Абсолют Павел: другие произведения.

2. Идеальная Семья

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 8.33*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Поскольку издательство не планирует издавать вторую книгу, я выкладываю ее в открытый доступ.


   [От автора:
      -- Для удобства чтения физические величины в тексте используются привычные, а также названия животных и растений, если есть аналог (отличия указываются в примечаниях отдельно)
      -- Слова "люди", "человек" относятся к Аксис - наиболее распространенной и похожей на земную расу
      -- В некоторых местах прилагательные не совпадают с родом существительного. Например, преданная слуга.]

Павел Абсолют (Страница на СИ)

Идеальная Семья

  
  
   Глава 1
  
   [Кутики]
   Под вечер ровно тридцать первого числа третьей осени мы добрались до Садженто. В этот день мой предыдущий Хозяин обычно устраивал большой праздник совместно с другими Хозяевами из дружеских Семей. На них брали только первых слуг и слуг-фавориток. Я к таким не относилась. На сэкономленные личные деньги другие слуги закупали праздничный хлеб, делали разные блюда из риса, сладкий суп одзони и лапшу собу. Мне ничего нельзя было пробовать раньше. Теперь же я могу есть все то же, что и остальные! И жареное, и печеное, и сладкое, и соленое! Все можно есть!
   Свое место в фургоне я уступила Тсучи. Ей больше требовалось. Поначалу было тяжело поспевать за Семьей, но сейчас уже немного свыклась. С рогами наметились первые успехи. Тренировалась усердно, всю накопленную силу тотчас тратила. Один раз Марис наругал меня, когда я заморозила участок ручья. Пришлось ему топать выше по течению, чтобы набрать котелок. Если раньше я могла заморозить воду, только коснувшись, то сейчас корка льда образовывалась на расстоянии десяти сантиметров! Вот бы метров на пятнадцать получилось заморозить. Я бы тогда даже гордячке Синкуджи нос утерла.
   Семью, которая собирала караван, отыскали быстро. Я находилась недалеко во время переговоров. Главной у них стояла деятельная и резкая Леди Шауэр, кафанэска со спиленными рогами и длинными русыми волосами. Плата за проезд вместе с караваном составляла по десять сребреников со слуг и по два злата с Хозяина. Леди сказала, что часть собранных средств пойдет на обязательную взятку-пропуск двум кланам, по чьим землям мы будем проезжать. Хозяйка Шауэр с интересом осмотрела нашу Семью, порадовалась за большую прибавку одаренных к защитникам каравана. Может, мне показалось, но взгляд кафанэс задержался на мне дольше остальных.
   Садженто - город размерами много меньше Осимо, однако новы на улицах снуют толпами. Везде расставлены повозки с товаром, лошади, фургоны, кареты. Интересно, почему Хозяин Хиири не хочет ездить в карете? Оказалось, что мы успели как раз за день перед отправкой большого каравана в Гоцу. Только вот мест в постоялых дворах не осталось. За небольшую плату одна фермерская Семья согласилась приютить нас на ночь в сарае. Хозяин сказал, что не так представлял себе празднование Нового года. Все немногочисленные харчевни забиты до отказа. Даже заказ на приготовление блюд поначалу не хотели принимать. К нашей радости Алиетого удалось договориться. В итоге уже ближе к ночи мы разместились в сарае со свертками наготовленной еды и напитками из харчевни. Саке - гадость полнейшая. И как Хозяин с Марисом и Линной пьют его? Хотя я рада, что мне дали попробовать. В этот поздний новогодний вечер мы наелись до отвала. С Сэйто, Мицу и Усенной говорили обо всем, строили планы, вспоминали разные события, втихую беседовали про Хозяина, новенькую Тсучи. Они наперебой предлагали мне попробовать разные кушанья, и с интересом обсуждали мою реакцию. Я ведь никогда не ела ничего подобного. У каждого блюда был свой собственный яркий насыщенный вкус. В общем, я не запомнила, как уснула рядом с аккуратно сложенным стогом сена в сарае.
   Наутро обнаружила себя заботливо укутанной одеялом. И так мне стало радостно от этого незначительного события. Вот бы и весь год прошел также! Утреннее отличное настроение немного подпортил вид Хозяина, с двух сторон облепленного Линной и Синкуджи. Вряд ли они занимались непотребством этой ночью, но все же... Конечно, мне тоже хочется, хоть я и отрицаю при общении с подругами. А с кем еще, с Марисом что ли? Нет, он какой-то неправильный. Думаю, Синкуджи про него верно подметила. В принципе, я не против и с девушкой, только вот никто даже намека на эту тему не давал.
  
   [Тсучи]
   Да уж, слуги Семьи Хиири, как и сам Хозяин, преподнесли мне не один сюрприз. Сначала думала, что они просто притворяются, ан нет. Они на самом деле ведут себя как ...лоты и их предводитель. Я слышала о таких Семьях в основном один негатив. Нельзя давать слугам спуска. Увеличение личных трат, разбалтывание секретов, неподчинение, работа спустя рукава, предательство интересов - вот что нас ждет. Рано или поздно Семья разорится, ее поглотят по частям или полностью иные Хозяева. Что поделать, так уж устроен мир. Однако Хиири пошел еще дальше и сотворил нечто совершенно невообразимое, я даже слов не могу подобрать, чтобы описать взаимоотношения внутри Семьи. Одна Клятва чего стоит! Как не ломала голову, так и не смогла понять, на чем же зиждется успех вонси. Клятва влияет опосредственно, главное - это доверие слуг и добровольное подчинение. Но из самого Хиири лидер не ахти. Та же Линна или наемник Марис подходят на эту роль куда лучше. Вонси же часто самоустраняется от управления Семьей, постоянно перекладывает свои хозяйские обязанности на плечи первой слуги. Он слишком много позволяет нам. До такой степени, что сам идет на поводу у слуг, исполняет некоторые просьбы и поручения. Случайно услышанная оговорка про Эринею частично объясняет его поведение. Хорошо представляю, как сложно бывает изгнать слугу из себя самой. Но что с остальными?! Пускай, у меня нет мыслей устраивать пакости Семье, наоборот, мне почти все глубоко симпатичны. Не могут же другие слуги все до единой думать также? Никакой клятвенный допрос не сможет выявить истинную натуру нова. Наступит момент, когда кто-то из слуг решит, что пора искать себе другое место, создавать собственную Семью. Единственное объяснение - это крайне малый срок существования Семьи Хиири. Что ж, выводы делать рано. Надо еще понаблюдать.
   Про Несущую смерть я слышала несколько раз. Каким образом настолько опытная слуга допустила подобное развитие? Что за халатное отношение к обязанностям? Почему не разъяснила бывшему слуге, как должен вести себя Хозяин? Нет, я ни в коем случае не желаю служить Хозяину-деспоту, но и безвольному "свободолюбу" тоже. В идеале должно быть нечто среднее. Что ж, раз агаши не смогла обучить вонси, придется мне заняться. Хотя управление Семьей - не мое призвание. Просто не могу смотреть, как эти наивные дети неумело пытаются влиться в жестокий и суровый мир королевств!
   Когда я увидела Кутики без амигасы, часть вопросов отпала. Если уж он позволяет себе подобные траты, то семьдесят златов может показаться незначительной суммой. Но какого голема, никто из слуг не отговорил его от моей покупки?! Да мне красная цена тридцать монет! Первоначально я приняла их молчание в момент торгов за почтение к Хозяину и отличную выучку. Как же я ошибалась! Они считают, что вонси поступил правильно. Правильно, итить их за ногу! Нет, вы представляете? Выкинуть сорок злат на ветер -- это "правильно". Алиетого, показавшаяся мне на первый взгляд вполне разумной, также не выказывала и тени сомнения. Да, именно увечная слуга и разъяснила мне некоторые тонкости. Что самое поразительное, при нашем общении Алиетого относилась ко мне недоверчиво, даже с опаской. Это просто финиш. У меня уже цензурных слов не хватает. Можно ли представить себе Семью с полной Клятвой, где слуги утаивают друг от друга внутрисемейные правила и обычаи? Нет и еще раз нет! Исключение составляют только временно нанятые слуги, но Хозяин даже намека не оставил, что планирует в будущем перепродавать меня. Во всем виновата наша странная Клятва. Как можно добиться благополучия Семьи без доверия, скажите на милость? Я понимаю еще оставлять при себе некоторые личные проблемы, но мне приходилось чуть ли не клещами вытягивать всю важную информацию.
   Уже шестой день я не брала в рот ни крошки, однако прогресс почти незаметен. Эхх, вот бы попробовать что-то из новогодних яств. Нельзя. Говорят, другие новы испытывают сильное чувства голода в такие моменты. Нами, тивианцами голод ощущается как легкий дискомфорт, вроде песчинки в ботинке.
   Довольно явственно проступает интерес всех слуг от мала до велика к своему Хозяину. Не спорю, он вполне себе ничего: молодой, привлекательный и физически развитый. Мне хоть и по нраву более зрелые мужи, я тоже иногда поглядывала за ним на тренировках. Последнее -- тема для отдельного разговора. Можно ли представить, чтобы Хозяина будили обливанием ледяной водой (Синкуджи один раз постаралась)? Далее Хиири принялась беспощадно гонять Линна, да и сама магесса после устроила учебный магический поединок. Вонси хоть и бурчал на беспардонную наглость со стороны слуг, однако ни наказаний, ни устного выговора за этим не следовало. Похоже, все куда хуже, чем мне представлялось. После исхудания семейной казны нас определенно ждет полное увядание. Если только Я не исправлю положение.
  
   [Алиетого]
   Новенькую Тсучи Линна как-то незаметно перепоручила мне. И ведь не откажешь. Где артефакт? На месте? Уф-ф, в порядке. Тивианка сразу забросала меня вопросами. Некоторые ставили меня в тупик или заставляли стыдиться собственной недальновидности. У циркачки имелось намного больше жизненного опыта. Рог на месте? Что-о-о?! Где он? А-а, я же его в другой карман переложила. Вдох-выдох. Все нормально. Тивианка посеяла и во мне зерна сомнения. Правильно ли мы делаем в отношении Хозяина? Все обязательно пойдет кувырком. Снова побои и беспросветный мрак. Хотя я уж точно никак не влияю на дела в Семье. Ночью еле глаз удалось сомкнуть. И все это с тех пор, как мне дали этот чертов дорогущий артефакт. Точно сопрут. С моей-то удачей.
   Все утро в страшной спешке пришлось мотаться по Садженто и закупаться провизией, емкостями для воды и дровами. В Шидосадаре с этим делом туго. Фургон забили под завязку, только для одного нова оставили сидячее место. При взгляде на Тсучи постоянно возникает чувство жалости, и думается, что собственное положение не такое уж и безрадостное. Впрочем, тивианка рано или поздно похудеет. Мне же никогда не вернуть нормальное зрение. Да и будь у меня оба глаза, такой видный вонси как Хозяин вряд ли посмотрит в мою сторону. Куда мне до Синкуджи. Даже Марис игнорирует полностью. А ведь действие рога все еще ощущается, блин.
   К обеду Леди Шауэр удалось собрать Семьи и выстроить бесчисленные повозки в единую линию. Растянувшийся караван двинулся к границе. Двадцать две Семьи вместе с нами, в среднем по десятку новов в каждой. Спустя час пути все деревья сошли на нет. Еще через полчаса исчезли последние кусты. Осталась жухлая трава с большими проплешинами. Шидосадара -- ужасное место. Сплошная бесплодная пустыня. Марис, как наиболее знакомый с королевством, просвещал нас:
   - Короче, единой правящей Семьи тут нет. Земли поделены на анклавы, которыми управляют разные кланы. Анархия считай. Где-то промышляют разбойные Семьи, кто-то постоянно воюет меж собой, часть кланов более-менее мирные. Сюда завозят плодородную землю, воды и солона ведь в достатке. Говорят, все из-за того, что местная пустыня проклята. Где вы еще видали такую странную почву как в Шидосадаре? И не земля и не камень. Ударишь киркой -- до рукояти войдет, но лопатой не копнешь. Моряки утверждают, что в океанах есть такие камни -- кораллы губчатые. Они пористые и хрупкие. Так вот, шидосадарская пустыня на огромный коралл похожа. И ведь он растет еще. Очень медленно. Знаете ведь наверняка про подземную реку? Ходят легенды, что когда-то большая Садара текла по поверхности, но постепенно воды вымыли русло. Слишком уж почва податлива. Река опускалась до тех пор, пока не кончился коралловый слой. Прошли века, и постепенно над руслом вырос свежий пористый камень, свод сомкнулся. Вот, гляньте!
   Наемник копнул ногой, сняв верхний утоптанный дерн. Под ним действительно обнажился странного вида серый камень с многочисленными дырками-пустотами.
   - Это из Каскано грязи нанесло. В центре Шидосадары верхний слой крохотный. Дожди здесь почти не идут. Река глубоко под землей, поэтому с водой тяжко. На всем протяжении пробиты специальные туннели, но все их тщательно охраняют. За глоток воды дерут по сребреннику! Еще ходит молва о местном недуге, вызванном проклятьем. Думаете, почему никто не объединил все земли Шидосадары? Все потому, что любая династия быстро хиреет. Сын не сможет продолжать нормально править: будь он хоть одаренным, ему не выдержать столько же Клятв. Да-а, пустыня берет свое. Вот и приходится местным Великим Семьям выкручиваться, объединятся небольшими группами, которые называют кланами. Хотя я ходил здесь аж два раза, и ничего особенного не заметил. Главное, на местную еду особо не налегать, да и женщин здешних не щупать. Думается, брешет молва. Все из-за кровосмешения. Линна, что там кодекс говорит на этот счет?
   - Если вкратце, то все дети подлежат продаже, обмену или дарению иным Семьям. Запрещается осуществлять поставки в одну Семью длительным сроком. Допускается держать детей в Семье до четырнадцати лет для обучения профессии или передаче семейных знаний о боевых и магических искусствах. В дальнейшем продажа. За исключением случаев воспитания наследника Семьи.
   - Во-о! А местные что делают? Заимели дочку, оставили в своей Семье, потом ее же и обрюхатили. Оттого и растут больные и калечные, у которых с принятием Клятв проблемы. А все отчего? От жадности. Не хотят кланы обмениваться слугами. Всех детей оставляют себе. Вот Сэйто, ты жила в закрытой деревне, как у вас с этим было?
   - Ну-у, у нас часто плоходили ялмарки. Плиезжали из длугих делевень, устлаивали смотлины. В шестнадцать я тоже должна была отплавиться в длугое село с палными Клятвами. Если кто-то понлавился, и я ему, то мы могли обменяться Клятвами. Знаешь, как это ломантично? В ясный день, пли большой толпе гостей, с венками из тиса толжественно поклясться длуг длугу... Не то, что это ваше бесчестное плинуждение стать слугой.
   - Ага, еще скажи, что у вас не было случаев принуждения дать парную Клятву.
   - Нет!
   - Тебя просто не посвящали в детали.
   - Неплавда!
   - Помнится, ты рассказывала про своих родителей, - встрял Хозяин.
   - Нет! Они... Они давали Клятву по своей воле! Они любили длуг длуга...
   - Уверена? - продолжил Хиири.
   - Не-ет... - хлюпнула носом Сэйто.
   - Не расстраивайся. Может, все дело в парной Клятве. С нее станется извратить любую привязанность, - Хозяин попытался оправдаться.
   - Угу. Я не лебенок, не надо так со мной. Это больно, но я понимаю. Палные Клятвы тоже не идеальны. Ты это хотел услышать, Малис?
   - Не-не. Куда-то не туда разговор зашел. В общем, даже у вас кровосмешения стараются избегать в отличие от шидосадарских Хозяев. Поганое место. Проклятое, - наемник сплюнул.
   Здесь нас точно прикончат. Меня схватят, будут постоянно насиловать и заставят рожать уродливых детей. Которых тут же погонят на верную смерть на соседние кланы или в атаку на караван вроде нашего. Так и будет. Рог на месте?! Уф-ф, на месте.
   Многим было неуютно в неприветливой пустыне. Будто голый стоишь, один посреди мрачного бесконечного камня. Вечером Леди Шауэр выстроила повозки кругом в качестве оборонительной преграды. Хозяева в основном ночевали в каретах или личных фургонах, только Хиири составил компанию слугам, что собрались в центре. Также от каждой Семьи выбрали дозорных, от нас вызвалась Усенна. Зловещий ночной мрак скупо разрезал одинокий костер: дрова исключительно привезенные с собой из Каскано. Быстро сготовив пищу, слуги тушили свои кострища и собирали угли для дальнейшего использования. Тсучи тяжело ворочалась рядом, пытаясь выбрать удобную позу. Жесткий камень пустыни и тонкая подстилка - не слишком роскошное ложе. Глаза закрылись, поддавшись общей усталости. Сегодня нас точно сожрут.
  
   - Подъем! Тревога!
   Я подскочила, и первым делом проверила на месте ли рог. На месте. Стояла глубокая ночь, на удивление теплая для этого времени года. Слуги начали вскакивать со своих мест, что-то кричать друг другу. "Где Хозяин?", "Защитим Хозяйку!". Толстые морды спали отдельно, с комфортом на мягких перинах. Не то, что наш Хиири. Зато я уверена, что он лежит рядом, и с ним все в поря... Где Хозяин?! Синкуджи с Линной также не было видно. Сэйто первая озвучила вопрос, и ей ответила Тсучи:
   - Они встали раньше. Их разбудила шад.
   Лаура? Неужто альвы? Что им надо здесь, в Шидосадаре? Никакие джунгли не вырастут в пустыне, как не подпитывай их силой. Со слов других новов, у Леди Шауэр не было слуг-шадов. От их чутья никакого толку в Шидосадаре. Вообще, предводитель каравана имела всего десяток слуг, в основном лучницы и пару одаренных средней силы. Линна сказала, что с профессией этой Семьи вполне логично использовать дальнобойных воителей и магов. А ближний бой оставить на поруку чужим слугам из каравана. Так, рог на месте, нож под рукой. Из ниоткуда вынырнула Линна:
   - Мы с господином, Синкуджи, Лаурой и Усенной будем на баррикадах. Марис, подтягивайся. Мицу, Сэйто, вы с амулетами также представляете определенную силу. Господин сказал, чтобы вы решали сами. Али, ожидай команды, возможно артефакт пригодится.
   - Что случилось-то?
   - Дикие големы. Много. Лаура почуяла. Из Ташимиги скорее всего. Наш пост вон у тех повозок с тюками, - махнула рукой первая слуга и развернулась. - Мне пора.
   Наемник шустро надел свою амуницию и последовал к баррикадам. Сэйто с Мицу некоторое время совещались, никто не влезал в их разговор. Вскоре обе удалились с самыми серьезными лицами.
   - Я-я ведь тоже могу прикрывать тыл, - неуверенно обратилась Кутики. - Если голем близко подберется, то я его заморожу.
   - Ты не готова к сражению, - обронила Тсучи.
   - Пусть так. Я буду рядом со всеми.
   Кафанэска ушла к повозкам.
   - Ты тоже хочешь идти? - поинтересовалась у меня тивианка.
   - Да, вдруг кому-то понадобится срочная помощь? - мгновенно решила я. Что я хуже остальных?
   - Подожди, я с тобой.
   Я помогла Тсучи подняться, и мы поковыляли к остальным членам Семьи.
   - Скажи, Хозяин всегда подвергает себя опасности? Понимаю, он маг, и глупо не использовать такой козырь. Алиетого, как думаешь, можем ли мы уговорить его отсидеться в безопасном месте?
   - Кого, Хиири? Да он скорее нас назад отправит.
   - Это неправильно. Подумай, что если шальной голем достанет Хозяина? Наша Семья тут же прекратит свое существование. Ты этого хочешь?
   - Нет. Что ты предлагаешь?
   - Пока не знаю. Проверь, пожалуйста, чтобы он находился под защитой и не лез на рожон, хорошо?
   - Хорошо.
   Большая часть Семьи расположилась сверху на тюках повозки, Усенна заняла крышу чьей-то длинной кареты вместе с еще парой лучниц. Другие телеги и кареты также оккупировали слуги с разнообразным оружием. Я отыскала вонси:
   - Хозяин, пожалуйста, не рискуйте, не лезьте вперед!
   - Спасибо, я ценю твою заботу, Али.
   Вот прохвост, ничего не ответил, считай.
   - Идут, - услышала я тихий голос Лауры.
   - Големы приближаются! - прокричала Линна.
   Я крепче сжала рог одной рукой, другой - нож. Нас точно сожрут.
  
   [Мицу]
   Однажды мне довелось увидеть дикого голема в клетке. Вся Таннигава тогда ходила поглазеть на монстра. Отвратительное зрелище. Облезлая бледная кожа, странно вывернутые руки, мутные белесые глазницы, торчащие из тела обрывки желтых лиан. Марис как-то объяснил нам в ходе разговора про Лауру. Шад - это завершенные големы, получившие достаточно альвской силы. Большинство новов, попавших под случайный выброс, не успевают стать шадами. Говорил, что у них меняется все не только снаружи, но и внутри. Дикий - это непривязанный голем, который нападает на все, что движется. Есть какая-то секретная техника подчинения в Турисе, у них целая армия из альвских отродий состоит.
   Ночной мрак разогнал выпущенный Марисом небольшой светящийся огненный шарик. Я высунулась из-за тюка, чтобы лучше разглядеть. Творец милостивый! Короткие волосы на голове встали дыбом. Твари приближались почти беззвучно, если исключить шарканье ног о камень и волочащиеся лианы. С других сторон одаренные слуги принялись также освещать подходы. Часть големов шли быстро, почти бежали. Засвистели стрелы и тетивы луков, зажужжали арбалетные болты. Немного дрожащими руками я вставила железный шарик в паз, прицелилась и активировала артефакт. С тихим свистом снаряд прорезал воздух и прошил голема насквозь. Монстра отбросило на землю, но он продолжил шевелиться.
   - Мицу, не спеши! Бери левее. Здесь Синкуджи сюрприз приготовила.
   - Поняла, Хозяин!
   Вот идиотка, спросить надо было сначала. Осталось четыре заряда, надо экономить.
   Големы шли хаотично, небольшими стайками. Подпустив монстров ближе, Синкуджи намагичила огромную расщелину, куда упало десятка полтора альвских выкормышей. Судя по всему, ей далось это с трудом: местный камень плохо отзывался на потуги земляной магессы. Лучники работали вовсю, по бокам то тут, то там с ревом и визгом проносились огненные или водные шары, каждый раз находя свою цель. А големы все шли и шли нескончаемым потоком! Чтоб вы все сдохли, твари!
   - Альв! - закричал кто-то справа.
   - Это не альв, а голем-гигант! - ответили ему.
   - Прорываются! Нужна помощь! - послышался отчаянный крик слева.
   - Синкуджи, туда. Мы справимся.
   Магесса тут же помчалась на другой фланг.
   Справимся? Хозяин уж слишком оптимистично настроен! Воздушный хлыст Линны создавал резкий хлопок, будто огромный нов стучит по земле.
   - Господин, мой амулет пуст, - сказала агаши.
   - Хорошо. У меня еще половина резерва. Я выдвигаюсь вперед, не прибейте меня ненароком! Остальные защищайте возле баррикад.
   Линна с Марисом остались наверху повозок, рубя лезущих големов. Часть пыталась проползти под телегами или протиснуться в проемы между ними. Мы с Сэйто бегали, выискивая пробравшихся, и звали Мариса. Двоих я уложила из артефакта, одного неуклюжего Сэйто с Али совместными усилиями, еще три ледяные фигуры големов остались после Кутики. Подошла Усенна с коротким клинком, у которой кончились стрелы. Стало чуть легче. Девушка бодро и непринужденно носилась от одного голема к другому, снося тем голову чуть ли не с одного удара. Отовсюду слышались крики, стоны, треск ломающегося дерева, лязг оружия.
   - Нас прошли! - заорали справа.
   - Марис! - крикнула Линна.
   - Понял.
   Наемник оставил свой пост и поспешил на помощь. Я не видела Хозяина, он сражался по ту сторону повозок. Ну, раз он альва смог завалить, то големы вряд ли ему доставят проблем. Я последовала за Марисом. Оставалось еще пара зарядов. Сэйто бросилась за мной. У этой Семьи дела обстояли не ахти. Внутри круга неподвижно или вяло подергиваясь лежало множество раненых. Возможно, и мертвых. Слуги яростно отбивались от шевелящейся массы, осаждающей хлипкие телеги. Над баррикадой возвышалась громадная косматая лианистая голова голема-гиганта. Несколько особей просочились в тыл, и их кромсали вооруженные защитники. Марис не успел. Одна из повозок сначала сильно подпрыгнула вверх. Со второй попытки големы перевернули телегу, новы посыпались с нее на землю. Монстры повалили в образовавшийся проем, сметая все на своем пути.
   - *****! - выругался наемник и широким замахом выплеснул огненную волну. Порождения альвов отпрянули, часть загорелась. - Пуст!
   - Я задержу! - выдвинулась вперед подруга.
   Черт, слева! На одну из соседних повозок забрался ретивый голем и уже было собирался прыгнуть на приближающуюся Сэйто. Прицелиться. Выстрел. Есть! Сэйто нервно активировала свой артефакт, и зияющую пастями големов прореху закрыла голубоватая дымка водного щита. Очухавшийся гигант с разбегу попытался проломить, но не вышло.
   - Сэйто, назад! - крикнула я застывшей подруге. Девчонка отмерла и бросилась обратно.
   Нескольких просочившихся тварей встретил Марис. Я уже устала бояться. И когда голем-гигант принялся расшвыривать другую телегу и новов на ней, я только вяло подумала: ну вот, теперь нас точно сметут. Мы с Сэйто потихоньку отступали, не сводя глаз с голема-переростка. Марис также не собирался безрассудно атаковать его в лоб.
   Тут я услышала странно-знакомый визг-свист. В следующее мгновение безобразная туша голема разлетелась на части, острые сверкающие грани играючи пробили и щит Сэйто за ним. Хозяин легко приземлился после затяжного прыжка откуда-то из-за повозок. Это было просто эпически круто! Марис чудом смог увернуться от летящих в его сторону ошметков. Хозяину на грязь было по барабану - его самого можно было принять за голема. Еще этот запах. Меня замутило. Так, дыши. Все нормально, думай о приятном. Булочки с джемом, яблоками и корицей... куски плоти големов... тайяки и мандзю, рисовые шарики... мерзкий запах, окровавленные новы, подергивающиеся лианы в слизи. Бу-э-э.
   Когда тошнота прошла, я кое-как поднялась с колен. Шатало из стороны в сторону. Марис поддерживал Сэйто, которой тоже было плохо. Блин, надеюсь, не из-за меня?
   - Пойдешь еще? - уточнил наемник у Хиири.
   Вонси засомневался:
   - Резерв закончился. Может, и без меня справятся?
   - Да-да, Хозяин. Али же просила вас не рисковать! - подала я голос.
   - Ладно. Вроде основная волна прошла. Вернемся к нашим.
   - Ай, - я взвизгнула, когда Хиири бесцеремонно подхватил меня на руки и понес к остальным слугам. - Хозяин, вы грязный. Кровь... Вы ранены?
   - Задели пару раз.
   - Вы выглядите довольным.
   - А то! Славно побегал, давно такого не было. Про альва ведь не помню. Наши все живы вроде, так что я доволен. Знаешь, это здоровское чувство: бежать меж врагов, рубить мечом, уклоняться, отбивать атаки барьером. Никаких рассуждений, никаких лишних мыслей. Только ты один в целом мире и азарт схватки.
   Али сразу беспокойно подскочила ко мне. Пришлось смущенно отвечать, что никаких ран у меня нет, просто общее недомогание. Вся Семья собралась возле баррикад. На повозке оставались дежурить Старшая Линна с Усенной, изредка добивающие остатки опоздавших големов. Выходило, что из всех новов Семьи наиболее пострадал Хиири. Тсучи по этому поводу что-то сказала нелицеприятное. Но Хозяин только отмахивался и улыбался. Али было подошла к нему, намереваясь использовать лечебный артефакт. Вонси отпрыгнул от нее словно от чумной:
   - Ну нафиг! Не хочу я побочных эффектов! Не привык я делать это на глазах у других. Само заживет.
   - Хозяин, что вы как маленький? Вдруг в крови големов яд какой? Я вас удовлетворю, коли нужда возникнет. Или из слуг кто-то, - разумно заметила Тсучи.
   - Есть те, кому сейчас помощь нужнее. Дай рог.
   Алиетого покорно передала артефакт, стараясь не светить им.
   - Хозяин, проявите благоразумие! - буквально взмолилась тивианка.
   - Я намереваюсь заработать на лечении. По-моему, вполне разумно.
   С этими словами Хозяин покинул нас, поспешив к раненым из других Семей. Денежки никогда не лишние, с этим я согласна.
   - Видишь, с кем приходится иметь дело? - ехидно бросила Линна.
   - Вижу, - скупо ответила тивианка.
  
  
   Глава 2
  
   [Хиири]
   С приходом Тсучи в Семью моя чаша терпения начала давать внушительные трещины. Одной Линны мало, так еще тивианка поучать будет. Впрочем, стоит иногда прислушиваться к опытным новам - может, что полезное почерпну. Однако раздражение вызывал немного иной факт. Я не могу побыть один. От слова совсем. Кто-то из девушек или Марис постоянно находятся рядом. Они смотрят на меня, ждут моих слов и приказов, подмечают любое движение, видят малейшие смены настроения, стараются взять на себя всю рутинную работу. Может, я не хочу всю жизнь одними тренировками заниматься?! Конечно, можно грубо поставить их на место, но это будет неправильно. Я не чувствую, что кто-то из слуг желает мне плохого. Да и кроме девчонок непрерывно приходится быть в центре внимания. Другие слуги и их Хозяева присматриваются ко мне, наверняка строят свои догадки по моему поведению, что-то просчитывают. Хорошо Леди и Лордам - их обычно с рождения учат править, находиться на вершине под прицелом сотен глаз. Как было проще у Виллахи: служить Хозяйке безмолвной тенью, на которую никто не обращает взор.
   Даже сейчас, когда я сбежал на поиски раненых, Алиетого последовала за мной, будто это само собой разумеется. Нет, срываться я ни на ком не собирался. Сладостное упоение прошедшей схваткой все еще держало меня в своих цепких когтистых лапах. Истратив все заряды артефакта, я вернулся к остальным. По пути еще раз полюбовался на три элегантные ледяные статуи, когда-то бывшие дикими големами. Молодец Кутики.
   - Одиннадцать злат заработал. Одному магу помог, он уже одной ногой в могиле был. За него Хозяйка заплатила десяток. И еще на пару средне-раненых хватило -- по ползлата. Каково, а?
   - Безусловно, ваши решения достойны умов лучших тагойских мудрецов, Хозяин, - склонила голову Тсучи. И почему у меня такое чувство, будто она издевается?
   - Слушай, грудастая, сначала свои деньги заработай, потом уже меня осуждай.
   Тивианка опустилась на колени и склонила голову. С ее габаритами это было непросто сделать.
   - Прошу простить неразумную слугу. У меня и в мыслях не было осуждать вас.
   - Ладно, только не надо тут спину гнуть. Я просто... ну-у, - слуги смотрели на меня с ожиданием. И как мне им сказать, что я хочу иногда отдыхать от их общества? - Ничего, пойдем фургон проверим. Мало ли что пропало -- народ тут шустрый.
  
   День прошел в приведении имущества и слуг в порядок, сборе трофеев с големов. В одну общую могилу погрузили шестнадцать погибших новов из разных Семей. Десятки получили ранения разной тяжести, но их должны вытянуть одаренные. Какой-то однозначной причины появления големов в Шидосадаре выявить не удалось. Наиболее правдоподобная версия: караван беженцев из Ташимиги напоролся на джунгли не так далеко отсюда, и потом каким-то образом уродившиеся големы прошли к нам через немаленький участок пустыни.
   Я полагал, что Лаура будет переживать. Все-таки между шадами и големами много общего. Однако кроме отвращения и ненависти к мертвым собратьям наша змееволосая ничего не продемонстрировала. По мнению Линны и Тсучи наша Семья показала слишком много, но будь у меня выбор, ничего не стал бы переигрывать. Не в моих правилах сражаться вполсилы. Это и стихия льда от Кутики, и многочисленные амулеты у слуг, заканчивая недешевым лечебным артефактом. Со мной переговорили несколько заинтересовавшихся Хозяев и Хозяек -- кто-то поблагодарил за помощь, часть просто так, прощупать почву. Иногда я просто не понимал, что значат слова господ. А ведь что-то, да значат определенно: все эти полунамеки и иносказательства.
   Наш фургон стоял в западной части, поэтому от лиан големов не пострадал. Мясники ходили по полю боя и выискивали туши, сохранившие на себе альвскую силу. Бывало, что сердце, печень и прочие, подчас совсем непонятные новые органы сохраняли частицу магии Ростка. Уверяют, что небольшое потребление их в пищу положительно сказывается на организме и ауре, и не приводит к големским метаморфозам. В Эринее подобное строго запрещено, поскольку слишком уж смахивает на каннибализм. Пускай новов в големах узнать можно с трудом. Варвары, что с них взять? Встречаются и кости, пригодные для создания артефактов в дальнейшем. Никто из слуг не горел желание заниматься потрошением, поэтому я милостиво разрешил другим Семьям копаться в убитых нами големах.
   Третьего числа первой зимы продолжили движение. Леди Шауэр, надо отдать ей должное, управляла караваном мастерски. Вредные Лорды и Леди слушались ее как шелковые, особенно после случившегося предыдущей ночью. Если бы не решение Шауэр об охранном кольце из повозок, то все могло повернуться иначе.
   Оголенное плато просматривалось на километры во все стороны. Никогда не бывал в пустыне, даже степь всего один раз видел проездом. Попутчики вещали, что эта пустыня неправильная, но мне-то сравнивать не с чем. Поэтому я не разделял общего суеверного ужаса в отношении скрытых проклятых сил Шидосадарской пустыни. Хотя жить здесь точно не собираюсь.
   Пятого числа мы почти по графику добрались до первого новского поселения с названием Ат-Сели. Весьма и весьма оригинальные постройки. Село (или город, фиг поймешь) располагалось возле одного из подземных притоков Садары. По-другому никак - дождей здесь не бывает, поэтому любой крупный населенный пункт расположен неподалеку от одной из водных артерий.
   Ат-Сели мы увидели за много километров, хотя несведущий путник вроде меня и не понял этого. Сначала вдалеке показался длинный невысокий холм, впоследствии представший огромной городской стеной, опоясавшей весь поселок. Учитывая, что в Эринее не каждая деревня могла похвастаться этим, явление необычное.
   В пути к девчонкам постоянно клеились слуги из других Семей. Караван у нас сборный: Леди с Лордами почти поровну. Я ничего не имел против их отношений - мне и Линны с Синкуджи за глаза хватает. Просто было скучно, и я завязал разговор с ними. Поначалу парни немного струхнули. А ну как злобный почти-Лорд порвет им пасть за своих слуг? Но не отвечать на безобидные вопросы Хозяина тоже считалось неуважением. Постепенно слуги расслабились и более охотно делились информацией. Сами они из торговой Семьи, из-за кризиса в Ташимиге пришлось им везти товары из Каскано в Гоцу. Там же и осесть планировали. В Шидосадаре бывали не единожды, и поведали много чего любопытного:
   - Видите, Господин, там стена городская. Ат-Сели скоро. У каждого села есть своя стена. Пустынный камень - удивительная штука. Легко резать, весит немного, не очень прочный, но строить из него одно удовольствие! Значит, его пилят большими блоками, делают кладку, поливают чуть водичкой, и потом он сам срастается в единую стену! Растет он только здесь, в пустыне шидосадарской. Почему - никто не ведает.
   - Прям идеальный строительный материал выходит, - заметил я.
   - Да не, ваше хозяйничество. Выше двух этажей не построишь - обвалится. Обычно один-два. Самое противное - раз в два-три месяца надо камень подчищать. Местные говорят, что это сущая морока. Стены, пол, потолок - везде появляются неровные наросты. Их стесывают, срезают, ровняют. Редко строят большие помещения. А с дверьми как? Постоянно приходится перебивать петли.
   - Еще, знаете, - встрял другой слуга, - если долго не чистить дом, то можно проснуться замурованным! Да, бывали такие случаи. Утром просыпаешься, а двери и окна заросли.
   Ну конечно. Если уж его можно ножом кромсать, то должны выбраться. Да и не может он мгновенно вырасти.
   В Ат-Сели имелось множество сельхозугодий. Каскано недалеко - землю не так уж и дорого завезти. В целом же можно было отметить общую нищету городка. Рваная одежда, босоногие дети. Въехавший караван тут же облепили торгаши и попрошайки. С деревом здесь также было туго, все привозное. Для готовки его почти не использовали.
  
   [На-Чжели]
   Скукота! Не-ет, Скукотища! Скукотищища! В этом Творцом забытом городке ничего не происходит. Слуги подрались - весь поселок обсуждает неделю. Хозяева их ходят важные, строят зверские рожи. Что обезьяны. Или вот на прошлой неделе был модный слух, как какого-то недоумка утащили подземные водные чудища-дивы Садары. Валить! Срочно валить из этого гнилого местечка. С первым же караваном надо рвать когти.
   Я полюбовалась на свои заостренные ногти: выглядит устрашающе и красиво. Ломаются постоянно. Зато каждый раз по делу, оставляя глубокие борозды на чьей-то свиной физиономии. Я осмотрела таверну. Большинство слуг и даже бухающий Хозяин не желали встречаться со мной глазами. Как же скучно. И саке тут разбавленное подают. Может отчудить чего?
   Хех, а круто я слугу местной шишки опустила. Хозяин слишком много ему позволял, вот мужчинка и напивался периодически до розовых соплей. В один несчастливый для него день он решил пристроить свой стручок ко мне. Хах, тупица! Два ногтя об него сломала, зато лицо его стало напоминать кровавое месиво. Ну а потом мужчинка закономерно вернулся с дружками, отомстить за поруганную честь свою и хозяйскую. Ах, это сладостное чувство! Кровь бурлит. Ожидание смерти будоражит, пьянит намного лучше местного поганого саке. Обожаю риск, прямо голову теряю. Иногда удивляюсь, как я еще жива с моими-то причудами? В этот раз думала точно каюк. Приготовила капсулу с ядом, показала ее борзым слугам. Если бы они хотя бы попытались снять с меня одежду, тут же раскусила капсулу и отправилась бы к праматерям. Неожиданно Хозяин таверны вступился, чуть ли не прибил напавших на меня. Жаль. Смерть - это наверняка такое удивительное чувство. Мужчинка успел только пару слабых пощечин отвесить. Дерется как младенец.
   И вот я снова сижу, выбирая с кем мне сегодня развлечься. Что-то мне подсказывает, что если буду провоцировать, то скорее сбегут, чем дадут отпор. Слухи о моей выходке уже разошлись вокруг, и никто не желал связываться. Скукотища!
   В таверну ворвалась мелкая девчонка и громко сказала удивительно командным голосом:
   - Караван пришел. Живее! Если не продадим овес, Хозяин с нас три шкуры спустит!
   Большая часть слуг тут же повскакивала и ринулась наружу. О-о, у меня даже мурашки пошли по коже. Работа, м-м-м, какое прекрасное предвкушающее чувство. Восхитительно! Непроизвольно прошлась язычком по выступающим клыкам и облизнула губы. Что может быть лучше, чем пощипать зарвавшихся толстосумов? Теперь главное - правильно выбрать цель, а уж устроиться в караван для сэмуэй не такая большая проблема.
   Спустя десяток минут я чуть ли не подпрыгивала от нетерпения. Ну где же они? В Ат-Сели всего пара постоялых дворов, где можно остановиться на ночь. Зато места хватит всем - тут под слоем камня вырыты настоящие пещерные катакомбы специально для наплыва проезжих клиентов. Из недр вылез сам Хозяин заведения несколько помятого вида. Квасил, небось, весь день. Он и мне на помощь кинулся, находясь в изрядном подпитии.
   Сильно толкнув дверные створки в стороны, в таверну ворвалась кафанэска очень важного вида. К ней сразу подскочил владелец и начался ожесточенный торг. Дальше потянулись иные Хозяева Семей со слугами. Стало очень оживленно! За мой столик подсело несколько слуг мужского пола. Настроены они были дружелюбно и не чуяли исходящей от меня угрозы. Можно было бы с ними поиграться, но работа превыше всего! Кругляшки подходят к концу, надо искать новых "спонсоров".
   Леди и Лордов было видно сразу: окруженные толпой телохранителей, в дорогой одежде и с одинаковым брезгливо-надменным выражением лица. Что-то все они на этот раз какие-то мрачноватые, не сверкают дорогими перстнями, слуги потрепанные. Не внушают оптимизма, короче. Очередные беженцы из Ташимиги? Хотя среди тех тоже богачи встречаются - под шумок можно и соседа обчистить, а потом свалить подальше. Не-е, слишком много Леди - наверняка из Каскано. Та-ак, эта коза точно не подойдет - ишь как торгуется за комнаты, до последнего медяка. Этот Хозяин худой как щепка, жрать что ли у них нечего? У этого слишком взгляд цепкий, да и морда крысиная - фиг что стыришь у такого. Следующая Хозяйка пришла в сопровождении слуг, одетых в рваные лохмотья. Это может быть как из-за бедности Семьи, так и из-за скупости Хозяйки. Последнее может означать немаленькую казну, сэкономленную на слугах. Надо присмотреться, взять на заметку.
   Опа-на! Вот это удача! Свезло так свезло. В помещение прошли несколько слуг женского пола - все как одна в хорошо подобранных чистых одеждах и даже с разными украшениями: в волосах или шее. Длинноволосая агаши, клинки дорогие. Магесса-блондинка с таким видом, будто она тут самая главная Леди. Скромная кафанэска в шляпе и юкате. Глаза мои распахнулись, изо рта чуть ли не слюна закапала. Где же Ты? Ну?
   Следующим ввалился ярко рыжий бородатый мужчина, с улыбкой до ушей. Он?! Нет, слуги почти не обращают на него внимания. Далее зашла мелкая девчонка в сером, кимоно недешевое. После - юная девушка с ну просто притягивающим взгляд кошелем немаленьких размеров. Содержимого не видно, звяканье монет также досюда не долетает. Но я вот все готова поставить, что там внутри деньги! Причем золото. Ого, вот это сиськи! Слышала, что в Каскано выступает цирк с какой-то грудастой девкой. Вот это точно ей составит конкуренцию! А может это она и есть? Да не, не похоже на балаганную труппу.
   После появился Он в окружении других слуг, и я даже слегка заскулила от удовольствия. Юный, неопытный вонси с любопытством озирался по сторонам, приоткрыв рот. Лучше и не придумать! Наивный ушастый юноша, тебе выпала честь стать моей следующей добычей! Цени урок, который я тебе великодушно преподам!
  
   [Хиири]
   Занятная здесь архитектура. Таверна располагалась наверху, однако номера - под толщей камня. Широкий тоннель спускался на десяток метров вниз и выходил в ровную пещеру с многочисленными ответвлениями-комнатами. Через равные промежутки в потолке проделаны широкие отверстия для света и вентиляции. Вместо деревянных дверей вывешены куски грубой ткани в проемах. Местные были знакомы с главным желанием купцов (после дешевых комнат, конечно) - не расставаться со своими товарами. Все телеги, кареты и фургоны, коней и прочую живность оставляли прямо в главном туннеле. Повсюду забегали гостиничные слуги: собирали лошадиный навоз (он тут чуть ли не на вес серебра), постоянно расширяли свод помещения, кое-где пробивали проемы в редко используемые номера. Этакий подземный город. Забавно. Ат-Сели может оказаться намного больше, чем видно с поверхности пустыни. Действительно, иногда проще копать вниз, чем корпеть над строительством из ломких блоков.
   Сняли один стандартный номер: прихожая и две комнаты для слуг и Хозяина. Мебель присутствовала только в хозяйском уголке в виде полусгнившей кровати и стула. Без ножек - просто доски на пористом пьедестале, сверху - матрас с соломой. Это худшая гостиница, что я видел в своей жизни. А ведь Ат-Сели в силу близости с непустынными землями еще считается благополучным. Девушкам так вообще пришлось самим срезать кривые наросты с пола, чтобы хоть как-то пристроиться на лежанке.
   Прибыли мы аккурат к вечеру - маршрут грамотно составлен заранее. Таверна была заполнена до отказа, поэтому мы перекусили внизу, да стали ложиться. Я позвал к себе Линну. Синкуджи только сверкнула глазами, но встревать не стала. Это было настоящее испытание моей стыдливости: двери как таковые в номере отсутствовали. Зайди кто, тут же увидит нашу кувыркающуюся парочку. Если честно, то мне не очень понравилось, хотя агаши и утверждала, что в этом есть своя пикантность. Постоянно стараться двигаться тише, оглядываться - не идет ли кто. Вспоминается наш первый раз с Виллахой и то, как мы пытались скрыть сей факт от слуг ее матери. Ну уж нет. В моей спальне, если она когда-либо появится, будут толстые непроницаемые для звука стены с дверью, запирающейся на засов. Да еще и Линна очень активно и шумно действовала. То ли соскучилась, то ли желала показать, что она ничуть не хуже магессы.
  
   [Сэйто]
   Пробуждение выдалось безрадостным: спина вся затекла от неудобной позы. Чертов полип, который я не заметила, больно врезался в бок под утро. Остальные начали собирать пожитки и укладывать в фургон, мы же с Али направились в таверну заказать завтрак на всех. Я заметила, что слуга еще мрачнее, чем обычно ...и с каким-то потерянным видом.
   - Али, что-то случилось? Ты будто плизлака увидала?
   - А? Нет, все в порядке.
   - Точно?
   - Да.
   - Точно-точно? Я никому не скажу, ты же знаешь. Ты лядом с Малисом спала?
   - Ну-у, он здесь косвенно замешан. Помнишь, я на себе рог применила?
   - Что? У тебя что-то болит?!
   - Нет-нет, тут другое.
   - ?
   - Короче, я хочу мужика.
   - Пффф, - выпучила я глаза. От строгой Али такие фразы ни разу не слышала. - Малис тебе отказал?
   - Еще бы, - мрачно ответила Алиетого.
   - А Хиили не сплашивала?
   - Хозяина? Посмотри на меня и на Синкуджи с Линной. Выбор очевиден.
   - Давай Линну сплосим? Может, она лазлешит?
   - Какой смысл, если сам Хиири не захочет?
   - Откуда ты знаешь? Ты ведь и не пыталась, - я прикусила язык. Вот ведь, сама себе создаю конкуренток.
   - Возможно, ты и права. Попытка не пытка. Но он точно пошлет меня подальше.
   - Как ты думаешь, а я смогу когда-нибудь добиться его внимания?
   - Конечно. У тебя в нужных местах все в порядке. Он пока привыкает к своей роли. Ведь любая слуга должна быть готова привнести разнообразие в сексуальную жизнь Хозяина. Мало ли главные любовницы заболеют, понесут или красные дни, в конце концов. Пройдет время, и он будет более охотно пускать в свою постель других слуг. Я думаю, ты нравишься Хозяину.
   - Спасибо. А сейчас можно что-то плидумать?
   - Если уж тебе так не терпится... Знаешь, я видела у любовницы одного из своих Хозяев белье с кружевами, привезенное из большого города. Мужчинам нравится.
   - Ух ты!
   - Хотя вряд ли ты найдешь его в Шидосадаре.
   - Бли-ин...
   - Знаешь, Хозяева - мужики избалованные. Они не любят полную наготу. Это говорит о доступности женщины. Но вот красивое белье, ножку вовремя выставленную, оголенное плечико, правильно согнутую шею под уложенными волосами... После такого любой падет к твоим ногам.
   На некоторое время мы прервали разговор, наполняя котелки на кухне таверны. Народу в зале опять набралась тьма.
   - У меня была знакомая слуга из большой фермерской Семьи, - задумчиво продолжила Али, когда мы спускались обратно. - Просто невероятной красоты и с отличной фигурой. Все мужчины оборачивались ей в след. Но Хозяин у нее был настоящий самодур. Он ей планку так опустил, что слуга и не помышляла о связях с кем-то. Считала себя некрасивой. Да я по сравнению с ней тогда просто уродина!
   - Не-ет, ты класивая, Али. Да и я влоде не дулнушка.
   - Я не про нас с тобой. А про Хиири.
   - То есть?!
   - Он ведь бывший слуга, не забыла? Видела, как он иногда воспринимает похвалу? Мне кажется, его самооценка сильно занижена.
   - Он считает себя непливлекательным? Но это же блед! Он что, не видит, что из-за него чуть ли не делутся?
   - Когда нов что-то вобьет себе в голову, ничего не изменишь. Я думаю, что он не связывается с другими слугами, потому что считает это принуждением. Мол, у нас нет выбора, мы не можем отказать. А Линна с Синкуджи - они наиболее самодостаточные... или свободные, что ли. Он чувствует, что они с ним не потому, что он Хозяин. А потому что он это он.
   - Блин, вот я кулица слепая! Ни о чем не догадывалась даже! У Хиили свои плоблемы, а я на себе зациклилась.
   - Это всего лишь мои бредовые предположения, не стоит им полностью верить.
   - Спасибо, Али. Я обязательно поговолю с Линной насчет тебя.
   - Не стоит...
   - Очень даже стоит! Он влучил тебе алтефакт. Поэтому и ответственность на нем!
   - И ты не будешь ревновать? - наконец повеселела подруга.
   - Буду. Лучше уж ты, чем Синкуджи.
   - Зря ты так. Синкуджи не плохая. Она стала заложницей своего поведения. Ты разве не заметила, что за весь месяц у нее не появилось друзей?
   - Что?!
   - Одной мне вполне комфортно, но вот Синкуджи наверняка страдает.
   - Откуда ты все это знаешь?! - воскликнула я пораженно.
   Алиетого безразлично пожала плечами. К сожалению, беседу пришлось свернуть, поскольку мы уже подошли к номеру.
  
   [Хиири]
   Следующие три дня пути прошли без приключений. Животные легко катили поклажу по, вероятно, лучшей дороге во всех королевствах. Шидосадарская пустыня сама по себе являлась отличным дорожным полотном, в какую сторону не едь. Солон неслабо припекал из-за отсутствия каких бы то ни было облаков. Страшно представить, что тут творится в летние месяцы. Мылись мы исключительно при заездах в поселения - там были пробиты туннели к рекам. Больше всего дефициту воды расстроилась Кутики - ей не на чем было тренироваться.
   В один из дней с девушками от скуки познакомилась сэмуэй по имени На-Чжели (по голове бы настучать тем, кто ее так обозвал). Как и все представители этой редкой расы: высокая, худощавая, с тонкими длинными пальцами, утонченным лицом, светлыми невзрачными волосами и длинными клыками. Ее наняла Леди Шауэр в Ат-Сели. Часть девчонок моментально очаровала ее необычность и независимость. Для простоты обращались к ней На-ли. Вроде как женский аналог наемного лота Мариса. Очень немногие умудряются сохранить свободу в нашем насыщенном Клятвами мире. Пожалуй, это один из главных мотивов, побудивших меня собирать слуг. Если не хочешь быть пойманным, необходимо самому становиться Хозяином.
   Некоторые слуги-мужчины уже в открытую флиртовали с девушками, не опасаясь моего гнева. Само собой, особо зарвавшихся бы тут же поставили на место, но пока таких случаев не было. Все чинно и благородно. Один из слуг умудрился раздобыть пару невзрачных цветочков (в бесплодной пустыне-то!) и преподнес Усенне. Из Ат-Сели умыкнул с одной из грядок, как пить дать. У Синкуджи также имелось несколько поклонников. Ежедневно те находили время навестить магессу, а та в ответ лишь окатывала холодным презрением. И чем этих бедолаг привлекает подобное отношение? Своих Хозяек мало?
   Хотя не все такие бездушные скотины. Я познакомился с одной Леди из каравана. Милая, чуть полноватая женщина средних лет. Конечно, Хозяйка Тусконэ не так проста, как хочет казаться, но и отъявленной злодейкой ее определенно не назовешь.
   Еще ко мне подошла Леди Шауэр с деловым вопросом. Я не присматривался, но, оказывается, ее Семья состоит сплошь из кафанэс разного пола и возраста. Вроде как она хочет помочь всем своим сородичам. Похвально. Но Кутики не отдам. Уж точно не за десяток златов, которые она предложила. Похоже, особенности Кутики после ночного боя для караванщиков остались секретом. Не став разубеждать предводительницу в безрогости слуги, я просто отклонил ее предложение.
   Стоит признать, что ни один маг не откажется заиметь себе в напарники сэмуэй. Возможность быстро восстановить часть резерва дорого стоит. Среди них изредка встречаются одаренные. Если принять Аксис за эталон, то средний маг Аллидо превосходил с наполненной аурой по резерву в два раза, Сэмуэй -- в полтора. Именно аурную энергию клыкастые могли относительно легко изымать у других магов и потом возвращать. Одаренный сэмуэй никогда не применяется в качестве источника для других магов: какой идиот будет использовать сильную боевую единицу подобным образом? А вот простые, вроде На-Чжели, очень даже актуальны. И стоят относительно дешево.
   Переговорив с сэмуэй, у меня осталось двоякое впечатление. С одной стороны, что-то зацепило меня в На-ли. С другой: я почти не мог ее никак прочитать, как и Линну. Причем, только со мной она была такой закрытой, тщательно подбирала слова и следила за эмоциями. Так что моя способность не спешила рекомендовать На-ли. Пока что я мог убедиться в ее эффективности -- как никак, слуги не разбегались, не воровали деньги и прочее. Буду и дальше доверять Делу (если, конечно, это оно причастно).
   Вечером восьмого числа добрались до следующего пункта отдыха. Ун-Бака. С поверхности, как и Ат-Сели, городок смотрелся большим исключительно фермерским хозяйством. Однако настоящая жизнь кипела под толщей камня, прямо на берегу подземной реки. Поразительное зрелище! На самом нижнем уровне селились бедные Семьи или только слуги, из-за угрозы повышения уровня, то бишь, наводнения. На среднем уже зажиточные новы -- Хозяева в основном.
   Здесь доступ к воде свободный. Еще бы. Достаточно спуститься на первый уровень и опустить ведро с веревкой в реку. Имелся даже свой вырезанный в скале закуток-бассейн, который мы с радостью посетили. Главная проблема такого способа обитания -- недостаток света, но местные, похоже, привыкли. Коралл давал тусклое еле видимое свечение, поэтому мы могли хоть как-то ориентироваться.
   Селение чуть больше предыдущего, и мы таки смогли нормально посидеть в одной из таверн города. На-Чжели, вежливо испросив у меня разрешения, присоединилась к нашей компании. Хоть мне она внушала некоторые опасения, остальные приняли ее радушно, и я согласился.
   Поужинав, я стал раздумывать, кого предпочесть: Синкуджи или Линну? По-честному, наверное, чередовать следует, не то обидятся. Положа руку на сердце, я не мог выделить одну их них. Обе мне нравились своей неповторимой красотой и внутренней силой. Однако мои сверхсложные размышления прервала подошедшая агаши:
   - Господин, есть разговор.
   - Да?
   - Пожалуйста, отнеситесь серьезно. Мне сообщили, что одной нашей слуге требуется ваша помощь.
   - Что такое?
   - Алиетого. Помните, она применила на себе рог-артефакт?
   - Подожди, не хочешь ли ты сказать, что она до сих пор испытывает желание?
   - Вы знали?! Господин, конечно, вы в своем праве, но я бы рекомендовала иногда обращать внимание на слуг. Семья должна быть здоровой. Нет, если Алиетого вам совсем неприятна...
   - Не в этом дело. Она сама-то не против?
   - Как она может быть против?
   - Вот и я о том же. Может лучше кого-то со стороны попросим? Например, у той знакомой Леди слугу одолжим?
   - Господин, я не понимаю, зачем это? Я бы хотела, чтобы вы провели ночь с ней. Али заслужила.
   - Э-э-э, заслужила? Ладно, пусть приходит.
   Агаши молча поклонилась и вышла из комнаты. Из прихожей послышалась тихая ругань. Похоже, кто-то любящий подслушивать, получит знатную взбучку.
   Вскоре в комнате показалась неуверенная голова девушки с повязкой:
   - Хозяин, можно?
   - Заходи, присаживайся на любой стул! - решил я сострить. Мебели окромя возвышения из камня с матрасом не наблюдалось.
   Али потерянно заозиралась вокруг, пытаясь в полутьме разглядеть, куда можно сесть. Похоже, неудачно пошутил. Повисла неловкая пауза.
   - Хозяин, я знаю, что вы добрый, но не надо ради меня переступать через себя.
   - Э-э, прости, я не понимаю, что это значит. Если тебе противно со мной, то я обещаю найти тебе другую пару.
   - С чего вы взяли?!
   - Не знаю. Если ты стесняешься при всех удовлетворять себя, то могу уступить тебе комнату. Все же столь сильное действие рога никто не мог предсказать.
   - Что? Если вы не хотите меня видеть, вам стоит сразу сказать, Хозяин.
   Гмм, снова воцарилась гнетущая тишина. Али неловко переминалась с ноги на ногу. Что-то разговор зашел в тупик.
   - Вы слишком добры, - тихо пробормотала Али. - Давайте я позову Линну или Синкуджи?
   - Втроем?! Я на такое не подписывался!
   - Нет же! Я же вижу, что не привлекаю вас.
   - Почему? Ты мне нравишься. Не меньше, чем Линна или Синкуджи.
   - Я?!
   - Ага.
   - Не может быть! Чем?!
   - Не знаю. Ты вся такая таинственная и хрупкая. Вроде как Синкуджи. Только если она рассвет, то ты закат. И то, и то прекрасно по-своему. Извини, я плохо умею говорить комплименты.
   - Хозяин, простите, но я готова наброситься на вас.
   - Бросайся, - не успел я договорить, как одежда девушки уже полетела на пол.
  
  
   Глава 3
  
   Не знаю, то ли действие рога так повлияло, то ли у нее натура такая. Али -- самая горячая любовница из всех, что у меня были. Она, также как и Линна, предпочитала брать инициативу в свои руки, но ни на секунду не забывала про партнера. Это у слуг на всю жизнь заложено похоже. Фигура у нее несколько нескладная по сравнению с Синкуджи, однако возбуждала не меньше. Единственное, что расстроило: девушка находилась в постоянном напряжении, так и не расслабилась окончательно. Хотя может я и выдумываю. Через некоторое время я не выдержал, и перешел в наступление. Постарался применить все свои умения. Дабы не ударить в грязь хозяйским лицом, так сказать.
   Утром наша Семья могла впервые наблюдать Алиетого не с лицом будто она только что восстала из мертвых. Но и сказать, что оно сияло, значит преувеличить. Обычное ее чуть мрачноватое выражение. От нее ожидали какой-нибудь глупой ухмылки или радостных слов, но она только произнесла суровым тоном:
   - Что разлеглись? Караван через час уходит, а нам еще надо позавтракать и воды набрать.
   - Мало тебя Хозяин драл, - услышал я тихую насмешку наемника.
   - И это говорит мне тот, кто вообще неспособен удовлетворить женщину, - неожиданно взъелась одноглазая.
   - Я же говорила, он мужелюб! - встряла Синкуджи.
   - Так отстаньте! Марис, такой же член нашего отряда, как и остальные. Его пристрастия обсуждать не будем, - высказал я твердо.
   - И на том спасибо, - недовольно буркнул бородач. Полагаю, что он на долгое время прекратит свои подколки. Хотя без них и станет скучнее.
   Скоро начнутся земли двух недружелюбных кланов. Расслабляться нельзя.
  
   [Сэйто]
   Я увязалась за Али, которая направилась за покупками: корм для коня почти закончился. Такое ощущение, что без нашей мрачной управительницы никто бы и не почесался. И когда животное бы перестало двигать копытами от голода, с удивлением спросили: что это он не едет?
   - Подожди!
   - Надо спешить, не то опоздаем к выезду.
   Догнав быстро идущую девушку, я задала интересующий меня вопрос:
   - Али, тебе хотя бы понлавилось?
   Девушка резко остановилась, я чуть не врезалась в нее. Развернулась и неожиданно поцеловала меня в лоб:
   - Сэйто, спасибо тебе! Обещаю приложить все силы, чтобы и тебе помочь!
   - Пожалуйста, - обрадовалась я. - Слушай, а можно мне лог посмотлеть?
   - Вот ты чего удумала?! Считаешь, Хозяин такой дурак, что попадется на такую простую уловку?
   Блин, раскусила.
   - Да я ничего такого не имела в виду, - ответила я смущенно.
   - Ага, а потом Хозяин спросит с меня, я же тебе отдала артефакт. Однозначно скажет: Али, раз из-за тебя у нее возникло желание, то и удовлетворяй его сама. Ты этого хочешь?
   - Не-е, извини.
   - Не переживай. Что-нибудь придумаю!
   Здорово! Не ожидала такой поддержки. Небольшой червячок ревности решительно задвинула в угол. Уже свыклась с мыслью, что не буду никакой единственной. Если только не отправиться на поиски деревни с парными Клятвами вроде моей Синамидайхо. Говорят, в Гоцу тоже такие есть. Может, у Линны еще попросить помощи? Она не должна отказать.
   Караван с помощью матюков Леди Шауэр и Творцовой помощью удалось собрать всего с опозданием в полчаса. В Уэясу или Каскано такая громадная куча повозок и телег растянулась бы на километр, наверное. В виде длинной толстобрюхой змеи. В пустыне же мы ехали более скученно, в несколько рядов. Так на нас сложнее будет напасть, сказала Тсучи.
   Улучив момент, я обратилась к первой слуге:
   - Линна, можно с тобой посоветоваться?
   - Конечно.
   - Насчет Хиили. Я, ну-у, тоже хочу с ним. Как мне его добиться?
   - Извини, но ты не по адресу. Я в любовных делах полный ноль. Могу замолвить за тебя словечко, если хочешь.
   - Не поможет. Я сама хочу ему понлавиться.
   - Я не знаю, что нравится мужчинам. Меня такому не учили. Если говорить о Хиири... - агаши задумалась. - Помнишь, я нагрубила ему возле дома Леди Катсоды?
   - По делу! - вступилась я.
   - Наверное, это из-за ревности. Катсода - чужая, не из нашей Семьи. Мне не понравилось, что все внимание господина обращено на нее. Но знаешь, что я тогда поняла?
   - Что?
   - Я никогда не буду похожей на Катсоду. Никто из нас. Мы не сможем стать Леди. Их воспитывают с детства, приучают к тому, чтобы править и командовать.
   - Хиили нлавятся Леди?!
   - Не знаю. Может быть. Прости, но я и правда плохо разбираюсь в таких вещах.
   - Все в полядке. Спасибо, Линна!
  
   [Хиири]
   - Аппчхиии! - расчихался я. Кто это там так настырно меня вспоминает?
   - Будь здоров, Хозяин, - донеслось со всех сторон.
   - Ага, спасибо.
  
   [На-Чжели]
   Черт-черт-черт! Скверно-скверно-скверно! Вся работа псу под хвост! А я ведь уже вычислила, что тайник с деньгами у них находится внутри фургона, в районе правого борта. Твою мать, как же так все повернулось?! Ведь, бери не хочу! В городе на ночь слуги утаскивали сумку с ценностями в номер. Достаточно подкараулить в закутке и тюкнуть по макушке. Они даже магессу не всегда с собой брали при переносе! Словно леденец у младенца отобрать.
   Не могу, просто не могу! Это ужасно. Но... они все такие милые. Так и хочется затискать! Невинные овечки, такие правильные, доверчивые и простодушные. Сэйто меня просто умиляет до слез своими высказываниями. И как такое картавое чудо смогло сохраниться? Мицу строит из себя взрослую, делает вид, что все знает и во всем разбирается. Чем-то напоминает меня-прошлую. Может, если ее чуть натаскать, то из нас бы вышла неплохая команда. От маленькой тощей девчонки редко ожидаешь подлостей. А Кутики? Это чудное создание с потрясающими красными глазками, смотрящими на тебя с мольбой и укоризной. Возможно, некоторые индивиды и могли сослепу принять ее за обычную кафанэс, но у меня-то глаз наметан. Никогда не видела вживую кафанэс с целыми рогами. А-а-а, хочу потрогать, обнять и затискать! Это настоящие сокровища! Хочу их себе! Всех до единой. И агаши Линну. Ух-х, какие у нее ноги мускулистые, и волосы красивые! Не то, что мои куцые прядки. Сэмуэй никогда не могли похвастаться роскошной шевелюрой. И даже недоверчивую Тсучи, которая постоянно за мной следит. Правильно делает, между прочим. Единственная разумная нов среди всех! Но и ее легко провести: тивианка не может из-за веса быстро двигаться.
   Стерва Шауэр не захотела платить за мои услуги. Типа, я пользуюсь защитой каравана, поэтому она милостиво разрешает мне ехать с ними бесплатно. Взамен я должна обеспечить маной ее одаренных в случае нападения. Только вот постоянно торчать с ее безрогими слугами у меня нет никакого желания. Вначале я внимательно изучила другие Семьи, с некоторыми познакомилась, поспрашивала про Семью вонси, которого звали Хиири. Как я и предположила вначале, эта Семья являлась самым лакомым блюдом. Единственное, их Хозяин - маг. И раз одаренный смог сохранить свободу, то он не совсем идиот. Но это так, досадная мелочь. Я очень тщательно следила за словами в разговоре с вонси, и он ничего не заподозрил. Везунчик. И как его слугой до сих пор не сделали?
   Общение с членами Семьи Хиири доставляло настоящее удовольствие. С наемником мы тоже нашли общий язык и сообща прикалывались над девушками. В Синкуджи я буквально влюбилась с первого взгляда. Ах, эта прекрасная неприступная королева, с надменным ледяным взором. И как же здорово выводить ее из себя. У-ух, так бы и затискала!
   Вообще, с самого начала мне эта Семья показалась странной. Что-то в ней не так, нечто еле уловимое. Нет, то, что слуги восторженно отзываются о Хозяине - этим никого не удивишь. Достаточно приказать, и они будут славить тебя аки Творца небесного. Не знаю. Больно много он им позволяет.
   Твою мать! Точно! Я даже по лбу себя хлопнула. Все сходится. Я только одну такую Семью встречала. Вернее, скольких встречала не знаю - невероятно сложно раскусить их хитрую схему сходу. Если только случай подвернется, неосторожно брошенное слово или что-то иное. Теперь все становится понятным. Я чуть увеличила темп и поравнялась с Хиири, беззаботно шагающим впереди фургона:
   - Господин, можно вас на пару слов?
   - Да?
   Сначала я вела беседу осторожно, задавала вполне безобидные вопросы. Ушастый отвечал охотно. Потом я начала накалять разговор. Заметила некоторое удивление на лице "Хозяина". Под конец вообще позволила презрительно отозваться о его способностях в управлении Семьи. Как и ожидалось, вонси стушевался, что-то вяло пробормотал в ответ. Лучше его не провоцировать. Мало ли какие приказы на нем висят? И так все ясно.
   Это все меняет! Я даже... даже могу побыть с ними подольше. Черт, неужто я совсем старая стала?! Пофиг! Мои милашки! Никому не позволю их обижать! Не откладывая на потом, я направилась к основной группе слуг: Тсучи, Сэйто с Мицу, Кутики, Алиетого, Линне и этой... как ее? А, Усенне! Надо найти кукловода.
   - На-ли, о чем говолили? - поинтересовалась Сэйто.
   - О сребророгой росомахе.
   - О чем?! Слеб-ло-ло... Блин, ты опять надо мной издеваешься?!
   - Ахахаха, ты просто душка.
   Юная девушка обиженно надулась, став еще милее.
   - Народ, а кто у вас главный?
   - О чем ты? - нахмурилась первая слуга.
   - Да ладно вам. Сколько можно мозги пудрить? Я уже догадалась. Кто из вас настоящая Хозяйка? Ты, Линна?
   Повисло угрюмое молчание.
   - Слушайте, можете и дальше продолжать свой спектакль. Я никому вас не выдам, доверяйте мне. Я готова предложить вашей Семье свои услуги. У вас трое одаренных, мои способности вам точно не помешают. Так кто у вас главная?
   Снова тишина.
   - С чего ты так решила, сэмуэй? - недружелюбным голосом спросила Тсучи.
   - Ой, да бросьте. Стоило только чуть мозгами пораскинуть. Я же вижу, как вы вертите своим псевдо-Хозяином. Как деньгами распоряжаетесь по своему усмотрению. В насколько дорогой одежде и обуви ходите. Мне нравится ваша сплоченная Семья. Я сама ненавижу Хозяев, и с радостью вступлю в ваши ряды. Видела я похожую на вас Семью когда-то, да только молодая была, идейная.
   - Я не знаю, что тебе ответить, На-Чжели, - произнесла агаши. - Тебе следует переговорить с господином.
   - Не держите меня за идиотку. Вы ведь в Гоцу идете, так? Знаете, что там с этим туго. Леди в Гоцу под запретом, Хозяйкам разрешено иметь не боле пяти слуг. В каждом Доме, каждой Семье там принято проверять у Хозяев-гостей отсутствие привязки. Вы не можете надурить других Лордов. Обман рано или поздно обнаружится. И Хозяйку, которая скрывалась в тени подставного Хозяина, тут же казнят. Но это так будоражит, не правда ли? Риск. Авантюра. Я могу помочь вам, знаю несколько хитрых уловок. Конечно, про походы на переговоры в другие Семьи следует забыть. Но можно обойтись и без этого!
   - Что вы молчите? - добавила я раздраженно.
   Девушки выпучили глаза, некоторые даже приоткрыли рты от удивления.
   - Я вам не подхожу? Кто у вас всем заправляет? Мне надо пообщаться с ней на тему охраны казны вашей Семьи. Это же просто возмутительно! Не будь моей симпатии к вам, в следующем городе я бы выкрала у вас все деньги! Вы ведь в правом борту храните золото?
   Я немного рисковала, открываясь. Но с другой стороны, честность может помочь мне добиться от них доверия.
   - Сэмуэй, благодарю тебя за подсказки. Мы обязательно исправимся, - нейтрально высказала Линна.
   - Ладно! Обсуждайте меня, не буду вам мешать.
   Я отстала от Семьи Хиири и поравнялась со слугами-кафанэс Леди Шауэр. Что-то разговор вышел совсем не такой, как я представляла. Все равно, они просто обязаны принять верное решение. Мои котятки!
  
   [Хиири]
   - Хиили! Хиили! - послышался сзади возбужденный голос.
   - Что случилось?
   - На-ли сейчас выдала такое! Ты просто упадешь! Ни за что не догадаешься!
   - Она хочет вступить в нашу Семью? - ткнул я пальцем в небо.
   - Блин, ты плав. Но суть в длугом. Готов?
   - Готов, - усмехнулся я.
   - Она считает, что ты липовый Хозяин!
   - Да? - удивленно приподнял я брови.
   Тяжело переваливаясь, с нами поравнялась Тсучи:
   - Сэмуэй полагает, что у нас всем командует Линна. В принципе, вполне логичный вывод из того, что она видит.
   - Забавно.
   - Отнюдь, - серьезно заметила тивианка. - Теперь вы понимаете, как мы выглядим со стороны? Образ нашей Семьи в глазах других новов удручает. Как мы будем вести дела с Лордами Гоцу?
   - По-моему, ты преувеличиваешь...
   - Да как вы не понимаете?! Вы же выглядите безвольным хлюпиком!
   Тсучи резко осеклась.
   - Да-а, проблема, - протянул я.
   - Простите, Хозяин, вы не сердитесь?
   - Ну, не на тебя так точно.
   - Уф-ф, до сих пор не могу привыкнуть к вашей манере.
   - Что, мне надо наказать тебя за слова? Мы уже проходили этот этап с Линной.
   - Господин, давайте чуточку серьезнее, - сказала агаши. - Тсучи дело говорит.
   - И что вы предлагаете?
   - Хозяин, мы с Линной научим вас, как правильно вести себя. Как отдавать приказы на виду у других Семей, как относиться к слугам, чужим Семьям, Лордам или Леди. Во всех случаях множество нюансов и тонкостей. Многое можно списать на ваше эринейское происхождение, но не все.
   - Вы хотите, чтобы я изображал кого-то другого? Не себя?
   - Это пойдет на пользу Семье.
   - Нет. Это мое последнее слово. Хотите правильного Хозяина? Всегда могу продать вас, если попросите. А большинство и так уже выкупилось. Нечего мне тут условия ставить. Что хочу, то и делаю. Я - лот, и это звучит гордо!
   Тивианка вздохнула и что-то пробурчала про "без пяти минут Лорда" и "безответственный".
   - Совсем с катушек съехали? - вступилась Синкуджи. - Может еще про правило "одиннадцати плетей" вспомните? Или про "камень оскопления"?
   - Я, безусловно, против насильственных наказаний. Скорее, голодовка, валяние в нечистотах, обет молчания и все в таком духе.
   - Дура! Меня можете не включать в список своих дебильных забав. Хиири, согласишься на что-то - урою.
   Синкуджи возмущенно отошла в сторону от нашей компании.
   - Тсучи, это слишком. Лаз Хиили не хочет плитволятся, может нам стоит что-то поменять?
   - Конечно. Считается неуважением смотреть прямо на Хозяев, глаза должны быть опущены в пол. То же самое с чужими слугами, если рядом находится их Хозяин. Запрещено обращаться к своему Хозяину без большой необходимости, все вопросы решаются через первую слугу. Нельзя демонстрировать свое свободное владение казной Семьи. Покупать украшения и одежду только в присутствии Хозяина в качестве поощрения за службу. Первым принимать пищу или водные процедуры должен Хозяин. На приемах или переговорах с другими Семьями необходимо сидеть неподвижно, не совершая никаких движений. Даже если у вас нос зачесался. Четко отвечать на вопросы и просьбы. Пока вот что вспомнилось.
   - Это все хрень, - выдал я. - Ведите себя как хотите, в рамках приличий само собой. Я на стольких приемах побывал. Стоишь соляным столбом как дурак часа два, проклиная все на свете. Никому не желаю такой участи.
   - Уф-ф. Простите, Хозяин, я передохну в фургоне.
   - Ты там тайком не тягаешь еду? Что-то прогресс не заметен.
   - Как можно?! Думаете, мне самой приятно? Первые результаты будут не раньше месяца голодовки! Тогда я смогу уже делать нормальные тренировки, и дальше пойдет быстрее.
   - Господин, так что насчет На-Чжели?
   - Какая-то она подозрительная.
   - Она намеревалась обокрасть нас, сама во всем призналась.
   - Тем более. Передай ей, что она на испытательном сроке, или что-то в этом роде. Я не доверяю ей.
   - Может, стоит сразу прекратит с ней общение?
   - На-ли холошая - она ведь честно все ласказала! - вступилась Сэйто.
   - Бывших воров не бывает, - хмыкнула Мицу.
   - А ты как же?
   - Да какой из меня вор? Так, щипачка недоделанная.
   - Короче, следите за ней внимательно и за своими карманами тоже, - резюмировал я.
  
   После одной из ночевок в пустыне утром нас разбудил пронзительный крик Кутики. Мы тут же поспешили к кафанэске, с воплем вылетевшей из недр нашего фургона. Первой каким-то образом рядом оказалась На-ли:
   - Тише, девочка. Все в порядке, - сэмуэй обняла Кутики. - Кто тебя обидел?
   - Та-ам чудище...
   Мы осторожно заглянули внутрь повозки.
   - Ха-а-ш-ш!
   Из фургона на нас смотрело странное создание: большая чешуйчатая ящерица серо-зеленого цвета со странными складками вокруг шеи.
   - Ужас!
   - Убелите его!
   - Ха-а-ш-ш!
   Складки раскрылись и тварь словно увеличилась в размерах в два раза.
   - Ах, ты моя прелесть! - засюсюкала На-ли. - Хочешь сухарик? Или вяленого мясца?
   Сэмуэй вытащила откуда-то провиант и принялась осторожно кормить зверя.
   - Кто это?!
   - Плащеносная ящерица. По-моему, ему понравился ваш фургон.
   - Кстати! Я же обещал вам купить питомца, - вспомнилось мне. - Его можно приручить?
   - Да, шидосадарцы активно используют ящериц. Грызуны - настоящая напасть для фермеров. Стены хрупкие, крысы и мыши в них с легкостью проделывают ходы. Вот эти плащеносцы хорошо от них помогают. Еще крупных насекомых ловят.
   - Хиили, сельезно?
   - Решать вам, конечно...
   - А что, по-моему будет забавно, - протянула Мицу.
   - Славная зверюка! - Усенна.
   - В джунглях такие не водятся, - Лаура.
   - Ешь-ешь, моя малышка, - продолжала На-ли.
   - Почи, - обронила Алиетого.
   - "Почи"?! Эта кличка подойдет милому щенку, а не улодливому чудовищу.
   - Не все красивы от природы, - опротестовала одноглазая.
   Споры растянулись на все утро. Ящерица вполне удобно устроилась в фургоне, сытно посапывая. Желающие от него избавиться оказались в меньшинстве, поэтому им пришлось подчиниться. Так мы и тронулись в путь вместе с новым компаньоном.
  
   [На-ли]
   Любопытство снедало меня. Я просто не могла уже ждать ответа от Семьи Хиири, и сама подошла к агаши.
   - Линна, что вы решили?
   - Мы не принимаем к себе кого попало. Ты сама видела, какая у нас сплоченная Семья. Мы будем присматриваться к тебе во время путешествия и потом уже примем окончательное решение.
   - Пусть будет так! Я готова доказать свою полезность. Есть у вас враги среди Хозяев каравана? Могу пощипать кого-нибудь.
   - Нет! Мы не хотим портить отношения с кем бы то ни было.
   - Как скажешь.
  
  
   Глава 4
  
   [Хиири]
   Одиннадцатого числа мы достигли городка Тео-Йоко, напоминавшего по компоновке Ат-Сели. Источником воды здесь также служил подземный поток. Правда, очень слабый, больше походивший на ручей. Где он берет свое начало, никто не знал. Также в городе нередки периоды засухи, когда воду приходится завозить из других мест.
   На-ли постоянно крутилась рядом с нами, помогала делать рутинную работу, взялась ухаживать за Почи. Ящерица, к слову, быстро обжилась в фургоне и вылезала только погреться на солнышке, да попугать некоторых так и не привыкших к его виду слуг. Один раз На-ли вызвалась готовить. По итогу скажу честно: я бы предпочел видеть в этой роли кого угодно, даже Лауру, но не сэмуэй. Стремление в целом похвальное, только вот я все никак не мог понять ее мотивов. Меня она продолжала считать за пустое место, просто слугой кого-то из девушек. Зато и разговаривать стала более открыто.
   Тео-Йоко - последний оплот, после которого мирные земли надолго кончаются. Ориентировочно, десяток дней мы вынуждены будем передвигаться по территории двух агрессивных кланов. И даже традиционная плата за проезд не факт, что поможет. Разные сборные банды не всегда подчиняются правящим кланам.
   Перед въездом в город ко мне подошла Леди Шауэр и сказала прямо:
   - Господин Хиири, я готова предложить за Кутики двенадцать златов.
   - Кутики, - повернулся я. - Хочешь пойти с госпожой Шауэр?
   - Нет, Хозяин, - еле слышно отозвалась кафанэс.
   - Вот видите, ничего не могу с ней поделать, - развел я руками. - Буквально рогом уперлась! Не хочет и все тут.
   - Господин Хиири, хватит ваших шуток. Цена и так завышена. Уверяю, в моей Семье она получит исключительно почет и уважение. Кутики, я всегда поощряю всех членов после удачного похода. Что скажешь? Хочешь иметь свои личные деньги?
   - П-простите, госпожа. Мне хорошо в Семье Хиири.
   - Что за фарс?! Господин Хиири, откуда я могу знать, что вы ей приказали? Или, может, вы угрожаете своим слугам?
   - Не переживайте так за нашу Семью.
   Леди Шауэр развернулась и быстро покинула нас. В целом мне нравится ее подход, вот только сильно сомневаюсь, что она сможет заплатить реальную цену Кутики. Да у нас каждая слуга на вес золота! К тому же кафанэс сама не хочет менять Семью.
   За трапезой в таверне я уже предвкушал провести восхитительную ночь. Синкуджи выцепила меня чуть ранее и безальтернативно потребовала отрабатывать заплаченные ею шесть десятков златов. А я что? Совместить приятное с полезным - дело хорошее.
   Даже тут наша Семья выделилась. Я единственный, кто притащил всех слуг в питейный зал и не поскупился на еду. Остальные Хозяева в основном принимали пищу в одиночку, окруженные молчаливыми телохранителями. А их слуги сами себе что-нибудь сготовят - так выходило намного экономнее. Тсучи по этому поводу снова начала ворчать: репутация и все такое. Но ее никто не поддержал.
   За моим столом поместились: я, Тсучи, Линна и Алиетого, Синкуджи и Сэйто. И когда к нам обратился Лорд Шутен, то взрослые девушки синхронно поднялись. Отвесили поклон и быстро убрали тарелки. Сэйто замешкалась, и Линна незаметно подняла ее за шиворот и вытащила из-за стола.
   - Господин Хиири, не уделите мне минутку?
   - Присаживайтесь Лорд Шутен, если я вас правильно запомнил.
   - Совершенно верно, благодарю!
   Мужчина средних лет с прямыми собранными в хвост черными волосами спокойно сел за стол напротив меня. Позади него безмолвными тенями нарисовались гварды. Члены моей Семьи встали за мной.
   - Внимательно вас слушаю, господин Шутен.
   - Правильно! Мне нравится такой подход. Но думаю, стоит немного разбавить деловую атмосферу. Эй, принесите саке! Живее! Итак, вы у нас малообщительный, господин Хиири, и я решил наладить с вами более тесную связь.
   Я малообщительный?! Конечно, я замечал, что Лорды и Леди, а также менее статусные Хозяева и Хозяйки, частенько собираются вместе, что-то обсуждают или просто пьянствуют. Если с такой стороны посмотреть, то я действительно уклоняюсь от приглашений. А общение со слугами не в счет - их ведь за новов не считают. Ладно, стоит послушать этого Лорда. Вроде Шутен выглядит нормальным мужиком. Глядишь, и друзей смогу завести.
   - Прошу извинить, я только недавно расширил Семью, и еще не привык находиться в обществе благородных Лордов.
   - Эк, какая воспитанная молодежь нынче. Впрочем, и я еще не совсем старый хрыч, верно? Ну где там саке?!
   Суетливая слуга притащила большой кувшин и резные чашки из все того же пористого камня. Шутен поморщился:
   - Посмотрите, что за убогая утварь! Где серебро, стекло, ну или на худой конец, глина?
   Где-где, уж точно не в каменной пустыне Шидосадары.
   - Надо радоваться тому, что имеем. Не будь этого города, ночевали мы бы сейчас на открытом воздухе.
   - А я не согласен! Надо всегда добиваться лучшего. Таков мой девиз. Я вот из королевской Семьи Лии. Удивлены? Да, Лордам редко выпадает такая честь.
   - Мне тоже предлагали.
   - И вы отказались?! Это же превосходный выбор! Посмотрите, мне доверяют важные торговые поставки. Подумаешь, пэрство? Для Леди главное - прибыль, да и мне процент большой идет. В Каскано лучшие пэрские контракты, уверяю вас!
   Ага, как же. Так я и поверил, что он сам захотел тащиться в рисковое турне через Шидосадару. Был бы свободным, отправил слуг самих с караваном. Хотя, если у него никудышные телохранители и куча недругов, то находиться вблизи всех своих слуг намного безопаснее. В некоторых королевствах граница между Нэй-Лордом и пэром сильно размыта. Великие Семьи специально не афишируют сей факт, чтобы у других было меньше возможностей для объединения. Отличить пэра от Нэй-Лорда можно только проверив Хозяина на отсутствие привязки, что далеко не везде приветствуется.
   - У меня были другие планы на тот момент, к сожалению. Но предложение заманчивое, не спорю.
   - Что ж, давайте поднимем кружки за то, чтобы мы когда-нибудь породнились в Великой Семье Лии. Кампай!
   Мы сделали по паре глотков.
   - Недурно! Вот уж чего у пустынников не отнять - качественное пойло делают.
   - Да, вполне ничего, - поддакнул я.
   - Итак, господин Хиири. Я - Лорд простой, вижу выгоду, тут же лезу вперед. А что может быть выгоднее, чем обменяться ненужными для Семьи слугами, верно?
   - Возможно.
   - У каждого Хозяина найдутся бездельники, не подходящие стезе Семьи. Неумехи, лишние рты. Но это не значит, что они будут также бесполезны в других Семьях, согласны?
   - Пожалуй.
   - Господин Хиири, у вас есть кто-нибудь на обмен? Семье Шутен требуются выносливые и физически развитые неодаренные слуги. Грузчицы, одним словом. От славной кухарки, которая и за хозяйством проследит, я бы тоже не отказался. Вот тивианка ваша, например. Зачем вы ее так откормили? Я больше худых и стройных предпочитаю... Взамен могу предложить отлично вымуштрованных работниц, есть для обмена одна сабельщица, три толковые фермерши, ну и конечно же мой прекрасный цветок... Саюри, подойди!
   Из-за спин телохранителей протолкнулась русая девчонка лет двенадцати, нарядная. Саюри низко и элегантно поклонилась мне и вежливо опустила глаза в пол. В ее внешности было что-то схожее с Шутеном. Не удивлюсь, если это его дочь. На кой черт он потащил ее через пустыню? А, ну да. Продать кому-нибудь по пути естественно.
   - Девственница, между прочим, - важным тоном поведал Лорд. - Сам воспитывал, обучена грамоте и ведению дел. Лучшего помощника для Хозяина не сыщите! Интересно?
   - Прошу простить, пока что я доволен составом Семьи. И как таковых, слуг для обмена предложить не могу.
   - Не стоит так спешить, господин Хиири. Я одолжу вам Саюри на время, вы воочию убедитесь в ее полезности. Разумеется, если вы пообещаете сохранить мою девочку в целости и сохранности?
   - Саюри, ты хочешь побыть в нашей Семье?
   - Для меня это будет честью, господин Хиири.
   Что-то мне в ее словах не понравилось.
   - Прошу меня извинить, Лорд Шутен. Я опасаюсь, что не смогу устоять перед ее ангельским личиком.
   - Жаль, очень жаль. Хорошо. Как насчет обмена на ночь?
   - На ночь? - словно деревянный болванчик переспросил я.
   - Да, слуги приедаются, вам ли не знать! Мне нравятся помоложе. Видел я у вас тут одну сероволосую, вон та русая тоже подойдет. Ох, и позволяете же вы им отпускать длинные волосы! Впрочем, мне густая грива тоже по нраву. Можете выбрать любую женщину среди моих, за исключением первой слуги, разумеется. Есть две мастерицы, обученные техникам услаждения. Специально раскошелился на несколько уроков в борделе. Но за одну такую не меньше двух прошу на обмен.
   Мда, похоже я был о нем слишком высокого мнения.
   - Прошу прощения, господин Шутен. Меня устраивают мои девушки.
   Тут мужчина впервые позволил себе недовольно поджать губы в отношении моих слов.
   - Знаете, господин Хиири, принципиальных не очень любят. Если хотите наладить отношения, надо делиться чем-то. Уважить союзников, так сказать. А без друзей вы не сможете нигде пробиться. Ни в Каскано, ни в Гоцу.
   Тьфу!
   - Еще раз прошу прощения, господин Шутен. Мне нечего вам предложить.
   - Прискорбно. Я полагал, что мы с вами выйдем на выгодное для обеих сторон сотрудничество. Но без взаимного уважения говорить нам не о чем. Всего хорошего.
   Лорд Шутен резко поднялся и покинул мой столик.
   - Что стоите? Садитесь, доедайте.
   Девушки неуверенно вернулись за стол. Вялый стук ложек не прерывался на разговор. Настроение у девчонок было явственно хмурым.
   - Господин Хиири! - услышал я знакомый голос. Леди Тусконэ.
   Ну вот, не дают поесть нормально. Слуги снова вскочили и смиренно отошли в сторону. На этот раз Сэйто усвоила урок, и ей не понадобились напоминания.
   - Ой, спасибо, девочки, - проворковала женщина и уселась за столик. - Я не помешаю?
   - Госпожа Тусконэ, ваша компания всегда в радость.
   - Ах, вы как всегда само очарование, господин Хиири. Может, перейдем на ты?
   - Как пожелаешь.
   - Славно! Зови меня Туко, меня так мама называла.
   - Милое прозвище, Туко.
   - Спасибо! Я вижу, ты не поладил с Шутеном?
   - Как-то не срослось.
   - Странно. Я получила море удовольствия от общения с ним. Шутен не из старой гвардии. Ну, знаешь, "одиннадцать плетей" и прочие ужасные вещи. Очень современный мужчина с широкими взглядами.
   - Он предложил обменяться слугами на ночь.
   - Правильно, что отказался! - рассмеялась Леди. - У него лохудры сплошные, твоим красоткам не чета!
   - М-м, согласен.
   - Хотя его тоже можно понять. Это всего лишь дань вежливости. Показатель доверия между Семьями. Мог бы и дать ему на денек свою самую нелюбимую девочку.
   - Гхмм...
   - Ладно. Я тоже к тебе по делу. Ох, мои мальчики и утомили меня своими просьбами. Прямо спасу нет. Не хочешь устроить случку?
   - Что, прости?
   - Случку. Семья при долгом воздержании становится нездоровой. Ты должен прекрасно это понимать. Почему бы не решить наши проблемы к обоюдной выгоде?
   - Э-э, это необычное предложение...
   - Отчего же? - искренне удивилась Туко. - Вполне себе обыденное. Я даже готова снять комнату на свои деньги.
   - Я так сразу не готов дать тебе ответ...
   - Послушай, я найду себе другую, более сговорчивую Семью. Лордов в караване и в городе навалом. Не то, что в Каскано. Так что не стоит набивать себе цену. Хорошо, исключительно в качестве дружеского жеста я готова заплатить ползлата за услуги твоих жриц любви. Все-таки мои мальчики уж очень настаивали именно на твоей Семье. И я понимаю, что им будет сложно обслужить два десятка моих оголодавших жеребцов. Само собой, никакой грубости. Исключительно для удовлетворения потребностей слуг обеих сторон.
   Черт, ну что за день такой?! Постоянно словно уж на сковородке изворачиваться.
   - Знаешь, я привык сам удовлетворять слуг, - ответил я твердо.
   - Ой, да ладно!
   - Ты же видела мой рог-артефакт в действии? С ним я могу и с пятерыми за ночь.
   - Ого! - у Туко округлились глаза. - Монстр! Одинокой даме не составишь компанию вечером?
   - Предпочитаю деловые отношения.
   - Ах, стервец. Пускай, твоим не надо, но мне-то по-дружески можешь подсобить? Целый злат - достаточно?
   - Извини, Туко, - развел я руками.
   - Ладно, - на приветливом лице Леди не отразилось недовольства. - Потерпят до Гоцу - там уже нам самим будут платить за случку. Зря. Теряешь прибыль.
   - Переживу, - отшутился я.
   - Тогда удачной ночи, половой гигант, - ухмыльнулась женщина и встала из-за стола.
   - И тебе того же.
   Девушки осторожно вернулись за стол. Я же пребывал в некоторой прострации. Как тяжко. Блин, будто весь день с альвом сражался!
   - Только попробуй, - с угрозой произнесла Синкуджи.
   - Хиили молодец! Нечего на него бочку катить!
   - Хозяин, теперь-то вы понимаете, что вести дела с другими Семьями будет невероятно сложно, - укоризненно заметила Тсучи.
   - Я это всегда понимал. Только какие это дела? Все о слугах и талдычили.
   - Как верно подметила госпожа Тусконэ, это банальная вежливость. С нашей Семьей никто не будет иметь дел, - продолжила давить тивианка.
   - Бред! Не все Хозяева такие. Да и вообще хрен с ними. И с вами тоже хрен. Почему я один должен за всех отдуваться?
   - Э-э, потому что вы Хозяин?
   - Все, я спать! Устал как собака. Вообще, уеду в Истелот. Или в монастырь. Буду славить Творца и есть постный хлеб.
   Я встал из-за стола, и мне вслед донеслись обеспокоенные слова Линна:
   - Господин, вы ведь не всерьез?!
  
   Настроение резко упало. В Одиннадцатой Семье Эринеи были совсем другие порядки, как и в других Великих Семьях. Нет, я примерно представлял, как обстоят дела внизу иерархии, но столкнуться с этим лицом к лицу... Принимать важные решения, оберегать слуг, отвечать дипломатично, чтобы никого не обидеть... К такому я пока не готов.
   Синкуджи догнала меня на полпути к номеру.
   - Что еще? - спросил я устало. Чугунная голова желала покоя.
   - Ничего. Прости мои слова. Ты правильно поступил. И я сделаю все, чтобы ты сегодня расслабился и отдохнул, - последнее магесса прошептала мне на ухо.
   Мрачные тяжелые мысли решительно убрались в дальний угол. Этой ночью я и вправду отлично отдохнул. Синкуджи сразу подметила мое состояние, так что мы в основном просто спали. И я еще когда-то жалел о ее покупке? Да она просто золото!
  
   Следующим промозглым вечером наш караван добрался до условного места переговоров с кланом вождя Стага-медведя. Никто не имел ни малейшего понятия, откуда местный предводитель получил столь грозную кличку. Шидосадарцы любили брать животных в качестве клановых фамилий: Алистер-сокол, Кастелло-ящер, Жуесынь-саблезуб и так далее. Семья Стаг - относительно небольшое объединение, но даже им наш караван на один зуб. Другой вопрос - будет ли выгода в нападении на нас. Во-первых, последующие караваны уже не сунутся на его земли, постараются объехать. А значит, и мзду взимать будет не с кого. Самый главный вопрос - это стоят ли перевозимые товары потери множества клановых бойцов?
   Семья Шауэр отправилась на переговоры всего с парой слуг - таково обычное требование. Вернулась Леди-кафанэс не в духе. Все Хозяева, чуть более двадцати новов, собрались вместе для обсуждения.
   - Гребаный медведь и не думал впадать в спячку, - плюнула глава каравана. - Стаг просит двадцать пять злат вместо стандартных пятнадцати.
   - Скверно... плохо... дорого... совсем обнаглели, - забубнели возмущенные Лорды и Леди.
   - Поэтому необходимо еще собрать по ползлата с каждой Семьи, - продолжила Шауэр.
   - Почему это с Семьи?! У меня всего пятеро слуг, а у Тусконэ, например, аж два десятка!
   - Потому что плата идет по злату за Семью.
   - Можно было сказать, что нас тут всего пятнадцать или даже десять! - возмутился кто-то.
   - Допросили под Клятвой, - скупо обронила кафанэс.
   - А чей-то мы должны платить? Нас не предупреждали о таком. Мы тебе сколько заплатили? Сотню злат? Вот и вычти из этой суммы.
   - Во-первых, не сто, а семьдесят один злат и пятнадцать сребреников. Во-вторых, я не намерена обделять свою Семью. Оговаривалось, что только тридцать монет пойдет на проезд. В-третьих, никто не мог предсказать повышение цен. В-четвертых, что вы себе позволяете? Разве наши Семьи дружественны? Прекратите тыкать мне! Вносите деньги. Кто-то из ваших слуг может поехать со мной, чтобы подтвердить мои слова.
   - Больно много гонору для безродной кафанэс. Верно я говорю, уважаемые? Пусть Семья Шауэр отвечает.
   - Кто не будет платить, может ехать дальше в Гоцу самостоятельно! - пригрозила глава.
   - Мы и без нее спокойно доедем, верно господа? - продолжил мужчина.
   - Действительно, с чего бы нам такие деньги отдавать?
   - И так ей слишком много выходит.
   - Я за роспуск Семьи Шауэр.
   - Не будем спешить, распустить всегда успеем.
   - А на землях следующего клана тоже скидываться?! Пусть платит.
   - Вы совсем обезумели? - взвилась Шауэр. - И дня не протянете в пустыне!
   - На вас, Леди Шауэр, свет клином не сошелся, - твердо заявил Лорд Шутен. - Вы завели нас сюда, уверяли, что начального сбора будет достаточно. У вас только два выхода: платить самой, либо передать нам часть ваших слуг в счет погашения долга. Иначе вам грозит роспуск.
   - Леди Тусконэ, что вы молчите?!
   - Ой, я согласна с господами. Мы вам достаточно заплатили.
   - Это не дело! - молвила малознакомая мне немолодая Леди. - Глава каравана - неприкосновенная персона. Мы не имеем право решать ее судьбу.
   - Я из Королевской Семьи Лии, - молвил Шутен. - И я за роспуск Семьи Шауэр.
   - Простите господа, у меня что-то голова разболелась, - вмешался я. Все взоры тут же обратились в мою сторону. - Леди Шауэр, вот, возьмите злат от нашей Семьи. Я вижу, что у господ туго с деньгами, поэтому внесу чуть больше, чем требуется. Еще раз прошу прощения, я пойду отдохну, если никто не возражает.
   Возражений не последовало. Никто не проронил ни слова, пока я не покинул место схода. С головой у меня было все в порядке, само собой (по крайней мере, она не болела), но слушать их пререкания не было совершенно никакого желания. Линне с Тсучи пересказывать не стал - просто объяснил про дополнительный сбор. А то нравоучений не оберешься.
   Через два часа вернулась Леди Шауэр. Мы не ложились, ожидая пока вопрос с кланом медведя не будет решен. Главная кафанэс подошла ко мне лично:
   - Господин Хиири, выражаю вам искреннюю благодарность от лица всей Семьи!
   - Скинулись все-таки?
   - Не все, но большая часть. Приношу вам извинения за настырность с покупкой. Я думаю, что Кутики повезло с Хозяином.
   - Я тоже так думаю. Если захотите, приходите к нам посидеть. У нас припасено несколько бутылочек из Тео-Йоко.
   - Спасибо, обязательно воспользуюсь вашим предложением, когда мы доберемся до более мирных кланов. Спокойных снов.
   - И вам того же, Леди Шауэр.
   Я задумчиво смотрел вслед уходящей кафанэс. Не сказать, что Шауэр красива, однако притягивает внимание своей внутренней силой и чистотой. Пожалуй, я хотел бы видеть ее в роли друга.
  
   [Усенна]
   Некоторые неженки, не буду называть по именам, жаловались на трудности. Мол, еда скудная, воды мало - ни умыться, ни подмыться, города нищие и полны ворюг, гостиницы ужасные. Не знаю. По мне так все лучше, нежели одной в лесу скрываться.
   Прошло почти две недели, как Хозяин заявил шо я типа маг. Мне всегда казалось, шо это какие-то особенные новы, элитные, со злобным нравом. Вот как Синкуджи, например. И вдруг все перевернулось. Я - одаренная. Однако мои мечты быстро обломались о суровую реальность. Магичение - безумно сложное занятие! Думала, смогу швыряться простыми водными шарами, или железными шариками. Кукиш и без масла! "Воду" пришлось отложить и пока сосредоточиться на "металле". Я каждый день тренировала этот чертов общий оттенок маны. Он одинаково хреново работал почти с любым металлом - на то он и универсальный. Чуть ошибешься, и напитать не выйдет. Еще надо создавать ману быстро, иначе рассеется. Ну и самое сложное - это правильно установить противовес, значица. Хозяин объяснил, что металл имеет уникальную особенность - способен так разогнать снаряд, шо любой "воздушник" удавится от зависти. Во как у Мицу в артефакте. После долгих занятий я смогла только один шарик напитать корявой общей маной, после чего чуть не запулила себе в ногу. Это надо так по-особенному сосредоточить много маны с одной стороны снаряда и потом "отпустить". В общем, мне даже с Мицу не сравниться, не говоря уже про Мариса. Хозяин еще показал мне два оттенка - отдельно на усиление рук и ног. С этим у меня чуть лучше получалось, и запаса маны стало хватать дольше. Раз уж со стихиями пока туго, хотя бы усилением помогу в бою.
   Синкуджи оказалась не такой уж и стервой. Мы даже сдружились немного (по крайней мере, мне так кажется). Она тратила много времени на мое обучение, на показ общего оттенка "металла". После сражения с големами (фу, мерзость) магесса словно с цепи сорвалась. Поначалу доставала Хозяина, прося научить ее оттенку для работы с грунтом Шидосадары. Ее собственные наработки плохо показали себя. Мана улетала словно в бездонный колодец, по ее словам. Только с чего она решила, шо вонси сможет помочь ей с "землей" одному Творцу ведомо. Хозяин и послал ее куда подальше. Синкуджи походила по каравану и купила у кого-то из одаренных нужный оттенок маны. За сколько - не говорит. Потом все равно ругалась - оттенок оказался скверным. Удачнее ее собственного, однако оставлял желать лучшего. Значица, весь свой резерв тратила, чтобы улучшить его. Хозяин ее сильно наругал, поскольку магесса постоянно ходила на грани магического истощения. Вот дурочка. Я так всегда половину старалась оставлять. Мало ли големы, али альвы какие полезут. Да и новы местные все волком диким смотрят. Так и тянут свои ручонки в наши карманы.
   На землях этого Стага-медведя все стало еще хуже. Нас постоянно атаковали разные бродячие банды. То стрелу пустят, то заклинанье магическое. Один раз зажженная стрела попала в наш фургон, и тот загорелся. Потушили быстро, на обгорелую дыру поставили заплату (из старой полурваной одежды Хозяина, ха-ха). Бывало, ночью нас специально будили громким зловещим звуком. Поэтому мы плелись по пустыне злые, невыспавшиеся и усталые. И ведь не знаешь наверняка, Стага ли это новы нас пугают, али просто сброд шальной. Они ведь не носят медвежьих шкур или флагов - никак не опознать. Чтоб этих утырков альв лианами отымел во все дыры! Обычно они верхом разъезжали, но иногда, значица, в странные повозки коней впрягали. Линна казала, шо называются колесница. По пустыне рассекали с такой скоростью, шо фиг догонишь! Мицу с дозволения Хозяина иногда развлекалась, пытаясь попасть по разбойникам из своего артефакта. Один металл и помогал на таком расстоянии. Мазала все время. Только один раз по лошади попала, судя по тому, что та встала на дыбы после выстрела.
   На четвертый день пути после Тео-Йоко мы как обычно плелись по пористому камню, изредка перебрасываясь фразами. Если честно, то я еще не наговорилась со слугами, но старалась не доставать их. Шел пятнадцатый день первой зимы, значица. Ласковый солон хорошо грел нас в пустыне, не давая замерзнуть. Хотя это ведь только первая зима. В Каскано так второй сезон - самое холодное время года.
   Вдруг впереди раздался чей-то ор, послышалось конское ржание. Передние кареты ушли под землю! Из ниоткуда стали вылезать новы в грязно-серых одеждах! Прямо посреди каравана появились! И их было много. Нашу Семью тоже атаковали. Я успела заметить, как длинная каменная плита неожиданно раскрылась вверх, и оттуда повалили новы. А ведь только что по ней проезжало колесо повозки! В себя меня привел женский крик. Так. Напитать руки маной. Не торопиться, а то дрожать будут. Нужен правильный оттенок. Все двенадцать стрел под усилением потратила моментально. К сожалению только двоих смогла прикончить, еще двоих ранила. Что поделать, новы ведь не стоят на месте, некоторые еще и щитом прикрываются. Вокруг царил настоящий хаос. Часть лошадей понесли вперед вместе с имуществом каравана. Натасканные особи же наоборот отбивались, метя копытом по голове тем, кто подойдет близко. Я находилась рядом с нашими: то с Сэйто и Мицу, то с Кутики или Лаурой.
   Пора в ближний бой. Выхватив короткий клинок, я ринулась на помощь Алиетого. Поздно. Сабля нападавшего вошла женщине в грудь. Ну сволочь! Мой вакидзаси проткнул нова почти насквозь, одна рукоять осталась торчать. Ярость застлала мой разум. Мы с Али не очень дружны, но она очень хорошая. Она не заслужила такой участи. Бухнув весь резерв на усиление, я бросилась в толпу противников, но не успела добежать. Камень подо мной провалился, и я полетела вниз. Ужас напал на меня, я изо всех сил пыталась зацепиться за стенки. Сдирая руки до крови и ломая ногти. А-а-а! Приземление вышло неудачным, в ноге что-то хрустнуло. Боком напоролась на каменный выступ. Даже сквозь боевой запал адская нестерпимая боль пробрала меня до кончиков волос. Высота метров шесть. Внизу ловушка была утыкана вытесанными из камня уступами. Если бы я не затормозила руками, то меня бы просто нанизало на каменное копье.
   Сверху слышались звуки схватки, а я ничем не могла помочь. Ногу словно рвали на части. По-моему, еще и ребро треснуло. С трудом я переползла через ряд зубьев в виднеющуюся узкую нишу. Глянула наверх. Кое-какие уступы имеются, но в моем состоянии выбраться нереально. Через несколько минут ко мне свалился один из нападавших, судя по одеждам. Каменный выступ прошил ему шею насквозь. Я осторожно поджала колени ближе к себе. Что-то холодно становится.
  
  
   Глава 5
  
   [Хиири]
   Копье-щит или барьерные диски были бесполезны в образовавшейся сутолоке. Из каждой щели лезли невысокие, закутанные в серые одежды, воители и воительницы. В основном применяли кривые тагойские сабли или катаны дрянного качества. Кое-кто с топором или секирой.
   Я сосредоточился на магах. Ледяные копья, водные звезды, огненные струи - только завидев магию, бросался вперед, снося все на своем пути. Усиленный щит хорошо отбивал заклинания. Местные одаренные были слабы в ближнем бою, поэтому я сметал их одного за другим. Если исключить роль телохранителя, то это и есть моя специализация: убийца магов. Нападавшие сами выбрали ближний бой - у них даже лучников не было, но их маги все как один применяли дальнобойные заклинания. Один раз пришлось формировать копье-щит, чтобы смести каменную преграду ушлого мага земли. Да еще уворачиваться от мощного потока огня другого одаренного. С барьерным магом особых проблем не возникло. Возможно, он и был неплохим фехтовальщиком, но усилением почти не пользовался. Мельком видел колесницы, разъезжающие вдоль рядов повозок. Словно кружащие падальщики вокруг мамонта.
   В один из моментов я очутился в дальней части каравана. Черт, надо помочь своим! Поддав маны в ноги, быстро вернулся и принялся добивать оставшихся противников. Синкуджи, Линна, Марис, Усенна и Сэйто с Мицу, даже Кутики - ранее раскидали нападавших и грамотно засели в оборону. Чего не скажешь о других Семьях - их боевой потенциал был до смешного мал по сравнению с нами.
   - Кто ранен? Где Усенна? - крикнул я, как только появилась передышка.
   - Я видела Усенну, она в яму провалилась. Жива, только достать надо, - отчиталась Линна.
   - Хиили, здесь Али плохо!
   Я быстро кинулся к девушке. На губах одноглазой виднелась кровь, дышала она с трудом. Саблю из ее правой груди так и не вытащили.
   - Чего вы ждете?! - рявкнул я.
   - Кхе-кхе, я просила... пока еще жива...
   - Помереть хочешь?!
   - Нет... кхе-кхе... но вдруг вам бы рог понадобился... я бы... меня бы прибили на месте... - вяло пробормотала одноглазая.
   - Синкуджи, я тащу саблю, ты сразу активируешь артефакт. Готова?
   - Да.
   Резкий рывок, брызги крови. Магесса приложила светящийся рог прямо к ране, и та стала быстро затягиваться. Али закашлялась, сплевывая кровь.
   Зычный голос Леди Шауэр сообщил о том, что всех вражин выпилили, но чтобы мы не расслаблялись. Есть опасение, что из туннелей вылезут еще противники. Приказала помогать раненым и отгонять телеги в сторону.
   Далее Синкуджи на остатках резерва сотворила каменную лестницу в яму, в которую угодила Усенна. Девушка наотрез отказалась пользоваться рогом - решила подождать, пока его снова зарядят. Поискав нуждающихся среди других Семей, я вытащил еще одну слугу-одаренную. Ее Хозяин - Лорд Шутен раскошелился всего на пару золотых. Ну ладно, не оставлять же помирать.
   До самой ночи мы латали раненых, ремонтировали повозки и искали разбежавшихся лошадей. И весь следующий день тоже. Атака не прошла бесследно для каравана. В бою полегло около полусотни слуг, один Хозяин, одна Хозяйка и две Леди. Если говорить открыто, то без нашей Семьи караван бы растоптали. Один я уничтожил двенадцать магов разной силы (если я правильно посчитал). Почти все мои слуги либо одаренные, либо с дорогущими артефактами, что ровняет их со средними магессами. На собрании Хозяев я заметил, что отношение ко мне поменялось. Если после боя с альвами добавилась толика уважения, то теперь чуть опаски. В первый день мы обсудили насущные вопросы, вроде лечения слуг и оплаты услуг одаренных-целителей между разными Семьями. Наш рог также пользовался спросом, однако несрочные ранения оплачивались на порядок дешевле. Сгорело около десятка повозок, хотя почти весь товар удалось спасти. Вот же уроды: вместо помощи раненым на поле боя, приказали спасать добро. Еще несколько телег провалились в ямы-ловушки.
   Леди Тусконэ значилась в списке погибших. Сильно преувеличу, если скажу, что буду горевать по ней. В суматохе двое ее слуг умудрились убежать после освобождения. Восемь выживших удалось схватить и пленить. Из остальных распавшихся Семей уцелело еще двенадцать слуг. На следующий день после сражения мы в очередной раз собрались в середине дня. Фургоны и телеги были снова расставлены кругом в роли защитных баррикад.
   - Господа, что решим в отношении погибшего пэра Гамони? - подняла вопрос глава каравана.
   - Он был Нэй-Лордом в Семье Вострего, - нехотя отозвался Шутен. - От лица Семьи Лии заверяю в отсутствии претензий со стороны Семьи Вострего.
   - Хорошо. Среди остальных пэров не было, насколько мне известно? - уточнила кафанэс. - Итак, на повестке дележ двадцати слуг, а также семейного имущества. Я полагаю, что ни у кого не будет возражений, если Семье Хиири отойдет четверть, то есть пятеро?
   Среди Хозяев послышались роптания, но открыто высказываться никто не стал.
   - Я уже осмотрел слуг, - ответил я и продолжил дипломатично. - К сожалению, нашей Семье никто их них не подходит. Мы бы предпочли вместо них получить фургон с эквивалентным товаром. Я также считаю, что наша доля не должна быть больше Семей, которые понесли невосполнимые потери.
   - Благородный поступок, Лорд Хиири, - заметил Шутен. Все-таки уже обзывают так. А ведь официально я все еще Хозяин с девятью слугами. - Наша Семья не так сильно пострадала, думаю, нам хватит одного слуги. Предлагаю двоих отдать Семье Тугацу...
   - Что значит двоих?! Да я совсем без слуг остался! Кто будет править телегами?! Кто обед готовить?!
   - Господин Тугацу, может проще стребовать с вас сейчас Клятву? Как вы считаете? - иронично заметил Шутен.
   - Возмутительно! И это говорит член Великой Семьи Лии! Хорошо, я согласен на двоих...
   Дальнейший торг можно было сравнить со стервятниками, ожесточенно делящими добычу. Битый час пришлось выслушивать их грызню. За единственного одаренного так целая баталия разыгралась. Одна Леди в итоге выменяла его на своих пятерых неодаренных слуг. Товары в основном исконно Касканские, которыми обычно промышляют слуги-мужчины: оружие и прочее кузнечное творчество, звериные шкуры и кости, дешевые заготовки под артефакты, касканское сукно, пряности и специи, вино и саке. По итогу встречи нашей Семье выделили крытый фургон и повозку с имуществом на сумму ориентировочно около пятнадцати златов. Дележка товара и утрясение мелких нюансов растянулось до вечера. Я свалил, как только договорились про нашу долю. Еще для Усенны рог зарядить надо.
   Предъявить Стагу-Медведю нам нечего. Пару нападавших захватили живьем, но на них висела привязка. А значит, никакие пытки не помогут добиться от них имени Хозяина. Их просто зарубили. От пленных слуг проблем не оберешься. Сами они твердили про некую "банду пустынного хамелеона", но о своем главе ни слова. Мы нашли вырытую пещеру, где ожидали своего часа колесничие, разный хлам вроде спальников и провианта. Ни намека на связь со Стагом. Если это действительно организовал местный вождь, вряд ли он допустит подобную промашку. Как бы то ни было, о нападении мы тотчас доложимся по прибытию, и желающих ехать через его земли сразу поубавится.
   Уже в сумерках меня снова позвали на сход.
   - От лица собравшихся господ, - начал важно Лорд Шутен, - я требую от Семьи Шауэр компенсации.
   - Я понимаю ваши требования. На какую сумму вы рассчитываете?
   - По злату каждой Семье.
   - Пусть будет так.
   Никто не желал показывать свое невежество, задавая вопросы. Уверен, не до всех Хозяев сходу дошел смысл претензий. Я примерно догадался. Каким образом в шидосадарской пустыне возможно угодить в заранее подготовленную ловушку? Здесь нет дорог, и каждый караван едет по своему пути. Разве что близ поселений камень утоптан и есть разные указатели. Разгадка проста. Эти, случайные на первый взгляд, нападения бандитов слегка меняли направление нашего хода. И завели прямо в западню. Леди Шауэр, как глава каравана, должна была предусмотреть подобную возможность и не поддаваться на провокации.
   - Отныне каждая Семья, имеющая мага земли, должна нести вахту и проверять на наличие ловушек. Если радиус зрения пятьсот метров, то каждые триста делать проверку. Если сто метров, то каждые пятьдесят
   - Эдак резерв улетит через полчаса, Леди Шауэр. У нас нет столько "земляков".
   - Это вопрос безопасности. Нужно решить его, прежде чем двигаться дальше.
   Спустя полчаса с горем пополам удалось составить график, по которому целых три часа пути отдавалось Синкуджи. Не представляю, как она справится. Однако в Других Семьях маги "земли" были еще слабее нашей блондинки - и час наверняка с большим трудом осилят. С другой стороны, теперь магесса может на законных основаниях тренировать столь вожделенный оттенок маны. С чего она так прицепилась к нему - ума не приложу. Возвращаться в Шидосадару мы не собираемся, а больше этот оттенок нигде не применим.
   За день я значительно вымотался: постоянно пытаться зарядить рог, самому слегка подпитывать Усенну, участвовать в мозговыносящих переговорах, решать вопросы с ремонтом предоставленных повозок и распределением груза. Спустя половину часа после собрания нас неожиданно навестила Леди Шауэр с Семьей, и На-Чжели в том числе.
   - Хиири, не возражаешь против нашей компании? Я немного саке с собой захватила?
   - Конечно, проходи. Деликатесами угостить не смогу. Кутики, принеси те бутылки, пожалуйста.
   - Хозяин... - прошептала кафанэс.
   - А... да, Сэйто, найдешь? И что-нибудь на закуску, - я повернулся и попытался оправдаться. - Кутики просто не в ладах с нашим питомцем.
   - Питомцем?
   - Ага, хочешь глянуть? Вон там, в фургоне.
   Леди Шауэр скептически подошла к повозке. Вот уж от кого я не ожидал испуганного визга, так это от хладнокровной кафанэс, держащей в своих руках бразды правления караваном.
   - Ха-ш-ш-а!
   Почи оказался на диву удобен. Ящерица быстро запомнила тех, кто ее кормит, а на всех чужаков громко шипела. Живой звуковой сигнализатор.
   - Хиири! Что за гадость?! Ладно, пустынники - у них тут другая живность не живет. Но тебе-то зачем?!
   - А что? Полезная зверюшка. Мух всех жрет. Посмотри на коня нашего довольного, его больше насекомые не достают. Хотя если так продолжится, то Почи из-за пуза скоро не сможет нормально охотиться.
   - Все равно, эта гадина ужасна!
   - И ничего не ужасна! - влезла На-Чжели. - Очень даже милая. Да, Почи? Моя девочка...
   Вскоре мы расставили напитки и закуски и расположились подле импровизированного столика из доски и двух ящиков.
   - Хиири.
   - Да?
   - Ты принес ящики.
   - Да?
   - ТЫ принес ящики.
   - Ну да...
   - ТЫ САМ принес ящики.
   - Хозяин, она имеет в виду, что вы сами принесли ящики, - добавила Тсучи.
   - Вы издеваетесь?! Да, я принес ящики. Что надо было бочки из-под вина прикатить?!
   Шауэр усмехнулась:
   - Вот такая маленькая деталь и ты прокололся.
   - Что сразу прокололся?! Ты сама с чего вдруг явилась? Вроде бы не собиралась пьянствовать во враждебных землях?
   Кафанэс помрачнела:
   - Как тут не пригубить, когда полный бардак происходит? Сначала големы, потом стычка из-за оплаты цены, теперь это... Я ведь не новичок, уже с год хожу через пустыню. Цена стандартная всегда была - пятнадцать златов. Все караванщики брали с учетом такой суммы, не я одна. А про ловушку под камнем? Слыхала я от других истории, но со мной ни разу не случалось. А то, что постоянно нас проверяют на прочность - обычное дело. Мне даже в голову не пришло, что нас ведут в западню!
   - Не кипятись, глотни.
   Кафанэс залпом осушила почти полную кружку саке. Я тоже выпил немного за компанию.
   - Чертова пустыня! Мы двоих потеряли вчера. Не возражаешь, если я своим налью? Ты не подумай. Просто у нас дружная Семья, и уход любого члена каждый тяжело воспринимает.
   - Если ты не заметила, то я своим не запрещаю, - указал я рукой на скромно попивающих в стороне Линну, Тсучи и Синкуджи вместе с Марисом.
   Леди Шауэр удивленно качнула головой. Слуги-кафанэс вытащили прихваченные кружки и споро разлили понемногу каждому. На-ли также досталось.
   - Выпьем за Теру и Агасто, пусть они обретут счастье в новой жизни, - подняла тост глава. Мы выпили.
   - Тебе ведь одного слугу отдали? - спросил я.
   - Да, зато товары лежалые впарили. Злат на пять потянут.
   - Слушай, часто тут такое происходит? Может, выгоднее объезжать через Эл-Тагоа или Ташимигу с Акадзуки?
   - Нет. Тагойцы дерут столько, что последнее кимоно продашь. Про Ташимигу и так понятно. Некоторые проезжают по краю пустыни, потом через Акадзуки. Но там тоже не все гладко - разбойники лютуют, волнения среди Старших Семей постоянные. Ну и путь раза в два растянется, и в столько же раз товар подорожает. С учетом налогов.
   - Надо было и нам так ехать.
   - В Акадзуки что-то эринейки зачастили. Уж не тебя ли ищут? - шутливо заметила захмелевшая кафанэс и рассмеялась.
   - Почему ты так решила?
   - Видела я твой бой. Впечатляет. Но любой знающий сразу определит эринейскую школу. Учеба там для мужчин стоит баснословных денег. Остается один вывод: ты бежавший слуга.
   - Может и так.
   - А может и нет, - веселым тоном продолжила Шауэр. - Кстати, что там про сэмуэй? Говорят, ты ее в свою Семью хочешь?
   - Кто, она сама так говорит? Наоборот, это На-ли словно клещ прицепилась.
   - О как! С чего вдруг?
   - Это мое дело! - с вызовом ответила сэмуэй. Что ж. Радует, что она не распространяется о своих подозрениях насчет моей фальшивости.
   - Только ты с ней осторожнее, - заявила мне Леди. - Она чуть одну слугу мою не совратила.
   - Никого я не совращала, - прошипела На-ли.
   - Ладно, что я твои голодные глаза не видела?
   Некоторое время кафанэс весело поддевала На-ли, которая в свою очередь нервно огрызалась. Видимо, сэмуэй не хотела, чтобы ее репутацию портили перед нашей Семьей. Через некоторое время разговор опять вернулся к сражению.
   - Нет, это определенно знак свыше. Считается, что больше четырех лет в Ташимиге караванщики не живут. Но думаю надо уже сейчас завязывать с этим делом. Сплошные убытки. И слуги гибнут. Кутики точно не продашь?
   - Денег не хватит.
   - С чего это?! Может, мне и пришлось раскошелиться на компенсацию, но мы не бедная Семья!
   - Кутики, покажи.
   Кафанэс смутилась и аккуратно приподняла шляпу, чтобы видно было только сидящим за столом. Воцарилось молчание. Пожалуй, узрей они Творца наяву, то поразились бы меньше.
   - Чертов богач! Сколько у тебя денег?! Артефакт сотни на три тянет, Кутики - сотни две, не меньше, да еще неодаренные слуги иногда магичат...
   - Потише. Я надеюсь, что это останется между нами?
   - Не вопрос. Ты прав, таких денег у нас нет. Надо и мне заканчивать водить караваны. Не то последние гроши растеряю. Осяду где-нибудь в Каскано.
   Ба-ах! Дело напомнило о себе как всегда в самый неподходящий момент.
   - А в Гоцу не хочешь? - спросил я участливо.
   - Это шутка?
   - Ну почему? Может, Нэй-Леди станешь?
   - Где?
   - В Семье Хиири, например.
   Кафанэс пристально посмотрела на меня и словно протрезвела.
   - Тогда я должна доверять тебе.
   - А ты не доверяешь?
   - Не настолько.
   - Ну, мое предложение в силе. Вдруг надумаешь?
   - Благодарю, Лорд Хиири, - церемонно ответила Шауэр.
   Фьють. Дело сдулось, поняв всю бесперспективность дальнейшего давления. Наоборот, оно пойдет только во вред отношениям. Любопытный случай. Я проморгался:
   - Почему Лорд?! У меня девять слуг. Марис - наемник.
   - А сэмуэй как же? Считай, одной ногой уже в твоей Семье.
   - Но ведь пока нет?
   - А что это тебя так беспокоит? Дай угадаю, тебе не хочется быть Лордом?
   - Не особо.
   - Скажу по секрету, никакой разницы нет. Разве что на разные мероприятия зовут чаще.
   - Вот-вот, - сказал я кисло.
   - Ахахаха, не делай такое скорбное лицо, не то я всерьез поверю насчет лордства. Бывает, что Хозяев и с восемью слугами именуют Лордами. Если он владеет приличным состоянием или влиянием. Ты в бою уже всем доказал, что Семья готова отстаивать сей статус. Обратно понизить сложнее.
   - Нет, они постоянно просят меня об обмене слугами или даже случку устроить!
   - Да-а, меня это тоже выбешивает иногда. У нас все только на добровольной основе. Кстати, не будешь против, если мои ребята с твоими познакомятся? Все-таки, женского внимания нашей Семье не хватает.
   - Без проблем. Только настырным ухажерам могут и по рогам настучать.
   - Я их сама прибью тогда.
  
   Дальнейший путь по землям Стага-медведя прошел спокойно. Нас даже издали никто не побеспокоил. Следующий вождь, Кастелло-ящер, не стал задирать планку. Довольствовался пятнадцатью златами. Иногда мы видели небольшие группы всадников, однако сближаться с нами они опасались.
   Во второй половине дня двадцать третьего числа мы достигли Арс-Селени - небольшого мирного городка, стоящего на одном из притоков Садары. Проголосовав, решили встать на постой на две ночи. Многие повозки нуждались в капитальном ремонте. Уцелевшие телеги ехали с перегрузом - на них переложили товары с уничтоженных или сгоревших повозок. Я поручил Линне распродать или обменять часть добра, полученного после дележки. Пусть здесь заплатят меньше, зато ехать будет намного проще.
   Про первую ночь Линна сама немного лукаво намекнула. Видимо, договорились с Синкуджи и Алиетого. После я лежал расслаблено возле потрясной мускулистой агаши и лениво глядел в испещренный неровными проплешинами потолок гостиничного номера. Все-таки жизнь - хорошая штука. Прожить достойно - чем не Цель?
   - Господин.
   - ?
   - Я...
   Линна странно запнулась.
   - Да?
   - Ничего. Недавно я беседовала с Али...
   - И?
   - О вас с ней. Не знаю, как деликатнее вам сказать...
   - Говори как есть.
   - Али нравится грубое отношение.
   - Ого. То-то мне она показалась не особо довольной.
   - Вплоть до избиений. Полагаю, в своей жизни она повидала всяких Хозяев. И по-своему научилась получать удовольствие. Ну, это мои догадки. Поэтому, когда будете с ней завтра, постарайтесь быть более грубым. Только не говорите об этом разговоре. Вы не представляете, с каким трудом мне удалось вытащить из нее это признание. Все доверие может быть порушено.
   - Я понял. А что, вы уже распределили очередность?
   - Взяла на себя смелость, господин. Если что-то не устраивает, только скажите.
   - Нет, все нормально. Как она себя чувствует?
   - Рвется в бой, - усмехнулась Линна.
   - Извини, у меня в таких делах мало опыта. Как-то мне претит мысль бить девушку. Вот если Леди какую-нибудь, ненавистную... Я попробую.
   - Спасибо.
   Засыпал я вполне умиротворенным и отдохнувшим. Однако где-то на краю сознания мелькали раздражающие мысли о Деле. Я полагал, что битва с альвами причастна к моим обычным приступам, однако всего несколько дней спустя у Катсоды я снова набедокурил. Следующее Дело пришло через две недели в беседе с Леди Шауэр. Причем приступ донельзя странный. Что если я наконец взял Дело под контроль? Ну или хотя бы научился частично влиять? Или же наоборот - Дело проникло так глубоко в мой разум, что использует мои собственные мысли и суждения? Все приступы в той или иной степени пользовались моими умственными способностями. Что если Я и есть Дело? Дурацкая мысль...
  
   ...Незнакомое помещение. Меня сюда еще не приводили. Мрачный бездушный камень. Темноту разгоняют проникающие через крохотное зарешеченное окошко лучи солона и чадящий факел. Мне не нравится здесь.
   - Сядь и зафиксируй себе ноги ремнями. Плотно.
   Я быстро исполнил приказ Хозяина. Ледяные железные зажимы ремней холодили ноги.
   - И шею.
   - Готово.
   Го*** обернулся:
   - Госпожа, прошу сюда.
   В помещение вошла модно разодетая женщина, чье лицо я не мог разглядеть. Однако платье ее почему-то слепило, словно я смотрю прямо на солон. Только красный. Женщина брезгливо приподнимала подол и осторожно ступала в своих туфлях по немытому полу.
   - Ну удиви меня.
   - Я сам все приготовил. Инструменты на том столике. Хиири, освобождаю тебя от Клятвы. Клянись Леди Теппен.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю. Хмм, мне надо только приказать и все?
   - Да, я уже произвел настройку.
   - Хорошо. Слуга, возьми эту иглу.
   Рука потянулась к столику, и я быстро схватил предмет. Тонкая изящная игла с широким деревянным основанием. Скорее шило.
   - Вставь себе, хм-м-м, в ноготь левого указательного пальца. До конца.
   Нарушение вторичной директивы. Принудительное исполнение. Ошибка.
   Я застыл. В голове словно что-то взорвалось, запульсировало и заболело. Ничего не соображая, я вогнал шило под ноготь. Слезы брызгнули из глаз. Я заскулил.
   - Видите! Видите, Госпожа? Целых полторы секунды! Больше на полсекунды, чем в прошлый раз! Это настоящий прорыв!
   - Ты И-Д-И-О-Т.
   - ...
   - Какие полторы секунды, *****? Ты совсем *****? Забыл, в чем суть проекта?! Ради этого ты заставил меня замарать себя пытками? Что скажет Великая Леди, когда его память вернется?
   - Нет-нет. Госпожа, я совместил с последней разработкой Жассена. Вы помните, да? Про длительную блокировку памяти? Подошло идеально под наш случай! Госпожа, мне кажется, что мы на пороге значительного открытия!
   - Открытия, говоришь?! Виллаха мне все уши проездила. Думаешь, одаренные его уровня - бесплатное удовольствие?!
   - Госпожа, мой результат никто в мире не сможет побить, уверяю вас. Вы же знаете, над похожими задачами трудятся столетиями и никакого толку. Мне нужно больше времени для исследований.
   - Я разочарована. Проект надо было отдать Жассену.
   - Нет-нет. Он бы никогда не дошел до моих разработок. Госпожа, давайте еще раз попробуем? Результат будет лучше!
   Нет-нет, не надо больше пробовать! Но вслух ничего не сказал. Негоже перебивать Хозяйку.
   - Ладно. Но если от Виллахи хоть одна претензия прилетит, я тебя сгною. Ноготь среднего пальца, - обратилась ко мне Хозяйка. - Приступай...
  
   ...- Нет! Хватит! - вскочил я, тяжело дыша.
   - Господин! Господин, все хорошо. Вам приснился плохой сон.
   Уф-ф, Линна. Порядок. Я в Шидосадаре, а не в застенках Теппен. Я не слуга.
   - У вас все нормально? - послышался осторожный голос Алиетого.
   - Да, извините, что разбудил, - ответил я и лег обратно в кровать.
   - Ничего. Хозяин, может вам вина принести?
   - Нет, спасибо. Иди спать, Али.
   Через некоторое время агаши несмело произнесла:
   - Это... это из-за меня вас мучают кошмары? С Синкуджи вы спите мертвым сном.
   - Не мели чепухи! - я по-хозяйски сгреб агаши в охапку. - И вообще, это не кошмары, а очень важные воспоминания.
   - М-м, расскажите?
   - Ты ведь читала мои записи прошлого сна? Все то же самое, только на этот раз я себе под ноготь иглы загонял.
   - Сволочи...
   - Сейчас боль уже забылась. Я больше всего боялся, что не могу ничего изменить. Вырваться, убежать, надавать им по роже. Все бесполезно. Ужасное чувство беспомощности.
   Линна решительно выскользнула из объятий и полезла к моему паху.
   - Ты чего?
   - Я не хочу, чтобы ночи со мной вы связывали с плохими воспоминаниями. Расслабьтесь и получайте удовольствие, господин.
   Что ни говори, а чертовски приятно, когда о тебе беспокоятся и проявляют заботу. Особенно в такой своеобразной форме.
  
  
   Глава 6
  
   За следующий день я смог понаблюдать за местным бытом. Что тут скажешь? Крышу над головой имели все, даже отдельные комнаты для каждого ребенка. На этом плюсы шидосадарской пустыни заканчивались. Плодородная земля стоила неимоверно дорого. Фермеры считались зажиточными новами, с постоянным заработком. Остальным было сложно найти занятие. Что самое скверное для местных, шидосадарцы как слуги не ценились вовсе. Детей никто не покупал. А ведь это немаленькая статья дохода патриархальных стран. Хотя сложно назвать Шидосадару каноничным патриархальным государством. Даже если не брать в расчет многочисленные кланы. Хозяева - Лорды, однако в слуг берут как женщин, так и мужчин. Любой ребенок остается в Семье.
   Вечером мы посетили лучшую местную таверну, еще раз отведали пустынных блюд. И, о святые праматери, на крохотную сценку вышли музыканты! Играли они ненамного лучше нашего сборного балагана, но хоть что-то. Я выцепил Линну из-за стола.
   - Господин?!
   - Пойдем потанцуем!
   - Что?! Я не умею.
   - Как? Разве вас не учат танцам?
   - Танцовщиц учат. Я не танцовщица.
   - Да ладно. В Эринее так ни один бал, ни один прием не обходится без танцев. Пошли. Подрыгаешь ногами.
   - Слушаюсь, господин.
   Гмм, смотрелись мы донельзя комично. Я, изображающий некоторые па из разных известных в Эринее бальных танцев, и пунцовая от смущения агаши, неумело пытающаяся повторять за мной. Мда. На нас пялились словно на чудо чудное. Похоже, сей вид развлечений распространен только в матриархальных странах. Не став больше веселить народ, мы вернулись за столик.
   - Ладно. Скажи честно, тебе прям совсем не понравилось?
   - Ну-у. Что-то в этом есть. Только когда мы одни танцуем, я чувствую себя глупо.
   - И ничего не глупо. Вы очень мило вместе смотлелись, - заметила Сэйто с плохо скрываемой завистью.
   Через некоторое время к нашему столику подошла серьезная На-Чжели. Сэмуэй скользнула по мне глазами, словно я пустое место, и обратилась к Линне:
   - Вы решили? Я не могу с вами пойти в Гоцу. Мне нужны какие-то гарантии и Клятва. Неполная, само собой.
   - Зачем ты хочешь в нашу Семью? - задал я вопрос.
   На-ли посмотрела на меня, словно вопрошая: эта зверюшка еще и разговаривает?
   - Все-таки вы славно натаскали его. Даже я иногда сомневаюсь, что он ваш слуга. Зачем хочу в Семью? Все просто. Я хочу защитить вас. Вас всех. Ваша Семья мне нравится. И я хочу быть с вами.
   Занятно. Сэмуэй говорила открыто и агрессивно. Я не чуял ни капли лжи в ее словах. Щелк. Заполучить На-Чжели.
   - Пожалуй, ты подходишь нам, - дружелюбно произнес я.
   - Пусть глава подтвердит. Кому я буду приносить Клятву?
   - Мне. Подтверждаю.
   - Не шути так, вонси. Линна, что ты молчишь?
   - Как наш Хозяин скажет, так и будет, - покорно ответила агаши.
   Сэмуэй недоуменно переводила взгляд с одной слуги на другую. После чего стала медленно пятиться назад.
   - Вы врете!
   - Разве от этого что-то изменится?
   - Я не буду твоей слугой!
   Черт. Надо что-то придумать. Я вскочил и крепко схватил клыкастую за руку, пока она не убежала. Откуда-то пришла уверенность, что если я ее сейчас отпущу, то больше На-ли мы не увидим.
   - Потанцуем? - произнес я с улыбкой и потащил свою добычу на свободную площадку.
   Вскоре На-ли прекратила сопротивляться, однако двигаться в ритм веселой мелодии также не желала. Один я горел энтузиазмом, наворачивая круги подле сэмуэй.
   - Прекрати. Не прикасайся ко мне, - брезгливо бросила На-ли.
   - Отчего же? Ты уже не хочешь в нашу Семью?
   - Вифишь это?
   Сэмуэй высунула язык, на кончике которого виднелась небольшая коричневая штучка.
   - Это капсула с ядом. Если что-то надумаешь со мной сделать, я убью себя.
   - Такое развитие событий нам не нужно. Лучше выплюнь. Вдруг случайно раскусишь?
   - Не твое дело, вонси.
   - Вот значит как ты защищаешься? Оригинально. Но все-таки, опасно держать у себя во рту яд.
   Я резко приблизился к оппонентке и впился в ее слегка сжатые губы. Сэмуэй ошарашено застыла, и я сходу почти достал капсулу языком. Чуть-чуть не хватило. Клац.
   - Кусаться нехорошо. Повторим.
   Пару минут я гонялся за смертельной таблеткой у нее во рту. Действовал осторожно - как бы она не проглотила ее. Одной рукой обхватил за шею, другую положил в районе поясницы. Совершенно наплевать, как мы смотримся со стороны. Я резко убрал одну руку с ее пояса и ущипнул сэмуэй за мочку уха. На секунду На-ли опешила, и мне удалось заполучить вожделенную капсулу с ядом.
   - Есть!
   Неуловимым движением откуда-то из штанов На-ли вытащила что-то и закинула в рот. После чего с торжествующим видом продемонстрировала на языке новую капсулу.
   - Черт! - выругался я.
   - Полезешь, и я проглочу. Это не шутка.
   Не придумав ничего умнее, я снова сблизился с сэмуэй и получил удар по челюсти снизу. Специально так метила. Зубы клацнули и случайно попавшая между ними захваченная капсула раскололась. Я закашлялся.
   - Хиили!
   - Хозяин!
   - Господин!
   Капец! Музыка стихла. Члены Семьи Хиири моментально сгрудились возле меня. Кто-то поддерживал под руки, кто-то стул принес, Сэйто поднесла стакан воды. На-ли лежала на полу, сверху над ней нависла Линна со своей катаной, почти касающейся шеи сэмуэй:
   - Тварь! Где противоядие?!
   - Что я дура его с собой таскать? Это яд пустынной гадюки. От него нет противоядия.
   - Я тебе сейчас голову отрежу!
   - Давай! Не надо будет самой яд глотать. Что вы так за него переживаете? Он не проглотил полную дозу. К тому же одаренный - выживет. Наверное.
   - Мразь!
   Линна вскочила со своей жертвы и кинулась ко мне.
   - Али, доставай рог!
   - Сейчас, - девушка завозилась, запутавшись в тесемках своего кошеля.
   - Да ладно, все со мной будет нормально, - пролепетал я слегка онемевшим языком. - А может и не будет.
   - Господин, сейчас не до шуток! Совсем не до шуток.
   - Сама будешь снимать побочные эффекты?
   - Да, сколько угодно. Хоть до смерти меня затрахайте. Али!
   - Все-все, простите. Сейчас активирую.
   Артефакт засунули мне прямо в рот и запустили. Обжигающая неприятная волна прокатилась по телу. Язык стал гореть, будто я лизнул кусочек лавы.
   - Фот это жесть.
   - Господин, мне убить ее? - строго спросила первая слуга.
   - Линна, не надо... - пролепетал кто-то из девчонок.
   - Умолкните! Прямое покушение на жизнь Хозяина! Приговор может быть только один - смерть!
   Что-то Линна не на шутку разошлась. Если по чесноку, то я первый полез. Тем не менее, Дело еще не закончено.
   - Я фам финоват. На-ли принимается в фемью Фиири. Раскафите ей про нафи правила.
   - Господин...
   - Это приказ.
   - Да пусть убивается, раз так хочет, - бросила мне Синкуджи с независимым видом. Хех, однако же, сама одной из первых бросилась мне на помощь.
   - Что у вас тут происходит?! У нас приличное заведение! - вышел к нам возмущенный Хозяин таверны с охранниками. Нам пришлось ретироваться в номер.
   К большому для меня сожалению никаких возбуждающих эффектов я не почувствовал. Мне было хреново. Лихорадило, рвало. Девушки по очереди ухаживали за мной, однако в соседней комнате не прекращалось оживленное обсуждение выходки На-ли между остальными слугами. Самое примечательное, мое наглое поведение никто не осуждал. Сама сэмуэй куда-то пропала. Дело потихоньку отпустило меня. Или нет. Так и не понял.
   Следующим утром я проснулся полностью разбитым и опустошенным. Хотя бы живым, и то радует. Часть товаров распродали, поэтому мне досталось вполне комфортное лежачее место в фургоне. Девчонки десяток спальников постелили и даже подушки где-то раздобыли. Аки тагойский Князь на мягких перинах ехал. На-ли держалась вместе со слугами Семьи Шауэр. Видимо, желала закончить заключенный с Леди контракт и получить оплату.
   Приблизительно через час после выезда из Арс-Селени ко мне запрыгнула Кутики:
   - Хозяин, вы правда не против принять На-ли?
   - Правда.
   - Разрешите мне с ней поговорить?
   - Я ведь уже сказал вам донести до нее все наши правила.
   - Ну-у, никто к ней идти не захотел. Боятся, что вы разозлитесь.
   - Да я же прямо попросил?! Хорошо, иди, поговори с ней.
   - Спасибо! Она не плохая, просто Хозяев не переносит.
   - Прекрасно ее понимаю. Я их тоже не переношу.
   Четыре дня пролетели незаметно и скучно. Меня еще раз на всякий случай жахнули исцеляющим рогом, хотя и так я чувствовал себя сносно. Единственным развлечением служило наблюдение за тренировками одаренных. Синкуджи материлась на решение Хозяев о проверке земли по ходу движения каравана, однако понемногу отрабатывала шидосадарский оттенок маны. Полезно. Глядишь, и до магистра дорастет. Усенна представляла собой ходячую катастрофу. Ее пульки могли улететь в совершенно непредсказуемом направлении, расколоться на части или ярко вспыхнуть. Периодически девушка ходила извиняться, если в чьем-то фургоне появлялось новое отверстие. Амулеты не трогали, а то ремонтировать придется. Марис в основном балду гонял. Зря. Со временем, если бы он приложил больше стараний, тоже мог бы достигнуть звания магистра "огня". В один из вечеров я наблюдал за тренировкой Кутики, которая выглядела просто: наполнить емкость водой и попытаться заморозить на расстоянии. К утру лед оттаивал обычно. Температура в пустыне как раз и колебалась ночью в районе отметки замерзания воды. Заинтересовавшись, я подошел к кафанэс:
   - Как успехи?
   - Простите, Хозяин. Дальше метра не выходит.
   Да, для полноценного сражения этого мало. Если бы она обладала хотя бы малюсеньким барьером или могла уклониться от атаки, то из нее вышла бы неплохая магесса ближнего боя. А так... только для обороны от неодаренных.
   - Все равно, ты молодец.
   - Да! - улыбнулась Кутики. - Раньше мне надо было обязательно касаться воды, а сейчас я столько умею!
   - Наверное, питание помогло, - К слову, рога кафанэс посерели и обзавелись милыми голубоватыми прожилками. - Можно считать, что всю жизнь твои рога были недоразвитыми, а сейчас их потенциал раскрывается. У меня тут мысль возникла. Печально, что ты не можешь двигать ледяную стихию. Ни сосульку бросить, ни ледяной барьер поставить. Но если научишься замораживать хотя бы с пяти метров, это уже будет серьезная заявка.
   - Я стараюсь! Не получается пока.
   - Смотри, ты ведь объект целиком замораживаешь? А можешь только на часть воздействовать?
   - Это сложно, Хозяин. Редко выходит.
   - Например, чтобы обезвредить нова, достаточно заморозить маленький участок в голове, - выдвинул я предположение.
   - Нет, - покачала головой Кутики. - Это самое тяжелое место. Не знаю почему.
   - А как насчет сердца? Что если сделать внутри маленькую льдинку?
   - У меня не выйдет.
   - Просто попробуй. Вот, заморозь шарик в этом кувшине. С двух метров.
   - Слушаюсь, Хозяин
   - Не надо мне твоих "Слушаюсь". Если поймешь, что ничего не выйдет, тренируйся как посчитаешь нужным.
   - Слу... Хорошо, Хозяин.
   Тсучи все свободное время проводила за тренировками. Было занятно наблюдать за ее экзотическими упражнениями. Вроде странной неподвижной стойки с вытянутой ногой. Причем, видно, что мышцы ее тела серьезно напряжены. В один из вечеров на стоянке Милашка Сэйто заметила мой заинтересованный взгляд:
   - Все-таки, тебе нлавятся большие, да?
   Я усмехнулся:
   - Не всегда дело в размере. Если говорить о тивианках, то можешь не переживать. Весь смысл груди теряется, когда можно свободно изменять ее пропорции.
   - Хозяин, посмотрим, что вы скажете, когда я наберу форму, - не меняя позы, заметила тивианка.
   - Тсучи, а покажешь и мне какое-нибудь полезное уплажнение?
   - От этого грудь не вырастет.
   - Будто я сама не понимаю, - буркнула Сэйто.
   - Впрочем, для гибкости и повышения мышечного тонуса самое то.
   Стоит признать, что от занятий девушек было сложно оторвать глаз. Сэйто с Тсучи выглядели соблазнительно. Тивианка немного сбросила в весе, и ее болтающийся цирковой наряд оставлял большой простор для фантазий. Сэйто же наоборот округлилась слегка в некоторых местах.
  
   Как бы то ни было, караван прибыл к конечной цели нашего путешествия. Величественному То-Цзанити, что распростер свои объятия подле сказочного озера Шидо. Да-да, именно отсюда и пошло название Королевства. Река Садара впадает в озеро Шидо. Как назвать пустыню? Разумеется, Шидосадара! Ведь и озеро, и река в прямом смысле источник жизни для недождливых каменных земель. Марис поведал, что озеро возникло прямо на границе с Гоцу. Вроде как водное русло уже не может побороть обычную почву и вырывается на поверхность из каменных оков. В результате в камне со временем образовалась огромная многокилометровая чаша с глубиной до полусотни метров. Озеро Шидо уникально еще и тем, что здесь водятся множество видов пресноводных дивов. Из-за чего массовый промысел рыбы под запретом. Сеть, гарпуны, клети-ловушки - все это безжалостно уничтожается. Как и сами новы, преступившие озерной закон. Разрешена лишь скромная удочка.
   - Случались и войны с дивами озера Шидо в незапамятные времена, - вещал наемник. - Рыбы здесь много, прям на берег выпрыгивает. А в пустыне с едой туго. Даже несмотря на то, что до Гоцу рукой подать. Только вот ни маги, ни ручные големы с шадами, никто не смог извести дивов. Они правят под водой и даже на воде, на большом корабле, ты не всегда в безопасности. Зато на суше дивы беспомощны. Поэтому война с ними не имеет смысла. Ни одной стороне никогда не победить.
   То-Цзанити не зря называют прекрасным цветком пустыни. Все тот же камень в роли строительного материала, однако некоторые строения возвышаются на два-три этажа, двери и другие домашние атрибуты уже деревянные. Имеется собственный порт с пирсом. Речной транспорт может доставить почти до центра Гоцу - там река Таша, берущая начало в Шидо, ломается множеством порогов и водопадов. И только на границе с Гоцу течение Таши становится ровным и спокойным - до самого Истелота и Северного океана.
   В Гоцу имеется значительный перепад высот, многочисленные холмистые гряды и западная часть известного Турского хребта. С гор берут начало несколько мелких речушек. Тем не менее, пригодной для земледелия местности предостаточно. Гоцу - крупнейшее из Королевств по территории, третье по населению после Волстейна и Неводзимы, по политической и боевой значимости некоторые прочат ему первое место. Король Каваси - один из немногих, кто следует своему относительно независимому курсу и выступает наравне с такими мастодонтами, как Эринея, Шантиум, Эл-Тагоа или Турис. Соседствует аж с шестью Королевствами (правда у того же Уэясу семеро соседей из Королевств), вдобавок делит границы с княжеством Эл-Тагоа и империей Шантиум. Довольно-таки уникальное местоположение сделало Гоцу важным торговым мостом между крупными странами. С севера граничит с Кассанкором - крупнейшим матриархальным объединением после Эринеи. Скорее всего, большинство поставок слуг идет именно туда.
   Говорят, население Гоцу составляет более четырехсот тысяч новов. Это уровень примерно второй Великой Семьи Эринеи! Удивительно, как Каваси справляется. Общеизвестно, что одна Великая Семья может нормально править Королевством в среднем с двумястами тысячами подданных. Кстати, у Виллахи-старшей из Третьей Великой Семьи имелось около трехсот пятидесяти тысяч. Хозяйка говорила, что ее матери было тяжело. Путались мысли от большого числа личных слуг, от постоянного напряжения между Великой Семьей и многочисленными свободными Старшими Семьями. Поэтому решение разделить имущество и семейные наделы между дочерьми далось ей легко. Виллаха с Катсодой действительно неплохо управлялись (насколько мне известно). Однако удар пришел со стороны Леди из Совета, а не от недовольных слоев населения. На уроках в школе мы не углублялись в историю и особенности каждого Королевства. Однако ж, сколько разнообразия и занимательных обычаев хранит наследие полузабытой Ниппонской империи! Наверняка, Каваси нашел способ обойти главный недостаток Клятв в больших Семьях. Ведь рядом такие прекрасные примеры. Шантиум с шестью (!) ветвями одной Великой Семьи, где все жители - слуги при единственном Лорде-Императоре. Или Эл-Тагоа, чей Князь имеет около полутора тысячи личных слуг, из-за чего ведет жизнь полного овоща и почти никак не влияет лично на жизнь княжества. Все за него делают слуги. У Виллахи-старшей, одаренной к слову, имелось около трех сотен слуг, Катсода с моей бывшей Хозяйкой справлялись с двумястами личными работниками Старшей Ветви. Полторы тысячи - феноменальный результат. Ходят слухи, что у Князя в династии передается специальный артефакт, усиливающий способности Хозяина.
   Каждое государство имеет свои особенности, плюсы и недостатки. Обычные Королевства в силу своего небольшого размера не могут похвастать мощной армией или развитой экономикой, зато линия Короля - единственно верная. Как он скажет, так и будет. Эл-Тагоа плох тем, что решения принимаются не Лордом лично, а его слугами. Это накладывает свой отпечаток. Эринея - огромная мощная держава, однако выработать единый курс для склочных Великих Леди - задача невыполнимая. Для них важнее место в Совете, нежели охрана границ или захват новых территорий. Про Шантиум и говорить нечего. Смертность низших слоев населения от клятвенных противоречий просто невероятная. А те, что выживают, совершенно ничего не соображают из-за наслоений магии Клятв их Хозяев. Хотя Император относительно адекватный и умело руководит страной. Королевства-Близнецы - интересный пример, где правящие династии сотрудничают на протяжении множества десятилетий. Истелот известен своей борьбой со сложившимся миропорядком. Объявил о запрете Клятв, из-за чего со временем жители поделились на две неравные группы: господа и крепостные. Последние имели очень мало прав, фактически рабы. Любой путь интересен, хорош или плох по-своему. Раз страны еще не загнулись, значит их образ развития имеет право на существование.
   Кутики привела хмурую На-Чжели. Сэмуэй явно не хотелось идти на встречу со мной, однако позади стояла рогатая кафанэс, упрямо подталкивающая ее вперед.
   - Твоя взяла, вонси. Я дам тебе Клятву. Исключительно неполную.
   - Тебе так и не сказали про нашу Клятву? Кутики, например?
   - Она только и трещала про то, какая у вас Семья хорошая, замечательная, бла-бла-бла. Хозяин просто душка, все разрешает, кормит, поит, обувает и прочее в том же духе.
   - Тут Кутики, конечно, преувеличила. Ты у нас по виду сама о себе можешь позаботиться. Со всеми вопросами к Линне, она разъяснит. А текст такой: Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас.
   Некоторое время сэмуэй задумчиво смотрела на меня, после чего обреченно прошептала Клятву.
   - Принимаю. Добро пожаловать в Семью Хиири. Только честно, тебе нравится кто-то из девушек?
   - Что если так?
   - Ничего. Твой выбор. Никакого принуждения, ясно?
   - Пффф, с моими умениями ни одна красотка не устоит. Чтоб вы, мужики, понимали!
   - Поговори мне тут, сэмуэй, - раздраженно произнесла Линна. - За покушение на жизнь и здоровье Хозяина будешь выплачивать штраф. Десять злат. Если ты сможешь такую сумму заработать каким-либо образом. Господин, не возражаете?
   - Пожалуй, нет. Яд пустынной гадюки мне не понравился. Да и Али расстроилась, наверное.
   - Разве я и так не должна нести все деньги в Семью? - удивилась На-ли.
   - У нас особая Семья и свои правила. Ничего, ты у меня быстро ко всему привыкнешь. Твое место возле Синкуджи. Передавать ману при необходимости. За господином в сражении ты не поспеешь. Это ясно?
   - Да, первая слуга.
   - Далее, насчет правил нашей Семьи...
   Я не особо вслушивался. Линна вроде все правильно объясняла. Непонятное возникшее легкое ощущение я интерпретировал как отголосок завершенного Дела. Интересно, с Леди Шауэр также не все окончено? Вроде бы я не чувствовал помутнения рассудка или провалов в памяти.
  
   Мы временно остановились на одной из больших площадей То-Цзанити, откуда вела широкая дорога прямо к заполненному кораблями пирсу. Вскоре Хозяев собрали в одном месте.
   - Благодарю за ваши старания, господа, - начала прощальную речь глава каравана. - Также приношу извинения за случившиеся стычки. Я обязательно доложусь в местную гильдию о произволе на землях Стага-медведя. Засим извольте откланяться. Удачного путешествия и выгодных сделок вам, господа.
   - И вам спасибо за труды, - посыпались благодарности от некоторых Хозяев. Не от всех. Часть молчала, с презрением взирая на кафанэс.
   Хозяйка Шауэр отошла в сторону от собравшихся Лордов, и я поспешил догнать ее:
   - Леди Шауэр, хочу напомнить, что вы всегда будете желанными гостями в нашей Семье.
   - Благодарю, - сухо ответила кафанэс.
   - Я чем-то обидел вас?
   - Мои слуги доложили, что за все время ни одна из ваших девушек не пошла на контакт. Подобное может быть только в случае прямых приказов.
   - Я не запрещал им ничего!
   - Их поведение говорит об обратном.
   - Как бы то ни было, я планирую осесть в Соленджо, - продолжил я настойчиво. - Если решитесь оставить свое рисковое дело, обязательно навестите нас.
   - Как только появиться возможность, Лорд Хиири.
   Кафанэс дежурно улыбнулась и проследовала к своей Семье. Эх, блин. Жаль, что так повернулось.
   Теперь ее обращение имеет силу. Лорд Хиири. Милая Сэйто, кровожадная Линна, ехидная Мицу, своенравная Синкуджи, хмурая Алиетого, застенчивая Кутики, беспардонная Лаура, простодушная Усенна, мудрая Тсучи и рисковая На-Чжели. Ко всем им я испытываю в основном положительные эмоции. Что скрывать, девушки мне нравятся. Возможно, это и есть основной критерий моего отбора слуг. И я определенно ни о чем не жалею. Мне приятно помогать другим новам, передавать им толику свободы и счастья, коих я был лишен у Виллахи. Первоначальное желание забиться куда-нибудь в дальний угол, спрятаться от Леди, трансформировалось в намерение дать отпор. Не скрываться, а встретиться с ними лицом к лицу. Конечно, глупо сравнивать нас с Великой Семьей, однако из безмолвной пешки мы превратились уже в ладью, которая может огрызнуться. С нами стоит считаться.
   Как я и полагал, навязчивое желание обрести свою цель немного отпустило меня. Потеря Виллахи больше не представляется мне концом света. Тем не менее, есть еще столько всего, что я хотел бы попробовать, кроме флейты. Кузнечное дело - разве не круто? Обливаясь потом и надрываясь, колотить по раскаленной заготовке? Или трудолюбиво корпеть над сложным магическим артефактом? Возить огромные товарные караваны из разных частей страны? Хотя нет, последнее точно не для меня. Как представлю, что надо торговаться до одури и считать каждый медяк, так тошно становится.
   - Господин, вы знаете про традицию празднества становления Малой Семьи? - учтиво спросила агаши.
   - Что-то слышал. Правда в Эринее Семья зовется Малой только с дюжиной слуг.
   - Я считаю, что нам не стоит откладывать. Посетим храм Творца, когда прибудем в Гоцу.
   - Решил, куда направимся? - лениво поинтересовался Марис.
   - Соленджо.
   - Хех, из-за моих рассказов о нем? - улыбнулся наемник. - Потому что там есть горячие источники?
   - Ну-у, одна из причин. Соленджо не крупный, но и не мелкий город. Середнячок. Дворцов Семьи Каваси не имеет, какого либо стратегического значения тоже. Если крупнейшие города Гоцу часто подвергались захвату и сожжению, то с Соленджо другая история. Он особо никому не нужен. Тихий мирный городок. Ты говорил, там еще научный дом по изучению магии имеется. Интересно поглядеть. Да и горячие источники мне понравились, раз уж обычные бани в Королевствах не жалуют.
   - В таком случае осталась неделя сплава по реке. Дальше четыре дня на запад от Таши. И вы на месте, уважаемая Семья Хиири. Я бы хотел закончить на этом. Дальнейшую дорогу найдете и без моей помощи.
   - Я думал, мы с тобой отпразднуем успешную поездку?
   - Да, Малис, ты уже как член нашей Семьи. Поехали!
   - Хмм...
   - Дорогу я оплачу, ты же знаешь. И кое-что сверху за труды накину.
   - Не в этом дело.
   - В чем тогда? Говори прямо, наемник! - бросила агаши.
   - Меня зовут Марис, детка. Когда ты уже запомнишь?
   Линна обдала говорившего ледяным презрительным взором.
   - Соленджо значит? Ладно. Составлю вам компанию, - задумчиво поглаживая бороду, резюмировал мужчина.
   - Сегодня в гостинице остановимся. Надо продать все товары. Как думаешь, на перевозку фургона большие тарифы?
   - Полагаю, что так, - ответил Марис. - Но это все равно выгоднее, чем продавать его тут, а потом покупать в Гоцу новый. Пойдем за мной! Я тут бывал разок, знаю одно местечко славное. Прикинь, вечером там девки полуголые на сцене танцуют!
   - Не похоже на приличное заведение, - скептически заметила Линна.
   - А я бы глянула, - тихо добавила На-ли.
   Так мы неспешно шествовали по широким каменным улицам То-Цзанити, весело обсуждая каждый свою тему.
   - Вон оно! - показал Марис.
   Гостиница "Жадный див" возвышалась метров на двадцать, однако только два этажа являлись жилыми. Верхушка здания исключительно в качестве декора -- представляла собой верхнюю часть рыбины с чешуей и пустым глазом. Учитывая как быстро шидосадарский камень теряет форму, требуется много усилий на поддержание рыбного дома.
   Однако спокойно добраться до гостиницы нам было не суждено.
   - Хиири из Семьи Виллаха! - услышал я громкий мужской голос. Обращение сразу настроило меня на ожидание неприятностей.
   Сзади нас догнала большая группа разношерстно одетых мужчин. Десять новов: один безрогий кафанэс, один сэмуэй, два мага-человека и маг аллидо. Объединяло отряд одно: все они выглядели бывалыми бойцами, прошедшие множество передряг. Разумеется, эринейцы. Вроде бы ни один элемент одежды их не выдавал, но интуиция прямо-таки вопила об этом. Я быстро глянул на девчонок. Неодаренные расположились за спиной Сэйто, которая могла остановить налетчиков водным щитом. Мицу с Усенной по-тихому запрыгнули на повозку, чтобы иметь лучший обзор для обстрела. На-ли встала позади Синкуджи, Линна -- рядом. Марис, не сказав ни слова, направился дальше к таверне. Что ж, правильно сделал.
   - Что вам нужно?
   - Мое имя Сэмуэль из Пятой Великой Семьи Эринеи, - с достоинством произнес статный короткостриженный блондин лет тридцати на вид. - Являюсь личным слугой Леди Винсотры и имею право принимать решения от лица Семьи. Вы -- тот, кто ранее именовался Хиири из Семьи Виллаха?
   - Возможно, - ответил я. Не похоже, что мужчине требовался мой ответ.
   - В таком случае, от лица Семьи Винсотра я прошу вас о сотрудничестве. Ваши показания свидетеля важны для Семьи и Эринеи в целом.
   Катсода, сволочь. Многим она растрепала, интересно?
   - Зачем вам мои показания? Леди Виллаху уже не вернуть.
   - Некоторые Семьи плотно сотрудничают с Эл-Тагоа. Убийство Леди может вызвать широкие последствия для отношений наших стран. Вы должны понимать.
   - А Винсотра -- одни из тех, кто не сотрудничают, я прав?
   - Несущественно. Как лояльный гражданин Эринеи, окончивший наиболее престижное учебное заведение, вы должны пойти нам навстречу. Семья Винсотра гарантирует вашу свободу, безопасность и неприкосновенность, а также сохранность всей вашей Семьи, господин Хиири.
   - Что вы предлагаете, господин Сэмуэль?
   - Дело об убийстве Леди Виллахи рассматривает лично Великий Совет. Вам следует предстать перед ним и дать официальные показания.
   - В случае моего отказа...?
   - Мы вынуждены будем применить силу. Хотя такое развитие событий не в наших интересах. Я вижу, ваша Семья расширилась, с тех пор как вы покинули Каскано. Но вы ведь как никто другой понимаете, что значит звание мастера барьеров, верно, господин Хиири?
   - Не смейте угрожать нашей Семье! - грозно встряла Линна. Несколько не по кодексу. - Мы не являемся гражданами Эринеи и не обязаны следовать вашим правилам!
   Скверно. Мастер барьеров -- это очень скверно. Похоже, они не ожидали, что наша Семья получит трех новых членов, но расклад сил все равно остался за ними. Причем с большим перевесом. Интересно, повернулось бы все по-иному, если бы я не разозлил Катсоду? Глупо сейчас об этом думать, да и в целом бессмысленно пытаться предсказать шаги Великой Леди или надеяться на ее благосклонность.
   - Тагойцы также не восприняли тепло информацию о том, что свидетелю бойни удалось выжить. Как кстати вам это удалось, господин Хиири? Ведь маги должны были проверить, остались ли живые новы?
   Э-э, действительно? Что-то я не задавался подобным вопросом.
   - Это неважно. Я не собираюсь ехать в Эринею. Не думаете же вы, что нападение в центре То-Цзанити пройдет незаметно для местного клана?
   - Это также неважно. У вас есть немного времени подумать, господин Хиири. Также, от лица Семьи, могу заявить о вознаграждении в пятьдесят златов за добровольное сотрудничество.
   - Думаете, я доеду живым до Совета?
   - Семья Винсотра и дружественные Семьи приложат все усилия. Изменение отношений с Эл-Тагоа -- слишком важное дело, чтобы его игнорировать.
   - Сэмуэль, вы вроде бы не обычный головорез. Разве не понимаете, что я не сдамся живым? Вы потеряете слуг Семьи и не добьетесь своей цели.
   - Насчет потерь в наших рядах я сильно сомневаюсь. У вас три минуты на раздумья, господин Хиири. Время пошло.
   Линна наклонилась к моему уху:
   - Господин, вам следует отойти назад. Если через нас прорвутся, тогда вы вступите в бой.
   - Мастер барьеров и "если" не сочетается. Я единственный, кто может ему противостоять. Может...
   - Что?
   - Ничего. Я бы хотел сразиться один. Зачем вам ради меня...
   - Не мелите чепухи! - со злостью прошипела агаши.
   - Время вышло. Ваш ответ, господин Хиири?
   - Нет. Я не вернусь в Эринею.
   - Прискорбно. Я бы хотел узнать, каким образом вы повергли альва в одиночку. Если, конечно, дошедшие до меня слухи правдивы.
   - Возможно, вы это скоро узнаете.
   Мужчина сделал короткий взмах рукой, и остальные слуги Винсотры бросились в разные стороны. Тут же просвистела стрела Усенны и выпущенный шарик от Мицу. Камень вздыбился, и снизу начали выстреливать заостренные столбы от Синкуджи. Аллидо сформировал гигантскую сосульку и бросил в сторону девчонок. Сэйто вовремя активировала щит, и ледяная стихия с треском обломилась. Смазанной тенью Сэмуэль приближался ко мне, не обращая внимания на атаки Синкуджи.
   - В оборону. Барьерник на мне! - крикнул я и бросился в сторону. Нельзя, чтобы Линна бесцельно тратила на него свой амулет воздушного хлыста. Это наш последний сюрприз, не считая Кутики. Хотя про кафанэс им может быть известно от Катсоды.
   Барьер-ступень, прыжок. Воткнуть еще один барьер в стену, прыжок. Подтянуться, залезть на крышу. Бегом! На мгновение оглянувшись, я понял, что Сэмуэль следует за мной по пятам. Если он надеется схватить меня живьем, то это следует использовать.
   Может Сэмуэль и мастер барьеров, но в усилении я ему не уступал. Некоторое время мы прыгали с крыши на крышу. Его дружков было не видать. Вероятно, никто из них не является барьерником или воздушником. А больше ни одна стихия не позволит проделывать столь сложные акробатические трюки. Разве что "землей" еще можно использовать под свои нужды шидосадарский камень, из которого сделаны все здания.
   Заметив подходящее место, я резко развернулся и бросился в ближний бой. Сэмуэль находился в затяжном прыжке с более высокой крыши и, похоже, не ожидал такого поворота. Мастеру барьеров пришлось спешно формировать свой копье-щит, несколько отличающийся от моего по форме и цвету. Само собой, я тут же поменял свое решение идти в лобовую атаку и отпрыгнул в сторону. Достаточно и того, что Сэмуэль потратил часть резерва.
   Каким-то немыслимым пируэтом (или как вариант, незначительным воздушным заклинанием) мужчина в прыжке сместился в моем направлении и со всей мощи вдарил по крыше здания. Меня задел лишь краем по барьеру. И тут произошло то, чего мы с Сэмуэлем ввиду своей неопытности точно не ожидали. Крыша податливо промялась и впустила нас обоих на второй этаж чьего-то жилища. Взметнулась пыль, во все стороны полетело крошево и пористые куски разных размеров. Хотя шидосадарский камень и очень легкий, это все равно камень! Падение на обломки отозвалось неприятной болью в спине. Сэмуэль так и не отпустил копье-щит, но его приземление можно назвать удачным с большой натяжкой. Он не разгонял свой барьер, однако силы падения оказалось достаточно, чтобы проломить и пол второго этажа. На сей раз образовалась неровная дыра, и меня за ним не втянуло.
   Отплевавшись от всепроникающей пыли, я с помощью воткнутой ступени выбрался наверх и побежал в сторону. Уже через пару домов в магический щит, которым я прикрывал спину, что-то сильно садануло. Барьерный диск, скорее всего. Я покатился по неровному камню, и быстро поднялся обратно на ноги. Живо Сэмуэль очухался. Хорошо. Посмотрим, может разницу в мастерстве можно компенсировать моим преимуществом в количестве маны. Надеюсь, что прихвостень Винсотры не из тех "жирдяев" с огромным резервом.
   - Отлично, - произнес блондин. - Не люблю все эти погони. От них...
   Неясные контуры магических линий я заметил слишком поздно. Если бы не разговор... Мерцающий барьерный диск вспорол мою защиту и впился наискось в левое плечо и руку. Главный недостаток такого заклинания -- малая мощность. Поэтому потеря конечности мне пока не грозит. Хотя левой рукой уже не помахаешь.
   - ...так быстро устаешь, - без заминки продолжил блондин. Настолько незаметно скастовать мерцающий диск может только мастер. - Господин Хиири, я надеюсь, вы никому не доложите об этой досадной промашке? Понимаете, я впервые в Шидосадаре. Кто ж знал, что здешние строения настолько хрупкие?
   Я не посчитал нужным что-либо отвечать и пошел на сближение. С бесящим скрежетом наши призрачные щиты столкнулись. Мой -- голубоватого оттенка, его барьер издавал светло-фиолетовое свечение. Левая рука, держащая щит, отозвалась болью. Я попытался просунуть катану справа, в обход защиты, но тщетно. Мастер ловко уходил от моих атак, или сводил на нет своим барьером. И, черт возьми, он сражался шпагой! Нет, не так. Он сражался ШПАГОЙ! Гадкой мерзкой полоской металла, что находила любую малейшую щель в обороне, летала с фланга на фланг со скоростью пикирующей лианы. Катана по большей части двуручное оружие, и в бою с альвами зарекомендовала себя хорошо. Но сейчас она стала неповоротливым мамонтом супротив юркой жалящей змеи. Несколько царапин украсили мою правую руку и ногу. Но даже будь здесь мой эспадрон, Сэмуэль все равно превосходил меня на голову. Мужчина не обладал какой-либо выдающейся силой, скоростью или выносливостью. Он просто мог элементарно предсказать любую мою атаку, каждое смещение барьера. Постоянно изобретал новые связки, после которых мое тело обзаводилось новой кровоточащей ранкой.
   Я тренировался с мастерами барьеров, само собой. Но никогда еще от этого не зависела моя жизнь. Они были мне наставниками и ориентирами, к которым требовалось стремиться, чтобы лучше служить своей Хозяйке. Теперь же я испытывал лишь нарастающий ужас и отчаяние. Он просто убьет меня, когда резерв подойдет к концу. Либо я совсем обессилю от кровопотери. Следует ли мне вернуться к остальным? Но какой смысл? Ни Линна, ни Синкуджи ничего не смогут ему противопоставить.
   От безысходности я ринулся вперед, активировав копье-щит. Вполне закономерно Сэмуэль уклонился и даже успел сделать очередную прореху в моем изрезанном кимоно.
   Я разорвал дистанцию, чтобы слегка отдышаться. Последнее, что я запомнил -- скорбное выражение лица Сэмуэля. Будто ему действительно жаль, что приходится сражаться со мной...
   Критическое нарушение вторичной директивы. Принудительное исполнение.
   ...Отключить все лишнее. Боль -- не нужно. Переживания -- выкинуть. Лишние мысли прочь.
   ...Анализ боя. Поиск уязвимостей. Резерв -- неизвестно, приблизительно равного со мной уровня. Фехтование -- лучше моего, разница не критична. Физические данные посредственны. В управлении стихией - мастер. В ближнем бою не столь важно.
   ...Катана звякнулась о крышу здания. Вытащить вакидзаси. Короткий. Раза в полтора короче шпаги, по весу такой же. Сойдет. Смотрит на меня. Дает передышку. Чуть затянуть раны. Рывок. Ближний бой. Отступает, пытается держать дистанцию. Ближе. Еще ближе. Нет, не будет по твоим правилам, противник. Ближе! Край крыши. Удачно.
   ...Спрыгнуть на землю за противником. Быстро восстановился, не удастся застать врасплох. Ближе! Барьеры трутся друг о друга. В бок. Снизу. Не успевает среагировать. Хромает. Пытается убежать. Это твой конец, противник. Ближе...
   Отмена принудительного исполнения.
  
   Я стоял и глядел на тяжело дышащего мужчину со светлыми свалявшимися волосами. Урожденный эринеец, в отличии от меня. Его тело было покрыто множеством ранений, и я даже не мог сказать, какое из них окончательно повергло Сэмуэля. Я вообще не мог ничего сказать о том, что случилось. Только мгновение назад я словно загнанный зверь метался в попытках найти выход и одолеть врага. И вот он лежит на границе между жизнью и смертью.
   - Что сейчас было? - задал я важный для себя вопрос. Наверняка глупый со стороны, но Сэмуэль и не думал шутить:
   - Теперь я понимаю, как тебе... удалось одоле... - грудь мужчины перестала вздыматься.
   Черт! Я перевел взгляд на окровавленный вакидзаси в своей руке. Точно! Почему сразу не поменял катану?
   - Мне это больше понадобится, - с этими словами я прихватил его шпагу и побежал... В какую сторону? Еще и слуги местного вождя стали стекаться отовсюду. Лихорадочно обыскав место схватки, я обнаружил следы с крыши. Там же нашел свою катану. Да, отсюда я уже помню дорогу.
  
   Я несся сломя голову, прокручивая в уме самые скверные варианты развития событий. Что если девчонок уже пленили? Однако вернувшись, передо мной предстала донельзя мирная картина: все члены Семьи живы и невредимы, слуги вождя То-Цзанити внимательно осматривают разрушения и переговариваются меж собой, ни одного слуги Винсотры не видно.
   - Господин!
   - Хозяин! - как только я спустился с крыши, Алиетого подбежала и быстро активировала на мне лечебный артефакт. Я и не возражал в принципе -- Сэмуэль изрядно меня потрепал. - Что с остальными?
   - Все целы, - успокоила Али.
   - Линна, что здесь было без меня?
   - Когда вы с господином Сэмуэлем скрылись, мы продолжили бой со слугами Семьи Винсотры. Как бы это сказать? Они не сильно усердствовали, не спешили в ближний бой. Все обменивались ударами с дистанции. Полагаю, они ждали, пока... пока вас не захватят, господин. Через некоторое время один из слуг прокричал остальным "Сэм мертв, отступаем". И они отступили.
   - Вот как.
   - Еще нам помогал один маг "воды" с той крыши. В плаще с капюшоном без всяких опознавательных знаков. Скорее мужчина по фигуре.
   - Занятно. Что слуги вождя?
   - Я выделю кого-нибудь из девушек, чтобы они дали показания под Клятвой. Вам не стоит беспокоиться, господин. Ступайте в таверну, отдохните.
   - Пожалуй, ты права. Только следи, чтобы поодиночке не ходили.
   - Слушаюсь.
   "Жадный див" выглядел вполне себе презентабельно по шидасадарским меркам. Деревянный пол, стойка и прочая мебель. Мы с Усенной, На-ли и Синкуджи прошли в здание. Да, Линна отправила лучших бойцов со мной из опасений повторного покушения. Марис поднялся при моем появлении:
   - Я был уверен, что ты выкрутишься, - усмехнулся наемник. Я постарался задавить глупую обиду от его ухода. Такое условие было сразу выставлено при нашем с ним договоре, поэтому нельзя его винить. - Выпьем?
   - Не сегодня. Мне бы что-нибудь пожевать, да спать пойти. Этот тип из меня все соки выжал.
   - Я смотрю, ты с трофеем?
   - Да. Это шпага из сенфиладской стали, с востока Эринеи. Если тебе интересно. Вот здесь под эфесом инициалы выковавшего мастера, - я передал оружие наемнику. - В сражении с новами для барьерника это лучший выбор. Оставлю себе.
   - Будешь с тремя мечами разгуливать?
   - Я и к двум-то еще не привык. Нет, дайсе пусть в фургоне лежит.
   - Знаете, Хозяин, в Гоцу, да и в Шидасадаре, Лорду не принято выходить в свет без дайсе. Разве что он больной или старый, - заметила На-Чжели.
   - Учту. Не жалеешь о своем решении?
   - Да ты что! Видел бы ты как земля ходуном ходила, а воздух разрывался от заклинаний и стрел. Магичка кричит: "подавай ману, живее"! Просто круть!
   - Я рад, что тебе понравилось.
   Разносчица принесла заказанную пищу, и мы перешли к приятному занятию наполнения желудков.
   - Винсотра, значит, - задумчиво произнес Марис после того, как мы обрисовали ему ситуацию.
   - По крайней мере, он так представился. Одно меня смущает: что-то уж слишком рьяно он меня атаковал. Вряд ли собирался брать живым.
   - И ты действительно победил мастера? - спросила На-ли.
   - Я только... неважно. Звание не гарантирует стопроцентный выигрыш в сражении. Магистр, скажем, может одолеть мастера в одной схватке из пяти. Мне повезло.
   - Ну конечно! - громко сказала Синкуджи. - Будешь нам тут рамен на уши вешать. Альва завалил, теперь мастера барьеров. Еще и обнаруживается, что ты не мог уцелеть в битве с тагойцами. Простой слуга. Тогда я монахиня святых праматерей!
   - Ваше святейшество, не гневайтесь на раба Творца нашего, - съязвил я.
   - Пффф. Так нечестно. Я в твоей Семье. Если я стану сильнее, то и мощь Семьи возрастет!
   - Слушай! Нет у меня никаких секретов! Вернее, есть, но их никак не передать другому нову. Понимаешь? Никак!
   - Ладно. Извини, что наехала. Я верю тебе. Просто...
   - Что?
   - Неприятно ощущать себя слабой. У меня было несколько Хозяев, и все они совершенно беспомощны в бою. Мне нравилось чувство, что без меня они сгинут. С тобой же все наоборот. Бесит.
   - Ну извини, - ответил я с сарказмом. - Ты тоже молодец. Не зря тренировала шидосадарский оттенок. Так и до магистра недолго осталось.
   - Да, спасибо, - на удивление покорно сказала магесса.
  
   Этой ночью я спал один. Следует поблагодарить Линну, предоставившую мне такой выходной. Я полагал, что наконец-то смогу собрать воедино разрозненные мысли о Деле, о Виллахе, Катсоде, Винсотре и прочим эринейским Семьям, выстроить планы на будущее, подумать о Соленджо, о том, как дальше развивать Семью, чем зарабатывать на жизнь. Фиг там. Голова не желала думать на столь неприятные и сложные темы. Сознание то на девушек сворачивало, то на моего противника Сэмуэля. Воспоминания о трофейном оружии также радостно грели душу. Предвкушение впервые увидеть дивов в естественной среде, а не в зверинцах взаперти. Снилась мне какая-то неясная чушь про здание гостиницы "Жадный див", которое внезапно превратилось в громадную рыбину. А нам с девчонками надо было не дать этому монстру добраться до озера.
  
   Следующий день решено было потратить на разные бытовые дела: продажу лишнего хлама, лошадей и повозок, товара погибших в пустыне Хозяев, покупки нужных вещей. Например, одежды для меня. После каждого сражения приходится менять наряд. А ведь хозяйские костюмы стоят по паре злат каждый. Лордские так вообще по десятку идут. Надо поэкономнее подойти к этому вопросу. Дорогие наряды надевать только на разные статусные приемы. Линна яро отговаривала меня от этой затеи. Иначе могут возникнуть подозрения в фальшивости Хозяина. Также как На-ли посчитала сначала. Или в бедности Семьи. В общем, я быстро прекратил спор, сказав, что это не обсуждается. Иногда Хозяином быть приятно.
   От меня в этот день ничего особого и не требовалось. Линна с Алиетого и Тсучи споро распределили обязанности между слугами. А я типа должен был сидеть в таверне под охраной Мариса, Синкуджи, На-ли и Усенны. Даже Сэйто с Мицу получили свое задание.
   Нашу скучающую компанию посетил гость, которого я надеялся встретить. Раз вчера нам помогал неизвестный маг, можно предположить, что другие Великие Семьи также в курсе моего местонахождения.
   - Уважаемый Лорд Хиири, Шестая Великая Семья Тогнэску приветствует вас, - вежливо поклонился немолодой мужчина-маг с намечающейся сединой. - Мое имя Ванхлусс.
   - О, всех благ Леди Тугнэску. Как ее голова?
   - Прошу прощения, я не столь вхож в высший свет, как вы при Леди Виллахе. До меня доходили слухи, что Хозяйка все еще мучается головными болями.
   - Жаль. Присаживайтесь, - радушно указал я на скамью. - С чем пожаловали? И всем Семьям уже известно обо мне?
   - Слухами земля полнится, господин Хиири, - дипломатично ответил мужчина. - Мы слышали о вчерашнем происшествии. Примите наши соболезнования. Надеюсь, ваше имущество не пострадало?
   - Благодарю, все в порядке.
   - Осмелюсь спросить, то был Сэмуэль из Семьи Винсотра?
   - Это так.
   Странно, неужто у них нет никаких связей с местным вождем? Впрочем, весьма вероятно, что боевые команды из разных Великих Семей собрались в Шидосадаре исключительно из-за моей персоны. В пустыне особо нечего ловить. Слова Сэмуэля о его первом посещении это подтверждают. Значит, и сотрудничество с местными у них не налажено.
   - Благодарю за ответ. Семья Винсотра всегда предпочитала действие переговорам.
   - А что Семья Тогнэску?
   - Мы заинтересованы в ваших показаниях о нападении на Леди Виллаху. Достаточно клятвенного подтверждения. Мы передадим эти сведения в Совет. Уверяю вас, господин, Семья Тогнэску не сотрудничает с Эл-Тагоа. Мы согласны на любые ваши условия проведения допроса.
   - Сэмуэль говорил про Семью Винсотра то же самое.
   - Эти слова вызывают некоторые сомнения в своей правдивости у Семьи Тогнэску. В последние годы у Семьи Винсотра появилось много слуг, довольно загорелых. Понимаете, к чему я клоню?
   Да, именно тагойцы славились своей бронзовой кожей.
   - Безусловно. Это объясняет настырность слуг. Они даже не предложили мне вариант с допросом на месте.
   - Видите, господин Хиири. Это показывает наши добрые намерения. Засим, позвольте покинуть вас. Не хочу мешать вам отдыхать после славного сражения. Пожалуйста, внимательно подумайте над нашей просьбой. О своем решении и об условиях допроса можете сообщить слуге, что будет дежурить возле входа в гостиницу. Всего хорошего, Лорд Хиири.
   - И вам, господин, э-э, Ванхлюс.
   Наверняка я неправильно вспомнил имя, но мужчина лишь вежливо поклонился и оставил наш столик.
   - Что решишь? - спросил Марис, когда посыльный Тогнэску вышел из таверны.
   - Допрос нужен, чтобы от меня отвязались. Это может быть опасно. Надо с Линной посоветоваться.
   - Пфф, ты без нее и шагу ступить не можешь.
   - Если бы ты давала разумные советы, то я бы у тебя спросил.
   - Я бестолковая значит?! - взвилась Синкуджи.
   - Нет конечно! Ты единственная полноценная магесса в Семье.
   - Не увиливай! Ты понял о чем я!
   - Сина, ну что ты взъелась на Хиири? - проворковала сэмуэй.
   - Сина?! Я не разрешала тебе меня так звать!
   - А что такого, Сина?
   Мысленно я поблагодарил На-ли за то, что отвела от меня буйную магессу.
   День тянулся ужасно долго. Девчонки все не возвращались. Синкуджи, чуть поостыв, настойчиво утянула меня в номер. Где и оторвалась по полной за мои слова.
   К обеду вернулись Сэйто с Мицу, принесшие информацию о речном транспорте: расценки на пассажиров, перевозке колесных повозок и лошадей, данные о репутации разных кораблей и их капитанах. Завтра как раз должен отправиться подходящий нам кораблик. Сэйто уже и места нам забронировала.
   Чуть позже подошла Линна с остальными. Я обсудил с агаши просьбу Семьи Тогэску и мы сообщили свои итоговые условия ожидавшему слуге. После обеда Али с Тсучи снова отлучились на поиски покупателей. Я же переоделся в один из купленных невзрачных недорогих нарядов: коричневое кимоно и черные широкие штаны. Линна оглядела меня критическим взором, но поднимать тему снова не стала. Финальным штрихом стала перевязь со шпагой. Кожаный ремень с ножнами поверх кимоно смотрелся несколько нелепо, ну да и черт с ним. На эфесе шпаги были выбиты инициалы Т. Н. - первая буква имени мастера и названии его Семьи. Не то, чтобы в Эринее это было необходимостью, но я привык давать своему оружию имена. Эту шпагу я окрестил Темная Ночь. Клинок был тусклого вороненого цвета, имел гарду с черной кожаной оплеткой. По-моему, вполне подходит, да еще и создателю своеобразная дань уважения. Буквально слегка короче моего прошлого эспадрона и немного легче. Превосходное оружие. Как его не любить?
   Вечером в номере "Жадного дива" состоялась встреча Семьи Хиири и Семьи Тогнэску. По нашим требованиям с их стороны должно было присутствовать не более четырех новов, однако пришли лишь двое. Сам Ванхлусс и давешний посыльный. Похоже, никто из слуг больше не успел добраться до То-Цзанити.
   - От лица Семьи выражаю вам глубочайшую признательность, господин Хиири, - церемонно поклонился Ванхлусс. Похоже, он давно уже в Королевствах, и местные обычаи прочно вошли у него в привычку.
   Я повернулся к сидящим неподалеку слугам и произнес также отчасти церемонную фразу:
   - Все мои приказы, данные под Клятвой, считайте недействительными.
   - Да, господин, - кротко ответила Линна, склонившись. - Я прослежу за вопросами.
   - Клянусь... кхе-кхе, - я прочистил горло. - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю, - ответствовал Ванхлусс. - Итак, ваше имя Хиири, вы были ранее личным слугой Великой Леди Виллахи?
   - Да.
   - Отлично. Расскажите в подробностях о нападении на вашу прошлую Хозяйку в Уэясу.
   - Протестую! - вставила слово Линна. - Не оглашать никаких сведений, которые могут повредить нынешней Семье.
   - Хорошо... за исключением сведений, которые могут повредить нынешней Семье.
   - Да, Хозяин. Это случилось в последнюю неделю третьего лета прошлого года...
   Всю необходимую информацию я выложил минут за двадцать. Клятвенный допрос считается неопровержимым доказательством. При проведении необходимо следовать определенным правилам. Например, нельзя задавать точные вопросы, вроде: на вас напали тагойцы? Если я отвечу да, на самом деле может так оказаться, что среди нападавших было всего пара тагойцев. В таком случае я бы не соврал, но и всей правды не открыл. К тому же не стоит забывать про гипнотические внушения. При продолжительном допросе под Клятвой любой гипноз слетает. Поэтому Ванхлусс требовал множество подробностей: во что были одеты нападавшие, какое оружие применяли, какую магию и прочее. И далее, когда Ванхлусс прибудет в Совет, процедура повторится, он перескажет мои слова, заверив под Клятвой, что я также все это произнес под Клятвой. А значит, все это является правдой. По крайней мере, с наших точек зрения. Ведь нельзя исключать и такой вариант, при котором, например, король Уэясу инсценировал нападение тагойцев -- подобрал нужные одежды и оружие. Возможно, эксперты по Эл-Тагоа по итогам данной мной информации придут к каким-либо своим выводам.
   Мой случай с длительной потерей памяти довольно уникален, однако стереть воспоминания и внушить фальшивые -- две большие разницы. Впрочем, загадывать не берусь. Кто его знает, что за десяток лет напридумывали в сфере гипноза.
   - Этого достаточно, господин Хиири. Я освобождаю тебя.
   Привязка слетела, и сжимавший голову стальной обруч улетучился. Похоже, так себя чувствуют слуги, находящиеся в Младшей Ветви. Неприятно.
   - Синкуджи, проверь, - твердо сказала Линна.
   Магесса приблизилась ко мне, и тщательно поводила руками вокруг головы:
   - Чисто!
   Линна молча поклонилась мне, как бы возвращая бразды правления.
   - Будем надеяться, что данная информация достигнет Совета и от нас отстанут, - высказал я.
   - Разумеется. Мы с моим напарником поедем разными путями. Также, по достижении Волстейна я обещаю выслать Хозяйке письмо вороньей почтой. К сожалению из-за спешки мы не прихватили ни одной птицы. Я уверен, что как только письмо дойдет до Великих Леди, напряжение вокруг вашей Семьи поутихнет.
   Мы церемонно поклонились друг другу, и на этом встреча окончилась. А я уже начинаю привыкать ко всем этим кивкам, поклонам и прочим прелестям Королевств.
  
   Ночью меня навестила Алиетого. Хотя выглядело так, будто ее выгнали из комнаты. Девушка снова принялась убеждать меня в своей уродливости и никчемности. Некоторое время я изо всех старался разубедить нашу королеву пессимизма, но потом припомнил слова Линны, грубо схватил Али и бросил на кровать. Дальше, как я себя не накручивал, так и не получилось ударить ее. Подобные игры точно не по мне. Нас воспитывали с почитанием к Леди. А большинство виденных ранее девушек именно ими и являлись. Поэтому в мозгу крепко засело: бить женщин нельзя. Не совсем уж до крайности, ведь в нужный момент рука воина не должна дрогнуть. Но кроме толики грубости я так и не смог ничего дать Али. Сложно сказать, понравилось ли ей, или она просто мне подыгрывала.
   Поздним утром следующего дня мы погрузились на кривую посудину. Нет, это не данная мной характеристика. Корабль носил имя: "Кривая посудина". Где-то слышал, что нельзя называть морской транспорт в негативном ключе, поскольку это сулит неудачу. То ли на речной это поверье не распространялось, то ли шидосадарцам было плевать. "Кривая посудина" представляла собой здоровенное тупоносое судно с вместительным трюмом, одиноким квадратным парусом и хлипкими узкими каютами. Повозки, включая наш фургон, крепко привязали к палубе, отчего там стало тесновато. Лошадей спустили в трюм. С нами ехали две полноценные Семьи -- один Лорд и один Хозяин, а также еще десятка два слуг из разных мест. Кто-то вез товары, кто-то охранял ценный груз, кто-то возвращался с заработка. Шесть суток корабль сплавляется своим ходом, подгоняемым течением реки Таши. Скорость, что и у пешехода примерно, зато на ночной отдых останавливаться не надо. Обратно же нанимается команда гребцов, которая, доставив корабль, отправляется назад с первым попутным транспортом.
   Капитан наш не походил на пирата или морехода, какими я их представлял. Бывший обычным портовым работягой, с отменным чувством юмора. Кто еще так назовет свой корабль? Капитан крайне не рекомендовал нам купаться, кормить дивов, выкидывать мусор, особенно бутылки, рыбачить или мочиться в воду. Ведра с отходами опорожнялись на коротких стоянках.
   Вскоре "Кривая посудина" отчалила и неспешно поплыла, то есть, пошла по озеру. Шидо не сильно поразил меня своими размерами, поскольку владения Хозяйки Виллахи граничили с крупнейшим озером материка, и я там бывал несколько раз. Если эринейский водоем был темно-синего мрачного цвета, то Шидо ярко сверкал на солоне всеми оттенками зеленого. Вода прозрачная, чистейшая, а все дно усыпано водорослями и прочими растениями зеленоватого цвета. Капитан поведал, что дивы карают любого, кто сбрасывает сюда отходы. А все озеро испещрено бесчисленными подводными ходами и пещерами. Говорят, там целый город существует под Шидо. В общем, все члены Семьи, за исключением сведущих Мариса и На-ли, слушали раскрыв рты. Будто столкнулись лицом к лицу со сказкой. Плавно с дивов разговор перешел на повелителей желтых джунглей. Тут уже нам было что рассказать, и настала очередь капитана удивленно цокать и отпускать ругательства в адрес кровожадных альвов. Да, для пустынников хранители джунглей представляются такими же далекими, как для остальных Королевств дивы. Единственные пресноводные водоемы, приютившие дивов -- это Шидо, да еще одно большое озеро в Эл-Тагоа.
   Граница Шидосадары с Гоцу видна была сразу. Желто-серый пористый камень пустыни резко обрывался и переходил в зеленый лесной ковер. Что меня больше поразило, так это небо. Облака появились только на территории Гоцу, будто Творец провел огромный невидимый барьер, который не пускал тучи в пустыню. Это странно. К примеру в Эл-Тагоа есть большая пустыня из красного песка. Там нет рек вроде Садары, там вообще нет воды. Поэтому и дожди очень редкое явление. Однако в Шидосадаре вода имелась в достатке, пусть и закованная в камень. Одна из бесчисленных загадок природы.
   Гамаки мне понравились, хотя забраться на третий этаж без барьера-ступени проблематично. Нашлись среди нас и те, кому нездоровилось. К нашему удивлению, это стала На-ли. Еще Почи, так и не покинувший фургон, недовольно шипел первое время из-за покачиваний. Сэмуэй разрешили понемногу принимать универсальное лекарство -- выпивку и прописали повышенное потребление маны у одаренных. Из-за последнего Синкуджи ворчала, недовольная частой "кормежкой". Если сэмуэй забирает у мага слишком много маны, то она не усваивается в ауре, а расползается по телу. Свое усиление, только очень неумелое, грубое. Отсюда и легенды о невообразимой силе клыкастых. Всего лишь временный побочный эффект.
   Лаура исследовала судно вдоль и поперек. И в трюм заглянула, во все каюты, включая капитанские. Мне даже небольшой выговор сделали за ее поведение. Я постарался ей объяснить, что значит личное пространство. Поначалу шаду было явно неинтересно меня слушать, но потом я добавил, что это является неотъемлемой частью жизни новов. И Лаура тут же навострила уши, совсем не забыв про мое обещание.
   Команда капитана практически ничего не делала. Кстати, среди них не было ни одной женщины - видимо, не принято. Работать они будут на обратном пути в роли гребцов. Однако от пассажиров не запрещалось помогать кораблю. Вполне возможно, что если бы все слуги засели за весла, то мы бы прибыли дня на два раньше. Остальным Семьям было плевать. Лишь изредка они направляли туда слуг в виде наказания. Зато была та, кто буквально поселилась на месте гребца. Тсучи. Круглые сутки тивианка, обливаясь потом, тягала огромное весло, больше предназначенное для двоих. Похвально. Только вот вечером ее руки представляли собой сплошные мозоли и синяки. Пришлось использовать рог.
   Я постоянно всматривался в поверхность сначала озера Шидо, а потом и реки Таши. Иногда мне казалось, что я видел чье-то большое тело или блеснувшую на солоне чешую. Но только на вторые сутки мне удалось лицезреть полноценного свободного дива. Я знал, что они могут быть совершенно различных размеров: от мельчайших рыбешек и мальков до гигантских ихтиозавров, мегаладонов и кракенов. Хотя подобные монстры обитали исключительно в морских пучинах. Увиденный же мной экземпляр походил на дельфина, вроде бы. Только маленького размера, с собаку примерно. На призывной крик матроса Хозяева вместе со слугами высыпали на палубу и принялись разглядывать гостей. Дивы-дельфины весело кружили вокруг "Кривой посудины", издавали странные звуки, плескались в нас водой.
   - Ду-у-аки!
   - Ду-аки-и!
   Вот гады. Еще и обзываются!
   - Сами дураки! - крикнула Синкуджи.
   За что тотчас была обрызгана речной водой с ног до головы. Магесса громко завизжала и отпрыгнула мне за спину. Да уж, на воде она была практически беспомощной. Я сформировал широкий барьер, и с улыбкой наблюдал за резвящимися дивами, пытающимися достать нас. Будто дети. Хмм, может они и есть дети? Чуть позже произошел незначительный инцидент, который заставил меня задуматься. Рядом с кораблем заметили громадную голову иного дива, походившего на сома-переростка. Рядом с ним плыли два сомика поменьше. Старший див что-то втирал на своем подрастающему поколению, и зуб даю, несколько раз показал плавником в нашу сторону. Черт, я почувствовал себя словно экспонатом в зверинце, которого рассматривают любопытные посетители.
  
   [Линна]
   В один из дней я улучила момент и вытащила Алиетого на палубу. В районе носа корабля было пусто, мерный шелест волн убаюкивал.
   - Зачем ты меня сюда позвала?
   - Рассказывай, - потребовала я.
   - О чем?
   - Что с тобой случилось? Хиири что-то сделал? Я видела, как в таверне ты минут пять разглядывала себя в зеркало.
   - Я подумала, может я не такая уж уродина? Если забыть про глаз. Хозяин так упорно твердит про мою красоту, что я даже чуточку поверила.
   - Вот оно что. Думаю, господин не будет врать в таких вещах.
   - Да?
   - Как у вас все прошло?
   - М-м-м, хорошо. Ты ведь ничего ему не говорила?
   - Нет!
   - Знаешь, я как-то странно себя чувствую в последнее время. Только не хотела беспокоить тебя по пустякам.
   - Благополучие всех членов Семьи -- забота первой слуги. К тому же, разве мы не подруги? Если тебя что-то тревожит, говори смело.
   - Мне кажется, что я все еще ощущаю последствия рога, - Али дотронулась рукой до своей груди, где под одеждой висел мешочек с артефактом.
   - Подробнее! Почему раньше не сказала?
   - Извини. Это не стоит твоего внимания, правда. В ту ночь, когда Хозяин... лечил меня от последствий рога, что-то со мной случилось. Не знаю, как выразить. Я стала иногда злиться из-за ерунды, а один раз даже заплакать захотелось. Мне кажется, меня загипнотизировали. Когда Хозяин что-то говорит, я... чувствую себя такой глупой и беспомощной.
   - Э-э...
   - Еще я хочу его, постоянно. Раньше мне не требовалось так много мужского внимания. Все этот проклятый рог, еще и дважды меня им лечили. Наверное, все потому, что я неодаренная.
   - Да ты же влюбилась!
   Али недоуменно моргнула.
   - Я? В кого? ...Но он же Хозяин!
   - И что? От этого он перестал быть привлекательным новом мужского пола?
   - Думаешь, я и правда...
   - Уверена!
   - Блин, в своем глазу бревна и не разглядела. И что мне теперь делать?
   - Радоваться жизни, - я усмехнулась. - Но очередь будет прежней, ясно? Мне господин тоже... небезразличен.
   - Я знаю.
   - Это так заметно?
   - Нет, но иногда у тебя становится такой взгляд. Сложно объяснить.
   - Это плохо. Для первой слуги, то есть. Ладно еще симпатия или просто сексуальное влечение. Но любовные чувства искажают восприятие. Возможно, я слишком сильно стараюсь уберечь его от опасности? Ведь он на самом деле сейчас самый сильный боец Семьи. Может стоит больше ему доверять и не ограничивать его действия, как считаешь?
   - Я считаю, ты все делаешь правильно. Но я также пристрастна, как и ты.
   - Плохо.
   - Не ты ли говорила, что надо радоваться жизни?
   - Ты права, - я ответила на улыбку. - Знаешь, с очередью можно придумать кое-что...
   - О чем ты? Вряд ли мы сможем оттеснить Синкуджи.
   - Нет, я про другое...
  
   [Хиири]
   На третий день о себе напомнило Дело. Утром я встал с гамака и быстро размял окоченевшие за ночь мышцы. И про себя порадовался отсутствию тренировки. Ну правда? На корабле просто нет места, где можно позаниматься. Да и неудобно это делать на покачивающемся судне под назойливыми взглядами других Семей. Провести тренировку.
   Ноги меня сами спустили к позициям гребцов. Тсучи уже с утра трудилась вовсю. Я сел напротив нее, дабы корабль не сильно разворачивало. И начал тягать весло. Поначалу греблось туго, но после втянулся. А уж когда наполнил уставшее тело магией, то вообще отлично пошло. Первыми поглядеть на такое чудо спустились Марис и члены Семьи Хиири. Потом приходила поглазеть команда и сам капитан, после остальные Хозяева и даже простые слуги. По-моему мне приносили еду иногда, и я прерывал тренировку. Еще девушки что-то от меня хотели. Наверное, чтобы я прекратил. Но все это осталось в памяти расплывчатым пятном. К вечеру Дело сочло мои мучения достаточными и подарило мне краткий момент эйфории. Я с трудом добрался до каюты и провалился в глубокий сон.
   После ночного отдыха мышцы приятно ныли. Давненько я по-хорошему не разминался. Хотя вчерашняя тренировка вышла слишком однобокой, была задействована только определенная группа мышц. Нет, не думать об этом. Мало ли Дело придумает мне новое упражнение. Девушки участливо интересовались моим самочувствием, я от них отмахивался. Выйдя на палубу, мой взгляд сразу прикипел к сгущающимся темным тучам. За недели пути по пустыне уже и отвык от дождей.
   - Буря будет, - сказал матрос, заметив мой взгляд.
   - И что, к берегу причалим?
   - Не-е, парус снимем, и все. Здесь вам не море, господин. Поболтает чутка и отпустит.
   - Ясно.
   Где-то через час пошел сильный дождь. У нас возникли некоторые сомнения в выборе Сэйто с Мицу: команда кривой посудины носилась под палубой с ведрами, заделывая возникающие на ходу протечки и вычерпывая воду. Сэйто призналась, что решила немного сэкономить и выбрала корабль среднего класса. Если это средний, то каков низший, интересно? Болтало нас знатно. Конечно, не морской шторм, но все равно неприятно.
   Неясное, неуловимо-знакомое ощущение заставило повернуть мою голову в район правого борта. Потом мы с Синкуджи одновременно уставились друг на друга. Магесса тоже что-то почувствовала.
   - Хозяин, шо это такое? Меня словно ветром обдало! - молвила Усенна.
   - Выброс маны. Близко.
   В дальнейшем произошло то, чего мы так опасались. Штог быстро набрал обороты и начал трепать наше судно будто щепку, попавшую в бурный поток. Спускавшиеся с небес смерчи закручивали настоящие водовороты, и корабль чуть ли не кормой разворачивало. Рулевые трудились изо всех сил. Но когда после очередного смерча обледенелая верхушка мачты рухнула прямо на слугу, капитан принял решение причаливать. Иначе мы рисковали остаться без корабля и без имущества. Штог опускался все ниже, и на нашем пути стали появляться настоящие ледяные торосы. Мы с Марисом и еще двумя магами выскочили на палубу и принялись сбивать встречающиеся на пути льдины. Даже усиленный нос судна не был рассчитан на подобные столкновения. Матросы и иные слуги что-то кричали, обледеневшие снасти и доски падали сверху, их кидало из стороны в сторону. Наконец капитан завидел подходящую бухту и повел судно к берегу. Течение практически стихло, по инерции Кривая посудина достигла грунта и пропахала днищем по земле. Но штог и не думал так быстро заканчиваться.
   Чуть не забыл! Я забрал из фургона насмерть перепуганного Почи. Ящерица кусалась и царапалась, пришлось дать ей по голове пару раз. Капитан попросил магов о помощи -- нужно было укрепить грунт, чтобы корабль не снесло течением. Мы с Кутики, Синкуджи и еще одним магом спустились на берег. Кафанэс моментально сковала воду под кораблем, намертво его заблокировав. Земляные же маги выстроили огромный навес, который защищал большую часть палубы от ледяных смерчей. Продрогшие и усталые мы вернулись в каюты.
   К обеду штог стих, оставив от верхней выступающей части корабля сплошные обломки. Хорошо хоть повозки удалось по большей части сохранить благодаря земляному щиту. Капитан еще "обрадовал" нас известием, что рулевое весло вышло из строя при заходе в заводь. Повезло, что этого не случилось раньше. Если без паруса мы еще могли достичь нашего пункта назначения, то без рулевого управления вряд ли. По прогнозу капитана ремонт продлится день-два, если маги помогут обеспечить доступ к корме. Я отправил Синкуджи с На-ли разбираться. От моих барьеров в этом деле мало толку. Буду заряжать сэмуэй, чтобы она передавала ману магессе.
   Оказалось, что неподалеку находится деревня. Местные жители предложили нам свою помощь, от которой мы не стали отказываться. Хотя поселение также пострадало от штога. Вместе с Мицу, Сэйто и Тсучи мы навестили селение, чтобы пополнить некоторые припасы. Сразу бросились в глаза некоторые странности. Первая догадалась Мицу:
   - Да это же деревня с парными Клятвами! Как у Сэйто, да?
   Я осмотрелся. Действительно. В основном работали мужчины, женщины вели домашнее хозяйство, и Семьи в большинстве своем состояли из пары с детишками. Еще я заметил некую отчужденность местных. Они глядели на нас косо, без особой симпатии. Но в то же время не отказывались от златов. В общем, мрачное местечко. Жители всячески старались отгородиться от нас, детей согнали по домам. Но все ж таки, мне кажется, парные Клятвы -- вещь не плохая. Жаль, что подобные поселения не могут постоять за себя, не в состоянии создать сколь-нибудь значимого объединения на международной арене. Так они и останутся кучкой никому не нужных отщепенцев. Слишком бесполезных, чтобы бороться против них или вести вместе с ними дела.
   Взор наш закономерно устремился на Сэйто.
   - Что?! Не хочу тут оставаться! Я казначей Семьи Хиили, ясно вам?
   - Никто и не спорит, - поспешил я успокоить.
   Наш сопровождающий -- бородатый староста деревни, услышал краем уха разговор:
   - Юная леди желает осмотреть деревню?
   - Нет. И я не Леди.
   - У нас все женщины леди, а все мужчины лорды. Все равны и свободны.
   - Вот уж не надо мне втилать. Я сама жила в Уэясу в такой делевне. Может, слышали про Синамидайхо? Никакая это не свобода. Мою знакомую вынудили дать Клятву палню, котолый ей не нлавился. Будьте честными, вы ничем не лучше длугих Семей.
   - Это твое мнение, дочка. Не знаю нравы Уэясу, но уверяю, у нас ты найдешь приют, и тебя никто не будет принуждать к замужеству.
   - Мне кломе Хиили никто не нужен!
   - Эхх, и перед кем я речь держу? Твой разум затмила проклятая магия. Вы можете ходить по деревне, дорогие гости, пока не почините корабль. Но прошу вас воздержаться от разговоров с жителями. Если вас увидят рядом с детьми, то могут принять за похитителей.
   - Спасибо за предупреждение, старейшина, - ответил я учтиво.
   - Я не старейшина. Просто первый среди равных.
   - Как скажете.
   Пережидание ремонта корабля надолго врезалось мне в память. Вместе с иными Семьями-пассажирами мы сидели вокруг костров на берегу, распивали саке и вино и травили байки. Общая беда сплотила нас, мы чувствовали некую родственную связь друг с другом. В нашей "хозяйской компании" затесался я, Марис, Линна с Синкуджи, Тсучи и Алиетого, молодой пэр из Семьи военных и Хозяин-торговец с первыми слугами. Тсучи шепотом сообщила, что на подобные посиделки не принято брать обычных слуг, только лотов. Но Хозяева пребывали в благодушном настроении, выражали мне признательность за помощь при штоге. Поэтому закрыли глаза на неучтивость.
   - А расскажите, господа, про короля вашего, Каваси, - спросил я вежливо.
   - Кхех, ладно, чужестранцу далекому невежество простительно. Но коли ты собираешься осесть в нашем славном Гоцу, стыдно не знать такие элементарные вещи, - ответил немолодой Хозяин. - Король, то -- для отсталых Королевств. У нас сегунат, и сегун Каваси единственный его правитель. Четвертый в династии.
   - Сегун?
   - Звание сие восходит к древним традициям, нашему потерянному языку. И означает мудрого и великого полководца, что защищает наши земли от недругов, и приумножает богатства своих подданных.
   - Благодарю за разъяснения, уважаемый. Признаюсь, я слабо знаком с историей Гоцу...
   Тут-то наконец мне и открылась более полная картина уклада Гоцу. Раньше я слышал это слово, но не придавал значения. Думал, дом -- значит дворец или резиденция королевской Семьи, то бишь сегуна. Нет, это нечто иное. Скорее "Дом", нежели приземленный "дом". И Дом превосходил понятие Семья. К примеру, главную власть держал Дом Каваси, куда входила сама Семья Каваси. До нас с девушками долго не мог дойти смысл этого слова. Только Тсучи была в курсе. Слишком походило на Семью с Нэй-Лордами, и мы не могли нащупать разницу. Если упростить, то Дом -- это Семьи, объединенные родственными связями, либо сферой деятельности. Бывает, что сын Лорда формирует свою Семью и вливается в Дом. Тогда как в остальных Королевствах сын может быть исключительно пэром, и после смерти отца наследовать Семью. Через некоторое время до меня дошло и все встало на свои места. Это же аналог равноправного Совета Великих Леди в миниатюре! Я более чем уверен, что внутри Домов плетутся постоянные интриги и идут настоящие междоусобные войны. Но в то же время, как ни крути, Дом в большинстве случаев мощнее Семьи. Та же картина и при сравнении Эринеи с любым из королевств.
   - Был такой давний случай, - начал рассказывать молодой пэр. - В одном городе объединились несколько кузнечных Семей. Все грамотно продумали, выкупили мелкие кузницы из других Семей вместе со слугами. И создали большой Кузнечный Дом. После чего стали постепенно завышать цены. Народ роптал, но делать нечего. Некоторые возили чинить в соседние города, но большинство смирилось. Золото потекло рекой. Мудрый Каваси IV, тогда еще ему было то ли двадцать, то ли тридцать лет, не стал разгонять Дом. Нет, он поступил хитрее. В кратчайшие сроки выстроил свою кузню и привел искусных мастеров. А цену на услуги выставил вполовину от Кузнечного Дома. Ох и повалил народ к нему. Так что сразу вторую кузню открыли. А Хозяевам Дома оставалось только скрипеть зубами, да умерить свои аппетиты. Вот так мудрый Каваси преподал им урок.
   - Да, известная притча, - поглаживая бородку, молвил пожилой Хозяин. - Может, и есть в ней доля правды. Я вот не понаслышке знаком с купеческим делом. Знаю, что есть Дом фермерский, который без всяких на то причин повысил цену на зерно. Продал меньше, и остальное зерно просто сгнило, испортилось. Но Дом все равно получил большую прибыль. Каким бы сведущим Каваси не был, невозможно углядеть за всем.
   - Интересные истории, - произнес я. - Но думаю, что все это можно провернуть и не объединяясь в Дома.
   - Верно. Но так проще. Став слугой, назад пути нет. А Дом может быть временным объединением. Сделали дело, разошлись.
   - Понимаю. Умно. Чем-то на Эринею похоже.
   - А вы правы, господин Хиири! Только вот не всем придется по вкусу сравнение с бабой.
   - Это точно. Я думал предложить своему приятелю сделку, что владеет несколькими лавками. Но после ваших слов как-то расхотелось.
   - Извините, господа. Иногда язык мой спешит вперед головы.
   - Кто не ошибается, тот не живет, - глубокомысленно изрек Хозяин. - Что же, предлагаю скрепить наше знакомство обменом слуг на ночь. Могу предложить прелестницу аллидо, в вашей Семье, господин Хиири, таких нет, как я успел заметить?
   - Верно. Только знаете господа, я сегодня так устал. Еще и с починкой помогал -- всю ману выпили кровопийцы. Так что лучше я высплюсь как следует.
   - Мудрое решение. Мне тоже своих хватает, но не нарушать же древний обычай? Пойду поговорю с капитаном, может его работяги найдут время на моих слуг?
   - Эй, я тоже хотел подойти!
   - Эх, молодежь. В твои годы я сам за слугами следил.
   - Да, но у меня их двадцать пять, в отличие от твоего неполного десятка. Всего двое мужчин. Нужно же соизмерять силы.
   - Хех, ладно, пойдем вместе договариваться.
   Хозяева ушли по своим делам, и возле костра остались лишь Марис, да члены Семьи. Увидев, что важные новы покинули нас, к нам присоединились остальные слуги. Только Лаура где-то пропадали.
   - Видите, Хозяин? - с укором произнесла Тсучи.
   - Отвянь. И так все настроение испортили.
   - Как скажете.
   Я отошел от стоянки к берегу. В заводи было тихо, только сверчение насекомых разносилось вокруг. Интересно, дивы сейчас наблюдают за нами из-под воды?
  
   [Линна]
   Господин отошел к реке, находясь явно не в духе.
   - Первая слуга, - услышала я слова Тсучи. Это было странно. Я признавала ее опыт и всегда прислушивалась к словам тивианки. В церемонном обращении не было необходимости.
   - Да, Тсучи?
   - Я бы хотела предложить свою кандидатуру на роль семейного усладителя. Не знаю, как в Гоцу называется такая должность?
   - Хмм, хрен его знает, - почесал бороду Марис.
   - Уверена? - спросила я.
   - Да. Кто-то ведь должен этим заниматься? Ты видишь, что без усладителя доверия других Семей не добиться. Насчет фигуры не переживай. Две-три недели, и я смогу приступить к работе.
   - Это то, о чем я подумала? - брезгливо заметила Сэйто. - Как ты можешь говорить об этих гадостях?
   - От того, что ты закрываешь на обмены слугами глаза, необходимость в этом не отпадет.
   - Хорошо, я приветствую твое желание, - произнесла я. - Осталось донести до господина.
   - Это моя забота. Я бы хотела провести первую ночь с Хозяином. Не целиком, достаточно и получаса. Ты ведь сама понимаешь, что это важно.
   - Да. Пусть так. Мое разрешение у тебя есть.
   - Фу-у, как вы можете это обсуждать?! Что за мелзость! Не хочу больше слышать!
   Сэйто решительно встала и быстро направилась в сторону. Мицу с Кутики последовали за ней. Потом к ним и На-ли отошла.
   - Как с ними тяжело, - вздохнула Тсучи. - Надо чтобы и они прошли через Хозяина поскорее.
   - Я знаю. Но не сейчас. Спешить не стоит.
   - Как с ним тяжело, - снова вздохнула тивианка.
   - Готова на злат спорить, что этот кобель ни от одной не откажется, - буркнула Синкуджи.
   - У нас говорят, шо вы делите шкуру неубитого саблезуба.
   - Усенна права. Тсучи, пока набирай форму. Пусть все идет своим чередом. Только Творец знает, в какие дебри нас заведет завтрашний день, - высказалась я, закрывая деликатную тему.
  
   К полудню следующего дня киль починили. Корабль спустили на воду с помощью Синкуджи, и мы продолжили путь. Было забавно наблюдать за господином. Он радовался словно ребенок каждому увиденному диву. Стоит признать, что мне тоже было любопытно. Но я всегда оставалась начеку. Кто его знает, что взбредет в голову этим странным созданиям?
   Спустя двое суток к вечеру мы прибыли в небольшой портовый город Касидо с уютной гаванью. Уже через несколько километров Таша ломалась множеством порогов и серией водопадов. Город жил исключительно речной жизнью. Это и склады, торговые рынки, многочисленные кабаки и бордели для матросов, причалы, усыпанные рыболовецкими и пассажирским судами, верфи для ремонта и сопутствующие мелкие мануфактуры. В эту ночь пришлось засыпать под крики Синкуджи за стенкой. Ох уж эта магесса, любит выпендриться. Кричать и стонать может каждый.
   Утром в гостинице мы познакомились с Семьей Хоширо. Глава показался мне вполне приятным и благонадежным молодым агаши, хотя поведение его слуг немного смущало. Девять девушек Хоширо чем-то напоминали нашу Семью, только Хозяин позволял им намного больше, чем я. Слуги носили красивую одежду с разнообразными украшениями. Даже воительницы напялили на себя все эти мешающие в бою побрякушки. Ну, смотрелись они нарядно и ярко. Пожалуй, если бы не мои команды, Хиири также распустил бы слуг. Громкий смех и разговоры, приставания к членам других Семей и своему Хозяину на людях. Закономерно Хиири быстро нашел общий язык с Хоширо, что, в общем-то, вполне может принести пользу в будущем. Семья бежала из Ташимиги и планировала осесть также как и мы на западе Гоцу. Только путь их лежал дальше Соленджо. Вскоре Хозяева решили объединить усилия и путешествовать вместе. Разумно. Немного запоздало провели местный ритуал для дружественных Семей: магессы проверили чужих Хозяев на отсутствие привязки. Первая слуга Хоширо была особой неразговорчивой, отвечала односложно. Согласно кодексу первым слугам дружественных Семей нужно обязательно найти общий язык. После бесчисленных вежливых фраз я прекратила попытки наладить отношения. Тут уж не моя вина, что первая слуга Хоширо не соблюдает кодекс.
   Молодые слуги: Сэйто, Мицу и Кутики -- обрадовались новым компаньонам. Рассказывали друг другу о себе, разные истории, об опасностях, с которыми пришлось столкнуться в пути. И некоторые стали с интересом поглядывать на Хозяина Хоширо. Надо проследить, чтобы они не опозорили нашу Семью.
  
   [Хиири]
   - Нам надо держаться вместе, - серьезным тоном поведал Хоширо. Его густая слегка вьющаяся светло-зеленая шевелюра притягивала взгляд. И улыбался он так открыто, добродушно. Честно говоря, я испытывал уважение к этому молодому агаши, что не боится попирать древние обычаи и традиции семейных кодексов. В то же время выглядел он хищником, что не упустит своей выгоды. В принципе, иные Хозяева редко выживают. - Старые пердуны ничего не смыслят, погрязли в своих устаревших законах. Ведь если слуга доволен, то и Семье хорошо.
   - Ну, позволять слугам слишком много тоже не стоит, - неуверенно парировал я.
   - Господин Хоширо плав, - смущенно заметила Мицу. Слуги нашей Семьи все еще немного побаивались говорить открыто с чужим Хозяином. Слишком уж непривычно для них.
   - Вот-вот, - подхватил агаши. - Какими бы приказами ты не задурил им голову, это не принесет выгоду. Вот если к слугам проявлять хорошее отношение, то Семья только выиграет от этого.
   Мне было, что еще возразить, но я не стал вступать в полемику. Еще немного раздражали эти восхищенные взгляды, что бросали девушки на Хозяина Хоширо.
   - Господин Хиири, а не желаете жареной форели? В Касидо лучшие рыбные блюда во всем Гоцу! - прощебетала миловидная слуга Семьи Хоширо.
   - Не откажусь. Но к обеду нам бы желательно уже выехать.
   - Конечно! Слуги как раз успеют пополнить запасы, - молвил агаши. - А мы пока опрокинем по стаканчику под вкусную рыбку.
   Дружеские посиделки грозили растянуться до вечера, но я вежливо прервал намечающуюся пьянку. Хоширо извинился за задержку и приказал своим слугам поторопиться.
   Касидо располагался на правом берегу, к нашему огорчению. Пришлось переправляться на противоположный с помощью канатного парома, чуть ниже по течению реки. Так и провозились до вечера. На левом берегу также образовалось небольшое поселение, и мы решили переночевать в таверне, раз уж такой шанс выпал.
  
   [Линна]
   Наконец подошла моя очередь. И мне все-таки удалось уговорить Али. Ни у Хиири, ни у Алиетого не было подобного опыта. Они ужасно смущались и не знали как себя вести. Так мило. Пришлось им немного помочь. Господин разрывался между нами, пытаясь успеть с обеими. Ненавязчиво я попросила его сосредоточиться на одном партнере. Когда мы с Али уже получили свою порцию ласк, Хиири и не думал прекращать. Хотел довести дело до конца. Пришлось его останавливать, не то он бы всю ночь с нами провел и заработал истощение организма. По крайней мере, кровать в этой забегаловке оказалась достаточно большой, чтобы вместить нас троих.
  
   [Хиири]
   Наверное, рано или поздно это должно было случиться. Что ж, не скажу, что новые ощущения мне не понравились. Единственное, я так и не смог уделить им обеим достаточно времени -- Линна решительно меня остановила и скомандовала спать. И когда они с Али успели так спеться?
   Дорога наша пролегала без особенных приключений. Безусловно, Гоцу имел свои особенности: одежда, архитектура, изобретательные фермерские придумки, чуть отличное оружие (тоже дайсе, но тяжелее, и носили его по-иному). Только вот меня после Эринеи и многочисленных экзотичных королевств уже ничем не удивишь. Ну разве что бросались в глаза каскадные плантации риса и иных культур. Кое-где местность становилась холмистой. На севере начинается Турский хребет, что тянется через несколько стран и оканчивается в Эринее. Видно было, каких трудов стоило фермерам так обработать землю, чтобы возникли ровные уровни, спускающиеся в виде лестницы. Издалека смотрелось завораживающе.
   Хоширо мне нравился. Ситуации у наших Семей похожи. Обе пытаются убежать от прошлого и найти себе новое пристанище. Даже имена у нас созвучны. Жаль, что путь его лежит дальше Соленджо. Пожалуй, после Леди Шауэр это единственный глава Семьи, который мне пришелся по душе. Однако первому впечатлению также не стоит слепо доверять. Основать с ним единый Дом я пока точно не собираюсь.
  
   [На-Чжели]
   В Семье Хиири жилось на удивление неплохо, так что я уже перестала себя корить за то поспешное решение. Эх, пришла Крошка Кутики, пощебетала, и я тут же растаяла будто сопливая девчонка. Только вот ни одна из милашек Хиири не спешила падать перед моим обаянием. Чертов вонси, неплохо он промыл им голову. Впрочем, некомфортная поездка в неизвестность -- не лучшее время для заигрываний. Вот, девочки Хоширо выглядели более доступными. Может Хиири даже выкупит кого-то из них?
   Надо отметить, что Семья Хоширо походила на разноцветный горланистый клоунский балаган. Они привлекали к себе внимание и гордились этим. Только их первая слуга походила своей болтливостью на нашу молчунью Алиетого. Примерно пятеро являлись у Хоширо явными заводилами. Смешили народ, танцевали, распевали простые песенки. Воздушная магесса постоянно проказничала: приподнимала подолы юбок или распахивала кимоно другим слугам. Им действительно стоит задуматься о карьере балаганной труппы.
   Не все являли собой неувядаемый источник веселья: одна воительница ходила с суровым лицом и редко участвовала в шутках. И оставшиеся две юные слуги-тихони привлекли мое внимание. Они готовили еду, следили за животными и вели остальное хозяйство. Также они редко принимали участие в посиделках. Стоит признать, что эти две слуги были как раз в моем вкусе. Рыженькую с забавными веснушками и белой кожей звали Шучики, вторую брюнетку с длинной косой и печальным взглядом именовали Дзина.
   Я частенько околачивалась рядом, но только на второй день пути подвернулся шанс познакомиться. Заметив, как рыжая Шучики направилась в лес за хворостом, я поспешила следом:
   - Постой!
   Девочка ойкнула и испуганно обернулась:
   - Госпожа сэмуэй, не пугайте меня так!
   - Извини, я не нарочно. Тебе помочь?
   - Ну-у, если вы так хотите...
   - Меня зовут На-Чжели. Можно просто На-ли.
   - Хорошо, госпожа На-ли.
   - Просто На-ли.
   - На-ли, - улыбнулась Шучики.
   - Видишь, это просто.
   Во время беседы мы внимательно смотрели под ноги и подбирали подходящие ветки. Я спрашивала девушку про жизнь, и получала знакомые по слугам моей Семьи ответы: мой Хозяин самый замечательный, бла-бла-бла. Я кое-что рассказала о своей жизни в пустыне.
   - Слушай, а что ты с остальными не водишься? - спросила я.
   - А-а, ну-у. Я говорю невпопад. Знаешь, весь настрой сразу порчу.
   - Мне ты показалась очень милой.
   - Спасибо. Только когда на меня все смотрят, я краснею и смущаюсь. Поэтому меня и не берут... Но я благодарна Хозяину Хоширо. Мне нравится готовить, приятно, когда говорят спасибо за вкусную еду. Поэтому надо постараться!
   - Ты права. Ну что, двинем назад?
   - Сейчас. Я еще могу понести.
   - Брось. Не пристало такой хрупкой девушке надрываться.
   На несколько секунд повисла странная пауза.
   - Конечно. Давайте возвращаться.
   - Я же просила на ты.
   - Хорошо, На-ли.
  
   Зеленовласый Хозяин лично похвалил готовку Шучики и Дзины. Те неловко пролепетали ответные слова. И я заметила некую натянутость. Возможно, между ними не все ладно.
   В оставшийся вечер я много думала о Семье Хоширо. В отличие от Хиири я не допускала мысли, что агаши может быть подставным Хозяином. В нем чувствовался некий стержень и уверенность. Но что-то не давало мне покоя. Большинство уже готовилось ко сну, и я смогла поговорить с вонси в приватной обстановке.
   - Ушастый.
   - Что тебе, клыкастая?
   - Кровушки твоей пришла испить.
   - Смотри не подавись. А если серьезно?
   - Да вот, что-то не нравится мне Семья Хоширо.
   - Мне тоже. Девчонки ему чуть ли не в рот заглядывают. Кто ж останется равнодушным?
   - Блин, не в этом дело!
   - Ладно, что тут такого? Ну появился у тебя новый конкурент. Но это же не повод винить его во всех грехах. Я первое время к тебе тоже немного ревновал.
   - Тьфу! Я не настолько озабоченная.
   - Значит, это не тебя милая мордашка Кутики заставила предать свои принципы?
   - Ар-р-ргх. Иногда ты просто невыносим. Вот увидишь. В один из дней проснешься, а все твои слуги в моей постели. Запомни это, ушастый.
   - Обязательно.
   Вот козел! Широкими шагами я покинула место ночлега. Поэтому и не переношу мужиков. Наглые, хамоватые эгоисты. Только и надо им, что собрать побольше красивых девушек у себя. Гадство.
   - Лаура, ты здесь? - неуверенно обратилась я к зарослям.
   - Чего тебе, клыкастая? - раздался из ниоткуда чарующий голос шада.
   - И ты туда же? У меня имя есть!
   - Раз вонси так тебя называет, то и я тоже буду. Взаимоотношения новов -- важная часть их жизни.
   - Он плохо на тебя влияет. Слушай, у меня к тебе есть просьба.
   - Интересная?
   - Еще бы. Тебе надо проследить ночью за Семьей Хоширо. Тайно. Ну как ты умеешь прятаться.
   - Да, интересно. Хорошо, я сделаю.
   Я уже собиралась выложить заготовленные аргументы и объяснения, но они не потребовались.
   - Спасибо, Лаура.
  
   [Лаура]
   Странная просьба клыкастой захватила меня с головой. Почему она обратилась ко мне? Не доверяет Хоширо? Надо разгадать эту тайну. Тогда я буду лучше понимать жизнь новов. Иногда их выходки ставят в тупик. Но я сама должна во всем разобраться. Про создание потомства почти никогда не говорили, сколько я не спрашивала. Нет, суть мне была известна. Только новы такую кучу ритуалов и правил нагромоздили вокруг данного события, что голова пухнет.
   Голубой глаз солона окончательно скрылся за горизонтом, Семьи стали укладываться спать. Али некоторое время звала меня, но потом отвязалась. Иногда я любила погулять по ночному лесу, поэтому мои отлучки никого не удивляли. Удобно устроившись в ветвях раскидистого дуба, я принялась наблюдать. Синкуджи, зевая, неспешно ходила вокруг лагеря, иногда греясь возле костра. Слуга из Семьи Хоширо с длинным мечом караулила вместе со светловолосой. Через несколько часов меня начало клонить в сон, и я наполовину отключилась. Вторая половина осталась наблюдать за происходящим. Альвы вовсе не спят, и я частично унаследовала эту способность.
   Что-то изменилось. Я вынырнула из полудремы и протерла уставшие глаза. Хмм, мелкая слуга Семьи Хоширо проснулась среди ночи. В руке она сжимала какую-то вещь. Ах да, это же игрушка медведя. Али мне объяснила, что внутри набито соломой, а сверху грубая ткань. Вместо глаз две пуговицы. Похоже, маленьким новам интересны такие вещи. Надо запомнить. Может мне тоже купить себе игрушку? В виде альва, например? Нет, вонси не нравятся дети. А с игрушкой я точно буду походить на ребенка. Неприятная мысль. Сэйто с Мицу ждут своего взросления. Я же не знаю сколько мне лет. И буду ли я стареть также как новы? Или мне досталась вечная жизнь альвов? Тогда я навечно буду прикована к этому детскому образу.
   - Далеко не уходи, - донесся до меня заботливый голос Синкуджи, обращенный к проснувшейся.
   Ложная тревога. Можно дальше спать. Что-то не так. По нужде ходили в определенную часть леса. Эта девочка же направилась немного в другую сторону. Туда, где разлеглись слуги вонси. Зачем она туда идет? Раз я не могу понять такую простую вещь, то нечего и говорить о знании жизни новов. Может, она замерзла? Или что-то хочет попросить? Девочка осторожно ступала между спящими слугами, следуя своей неведомой цели. Прямиком к вонси. Волосы зашевелились у меня голове. Неправильно. Надо предупредить!
  
   [Хиири]
   Из мирной дремы меня выдернул самый мерзкий звук, который только есть на этом свете. Противный скрежет альвского клекота ворвался прямо в душу и заставил сердце учащенно забиться. Еще ничего не соображая ото сна, я воздвиг барьер вокруг себя. И в следующее мгновение что-то звякнуло о защиту, прошло по касательной и ужалило в руку. Я толкнул щит вперед и отбросил неприятеля в сторону.
   - Убить его, - услышал я мужской голос неподалеку.
   Повернув голову, увидел, как Синкуджи сметают прочь воздушным заклинанием. Завывание ветра, звук вынимаемых из ножен мечей и крики пробудившихся заполонили лагерь. Напавший во второй раз навалился на меня с кинжалом, но снова бесцельно ткнулся в магический барьер.
   - Э-эк-х, - из груди противника показалось острие катаны, и по звуку я определил, что это всего лишь девочка. Одна из слуг Хоширо. На меня брызнула кровь.
   - Господин, вы в порядке? - обеспокоенно спросила Линна, выдергивая катану из тела.
   - Да.
   Агаши тут же развернулась к нападавшим, перекладывая воздушный хлыст в руку. Я наконец поднялся, и тут же в мою сторону полетело воздушное торнадо. Что-то совсем затупил, только и успел напитать новый щит. После чего отправился в продолжительный полет. Треск ломающихся веток и рвущейся одежды. Мое величественное парение прервал толстый ствол дерева. Тьфу, боком на сук напоролся. Несмертельно. Я спустился вниз из переплетения веток, и побежал на помощь сражающимся слугам.
  
   [На-Чжели]
   Сказочный сон прервал очень странный громкий звук. Сложно его как-то описать. "Убить их" - услышала я команду. Что происходит?! Быстро оглядевшись, я успела застать момент, как воздушная магесса выносит Синкуджи, а потом и Хозяина. Хоширо, мразь, ты у меня за это ответишь!
   Я выхватила кинжал и приготовилась дать отпор. Не видно ни черта. Мое место возле магессы. Ага, попробуй отыщи ее в этом хаосе. Только скудный свет костерка разгонял непроглядную темень. Кто-то бросился прямо на меня с ножом в руке. Дилетант. Я ушла в сторону, перехватив руку с оружием, и вонзила свой клинок прямо в грудь нова. Он буквально сам насадился на него. Отблеск костра упал на моего противника, высветив рыжие волосы и бледное лицо, усыпанное веснушками. Нет, только не это!
   - На-ли... - успела сказать Шучики, прежде чем ее глаза остекленели.
  
   [Хиири]
   Судя по выставленной земляной стене, Синкуджи очухалась. Большой нужды во мне уже не было. Слуги Хиири быстро отбили атаку. Сэйто активировала защиту, что обеспечило безопасное место от заклинаний воздушной магессы. Линна моментально вынесла нескольких слуг своим хлыстом-артефактом. Марис тоже быстро сориентировался. Даже Кутики завалила двоих слуг, которые сейчас представляли собой тела с частично замороженной грудью. Похоже, кафанэс попыталась воплотить мой совет в жизнь. Они явно недооценили нас -- не зря мы умолчали о силе Кутики и имеющихся артефактах. Я собирался было направиться к магессе Хоширо, но не успел. Марис нагрузил воздушный щит огненной струей, а Мицу ловко ранила ее выпущенным шариком. Синкуджи подловила замешкавшуюся одаренную, насадив на земляное копье.
   Схватка стихла. Из Семьи Хоширо на ногах остался стоять только сам Хозяин. Агаши непоколебимо сжимал меч двумя руками, направив его в нашу сторону.
   - Я не сдамся живым! - прорычал Хоширо.
   Мой взгляд упал на Тсучи. Тивианка получила серьезное ранение, и с ней возилась Алиетого с артефактом.
   - Нас это устраивает, - произнес я и отправил в полет мерцающий барьерный диск. До Сэмуэля мне далеко, однако неодаренный вряд ли заметит мой снаряд. Попал точно в шею. Силы заклинания не хватило, чтобы срубить голову, но разрез получился глубоким. Буквально за полминуты Хоширо истек кровью.
   Чертовски обидно. Многие его высказывания были мне симпатичны. Я даже думал перенять некоторые правила Семьи Хоширо. А его слуги... Они не заслужили смерти. Неужели все это был не более чем искусный спектакль? Зря я списывал их неестественное поведение на попытки самовыражаться. Тьфу. Будто выкупали в чем-то грязном.
   Усенна поднялась со спины уцелевшей слуги с длинными черными волосами, заплетенными в косу. Я подошел к девочке, которая поспешила принять позу на коленях:
   - Прошу, не убивайте меня. Я буду вам полезной. Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю.
   - Спасибо, Хозяин!
   Девочка несмело посмотрела в мою сторону. Хмм, немного густые брови интересной формы придавали ей грустноватый вид.
   - Тебя вроде Дзина зовут?
   - Да!
   - А где та рыжая? - спросил я.
   - Хиири, я ее... убила, - поникшим голосом сообщила На-ли.
   - Шучи... нет, - голос Дзины задрожал. - Она была моей лучшей подругой...
   - Как я могла погубить это славное создание?! - запричитала сэмуэй.
   - На-ли, очнись! Ты не виновата, это Хоширо убил ее, слышишь?! - убедительно проговорила подошедшая Кутики.
   - Кафанэс права, - твердо сказала Линна. - Мы защищали свои жизни. Не вините себя в смертях. Если бы вы промедлили, то кто-то из нас мог погибнуть. Вы поступили правильно. Дзина, почему Семья решила напасть на нас?
   - У нас кончились деньги. На последние мы купили припасов, чтобы расправиться с вами в дороге. Я так и знала, что у Хоширо ничего не выйдет. Не знаю, с чего он взял, что сможет одолеть Семью с четырьмя одаренными. Он не хотел продавать нас, а больше денег никак не удавалось добыть.
   - А ваше отношение к нему... все это ложь?
   - Да, Хозяин. Он учил слуг играть на публику, чтобы втираться в доверие к другим Хозяевам, похожим на вас. Они придумывали номера, разучивали песни. Если что-то не получалось, нас наказывали. Меня и Шучики наказывали много. У нас не получалось ничего. Потом велели не участвовать и не показываться на глаза. Мы боялись больше первую слугу, чем Хоширо. Говорят, она раньше была не плохая. Меня тогда еще не было в Семье. И дело не в приказах. Она просто стала злая, постоянно нас наказывала ни за что, ябедничала Хозяину, придумывала нам жестокие тренировки. По-моему, она обезумела. Но Хоширо это нравилось.
   - Тсучи, ты как?
   - Ерунда, - уверенно проговорила тивианка, морщась от лечения.
   - Ясно. Хороший урок. Если кто-то слишком сильно набивается в друзья, то скорее всего он на самом деле враг. Дзина, ты подходишь нам. Я освобождаю тебя. Девушки тебе разъяснят правила.
   - Да, Хозяин, - снова боязливо поклонилась девочка.
   - Что ж. Следует похоронить их по всем правилам. Лаура, спасибо за предупреждение.
   Шад кивнула с достоинством, скопировав чью-то знакомую позу.
   Я отчасти понимаю чувства Хоширо. Что я буду делать, когда у нас закончатся златы? Смогу ли я продать кого-то из слуг? Или отпилить рога Кутики? Надеюсь, мне не придется решать подобные вопросы.
   Первое время Дзина вела себя тихо, несмотря на смерть многих близких ей новов. А вот На-ли действительно тяжело переживала то, что совершила. Я влезать не стал. Еще только хуже сделаю. Поживиться с поверженной Семьи было практически нечем. Кляча с повозкой, одежда, да личное оружие. Дзина - самое значимое приобретение.
  
   Мы не сразу поняли, что достигли своей цели. Соленджо представлял собой большую растянувшуюся деревню. Лишь центр города напоминал, собственно, город. При въезде во владения нам предложила услуги проводника юная девчушка. Цена была мизерной, поэтому я согласился.
   - Вы не пожалеете, господа путники. Соленджо с древнего языка переводится как солонолюбивый...
   - Постой. На ниппонском солон звучит как "солен"?
   - Не-е, "тайо", - неожиданно ответила На-Чжели. Мы все уставились на сэмуэй. - Что?! Случайно услышала слово. Не думайте, что я знаток древнего языка.
   - Может, у вас соль добывают?
   - Нет, господин. Как бы то ни было, солон светит здесь круглый год! - продолжила обзор наша проводница. - Земля дает по три урожая! Все, кто побывал в Соленджо, говорят, что наша земля дороже золота. Вон там, чуть дальше Замаки - горная речка, прямиком с Турского хребта, течет на восток, потом впадает в Ташу. Соленджо проходит вдоль ее правого берега. На левом ничего интересного, только бедняки селятся. Смотрите, вон там Семья Шиоганэ, у них самое большое поле конопли [не тот сорт, о котором вы подумали]. Они входят в Дом Дзесэй, лучшие кимоно и другую одежду шьют.
   - Расскажи подробнее про Дома.
   - О! Самые сильные в Соленджо -- это Дом Отани, Дом Дзесэй, Дом Хасивара и Дом Гентоку.
   - А что Дом Каваси?
   - Кто ж его упоминать будет, господин? Дом Каваси -- самый сильный в любом городе. Он ведь сегун.
   - А чем они занимаются? - спросила Сэйто.
   - Всем подряд, госпожа. Но вообще, Отани имеют права на Замаки, обеспечивают город рыбой, водорослями и прочим. Дзесэй -- хмм, так сразу и не скажешь... Наверное, одежда, ремесла разные, немного фермерство, скот разводят. Хасивара -- фермеры. Даже сам Лорд Хасивара во дворе своего дворца выращивает овощи. Представляете?
   - Поразительно, - заметил я с сарказмом, который прошел мимо ушей проводницы.
   - А Гентоку... Они слугами торгуют, держат многие лавки в городе, кабаки разные. Много еще чего. Вон, смотрите! Видите, старый особняк на опушке? Там живет Леди Ужас. Говорят, у нее больше пяти слуг. Это ведь нарушение кодекса! Но даже Дом Каваси ничего с ней сделать не смог.
   - Удивительно.
   - Да. Страшное место. По последней переписи население Соленджо составляет пять тысяч шестьсот шестнадцать новов. Четыреста тридцать пять Семей. Тридцать шесть Домов, из них только два относят к Старшим. Ну, последняя перепись была до моего рождения. Сейчас Домов тридцать два осталось, к Старшим можно четыре отнести. Те, о которых я говорила ранее. А вот слуги Дома Каваси. Их легко узнать.
   Встреченные нами новы носили кимоно мрачного черного цвета. А двое еще и доспехи занятной конструкции. Нечто вроде передника с юбкой, на первый взгляд кожаных, пары наплечников и эффектного шлема с острыми выступающими частями. Из-за чего голова казалась больше раза в два. Выглядели слуги Каваси в броне устрашающе. Гвардейцы патрулировали парами, и, что примечательно, нередко составлялись из новов разного пола. Похоже, Дом Каваси осознает ценность слуг-мужчин.
   Соотношение жителей разных полов поболее, чем в Уэясу - один мужчина на пять женщин. Четыреста тридцать Семей... по двенадцать слуг в Семье в среднем. Это меньше, чем в Эринее. Полагаю, что мелкие Семьи выживают, объединяясь в Дома. Наверняка большая часть Соленджо как раз и принадлежит Старшим Семьям. Почему Дома позволяют существовать разрозненным слабым Семьям? Ответ прост. Они убыточны. Еле могу прокормить себя, их захват не принесет прибыли. А ведь исходя из размера Семьи выплачивается государственный налог.
   Что касается рас, то и тут без чудес: люди, агаши, иногда вонси и тивианцы. Остальные еще реже. Кстати, здесь новы также были низкорослыми и черноволосыми. Имеются в виду люди, вонси, кафанэс и тивианцы. Аллидо, агаши и сэмуэй везде имеют идентичную внешность. От своей матери-ниппонки, Нуме, мне досталась темная шевелюра, от отца Лорда Дейевика - тагойца, высокий рост и слегка темноватая кожа. К сожалению, в бумагах не значилось, кто из них был вонси. Наверное, отец. Вонси нередко становятся Хозяевами (правда, чаще пэрами). Или оба вонси. Скорее последнее, иначе с зачатием будут сложности.
   - Черный цвет -- символ Дома Каваси. Не советуется другим Домам носить одежды черных тонов, - зловещим тоном произнесла девчонка.
   - А что они все в юбках?
   - Это не юбки, господин, а хакама - штаны такие, - с некоторой обидой поведала проводница.
   Хмм, если уж тагойские штаны считались широкими, то хакама и вовсе выглядели огромными. Из-за этого фигура нова походила на треугольник: голова с узкими плечами, свободное кимоно и расширяющиеся книзу хакама.
   Мы вступили в более застроенную часть города. Улица стала менее пустынна, дома выше. Различные вывески влекли внутрь, обещая вкусную еду и саке. Еще мы заметили выделяющуюся процессию из женщин, примерно половина из которых расхаживала с большим животом, явственно говорящим о беременности. Отдельно шла беременная безрогая кафанэс в окружении двух воительниц и магессы. Такое сокровище стоит оберегать. Особенно учитывая трудности этой расы с потомством.
   - Из Дома Гентоку, наверное, - определила девчонка. - У Гентоку зеленые цвета одежд, но не все Семьи придерживаются одного кроя. А вы, господин, надолго у нас остановитесь?
   - Скорее всего. Покажи нам приличную гостиницу и получишь еще пару медяков.
   - О, это я мигом!
   "У истоков Замаки" сходу показала отличный сервис: конюх споро занялся нашим конем и лошадью Хоширо, пара охранниц у входа напомнили нам о недопустимости драк. Мы сняли три средних номера, и расположились в питейном помещении. Ввиду отсутствия народа все было вполне мирно. Само собой, мы заказали кучу еды и напитков, оккупировали несколько столов всей компанией. Дабы как следует отпраздновать окончание нашего путешествия. Я поручил На-ли следить за казной, и сэмуэй постоянно расхаживала с мешком. Что сильно действовало на нервы Линне, переживающей за сохранность наших денежных запасов. Марис произнес первый тост:
   - Много Семей я повидал, общаясь вплотную. Наблюдал и грязные стороны, и светлые. Но вы - самая странная Семья, которую я когда-либо видел. Лучше клиента для меня не найти. Ведь лот - фигура сложная, а уж одаренный лот - тут надо быть настоящим умельцем, чтобы не попасться. Вам будет трудно поначалу, но я верю, что у вас все получится. Короче, за Семью Хиири!
   - Кампай!
   Мы весело трещали, уминали еду, вспоминали трудности пути. Синкуджи присела ко мне поближе и принялась кормить различными закусками. Хоть я и сам давно научился пользоваться палочками для еды. Наверное, ей нравилось видеть меня беспомощным. С другого боку, согнав Али, придвинулась Сэйто, и начала повторять за магессой. Как я не лопнул за этот вечер, ума не приложу.
   Мицу притащила свой барабан, за ней и Сэйто принесла флейту и тэмпл-блок для Али. В общем, мы изрядно повеселились, слушая неумелую, зато увлеченную игру. К вечеру зал стал наполняться новами, и один из Хозяев попросил прервать музыкальное сопровождение.
   - Конечно, господин, - кивнул я из-за стола.
   - Не мне вам указывать, - вежливо произнес мужчина. - Но заведения такого уровня - не для слуг. Видите, они ведут себя будто дикие звери, только вылезшие из чащи.
   - Мы учтем ваше замечание.
   Мужчина слегка склонил голову и проследовал вместе с телохранителями за другой стол.
   - Господин, он прав. Если мы здесь задержимся дольше пары дней, то слуг следует отселить в место попроще.
   - Да, - нехотя согласилась казначей. - Банкет здесь встанет нам не в один злат.
   - Ладно-ладно! Завтра обсудим.
  
   Ночь снова провел с Али и Линной. Уже немного освоился. Поутру же нас разбудил настойчивый стук в дверь. Агаши впустила рассерженную Синкуджи:
   - Это что такое?! Разве мы об этом договаривались?!
   - Два дня нам, один - тебе, один - на отдых господину. Что не так? - приподняв бровь, ответила Линна.
   - Но не вдвоем же! Это нечестно! И что мне на следующую ночь после вас останется?
   - Во-первых, нам, в отличие от тебя, хватает простого внимания, без изнурительного секса. Во-вторых, ты слишком низкого мнения о способностях господина. В-третьих, наша с тобой договоренность не нарушена. Конечно, ты всегда можешь обратиться к господину, если тебя что-то не устраивает. Хотя есть другой выход.
   - Какой? - подозрительно спросила магесса.
   - Втроем навещать господина. И очереди не нужны.
   Я закашлялся.
   - Я не по этой части, ясно вам?! - взвизгнула блондинка. - Играйте в свои игры. Но если Хиири будет вялым в постели, уж я вам устрою!
   - Раз он не оказывает тебе достаточно внимания, то следует в себе что-то изменить, как думаешь? - иронично заметила Линна.
   - Чертова агаши. Не думай, что раз первая слуга, то тебе все позволено!
   Синкуджи с хлопком задвинула за собой створку двери.
   - Наша Сина в своем репертуаре, - подметил я.
   - К слову, господин. Когда вы возьметесь за других слуг?
   - Э-э, возьмусь?
   - Вы же знаете, Мицу недавно стукнуло четырнадцать. А в возрасте Сэйто некоторые по второму ребенку рожают.
   Тон Линны был настолько осуждающим, что я даже некоторую вину почувствовал. Я покосился на Али, которая не выказывала и тени эмоций.
   - Ну-у, это. Мне не очень нравятся такие отношения. Может, они считают, что секс с Хозяином входит в обязанности слуги? К тому же...
   - К тому же? - настойчиво продолжила Линна, внимательно глядя мне в глаза.
   - Ну, Виллаха с Катсодой пользовались целителем для этого. Поэтому я никогда... Если у них никого до меня не было... Это ведь кровь, боль. Я так не хочу.
   - О, святые праматери! В этом проблема? Господин, вы хотите, чтобы их лишил девственности какой-нибудь проходимец?!
   - Да. Если они сами не против.
   - Прекратите нести чушь! Мой первый раз был в двенадцать лет. Я и не почувствовала ничего. Немного крови и все.
   - Ну ты сравнила. Тебя с раннего детства тренировали. Наверняка ты была сильнее сверстниц.
   - Господин, в этом нет ничего столь ужасного, - терпеливым тоном продолжила агаши.
   - Не скажи, - обронила Алиетого. - В свой первый раз я всю кровать перепачкала. Крови, наверное, литр потеряла. А боль была просто невыносимая. Будто из тебя внутренности вынимают. Моего тогдашнего Хозяина стошнило.
   - Ну спасибо, Али, - поморщилась первая слуга.
   - Извини. Но я хочу, чтобы Хозяин был готов.
   Обсуждение угасло, и мы стали одеваться.
   По требованию Сэйто большинство слуг отправились завтракать в уличную забегаловку. Слишком дорого обходится нам питание в "Истоках Замаки".
   [Дзина]
   Ух и натерпелась я страху! Думала, прибьют со злости. Хоширо поставил все на быструю смерть другого Хозяина, и его ставка не сработала. Шучи, как же так вышло?
   Горевать о подруге времени не было. Что ни говори, а умирать самой мне не хотелось. Я старалась изо всех сил показать свою полезность и преданность новой Семье. С меня сначала сняли Клятву по какой-то причине. Так думаю, это их семейная проверка. Мысли о побеге изредка мелькали, но я быстро задавила их. Я помогала с лагерем, ухаживанием за животными, готовкой, мытьем и стиркой. И даже получила краткий выговор от первой слуги, который заставил меня задуматься о ее душевном состоянии. Агаши попросила меня меньше работать, распределить обязанности между другими слугами, сильно не надрываться.
   Подлинный сюрприз ожидал, когда мне наконец поведали о тексте семейной Клятвы. Я не полная дура - сразу смекнула, что это значит. А ведь я была почти уверена в том, что ситуация со слугами Хиири мало отличается от моей прошлой Семьи. Никогда еще не была так рада ошибиться. Словно огромный валун упал с плеч. Но расслабляться не стоит. Чтобы сохранить теплое местечко в этой необычной Семье мне надо усердно трудиться. Не то продадут на рынке. Хозяин не сильно обращал на меня внимание, поэтому я старалась выслужиться перед первой слугой. Однако агаши постоянно просила меня работать меньше.
   В первый день в Соленджо я объелась так, что мне стало плохо. Такие вкусности и пробовала-то раз в жизни. Вот бы можно было растянуть на неделю и смаковать каждый день по кусочку. Утром к моему удивлению мы продолжили пировать, только на этот раз в уличной закусочной. Я привыкла наедаться впрок, когда выдается такая возможность, но после вчерашнего кусок не лез в горло. У остальных слуг таких проблем не возникало. Быстро расплатившись, казначей Сэйто забрала с собой одну порцию и куда-то убежала.
  
   [Хиири]
   В гостинице остались только я, да Линна с Синкуджи. В зале перекусывало несколько ранних посетителей. Я направился к столику незнакомого мужчины с тремя слугами:
   - Простите, уважаемый, не возражаете против нашей компании?
   Хозяин окинул нас равнодушным взглядом:
   - Ничего не покупаем.
   - О нет, мы только прибыли в Гоцу. Я подумал, может, такой видный Лорд поведает нам о местных порядках?
   - Присаживайтесь. Нэй-Лорд Джамагиту из Семьи Тэсно из Среднего Дома Тэсно, к вашим услугам, - посетитель имел золотые серьги в ушах и изящное серебристое ожерелье на шее. К слову, здесь в Гоцу многие Хозяева выставляли напоказ свое положение таким образом. Напоминает об Эринее.
   - Младший Лорд Хиири. Благодарю.
   - Господин Хиири, разве вы не получали проездные документы?
   - Нет...
   - И у вас их ни разу не спрашивали? Тогда вам повезло. Могли и штраф влепить. Откуда вы?
   - Из Шидосадары.
   - А, по Таше дошли? Странно - в Касидо должны проверять всех прибывших. Ну да ладно. Вам надо в здание канцелярии Дома Каваси, дальше по главной улице. Не рекомендую говорить про Шидосадару - от штрафа не отвертитесь. Скажите, что бежали из Эл-Тагоа. Оттуда можно пройти некоторыми тропами.
   - О, спасибо за информацию.
   - Что пустыня? Все также "цветет"? - ехидно спросил собеседник.
   Некоторое время мы предавались малозначащему разговору про наши приключения. Из беседы я почерпнул важные сведения о разных нюансах жизни в Гоцу.
   Монеты здесь номиналом идентичны эринейским, однако оные не принимает Дом Каваси, и поэтому они ценятся буквально слегка ниже. Ведь золото надо еще выплавить в местную форму. Кстати, оригинальную: с квадратной выемкой в центре кругляша. Из-за чего монета выглядит массивнее.
   Хороший участок земли обойдется нам от сотни до двухсот златов. Особняк на полтора десятка новов - от двух до трех сотен. В общем, на это мы и рассчитывали примерно.
   - Уже выбрали Дом?
   - М-м, я планировал развиваться отдельной Семьей, - ответил я осторожно на скользкий вопрос.
   - Я не о том. Влиться в чей-то Дом непросто, но это дело самого Хозяина. Вы хоть и молоды, должны понимать: выжить без поддержки сложно.
   Та-ак, похоже, до меня дошло. Понятие, именуемое в народе "крыша".
   - Даже если мы бедная, никому не нужная Семья?
   Мужчина окинул нас взглядом еще раз:
   - Видел я голодранцев. Вы к ним не относитесь. А раз водятся деньги, то у некоторых Семей может возникнуть интерес. Мой Дом вот заключил договор с Дзесэй. И знаете, начинаю жалеть уже. Недавно моим слугам угрожали из одной Семьи, а Дом Дзесэй и не почесался. Мол, слуги все живы, посевы целы, ничего не украдено. А то, что двух слуг моих избили - это так, мелочи. Представляете? За что я огромные деньги плачу? Вот, Хасивара - другое дело. Слышал, они за своих горой стоят.
   - Да, неправильно они поступают.
   Очевидно, выбор Дома-покровителя очень важный вопрос. И к нему стоит подходить очень вдумчиво.
   - Прошу прощения. Линна, у тебя есть, что спросить?
   - Если уважаемый господин не возражает, - опустила голову агаши.
   - Спрашивай, чего уж, - Хозяин вяло ковырялся зубочисткой во рту. - Минут двадцать еще есть.
   Линна расспрашивала умело, быстро заполняя пробелы в нашем знании Соленджо. Картина выходила следующая. Еще раз подтвердилось правило тройного сечения: количество членов простых вместе с Малыми, отдельно Средних и Старших Семей примерно одинаково и составляет по трети от общего населения.
   Старших Семей в Соленджо девять - в совокупности около двух тысяч новов. Это те, которые имеют более сотни слуг. Средних Семей (более пятидесяти слуг) двадцать две - тысяча семьсот новов. Малых Семей (более десятка слуг) и мелких не-статусных Семей всего около трех сотен. Их набирается тоже около двух тысяч новов.
   Гоцу официально не сотрудничает с Великими Леди Эринеи, но некоторые Семьи в частном порядке занимаются поставкой слуг. Джамагиту вспомнил про Четырнадцатую и Шестнадцатую Семьи.
   В зал вбежала чем-то взбудораженная Сэйто, но, завидев нас с чужим Хозяином, развернулась и удалилась, сделав вид, что не имеет к нам никакого отношения. Видимо, ничего срочного.
   Что касается Домов, то здесь деление не обязательно по количеству слуг. А больше по удерживаемой власти. Все высшие объединения Соленджо имеют широкий ареал обитания. Конечно, Каваси тут вне конкуренции: численность в городе примерно восемь сотен, по стране - немыслимые шестьдесят тысяч. Дом Хасивара включает семь сотен новов, но по стране всего жалкие полторы тысячи. Дзесэй - около полутысячи членов и примерно четыре тысячи в округе. Отани - четыре с половиной сотни приблизительно, а по Гоцу аж двадцать тысяч. Входит в большую тройку крупнейших Домов Гоцу. Гентоку - четыреста новов, и тысячи две в сегунате. Хозяин не ручался за точность сведений - все это на уровне домыслов.
   - Откуда такая точность, господин Джамагиту? Что если кого-то из Лордов втайне сделают пэром?
   - Похоже, вы совсем не знакомы с обычаями Гоцу. На встрече между двумя свободными Лордами обязательно проводится "ритуал доверия". Делают проверку на отсутствие привязки.
   Точно! Как же я упустил этот момент из виду? Синкуджи ведь мне тогда подтвердила, что Хоширо "свободный".
   - Если кто-то стал пэром, об этом тут же прознают. И дело с ним будут вести только от лица его Семьи или Дома, - продолжил собеседник.
   - И сегуна такое положение устраивает?
   - Нет, само собой, - позволил себе улыбку Нэй-Лорд. - Даже штраф за это есть, по-моему. Только плохо работает. Ведь ритуал - вещь добровольная. Гость сам на него соглашается. Ладно, засиделся я что-то. Пора по делам. Можете подойти в Дом Тэсно. У нас строгий испытательный срок, но порядки справедливые. Удачи, господин Хиири.
   - И вам также, господин Джамагиту.
   Любопытная информация. Немаловажной поддержкой власти Великих Леди Эринеи является незнание свободных Семей о внутренней структуре правящей элиты. О, тут множество возможностей. Леди, давно известная как свободная и независимая, может оказаться пэрой в Младшей Ветви. Или наоборот, пэра, в которой все точно уверены, на самом деле перешла на контракт Нэй-Леди. Что позволяет разгрузить Великую Леди от большого количества личных слуг. В результате вечные подозрения, склоки, попытки проверить друг друга, грызня, недоверие. Именно это и надо, чтобы удержать власть в своих руках. И именно "ритуал доверия" Гоцу позволяет быстро выявить предателя.
   - Охренеть! Шестьдесят тысяч. Каваси - мужик! - уважительно произнесла Синкуджи. - Хиири, а сколько у Виллахи было?
   - В Старшей Ветви около двухсот личных слуг, в Младшей примерно десять тысяч. Плюс столько же новов по контракту с разными Нэй-Леди. Теперь понятно, как Каваси управляется с Гоцу.
   - Дом - эффективная задумка, - заметила Линна. - Почему в Уэясу не ввели?
   - О, тогда добро пожаловать в мир постоянных междоусобных войн!
   - Вот как.
   Интересно поглядеть на Каваси. Наверняка выдающаяся личность. Из того, что я себе представляю о его Доме: немолодой сегун лет пятидесяти во главе и множество более мелких Семей его сыновей-наследников. Что касается Соленджо, то главный в Доме Каваси здесь не является его родственником. Лорд Шумигасу. Хотя по факту он пэр, как-то не сочетается столь значимая фигура с таким невзрачным титулом. Поэтому все величают его Лорд.
   Вернулись остальные слуги с Марисом. Сэйто подскочила первой:
   - Хиили, я плинесла тебе здешние такояки. Поплобуй. Такие вкусные, только остлые. Остоложней.
   - Давай, - я забрал у Сэйто палочку с запеченными шариками. А то с нее станется кормить меня на глазах у посетителей. - Вкусно. Так, сегодня сходим в канцелярию Дом Каваси, завтра, скорее всего, переселимся в место подешевле. Все мы, - уточнил я. - Поищите варианты.
   - Холошо, - серьезно ответила Сэйто.
   Критически оглядев слуг, Линна выбрала представительного кандидата:
   - Али, сходи, пожалуйста, договорись о встрече с Домом Каваси.
   - Конечно.
   Одноглазая быстро удалилась.
   Марис негромко хлопнул по столу:
   - Итак, пора мне и...
   - Марис? - услышал я незнакомый грубый мужской голос. - Это ведь ты! Паскуда ты этакая. Вот так встреча!
   Перед нами предстал мужчина лет сорока в окружении телохранителей. Лицо обрюзгшее: щеки будто провисли вниз, второй подбородок добавлял нелепости. Глаза же светились умом и уверенностью в своих силах. На нем не было множества драгоценных украшений, но добротная одежда скрадывала сей недостаток по меркам местных.
   Наемник нервно вскочил из-за стола:
   - Лорд Сироганэ?! Вы же уехали из Соленджо?!
   Означенный Хозяин гневно выпучил глаза:
   - Уехал?! Только до середины пути до Акадзуки, где ты нас бросила. Тварь!
   - Вы напали на меня!
   - Мы оказали тебе великую честь! Разрешили вступить в нашу Семью. Из-за тебя мы заблудились и набрели на бандитов! Кое-как удалось откупиться. В курсе ли ты, что после этой потери мне снова пришлось с самых низов подниматься?! Пришлось вернуться в Соленджо и снова батрачить на Дом?! Я требую правосудия! Семья Сироганэ требует правосудия!
   Посетители гостиницы во все глаза смотрели на взбешенного Хозяина. Слуги Сироганэ воинственно сгрудились подле главы. Марис угрюмо насупился:
   - Назови свою цену.
   - Пятьдесят златов.
   - Неслыханно! - воскликнул наемник со злобой.
   - Именно такой ущерб я понес по твоей вине! Уважаемый господин, позвольте узнать ваше имя...
   - Хиири.
   - Господин Хиири, надеюсь, вас ничего не связывает с Марисой? Вот уж подарок Творца мне сегодня, не то слово!
   - Марис выполнил все договоренности перед нашей Семьей. Нам осталось только рассчитаться.
   - Это покроет долг?
   - Пока я не уверен в этом долге, господин Сироганэ. Здесь в Соленджо есть судейский представитель от Дома Каваси?
   - Конечно!
   - Вы согласны на честный суд?
   - Да! Именно этого я и добиваюсь!
   Плохо. Похоже, Марис действительно виновен.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас, - неожиданно произнес наемник с убитым видом, и нас связала невидимая струна.
   Очень некрасиво с его стороны, но не помочь я просто не могу:
   - Принимаю. Хорошо, теперь все ваши претензии, господин Сироганэ, будут к Семье Хиири.
   - Жаль, - протянул мужчина. - Надеялся заполучить ее себе. Идем на суд, господин Хиири!
   Обе Семьи высыпали из здания. По пути я поинтересовался финансами наемника. Негусто - полтора злата с собой и несколько еще спрятано в тайном месте в далеком Уэясу.
   Пристанище служителей закона Семьи сегуна выглядело вполне обыденно. Напоминало классический переговорный дом: просторное помещение с татами и столиками. Главный судья был свободен, поэтому почти сразу он вместе с помощниками приступил к рассмотрению дела. Семья Сироганэ требовала возмещения убытков на сумму уже в семьдесят злат. Семья Хиири подала встречный иск за нападение на свободного лота. К сожалению, семейный кодекс Гоцу никак не регулировал положение лотов, поощряя набор слуг.
   Допрос Мариса и слуг Семьи Сироганэ проводился по трое новов одновременно. На каждого уходило до получаса, чтобы убедиться в отсутствии каких-либо внушений. Судья Каваси не разрешил нам присутствовать при допросе, лишь вкратце огласил результат. Ситуация вырисовывается следующая: в Соленджо Марис подрядился помогать Семье Сироганэ с переездом в Акадзуки (по каким причинам они снялись с места - таких вопросов Семье не задавали). Где-то в восточной части Гоцу произошла стычка между ним и слугами Сироганэ. Наниматель требовал от Мариса вступления в его Семью, что противоречило принципам наемника. Марис смог сбежать, оставив Сироганэ без проводника и тем самым нарушив обязательства. Те продолжили путь в Акадзуки, но забрели не туда и были ограблены. Далее вернулись в Соленджо, где имели хоть какие-то связи. Лорду пришлось заключить невыгодный контракт с одним из Домов. Общая стоимость потерянных ценностей составляла примерно два десятка злат. Судьи также оценили обнищание Семьи и скверный контракт еще в два десятка. Над нашим иском только что не посмеялись, и просто отказали.
   Мы с обвиняющей стороной оплатили услуги судей по злату. Далее я расстался с четырьмя десятками золотых монет. Если так подумать, то за одаренного слугу вроде Мариса вполне можно выручить десятка три на рынке. Плюс десять злат за его работу проводника, я даже готов был еще пятерку сверху накинуть. Выходит, прибыльная для нас сделка. Как бы.
   Мы с Лордом Сироганэ и Семьями покинули судебный дом.
   - Господин Хиири, с вами приятно иметь дело! Кстати, я могу предложить вам хорошую цену за Марису. Как насчет сорока злат?
   - Нет, Марис не продается.
   - Да что мы с вами на улице о делах болтаем? Пройдем в более удобное место, обсудим.
   - Марис не продается, - повторил я. - У меня еще много дел сегодня. Если у вас нет других вопросов, то позвольте покинуть вас.
   Подбородок Лорда заколыхался в возмущении:
   - Вы упускаете свою выгоду. Больше сорока за нее никто не даст. Подумайте хорошенько. Завтра уже может не быть этих денег. Удачного дня, господин Хиири. Вы сможете найти нашу Семью в Соленджо при необходимости.
   - И вам всего хорошего.
   Лорд Сироганэ со слугами удалились. Я обернулся к Марису. Хотя наемник сейчас находился под Клятвой, огорчения на лице было не видно. Магия Клятвы легко подавляет злость и обиду из-за потери своей свободы. Служение Хозяину превыше всего. На всем протяжении обратного пути до гостиницы девушки бурно обсуждали произошедшее, поглядывая в мою сторону. Ведь я до сих пор не освободил наемника.
   Мы зашли в "У истоков Замаки" и сгрудились все вместе возле одного из столов в питейном зале. Вернувшаяся Али сообщила, что прием в канцелярии назначен на вечер. Девушки завалили наемника вопросами, но бородач только вяло отшучивался. Наконец я взял слово, зная, что мне он не сможет соврать:
   - Именно поэтому ты не повел нас через Акадзуки?
   - Верно, Хозяин. Простите. Опасался столкнуться с Сироганэ.
   Это действительно неприятно. Наемник из-за своих личных дел подставил нашу Семью под удар. Направил через недружелюбную Шидосадару. Ведь мы доверяли его выбору.
   - Ты и в Соленджо не очень хотел ехать.
   - Да-а. Была мысля... Кто ж знал, что этого недоумка обчистят в пути, и он попрется обратно?
   - Итак, Марис, - внимательно посмотрел я на наемника. - Поведай же нам, почему Лорд Сироганэ постоянно обращался к тебе в женском роде?
   Глава 7
   - Потому что я женщина, Хозяин, - усмехнулась наемница. - Я удивлен, как вы не догадались. Раньше через одну две-недели наниматели разоблачали меня, - Марис обвела нас взглядом и рассмеялась. - Видели бы вы свои лица сейчас.
   - Из вас тоже никто не знал? - обратился я к слугам.
   Али несмело подняла руку:
   - Я случайно узнала. Но не хотела бы говорить при каких обстоятельствах.
   - И ты не сказала? - холодно уронила Линна.
   - Это дело Мариса. Для Семьи не опасно, - уверенно парировала одноглазая.
   - Мы еще с тобой поговорим на эту тему, - продолжила агаши. - Марис, каким образом?
   - Твой шампунь для бороды! - осенило меня.
   - Ага. Заодно и кадык скрывает. Семь лет назад это случилось, если мне не изменяет память. Я тогда наконец смог чутка подзаработать и выбраться из грязной нищеты. И встретил в кабаке случайного путника. Мужчина с бородой, которого можно было принять за женщину. Так и не узнал, какого он пола на самом деле. Но я подумал, какого черта? Сколько мне еще надо бегать от проклятых Лордов? Я хотел жить нормально, не скрываясь. Не огрызаясь на бесчисленные наезды. Не бояться, не придумывать нелепые отговорки, почему я расхаживаю в одиночку, без Хозяина. Природа наградила меня грубым голосом и почти полным отсутствием груди. Я просто пошел и купил зелье для роста волос. Так появился Марис. Поначалу было тяжело: копировать мужские повадки, подражать говору. Только слепца мог обдурить. Но вскоре новая личина прочно пристала ко мне, и мало кто сходу мог определить мой настоящий пол. После смены внешности уже Леди стали мной интересоваться. Встречались и Лорды, которых влекли мужчины. Но все менялось, когда они узнавали истину обо мне. Сразу теряли интерес. Единственным исключением стал Сироганэ. Гребаный извращенец. Когда он узнал, что я женщина, то будто с цепи сорвался. Говорил, что первой слугой сделает.
   - И это он по-твоему извращенец?! - возмутилась Синкуджи.
   - Слушай! Каждый выживает, как умеет. Кто-то уходит в леса, кто-то носит с собой яд, кто-то изображает смертельно больную, кто-то себе член отрезает... Способов много. Но даже они, как видишь, не дают гарантий. Ты должна меня понимать, Синкуджи. Я был лотом почти всю жизнь. Свобода. Знаешь, не такую уж большую цену я за нее заплатил.
   - А как...
   - Стоп. Марис, я освобождаю тебя.
   Сковывающая нас привязка быстро ослабила свою хватку.
   - Ух-х, спасибо тебе, Хиири. Правда спасибо.
   - О деньгах мы еще поговорим. Для начала объясни мне одну вещь... Я же видел как ты справлял нужду стоя?!
   - Хиири, ты уже достаточно взрослый, - приторным голосом начала Марис. - Женщин не делают под одну копирку. К тому же я тренировался - много штанов пришлось перестирать. Сделал такое специальное приспособление, которое вставляется...
   - Хватит! Я услышал достаточно! Не хочу, чтобы мне потом кошмары снились.
   - Мне точно будут, - мрачно поведала Сэйто. - Хиили, ты лазве не мылся вместе с ним?
   - Ну уж нет. Я думал он из мужелюбов. Как-то не особо приятно голышом рядом с ним расхаживать.
   - Ахахаха. Я знала! - встряла Мицу.
   - Значит, я была права? - спросила Синкуджи, чуть успокоившись.
   - Это правда. Я мужелюб, - улыбнулась наемница. - Какое-то время я пытался крутить шашни с девушками, но... Против природы не попрешь.
   На-ли фыркнула. Кутики захихикала. Всех будто прорвало, заговорили разом с разных сторон.
   - Это все блед. Плиступ сумасшествия, - убито пробормотала Сэйто.
   - Ахахахах. Я ща лопну, - покатывалась серая.
   - Не стоит сравнивать эту срамоту с отшельничеством, - возмутилась Усенна.
   - Кха! Готовность убить себя также более благородный выбор, чем... изображать мужика, - напыщенно произнесла На-Чжели.
   - Значит, и у новов есть как альвы! Самка и самец в одном! - торжествующе воскликнула Лаура.
   Мицу скатилась со скамейки и забилась в конвульсиях. В зале было немного народу, но мы уж слишком шумно себя вели. Посыпались просьбы прекратить. Мицу зажала себе рот ладонью и вернулась на скамью. Из глаз девочки катились слезы.
   - Нет, это другой случай, - в прострации сказал я шаду.
   - То есть он не может сам от себя дать потомство? - переспросила Лаура.
   - Нет.
   - Даже если пустит корни?
   - Понятия не имею, что это значит. Но уверен, что нет.
   - Я знала, что ты слишком стервозный для мужика, - ввернула Синкуджи.
   - До тебя мне далеко, - парировала наемница.
   - Твое место в цирке!
   - У нас была дама с бородой в труппе, - задумчиво высказала Тсучи. - Жаль, ее разбойники погубили.
   - Наверное, за Хозяина приняли.
   - Это что, в мою сторону наезд? Типа все хозяева выглядят женственно?
   - Пожалуйста, не обижайте Мариса, - негромко попросила Кутики, но ее замечание потонуло в общем гомоне.
   Да и сама наемница веселилась вместе со всеми:
   - А когда Али узнала, я думал, щас как закричит и разбудит всех! Жаль не разглядел ее лица - темно было.
   - Не смешно, - уведомила одноглазая.
   - Подожди. Раз ты по мужчинам, значит Хиири, да? - широко улыбаясь, коварно подметила магесса.
   - Я отказываюсь отвечать на этот вопрос, - натянуто проговорила Марис.
   - Вот уж не ожидала от тебя, - цокнула тивианка.
   - Чертов вонси! Даже недомужики вешаются! - ядовито прошептала На-ли.
   - Сомнительное достижение, - брякнул я.
   - Теперь понятно, почему ты выводил меня из себя, - буркнула Линна.
   - Та-ак. Только не надо вот этой хрени. Я сразу сказал, что Хиири мне симпатичен. Просто стало жалко, когда узнал про Несущую смерть. Это ведь не значит, что я готов затащить его в постель.
   - Кха-кха! Обычно говорят: затащить ее в постель и прыгнуть к нему в койку.
   - Не отвертишься! Настала моя очередь подшучивать! До скончания веков буду доставать тебя! - рассмеялась Синкуджи. - Бедный Марис. Словно заколдованная злым магом несчастная героиня и прекрасный Лорд, что не может разглядеть ее истинную суть под... бородой!
   Краем уха услышал как опешившая Дзина тихо обратилась к Сэйто:
   - У вас часто такое бывает?
   Ответ не расслышал, к сожалению.
   - Не смешно, - недовольно высказала Марис.
   - Хватит! - громко сказала Линна, придав своим слова значимости ударом по столу. - У нас еще будет время обсудить половую принадлежность наемника... или наемницы. Через полтора часа у нас прием в канцелярии Дома Каваси. А господин еще даже не обедал и не переоделся в подходящие одежды. Так что все за дело! Али, приготовь наряд. Сэйто, закажи сюда быстрый обед и прикупи остальных слугам еды на рынке. Господин, может вы и доверяете Марису, но я бы рекомендовала взять с него Клятву. Тридцать злат -- слишком весомый долг.
   - Я верну, - вставила наемница.
   - Двадцать пять. Я хотел пятерку накинуть за его работу. Насчет денег мы с ним позже разберемся.
   - Как скажете, господин. Что расселись?!
   Слуги моментально упорхнули из-за стола. Причем все. Остались только мы с Линной. Даже Марис испарился.
   Я сидел на одной лавке с агаши, поэтому у меня была возможность приобнять ее за талию. Что я и проделал с удовольствием.
   - Ты сама суровость, - прошептал ей в ухо.
   - Господин! Сейчас не время для этого.
   - Ладно тебе. Разве я когда-нибудь затягивал с трапезой или переодеванием?
   - Мне и другим слугам также надо подготовиться. Неплохо бы прикупить... Точно! Как же я про подарок забыла? Блин... Сэйто за таким не пошлешь. Тсучи может? Нет, сама выберу. Презент должен быть недорогим, и в то же время оригинальным. Но как я вас одного без охранителей оставлю? Куда Синкуджи делась?!
   - Думаешь, это нужно?
   - Конечно, господин! Представление ко двору Каваси очень важно. О вас будут судить по первому впечатлению еще долгое время. Без подарка никак.
   - Беги уж. Я сам справлюсь. - Агаши глянула на меня с сомнением. - Точно-точно. Поем и сразу в номер.
   - Хорошо. Я быстро.
   И как бы я без нее со всем справился? Перекусив, я прошел в комнату гостиницы, где меня поджидала Али. Пришлось облачаться в неудобное лордское кимоно с широкими штанами. Многочисленные пояски, завязки и веревочки: для дайсе, веера и еще кучи всякой всячины. С сожалением отставил Темную Ночь в сторону. От веера я отказался. Еще Али откуда-то достала меховой белый шарик, и подвесила на пояс в районе пупка. Который я тут же стянул с себя. Одноглазая вздохнула, но промолчала. Что катана, что вакидзаси уже покрылись зазубринами - плохо я следил за ними после обретения шпаги. Да и в ножнах они смотрелись непрезентабельно. Даже без подсказок я понимал, что качество дайсе также показывает статус владельца. У Хоширо еще хуже оружие выглядело, поэтому я его не взял. К слову, вещи погибшей Семьи разошлись между девушками, а лошадь с повозкой пока решили оставить себе.
   Прием в канцелярии Дома Каваси вышел помпезным, как и ожидалось. В принципе не так уж сильно отличалось от прочих переговоров с власть имущими. Разве что слуги все ходили с важными лицами, здание и интерьер выглядели более солидно, хотя я еще не очень хорошо разбираюсь в таких тонкостях Королевств. Еще внутри имелся целый архив документов и множество клерков разных мастей. Нам не показали весь комплекс, само собой. В целом, чем-то напоминало нынешний суд. Один из пэров Каваси со слугами занялся нами. Параллельно с вопросами ко мне одну из слуг Семьи - Алиетого допрашивали под Клятвой, чтобы она подтверждала мои слова (первых слуг для этих целей не принято использовать). Пэр Каваси, видя наше незнание, прочитал целую лекцию. Не все нюансы мне сходу запомнились, но в основное постарался вникнуть.
   Начинать свое знакомство с лживых показаний я посчитал лишним. К тому же это было сделать сложно без специальных внушений Алиетого. Вместе с пэром быстро выявили причину нашего тихого появления. Корабль, на котором мы плыли, попал в штог. Поэтому в Касидо он сразу пристал к ремонтному доку, где проверка прибывших проводилась спустя рукава. Пэр пообещал заняться данным вопросом.
   По сравнению с другими Королевствами условия для гражданства вполне себе ничего. Никакого денежного сбора. При покупке земли или недвижимости на совокупную сумму в сотню злат, Семья в первый год платила половинчатый налог. На этом приятности заканчивались. Налоги даже по эринейским меркам просто грабительские! И основная причина тому одна. Альвы. Конечно, многое уходит на Дом сегуна, на армию, на дороги и прочее. Но основную прорву бюджета съедают именно хранители джунглей. В Гоцу множество анклавов альвов, один даже начинается в пятидесяти километрах к югу от Соленджо. Для обеспечения безопасности привлекаются не только сегунские войска, но и наемные Семьи. Некоторые только и живут войной с джунглями. На первом месте причиной гибели новов в сегунате являются именно эти кровожадные создания. Если Гоцу не ведет военных действий с другими странами, само собой. Сегун уделяет большое внимание этой проблеме, и неплохо преуспел. Гоцу считается одним из самых безопасных королевств. Однако подданным нелегко выдержать давление: там плати мзду Домам, тут отдавай налоги. И что же себе остается? Чем сильнее Семья, тем выше с нее спрос. Еще одна причина того, что так мало крупных объединений вроде Каваси или того же Отани, а значит и власть сегуна пошатнуть сложно.
   Семейный сбор собирается раз в год и делит слуг на три категории: за неодаренного - по семьдесят пять сребреников (могли бы для ровного счета и восемьдесят выставить, то бишь один злат), за одаренного - по четыре с половиной злата (а также за любого шада, сэмуэй, тивианца, аллидо в возрасте до четырнадцати лет и кафанэс старше четырнадцати лет с действующими рогами), за мага высокой категории - по десять злат (сюда обязательно входят все взрослые аллидо, а также могут причислять кафанэс в случае высоких способностей рогов); дополнительно с простой Семьи - по два злата, с Малой - по восемь, со Средней - пятьдесят, Старшей - сто пятьдесят. Уровень Дома никак не влияет - такие объединения не особо поощряются. Имеется множество льгот на слуг в связи с их редкими специальностями. Например, целителя или големщика. Существует еще ремесленный налог, торговый, сельскохозяйственный, отдельно идет продажа слуг.
   Также нам в очень скучной форме пересказали закон сегуната о добровольческой армии. То же самое, с чем мы столкнулись в Каскано. В случае агрессии альвов или войны Дом Каваси может привлечь до девяноста процентов слуг Семьи. Исключение составляют Семьи, занятые в важных производствах. Но в целом с альвами в стране тихо. За последние десятилетия ни одного серьезного нашествия. Да и соседние страны предпочитают мирные отношения.
   Переселенцам, желавшим осесть в Гоцу, предоставлялась скидка в двадцать процентов на землю. Для этого Алиетого пришлось в изнурительном допросе подтвердить, что более половины слуг Семьи и сам Хозяин ранее не проживали на территории сегуната. Кстати, Семьям, предоставляющим бойцов с альвами, также ждали весомые льготы.
   Писари составили подробное описание всех слуг, включая приблизительный уровень владения магией. Это заняло прилично времени, но главный нас "обрадовал", что проходить такую процедуру надо только раз в пять лет. Алиетого удалось убедить клерков в том, что Кутики относится ко второй категории, что позволит немало сэкономить на ежегодном сборе.
   Это был тяжелый вечер. Линна преподнесла пэру красивый инкрустированный разноцветными стекляшками веер и попала прямо в точку. Тот оказался любителем подобных вещей, поэтому вполне благожелательно отнесся к нашей Семье. Дал несколько дельных советов. Под конец нам выдали временные документы на семейное гражданство. За два месяца мы должны выбрать один из нескольких вариантов: приобрести землю, либо дом для проживания или заключить контракт с Домом/Семьей. Отчитаться в канцелярии, не забыв перечислить, как мы собираемся зарабатывать на жизнь. Последнее по большей части формальность. Вроде как борются против бандитских Семей. Да только как проверять будут? Наехать на чужого Хозяина несложно - надо только повод придумать.
   Нагруженные сверх нормы новыми знаниями и заботами мы с радостью выскочили из сегунской канцелярии.
   - Закончили? - поинтересовался поджидавший нас Марис.
   - Ага, - голова гудела, прося пощады. - Не сбежал?
   - Эй, за кого ты меня принимаешь? Двадцать пять злат - нехилая сумма, но я все верну до последнего медяка!
   - Как думаешь залаботать? - влезла Сэйто.
   - Сидеть на месте не по мне. Я ведь раньше жил в Гоцу. За годы многое забылось, но это не беда. Быстро обновлю карту джунглей и в путь!
   - Сомневаюсь, что мы увидим тебя еще раз, - скептически заметила Линна.
   - Тьфу! Не суди по себе, Несущая смерть. Только ради тебя накоплю денег и верну долг! Хиири, можно мне с вами перекантоваться, пока клиента не найду?
   - Угу. Сейчас мне точно не помешает кувшинчик саке. Девчонки, вы все записали, что пэр говорил? - послышались утвердительные ответы. Хорошо быть Хозяином. Иногда.
  
   Погуляли славно. Последний раз с таким размахом. Финансами действительно стоит озаботиться, учитывая здешние цены и налоги. Семейная казна похудела в течение длительного путешествия. Тсучи непрозрачно намекала составить мне компанию в номере, размять ступни после тяжелого дня и прочее. Я отказался, хотя ее фигура уже не вызывала во мне отвращения. Груди-арбузы часто встречаются среди тивианок. Во-первых, некоторым Хозяевам нравится такая комплекция, во-вторых, запас веществ в теле делает нова готовым к длительному труду или сражению. У тивианцев есть определенный порог, после которого они прекращают толстеть. Не особо побегаешь с несколькими десятками лишних килограмм. Смысл такого огромного запаса теряется. Тсучи являлась редким исключением из правила.
   Ночью меня навестила полусонная Лаура. Шад испытывала панические чувства от такого долгого пребывания в "деревянной коробке". Странно, в пустыне с ней проблем не возникало. Я пустил Лауру в свою постель, внимательно следя за ее поползновениями. Однако никаких действий шад не предпринимала, быстро провалившись в беспокойный сон. Похоже, и правда, неуютно себя ощущала.
  
   Следующий день выдался очень насыщенным. Большая часть участвовала в переезде в недорогую таверну на окраине города. Мы же с Линной, Синкуджи, На-ли и Марисом (в качестве консультанта по Соленджо) осматривали окрестности. Земельный отдел канцелярии Каваси бесплатно выделил нам пожилую слугу, что показывала участки и озвучивала примерную стоимость.
   У меня в голове сложился пока еще шероховатый план. Во-первых, я не хотел простой особняк. А на постройку большого уйдет все наша казна. То, на чем вполне можно сэкономить - заготовка древесины. Синкуджи может валить лес, я же - разделывать стволы специальным барьерным оттенком. Даже с учетом стоимости гоцевской лицензии на вырубку леса все равно выйдет на порядок дешевле. Самое сложное здесь - это убедить магессу заняться столь грубой работенкой. Я сам хотел во всем принимать непосредственное участие. Ведь это мое будущее жилище, мой личный угол. Да и не только мой. Пристанище всех "свободных" слуг Семьи.
   Левый берег Замаки не рассматривали ввиду сложностей с переправой. В центре города была плотная застройка, да и цены кусались. На окраинах почти все земли также раскуплены. Далее шли удаленные Хозяйские усадьбы, перемежающиеся полями, пастбищами и бараками слуг. Первый ряд от Замаки раскуплен на километры вперед. Само собой, селились в основном близ воды. Но далеко от города тоже не хотелось брать, поэтому мы перешли ко второму ряду, не имеющему непосредственного выхода к речке. Здесь почти сразу пошли свободные участки, как только покинули Соленджо. Мы как раз ехали по проселочной дороге между первым и вторым рядом, взяв телегу Хоширо. Слуга Каваси не имела собственного скакуна - пришлось возить старушку нам самим.
   Местность вокруг носила холмистый отпечаток. Особняки ютились в низинах, возделываемые поля - на равнинных местах, изредка каскадом. Где-то километров в пяти от центра Соленджо мы наткнулись на замечательный участок. Под прямым углом к реке пролегал узкий канал-ручей, обеспечивая быстрый доступ к воде. Имелся и участок смешанного леса. Из хвойных пород в округе встречалась пихта, кедр и ель. Причиной умеренной цены являлась внушительная сопка, что возвышалась в северной части участка. Стандартная ширина - сотня метров, но можно и больше при желании.
   - Сколько будет квадратный участок в сто метров?
   - Зависит от того, какую часть холма захватите, господин. Здесь будет... по один-полтора злата за сотку.
   - Выходит сто - сто пятьдесят златов. Минус двадцать процентов... Да, нас устроит. Даже на пятьдесят метров шире.
   - Господин. Землю можем докупить после. Наша казна так долго не протянет.
   - Не переживай. Я знаю, как сэкономить на строительстве.
   - Воля ваша, господин.
   - Тогда, господин Хиири, нам надо все оформить, и получить разрешение Лорда Шумигасу. На это обычно уходит до недели.
   Напоследок я окинул взглядом участок еще раз, забравшись на приступку повозки. Недалеко от дороги уже начинался величественный лес, скрывая от меня остальные земли. Рядом журчал ручей, весело несущий свои воды в Замаки. Над ним выстроили простой деревянный мостик. Сопка в высоту метров двенадцать. Первая весна нового года: все цвело и пело. Вдали, за деревьями также виднелись холмы, поросшие зеленью. Сердце наполнилось радостным предвкушением. Да! Именно здесь я хочу... построить дом.
  
   ...Небольшой кабинет Семьи Теппен, обставленный скудно. Голова плохо соображает. Го*** в последнее время постоянно проводит внушения. Отчаянно пытается убедить госпожу в своей полезности. Перед глазами все плывет.
   - Ты должен сосредоточиться, - обратился ко мне мужчина. - Мы обязаны доказать, что это все было не зря, понимаешь? Сейчас я приведу слугу и буду спрашивать его о разных вещах. На первые пять вопросов он ответит правдиво. На шестой и седьмой -- солжет. Запомни, как он ведет себя при этом. Потом я продолжу допрос, а ты записывай на листе номер по счету и что он отвечает: правду или ложь. Ясно?
   - Да.
   - Мы с тобой достаточно уроков провели. Мимика лица, дыхание, пульс, мельчайшие подвижки ауры. Ты сможешь разглядеть теперь. Это прорыв! Нам будет, что показать Леди Теппен.
   - Как же проект, Хозяин?
   Зря спросил. Мужчина крепко сжал зубы, заиграв желваками.
   - То, что Леди Виллаха просит -- невозможно. Но благодаря экспериментам и появился ты - мое лучшее творение. Мы произведем революцию!
   - Да, Хозяин.
   Вскоре завели равнодушно выглядевшего мужчину. Поначалу совсем никакой реакции не заметил, но вдруг что-то изменилось. Я резко успокоился, начал подмечать малейшие изменения. Задание Хозяина стало для меня главнейшей целью. Словно второе дыхание открылось. Я старательно записывал данные на листке...
  
  
   Глава 8
  
   Туман рассеялся, и я открыл глаза. Незнакомый потолок. Или нет. Вон та балка мне хорошо известна. Я же на нее уйму времени убил, раз десять пришлось переделывать. Мысли путались, то натыкаясь на что-то знакомое, то возвращаясь в прошлое - первые дни приезда в Соленджо. Я присел в кровати.
   - Хозяин, пожалуйста, перекусите, прежде чем работать. Вот, эта каша очень питательная. Всего несколько ложек.
   Я недоуменно уставился на женщину средних лет:
   - А ты кто такая? - вот ее я вспомнить не мог, как ни старался. Черт знает что.
   Говорившая смолкла и открыла рот в немом удивлении.
   - Хозяин... Я... - женщина чуть не выронила тарелку с кашей, чудом успев поймать и поставить на пол. - Простите. Простите, я сейчас. Приведу старших слуг. Я мигом. Простите недостойную.
   Женщина словно пущенный "металлом" шарик выскочила из помещения. Я осмотрелся кругом. Комната была неуловимо знакома, и в то же время чувствовалось, будто я здесь в первый раз. Переведя взгляд на руки, я ужаснулся: это были чужие ладони. Где мозоли от рукояти меча? Почему пальцы такие худые, узловатые? Я сжал кулак. Сила в них есть определенно. Это мозолистые руки камнетеса или плотника, но не мага-воителя.
   Ну и кровать гигантская! Нафига такую огромную сделали? А, точно. Это же Линна убедила меня. Толстые балки намертво крепились к полу, монументальную кровать нельзя было перенести. От того довольно странно смотрелись куцые матрасы сверху и дешевые простыни.
   - Хозяин!
   Услышал я дикий возглас из дверного проема. В следующий миг что-то юркое и серое прыгнуло с разбегу прямо на меня.
   - Уф-ф, пощади!
   - Вы вернулись!
   Я внимательно осмотрел Мицу. Юная воровка изменилась. Волосы прилично отросли, и она стала заметно менее плоской. Сколько же времени прошло?!
   - Какое сегодня число?
   - Седьмое!
   - А месяц?
   - Вторая зима, Хозяин! Пятый месяц в году.
   - Три месяца! Целых три месяца прошло! - воскликнул я.
   - Мы боялись, что вы не вернетесь к нам, - радость Мицу чуть поутихла.
   - Хиили!
   Не успел я удивиться, как на меня набросилась Сэйто и бесцеремонно впилась в губы горячим поцелуем. За ней прибыли и остальные члены Семьи, за исключением Усенны. Тут я понял, что кровать оказывается не такая уж и большая. Линна молча схватила за кимоно и ткнулась лбом в мое плечо. Синкуджи обняла за шею, Али оккупировала левую руку, Тсучи правую, Лаура с Сэйто нырнули с боков под руки, Мицу нагло переместилась мне на колени, еще и поерзав. Кутики, На-ли, Дзина устроились рядом на краю кровати. Большая часть все еще пребывали в простых кимоно для сна - здешних пижамах. Как и я сам.
   От такой трогательной сцены чувствовал я себя ужасно неловко. Может, для них и прошло долгих три месяца. Я не ощущал разлуки. Будто кто-то перемотал время. Хотя, если сосредоточиться, то наружу всплывали воспоминания о серых буднях, наполненных бесконечной изматывающей работой и стремлением что-то сделать. Любым образом приблизить окончание строительства и выполнить Дело. И еще в моей душе поселился гадкий червячок страха. Я не хочу повторения этого беспросветного сна.
   - Извините, я разбудил вас? - нарушил я тишину.
   Нервный смех девушек окончательно разогнал хмурое настроение.
   - Он и правда очнулся, - заметила На-ли довольным тоном. - Пора бы уже, спящая красавица.
   - Спасибо, я тоже рад тебя видеть.
   - Все. Господину нужен отдых, - вяло пробормотала Линна, не отрываясь от моего плеча. - Убедились, что с ним все в порядке? Теперь выметайтесь.
   - Линна злюка, - буркнула Сэйто.
   Некоторое время никто и не думал покидать свои места.
   - Нет. Теперь точно все. Вопросы подождут до завтра. Отдыхайте. Обязательно поешьте, господин. Если у кого есть желание навестить господина, обращайтесь через меня. Всем ясно?
   - Да-а!
   Девушки неохотно потянулись на выход из комнаты. Последнюю Мицу за ухо вывела Тсучи, после чего задвинула дверь. Я откинулся обратно в постель, но голодный желудок заставил меня подняться. Где там эта каша? В один присест опустошил тарелку остывшей рисовой массы, и все равно не наелся. Что за фигня? Я ослабил пояс кимоно и осмотрел себя. Тьфу, ребра пересчитать можно. Тело стало жилистым, угловатым, потеряло былую гибкость. Не одну неделю восстанавливать форму.
   В дверь вежливо постучали. Три постукивания с длительными равными промежутками:
   - Да?
   - Хозяин, прикажете подать завтрак?
   - Да! Тарелку можешь забрать.
   В комнату прошла немолодая женщина с обезображенным широкими шрамами лицом. Снова незнакомая.
   - А ты откуда тут взялась?
   - Хозяин, госпожа первая слуга представляла нас вам еще в конце первой весны. Вероятно, вы забыли. Меня зовут Сакура, Хозяин. Я занимаюсь посадками в основном.
   - А-а, ладно. Потом у Линны спрошу. А что, больше некому завтраком заняться?
   - Простите, Хозяин. Старшие слуги побежали готовиться.
   - К чему?
   - К празднованию вашего выздоровления, Хозяин.
   Почесав голову, я отправил женщину за едой. Новым взглядом прошелся по моей спальне. Моей! Личной! Для внешней отделки использовали лиственницу, за которой пришлось поездить по округе прилично. Для несущих балок -- ель, для пола -- кедр. Эти породы найти было проще. Это ж сколько я деревьев напилил? В нормальном состоянии бы точно свихнулся. Хотя бы Синкуджи не выглядела злой. Судя по обрывкам воспоминаний, мы с ней часто ругались. Спальня выглядела пустой: никакой мебели, кроме грубоватого стола и низкого табурета. Единственное узкое окно под потолком с раскрытыми ставнями. Подобное расположение естественно для хозяйских спален с точки зрения безопасности. Вместо стекла просвечивающая тутовая бумага. По-моему, мы нанимали специалиста по строительству. И рабочих. По классической схеме спальня Хозяина в центре особняка, но я решил сэкономить пространство. Плохо помню. Напротив кровати под потолком виднелась железная заслонка. За стенкой кухня вроде бы. Значит, это вывод тепла от печи. Любопытно. Я нащупал сандалии и вышел на разведку.
   Планировка простая: при входе небольшой холл, далее коридор сужается и тянется до самого конца дома. По обе стороны от коридора расположены многочисленные комнаты. Интересно, как он снаружи смотрится? Я быстро прошел к дверям в холле. Здесь еще был предбанник для сохранения тепла.
   - Хозяин, куда вы?! Подождите секунду, я подготовлю одежду!
   - Я только гляну, - крикнул я в ответ слуге со шрамом и отодвинул последнюю створку.
   Морозный воздух грубо ударил меня в лицо. На улице все было покрыто снежным покровом. Вокруг меня закружился хоровод снежинок. Да уж. Хоть мне и сказали, какое сегодня число, умом я все равно остался в тех теплых весенних деньках. Вторая зима в Гоцу -- время суровое. Во владениях Виллахи или в столице Эринеи я редко видел снег. Ухх, холодина. Потом осмотрю. Я поспешно задвинул двери и вернулся в холл. Сразу справа располагался переговорный зал. Зал -- громко сказано. Небольшая комнатка. Ну, так и у нашей Семьи запросы пока более чем скромные. Сегуна звать к себе в гости не планируем.
   - Хозяин, в переговорной котацу разогрето. Прикажете подать туда завтрак?
   - Давай.
   Я зашел в комнату и с удовольствием спрятался под котацу. Изобретение исключительно королевств: небольшой очаг, куда засыпались горячие древесные угли, сверху стол, далее специальное одеяло, свободно достающее пола, и сверху еще одна деревянная крышка. Залезаешь под одеяло и греешься. Единственное помещение, где для пола мы закупили татами, если мне не изменяет память. Имелась и вторая раздвижная дверь, которая вела на веранду. Да, точно! Мы же построили дом прямо вдоль ручья. Синкуджи подготовила почву, так что размытия можно не опасаться.
   Быстро принесли еду -- простую, зато в достатке: вареный рис, онигири с водорослями, мисо-суп, жареную рыбу, яйца, сыр и хлеб, отдельно тофу [соевый творог] обжаренными кусочками. Вскоре стали появляться девушки. Насколько я понял, никто их них не остригал волосы, хотя это рекомендовал и местный кодекс в том числе. Впрочем, сколько Семей, столько и правил. Все изменились чуть ли не неузнаваемости. И сейчас они облачились в свои самые лучшие наряды: цветастые кимоно и юкаты. Пожалуй, больше всего преобразились Тсучи и Сэйто. Тивианка сбросила вес, как и обещала. Хотя помнится, мы договаривались о пятом размере... Ну да ладно, если ей самой так нравится. Сэйто же теперь язык точно не поворачивался назвать девочкой. В нужных местах появились приятные взору округлости, да и само лицо стало выглядеть взрослее, с более резкими чертами. Из-за моих пристальных разглядываний румянец украсил щеки нашего казначея.
   Девушки болтали, завтракали, а я неспешно ел и любовался ими. Пока более практичная Линна не свернула в деловое русло:
   - Господин, есть множество вопросов, в которых требуется ваше участие. Самое главное -- это пресечь поползшие слухи. Вы ни разу не показались за пределами стройки, ни разу не сходили в гости к соседям. Хоть я и сообщала всем о вашей болезни. Знаете, трудно скрыть правду, когда вы бегаете по участку словно угорелый. Возможно, к нам нагрянут Каваси с проверкой. Соседи решили, что вас захватили и сделали слугой.
   - Лады. Сходим в гости.
   - Еще в Дом Каваси следует наведаться.
   - Хорошо.
   - Господин... Вы что-нибудь скажете нам по поводу вашего состояния?
   - Вы ведь в курсе Дела? В общем, это был очередной приступ. Он не прошел, пока мы не достроили дом. Это все, что я могу сказать.
   - Господин, нам следует пригласить целителей.
   - Возможно. Потом. А что с финансами?
   - На данный момент в казне осталось тридцать шесть злат, - отрапортовала Сэйто.
   - Ого!
   - Вы решили прикупить сопку полностью, что обошлось нам в лишние сорок златов, - пожурила Линна.
   - Ну ведь и цена за нее небольшая? Зато будет у нас своя горка.
   - Этот особняк раза в три больше, чем нужно при размере нашей Семьи.
   - О будущем надо думать!
   - Как скажете, - сдалась агаши.
   Сытое настроение переросло в сонное, и я покинул девушек, чтобы немного отдохнуть. Тело было усталым, будто я всю неделю мешки ворочал. Агаши сообщила, что я только закончил со стенами дальних помещений.
   Из приятной дремы меня вывел стук в дверь:
   - Да?
   - Хозяин, разрешите? - услышал я голос Тсучи.
   - Заходи.
   Тивианка прошла в комнату и задвинула за собой дверь. После чего скинула с себя юкату, оставшись совершенно нагой.
   - Тсучи?!
   Гостья подняла руки вверх, раздвинув ладони в разные стороны, одну ногу отставила назад. Походило на цирковую позу. Тивианка резко бросилась вперед, встала полностью на руки, совершила кувырок через себя и приземлилась на ноги. При этом ее внушительная грудь эротично колыхнулась.
   - Э-э, - только и мог произнести я.
   Тсучи улыбнулась, довольная произведенным эффектом. Обнаженная красавица приблизилась к кровати со словами:
   - Расслабьтесь и получайте удовольствие.
   Что тут скажешь? От такой фигуры откажется только евнух. Подтянутая и даже чуть рельефная. До Линны ей еще далеко, но это отнюдь не умаляет ее сексуальности. Поэтому я не предпринял никаких попыток сопротивления, когда тивианка залезла на кровать, распахнула мое кимоно и забралась сверху. К стыду своему разрядился я очень быстро. Сказались три месяца воздержания.
   - Сочту это за комплимент моим способностям, - улыбнулась зараза и продолжила движение бедрами. - Еще немного. У меня секса не было дольше вас.
   Через несколько минут тивианка выгнулась в экстазе. После чего быстро чмокнула меня в щеку, скатилась с кровати и начала одеваться.
   - Все что ли?! - спросил я, только-только войдя во вкус.
   - Достаточно. Иначе меня девушки растерзают. Хозяин, я пришла к вам с важным вопросом. Надо утвердить кого-то из слуг на роль семейной усладительницы. На местном эта должность называется мотылек.
   - Почему мотылек?
   - Так сложилось. Что вы скажете о моей кандидатуре?
   - Ты не обязана.
   - Если не я, то кто? Хозяин, не переживайте. Я вполне нормально отношусь к сексу и достаточно опытна, чтобы удовлетворить любые запросы. Есть только небольшая просьба. Если Хозяин мне противен, то я бы не хотела с ним спать. Например, на приеме, если мои руки сведены вместе, значит я согласна переспать с ним, если нет - то не желаю.
   - Хмм... И тебя устраивает?
   - Это конечно не мечта всей моей жизни, но почему бы и нет? Хозяин, вы себе плохо представляете, что такое обмен слугами. У Леди нет подобного обычая. Если упростить, то это соревнование между Хозяевами. Кто лучше может удовлетворить чужую слугу. Никакого насилия и прочих извращений. Для мотыльков привычно хвалить чужого Хозяина, сравнивать его со своим.
   - После сегодняшнего любой Хозяин будет лучше меня.
   - Тем более, не придется врать, - улыбнулась язва. - Не волнуйтесь, уж я вижу, как на вас облизываются любовницы. Хозяин, я и так уже задержалась. Вы согласны?
   - Да.
   - Благодарю. У нас заканчиваются некоторые припасы. Их приходится закупать по обычной цене. Поэтому я с вашего позволения нанесу визит одному Хозяину-торговцу. Постараюсь выбить для нас скидку.
   - Э-э, делай, как считаешь нужным.
   - Постарайтесь набраться опыта. И тогда кто знает, может через несколько лет вы и мое сердце украдете? - лукаво высказалась акробатка напоследок.
   Тсучи поклонилась и покинула комнату. Мда. Каждый день патриархальный уклад преподносит мне очередной сюрприз. Что мне откроется завтра, интересно? После посещения тивианки осталось чувство, будто меня использовали.
   Следующий посетитель не заставил себя ждать:
   - Господин, можно к вам?
   - Заходи, Линна.
   - Я рада, что вы пришли к согласию с Тсучи. До меня донесли, что вы не помните наших новых слуг. Позвольте представить: Сакура, Хината, Асука.
   Поклонившись, в комнату прошли три немолодые женщины-брюнетки и присели на колени в ритуальной позе. Лет им было от тридцати до сорока пяти. Не мастер я определять возраст дам из Королевств. Старшая выглядела вполне обычно. У другой отсутствовала левая рука по локоть. Третья имела длинные некрасивые шрамы на лице.
   - Их покупка обошлась нам всего в одиннадцать злат, господин. Но не смотрите на внешность. Все они умеют вести хозяйство, занимались фермерством, разводили скот.
   - Правильно. Нам надо самим обеспечивать себя едой.
   - К прошлому сезону мы не успели, к сожалению. Только наметили участки для посевов. Да десяток кур закупили. С крупным скотом решили повременить.
   - Молодцы. Расскажите немного о себе.
   Девушки сбивчиво поведали разные истории. Те, что покалеченные, оказывается, однажды вместе набрели на стаю шакалов, из-за которых и получили свои увечья.
   - Я не готов сделать их полноправными членами Семьи, - вынес я вердикт. К сожалению, моя способность не рекомендовала полностью доверять им. Слуги застыли. - Линна, используй стандартную Клятву. Не будут они тебе в тягость?
   - Я так и сделала, господин, - слуги расслаблено выдохнули. - Меньше десятка мне не сильно помешает. Но я все же рекомендовала вам принять привязку. До полусотни слуг у вас не должно быть серьезных последствий.
   - Уговорила. Освободи их.
   После перепривязки я наказал слушаться первую слугу и отпустил их. В спальне остались мы с агаши.
   - Господин, что-то не так?
   - Я принял полную Клятву. Я стану как остальные Хозяева?
   - Разумеется, нет. Мы не допустим этого. Насчет слуг не переживайте. Они более чем довольны нашей Семьей.
   - Приятно слышать. Останешься?
   - Я покину вас, если позволите. Сегодня у вас еще есть посетители.
   - Еще посетители? - переспросил я опасливо.
   - Мне кажется, вы не будете против их компании, - улыбнулась Линна и вышла из спальни.
   Следующей оказалась Сэйто. Девушка принесла с собой ворох исписанных бумаг, разных счетов и накладных. Немного сбиваясь, Сэйто принялась нудно перечислять наши траты за три месяца. Наиболее значимыми являлись: покупка земли, разных кухонных и бытовых приспособлений, татами, тутовой бумаги и дорогой черепицы для крыши особняка. С подходящей глиной в округе туго, но использовать дешевую солому в качестве покрытия я не пожелал.
   - Хиили, нам надо найти способ залаботка. Текущей казны хватит на тли месяца. И это с учетом того, что весной мы сами начнем ластить лис и плочие культулы. Нужны еще деньги на скот и семена. Челез девять месяцев мы должны будем оплатить пелвый семейный сбол, - Сэйто вытащила один из листков и стала перечислять. - Семья Хиили насчитывает девять слуг пелвой категолии, пять слуг втолой...
   - Пять? Тсучи, Кутики, Лаура, На-ли. Кто еще?
   - Малис. Линна плиняла у него нашу "свободную" Клятву. То есть у нее. Малис один лаз плиезжала, велнула в счет долга шесть златов. Потом снова уехала. Мы ее не легистлиловали у Каваси, но в канцелялии будут пловелять в конце года, не блали ли мы длугих слуг. Тли месяца Клятвы, и она будет считаться членом Семьи Хиили.
   - Понятно. Продолжай.
   - И одна слуга тлетьей категолии. Выходит солок восемь злат и девяносто тли слебленника. С учетом льготы пелвого сбола нам надо заплатить половину.
   - Да уж, неслабо. Хотя бы за меня как мага денег не надо платить.
   - У нас слишком много слуг втолой категолии для такой небольшой Семьи.
   - Предлагаешь выгнать?
   - Нет! Я не то имела в виду.
   - Ладно. Как сама? Все устраивает?
   - Мне нлавится моя лабота. Осталось немного денег после покупки алтефакта щита. Али посоветовала мне потлатить деньги на облазование. Я плошла клаткое обучение по экономике в школе, что делжит Дом Дзесэй. Очень много нового узнала! Сейчас вот изучаю пособие, что написал известный купец из Дзесэй.
   - Потрясающе! Не зря я тебя назначил казначеем!
   - Спасибо, сталаюсь! Я научилась быстло складывать много чисел в уме. Еще Линна получила мне вести семейную летопись.
   - Летопись?
   - Плосто записываю все важные события...
   Сэйто продолжала рассказывать о своих успехах, и я почувствовал гордость за нее. Отлично поработала - стала настоящим казначеем и бесценным помощником для главы Семьи. И ведь в основном ради себя старается. Определенно повзрослела.
   Немного грубо я прервал речь, приблизившись и сковав ее губы поцелуем. Листки полетели на пол, Сэйто принялась страстно отвечать на мои ласки. Чертова Тсучи, раззадорила и убежала.
   Первый раз с Сэйто вышел скомканным. Девушка постоянно напрягалась, покусывала губу, поэтому я остановился. Сэйто очень настойчиво просила не обращать на нее внимания, говорила, что все в порядке. Но я просто физически не мог продолжать, видя ее боль.
   - Меня кое-чему научили... - с этими словами девушка полезла к моему паху.
   - Не стоит торопиться, - отстранил я Сэйто.
   Неожиданно девушка соскочила с кровати, быстро оделась и выбежала из комнаты. Хмм, надеюсь я ее не обидел? Буквально через пять минут Сэйто вернулась, сияя словно маленький солон. Выяснилось, что эта дуреха использовала на себе лечебный артефакт. Я поругал ее, объяснив всю сложность процесса зарядки емкого рога. Но все же приступил к лечению от побочных эффектов.
   После Сэйто лежала счастливая на моем плече и несла всякую милую бессмыслицу. Я нежно убрал прядь волос с ее лица и произнес фразу, которую не ожидал услышать от себя:
   - Знаешь, я ведь люблю тебя.
   - Пфуф. Ты это всем говолишь в постели?!
   - Нет, ты первая.
   - И за что же ты меня любишь? - со скепсисом поинтересовалась девушка.
   - Не знаю. Разве для любви нужна причина?
   Сэйто прижалась ко мне сильнее:
   - Даже если это неплавда, все лавно я лада слышать. Я тоже люблю тебя.
   - Я завидую тебе. Мне кажется, ты из нас самая свободная. Я раньше не знал другой жизни кроме службы Хозяйке. Ты многому меня научила.
   Сэйто издала странный звук: то ли мурлыкнула, то ли всхлипнула.
   - Я так долго ждала этого дня. А ты постоянно плогонял меня, не восплинимал всельез. Знаешь, как мне больно было от твоего отношения?
   - Прости.
   - Площаю. Помнишь, ланьше нас было только двое? Так холошо было. А потом плишла Линна и заблала тебя. Мы с тобой часто говолили о лазных вещах. А тепель воклуг тебя столько женщин велтится. Хочу, чтобы ты был только моим.
   - Осторожнее, этот путь ведет к Леди.
   Мы еще некоторое время болтали на глупые темы, захваченные новыми чувствами и переживаниями. Потом Сэйто сообщила, что ей уже пора:
   - Только обещай, что не блосишь меня!
   - Обещаю.
  
   Вернулась Усенна с охоты, и мы все вышли ее встречать. Девушка принесла двух кролей, попавшихся в силки. Еще она с большим воодушевлением рассказывала о кабаньих следах. Обещала выследить хряка и обеспечить нас запасом мясом. Охотничья лицензия также стоила денег, но Усенна за пару месяцев сполна отработала ее стоимость.
   После плотного ужина именно Усенна и стала моей следующей посетительницей. Если честно, то я просто смирился с таким положением вещей. Их ведь никто не принуждает, верно? Все строго по обоюдному согласию, у них всегда есть выбор... Короче, мне нравится секс с обалденными девушками. Добавлять к этой фразе больше ничего не нужно.
   Усенна перед уходом поблагодарила и поведала немного о своей жизни:
   - Мне тута все нравится. Ничуть не жалею, шо ушла из глуши. Есть свой угол. Всегда чисто и прибрано. Кормят хорошо, побалакать можно с подругами. Рядом лес красивый. Только вот дичь тута стреляная. Приходится далеко ходить. Но вы, значица, научили меня новым оттенкам усиления. Могу долго идти, много с собой таскать поклажи. А коли на косолапого, али саблезуба набреду, то всегда для них железный шарик заготовлен. Пусть только попробуют напасть!
   В общем, Усенна не требовала к себе какого-либо особого внимания, а секс - просто дань традициям. И снова я себя почувствовал использованным. Но в то же время испытал облегчение - за всеми мне точно не уследить.
   К ночи в спальню зашла агаши.
   - Линна, пощади! Я реально пуст.
   - Простите, господин. Я уйду, если вы желаете.
   - Я не прогоняю, просто я после сегодняшнего не в форме.
   - Вы знаете, что у первой слуги своя отдельная комната, тогда как остальные расселились по двое-трое?
   - Да...
   - Сейчас самое холодное время года. Я мерзну. Можно я у вас посплю? Я постелю футон. Печь обогревает только вашу комнату и немного коридор.
   - А остальные?
   - Вместе спят.
   - Залезай ко мне.
   - Спасибо!
   - Что, за три месяца я ни к кому не приставал?
   - Нет. Вы будто бездушный дикий голем бродили, постоянно что-то пилили или строгали.
   К утру хитрая агаши таки растормошила меня и добилась своего.
   День выдался солнечным и таким же морозным. Снег выпал всего несколько дней назад, так что большинство слуг все еще не привыкли. Мне провели экскурсию снаружи. Поглядел на дом соседа из первого ряда, что близ Замаки. Из второго ряда сосед отстоял от нас на триста метров - между нами находился невыкупленный участок земли. Синкуджи поработала на славу: в двух местах удобные широкие утоптанные ступени вели вниз к ручью. Еще магесса сообща с остальными слугами на остатках древесины обновила мостик через наш канал. Дорога принадлежала сегуну, но как-то несолидно нам жить рядом с такой развалиной. Еще одну деревянную переправу сделали через ручейную канаву выше по течению, чтобы легче было перебраться на северную сторону участка.
   Потом мне показали подготовленное поле, которое освободили от кустов, сорняков и деревьев.
   - Ничего себе! Когда успели?
   - Это Синкуджи, господин.
   - Серьезно?! - воскликнул я. - Ты же понимаешь, что это значит?
   - Прекрасно понимаю, - ответила магесса тоном, будто с дурачком беседует.
   В мире существует четкое разделение на обычные и альвские (или магические) сорта растений. Последние вполне съедобны, и даже дают больший урожай, но требуют повышенного магического фона. Синкуджи готовила землю под посевы, а значит вбухала сюда много маны. Энергия так быстро не рассеивается, и обычные культуры могут просто не выжить. Суть в том, что если мы посадим альвские сорта, то магессе придется ежедневно подпитывать землю маной. Неправильно рассчитаешь силы - урожай погибнет, пропустишь пару дней - урожай погибнет. Нудная и сложная работа, требующая большой отдачи. Жаль, из нас никто не владел в должной степени магией природы. Вот уж какая стихия идеально подходит для земледелия.
   Некоторые ученые считают, что альвская еда негативно влияет на организм: вызывает бесплодие и неизлечимые болезни. Хотя ничего так и не доказано. Поэтому обычные сорта ценились выше, и Хозяева питались только ими. Ну а слуг чаще кормили альвской пищей. Кто ж их спрашивает?
   - И ты собираешься каждый день работать в поле?
   - Считаешь, мне наскучит? Я знаю, что такое ответственность, в отличие от некоторых.
   - Ладно-ладно! Повелительница земли на грядках. Забавно будет понаблюдать.
   Магесса одарила меня своим фирменным презрительным взглядом и царственно промолчала.
   Дружной толпой мы прошлись по участку. Девушки весело галдели, наперебой пересказывая события последних месяцев. Мицу поначалу бросалась снежками, дурачась. А потом стала лепить что-то грандиозное из снега, скатывая большие круглые снежные шары. Никогда раньше не занимался подобным. Остальные девушки делали вид, что слишком взрослые для таких забав. Пока я не присоединился к серой. После нашей полуторачасовой совместной работы Кутики жахнула по снегу своей силой, превратив фигуру в ледяную статую.
   Еще долгое время, до самой оттепели, случайные путники останавливались возле нашего участка и с удивлением глазели на огромного ледяного альва с дебильным выражением лица, тянущим длинные щупальца-лианы в разные стороны. С тех пор местные прозвали наш дом - "альвский особняк".
   На следующий день Мицу настойчиво потащила нас к сопке. На задней части холма, скрытой от дороги, виднелась утоптанная горка для катаний. Это Дзина подала идею, знакомая с гоцевскими народными зимними забавами, и серая тут же взяла на вооружение. А уж как Линна визжала, когда мы уговорили ее скатиться с верхушки. Я ржал до слез. Говорил ведь, своя горка -- это круто!
   Снег пролежал две с половиной недели. За это время я успел переспать со всеми слугами, за исключением новеньких. Даже с Мицу. Даже с Лаурой. Черт, да шад все также выглядела лет на тринадцать, поэтому я чувствовал себя грязным совратителем! Однако Лаура блестяще сдала мой строгий экзамен о жизни новов, поэтому пришлось исполнять обещанное. Реакция и отношение девушек вызывали оторопь. Лаура так осталась разочарована. Не знаю, может, у шадов притуплены ощущения? Хотя я обращался с ней осторожно, словно с хрупкой куклой. Ведь до перерождения она была вонси, как и я. Шады вроде как бесплодны, да только кто его знает. Как Творец распорядится.
   Вообще, при межрасовых связях также могли появиться дети - либо расы отца, либо матери. Существует множество тонкостей и особенностей. Например, сложнее всего с потомством у кафанэс. Говорят, магия Клятвы влияет на способности к воспроизводству, не размножаются они в неволе. С другими расами у них вообще детей не бывает практически. Поэтому кафанэс очень редки, и оттого их рога так ценятся. Далее идут аллидо, тивианцы и сэмуэй, у которых свои сложности. Самые плодовитые: люди, агаши и вонси. Тем не менее, уже у вонси возникают сложности с другими расами. Для зачатия нужно менять пищевой рацион, делать специальный массаж и с месяц облучаться определенным оттенком маны. Для каждой пары свой. Думаю, именно магия наиболее влияет на результат.
   Мицу после соития заявила, что не будет претендовать на меня, и уступит подруге. Нахрена тогда в постель залезла?! Девственницы после нее закончились, но от этого легче не стало. На-Чжели всем своим видом показывала, что для нее это просто неприятная формальность. Отношение сэмуэй меня задело, и уж я постарался не ударить лицом в грязь. Сложно сказать, понравилось ей или нет. Я подтвердил свое разрешение заводить отношения с кем угодно, включая наших слуг, и На-ли больше ко мне не лезла.
   Кстати, сэмуэй имеют одну отличительную особенность. Что у мужчин, что у женщин полностью отсутствуют волосы на всем теле, за исключением бровей и головы. Среди Леди лучшими любовниками всегда считались тивианцы и сэмуэй. Но если неутомимые тивианцы брали количеством, то утонченные сэмуэй качеством. Однако любовный век клыкастых обольстителей недолог: к тридцати годам все они поголовно лысеют. Лишь некоторым благодаря харизме удается удержаться на плаву среди прочих дамских угодников. Хорошо, что женщин-сэмуэй сия участь минует.
   У Кутики до меня были мужчины. Наученный прошлым опытом я не сильно удивился, когда кафанэс открыла мне свой секрет. Оказывается, она давно испытывала чувства к На-ли, но боялась что-либо делать без моего одобрения. Я ее выгнал нафиг, наказав не тянуть с признанием.
   Дзина - самая младшая из нас, также уже не была девочкой. И после ночи со мной заявила, что она всем довольна в Семье. Мол, вы, конечно, хороший Хозяин, но предаваться с вами любовным утехам я не хочу.
   Линна с Али приходили иногда вместе, иногда по отдельности. Синкуджи скрежетала зубами из-за наших редких встреч, но не возникала. Безумный двухнедельный марафон выпил из меня все соки. И я очень обрадовался, когда все вернулось в прежнее русло. Насколько я понял (а девушек понять очень сложно), постоянными моими партнершами остались Линна, Алиетого, Синкуджи и Сэйто. Пожалуй, это было потолком моих постельных возможностей. И то, нередко кто-то из них жаловался на недостаток внимания. Мы нечасто говорили с девушками о своих переживаниях. Они все мне нравились, и я старался никого не выделять, но... Сэйто занимала особое место в моем сердце.
   Что касается них самих, то для меня их чувства так и остались темным лесом. Узнать истину можно только, если вынудить их дать мне полную Клятву. На что, разумеется, я никогда не пойду.
   Сэйто говорила о своей любви, однако это вызывало во мне сомнения. Если посудить отвлеченно, то я первый нов, которого она встретила после гибели своей деревни. Сэйто была плохо приспособлена к жизни, и уцепилась за меня, как за спасательный круг. Известно, что детеныши животных, оставшись сиротами, иногда принимают за родителей приютивших их новов.
   Линна слишком прямолинейна и никогда не отступит от семейного кодекса. В Гоцу, как и в Уэясу, общепринятые правила запрещают первым слугам иметь связь с кем-либо, кроме Хозяина. У агаши просто нет выбора. Ну-у, по крайней мере, она никогда не говорила, что недовольна таким положением вещей.
   Алиетого же очень своеобразная девушка. Считает себя совершенно непривлекательной для противоположного пола. И в Гоцу, где мужчины составляют явное меньшинство, у нее якобы нет шансов завести отношения на стороне. Как мне кажется. Поэтому остаюсь только я.
   Единственная, в ком можно заподозрить любовный интерес - это Синкуджи. С ее строптивым характером магесса бы точно не согласилась по своей воле возлечь с тем, кто ей не нравится.
   В целом я не сильно морочил себе голову подобными рассуждениями. Они рядом со мной, и этого более чем достаточно. Жизнь двигалась вперед огромными шагами, и мне предстояло решить еще множество сложных вопросов. О своей Хозяйке вспоминал редко. Зачем мне Виллаха, когда вокруг столько прелестниц?
  
  
   Глава 9
  
   Уже на третий день после моего "пробуждения" я взялся за утренние полноценные тренировки. После которых устраивал спарринг с Линной и занимался магическими упражнениями с Синкуджи. Совсем запустил себя из-за гадского Дела. С Темной Ночью я стал уже выигрывать у Линны две немагические схватки из семи. Не забывал и про барьеры. Пока я не чувствовал своего потолка, поэтому усердно тренировал оттенки маны. Обычно по одному направлению развиваются до двадцати пяти лет, после берут вторую стихию.
   Выдалось, наконец, немного свободного времени, и я ознакомился с купленной книгой по артефакторике. Сама тема мне была безумно интересна, но вот сухие заумные строчки давались с трудом. Невозможность отработать на практике также печалила - подходящие заготовки стоили бешеных денег. На волне от занимательной информации, я посетил научный центр Соленджо. Здесь изучалась не только магия, но и физические явления, математика и прочее. Комплекс строений внушал уважение, а главное здание могло соперничать с замком Шумигасу. Слуга провел мне экскурсию по центру, поведал много впечатляющих историй. Это и была его цель - впечатлить меня как будущего клиента. Крупные Дома имели собственных специалистов, а свободным Семьям требовались спонсоры для их исследований. Вот слуга мне их и нахваливал. Для обучения артефакторике также требовалась немалая сумма денег.
   Благодаря всплывшим воспоминаниям удалось добавить очередной кусочек к мозаике моей жизни у Леди Теппен. Собрав воедино разрозненные факты и предположения, я пришел к неожиданному выводу. Изначально проект был как-то связан с Клятвами, но потом своевольный Го*** стал готовить меня в качестве детектора лжи, и лишь потом все это трансформировалось в Дело. В революции, о которой твердил Го***, я сильно сомневаюсь: правду со всеми подробностями можно элементарно вызнать под Клятвой. Подобный слуга бы прекрасно подошел в качестве спутника Леди. Участие в переговорах и торговых спорах с другими Леди, когда применять прямой допрос недопустимо. Впрочем, моя способность всегда активировалась спонтанно.
   Что же случилось потом со внушениями? Почему не исчезли за годы, проведенные у Виллахи? Следует ли за это благодарить добровольную Клятву или же те воздействия, о которых упоминал Го***? Мол, он применил новейшую разработку, чтобы я ничего не вспомнил об этом времени? За десять лет должна была уже просочиться информация о возможностях намертво блокировать воспоминания. Как там его звали? Мастер Жассен? Слишком мало информации. Сейчас я словно дикий голем, пытающийся вникнуть в книгу по теоретической магии. Возможно, чтобы не повторилась история с трехмесячным Делом, мне следует вызывать приступы искусственно. Что бы со мной стало, если бы мы не смогли достроить особняк по каким-то причинам? Я бы так всю оставшуюся жизнь и бродил будто неприкаянный призрак? К сожалению, денег на гипнотизера сейчас нет, да и довериться кому попало я точно не готов. Про лечение забывать не стоит. Хотя действительно ли надо избавляться от внушений? Ведь без Дела я бы не смог одолеть альва и мастера барьеров. Не смог бы построить замечательный дом. И самое главное - собрать столько выдающихся слуг, которым могу всецело довериться. Кто я без Дела? Пустышка. Очередной одаренный Хозяин, который задумал изменить привычный уклад. Наверняка до меня таких были сотни и тысячи. И где они сейчас? Покоятся в сырой земле, сдавленные неумолимой жестокостью клятвенного миропорядка. Выживают сильнейшие. Те, кто готов легко пожертвовать слугами. Да я даже к новеньким - Сакуре, Хинате и Асуке, быстро привык, и не готов отправить их на убой. Они не плохие и не злые, но переводить их на "свободную" Клятву желания так и не возникло.
   Следует отметить, что "Альвский особняк" вышел прекрасным, как я и мечтал. Вход с восточной стороны - там, где пролегает дорога. Северная и южная части дома имеют широкие веранды на местный манер во всю длину строения. Темно-коричневая черепица придает зданию внушительный вид. Красота! Стекло здесь не в почете - вместо него просвечивающая тутовая бумага. На зиму дополнительно прикрывается ставнями. Внутренняя планировка простая: центральный коридор и помещения вдоль него. Слева первым идет мой личный кабинет, по идее. Вторым - библиотека и архив документов, а также место казначея. Сэйто сразу устроилась в моем кабинете, поэтому я и засомневался. Далее шла комната первой слуги, моя спальня, кухня с выходом в большой подвал с ледником (спасибо Синкуджи и Кутики), одно жилое помещение, большая ванная комната, уборная. Справа: переговорный зал и шесть жилых комнат на четыре-шесть новов. В данный момент девушки расселились по двое, кроме новеньких, что втроем заняли одну комнату. Очень мило у них. Надо еще прикупить занавесь или простенькие ограды, чтобы у каждого был свой личный угол. В целом в особняке было пусто. Только большой чердак завален разным хламом: инструментами, остатками стройматериалов и прочим. Вплотную к задней стене особняка примыкают два низких сарая: конюшня и курятник. Почи поселили вместе с лошадьми. Ящерица тяжело переживала зиму: в шидосадарской пустыне таких морозов не бывает. На-ли исправно ухаживала за ней, кормила и выгуливала.
   Замаки в Соленджо делала небольшой крюк и протекала с севера на юг, далее сворачивала на восток и впадала в Ташу. Поэтому дорога также шла из города на север, а наш особняк расположен фасадом к востоку. Имелся и восточный сосед из первого прибрежного ряда - пожилой седовласый пэр из Дома Отани. Занимался рыбным хозяйством и перевозками. Мы наведались к нему в гости с простенькими сувенирами. Также посетили и южного соседа - свободного Лорда, что владел небогатой фермой.
   Разумеется, почтили своим присутствием и Дом Каваси. Сам Лорд Шумигасу, смотритель Соленджо, выслал нам приглашение, как только узнал о моем "выздоровлении". Пришлось выделить тройку злат на более-менее приличный презент. Замок сегуна чем-то напоминал королевскую резиденцию Инто в Осимо. Внутренняя планировка оставляла желать лучшего. Места внутри замка не так много, чтобы вместить кучу личных слуг и разные ведомства Дома Каваси.
   Оказалось, что это не личный прием, а званый вечер, куда прибыли многие влиятельные Лорды и пэры из дружественных для Каваси Семей. Я же был в роли звезды вечера. Отвечал на сыплющиеся вопросы, развенчивал слухи о собственной "несвободности" - несколько раз прошел проверку на привязку. Также пару раз в шутливой форме объяснил, что никакие альвы не прокрались к нам в особняк. И что нет у нас слуг-трудоголиков, как две капли воды похожих на Хозяина. Тяжело все это было для меня. Находиться в центре внимания, вести беседы, пытаться угадывать полунамеки и завуалированные просьбы или угрозы. С радостью бы передал данную заботу Линне, если бы это было возможно.
   Вечера среди Леди чаще походили на бал: лилась музыка, дамы вальсировали по залу с разными партнерами. Здесь же больше на фуршет смахивало: многочисленные столы с яствами и легкое ненавязчивое музыкальное сопровождение. Однако суть оставалась общей: зажравшиеся хищники жаждали зрелищ и развлечений, обсуждали последние сплетни, искали новые знакомства или пытались оклеветать недругов. И прочее в духе высокородных.
   К пэру Шумигасу пожаловали многие видные Хозяева. Сам Лорд Хасивара, глава Дома Хасивара, прикатил на вечер. Это самый толстый вонси, нет -- самый толстый нов, которого я когда-либо встречал. В основном слуги перемещали его на специальном громоздком кресле-каталке. Лишь изредка Лорд вставал с него, кряхтя будто столетний дед. Дом Отани, к моему удивлению, не являлся дружественным Каваси. Наверное, из-за размера сегун видел в нем конкурента. Пришли не только свободные Лорды, но и разные пэры. Иногда главы Семей не могут посетить лично, а иногда эти Семьи не являются дружественными для Каваси. Кроме самого пэра из Младшей Ветви и его слуг. Таким образом Хозяева могут быть в курсе придворных дел, но сами здесь не появляться. Пришло и с десяток пэр-женщин и даже несколько Хозяек, владеющих не более пятью слугами, что разрешено кодексом Гоцу. Несмотря на то, что женщин на приеме было больше мужчин, Лорды считали ниже своего достоинства разговаривать со слугами. Поэтому пэры-женщины и Хозяйки пользовались большой популярностью. Постоянно в окружении Лордов.
   Экстравагантных гостей было предостаточно. Хозяева-аллидо или кафанэс (двое взрослых кафанэс даже имели целые рога!), слуги-шады самых причудливых форм и размеров. Их показывали словно коллекционных зверюшек.
   Разговоры велись весьма занимательные. Само собой, о породах лошадей и гончих собаках, об оружии и артефактах, о женщинах-Леди и дешевых слугах, об отношениях с соседними странами и о внутренней политике Каваси. Собирались группы по интересам: фермеры, ремесленники, торговцы, рыболовы, поставщики слуг и беседовали на интересующие их темы. Еще охаивали многочисленных беженцев из Ташимиги: они воровали, нападали на слуг, губили посевы и скот -- в общем, серьезно портили жизнь. Про шантиумцев говорили в основном в ироничном тоне. Житель соседнего государства часто становился основным персонажем анекдотов. А вот про тагойцев - уважительно. Обсуждали и популярную нынче новость: южный анклав альвов зашевелился. Несколько особей сообща напали на пограничные селения. Наемные Семьи и гвардейцы сегуна, что как раз и специализируются на альвах, смогли задержать монстров и эвакуировать население. В принципе, здесь нет ничего удивительного. Магический фон постоянно изменяется -- джунгли мигрируют, а вместе с ними и альвы. Словно пастухи, следующие за своим стадом.
   - Много там альвов? - поинтересовался я.
   - Специалисты говорят около двухсот, - ответил мне незнакомый пэр.
   Нехило! Вроде бы если сравнивать с тем же Домом Каваси, то цифра выглядит смешной. Но это если расправляться с ними поодиночке. В случае крупномасштабного нашествия альвы объединяются, и от них нет спасенья. Никакого. Единственный выход -- последовать пути ташимигских беженцев. А уж если снова повторится Большая война, как два века назад, то только забиться в глухую нору и не вылезать из нее.
   - А вам, господин Хиири, доводилось сталкиваться с этими творцепротивными созданиями?
   - Да какие ж они творцепротивные, коли их сам Творец и создал? - вмешался в разговор другой гость.
   - А вы все-таки придерживаетесь дивской доктрины о сотворении мира? От Чэкэшрыда в переводе Лонтардо? Извиняюсь, если неправильно произнес, - влез четвертый мужчина.
   - Что с того? Между прочим, дивской доктрины придерживаются многие Старшие Дома и Семьи.
   - Но мы-то с вами не дивы, верно? Новская доктрина мне кажется более близкой нам по духу.
   - По которой альвы ниспосланы этим вашим Нечестивцем? Извиняюсь, если неправильно произнес, - с иронией продолжил собеседник.
   - Во имя всех святых, Н-е-ч-и-с-т-ы-й, запомните...
   Религиозный диспут грозился растянуться надолго, поэтому мы с несколькими гостями оставили их.
   - По-моему, нас прервали на альвах, - заметил пэр.
   - Да, нам доводилось с ними встречаться, - ответил я. - В Каскано.
   - Постойте-ка! Вот почему мне ваше имя показалось знакомым. Хиири. Точно, доходили до нас слухи, что одна Семья Хиири чем-то там прославилась перед этой бабенкой, Лией.
   - Было такое. За помощь в борьбе с альвами нас наградили. Как вы понимаете, никто не спрашивал, желаем ли мы участвовать, - попытался я оправдаться в глазах Лордов.
   - Бабы, что с них взять, - скривился гость. - Сами разрулить ничего не могут. Не было бы у них слуг-мужчин, раздавили бы их как тараканов.
   - Верно, - поддакнул другой. - Творец завещал быть Хозяевам мужчинам. А женщины - это просто недоразумение.
   - Опять вы со своей новской доктриной. Давайте уже оставим эту тему.
   - Да! Кому бы вы продавали слуг мужского пола без Кассанкора, Каскано и Эринеи?
   - Каваси вот в гвардейцев охотно берет. Истелот тоже за рабов неплохо платит.
   - Я вас умоляю. Политика сегуна - набирать юношей, уже сформировавшихся и крепких телом. А коли тощий уродится? Будет вам всю жизнь словно коню пятая нога.
   - Даже такие могут пахать наравне с девицами. Я лично без этих предрассудков. Только по кодексу детей в Семье оставлять нельзя, а дарить мальчиков другим как-то...
   - Неуважительно!
   - Точно!
   - А я поступаю очень просто. Если до четырнадцати не удалось выменять, то отправляю парня наемным слугой к альвам. Живут такие лет по пять, но прибыль иногда приносят.
   - Хорошая идея! Надо и мне парочку своих дармоедов отдать. Вдруг альвский Росток смогут захватить?
   Слушал я их и поражался. Только что твердили, что слуги-мужчины при Леди являются существенной причиной, почему матриархальные королевства еще не пали. И в следующее мгновение уже жалуются на бесполезность собственных слуг-мужчин и невозможность их куда-то сплавить. Нет, мне их точно не понять.
  
   На это мероприятие дозволялось брать до трех слуг, поэтому кроме Тсучи я захватил еще и Линну с Синкуджи. Несколько переживал за магессу, однако ее презрительный взгляд по большей части только раззадоривал гостей. Некоторые даже просили обменяться слугами. Я уже придумал несколько дипломатичных видов отказа, которые смешили Хозяев. Мол, Синкуджи кусается или бьется в припадках. Лорд Шумигасу выглядел этаким живчиком лет сорока на вид. Тсучи "скромно" свела руки вместе, поэтому в конце вечера я и смотритель Соленджо уединились со слугами в отдельных комнатах. Словно он делает мне честь и дает возможность завязать дружеские отношения с Домом Каваси. Само собой, такое предложение не подразумевало отказа. Вроде бы обычай, в котором Хозяева выступают в роли доминантных самцов, но шлюхой себя чувствовал именно я. Шумигасу подсунул мне аллидо, прекрасно осведомленный об отсутствии этой расы среди слуг Семьи Хиири. Наверняка у него имелись мотыльки на любой, самый извращенный вкус.
   Девушка не представилась, а сразу набросилась на меня и терзала около получаса. Волей-неволей, пришлось приложить усилия. Аллидо все являлись одаренными в той или иной степени. Имели броскую внешность: темную загорелую кожу и белоснежные волосы. И одежда у них всегда была очень вызывающей. Нет, не так. ОЧЕНЬ вызывающей. Причина тому одна. Для поддержания своего фантастически большого резерва им требовалась постоянная подпитка лучами солона. На моей родине маги-аллидо большую часть года носили нечто вроде коротких шорт и открытых сандалий. Иногда их даже брили налысо, чтобы увеличить площадь открытой кожи. Зимой им дозволялось одевать штаны, что не сильно помогало греться холодными вечерами.
   После ритуала мы с Шумигасу обменялись любезностями. Пэр предложил помощь Дома в начале посевного сезона, на что я охотно согласился.
   На обратном пути я поинтересовался у Тсучи:
   - Ну и как тебе Шумигасу?
   - Уж получше вас, Хозяин.
   - Блин, ты до конца жизни будешь мне припоминать этот случай?!
   Тивианка задорно рассмеялась и обещала прекратить. Вообще, она стала себя вести более открыто. Если раньше постоянно одергивала меня, объясняя, что Хозяевам делать не положено. То теперь полностью смирилась и больше сама развлекалась. Одна Линна не переставала периодически поучать меня. По-моему, агаши просто нравился сам процесс, и то, что я не поступаю так, как большинство Хозяев на моем месте.
  
   Зима быстро подошла к концу. Раньше я думал, что чем больше слуг, тем больше забот. Но оказалось не совсем верно. Девушки распределили многочисленные обязанности между собой. Сэйто выступала в роли секретаря, записывая со слов первой все, что случалось на переговорах, и часто выручала. Линна сама по себе являлась ходячей энциклопедией, быстро ознакомилась с местным кодексом и всегда давала ценные советы. Тсучи стала вхожа во многие Семьи благодаря своей профессии и подкидывала нам важную информацию. Также как и Мицу, которая нашла общий язык с Семьями теневой направленности. Разве что им приходилось чем-то платить за сведения. Али по большей части взялась шефствовать над хозяйством и остальными слугами. И в этом была моя заслуга, как мне кажется. Кто ж себя похвалит, если не ты сам? Я поощрял девушек принимать самостоятельные решения, и, что немаловажно, наша "свободная" Клятва практически не давила им на мозги. Никаких противоречий, заторможенности и прочих милых побочных эффектов. Разве я не молодец?
   Однако не все было гладко в Семье Хиири. Финансы быстро таяли, как и снег в последние дни второй зимы. Второго числа второй весны мы устроили семейное собрание вокруг котацу в переговорной комнате. Места еле хватило, и мы жались под одеялом рядом друг с другом. Слева от себя я чувствовал ногой мягкое бедро Сэйто, справа - Синкуджи, что не могло не отвлекать.
   - Итак, начнем собрание. На повестке два вопроса. Первое: Дом, который нам стоит выбрать в качестве поддержки. Или крыши, если по-простому. У кого какие мысли?
   - Отани не в ладах с Каваси, - заметила Тсучи.
   - Но они наши соседи, - Синкуджи.
   - Южный сосед сотрудничает с Дзесэй, - Сэйто.
   - Гентоку держат много лавок в городе. Можем получить скидку на их услуги и товары, - Алиетого.
   - Не-е, они только в городе рулят. Мы как бы уже вне Соленджо, - Мицу.
   - Про Хасивара говорят много хорошего. И с Каваси дружны, - Линна.
   - Бр-р-р, - передернула плечами Тсучи. - Меня от одного вида их Лорда выворачивает.
   - Не переживай. Я слышала, он уже давно не обменивается слугами, - обнадежила Линна.
   - Тогда я не против. А то ведь раздавит меня в постели.
   Несколько слуг хихикнули. С удивлением я осознал, что некоторые завидуют должности Тсучи. Мотыльки - наиболее влиятельные особы в Семье после первых слуг и пэров.
   - Тогда Хасивара? Кто за, поднимите руку... Что ж, почти единогласно. Назначьте нам встречу. Презент небольшой. Все как полагается.
   - Сделаем, господин, - молвила Линна.
   - Кстати, всем... достаточно мужского внимания? Могу договориться с кем-нибудь из Хозяев.
   - Хиили! У нас в казне нет на это следств! Я... могу... уступить свое место в очеледи, если очень надо... - выдавливая из себя слова и отчаянно краснея, предложила Сэйто.
   - Вот еще! Обойдутся, - фыркнула Синкуджи.
   - Хозяин, не переживайте. Я постараюсь что-нибудь придумать, - томным голосом поведала Тсучи.
   - Что именно? Хотя нет, не отвечай. В общем не стесняйтесь спрашивать, если что-то нужно. Самый наболевший вопрос. Где нам достать деньги? Усенна, к тебе совершенно никаких претензий.
   Это чистая правда. Шкуры, мех, клыки и многое другое -- все это шло на продажу, принося небольшой, но стабильный доход. У нас никто не владел навыками обработки кожи или шитья одежды из нее. Взять того же кабана, чью тушу охотница приволокла не так давно. Большая часть мяса хранилась в леднике. Мы решили экономить его, поскольку неизвестно, когда будет следующий крупный улов. Жаль, что окрестности Соленджо не славились зверьем, пригодным для создания артефактов.
   - Сакура, Хината, Асука, Сэйто, Линна, Тсучи, Алиетого -- к вам также нет вопросов. Новенькие будут заняты в поле, у остальных свои заботы. Что насчет Кутики?
   - Господин, сложно придумать ей занятие.
   - Летом могу ледник обновлять, - предложила кафанэс. - Соседям, например.
   - Годится. Но мало. Подумайте, где еще может использоваться ее сила. Разузнайте, чем заняты ледяные магессы в Соленджо. С На-ли тоже понятно. Будешь помогать наиболее занятому магу: передавать ману между мной, Синкуджи и Усенной.
   - Хозяин... - несмело потянула руку Кутики.
   - Да?
   - Я не уверена...
   - Говори, не стесняйся!
   - Мост через Замаки...
   - Твоих сил хватит?!
   - Не знаю.
   - Вот это очень перспективное направление! Главное, чтобы он лошадь выдерживал. Будем брать небольшую плату за проход на тот берег. Надо проверить.
   - Отани не обрадуются конкурентам. У них лодочная переправа. К тому же Замаки используется для судоходства.
   - Все равно. Так просто от идеи не откажемся! - уперся я.
   - Если будем делиться с Хасивара, то все на мази, Хозяин! - вставила Мицу. - Они с Отани не в ладах.
   - От этой затеи скверно попахивает, - ввернула Алиетого.
   - Согласен! Но пока мы даже не знаем, сможет ли Кутики на одном заряде выстроить что-то толковое. Так что идем дальше. Синкуджи.
   - Земляных магесс не так много. Меньше чем природных, - начала блондинка. - Помимо подпитки полей могу оказывать мелкие услуги тем Семьям, где нет таких магесс. Только знаете. Мне сделать яму раз плюнуть, но Хозяева скорее десяток своих слуг пошлют копать, чем раскошелятся на магессу.
   - Предлагай обмен. Они нам муку, рыбу или какую-то услугу, а ты чем-то помогаешь на участке.
   - Ясно.
   - Лаура...
   Шад навострила уши и с интересом подалась вперед, а ее змеевидные волосы покачнулись.
   - Помогай по хозяйству.
   - И это все, вонси?!
   - Если есть идеи, говори.
   - Я... я много чего умею! - с этими словами шад выбежала из комнаты.
   - Вот еще проблема выискалась. Тут ведь не бывает альвов?
   - Нет, они южнее, господин, - ответила Линна. - еще на востоке и севере есть анклавы.
   - А длугие шады есть в Соленджо? Они же чуют длуг длуга. Это можно использовать?
   Некоторое время все напряженно раздумывали.
   - Постойте, а как же ее голос? - осенило Усенну. - Даже соловьи стихают, когда она поет!
   - О! Не спорю, голос сказочный. Но вот со слухом у нее туго.
   - Ничего, она научится со временем. Я поищу ее, Хозяин! - Усенна быстро покинула переговорную.
   - Линна, найди специалиста по шадам. Узнай что сможешь. Вдруг у нее еще какая-то полезная магия есть? Можешь пару златов потратить.
   - Слушаюсь.
   - Мицу, Дзина, от вас чего-то сверхъестественного не требую. Учитесь, помогайте старшим. Если будут идеи как заработать -- говорите, обсудим.
   - Хозяин, - несмело подала голос Дзина. - Можно мне к Тсучи в ученицы?
   - Э-э, Линна, Тсучи?
   - При размере нашей Семьи двое мотыльков вполне приемлемо, - выдала первая слуга.
   - Хозяин, я сделаю из нее первоклассную усладительницу!
   - Как знаете. Никого не забыл? Ах да. Как же без самого полезного члена Семьи?
   Девушки удивленно заозирались в поисках этого неведомого существа, о котором никому почему-то неизвестно.
   - Я про себя! Никто даже и не подумал на меня? Я настолько бесполезный?
   - Нет, Хиили, ты делаешь больше всех!
   - Господин, без вас Семьи не станет, - девушки принялись убеждать меня в обратном.
   - Ладно-ладно. Сколько не ломал голову, так ничего и не придумал. Как считаете, захочет кто-то нанять меня в качестве телохранителя? - гробовое молчание за котацу сказало лучше всяких слов. Насколько надо быть отбитым на голову, чтобы завести охрану из Лорда? - Понял, не дурак! Остается только заготовка дерева. Хотя с этим в Соленджо проблем нет. Вряд ли много заработаю -- слишком манозатратное дело.
   Частная продажа не особо ценилась среди населения. Вот если заключить контракт на постоянные поставки -- другое дело.
   - Надо поспрашивать на верфи и Семей, что зарабатывают строительством, - продолжил я свою мысль.
   - Главное, чтобы вы снова не заболели, Хозяин, - участливо заметила Кутики.
   - Постараюсь, - улыбнулся я. - На сем порешим. Можете идти.
  
  
   Глава 10
  
   [Линна]
   В начале весны стало достаточно тепло для прогулок на свежем воздухе. Я вышла на северную веранду, и направилась к своему любимому месту. Здесь почему-то лучше всего думалось. Осмотревшись, не заметила других слуг. Не то, чтобы я стыдилась этой своей привычки, просто она не совсем соответствует статусу первой слуги.
   Я прошла к краю веранды и села, свесив ноги вниз. Буквально в метре от ступней бурлил располневший весенний поток. Мне нравилось смотреть на воду. Хотя в это время года ручей течет не так степенно, и вместо успокоения дарит наоборот заряд бодрости.
   Имея, не ценишь, а потеряв, горюешь. В этой простой истине я могла убедиться совсем недавно. Сначала мы подумали, что Хиири как обычно увлекся на пару часов своей очередной идеей. Делом, как он это называет. В таком состоянии он становится совершенно неадекватным и агрессивным, если ему что-то мешает. Но время шло, и на следующий день господин не очнулся. И через неделю. Мы перепробовали кучу способов, начиная с обливания ледяной водой и заканчивая грубыми пощечинами. Бесполезно. Бедняжка Сэйто ревела чуть ли не каждый день, умоляла его прекратить, искренне желая вернуть прежнего Хиири. Постепенно мы привыкли к новой жизни. Однако страх постоянно довлел над нами. Что если Хозяин никогда не очнется? Мы бы не смогли вечно обманывать других Лордов, и сладкая жизнь для слуг нашей Семьи быстро бы закончилась.
   Сейчас же... Всего одно слово. Счастье. Да, я была счастлива как никогда в жизни. Даже денежные трудности отходили на задний план. Господин наконец примирился со своим положением, прошел через слуг Семьи. Обратил свое внимание на отчаянно влюбленную в него Сэйто. Уж насколько я ревную его к каждой юкате, но за девушку могла только порадоваться - Сэйто точно заслужила. Самое приятное, что про меня он тоже не забывает.
   У нас появился свой дом, куда с радостью хотелось возвращаться. Поначалу я скептически отнеслась к его выбору слуг, однако он ни разу не ошибся. Я вообще поражаюсь. В любом коллективе, где мне довелось служить, обязательно находились изгои, те, над кем насмехались, или просто неприятные личности. В Семье Хиири мне нравились все слуги до единой. Даже Марис с Синкуджи не вызывали отторжения. Раздражали порой до такой степени, что хотелось им врезать. Но и им я начала доверять. Просто как новам со своим характером, ведь они не скованы полной Клятвой.
   - Госпожа Линна, вы снова здесь? - услышала я девичий голос рядом.
   - Достаточно просто Линна.
   За короткое время Дзина доказала, что ей можно доверить почти любое поручение. Я подтянула замерзшие ноги и уселась по-тагойски. Ну и пускай выгляжу глупо.
   - Линна, ты часто сюда приходишь, - улыбнулась слуга. - Можно к тебе?
   - Конечно.
   Дзина села рядом, свесила ноги и принялась озорно болтать ими в воздухе.
   - Я после собрания много думала, где нам найти деньги. У меня возникла одна идея. Не хочешь открыть свое додзе?
   - Мне? Но я ведь первая слуга!
   - И что? Не круглые же сутки будешь занята.
   - Я не настолько большой специалист в боевых искусствах.
   - Придумаешь свои красивые движения. Не беда.
   - Как же крепость Валькирий в Гоцу?
   - До них далеко.
   - Ко мне никто не пойдет учиться.
   - Неправда! Мицу мне сказала, что в Соленджо слышали про тебя! То есть, про Несущую смерть. Слуги передают друг другу слухи об этом персонаже. Если мы раскроем твой секрет, к тебе будет очередь выстраиваться!
   - Но как я объясню своего Хозяина?
   - А-а, скажешь, что он победил тебя в честной схватке на мечах. Поэтому ты приняла его. Или что-нибудь в этом духе.
   - Ты все продумала.
   - Тебе не нравится?
   - Даже если и так, это не повод отказываться от заработка. Единственная проблема -- само додзе.
   - Может где-то поблизости можно арендовать помещение?
   - Нет. Додзе Несущей смерть должно выглядеть внушительно. И обязательно свое.
   - Заинтересовало?
   - Пожалуй. Но это не менее полусотни златов. У нас пока нет таких денег.
   - Да, жаль. Я бы взяла у тебя пару уроков.
   - Так за чем же дело стало? Думаешь, я не могу тренировать тебя без додзе?
   - Э-э, да я как-то... - промямлила Дзина.
   - Не переживай. Господин тренируется по особой программе, чтобы восстановить форму. От тебя я не буду требовать того же.
   - Тогда я не против!
   Дзина убежала довольная, я же осталась еще немного посидеть на веранде. Мне нравится идея с додзе, вот только из-за финансов ее следует отложить в долгий ящик. Сейчас Семья достаточно сбалансирована, за исключением слуг-мужчин. Тратиться на визиты к владельцам борделей с нашими доходами явно не стоит. Согласится ли господин на покупку слуги мужского пола? Некоторые Хозяева относятся к такому крайне негативно. Рукой коснулась обработанного дерева. Хиири в основном делал. К строительству привлекали рабочих, но многое господин брал на себя. Похудел так, что на него стало больно глядеть. Как только мы встанем на ноги, надо обязательно нанять целителя. Иначе совсем не дело. С этими приступами он непременно сведет себя в могилу, и нас вместе с ним. Мы должны его вылечить, во что бы то ни стало.
  
   [Хиири]
   Встреча с Хасивара прошла вполне безобидно. Один из пэров Дома обрисовал нам ситуацию и поведал про расценки. В месяц нам надо платить по два злата, что нас очень не обрадовало. Причем отсрочки как с налогами не дают. Пэр довольно долго пугал нас разными бандитскими Семьями и удивлялся, как нас еще не захватили. В последнем я сильно сомневался. Им неизвестны наши финансы -- а ну как в долги влезли, чтобы купить землю и дом? Вот когда будет ясно, что мы справились и стабильно зарабатываем, тогда и полезут. Даже сам пэр не озвучивал никаких предложений по поводу вступления в их Дом. Мы -- темная лошадка, и пока к нам только присматриваются. Выторговывать себе скидку не удалось, зато нас допустили до внутреннего рынка Дома, где можно приобрести продукты и семена по ценам чуть ниже средних.
   Слуги начали работать в поле, куда меня не пустили. Мол, это совсем не по статусу для Хозяина. Я бы конечно мог не обращать на их слова внимания, но мне самому было лень копаться на грядках. Купили корову у Хасивара, несколько саженцев альвских фиников и персиков. Магические сорта будут уже через год плодоносить, и они вполне могут прожить без постоянной подпитки. Только в таком случае плодов не дадут. Свиней или гусей заводить не стали -- мясом и птицей нас снабжает Усенна. Коровье молоко же -- это и свой сыр, масло и творог.
   С помощью Синкуджи сделали запруду в канале, обеспечив нам нечто вроде летнего душа. Поглядев на то, во что превратился безобидный ручей весной, выше по течению я соорудил популярное в этих местах приспособление -- водяное колесо. Лопасти поднимали воду наверх и выплескивали в два длинных желоба. Один вел к деревянной бочке возле особняка, второй -- на поля. Рис -- культура влаголюбивая, и подвод воды будет серьезным подспорьем. От магессы поступило предложение провести оросительные каналы, однако от этой затеи пока отказались. Слишком хлопотно -- надо специалиста нанимать, да и изменять русло даже такого захудалого ручья можно только с разрешения Дома сегуна.
   Выдался свободный день, и мы прогулялись по Соленджо. Не забыли заглянуть на рынок слуг, после посещения которого мне только локти оставалось кусать. Как минимум семь женщин и троих мужчин я купил, если бы не дефицит в казне. Воздушная магесса по имени Тобаки стоила девяносто пять златов. И она вполне оправдывала свою стоимость. Это только с Синкуджи нам удалось сбить цену из-за ее неправильной реакции на Клятву. Рог продавать не буду -- слишком он важен для нас.
   В один из весенних дней ко мне заглянули Линна с Лаурой.
   - Господин, мы кое-что разузнали про шадов. К сожалению, голос -- единственная особенность Лауры.
   - Мы с Усенной учим песни, - вставила шад.
   - Ясно. Я слышал, что големы получают случайное изменение. Или мутацию, как говорят ученые. Только при ритуале шада получаются хорошие боевые способности.
   - Еще мы раздобыли сведения о привязке шадов. Лаура, начинай.
   Полуальв достала небольшой острый ножичек и, зажмурившись, резанула себе палец.
   - Э-э, вы точно никого вызывать не собрались?
   - Вам надо пить ее кровь раз в месяц, господин. Так нам сказали.
   Лаура подошла и бесцеремонно засунула свой палец мне в рот. Подчинившись, я принял несколько маленьких порций крови.
   - И ты не против дать Клятву?
   - Я знаю, что в мире новов без Клятвы ходить опасно. Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю. Хмм, сработало. Только может как-то по-другому кровь забирать?
   - Мы подумаем. Благодарю, господин.
   - Ага, спасибо, вонси.
  
   Начало весны также ознаменовалось и первым нападением на нашу Семью в Соленджо. Крики Почи из конюшни разбудили слуг ночью. Я же подоспел только к финалу. Две женщины собрались умыкнуть лошадей и скрыться. Коня оказалось не так просто повязать -- он чужим плохо давался. А вот лошадь Хоширо спокойно последовала за незнакомкой. Выскочившая Усенна ловко попала ворюге в спину снарядом, наполненным "металлом". Вторая попыталась покинуть конюшню, но ее встретил артефакт Мицу. Обе не выжили. Да и не было смысла их лечить рогом. Мы бы ничего не смогли выяснить, пока они под Клятвой. Наверное, они были из беженцев.
   Восьмого числа второй весны мы посетили знаменитые горячие источники Соленджо. Ничего особенного не заработали, но отдыхать ведь тоже надо иногда? На худой конец продадим воздушный артефакт Линны. Заведение по стилю не сильно отличалось от таннигавского аналога. Разве что выглядело намного более солидно и впечатляло масштабом. Правда без цветущей сакуры половина очарования терялась.
   Только закончив купание, я понял, куда отлучалась Сэйто. Мы планировали еще посидеть, выпить слегка, отдохнуть от трудовых забот. Перед входом в номер, Сэйто неожиданно подкралась со спины и прикрыла мне глаза:
   - Не подглядывай. Мы сюлплиз подготовили. Отклывайте, - послышался звук отодвигаемой двери. - Плоходи впелед. Остоложно, здесь положек. Та-ак, можешь смотлеть!
   Ого! На столике стоял большой поднос с каким-то местным блюдом белого цвета. Хлеб, что ли? Вокруг стола расставлены свечи.
   - С днем лождения, Хиили! Мы знаем, что в Элинее делают большой толт в этот день.
   А-а, так это торт! Постойте-ка. Я пересчитал свечи. Ровно восемнадцать штук. Я постарался унять смех, а то обидятся. Разумеется, в Эринее свечи втыкали в торт, а не расставляли по кругу большие осветительные. Обычно так праздновали Хозяйки.
   - Спасибо! - я чмокнул Сэйто в щеку. - Очень приятно. Тогда давайте к столу?
   Испробовав кусок, я понял, что сие творение было создано "на ходу". И правда хлеб, пропитанный и политый сладким сиропом. Видимо, у местных таких блюд не было.
   - Стесняюсь спросить. А что случилось в мой настоящий день рождения восьмого числа первого лета? ...Э-э, что это вы примолкли?
   - Вы работали, господин.
   - Ты что-то не договариваешь.
   - Ничего серьезного. Я слишком настойчиво звала вас к столу, за что и схлопотала, - выдала Тсучи беспечным тоном. - Давайте есть...
   - Стоп! Я тебя ударил?
   - Да, Хозяин.
   - Еще кто?
   - Я попыталась вмешаться, вы мне тоже врезали, - буднично поведала агаши.
   - Так не должно быть.
   - Мы все понимаем. Вы себя не контролировали.
   - Не важно! Тсучи, ударь меня.
   Несколько секунд тивианка думала, что я шучу. Но видя мой пристальный взгляд, легонько ткнула кулачком.
   - И это все? Что как девчонка бьешь? Где результат твоих тренировок?
   Бац! Смачный удар прямо в челюсть.
   - Теперь Линна.
   Агаши не стала долго рассусоливать и отвесила две смачные пощечины.
   - Больше я никого не обижал? - спросил я, потирая щеку.
   - С Синкуджи постоянно цапались, - сдала Мицу.
   - Скорее Хиири надо мне давать сдачи, - сказала магесса. - Эти две не посмели ударить в ответ. Я же оторвалась на тебе по полной.
   - Вот уж не думала, что вас заводит подобное, Хозяин, - тихо произнесла Тсучи.
   - Не выдумывай! Продолжаем банкет. Надо и остальных слуг дни рождения праздновать.
   - В казне нет денег! - тут же брякнула Сэйто.
  
   Славный выдался вечер. Еще очень долгое время мы не могли себе позволить нечто подобное. Казна резко просела после необходимых весенних покупок, и замедлила свое падение. Я нашел несколько клиентов, которым продавал обработанные доски, Синкуджи подрабатывала у соседей и подпитывала наши альвские посевы, Лаура постоянно репетировала, Усенна с завидным постоянством таскала дичь. Затея с переправой не выгорела -- Кутики не хватало сил заморозить целый мост. Хотя несколько соседей заинтересовалось сохранением припасов в жаркие дни -- Кутики ходила морозить им мясо и прочие продукты. Но этого было мало. Мы вышли примерно в ноль, с учетом платы Дому Хасивара. Урожай альвских сортов обещал быть грандиозным, но с него не заработать двадцать четыре злата семейного сбора. Налоги в Гоцу воистину грабительские. Даже стал задумываться над тем, что иметь врагов вроде того же Хандоджу не так уж и плохо. Хоть какой-то доход.
   В один из дней весны пропала Сакура, а под дверью обнаружилась записка. Где сообщалось о том, что если мы не заплатим двадцать злат, то женщину убьют. Прилагалась и сложная схема по передаче денег. Мы тут же обратились к Хасивара и Каваси. Они посоветовали нам не трепыхаться. Политика Гоцу -- никаких сделок с похитителями, иначе в сегунате образуется хаос. С помощью людей Хасивара и членов нашей Семьи удалось захватить одну слугу в месте передачи денег. От нее нам ничего не удалось узнать. Через несколько дней привязка, что соединяла нас с Сакурой, исчезла, что прямо говорило о смерти женщины. Тело так и не нашли, но мы все равно устроили прощание с членом Семьи и похоронили некоторые ее вещи в северной уединенной части участка.
   Летом стали поступать тревожные слухи о южном анклаве. Альвы совсем разбушевались. Пока это не похоже на нашествие -- скорее, одиночные вылазки. Сегун выдвинул войска, а также призвал наемные Семьи помочь с защитой мирных поселений.
   Однажды сговорившиеся девушки навестили меня втроем -- к спевшемуся дуэту из Али и Линны присоединилась донельзя смущенная Сэйто. Что я могу сказать? Новые ощущения мне понравились, но я точно не готов каждый день повторять столь утомительный подвиг. Раз в месяц еще можно ради разнообразия.
   Восемнадцатого числа второго лета я, как обычно провел тренировку, и уже намеревался приступить к надоевшему распилу бревен, как Линна торжественно позвала меня в переговорную. Я сел за котацу и с удивлением стал рассматривать бочонок, что водрузили на стол. Слуги стали тащить еду и закуски, помещение наполнялось членами Семьи. Наконец пришла Линна. Агаши церемонно села на колени возле второго входа. Я не понимал что происходит, но судя по всему ничего плохого. Новый сюрприз приготовили?
   - Господин, позвольте вам представить. Мари!
   С этими словами створки дверей, что вели на веранду, раздвинулись, и перед нами предстала улыбающаяся наемница. Вот это да! Теперь в ней невероятно сложно было увидеть мужчину: бороды словно и не бывало, из одежды простая, но милая однотонная юката, отросшие огненные волосы свободно ниспадают вниз. Мари рассмеялась:
   - Видел бы ты свое лицо!
   - Где твоя борода?
   - Решил сэкономить. Действие зелья прошло, и я не стал покупать новое. Ведь я теперь под защитой Клятвы. Кстати, спасибо тебе. Я отработаю семейный сбор. Сколько там? Четыре злата?
   - Ага. В первый год - два.
   - Шесть я уже вернул в счет долга. Вот еще три. Что-то жадные клиенты пошли.
   - Может, тебе в женском роде о себе говорить?
   - Да я привык уже. Короче, я прикупил по дорогое бочонок саке. Сегодня гуляем!
  
   Оу, моя голова! Глаза даже лучше не открывать. Не то безжалостный солон, что светит в окно, выжжет мой мозг вместе с ними. Я потянулся в постели и нащупал что-то мягкое рядом. Повинуясь порыву, я принялся ласкать женское тело. Что-то грудь маловата. Неужто я вчера с Мицу уединился?
   - Ахх! - послышался стон, после которого я открыл глаза. Лучше бы не делал этого.
   - Мари, ты что здесь делаешь?!
   - Продолжай! - наемница страстно набросилась на меня.
   По закону подлости в этот момент к нам постучались:
   - Хиили, ты уже встал?
   Сэйто открыла дверь и застыла на пороге:
   - Что вы делаете?! Хиили, как ты мог?! Малис!
   Целую неделю Сэйто дулась на меня за эту выходку. А наемница только посмеивалась над ситуацией. Я сам чувствовал себя неоднозначно. С одной стороны, рыжая бестия Мари вполне себе очаровательна и имеет свою изюминку. С другой же, я словно с другом переспал. Причем мужского пола. Странные ощущения.
   Наемница решила устроить себе отпуск. Или теперь ее уже надо называть членом Семьи, а не наемницей? Мари ходила на речку купаться, снабжала нас саке периодически, купленным на свои сбережения. Короче, развлекалась, как могла. С Линной отношения у нее не заладились с самого момента нашей совместной ночи. Но потом они договорились, по-видимому. Мари стала иногда ночевать у меня.
   Также Линна уговорила меня купить еще одного слугу. Видно было, что она ожидала от меня спора, но я разочаровал ее. Прекрасно осознаю необходимость покупки слуги-мужчины. Весь день ходили по рынку и внимательно осматривали претендентов. Еще раз поглядел на воздушницу, которая, видя мой интерес, принялась неумело заигрывать. Эх-х, где ж мои полторы тысячи златов? Всего я счел достойными доверия пятерых мужчин. Вернее, двоих людей, агаши, сэмуэй и одного тивианца. Клыкастые шли по два десятка златов, а тивианцы аж по три, поэтому от них мы сразу отказались. Люди по пять золотых монет, агаши продавали за шесть с половиной.
   - Господин, мне кажется, что агаши будет лучшим выбором, - прервала мои размышления Линна.
   - Ты хочешь завести ребенка?! - немного удивился я.
   - Нет!! Господин, как вам мысль такая пришла?! Я ни с кем не буду делить постель, кроме вас. Наоборот, с агаши у других слуг не будет нежелательной беременности.
   - Разумно. Дай-ка я с ним еще побеседую.
   Слугу звали Ицки. Тридцать лет, телосложение среднее. Короткие зеленые волосы и желтая кожа. По разговору чем-то напоминал Мариса -- даже при продаже всячески каламбурил. Из умений -- неплохо играл на сямисене. Завершив с формальностями, к нам обратился слуга-продавец:
   - Всего за злат и шестьдесят сребреников мы отдадим вам его любимый сямисен, господин.
   - Хозяин, соглашайтесь! Будет вам развлечение, - поддакнул Ицки.
   - У нас свой есть. Только он из Уэясу.
   - А, справлюсь!
   - Отлично. Тогда на этом все. Пойдем с остальной Семьей знакомить.
   В пути я еще немного поболтал с Ицки, дабы в полной мере убедиться в его лояльности. Все-таки, к тридцати годам он мог мастерски научиться владеть лицом и эмоциями, как Линна, например. Но нет, Дело все также рекомендовало довериться агаши, несмотря на некоторые его заморочки. Я освободил слугу:
   - Про нашу Клятву тебе расскажут позже. Что касается твоей роли в Семье...
   - Хозяин, не беспокойтесь. Я быстро найду подход ко всем слугам. Вы только скажите о ваших интересах, чтобы конфуза не произошло.
   - Так! Мне твой настрой не по душе. Я не хочу, чтобы ты врывался в комнаты слуг. Они сами должны к тебе приходить, улавливаешь?
   - Понял! Мне нравятся правила вашей Семьи. А то был один Хозяин, что выставил по расписанию мне пятерых в день. Еще и удивлялся потом, что это я хожу такой смурной, хех.
   - У нас Семья не такая большая. Будешь в поле и по хозяйству помогать.
   - Осмелюсь заметить, от грубой работы, руки мои будут в мозолях, и я не смогу усладить ваш слух музыкой. Поверьте, я хорошо играю!
   - Поговори мне тут, - рявкнула Линна. - Сразу пойдешь грядки полоть!
   - Ясно-ясно! - опасливо поднял руки новоприобретенный слуга.
   - Пускай вон с Лаурой бренчит, - подала дельную идею Синкуджи.
   - Точно! И от тебя иногда хорошие советы приходят.
   - Это что значит?! Совсем оборзел? Линна, смотри, он зазнается! Так и до "одиннадцати плетей" недалеко! - заверещала магесса.
   - Ты преувеличиваешь, Синкуджи.
   - Тьфу, и кому я об этом говорю? А ты, Ицки, что зенки вылупил? Будешь строить из себя, быстро на кол насажу.
   - Простите, госпожа Синкуджи, - пролепетал слуга.
   - О, не перевелись еще правильные кавалеры. Не то, что этот... индюк невоспитанный.
   - Ваша магичество, нижайше прошу простить недостойного, - склонился я в ироничном поклоне.
   - Издеваешься?! Линна, он издевается надо мной!
   - Потому что ты даешь ему повод, - агаши не удалось скрыть улыбку.
   - Хмпф, - фыркнула магесса.
  
   Урожай вышел поистине фантастическим. Никто из слуг ранее напрямую не работал с альвскими культурами, поэтому мы не были готовы к такому изобилию. В Соленджо или Таннигаве магический фон низкий, и лишь немногие Хозяева тратили силы своих магесс на подпитку почвы. Чаще использовались природные маги, которые работали с обычными сортами. Продать излишки за приличные деньги не выйдет, к сожалению. Магические культуры не особо ценятся на рынке. Берут для слуг в основном. И большая часть Семей сама обеспечивает себя провиантом. Только городские ремесленные или оказывающие прочие услуги Семьи закупают еду.
   Ицки приняли с теплотой. Я не встревал в отношения слуг. Линна на него не жаловалась, поэтому я также не цеплялся. Агаши знал большое количество историй, известных баллад и песенок, так что ни одна посиделка не обходилась без его музицирования на сямисене.
   Сэйто скорректировала семейный бюджет. Получалось, что мы выходим в плюс: ежемесячно казна пополняется на два злата. За полгода, оставшиеся до срока уплаты налогов, нам удастся собрать двенадцать злат. Вместе с деньгами Мари в казне оставалось всего девять злат. В принципе, если ужаться и кое-что продать, и если Мари продолжит возвращать долг, то мы вполне заработаем требуемую сумму. Расставаться с каким-либо артефактом мне очень и очень не хотелось. На крайний случай можно взять в кредит небольшую сумму у Хасивара. Они предлагали приемлемые проценты тем, кто находится под их протекторатом.
   За неделю до окончания второго лета, Мари позвала всех в переговорную.
   - Что у тебя стряслось?
   - Вот! - наемница громко шмякнула о стол исписанной листовкой.
   Я взял бумагу и бегло ознакомился. Немного мешали любопытные лица девушек, что пытались разглядеть написанное из-за спины. Если вкратце, то сегун призывал Семьи отсылать больше слуг на борьбу с главной угрозой королевств.
   - Оплата подскочила в полтора раза! Сечешь тему, Хиири?
   - Да, я подумывал над таким вариантом... - проговорил я осторожно.
   - Это ж почти халява! Смотри, за слуг третьей категории Каваси платит по два злата в месяц, второй - по одному злату, первой - по двадцать сребреников. И самое главное - что?
   - Льготы?
   - Верно! Слугам, что отслужили два месяца, списывается половина семейного сбора! А за полгода полностью вся сумма.
   - Цену потому и повысили, что альвы стали лезть отовсюду, - менторским тоном объяснила Линна. - Не думаешь ли ты, что охрана анклава будет легким занятием?
   - Раз плюнуть! Сиди себе в казарме, чаи гоняй, или что покрепче.
   - А если альв пожалует?
   - Хиири с ним разберется, - уверенно ответила Мари.
   - Стоп! Я же говорил, что не помню, как мне это удалось. Нет никаких гарантий, что смогу повторить. Ты готова рискнуть?
   - Мне с тобой ничего не страшно. Пока дежурим можно еще деньжат заработать!
   - Это слишком опасно, - подметила Линна.
   - Но деньги нам не помешают. На додзе подкопим, - выдал я.
   - Господин, додзе не стоит такого риска! - возмутилась агаши.
   - Не только это. Есть множество слуг, которых я хочу выкупить.
   - Смотрите. Сейчас межсезонье, вы уже собрали урожай, - начала наемница. - Многие посылают своих слуг на осень-зиму, чтобы получить льготы. Бывает, что и три раза в год по два месяца отправляют. А за полгода службы платить сбор не надо.
   - Ты уже говорил. В принципе я за. Есть возражения?
   - Хозяин, я бы лучше осталась... - молвила Дзина.
   - Пойдут не все. Я, Мари, Линна, Синкуджи, На-ли, Тсучи, Усенна, Лаура, Кутики. Остальные останутся в особняке. Кто против? Тсучи? - вопросил я, заметив, как поморщилась тивианка.
   - У меня просто некоторые планы были. Но заработок для Семьи важнее.
   - А почему нас не белешь? Мы уже взлослые.
   - Вы не воительницы. Артефакты - не аргумент. Будете защищать особняк и остальных слуг.
   - Ладно, - неохотно согласилась Сэйто. - Только не лезьте на ложон, холошо?
   - Непременно. Али, присматривай за Ицки. Тогда мы берем повозку и коня, чтобы продолжить сбывать дерево. Хината, Асука, вы будете привозить нам припасы.
   - Да, Хозяин.
   - Отлично. Я надеюсь, казармы там приличные?
   - Хех, можешь не надеяться, - ухмыльнулась Мари. - Их делали не для Лордов. Это ты у нас один рвешься в бой почище слуг.
  
  
   Глава 11
  
   Казармы Дома Каваси оказались на диво убоги. Мы прибыли в городок Сунджи, что в двух днях пути к югу от Соленджо, на самой северной границе с анклавом. Приняли нас с большой охотой, и на Лорда смотрели без особого удивления или пиетета. У любой Семьи может быть период безденежья, так что все члены, включая главу, переезжают в пограничье. А некоторые наемные Семьи жили близ анклавов на постоянной основе. Слова Мари про мою уникальность не подтвердились. Обитель наемников представляла собой несколько простых деревянных бараков с уличными удобствами. Казармы самих слуг Каваси стояли отдельно и выглядели лучше. Единственное, что сделали ради нас - это выставили передвижные стенки, предоставив нашей Семье свой личный угол. Старожилы сразу поведали, что зимой тут будет холодно, хоть второй сезон и не самый суровый.
   Нас приставили к пэру Ашикуни - немолодому лысеющему мужчине с равнодушным взглядом. Он коротко пообщался со мной, обрисовал ситуацию и испарился. В дальнейшем мы общались в основном с другими гвардейцами Дома Каваси. Задачи в пограничье простые: дежурство рядом с альвскими джунглями, отражение нападений и периодические глубокие рейды. Помощь населению при переезде или срочной эвакуации. Жители Сунджи хотя и ворчали на столь неприятных соседей, но жилось им неплохо. Еще бы. В пределах города нам дозволялось перемещаться свободно, тратить ману до половины резерва. Поэтому рабочая сила в Сунджи ценилась крайне дешево.
   В первое же утро после сна на жестких двухъярусных койках я вывел отряд на полигон:
   - Тренировка нам необходима, поскольку не все сталкивались с альвами. Линна будет командовать. Я сначала выскажу свои соображения по боевому порядку, потом обсудим. В общем, в центре Мари, Синкуджи и Усенна, по краям Линна и Тсучи. Позади магесс На-Чжели. Мы с Кутики будем действовать отдельно. Хочу опробовать с ней особую тактику.
   - Что ты там еще выдумал? Кутики не справиться с лианами! - набросилась сэмуэй.
   - Я буду защищать ее, а Кутики наносить удары в основание лиан. Чем дальше их заморозить, тем больший участок отомрет.
   - Ты знаешь, что я с тобой сделаю, если она пострадает? - продолжила наезжать На-ли.
   - Я справлюсь! - вскинулась кафанэс. - Не надо считать меня полной неумехой. Мои магические силы возросли. Еще мы с Дзиной занимались у Линны.
   - Детские шалости.
   - На-ли, ты говоришь обидные вещи.
   - Прости, я беспокоюсь за тебя.
   - Знаю...
   - Отставить лобзания! - рявкнула Линна. - На тренировке и в бою есть только вы, враг и приказы командира. Мои приказы. С порядком, который предложил господин, я согласна. Мы должны быть готовы к любой ситуации, и я как раз придумала несколько упражнений...
   До самого вечера неумолимая агаши изгалялась над нами. Синкуджи выступала в роли альва: нападала на нас земляными "руками". Мы защищались. Так и магесса смогла лучше понять их технику, и мы отработать разные защитные и атакующие связки. Даже я, пользуясь магией, выдохся полностью. Что уж говорить про неодаренных слуг. Только тивианке было все нипочем - слопала пять порций и завалилась спать. Прочие наемные Семьи приходили на нас поглядеть, некоторые слуги даже просили научить их бороться с альвами. Видимо, как и мы, в первый раз служат на границе с анклавом. Мы охотно принимали их в свою учебную группу. Подключились к нашей компании и бывалые вояки, дали несколько ценных советов. Местные альвы использовали тонкие лианы-копья, что могли пробить слабый магический щит. Еще кислотным соком брызгались, как у нас в Эринее. А вот яда можно не опасаться.
   Утро наше начиналось примерно так: "Подъем! Джунгли отступили на сто метров" или "Просыпайтесь салаги! Джунгли продвинулись на пятьдесят метров". В Сунджи росло много желто-лиственных растений, но это не были чистые джунгли. Магический фон не такой большой, чтобы они вытеснили обычный лес и приютили альвов. В каждом селении проводились специальные замеры: как далеко наступили джунгли, если взять за основу прямую от центра анклава до города. Бывало всякое: некоторые анклавы не меняются веками, другие постоянно кочуют за магическим фоном, третьи возникают или исчезают спонтанно прямо в центре новских земель
   С неделю мы прозанимались, прежде чем поняли, что вряд ли сможем научиться чему-то большему без живого врага. Поэтому вернулись к заработку. В Сунджи даже нов с парой слуг мог освоить огромное поле, нанимая рабочих из пограничников. Нужда в древесине рядом с анклавом огромная. Это и постройка казарм для наемных Семей, и переезд целых поселков дальше от границ с анклавом. Однако предложений масса, и цена на обработанное дерево оставалась мизерной.
   Восемнадцатого числа второй осени нас погнали в рейд. Пэр Ашикуни возглавил поход в джунгли. Шады остались в городе, поскольку они легко могли нас выдать. Что я могу сказать? Постоянная сырость, грязь, матерящиеся наемники, покрикивающие гвардейцы. Тяжелее всего пришлось Синкуджи. Так-то она тоже владела слабым усилением, но это не мешало ей ругать всех и вся. Слава Творцу, после одной ночевки, мы повернули назад. Воздушные маги поднимались вверх над деревьями, докладывали обстановку. Им удалось разглядеть двух альвов вдалеке.
   Время летело со скоростью молнии, и вот уже вторая зима полностью вступила в свои права. Иногда шел снег, но долго белый покров не залеживался - слишком тепло. В один из таких гадких дней, когда непонятно - то ли дождь льет, то ли снег валит, случился сильный выброс маны на территории анклава. Впервые в своей жизни я мог наблюдать столь редкое, непередаваемо красивое и смертельно опасное природное явление - огненный штог. Мы постарались забраться на место повыше и словно завороженные наблюдали за разгулом стихии. Фронт начинался всего в нескольких километрах от Сунджи. Алые раскаленные воронки опускались с небес, выжигая джунгли и оставляя после себя лишь дымящиеся угли и смерть. Все вокруг быстро заволокло дымом и пеплом, видимость упала.
   Слуги Каваси забегали, и мы увидели, как к пэру Ашикуни прискакал всадник на взмыленной лошади.
   - На Токомияги напало два альва! - громко сообщил нам мужчина, выслушав сообщение. - Все марш к повозкам! Кто не будет участвовать в сражении, оплаты не увидит! А за каждого убитого альва будут бонусы!
   Некоторые потянулись прочь из города. Именно поэтому отношение к наемникам, служащим вместе с Хозяевами, было прохладным. Тому достаточно приказать не вступать в бой, и слуга не может ослушаться. Другие же наемные слуги-одиночки проходили проверку на отсутствие подобных приказов. Большинство приняло предложение Ашикуни, и устроилось к пригнанным повозкам. Часть путешествовало на своих скакунах. Противный дым стелился над дорогой, и буквально в паре километров бушевал настоящий лесной пожар. Встречалось много беженцев, что странно. В такой ситуации лучшим выходом будет путь на север, но никак не вдоль границы. Через полчаса мы приблизились к соседней Токомияги, и Лаура поведала:
   - Один их хранителей близко, второй в той стороне.
   Это частично объясняло положение. Один из альвов перекрыл выход, загнав жителей в ловушку.
   Ашикуни сразу погнал нас на врага, окруженного редеющими наемниками и гвардейцами. Обычно в селении поддерживалась численность войск в две сотни новов - оптимальное число для сражения с одиночным альвом. На Токомияги же напало двое, и местным приходилось тяжело.
   - На-ли, следи за ранеными, но не трать сразу весь заряд, - проинструктировал я сэмуэй на тему пользования магическим рогом.
   - Поняла.
   - Построиться! Обходим слева! - крикнула нам Линна.
   - Вонси, там еще третий сюда движется. Я поговорю с ним!
   - Будь осторожна, - бросил я Лауре вслед.
   На открытом пространстве тело альвов более уязвимо, но и для лиан нет почти никаких преград - только дома жителей. Мы обошли тварь слева и сходу врубились в переплетение желто-коричневых отростков. Я и Кутики действовали чуть поодаль от основного строя. После атаки стены джунглей, мы совершали бросок вперед, и кафанэс обрубала лианы точной заморозкой. Я отбивался от одиночных и защищал Кутики широким барьером. Два раза мы обрезали стену метров на двадцать, и альв понял, от кого исходит главная опасность. Укрывшись щитом и подхватив кафанэс на руки, я быстро спрятался за строем союзников. Больше мы так не рисковали, последовательно отрезая от "рук" метров по пять. Не обошлось и без ранений среди наших. Кутики, замешкавшись, попалась в захват лианы, которая чуть не отрезала ей ступню целиком. Усенна получила несколько кровоточащих резаных ран на руках и плече. Пробивная лиана-копье умудрилась пройти земляной щит Синкуджи. Альв целил магессе в голову, но той удалось отклониться. Когда напитываешь землю маной, начинаешь чуять ее и видеть направление удара. Острый наконечник сильно распорол Синкуджи щеку. На-ли тут же бросилась к пострадавшей, но одаренная буквально взбесилась: со всех сторон к лианам поползли земляные захваты. Даже толстые руки оказались прижаты к грунту. Мы, разумеется, поспешили воспользоваться удобным положением и славно порубили альва.
   - Угомонись! - бросил я Синкуджи. - Экономь ману!
   - Беф тебя фнаю! - злобно ответила магесса, зажимая рану.
   Уработав альва до пятидесяти метров, войска стали закидывать виднеющуюся тушу дальнобойными заклинаниями. Подожженные стрелы, арбалетные болты, огненные шары, ледяные глыбы, барьерные диски, воздушные смерчи, железные снаряды "металла", водные звезды, земляные копья, "природные" цепи - все шло в ход. Вот несущаяся в меня лиана неожиданно замедлила полет и безвольно опала. Сражающиеся новы радостно заревели. Гигант окончательно затих.
   Недолго продлилось счастье от победы: нам навстречу летели новые подвижные "руки". Ослепительно белого цвета.
   - Это Белый! Белый! - благоговейно раздалось вокруг.
   Времени обсудить необычного альва у нас не было. Линна скомандовала заходить ему сзади. Похоже, все защитники Токомияги, что сдерживали его некоторое время, пали. Бой протекал тяжело. Основная часть резерва израсходована на первого врага, и мы больше полагались на физические умения воинов. Белый альв-альбинос имел радиус более двухсот пятидесяти метров. Он разил зазевавшихся новов без всякой жалости. Утаскивал за ноги и руки, сбивал строй своей снежно-белой стеной джунглей. Будто сама зима выслала нам небесную кару. Когда войско рассредоточилось и полностью окружило его, стало легче. Хотя действовали менее слаженно, чем в Каскано. Гвардейцы имели специальные трубы, но простым наемникам оставалось только орать что есть мочи, предупреждая об отходе альва.
  
   [Лаура]
   Разделившись с вонси, я бросилась в джунгли навстречу третьему хранителю. Огонь плескался вокруг, дым мешал нормально ориентироваться. Надо остановить его, во что бы то ни стало. Увидев первые руки, я замерла, с опаской наблюдая за альвом. И точно, стоило мне постоять на месте немного, как пришелец бросился в меня тучей лиан. Я отпрянула назад:
   - Хранитель, я хочу поговорить!
   Несколько лиан приблизились ко мне:
   - Новский прихвостень, что тебе надо?
   - Остановись! Зачем ты сражаешься с новами?
   - Это моя миссия.
   - Но зачем?!
   - Тебе не понять.
   Слишком беспечно я отнеслась к незнакомому хранителю. Стоило чуть расслабиться, как верткая лиана скрутила меня за ноги и повалила на землю.
   - Нет! Стой!
   Не хочу умирать! Более толстая рука обхватила мой живот, и начала сдавливать. Не хочу! Нет! Я отчаянно вырывалась и взывала о пощаде, но альву было наплевать. Надо мной зависла узкая рука с острым наконечником. Будто хищник перед прыжком.
   Не знаю, что в этот момент на меня нашло. Наверное, ежедневные занятия с Усенной повлияли. Я запела. Отчаянно, стараясь изо всех сил, жадно глотая воздух, пропахший гарью, часто срываясь из-за сдавливающих лиан. Хватка ослабла, и песнь полилась более ровно. Я пела про храброго мальчика, что смело шагал вперед, невзирая на опасности. Синкуджи заявила, что песни из Каскано не примут в патриархате, но эту Усенна оставила. Даже мне становилось поначалу радостно от светлых слов и веселого мотивчика. До тех пор, пока настырная Усенна в сотый раз не правила мое произношение некоторых слов.
   Допеть не успела. Живот скрутило, и меня вырвало.
   - Славный цветок вырос, - произнесла говорящая рука хранителя. - Негоже губить такой. Уходи.
   Лиана вздернула меня и поставила на ноги, которые предательски дрожали. Не став медлить, я рванула назад к селению. Все еще ощущалась слабость, и пару раз спотыкалась о гадкие корни деревьев. Однако альв никуда не торопился.
   Выйдя к деревне, я поспешила на поиски главного нова, у которого на голове почти не осталось корней. Вот он!
   - Сюда идет третий альв!
   - Я знаю, - ответил предводитель. У них также имелся один шад, который подсказывал о нахождении других альвов. - Жаль, не успели Белого завалить, - Посетовал безкорневой и обратился к другому нову в доспехах. - Труби отступление. Раненых на повозки! Живее!
  
   [Хиири]
   При отходе мы и соседние новы оставались до последнего. Отступали по дороге на север, а не обратно в Сунджи. Не хватало еще альвов за собой привести в беззащитное село. Нам пришлось сдерживать альбиноса, пока с противоположных сторон эвакуировались остальные войска.
   Мы отошли в деревню, что располагалась в нескольких километрах севернее. Ашикуни тут же начал собирать ополчение, пользуясь законом сегуната о добровольческой армии. Несколько гвардейцев отыскалось. Также пэр попросил у меня Лауру, чтобы с их шадом докладывать о передвижениях врага. Само собой, я согласился. В дальнейшем, при оплате наших услуг, будет проводиться допрос, и за такую специфичную помощь нам неплохо заплатят.
   Собрав приличное войско в три сотни новов, мы двинули обратно. Белый альв куда-то исчез, и с оставшимся сообща расправились быстро. На этом наше сражение окончилось. По моим крайне грубым прикидкам, полегло около двух сотен новов: половина из защитников Токомияги, четверть были мирными жителями, четвертая часть потерь из пограничников Сунджи. И это сделали всего три альва, не особо старавшиеся согласовывать свои действия. Что же тогда сделают две сотни?
   Уже уходя, среди груды обломков одного токомиягского дома я увидел шевелящуюся руку. Вместе с девушками достали оттуда полумертвую женщину. Рог еще был не полностью разряжен, поэтому слугу вылечили. Я получил разрешение у Ашикуни оставить свободную в своей Семье, хотя обычно всех слуг, потерявших Хозяина, забирает Дом сегуна. И уже потом выплачиваются премиальные наемникам. Видимо, пэр оценил наш вклад в победу над альвами.
  
   Второго числа третьей весны мы возвращались в Соленджо, и на дороге при въезде в город нас встретили Мицу с Сэйто. Девушки радостно бросились обнимать меня и других членов Семьи. По прошествии столь трогательной сцены мы продолжили путь, въехав в пределы родного Соленджо.
   - Ну как вы тут?
   - Простите, Хозяин, - помрачнела Мицу. - Нас с Хинатой ограбили недели две назад, когда мы шли на рынок за покупками. Их было много, поэтому я не доставала артефакт.
   - Не пострадали?
   - Нет. Почти целого злата лишились.
   - Что за Семья?
   - Старшая Семья Иватэ, Хозяин. При старом главе входили в Дом Иватэ. Около сотни слуг.
   Да, с такой Семьей нам еще рановато тягаться.
   - Кстати, а твой артефакт?
   - Нас не обыскивали.
   - Странно.
   - Отнюдь, господин, - взяла слово Линна. - Вы путаете их с разбойниками. У якудза свои правила. Это был простой "наезд".
   - Да, - подхватила знающая Мицу. - За суд ведь надо платить от злата и более, поэтому они грабят на небольшие деньги с тем расчетом, что жертва не будет судиться.
   - Если бы они забрали дорогой артефакт, то это уже другой разговор, - объяснила агаши.
   - А как с похищением слуг?
   - Сакура, упокой Творец ее душу, надолго отвадила от нас таких личностей. Главное, не забывайте, господин, что вам нельзя на людях выказывать привязанность к слугам.
   - Тупая криворукая овца! Ничего нормально сделать не можешь! Хочешь, чтобы я тебя на рынок слуг отправил?! - сказал я громко, привлекая внимание прохожих. - Так?
   Синкуджи уже было открыла рот, чтобы возмутиться, но Линна ответила первая:
   - Простите недостойную. Не продавайте меня, я еще пригожусь, - агаши сделала скорбное выражение и добавила тише, - Именно так. Немного наигранно, но сойдет.
   - Смотри, чтобы к тебе не прилипла эта маска, - пробормотала магесса, разочарованная, что не удастся спустить пар на мне.
   - Да, это Отонаси, - показал я на спасенную нами слугу.
   Вполне обычная ниппонка средних лет. Темные волосы, привычная для сегуната внешность. Единственное отличие -- девушка немая. Даже само имя ее означало с древнего языка -- молчунья, или что-то в этом роде. Кое-как смогли наладить с ней общение с помощью записок.
   - Отонаси не говорит, но все понимает, - объяснила Кутики. - Она любит животных.
   - Тебе понлавится в нашей Семье! У нас есть колова и кулы. Еще есть Почи -- он стлашно выглядит, но доблый...
   Немая с улыбкой слушала девичьи разговоры, иногда кивая или мотая головой.
   По приезду в альвский особняк сразу закатили шумную пирушку. Рассказали про службу, про вторжение. Из-за огненного штога на три пограничные деревни напали в совокупности восемь альвов, забрав жизни около трех сотен новов и разрушив два селения до основания. Про Белого ходили разные противоречивые слухи, которым Лаура не советовала верить. Это такой же альв, только с белой "корой", ничего более. Мари немного расстроилась из-за того, что я не повторил свой прошлый подвиг по уничтожению альва. Вот еще. Буду я рисковать собой ради какой-то невнятной чепухи.
   После приветственного банкета, мы вернулись к серым будням. Наступила "неделя Синкуджи". Из-за подавленного состояния магессы я всячески старался растормошить ее, не пренебрегая банальным сексом. Во-первых, после долгого перерыва напитывать землю энергией для новых посевов -- сущее мучение. Но главное заключалось в хорошо заметном кривом шраме, что "украсил" левую щеку прекрасной блондинки. Если меня не было рядом, девушка превращалась в настоящую фурию, срывающую злость на любом, кто попадется под руку. И только десяток комплиментов о ее красивых глазах, чудесных волосах и волшебной улыбке мог заставить на время успокоиться. И ведь в Сунджи с ней особых проблем не возникало.
   - Я уродина.
   - Нет же. Ты самая прекрасная магесса на свете!
   - Врешь!
   - Как же я могу врать Богине земли?
   И закрепляющий поцелуй. Так повторялось много раз, пока точку не поставила Алиетого. В один из очередных скандальных приступов девушка подошла к Синкуджи (встав ко мне спиной, чтобы я не видел) и просто отогнула широкую повязку, что скрывала часть ее лица. После этого магесса надолго замолчала, а потом даже извинилась перед Семьей, и милостиво разрешила мне оказывать внимание другим слугам. Судя по тому, что в первую же ночь меня навестили вдвоем изголодавшиеся Сэйто и Али, они действительно ждали моего возвращения и не воспользовались всегда готовым помочь Ицки. Уж я постарался показать им свою любовь и заботу за все два месяца.
   Также шестого числа сходили всем "боевым" составом на прием в канцелярию, дабы слуги прошли клятвенный допрос и отчитались о двух месяцах службы. За неделю люди Каваси обещали посчитать и подготовить оплату наших услуг. Но что известно точно, так это сумма налоговых льгот в размере девяти с половиной злат. А в следующем году с учетом возросшего сбора вышло бы около девятнадцати.
   Мари снова умотала на заработки, мы также вернулись к прежним занятиям. Иногда ходили в гости к соседям, пару раз сами принимали гостей. Шумигасу более не приглашал нашу Семью. Не слишком-то мы влиятельны в Соленджо, и особых поводов не давали. С наградой за службу подле анклава Каваси пожадничал -- дал двадцати процентную надбавку за месяц, в который произошло нападение.
   Слуги работали, и в большинстве им не требовались мои команды, так что я вздохнул с облегчением. Бревна, доски, брус, опилки разных пород дерева начали мне уже в кошмарах являться, так что я отложил это занятие. Первый годовой сбор мы уплатим легко, а дальше посмотрим. Все же мне немного совестно было сидеть без дела. Я еще раз внимательно перечитал купленный учебник по артефакторике, и направил свои стопы в соленжский научный центр. За наставничество в области магии здесь брали столько, что налоги Гоцу по сравнению с этим -- просто мелкие траты. Однако некоторые Семьи с охотой брали помощников, их даже не смущал титул Лорда.
   Большое строение с каменным основанием и деревянной крышей возвышалось на три этажа прямо в центре комплекса, который располагался на западе Соленджо, в противоположной части от речки. Я толкнул дверь и вошел в просторное хорошо освещенное помещение. Дом старый: камень покрылся трещинами и ржавчиной от воды, кое-где рос мох, но в целом чисто и опрятно. Повсюду стоят шкафы, столы с приборами непонятного назначения. Именно так я себе и представлял берлогу мага-ученого.
   - Зачем пожаловали, господин? - обратилась ко мне слуга, почтительно встав со стула.
   - Мне сказали, вам нужны помощники. Это Лорд Шейн? - указал я на спящего на скамье мужчину. Рядом с ним сидели две женщины -- магесса и воительница.
   - Да. Хозяин работает ночью в основном. А вы?
   - Младший Лорд Хиири.
   - Лорд? ...ну не знаю... - засомневалась слуга.
   - Ни хрена ты не знаешь, - пробормотал сонно мужчина. - Вот поэтому мне и нужны смышленые новы!
   - Простите, что разбудил.
   - А, чего уж тут.
   Мужчина устало потянулся, разминая мышцы. Лорд Шейн походил на чистокровного тагойца -- загорелая кожа, высокий, широкое скуластое лицо, густые слегка вьющиеся черные волосы. На вид лет тридцать пять, одежда среднего пошиба, украшений немного.
   - Значит, хочешь ко мне пойти?
   - Да, господин Шейн. Дипломированный магистр барьеров. Обучался в Эринее. Знаю также по несколько оттенков иных стихий.
   - Барьеры! Это хорошо! Мне они не даются почему-то. Моя первая слуга составит контракт. Обмозгуйте с ней все. Завтра приходи. А я спать.
   С этими словами Лорд завалился обратно на скамью. Воительница тихо вздохнула и попросила меня пройти в другое помещение для составления договора. Не ожидал я, что ученый так быстро примет решение. В чем тут может быть подвох?
  
  
   Глава 12
  
   Лорд Шейн на поверку оказался довольно эксцентричной личностью. Иногда вызывающей раздражение, иногда улыбку. Но он точно не плохой нов. Рассеянный, увлекающийся -- немного походил на Го*** из моих воспоминаний. Работал в основном по ночам, днем - отсыпался.
   Драить пробирки мне не поручали, как я того опасался. У Шейна имелось достаточно неодаренных слуг для грубой работы. Мне же требовалось запоминать, что он делает и выполнять мелкие поручения. Прознав, что у меня есть слуга-сэмуэй, Шейн тут же привлек На-ли к работе, сделав меня еще и донором маны. Работа в магическом центре подворачивалась нечасто. Шейн старался поскорее с ней разобраться, чтобы вернуться к своим изысканиям. Интересы ученого охватывали многие отрасли: и археологию, и древнюю историю, артефакторику, альвологию и прочее.
   Когда было время, и Лорд находился в прекрасном расположении, мне удавалось узнать кое-что новенькое о создании магических артефактов. В принципе, не такая уж сложная задача. Все сводилось к нехватке заготовок. У каждого образца для артефакта был свой параметр магической емкости. Рога кафанэс в этом почти не имели конкурентов, и из них получались лучшие работы. Само плетение состояло из двух частей: около четверти емкости занимал каркас заклинания определенной стихии, остальное -- мана для заряда. В более простых заготовках заклинание занимало до половины объема. Именно поэтому так ценились рога с естественной способностью кафанэс -- их не надо было переделывать, что сохраняло ту четверть объема для общего запаса маны.
   В целом я разобрался с наукой создания артефактов. Даже парочку простеньких сам сделал. Только вот вряд ли этим можно всерьез зарабатывать. Если уж даже такой мастер как Лорд Шейн перебивается редкими заказами и явно не жирует, то мне и подавно ничего не светит. Жаль, ведь мне действительно понравилось этим заниматься.
   Будь у нас возможность передавать ману напрямую в артефакт и если появится новый доступный материал для магических заготовок, то жизнь новов серьезно изменится. Станет меньше нищеты, смертей и болезней. Мощные и дешевые лечебные артефакты, боевые, природные. Кто знает, может мы и альвов наконец приструним? Шейн часто рассуждал на эту тему, и однажды выказал одну странную теорию.
   - В древние времена новы могли создавать артефакты из металла. Любого: железо, медь, олово.
   - Что-то не верится,- засомневался я. - Тогда бы остались хоть какие-то свидетельства.
   - Да это было так давно, что ничего не уцелело. Многие тысячи лет назад. Задолго до становления и распада великой Ниппонской империи.
   - И как же они создавали такие артефакты?
   - Знал бы, так не коллекционировал бы все эти кости и рога. Среди ученых ходит теория, что древние владели специальным оттенком маны, который не выпускал энергию из хранилища.
   - Больше на сказку смахивает.
   - Это не сказки! - неожиданно взъярился Шейн. - Все находки археологов говорят об этом. Пойдешь со мной в экспедицию, сам убедишься!
   Оп-па. Что еще за экспедиция? Раньше тагоец не упоминал о подобном.
   - Экспедиция?
   - Да! Ты же слышал про под-озерный город дивов в Шидо?
   - Слышал.
   - Так вот, его построили не дивы а новы. Удивлен? Раскопки показали, что несколько тысяч лет назад, шидосадарской пустыни не существовало. Раньше там была плодородная земля с прекрасными новами и построенными ими городами. Строения возвышались на десятки метров! Уже потом нарос этот проклятый коралл, спрятал все величие древних. А наглые дивы заняли апартаменты наших предков, что достались им на халяву.
   - Это правда? Первый раз слышу о подобном.
   - Сами озерные гады утверждают, что построили подводный город собственными руками... или плавниками. Бред. Все специалисты по дивам, что там побывали, в один голос твердят о новской архитектуре.
   - И вы хотите отправиться туда?
   - Да! Деньжат скопил немного, хватит на пропуск. Поедешь?
   - Хмм. Пожалуй, будет интересно. Если только они не дерут втридорога.
   - Не переживай, потянешь. "Воздух" подучи. Вот, я тебе один оттенок покажу. А то без жабр тяжеловато под водой дышать.
  
   В конце весны большая часть Семьи собралась в таверне Манахико - крупнейшем заведении во всем Соленджо. Лаура вела себя уверенно и все также беспардонно, будто не у нее сегодня дебютное выступление. Вообще, в Соленджо имелось два театра от Дома Искусств, в который входило множество разноплановых мелких Семей. И циркачи, артисты и певцы, фокусники и прочая братия. Также в городе множество уличных сцен. Однако мы пока решили оценить реакцию зрителей, к тому же за выступление в таверне Манахико денег не брали.
   В зале присутствовало несколько семей с Лордами во главе. Были также и отдельные слуги. Манахико - не та таверна, где бесхозным слугам настрого запрещен вход. Когда на помост поднялась Лаура, разговоры поутихли. Безумные глаза странного цвета, шевелящиеся змеевидные волосы, коричневые губы - все это сразу привлекало внимание. Ну и плюс не так-то часто в Соленджо появляются новые звезды. На сцену вышла Усенна, надевшая по такому случаю облегающую ее фигуру юкату, и произнесла немного напряженным голосом:
   - Господа Лорды и пэры, слуги и лоты. Представляю вашему вниманию Лауру из Семьи Хиири. И первая песня - "Торговец джунглей". Наслаждайтесь!
   Негромко зазвучали струны сямисена под сильными руками Ицки. Сэйто, на приличном уровне освоившая свой хитирики, тихонько подыгрывала. Когда полились слова песни, все еще звучавшие разговоры стихли. Шад пела про отважного фермера, что поселился прямо на границе с джунглями и сумел договориться с альвами, постоянно обводя их вокруг пальца. Это был веселый запоминающийся мотив, несмотря на мрачноватую тему. В некоторых местах слушатели смеялись. Даже я, десятки раз слышавший ее репетиции, застыл и заворожено следил за перепадами музыки, незамысловатым сюжетом и ярким звенящим голосом Лауры. Пожалуй, еще оставались фальшивые нотки, но в целом она пела бесподобно.
   Не мудрено, что по окончании выступления, зал таверны зашумел в овациях, и Лорды щедро принялись одаривать ходившую меж рядов Усенну с ритуальной чашей для сборов. Певица спела три разных номера, каждый со своей уникальной интонацией. Для измененной Лауры это не составляло никаких проблем. Она могла даже петь баллады по очереди женским и мужским голосом, но пока девушки решили не экспериментировать. При каноничном ритуале шада обычно выбирают какую-либо боевую способность. Только естественная мутация может привести к таким неожиданным результатам.
   - Хозяин, почти целый злат! - тихо сообщила подошедшая Усенна - довольная, с раскрасневшимися щеками.
   - Это ж мой заработок за неделю! - горестно вздохнул я.
   - Вонси, ну как тебе? - подбежала Лаура.
   - Восхитительно! Ты просто умница.
   - Вот видишь! А ты говорил, что я ничего не умею.
   Хоть я и не говорил подобного, согласился:
   - Да, ты была права. Следующее выступление в Доме Искусств?
   - Мы еще две песни отрепетируем, - осадила Усенна.
   - Они и так нормальные, - возразила шад.
   - Ничего не нормальные. Твое произношение в припеве никуда не годится.
   - Нет! Вонси, скажи ей! Я спою их тебе.
   - Пусть Усенна решает, - пошел я на попятную.
  
   Лаура произвела настоящий фурор в Соленджо, завоевав сердца всех ценителей искусств и даже далеких от сего вида развлечений. Сразу после первого выступления в таверне ее перевели в закрытый "лордский" театр. Сэйто с Линной заключили выгодный договор с Домом Исскуств. Разумеется, первые показы возжелали посетить все видные Лорды Соленджо, включая Шумигасу. Соответственно и первая выручка для нашей Семьи составила просто невероятную сумму в четырнадцать злат.
   От правителя города пришло приглашение на прием. В то же время и Шейн уже требовал выезда в экспедицию. Грозил отправиться без меня. Лето в самом разгаре, и нам следовало поторопиться, дабы не застудить свои тушки в холодной воде третьей зимы. Скрепя сердцем, отправил Лорду Шумигасу письмо с отказом, объяснив, что договорился об отъезде задолго до этого, и пообещав, что после экспедиции обязательно навещу сегунский замок.
   В особняке пришлось выдержать настоящую баталию с наседками в лице Тсучи, Сэйто и, разумеется, Линны. Будь воля первой слуги, она бы всю Семью отправила со мной в путешествие, загубив посевы и оставив особняк на разграбление мародерам. Кое-как удалось убедить, что большой отряд мне не к чему, а Шейну можно доверять - тагоец бить в спину не будет.
   - Синкуджи точно останется в особняке, иначе весь урожай погибнет. Поедут Усенна, На-ли и... Кутики, - последнюю я включил из-за опасности разделения нашей сладкой парочки. Сэмуэй без своей дражайшей половинки становится ужасно раздражительной. Так-то Кутики нам сгодится исключительно в роли телохранительницы. Ни у меня, ни у Шейна нет квалифицированных магов воздуха, чтобы провести под озеро кого-либо еще. Так что спускаться будем я, Шейн и две его магессы средней силы, специально натренированные на воздушный оттенок маны для подводного плавания.
   - Тсучи как боец нам пригодится, - вставила агаши.
   - Нет. Тебя нам хватит. Тсучи будет заменять Усенну на выступлениях Лауры. Сейчас шад приносит больше всего денег в казну. Грех оставлять это дело на самотек.
   - Я займусь, Хозяин, - склонила голову тивианка.
  
   Собирались мы в страшной спешке, да и сам поход походил на паническое бегство. Шейн требовал гнать во весь опор, останавливаясь на ночлег уже поздно вечером. Лорду-магу не нравилось сидеть без дела, вдали от своей любимой лаборатории.
   Семнадцатого числа второго лета мы прибыли в То-Цзанити, все такой же прекрасный и величественный. Неприятные воспоминания о прислужниках пятой Великой Семьи в лице Сэмуэля я постарался отогнать. Никаких вестей от эринейских дамочек пока не поступало, и это хорошо. Наверное. Пусть сами разбираются со своим змеиным клубком.
   Шейн направился договариваться с дивами, и мы увязались за ним. Посольство водоплавающих представляло собой бассейн-гавань с крышей. Кабинеты, где принимали гостей, напоминали наполовину пруды, выдолбленные в каменной толще, наполовину новский кабинет для посетителей. Пока мы ждали посла, обменялись впечатлениями с Лордом. Наш разговор неожиданно прервал вынырнувший див. В бассейне имелся специальный туннель, откуда и приплыл хозяин. Посол напоминал огромную щуку, с мое бедро толщиной и метра два в длину. И морда у него была такая осуждающая.
   - Мое имя... - далее див произнес набор щелкающе-булькающих звуков, которые я бы ни в жисть не повторил. Вообще, рыбина говорила с чудовищным акцентом, периодически заныривая обратно в воду. - Можете обращаться ко мне господин Чошра. Я помощник посла *набор звуков* в То-Цзанити. Чем могу быть полезен?
   - Мы собираемся на раскопки западных туннелей нижнего пятого уровня, - начал Шейн. - В прошлый раз не успели за две недели завершить начатое.
   Щука озвучила цену на проведение раскопок, и ученый принялся яростно торговаться за каждый сребреник. Нам, слава Творцу, платить не надо. Своей помощью отработаем вступительный взнос. Усенна посматривала на дива с нездоровым гастрономическим интересом, и я по-тихому шикнул в ее сторону.
  
   Этим же днем добрались до западного берега озера и разбили лагерь. Шейн не собирался тратить свои и так поредевшие финансы на комнату в гостинице. Мы разбили палатки и наконец как следует отдохнули. Дело в том, что в плавании на корабле по Таше вверх по течению все слуги участвовали в гребле. В противном случае цена за проезд взлетала до невиданных высот. Воздушные и водные маги помогали своими силами. От Хозяев участия не требовалось, но я также греб вместе со всеми. Неплохая разминка. Форма, к слову, уже почти восстановилась до прежнего уровня, хотя в спарринге я иногда и чувствовал себя деревянным неповоротливым манекеном. Для рук более привычными оставались топор и рубанок, нежели полюбившаяся шпага.
   Утром сразу же начали тренировки по спуску в воду. В академии нас учили добираться под водой до противника, но обычно этот способ не предполагал длительного плавания. Просто напитать кусок воздуха маной и собрать воздушный шар вокруг головы. Шейн же сказал, что нам понадобится запаса на час работы минимум и показал оптимальные контуры кармана для дыхания. Лицо облеплено тонкой прослойкой воздуха, над головой - небольшой карман, далее широкий раструб идет за спину, где располагается главное хранилище, словно огромный рюкзак за плечами. Таким образом руки и ноги остаются свободными для движения, плюс скромные размеры позволяют протискиваться в узкие щели подводных завалов. В качестве системы балансировки в наличии подвязывающиеся на пояс камни. Также отработали условные сигналы при плохой слышимости под водой - жесты руками и стук камня о камень с разной периодичностью.
   К обеду осуществили первый спуск. Словно в другом мире очутился. Пугливые стайки рыб, разноцветные кораллы и ракушки, водоросли и тина. И два небольших назойливых дива с миниатюрными копьями, которых приставили следить за нами. Шейн спускался уверенно, отлично зная дорогу по своему предыдущему посещению. Мы карабкались вниз по спущенной с грузилом веревке по почти отвесной стене озера, испещренной всякими наростами и разными узкими ходами.
   - Хозяин! - услышал я тихий крик одной из магесс, показывающей куда-то в сторону.
   - Вот наш лаз! - воскликнул ученый. "Следуй за мной" - показал Шейн жест и бросился к темному зеву.
   Мой воздушный мешок почти касался стенок лаза, когда я протискивался внутрь. Представшая в прозрачных водах Шидо картина заставила изумленно застыть подобно утопленнику. Впереди расстилался удобный широкий коридор прямоугольной формы. Все, как и говорил Шейн. Дивы строят в основном округлые строения и пещеры. Здесь же все пахнет новами. Похоже, этот коридор затопило прежде, чем кораллы добрались сюда. Известно, что в воде шидосадарский камень растет плохо. Либо вымыло со временем под давлением.
   Везде заросли тины и разных полипов, мелькают редкие рыбешки. В паре мест потолок обвалился, но в целом путь комфортный. Изредка по бокам виднелись нечто вроде проемов, некогда бывшие дверьми. Однако наш путь лежал дальше. Шейн целенаправленно греб ластами, то сворачивая в боковые ответвления, то пролезая в какие-то трещины. После минут пятнадцати изматывающего пути мы остановились в широком помещении, на противоположной стороне которого было что-то вроде лестничных ступеней и огромных широких створок дверей. Шейн приблизился:
   - За две экспедиции мы смогли пробиться сюда, но на эту дверь сил не хватило. Мой "огонь" тут бесполезен, а слуги у меня не ахти. Сдюжишь?
   - Справлюсь. Только давай на поверхность выплывем. Не привык я к такому...
   - Без проблем.
   С непередаваемой радостью я вкусил свежий чистый воздух, когда мы выплыли на поверхность. Бдительная и напряженная Линна немного расслабилась. Она не доверяла Шейну. Ее должность не позволяла ей полагаться на кого бы то ни было вне Семьи. Даже мои уверения в надежности Лорда не развеяли всех ее подозрений.
   Примерно четыре дня мне понадобилось, чтобы с помощью барьерной пилы проделать отверстие в створках ворот. Под водой с зазубренным диском работалось тяжелее, да и камень поддавался с трудом в отличие от дерева. Главное ограничение состояло в том, что большая часть ресурсов уходила на поддержание запаса воздуха. За проходом мы обнаружили новый коридор и очередные створки ворот. Шейн в это время взламывал других проходы, пытался отыскать щели или слабые места в кладке.
   Дивов было легко отличить - они нас совершенно не боялись, плавали рядом, разглядывали с любопытством. Один раз при спуске я приметил силуэт огромной пресноводной акулы-дива. И это в озере-то. Какие тогда монстры в морских пучинах обитают?
   За две недели, отпущенные на изыскания, нам удалось пробиться через четыре двери и одну толстую стену. Однако никакой "королевской сокровищницы", о которой грезил исследователь, мы так и не отыскали. Все больше хлам и непонятный мусор. Уже в последний день, плывя к выходу из лаза, я заметил:
   - Шейн, а почему ты здесь не все входы проверил?
   - Как-то не до них. Все вперед стремился.
   - Так давай посмотрим, пока еще мана есть.
   - Ладно. Я возьму на себя левую сторону.
   В одном из крохотных помещений мы обнаружили странного вида то ли бочонки, то ли кувшины из непонятного материала. Шейн тут же экспроприировал имущество и доставил на поверхность. Последнее вызвало недовольство сопровождающих, однако увлеченный ученый просто послал их подальше. Вроде как мы должны сначала предоставить все находки к досмотру дивам.
   - Это точно наследие древних! - выплясывал радостно тагоец на суше. - Вскрываем?
   - Поосторожнее, господин Шейн. Мало ли заразу какую принесет, - нахмурилась Линна.
   - Ладно. В лаборатории вскроем. Хиири, с меня должок.
   - Все согласно уговору.
   - Хорошо-хорошо. Будет тебе десять злат за находку, - вздохнул Лорд.
  
   На обратном пути также никаких приключений не возникло. Грести не надо - знай себе полеживай в гамаке, да любуйся на спокойные воды Таши. Отлично съездили! И дивов посетили, и на наследие древней цивилизации поглядели, и заработали чуток. Жаль, что нас не допустили к настоящему населенному подводному городу. Говорят, там просто неописуемая красота, а от разнообразия дивных обитателей пестрит в глазах. Ну да и так тоже неплохо. Будет что детям рассказать, если таковые появятся когда-либо.
   Шейн сразу убег в лабораторию, я же взял себе отпуск. Попросил держать меня в курсе исследований, хотя и сомневался, что нам попалось нечто стоящее. Лаура все также продолжала приносить денег больше, чем мы все вместе взятые. Видя такой успех, я начал строительство додзе для Линны. Тсучи удалось наладить отношения с семьей кровельщиков, поэтому на черепицу будет скидка. Вот на татами и остальное необходимое барахло придется раскошелиться. Агаши, видя мой энтузиазм, и не возникала особо.
   Тагоец на одной из совместных посиделок с сожалением отметил, что ему не удалось узнать ничего нового.
   - Там было плетение на бочонке, но за сотни лет оно пришло в полную негодность. Древние заклинанием хотели сохранить содержимое.
   - А что там внутри было?
   - Кто его знает? Вроде на саке похоже, только оно давно пришло в негодность. Я отправил своему другу в Эл-Тагоа письмо с замерами остатков магического поля. Возможно, он поможет. Все равно, я доволен поездкой. Выпьем, чтобы нам в следующий раз также повезло! - поднял чарку захмелевший собутыльник. Или, если принимать во внимание специфику Королевств, то сокувшинник.
   Лорд Шумигасу не сильно обиделся на отказ и с радостью принял нашу Семью на общем рауте. На этот раз разговоры велись о Лауре в основном, которая исполнила пару песен на потеху публике. О поездке на раскопки только разок спросили и тут же забыли. За шада мне предлагали аж трехзначные суммы, что не слишком радует на самом деле. Полуальвы - самые ненадежные слуги. Ведь если их похитить, то рано или поздно запасы крови кончатся, и привязка слетит. Хотя такую экстравагантную певицу похитителям сложно будет скрыть, если они собираются всерьез зарабатывать на ней.
   - Господа, минутку внимания, - произнес я в кругу Лордов. - Хочу сообщить вам о том, что ориентировочно через месяц мы закончим строительство додзе.
   - Так вот что вы там возводите, - заметил один мужчина.
   - Через полтора месяца мы планируем набор первой партии "Несущих смерть". Так называется наша школа.
   Синкуджи была против такого пафосного названия, но остальным идея Дзины понравилась.
   - Занятно. И кто же будет сэнсэем?
   - Моя первая слуга. Также известная как Несущая Смерть. Линна, подойди.
   Агаши скромно втиснулась в кружок собравшихся любопытных Лордов и низко поклонилась. Главы Семей принялись удивленно переговариваться и закидывать Линну вопросами.
   - Стойте! - громко произнес худощавый мужчина с дайсе, густо украшенным самоцветами. - Это все здорово, конечно. Но давайте для начала удостоверимся. Господин Хиири, не возражаете?
   - Линна, я освобождаю тебя. Спрашивайте.
   Краткий допрос под Клятвой сполна убедил Лордов в том, что это самая настоящая Несущая Смерть. Так что даже Лаура отошла на второй план, и звездой вечера стала Линна. Само собой, возник вопрос, почему я еще жив, если большинство ее прежних Хозяев греют кости в сырой земле.
   - Господин победил меня в честной схватке на мечах без магии. Служить такому - честь для меня.
   - Хех. А когда ты превзойдешь Хозяина по мастерству, то сразу прирежешь? - ехидно поинтересовался один из Лордов.
   Агаши загадочно улыбнулась, чем еще больше раззадорила Лордов. Даже мне стало не по себе от ее многообещающего оскала. Не будет же она в самом деле...?
  
   На вечере Лорды давали в основном расплывчатые намеки. Обещали отослать пару воительниц к нам в додзе, коли звезды сложатся. Вот чего мы не ожидали, так это настоящего паломничества слуг, что повадились навещать особняк и Несущую Смерть. Часть в свободное время помогало со строительством. Воистину, из Линны сделали идола - этакого борца с режимом Клятв. Даже то, что у нее есть Хозяин, их не смущало. Наоборот, будь она лотом или Хозяйкой, к ней бы не было такого отношения. Несущая смерть должна быть слугой и никак иначе. На меня же смотрели с сожалением. Мол, недолго бедняжке осталось. И это злило Линну, до сих пор всеми силами старающуюся заслужить мое доверие.
   В середине третьей зимы мы завершили стройку. И хотя желающих среди слуг было хоть отбавляй, Хозяева не спешили расставаться с кровными. Тсучи с Сэйто ходили договариваться с соленжскими. За обучение у нас мы брали плату не только золотом и серебром, но и продуктами, прочими нужными товарами или услугами, либо просто скидкой. В первую партию набралось шесть женщин и двое мужчин разных возрастов. По мнению Линны - это хороший результат. Поначалу я с интересом следил за тренировками в додзе. По лицу первой слуги было невозможно что-то понять, однако наедине она мне призналась, что ужасно нервничает. Считает себя неготовой к такой ответственной должности учителя боевых искусств. Пришлось неоднократно уверять, что она отлично справляется. Постоянно порывалась отдать свой титул первой слуги другому нову, однако наиболее подходящий кандидат - Тсучи была вполне довольна работой мотылька. И эти две должности никак не сочетались друг с другом.
  
   Бесснежная третья зима пролетела в один миг. Деньги на уплату сбора давно отложены. Мы же копили на воздушницу, что так мне приглянулась. Линна постоянно нудела по поводу того, что деньги стоит потратить на целителя для меня, на что я отмахивался. Мари так и не появлялась, но если судить по привязке, то она была жива.
   В один из славных весенних дней мы с Ицки сидели на северной веранде возле ручья. Улыбающийся Агаши подливал саке и с довольным лицом обсуждал со мной открывающийся вид. Линна такого не одобряла, но... у всех ведь есть свои маленькие слабости? После тренировки пропотевшие ученицы додзе шли ополоснуться в наш летний ручейный душ неподалеку от веранды. Мы с Ицки любили иногда посидеть здесь, полюбоваться на отлично сложенные полуобнаженные девичьи тела. Нередко к нам присоединялись Синкуджи с Алиетого, демонстративно разглядывающие моющихся учеников-мужчин и отпускающие сальные шуточки.
   Да-а, вот уже и год в Гоцу подходит к концу. Нашел ли я здесь свою Цель? Сложно сказать. Скорее да, чем нет. Все также продолжаю развивать свои навыки мечника и боевого мага, изучаю артефакторику и другие магические науки вместе с Шейном. Эринея так ни разу не напомнила о себе. Виллаха, прости, что не смог защитить тебя. Прости, что не смог отговорить от этой поездки. Ты больше не властна надо мной. Гори жарким пламенем во владениях Нечистого, проклятая стерва!
   - Хозяин! - услышали мы издалека возглас. Прибежала запыхавшаяся Мицу. - Хозяин, там... дива дохлого выловили!
   - Дива?
   - Да!
   - И что?
   - Все серьезно. Лорд Шумигасу и другие Старшие Лорды собрались в замке Каваси. Поползли слухи. На речке куча дивов приплыла.
   - Может, кого-то из правящей элиты завалили случайно? - подал голос Ицки.
   Со стороны крыльца послышался стук копыт, и мы вышли поглядеть на гостей:
   - Семья Хиири! Дом Каваси проводит сбор Лордов в замке. Всех, начиная с Младших.
   Передав послание, всадница хлестнула лошадь и умчалась дальше по дороге.
   - Не к добру это, - проворчала Алиетого.
  
  
   Глава 13
  
   В резиденции сегуна собрался весь цвет Соленджо и даже окрестных деревень. Некоторые ушлые Хозяева, еще не доросшие до титула Лорда, пытались пробиться на прием, но гвардейцы их задерживали. Настоящее столпотворение. Слуг внутрь не пускали, иначе главный зал был бы битком набит. Я разыскал своего восточного соседа из Дома Отани, вежливо поприветствовал и поинтересовался о произошедшем.
   - А голем их разберет. Приплыли дивы, выдвинули обвинения в убийстве их сородича. Требуют невесть что. Прекратить лов рыбы на Замаки и Таше, представляете?
   - И сегун согласится?
   - А у него есть выбор? - влез другой пожилой Лорд в разговор. - Либо согласие, либо война. Вы молоды, а я помню рассказы отца, которому его отец рассказывал о шидской бойне. Каваси тогда потерял несколько тысяч гвардейцев под озером. Дом стал слаб, его чуть не растоптали.
   - Если с дивами не в ладах - это очень скверно, - согласился сосед. - Из любого водоема может выскочить какая-нибудь гадина и утащить в пучину. Даже воды набрать - и то опасно. Любая переправа, любой мост - все это будет разрушено.
   Громкий гомон в зале перебил властный голос Шумигасу:
   - Господа-господа! Слушайте официальное заявление Дома Каваси. На время расследования убийства представителя дивов запрещается лов рыбы на Замаки и любых ее притоках. Судоходство строго ограничено и только при лицензии Дома Каваси. Информацию доведут до сегуна. Лорд Каваси примет окончательное решение и оповестит все Семьи Соленджо и окрестностей. Запрет продлится ориентировочно две недели. Прошу вас сохранять спокойствие и оказывать всяческую поддержку при расследовании. На этом все.
   - Неслыханно, - поднялся высокий мужчина в дорогом наряде. - Кто будет нам возмещать убытки?!
   Сосед рядом со мной тихо пробормотал: "глава Отани будет недоволен. Еще бы."
   - Пэр Сэногава из Дома Отани, я понимаю вашу просьбу, однако Дом Каваси в Соленджо не уполномочен возмещать убытки вашей Семьи.
   - Лорд Каваси заботится о дивах больше, чем о своих подданных, - пэр Дома произнес фразу тихо, однако слышно ее было всем. После этого Сэногава с подручными покинул зал.
   Мы еще какое-то время бурно обсуждали происшествие. Некоторые со страхом пересказывали предания о битве за озеро Шидо, другие наоборот бахвалились своими гвардейцами. Была и такая точка зрения, что военная наука новов за прошедшие десятилетия шагнула далеко вперед, тогда как дивы остались на прежнем уровне.
   Водные жители имеют предрасположенность к магии воды, что естественно. Изредка -- воздуха или земли. Если альвы совсем слабы в классической магии - вся их одаренность ушла на управление джунглями и своими лианами, а нам, новам, достался полный спектр оттенков магии от Творца, то дивы -- нечто среднее. Очень ограничены в заклинаниях, однако это не делает их слабее в своей родной стихии.
   К нашей компании подошел худощавый подросток лет четырнадцати на вид. Не такое уж и редкое явление. Взять тех же Виллаху с Катсодой. Смерть к главе Семьи может прийти неожиданно, и иногда наследниками становятся сущие дети. Бывает также, что наследники заменяют Лорда в его отсутствие на разных приемах. Вроде как их учат управлению и ведению дел с другими Хозяевами.
   - Бедный господин Сэногава, - произнес юноша. - Три четверти от всех его слуг окажутся без работы.
   - Это лишь временная мера, господин Иватэ, - ответил мой сосед вежливо. - Сегун не пойдет на поводу у "мокриц".
   Я внимательнее пригляделся к парню. Выглядел Иватэ несколько болезненно: бледная кожа, худые узловатые пальцы с нанизанными золотыми перстнями, усталые глаза. Не очень-то сочетается его образ с грозной Старшей Семьей, не брезгующей разбоем.
   - "Мокриц"? Что это вы так нетолерантны? Сегодня это ненавистными нами "мокрицы", а завтра уже уважаемые партнеры. Вам следует более внимательно подбирать слова.
   Старик недовольно поджал губы:
   - Эти отродья Нечистого приносят только беды.
   Юный Лорд криво усмехнулся.
   - Прошу прощения, что вмешиваюсь в вашу беседу, - сказал я. - Господин Иватэ, как вы объясните, что ваши новы ограбили слуг мой Семьи?
   - Ограбили? Ну что вы, господин Хиири. Просто приняли добровольное пожертвование от ваших щедрых слуг, за что я от всего сердца благодарю вас!
   Очень сильно захотелось ударить эту паскуду.
   - Вероятно, их не так поняли. Это было не пожертвование, а передача денег в долг. На первый раз я закрою глаза на этот случай, однако вам следует объяснить своим новам разницу.
   - Разумеется, господин Хиири. Разумеется, - вяло пробормотал в ответ Иватэ.
   Слишком незначительный инцидент, чтобы раздувать из этого войну с другой Семьей. К тому же, как это ни прискорбно, надо признать, что мы Старшей Семье Иватэ не ровня.
   Мой взгляд на некоторое время задержался в районе шеи собеседника. На левой стороне шла непонятная вязь татуировки, как это принято у якудза. Такая тонкая, тщедушная шейка. Так бы и свернул ее. Думаю, меня бы только поблагодарили за это.
  
   Две недели прошли словно на иголках. Ученики перестали ходить в додзе. Лаура прекратила выступления в Доме искусств. Мы старались без нужды не выказывать нос из особняка. Третьего числа первого лета вышел указ от сегуна Каваси, который подтверждал постоянный запрет на ведение рыбного хозяйства на Таше, Замаки и двух речках поменьше. На улицах стало неспокойно. Целый Старший Дом Гоцу остался без заработка. Постоянные стычки, встречи с теневыми группировками. Мицу выведала сведения, что Каваси поручил дружественному Дому Хасивара разобраться с Отани в Соленджо. Это означало, что судебных последствий в межсемейных разборках для них не будет. На улицах и на Замаки воцарился хаос. Гвардейцы Дома Каваси и Хасивара выслеживали любое рыбачащее судно на реке, незамедлительно вступая в бой со слугами Отани. Мы перешли на осадное положение, слуги поодиночке не выходили из особняка. Если же мне вдруг требовалось выйти, то собирался настоящий взвод телохранителей.
   Некоторую информацию узнавали от восточного соседа из Отани. И хотя не все его слуги были заняты в рыбной ловле, ему пришлось несладко. Он незамедлительно перепрофилировал своих работниц на сельхоз-работы, но его Ветвь все равно несла значительный убыток. В один из дней старик вместе со всеми слугами исчезли. Как поведали очевидцы, наш сосед всей Семьей вышел на промысел в темное время суток. На них напали дивы, произошла шумная схватка с применением магии. После к берегам причалили лишь деревянные обломки суденышек. Утверждают, будто бы видели трупы новов, всплывшие кверху брюхом туши акулоподобных дивов, и что сама Замаки покраснела от крови. Официально Каваси заявил, что наш сосед из Отани нарушил запрет о рыбной ловле, за что и был наказан. Вероятно, его Хозяин решил избавиться от неприбыльных активов, заодно и преподать урок дивам.
   Нам, простым Младшим Семьям, только и оставалось, что обсуждать новости, да остерегаться приближаться к реке. Самой очевидной причиной такой жесткой реакции водных обитателей на смерть соплеменника был тот простой факт, что дивам стало тесно в озере Шидо. Рыбаки и ранее случайно вылавливали дивов, однако никаких последствий не было. Популяция их разрослась достаточно, чтобы контролировать реку целиком. Разумеется, народ не воспринял тепло поспешное решение Каваси. Судачили о том, что таким способом сегун хочет лишить опоры второй по силе Дом Королевства. Сразу после выхода указа позиция Дома Отани в неофициальном рейтинге Гоцу опустилась со второго места на пятое. Даже Хасивара, главные союзники Каваси в Соленджо, активно возмущались его трусливой политикой. Некоторые были твердо убеждены в том, что сегун сговорился с шидским королем. Дивам -- новые территории, Каваси -- избавление от главного соперника. Однако эта версия будет иметь смысл, если лов рыбы и судоходство через несколько лет снова разрешат. Иначе, насколько нужно быть некомпетентным правителем, чтобы навсегда отдать главные водные артерии страны в перепончатые лапы извечных недругов?
   В начале первого лета мы собрались в рейд, иначе не скажешь, в канцелярию Каваси. Для оплаты ежегодного семейного сбора Хозяин должен присутствовать лично. На фоне происходящих событий даже я не имел ничего против гиперопеки Линны, что заключалась в сборе всех мало-мальски боеспособных слуг Семьи. В особняке остались лишь Хината, Асука, Ицки, Отонаси и Дзина. Атмосфера на улицах Соленджо изменилась. Многие заведения позакрывались, уличные труппы прекратили всякие выступления. Даже попрошаек стало не слышно.
   Довольно-таки быстро нас отпустили с приема. Сумма благодаря и льготам первого года и налоговым послаблениям за службу рядом с анклавом получилась вполне себе скромной. В следующий раз надо будет принести в два раза больше. Мы прошлись немного по Соленджо - все-таки долгое время не навещали город все вместе.
   - Господин Хиири, пришли меня выкупить? - громко обратилась ко мне Тобаки. В очередной раз ноги привели меня прямо на рынок слуг.
   - Куда там! - всплеснул я руками. - Только оплатили семейный сбор. Последние гроши забирают!
   - Не прибедняйтесь, господин, - махнула рукой девушка. - Слышала я, что ваша шад стала настоящей звездой Соленджо. Еще заработаете.
   - Львиную долю приходится отдавать Дому искусств и в налоги сегуну, - покачал я головой и еще раз с сожалением оглядел воздушную магессу.
   Тобаки выгнулась, желая продемонстрировать мне все прелести своей фигуры. Что сделать было непросто, поскольку телосложение у Тобаки не отличалось женственностью. Да и какие-либо навыки обольщения также отсутствовали. Низкий рост и широкие плечи делали ее похожей на спортсмена-штангиста. По характеру же... скорее напоминала вымуштрованного солдата, для которого приказы Хозяина даже без Клятвы - святое дело. Кстати, о Деле. Оно почти с первой секунды разговора внушило мне полное доверие к этой женщине. Есть, конечно, у Тобаки свои заскоки, но кто вообще не имеет оных? Насчет средств я сильно преуменьшил. В семейной казне было накоплено около семидесяти златов. Хозяин Тобаки согласился расстаться с ней за девять десятков. За пару месяцев соберем обязательно. А потом можно и неодаренных слуг приобрести, а то многие жаловались на нехватку рабочих рук при уборке урожая и уходе за скотиной.
   И без того немноголюдные улицы совершенно опустели, как только мы удалились от центра Соленджо. Идущая рядом Лаура цепко схватила меня за отворот кимоно.
   - Что такое?
   Шад молчаливо кивнула вперед, где возле дороги стояла пара загруженных бочками телег. Несколько новов дежурило рядом с ними. Только вот их одежды не походили на крестьянские. Ничуть не скрываясь из-за повозок вышли около двух десятков новов, среди которых с первого взгляда я выделил шестерых одаренных. Брошенный назад взгляд, подтвердил худшие опасения: по дороге нас догоняла большая группа новов. Десятка четыре, не меньше. Несколько магов. Вскоре нас взяли в окружение. Я чувствовал, как земля вокруг нас готова взорваться мощной стеной - Синкуджи напитывала почву маной для оборонительного заклинания.
   От переднего отряда отделилась женщина средних лет с дайсе на поясе.
   - Мое имя Сати, вторая слуга Семьи Иватэ. Господин Хиири, Хозяин Иватэ предлагает вам стать его "рукой". Если вы вдруг не в курсе, отказ в данном случае не принимается.
   Я не был близко знаком с теневым миром Гоцу, но некоторые вещи универсальны во всех местах. "Рука" подразумевает становление пэром без всяких контрактов. Полная Клятва и полное поглощение Семьи.
   - Я отказываюсь, - проговорил я, закипая. - Вы ведь понимаете, что Хасивара не оставит это без ответа?
   - Я всего лишь следую приказам. Хасивара не моя забота.
   Женщина подняла вверх руку и коротко махнула ей. В следующее мгновение вокруг нас выросла мощная земляная стена, о которую застучали средней силы разностихийные заклинания. Я повалил оземь замешкавшихся Али с Кутики.
   - Хиири, долго я не сдержу их! - бросила напряженная Синкуджи.
   - Не лезем вперед. Обороняемся, тянем время.
   Мицу с Усенной быстро разошлись по флангам, намечая себе цели. После второй пущенной стрелы чье-то огненное заклинание попало точнехонько в выставленную верхнюю часть лука. Тетива лопнула, Усенна выругалась. Я было хотел послать мерцающий диск в Сати, однако те уже выставили водный щит. Мощности не хватит пробить. На соседних с дорогой участках воцарилась тишина - все новы попрятались по норам. И ведь ни одного гвардейца Каваси в округе!
   - Хиири, мой резерв! - снова напомнила Синкуджи.
   - Работайте по тем, что спереди. Я возьму на себя задних. На-ли, дай мою шпагу! - я быстро развязал пояс и сбросил на землю катану с вакидзаси, надетые по случаю приема в канцелярии.
   Привычная тяжесть придала уверенности, которой очень не хватало в этой безвыходной ситуации. Только чудо может спасти нас. Или Дело. Сидеть в обороне против значительно превосходящего по силам противника бессмысленно. Банально мана закончится раньше.
   Я резко выпрыгнул из-за земляной стены и, прикрывшись барьером, пошел на сближение с противником. Воздушное заклинание чуть не сбило меня с ног. Черт! В этой группе также как минимум шесть одаренных. Простые воительницы не спешили бросаться на меня, ожидая действия своих магесс. Я попытался пару раз протиснуться вплотную к неприятелю, засевшему за плотным строем щитов. Тщетно. От досады применил копье-щит, прорвав оборону и выведя из строя водную магессу. Удачно, однако треть резерва как корова языком слизнула. А ведь врагов еще тьма тьмущая. Нужно менять подход...
   ...Уклониться. Анализ. Скорость вражеских заклинаний невелика. Убрать защитный барьер. Сосредоточиться на маневрировании.
   ...Зайти через защиту с фланга. Магесса близко. Прикрылась воительницами. С дороги! Воздушница задела в руку. Отступить.
   ...С воздушной стихией в ближнем бою барьерному магу сложно справиться. Анализ. Ситуация проигрышная. Еще пять магесс в этой группе, три сильных. Плюс три десятка воительниц, плюс вторая группа приблизительно аналогичной силы.
   ...Поиск альтернативных вариантов. Критическая опасность для вторичной директивы. Рекомендуемый выход - бросить Семью. Половина резерва, хватит для отступления. Опасаться воздушниц.
   ...Рывок через чужой участок. Преследуют. Усиление по максимуму. Впереди лес. Затеряться и передохнуть, разработать дальнейшую стратегию.
   ...Три воздушницы остались на хвосте. От них не уйти. Вступить в бой, лучше поочередно. Удалились достаточно. В лесу хватит укрытий. Разобраться с преследователями-воздушницами, уйти от погони. Семьей придется пренебречь, хоть они и давали относительный гарант безопасности. Ману экономить, вывести из строя нижние конечности магесс. Не смогут поспевать.
   ...Два простых барьерных диска бессильно ткнулись об уплотнившийся воздух вокруг магесс. Одна сильная, вторая уступает. С нее начнем. Надо спешить, пока третья воздушница не нагнала нас.
   ...Сближение. Выставила щит. Барьер-ступень, прыжок, пробить защиту сверху. Есть. Шпага прорезала тело магессы наискось. Минус один.
   ...Отпрыгнуть. Энергию на щит. Воздушный смерч!
   ...Получены тяжелые повреждения тела. Левая нога неработоспособна. Приближается аура третьей воздушницы. Времени нет. Сближение с противницей. Копье-щит, удар. Резерв на исходе. Выведена из строя. Третья должна быть уже близко. Опасность!
  
  
   ...Пробуждение давалось очень тяжело. Все тело ломило. В левой ноге поселился пульсирующий комок зудящей боли. Кто-то хлестал меня по щекам. С трудом разлепив глаза, я попытался сфокусироваться на происходящем. На нас напали... Да, Семья Иватэ.
   Большое незнакомое помещение. Вокруг меня столпилось несколько женщин в доспехах, воздух гудел от наложенных щитов. Однако меня самого не связали и не обездвижили магией. Кое-как приподнялся и присел. Резерв успел восстановиться примерно на седьмую часть. Судя по тому, что воспоминания о бое остались крайне обрывочные, Дело снова взяло на себя управление телом. Только вот на этот раз не справилось с задачей.
   Оглядевшись, я приметил худую мальчишескую фигуру в строгом кимоно. Вот и сам Хозяин Иватэ. Лорд беседовал о чем-то со своей второй слугой, Сати. Иватэ говорил тихо, но было видно, что он недоволен. Видимо, не все прошло гладко в ходе захвата нашей Семьи. Надеюсь, девчонки успели задать им как следует. Помещение больше напоминало большой сарай, нежели лордский особняк. Скорее всего, здесь когда-то держали животных, но сейчас он пустовал. В стороне в разных позах лежали и сидели члены Семьи Хиири. Линна не подавала признаков жизни, но ее аура еще светилась. Синкуджи была в сознании и сейчас обливала словесными помоями сторожащих ее магесс и всю Семью Иватэ в целом. Кутики неподвижно лежала на полу, остальные же понуро сидели, связанные. Мда, а меня посчитали лишним связывать. Правильно, на мне ведь нет Клятв, которые могут вести к безрассудным самоубийственным попыткам сопротивления.
   - Тебе это с рук не сойдет, - хрипло обронил я в сторону Иватэ.
   - Очухался? - обратился Лорд. - Не ожидал такого отпора от вас. А ведь Сати уверяла, что и половины бойцов хватит.
   - Простите, Хозяин. Я приму плети.
   Иватэ раздраженно шикнул на влезшую в разговор вторую слугу. Рядом с парнем я приметил красивую остроухую вонси в элегантной юкате. Вероятно, первая слуга.
   - Все просто, Хиири. Я предлагаю тебе сохранить свою жизнь и принести мне Клятву. Что скажешь?
   Я плюнул, однако снаряд не долетел, растекшись о навешанную защиту.
   - Зря ты так. Легкой службы не обещаю, но ты будешь жив, сыт и обласкан женщинами. Что еще надо?
   В ходе беседы Иватэ принялся неспешно двигаться в мою сторону. Защитницы заволновались, но Хозяин только отмахнулся. Маны вполне хватит на барьерный диск. Почему бы и не рискнуть? Сгусток заостренной полупрозрачной энергии вырвался по направлению к тощей шее Иватэ и беспомощно угас во вспыхнувшей воздушной защите. Не свезло.
   Воительницы тут же набросились на меня со всех сторон и бросили снова на пол.
   - Оставьте, он не сможет причинить мне вреда, - тонким голосом проговорил юнец.
   Меня в мгновение вздернули на ноги, и я поморщился от вспыхнувшей боли.
   - Видишь ли, Хиири, держать на свободе мага твоего уровня - довольно дорогое удовольствие. Никто не даст гарантии, что уговоры или пытки подействуют. Поэтому решим вопрос прямо сейчас.
   - Я не буду слугой! - прорычал я.
   - Судя по наблюдениям, ты достаточно привязался к своим слугам, не так ли? Сати, убей... хмм... вон ту покалеченную.
   Размытой тенью силуэт скользнул в сторону пленниц, и заостренная полоса металла вошла в тело Алиетого.
   - Стой! Не трогай их! Они не причем! Вылечи, у нее артефакт есть.
   - О чем ты? - вскинул бровь Иватэ. - Сати не могла промахнуться мимо сердца. Твоя слуга уже мертва. Даже если и нет, лечить ее никто не будет. Ты принесешь мне Клятву?
   - Тварь! Ты не услышишь от меня слова Клятвы! Я освобожу их!
   - Тц-ч. Ты слишком весомый ресурс, чтобы просто так отказаться от тебя. Но ничего не поделаешь. Сейчас слишком напряженное время, надо скорее покончить с твоей Семьей. Сати, когда я досчитаю до пяти, ты убьешь Хиири. Ясно?
   - Да, Хозяин.
   - Твой последний шанс, вонси. Один. Стоит усмирить гордыню. Два. Кто знает, как в дальнейшем сложиться твоя судьба? Три. Умереть ведь всегда успеется, верно? Четыре...
   Я почему-то успокоился, враз осознав неизбежность приближающейся смерти. Нет, это не блеф. На счет пять моя жизнь оборвется. Что ж, не скажу, что жалею о чем-то. Некоторым достается худшая доля, нежели мне.
   - Я никогда не стану... - нарушение вторичной директивы. Критический порог. Контроль отсутствует. Ошибка. Принудительное исполнение. - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю, - улыбнулся Хозяин. - Верное решение, Хиири.
   Привязка окончательно сформировалась, давая уже позабытое чувство пресмыкания перед другим человеком. Не подвести, не разочаровать, помочь, защитить. Сделать все, чтобы Хозяин был доволен. Небольшая горечь от осознания того, что Дело предало меня, отошла далеко на задний план.
   - Теперь, что касается остальных...
   Хозяин в опасности! "Свободные" Клятвы могут навредить ему. Ни при каких обстоятельствах он не должен принимать Клятву у Синкуджи и Линны, иначе его ждет смерть. Я быстро, насколько это возможно при моих ранениях, направился к пленницам. Блондинка кидала презрительные взгляды в сторону Иватэ и готова была вот-вот взорваться.
   - Синкуджи, я освобождаю тебя. Клятву! - грозно потребовал я.
   Ненавидящий взгляд магессы переметнулся на меня. Я непреклонно смотрел в ответ. Синкуджи опустила глаза в пол и вздохнула:
   - Только потому, что это ты. Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю.
   С сожалением оглядел Алиетого, душа которой уже покинула тело. Она была важным членом Семьи Хиири, и могла пригодиться новой Семье Иватэ. Очень жаль.
   - Что ты... - начало было Хозяин с удивлением.
   - Подождите, Хозяин. У нас неполная Клятва. Это может быть опасно для вас.
   Я склонился над Линной и начал понемногу напитывать ее израненное тело маной.
   - Хозяин, разрешите мне воспользоваться нашим лечебным артефактом, рогом?
   - Мы использовали его для лечения наших слуг, - ответила мне Сати.
   Через некоторое время мне удалось привести агаши в сознание. Выглядела она неважно, однако организм должен справиться. Да и магическая подпитка поможет.
   - Линна, я освобождаю тебя. Принеси мне полную Клятву.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас, - кое-как прошептала агаши.
   - Принимаю. Остальных тоже освобождаю. Говорите Клятвы поочереди.
   Вскоре процедура завершилась. За исключением наглухо отрубившейся Кутики, все слуги произнесли стандартные тексты Клятвы. С кафанэс во время боя особо не церемонились. Рога ведь и с трупа можно снять.
   - А теперь объясни, какого альва ты творишь без моего приказа? - рассердился Иватэ.
   - Хозяин, у нас была особая Клятва. Я не уверен, как бы она подействовала в отношении вас. Нужно было срочно привести их к полной Клятве. Прошу простить меня.
   - Я не планировал оставлять тебя главой Ветви, - с раздражением проговорил Лорд. - Тебе бы лучше подошла роль боевого мага.
   - Еще раз прошу простить меня. Вы, должно быть, слышали о Несущей смерть? Только я могу принять ее Клятву... хотя теперь не уверен, что долго проживу. Другие слуги, например, Синкуджи, доставят слишком много проблем иному Хозяину.
   - Вот как. Эта твоя агаши действительно убивает своих Хозяев?
   - Да. Каким-то образом она извращает Клятву.
   - Что ж. Правильное решение. Она - сенсей в додзе, и лишаться такого источника дохода глупо. Что касается остальных... - Иватэ задумался.
   - Хозяин, - подала голос вонси рядом. - У Хиири достаточно сбалансированная Семья. Мы вполне можем оставить их в качестве отдельной Ветви. А Сентосаку, что вы планировали сделать пэрой, можно поставить в качестве первой слуги Ветви.
   - Я так и собирался сделать, Шуэ - пробурчал Иватэ. - Сентосаку, переходишь под начало Хиири. Я освобождаю тебя.
   Невысокая непримечательная ниппонка быстро произнесла мне Клятву, которую я сразу принял.
   - Она разъяснит тебя тонкости нашей Семьи, - принялась наставлять меня первая слуга Иватэ. - Прислушивайся к ее советам. Главная задача Ветви Хиири сейчас - приносить прибыль. Сентосаку поищет возможности для увеличения дохода.
   - Я понял, - склонил я голову в знак уважения.
   - Теперь разберемся с исками. Правильно ли донесли мне разведчицы, что у тебя нет дружественных Семей?
   - Хмм, с Шумигасу у нас были хорошие отношения.
   - Нет, не то. Он не станет вступаться за вас. Кому вы платили? Хасивара?
   - Да, Хозяин. Вы многое о нас узнали.
   - Нетрудно это сделать, если вы периодически к ним наведываетесь.
   - Что теперь будет с Хасивара? - спросил я. - Они объявят нам войну?
   - Не смеши меня. Из-за такого пустяка войны не объявляют.
   - Но ведь мы им платили за защиту?
   - Значит, теперь мы должны им заплатить достаточно, чтобы они закрыли глаза на ваше соглашение. Сейчас у них с Отани дел по горло, они не будут слишком завышать цены, - Иватэ задумался. - В обычном случае хватило бы откупа из четырех низших слуг и одной средней. Думаю, двух-трех низших вместо четырех достаточно. Шуэ, как считаешь?
   - Я поучаствую в переговорах, так что за это можете не переживать, Хозяин, - с улыбкой ответила первая слуга.
   - Я должен отдать им слуг из Ветви? - уточнил я.
   - Бесполезных гони в шею. Если есть сбережения, можешь купить на рынке кого подешевле.
   - В казне примерно семь десятков злат, Хозяин.
   - А-а, хорошо. Сентосаку разберется, куда их лучше направить. Все, я устал, - юноша поник, и мешки под его глазами прорисовались еще более четко. Он действительно выглядит нездоровым.
   - Хозяин, тот рог, что был при нас, не только лечит раны, но и придает сил.
   - Вот как? - оживился парень. - Надо попробовать. Пожалуй, не буду продавать - Семье придется кстати качественный лечебный артефакт. Итак, пэр Хиири, добро пожаловать в Семью Иватэ. Служи, и тебе зачтется. Кто тебе из твоих слуг больше всех нравится?
   - Сэйто.
   - Освободи ее. Она будет служить у меня в Старшей Ветви. Если будешь стараться, получишь обратно в качестве награды.
   - Слушаюсь.
   - Да-а, я уж чуть не прибил эту дуру, когда она сообщила о потерях, - показал Иватэ рукой в сторону Сати - второй слуги, что командовала атакой.
   - Многих мы потеряли? - задал я вопрос.
   - Одну хорошую воздушную магессу, вторую удалось вытащить. Одну среднюю водную. "Огненных" близняшек жалко. Их твоя кафанэс в статуи превратила. Зачем ты ей рога оставил, кстати?
   - Она только набирает силу, Хозяин. Уверен, что со временем Кутики станет грозным оружием.
   - Хмм. Еще шестерых воительниц твои порубили. Если бы не найденные артефакты, можно было бы считать эту операцию провалом.
   - Осмелюсь спросить, оставите ли вы нашей Ветви какие-либо артефакты?
   - Там, по-моему, защитный был? Его берите. Все, катитесь. Пусть шад твоя песенки поет, агаши учит молодых... может, я нескольких бойцов к вам в додзе направлю, да... Где там лечебный артефакт?
   Иватэ покинул помещение, что-то бурча себе под нос. За ним по пятам следовала первая слуга Шуэ и несколько охранительниц.
  
  
   Глава 14
  
   Я подошел к Сэйто, преданно глядящей на меня и ожидающей приказов.
   - Я освобождаю тебя.
   Девушка тотчас поникла, и в следующую секунду бросилась ко мне, схватив за отворот кимоно:
   - Хиили, пожалуйста, я не хочу к нему. Пожалуйста! - в ее прекрасных глазах показались слезы.
   - Прости, - я отвел взгляд. - Таков приказ Хозяина.
   К Сэйто подошла Сати и грубо схватила за руку, оторвав от меня.
   - Как ты ведешь себя с пэром, дрянь? Ничего, у нас тебя быстро научат правилам приличия. Уведите ее к Хозяину, пусть он примет Клятву у нее.
   - Господин Хиири, это была славная битва, - повернулась ко мне Сати. - Я вторая слуга Семьи Иватэ, занимаюсь боевым планированием и участвую в сложных операциях. Шуэ - вы ее уже видели, наша первая слуга. Сентосаку некоторое время назад была казначеем Семьи, но потом впала в немилость у Лорда и была отстранена от дел. Надеюсь, что когда-нибудь нам доведется действовать сообща. Служу Семье, - Женщина коротко склонила голову и повернулась прочь.
   Воительницы и магессы Семьи стали потихоньку покидать помещение. Я одолжил у Старшей Ветви повозку, куда мы погрузили раненых и тело Алиетого. Настроение было нерадостным. Наверное, не будь на нас привязки, мы бы сильно горевали о потере нашей близкой подруги. Но сейчас нам было не до этого.
   Участок Иватэ располагался к западу от Соленджо, поэтому путь предстоял близкий. Никакого расстройства от потери свободы я не ощущал, а ведь ранее был готов умереть за нее. Если так подумать, то Дело всегда активировалось в моменты опасности для меня.
   Как и ожидалось, никаких проблем с оставшимися дома слугами не возникло. Кутики пришла в себя, и также принесла полную Клятву. Поэтому, за исключением Мари, все слуги бывшей Семьи Хиири стали полноправными членами новой Младшей Ветви. Первым делом мы похоронили Алиетого. Рядом с могилой Сакуры. По эринейским обычаям хоронили на общественных кладбищах, однако в королевствах свои традиции, и я решил не отступать от них. Линна рвалась присутствовать, однако я приказал ей лежать и набираться сил. Посетить могилу можно и позже.
   Конечно, Клятва не делала из нас бесчувственных сволочей. Некоторые плакали во время прощания с Али. Вечно мрачная девушка с повязкой прочно стала одной из нас, держала в руках половину хозяйства. Мне будет не хватать ее.
   - У нас еще много дел, - поторопила нас Сентосаку, также пришедшая на погребение.
   - Ты ведь подчиняешься мне, не так ли?
   - Конечно, Хозяин. Вы вольны приказывать мне все, что пожелаете. Однако меня наставляли быть пэрой в Младшей Ветви, и я буду исходить из того, что выгодно Семье Иватэ. Это ведь и в ваших же интересах, Хозяин.
   - Ты права. Идем.
  
   Поначалу никаких особенных изменений наша жизнь в Соленджо не претерпела. С моей помощью Линна достаточно быстро встала на ноги, и сразу стала принимать учеников в додзе. Иватэ послал девятерых слуг повышать свои воинские навыки. Причем, как мне сказала агаши, все они были добровольцами, Лорд никого не принуждал идти в додзе. Лаура продолжила давать выступления под тщательным наблюдением Сентосаку. Первая слуга Ветви Хиири рьяно взялась за шада, поскольку именно она обеспечивала наибольший доход. Сразу запланировала несколько выступлений в соседних городах, и выставила жестких график тренировок. Лаура круглые сутки напевала и репетировала с Усенной или Сентосаку. Ей было тяжело, разумеется, однако она не смела протестовать. Но и прогресс был налицо. Как ни печально это признавать, полное подчинение Клятвы пошло ей на пользу как певице. Хотя вряд ли сделало ее счастливее. Сам я также стал тренироваться более усердно. Вряд ли я пригожусь Хозяину в качестве личного телохранителя, но как боевой маг - один из лучших в Семье.
   В особняке царила мрачная атмосфера. Нет, никто не плакал и не жаловался, просто... раньше намного чаще слышался смех в доме. Слуги собирались на посиделки, вели шумные обсуждения. Сейчас же все переключились на работу.
   В первую же ночь ко мне пришла Синкуджи. Мы просто спали молча, в обнимку. Клятва не до конца притупила наши чувства. Мне было немного больно от произошедшего. От потери Али, от расставания с Сэйто. И, когда светловолосая магесса обнимала меня, я ненадолго забывал об участи исчезнувшей Семьи Хиири.
   На одном из собраний Лордов я публично объявил о том, что наша Семья стала Младшей Ветвью Семьи Иватэ, и пэр из Хасивара моментально вызвал нас в суд. Как объяснила Сентосаку, судебные заседания - обязательная часть переговорного процесса. Наша крыша пытается делать вид, что защищает своих подопечных. Параллельно мы вели обсуждения о компенсации от Иватэ, чтобы Хасивара отозвали иски и закрыли глаза на захват Семьи Хиири. С помощью Сентосаку и первой слуги Шуэ удалось сторговаться до четырех слуг. На коих я потратил сорок пять златов из казны. Теперь, в общем-то, не имело смысла оставлять в Ветви исключительно тех слуг, которым я могу доверять. Стандартная Клятва сгладит любое неповиновение и вздорность характера (хотя встречаются и очень редкие исключения). Однако я слишком привязался к членам Семьи, и совершенно не был готов расставаться с ними.
   Вот так. Я был слишком наивен, ожидая, что Хасивара и Каваси будут защищать нас в случае агрессии со стороны других Семей. Небольшая взятка, и им плевать, Лорд я или пэр. В целом у Семьи Иватэ были не слишком хорошие отношения с Хасивара, и наш захват еще более усугубил ситуацию. Мы же теперь часть Семьи Иватэ, а значит для нас Хасивара также враждебны. Сентосаку проинструктировала о том, что со слугами их Дома не стоит церемониться. По возможности наезжать и отбирать небольшие суммы денег, вредить их угодьям и делам. Иватэ - в седьмом поколении династия якудза. Это очень приличный срок для Семьи, занимающейся не совсем законной деятельностью. Всего сто девятнадцать членов вместе с нашей Ветвью, из них около девяти десятков являются боевой частью. И подобное соотношение для Семьи иной направленности было бы губительно для процветания. Якудза же по большей части жили войной. Может показаться, что, если бы Каваси захотел, то легко вывел бы их под корень. Однако, как объяснила Линна, это в любом случае сопряжено с уменьшением свободы для всех Лордов Королевства. Правитель всегда балансирует между тотальным контролем за преступлениями и полной вседозволенностью. Поэтому якудза в той или иной степени будут всегда и во всех странах, только масштаб их деятельности будет отличаться. И Гоцу далеко не худший вариант.
   Основная причина выбора нашей Семьи в качестве мишени - это отсутствие хороших знакомств среди Лордов и весьма прибыльные слуги. Специально ради меня Иватэ полностью опустошил казну и продал нескольких слуг, чтобы приобрести умелую воздушную магессу. Именно она и приложила меня вихрем, совершенно не заботясь о том, что может задеть свою напарницу.
   Как поведала нам Сентосаку, в Соленджо есть еще две Семьи якудза, однако там и полусотни членов не наберется. Отношения с ними у нас враждебные. Когда-то Дом Иватэ насчитывал примерно две сотни членов, и являлся единственной Семьей якудза на весь Соленджо. Конкурировать со Старшими Домами он не мог, однако свою часть рынка имел. После достаточно темной истории со смертью старого главы и младшего сына Иватэ, Дом распался. Большую часть смог собрать наследник, в подчинении которого на тот момент находилось около полусотни слуг. Одной Семье, входившей в Дом, удалось отпочковаться и прекратить всякую связь с якудза, занявшись иной деятельностью. И еще две Семьи основали пэры Младших Ветвей Дома.
   Сейчас же Семья Иватэ имела более простую иерархию с единственным Лордом, одной Старшей Ветвью и тремя Младшими Ветвями. Сентосаку объяснила, что Лорд Иватэ не способен контролировать сам более трех десятков привязок, поэтому столько промежуточных пэров. Глава Семьи с рождения был болезненным ребенком. Поговаривали, что отец не собирался оставлять его наследником, и, как это часто бывает в таких случаях, многие были уверены в причастности сына к смерти главы и своего брата. Сентосаку не знала подробностей, поскольку в те годы она служила в другом Доме.
   Что касается друзей Семьи, то единственным с большой натяжкой можно назвать хорошего приятеля отца Иватэ - Лорда якудзы из столицы Гоцу. А вот враждебных Семей было хоть отбавляй. Теперь добавились Хасивара, которые, впрочем, являлись нашими главными конкурентами над западом Соленджо. С Отани отношения нейтральные, поскольку они больше держат восток. С Дзесэй и Гентоку - натянутые. Ну и главные наши недруги - это, разумеется, две отколовшиеся Семьи из Дома Иватэ. Цель молодого Лорда - вернуть их любой ценой. Однако нынешнее боевое противостояние с ними приведет к множественным жертвам, а значит ослаблению Семьи. Поэтому Иватэ поначалу метит на небольшие Семьи, не обзаведшиеся связями - вроде нашей.
   Через неделю, в середине первого лета, Лорд Иватэ наведался в наш особняк с инспекцией.
   - Неплохой дом. Места много, - проговорил глава, осматривая внутреннее убранство.
   - Лорд Иватэ, гляньте какая ванная огромная. Похоже, наш дорогой пэр очень любит мыться, - ехидно позвала Шуэ к дальним помещениям.
   - Чистюля ты наш. Все же не будем продавать.
   - Уверены, Хозяин? - уточнила первая слуга. - Особняк расположен далеко от главной резиденции.
   - Пускай так. Строить новое додзе будет слишком накладно. Да и дома уже негде селить новых слуг, - покачал головой Иватэ. - Так что, Хиири, пополнение будешь принимать к себе.
   - Слушаюсь, - склонился я.
   - Я доволен твоей работой. Сентосаку, постепенно переводи слуг на наш основной профиль. Нечего им в грязи возиться. Есть тут еще одна пришлая Семья, небольшая. Пойдете под начало Сати, потренируетесь, поучитесь работать вместе. Дела идут хорошо. Возможно, уже в этом году я смогу вернуть старых пэров Семьи Иватэ.
   - Конечно, Хозяин. Они еще пожалеют о своем самоуправстве, - воодушевленно произнесла вонси.
   - Шуэ, только ты одна понимаешь меня, - Иватэ по-мальчишески прыгнул к первой слуге и обхватил за талию.
  
   В конце лета к нам наведалась Сати, чтобы обговорить детали операции. Я сразу отказался от своей кандидатуры в командующие Ветви, предоставив эту роль Линне. Под началом Сати (сама она из Старшей Ветви и не имела слуг) находились два пэра, каждый с тремя десятками бойцов и шестерыми магами. Наша Ветвь пока не могла похвастаться такими силами: три мага, кафанэс, сэмуэй и пятерка бойцов, включая неумелых Ицки и Дзину.
   - Донесите до своих слуг, пэр Хиири, что командую я. Никакой самодеятельности, ясно?
   - У Линны достаточно богатый опыт. Она будет действовать исходя из ситуации, - произнес я, глядя в глаза скривившейся Сати. - Но общую стратегию, безусловно, оставим вам.
   - Лорд Иватэ не будет в восторге от неповиновения.
   - Лорду нужен результат. И я достигну его любым способом.
   - Хорошо, - Сати вытащила грубую карту Соленджо и разложила на столе. Мы с Линной, Сентосаку и Синкуджи придвинулись, чтобы рассмотреть детали. - Здесь. Юго-запад города, ремесленный квартал, территория Гентоку. Наша цель -- Семья Шобуту, двенадцать слуг, один одаренный. Приехали из Ташимиги недавно, заключили договор с Гентоку. Прибыли с них особой не получим, но нам нужны бойцы.
   - Не будет ли проблем для Семьи, если мы захватим их?
   - Такая вероятность есть. Нельзя затевать разборки слишком часто, иначе у Шумигасу может лопнуть терпение, никаких взяток не напасешься. Шобуту прослыли отщепенцами, не соблюдающими правила. Вполне возможно, что за них даже Гентоку не вступится. Все будут только рады, если Лорд Шобуту даст Клятву и поубавит гонору.
   - Это людное место, - заметила Линна.
   - Верно. Поэтому захват будем производить ночью, по-тихому. Разумеется, ради такого пустякового дела, я бы не стала привлекать вашу Ветвь, если бы не приказ Хозяина.
   - Мы должны научиться работать вместе. На войну с бывшими пэрами Иватэ пойдут все силы Семьи.
   - Не стоит считать меня идиоткой, пэр Хиири, - вздохнула Сати. - Вот поэтому я против назначения тебя главой. Сентосаку подошла бы гораздо лучше. Третий уровень привязки плохо влияет на ее мыслительные способности. Не хочешь поменяться с ней? Так будет лучше для Семьи.
   - Возможно, она более подходящий кандидат, - нехотя признал я. - Однако ей нельзя принимать Клятву у некоторых слуг моей Ветви. Лучше давай обсудим твой план...
  
   Темным летним вечером команда захвата тихо сидела в небольшой неосвещенной комнате в ремесленном квартале. Некоторые дежурили тут безвылазно уже больше суток, дабы не вызывать подозрение большой толпой снующих туда-сюда людей. От нас на дело пошли я, Линна, Усенна и На-ли. Синкуджи слишком шумная со своей землей. Сентосаку также оставили в особняке, хотя Сати очень этому сопротивлялась. По боевым умениям первая слуга не выделяется, а командир у нас уже есть, поэтому решил не брать.
   - Вижу сигнал, - тихо проговорила воительница в темных одеждах. На крыше здания напротив сидела соглядатай, которая должна была оповестить нас об удалении ночных патрулей Каваси.
   - Выдвигаемся. Уверен, что справишься?
   - Ну не воздушницу же отправлять? - усмехнулся я.
   - Господин, будьте внимательны со слугами.
   - Обязательно.
   Я аккуратно вылез в окно и забрался на крышу. Ни зги не видно. Осторожно ступая, я дошел до края крыши и осмотрелся. Огни не горят, патрулей поблизости нет. Пора. Оттолкнувшись, я прыгнул вперед через проулок, одновременно запуская барьер-ступень в стену дома. Ха-ак. Ступень прочно вошла в дерево, и в следующее мгновение я удачно приземлился на нее. Я постоял, вслушиваясь в ночную тишину. На крыше нашего здания стали заметны темные силуэты слуг Иватэ. Как они доберутся до окна, интересно? Я осторожно воткнул еще одну ступень выше, забрался на нее, и мое лицо оказалось напротив закрытых ставней.
   Вот здесь потребуется все мое мастерство и удача. Если я разбужу спящих внутри людей, то придется устраивать шумную драку. Конечно, мы их быстро продавим, однако поднявшийся переполох обязательно выдаст нас с головой. Хозяин точно не обрадуется. Нужно уйти до подхода основных сил Гентоку.
   Просунув тонкий барьер в оконную щель, я нежно отодвинул задвижку. После чего медленно отворил одну из ставен. Прямо под окном спала женщина. В помещении находилось шестеро слуг. Я перебрался через окно, спустил ноги вниз и мягко прикрыл ставни обратно. Шаг за шагом, осторожно. Ступая по краям футонов, я крался мимо спящих, ощущая каждый удар собственного сердца. Каждый скрип пола врывался в голову словно разрыв огненного заклинания.
   Хорошо, теперь поворот направо, и я почти на месте. Выглянув за поворот, я выругался про себя. То, что дежуривший перед дверью боец, нагло дрых -- это замечательно. Но что прикажете делать с нитями какого-то артефактного заклинания, что перегородило проход? Хотя... сверху есть немного места.
   Сколько я этих ступеней навтыкал под потолком -- не счесть. Ползти в узкую цель на пределе сил. То и дело замирая, когда караульный дергается во сне. Резерв опустел наполовину. Будет очень печально, если дверь в спальню Шобуту окажется заперта на засов. Однако на сей раз удача пошла мне навстречу. Минута потребовалась, чтобы отодвинуть дверь в сторону. Спящий в коридоре мужчина беспокойно ворочался. Сомневаюсь, что его оставили караулить - скорее он должен быть готов выполнить срочное поручение Хозяина. Принести воды ночью, например. С таким охранным артефактом нет нужды нести вахту, если, конечно, вы не ожидаете редкого в здешних краях гостя - магистра барьеров.
   На низкой кровати похрапывал мужчина, полностью заглушая мои тихие шаги. Рядом с ним спала женщина. Я запрыгнул на кровать и прижал к шее Шобуту острый танто.
   - Что...
   - Не дергайся. Выбирай: Клятва или смерть?
   Сбоку завозилась слуга. Где-то там, на соседней крыше ожидали своего часа десяток слуг Семьи, готовые ворваться по первому вскрику.
   - Только пискнешь, и я перережу горло твоему Хозяину, - прошипел я в сторону девки.
   - Ты пожалеешь! - пригрозил глава.
   - От тебя не будет большой пользы Семье, - я надавил сильнее кинжалом, порезав кожу. - Считаю до трех. Раз, два, т...
   - Ладно! Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас, - твердо сказал Шобуту. В его тоне не было слышно страха или беспокойства, только легкая досада за собственную оплошность. Из него выйдет неплохой боец.
   - Принимаю, - я убрал кинжал. - Слушай внимательно. О том, что ты стал слугой, никому не сообщай. Веди себя как обычно, слуги пусть работают, как и раньше. Любыми способами избегай собраний Лордов, на которых проверяют привязку. Через некоторое время ты получишь от меня новые приказы. Понял?
   - Да, Хозяин.
   - Отлично. Отключи охранный артефакт, и проводи меня к окну. Неохота снова через него лазить. Только не шуми.
   - Слушаюсь.
   Шобуту бросился к стене, где виднелось слабое свечение магической побрякушки, и быстро дезактивировал ее. Дальше без всяких проблем я добрался до окна и вернулся на крышу тем же способом, которым пришел. Темные силуэты после моей короткой команды потянулись обратно в снятую комнату.
   - Шобуту наш, - бросил я Сати. - Пока он не будет ничего предпринимать.
   - Отлично. Я доложу Хозяину о твоем успехе. Расходимся небольшими группами. Сентосаку, останься, обсудим развитие вашей Ветви.
  
   Через полторы недели наша Ветвь официально пополнилась тринадцатью новыми членами - тремя мужчинами и десятком женщин. Я приказал Шобуту снять привязку со слуг и принял у них Клятву сам. После детального опроса выяснилось, что одаренных было двое. Одна - обученная магесса стихии огня, другой - слабый самоучка металла. Боевую часть представляли также две воительницы и один мечник, плюс сам Шобуту. Остальные семеро - простые работяги, владеющие разными ремеслами. Одну хромую по решению Сентосаку мы передали следить за хозяйством в особняке. Всех остальных же сразу направили в додзе к Линне повышать свои навыки.
   Небольшой делегацией с Шуэ и Сентосаку мы наведались к Гентоку. Передали дорогой подарок. В основном говорила первая слуга Семьи. По итогу Шуэ сообщила, что Гентоку скорее всего не будут выдвигать обвинения. Без Дела я с трудом мог определить настрой собеседника, поэтому оставалось довериться вонси.
   Время шло, и вот уже вторая осень подходила к концу. Мне же не сиделось на месте. Клятва требовала от меня действия, поэтому я нанес визит в главную резиденцию Иватэ на западе города. Вокруг большого центрального особняка ютились простые низкие дома слуг. Я с интересом осматривал хозяйственные постройки. В прошлый раз не успел подробно рассмотреть. Внутренняя обстановка выглядела роскошно. Уж точно богаче нашего особняка. Меня встретила всегда дружелюбная Шуэ и проводила к хозяйской спальне. Я вежливо постучал.
   - Лорд, это пэр Хиири.
   - Заходи.
   Я отодвинул створку и прошел в помещение. На хозяйской постели голая девушка со светлыми волосами смущенно куталась в одеяло. Я застыл. Это ведь Сэйто! На секунду что-то злобное шевельнулось внутри меня, но быстро пропало. Что ж, раз такого желание Хозяина... Иватэ сидел сгорбившись за столиком сбоку, читая какой-то документ. Лорд посмотрел в мою сторону:
   - Что, не нравится?
   - Да, Хозяин, - признался я.
   - Хмпф, - неопределенно хмыкнул Иватэ. - Знаешь, первый год мне еще было интересно издеваться над слугами. Но потом надоело. Никакого азарта, скучно и однообразно. Иди отсюда! - бросил Хозяин в сторону застывшей Сэйто. Девушка поспешно схватила брошенную на полу одежду и выбежала мимо меня из спальни. - Зачем пожаловал?
   - Хозяин, хочу сообщить, что Шобуту и его бывшие слуги успешно адаптировались в Семье. Показывают хорошие результаты на тренировках. Хотел бы узнать, каковы дальнейшие планы в отношении нашей Ветви?
   Иватэ удивленно поднял брови:
   - Что-то изменилось? Сентосаку надоумила тебе прийти сюда?
   - Нет, Хозяин. Я пришел исключительно по своей воле.
   - Зачем ты пришел? Объясни.
   - Я не могу сидеть без дела, вдали от вас. Вы ведь знаете, раньше я служил эринейской Леди личным телохранителем.
   - Ты хочешь быть моим телохранителем?
   - Да, Хозяин!
   Парень усмехнулся:
   - Предпочитаю девушек в этой роли. Пускай они и хуже подготовлены. Что-то еще?
   - Я... мне нужно занятие, Хозяин.
   - Что за чушь? Занимайся Ветвью, ожидай приказов.
   - Я не могу сидеть без дела, - упрямо повторил я.
   - Ладно, все равно собирался отправить вас. Зиму-весну будете служить у анклава. Шад свою оставишь у меня, и прочих небоевых слуг. Агаши тоже, пусть продолжает работу в додзе.
   - Хозяин, опыт Линны пригодится нам на границе с альвами.
   - Сентосаку справится.
   - Как же посевная весной?
   - Мы - Иватэ, мы не копаемся в грязи, - фыркнул глава.
   - Слушаюсь. Позвольте идти?
   - Иди-иди.
  
   В Сунджи приняли нас с охотой. Пограничников в прошлое нашествие изрядно потрепало. И если Каваси быстро восстановил свой контингент, то наемники не спешили посылать слуг в столь печально известные места. Нападение аж трех альвов сразу -- событие редкое, о нем будут помнить еще много лет в местных краях. Не говоря уже про Белого альва, вмиг обросшего легендами.
   Каждое утро мы проводили в тренировках, которые без Линны иногда превращались в настоящий балаган. Особенно лютовали На-ли с Синкуджи, постоянно цапались и огрызались. Приходилось отдавать им прямой приказ прекратить, что на земляную магессу действовало иногда в обратную сторону. По крайней мере, она ко мне сильно не приставала, видя, что я и так выбиваюсь из сил на тренировках. Все же свободного времени было достаточно, поэтому вторая половина дня отходила на поиски заработка. От заготовки древесины я отказался полностью. Во-первых, на это оставалось мало физических и магичеких сил. Во-вторых, это не соответствовало духу Семьи Иватэ.
   Небольшими группами мы обходили Сунджи, старались провоцировать слуг или Хозяев на драку. У На-ли отлично получалось выводить потенциальных жертв из себя. Опытная Сентосаку собирала сведения и находила нам слабенькие Семьи, чью казну можно было опустошить банальными угрозами и грабежом. Вечера мы проводили в тавернах и кабаках городка, устраивая разборки с местными или другими наемниками. Здесь же было настоящее раздолье для Мицу, которая подкарауливала окосевших посетителей и облегчала их кошели. Серая довольно быстро восстановила свои навыки. Сэмуэй же метила на более "толстые" цели, тщательно искала подходы, чтобы нанести удар. Не то, чтобы мне нравилась такая жизнь, но и ничего против я сказать не мог. А иногда, в пылу славной кабацкой драки, во мне просыпался пьянящий азарт схватки. Прежние чувства, мое прежнее Я потускнело. Клятва сгладила мою личность, вылепила из меня прекрасного служителя Семьи Иватэ и совершенно не давала переживать об утраченном.
   Действовать приходилось осторожно, не то с нами могли разорвать контракт. И плакал наш заработок, и налоговая льгота для Семьи. Хозяин за такое точно по головке не погладит. Пэру Ашикуни, командиру гвардейцев Сунджи, многократно жаловались на нас, тем не менее, тот терпел, помня о наших былых заслугах. Да и небольшая взятка сгладила отношения. В основном Сентосаку давала разрешения на любое действие, тщательно следя, чтобы мы не переходили грань. Первоначально я испытывал к первой слуге скорее отрицательные чувства, однако сейчас изменил свое мнение. Сентосаку проницательна и умна, отлично знает правила теневого мира, жестока и беспощадна с врагами Семьи или с оплошавшими слугами. В принципе, она мне даже нравится. Отношения с Синкуджи постепенно охладели, и я обратил свое внимание на Сентосаку. Невысокая брюнетка с тонким гибким телом и цепким умом.
   Чем-то неуловима напоминала мне Виллаху. Только на сей раз Хозяин я, а не она. Поэтому, когда в одну из ночей холодной первой зимы во мне проснулось желание, я просто приказал идти в мою постель. Сентосаку пыталась держаться независимо, показывая, что просто делает мне одолжение. Но я быстро сломил волю первой слуги. Это было увлекательное время, хотя я понял, о чем говорил Лорд. Издевательства над слугами надоедают.
  
  
   Глава 15
  
   Слава Творцу, мерзкие альвы сидели тихо в своих джунглях. Сражаться с ними не было никакого желания. Вполне хватало и стычек с сунджскими. В городке обосновалась пара небольших Семей якудза, которым мы часто переходили дорогу. Славно их проредили. Не обошлось без жертв среди наших -- погибла воительница, бывшая ранее в Семье Шобуту. Сентосаку высказала идею, что после возвращения величия Семьи Иватэ в Соленджо вполне можно начать расширение влияния. Сунджи -- достаточно легкая цель, да и с Ашикуни связи налажены. Нашей Ветви за глаза хватило бы, чтобы "держать" большую часть поселения. По возвращении в особняк встретили нас лишь промерзшие стены. Линна с прочими слугами проживала в главной резиденции, ходя в додзе как на работу.
   Количество слуг Семьи перевалило за тринадцать десятков. Этого вполне хватит, если грамотно подойти к нападению на бывших пэров Иватэ, чьи совокупные силы подходили к семи десяткам. С точки зрения закона наша грядущая война -- преступление, однако с позиции якудза -- просто возвращение старых членов в Семью. Если же за них никто не вступится, то и закон на нашей стороне. Лорд Иватэ несмотря на возраст не безрассудный мальчишка. Он не будет нападать, если это может привести к ослаблению Семьи. Мы набрали достаточно сил для атаки, однако Лорд медлил. Сентосаку сообщила, что он часто отлучается по делам Семьи, участвует в непрекращающихся слушаниях по делу дивов, Дому Отани и запрете рыбной ловле. Очевидно, наша Семья стала достаточно влиятельна, чтобы получать приглашение на любое важное событие в Соленджо.
   Вскоре нам вернули Лауру, прочих небоевых слуг и скотину. В главной резиденции действительно тесно. Я пополнил запасы крови шада, хранимые в специальных склянках. Должно хватить на год привязки. Главная звезда Семьи выступала с внушительной свитой телохранителей, но на случай похищения все равно надо подстраховаться.
   Время снова замедлило свой ход. Я вспомнил о Шейне, и навестил ученого. Поговорили о былых деньках, о том, что я уже не смогу помогать ему с исследованиями. Тагоец намекнул, что ему с коллегами удалось приблизительно расшифровать оттенок маны из найденных реликвий. И моя помощь мага совсем не помешает. Этот оттенок относится к барьерному сектору. Мне ничего не оставалось, кроме как пожелать удачи в изысканиях. Шерстить сектор в поисках определенного оттенка -- все равно что искать иголку в поле. Бесполезная трата времени для члена Семь Иватэ.
   Нашей ветви передали несколько близлежащих фермерских угодий, которые мы должны защищать от посягательств со стороны других Семей. Отныне мы ежедневно делали обход нашей территории наряду с патрулями Каваси. Иногда приходилось разбираться с теми, кто не платит за нашу защиту, выбивать долги. Пару раз я отправлял к ним Синкуджи с бесплатной помощью. О Семье Иватэ должны отзываться хорошо. Изредка наведывались другие якудза, но дальше словесной перебранки и небольшой демонстрации магии дело не заходило. Переговоры неожиданно хорошо удавалось вести На-ли. Ее презрения, уверенности и знания жаргона с лихвой хватало, чтобы заполучить немалый авторитет среди нашей братии.
   Пока Ветви не хватало достаточно опыта, поэтому серьезных клиентов нам не доверяли. Свободного времени появилось масса. И я не забывал каждый день практиковаться в фехтовании и магии, стараясь грамотно распределять нагрузку.
   Иногда Сентосаку мне надоедала, и я развлекался с другими слугами. Линна и Синкуджи не были против провести со мной ночь, но без былого энтузиазма. Словно мы стали чужими друг другу.
   В один из дней вернулась Мари. Слуги были проинструктированы о ее приходе, поэтому вели себя так, чтобы не вызвать подозрений. Быстро провернули захват огненной магессы.
   - Не вздумай магичить, - грозно произнесла Линна, упираясь коленом в спину лежащей Мари. Наемница подняла глаза на меня:
   - Что происходит?
   - По-моему, все очевидно, - сказал я. - Ветвь Хиири теперь служит в Семье Иватэ. Я думал, тебе хватит ума поспрашивать местных, прежде чем заявиться сюда.
   - Ты говорил, что скорее сдохнешь, чем дашь кому-то Клятву.
   - Говорил, но когда дошло до дела... сама видишь, - пожал я плечами. - Я освобождаю тебя, Мари. Говори Клятву.
   - Паскудство! Я бы этому Иватэ кишки прочистила.
   - Еще слово в адрес Хозяина, и я укорочу твой поганый язык! - Сентосаку угрожающе выдвинула танто из ножен.
   - Ладно. Только потому, что это Хиири, ясно? Клянусь свой жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   Где-то я уже слышал подобное.
   - Принимаю.
  
   Время шло, а указаний из главной резиденции все не поступало. И я решил, что раз мы получили передышку, то стоит переключить свое внимание на повышение боеспособности Ветви. Линна пашет на полную катушку, обучая боевым искусствам членов Семьи. Поэтому остается тренировка заклинаний. Соленжо не сравнится со столичной эринейской академией, но кое-что можно поискать.
   Магия -- очень сложная наука, и большая часть магов пользуются тем, что уже придумали другие. Я не исключение. Все оттенки, которыми я владею, в свое время перенял от учителей в Академии и от наставников в Семье Виллахи. Многие оттенки являются тщательно охраняемым секретом и передаются только членам Семьи. За исключением шантиумской империи в мире принята единая классификация оттенков маны. Существует семь рэперных точек, мировых стандартов, которые делят круг на восемь категорий или секторов, как принято их называть. Каждый сектор соответствует своей стихии, но только приблизительно. Например, оттенок стихии воды может исходить из сектора земли. Заклинания лечения так и вовсе разбросаны по всему кругу. Каждое мало-мальски серьезное учреждение имеет в своем распоряжении набор артефактов -- семь рэперных камней, что испускают определенный оттенок маны. Эти стандарты - основа магической науки.
   Вроде бы все просто, да? Восемь секторов для каждой стихии, достаточно перебрать все оттенки, чтобы отыскать наиболее эффективные в той или иной области. Ничего подобного. Круг магии делят на триста шестьдесят градусов, по сорок пять на каждый сектор. Каждый градус делится в свою очередь на шестьдесят минут, каждая минута на шестьдесят секунд и... по сути, деление можно продолжать до бесконечности. Оттенков в круге магии немыслимое количество, подчас в одной секунде может быть расположена целая серия мощных оттенков. А сколько таких секунд еще не исследовано? Это все равно, что плыть по океану в поисках невиданной рыбы. Стараний всех новов в мире не хватит, чтобы исследовать океан или круг магии целиком. И ведь в глубине, куда спуститься крайне сложно, именно там лежат настоящие сокровища -- лучшие оттенки магии.
   Как ни крути, а многие заклинания были обнаружены по большей части случайно. Существует множество сложностей с определением назначения оттенка. Большинство не имеют ярко выраженных эффектов. Оттенок земли и оттенок лечения могут быть похожи, только один из них скорее убьет человека, а другой загрязнит землю. Но основная проблема лежит в несколько ином русле. В конце-концов, со временем можно перебрать огромное количество оттенков. Тогда почему же в настоящее время школы до сих пор передают заклинания от учителя к ученику? Ведь оттенок можно записать на бумаге. Например, 58 градус, 30 минута, 56 секунда, 24 подсекунда - заклинание невидимого барьера, применяется в мерцающем диске. Стандартный, не особо эффективный оттенок, которому обучают в академии. Если передать эти знания другому магу, то он попросту не сможет отыскать нужный оттенок без ориентиров. Я знаю, что в научном центре Соленджо есть набор из 359 градус-артефактов, каждый из которых является рэперной точкой круга магии. Таким образом ученые могут сверять через них результаты своих исследований. Туда вполне можно получить доступ, и определить нужный градус. Но что дальше? Как отыскать минуту и секунду? Ответ один -- никак. От слова совсем. Чтобы делать рэперные артефакты для минут потребуется в шестьдесят раз больше заготовок -- баснословные деньги даже для целого королевства.
   Поэтому остается единственный способ -- изучение оттенка магии на практике. Учитель показывает ману, ученик кропотливо подбирает максимально точный аналог. Полное совпадение невозможно, но оно и не требуется в большинстве случаев. Это дает возможность Семьям иметь свои собственные эффективные заклинания, скрытые от общественности. Артефакты с готовым оттенком-заклинанием создают редко.
   Я получил от Старшей Ветви разрешение производить "обмен" заклинаниями. Все же, эринейские оттенки весьма ценятся в королевствах. А заклинание барьерной ступени так и вовсе являлось реликвией Семьи Виллахи. По качеству не уступает общепринятым аналогам, зато маны потребляет в два-три раза меньше. Отличный вариант для торга.
   Для начала поспрашивал в самой Семье, однако ни одного полноценного барьерника у Иватэ не было. А те, что были, не могли научить чему-то стоящему. Поэтому я нанес визит некоторым крупным Семьям, включая Дом Гентоку и Дзесэй. На торгах со мной присутствовала Сентосаку, яро отстаивая ценность моих заклинаний. За пару недель я изучил два малозначащих оттенка. Один -- быстрый барьер против воды, второй -- тяжелый барьер, применяющийся в копье-щите. Попрактиковавшись, не стал менять свой любимый оттенок тяжелого барьера. Экономия маны незначительна, а чтобы привыкнуть к нему потребуется достаточно много времени. Быстрый антиводный барьер показал себя хорошо, вот только специализация слишком узкая. Вообще, в Эринее не поощрялось использование быстрых барьеров. Да, скорость создания у них наивысшая, за что они и получили свое название, однако мощность крайне мала. Может защитить от неожиданного коварного удара -- ценное качество для телохранителя. В обычном же бою чаще решает объем резерва, поэтому основное оружие для нас -- это стандартный барьер. В меру экономный, в меру мощный. Мне нравилось оттачивать мастерство в управлении новыми оттенками. Та воздушница, что приложила меня вихрем, считалась лучшим магом Семьи, и я хотел бы изменить этот расклад. Чтобы Хозяин был доволен моей службой. Время за тренировками летело со скоростью молнии.
  
   Вторым летом ни с того, ни с сего участились стычки с Хасиварскими. Нет, наши отношения трудно назвать дружескими, однако они раньше не позволяли себе открытых конфликтов. Погибло четверо слуг из других Младших Ветвей Семьи. Лорд был в ярости. С таким трудом накопленные силы начали таять в бессмысленном противостоянии с "коричневыми" (по цвету носимых ими одежд). Мы также по мере сил старались не показываться на территории Хасивара, не пересекаться с их слугами, не реагировать на провокации.
   В один из дней лета прискакала Сати со свитой:
   - Пэр Хиири, Лорд Иватэ требует явиться к нему. Немедленно.
   - Что случилось?
   - Узнаешь. Ничего хорошего.
   Мы с Синкуджи, Сентосаку и Линной быстро добрались до главной резиденции. В переговорной нас ждал Иватэ.
   - Сука! - воскликнул Хозяин, как только мы вошли.
   Юнец подскочил к Линне и отвесил той звучную пощечину. Агаши упала на колено. Не от силы удара -- уж слишком разные были комплекции, а скорее от удивления.
   - Хозяин? - произнес я.
   Иватэ гневно раздувал ноздри:
   - Если бы не додзе, то я приказал бы казнить тебя немедля, ясно?
   - Да, Лорд Иватэ, - скромно пробормотала Линна.
   - Мой Лорд, поведайте недостойным о причинах вашего гнева, - склонила голову Сентосаку.
   - Эта тварь поносила Дом Хасивара, среди своих учеников в особенности. Разносила грязные слухи. И все от имени Семьи. Что ты можешь сказать?
   - Простите недостойную, Лорд Иватэ, - тихо проговорила Линна. - Я не предполагала, что это приведет к такому. Просто хотела отомстить Хасивара.
   - Хиири, выдашь ей плетей, как полагается, понял?
   - Да, Хозяин.
   - Сентосаку, а ты куда смотрела?
   - Простите, мой Лорд.
   - Чтобы эта падаль принесла публичные извинения Дому Хасивара. Ладно, убирайтесь с глаз моих.
   - Слушаюсь, - склонил я голову в подобострастном поклоне. - Я позабочусь о ней.
   На обратном пути в повозке царило хмурое молчание. Первым его нарушила Линна:
   - Господин, у нас нет плети.
   - Тогда заедем в город. Сентосаку, что там надо для правильного ритуала? А то я не разбираюсь в этом.
   - Я сама обо всем позабочусь, господин, - влезла Линна.
   - Хорошо. Тогда сразу заедем к "коричневым", извинишься за свое поведение.
   - Да, господин.
   Повисло угрюмое молчание.
   - Зачем ты это cделала?
   - Хотела отомстить Хасивара.
   - Ты чуть до войны не довела, понимаешь?
   Линна не ответила, ее лицо скрыла хорошо знакомая бесстрастная маска.
   К самому Лорду Хасивара посчитали слишком наглым вламываться, поэтому наведались к одной из Младших Ветвей. Приняли нас настороженно. Как мог, я объяснил, что распускаемые Линной слухи не имеют ничего общего с позицией Семьи. За что ее ждет наказание.
   Выполнив формальности, мы направились в ремесленный квартал. Агаши долго ходила по лавкам и торговым рядам, пока ей не приглянулась длинная изящная плеть из темной кожи. Обратный путь до особняка прошел в молчании. Я размышлял, можно ли как-то предотвратить дальнейшие нехорошие действия Линны. Она может быть опасна для Семьи. Несущая смерть, да?
   Узнав о нашем возвращении в холле особняка быстро собралась большая часть слуг Ветви.
   - Линна предала интересы Семьи, за что получит "одиннадцать плетей". Поэтому...
   Я замолчал, не в силах подобрать нужные слова. Как-то это все неправильно.
   - Поэтому никогда не ставьте интересы Ветви превыше Семьи, - твердо продолжила Линна. - Всегда спрашивайте одобрение господина.
   - Хиири, ты не посмеешь! - нахмурилась Синкуджи. - Мы...
   - Это приказ Лорда Иватэ, - отрезал я. - Приготовьте все.
   Линна принялась командовать, я же отстранился от управления. Совершенно не был знаком с деталями ритуала. В голове не осталось ни одной дельной мысли. Изменить ничего нельзя, но почему же мне не хочется этого делать? Линна заслужила наказание. Да, раньше мы были близки, но сейчас на первом месте -- благополучие Семьи Иватэ.
   У нас не было необходимых атрибутов полного ритуала одиннадцати плетей, однако мы постарались максимально соответствовать. Из бревен и досок на улице соорудили нечто вроде плахи. Все члены Ветви собрались снаружи полукругом. Линна оголила торс и встала на колени, оперевшись о деревянные подмости. Я взял тяжелую черную плеть в руки. Настоящее произведение искусства.
   - Линна, ты подвела свою Семью и своего Хозяина, - произнес я в напряженной тишине.
   - Я смиренно приму любое наказание, - уверенным тоном ответила агаши.
   - Кзыыыть! - я хлестнул плеткой по земле, оставив небольшую борозду. Ничего сложного. Спина Линны была испещрена многочисленными шрамами, которые я видел неоднократно и даже целовал. Несколько секунд я простоял в нерешительности. Бывшая первая слуга даже голову повернула в мою сторону. Мол, чего вы ждете, господин?
   - Кзыыть! - первый удар оставил красную полосу и заставил агаши вздрогнуть.
   - Хиири, так нельзя! - вскрикнула Синкуджи.
   - Не мешай. Это приказ.
   - Кзыыть! - второй удар вышел слабым, и тем не менее с легкостью рассек кожу.
   - Кзыыть! - зачем я это делаю?
   - Кзыыть! - неправильно. Все это большая ошибка.
   - Кзыыть! - да нет же. Таков приказ Хозяина. Что здесь может быть неправильного?
   - Кзыыть! - Линна не получит никаких увечий и вскоре сможет продолжить работать, приносить пользу Семье.
   - Кзыыть! - или наказывать Несущую Смерть -- плохая затея? Будет ли от этого какой-либо толк?
   - Кзыыть! - это ведь далеко не первое ее наказание.
   - Кзыыть! - нет, дело не в этом. Не так. Все не так! Черт, что с моей головой? Откуда эта боль?
   Нарушение вторичной директивы. Критический порог. Контроль отсутствует. Ошибка.
   - Кзыыть! - я не должен причинять ей боль. Неправильно.
   - Кзыыть! - последний одиннадцатый удар. Я... клянусь защищать членов моей Семьи!
   Установка первичной директивы. Подтверждение. Контроль отсутствует. Ошибка. Подтверждено. Критический порог. Принудительное исполнение.
   Раскаленный штырь вонзился мне в голову, и я погрузился во мрак.
  
   ...Мутные образы волнами накатывали на меня, швыряя словно щепку о скалы. Поначалу перед взором предстали размытые цветные пятна. Постепенно очертания новов и предметов стали более четкие.
   Да, я знаю это за помещение, и в то же время вижу его в первый раз. Приемная для важных гостей, или что-то вроде. Рядом со мной стоит Го*** в чистом халате, гладко выбритый. Забавно, такие мелочи помню, а вот его имя так и осталось тайной.
   - Просто делай, что я скажу, понял?
   Я кивнул.
   - На этот раз все должно получиться, - ученый нервно сцепил руки в замок. - Все пройдет по плану.
   Ждать пришлось недолго. Быстрым шагом в помещение влетели две высокородные Хозяйки с несколькими личными телохранителями -- Леди Теппен и Леди Виллаха.
   - Уважаемые Леди, все готово к показу. Позвольте... - начал было Го***.
   - Показ отменяется, - недовольно произнесла Хозяйка Теппен.
   - Что? Госпожа, почему?
   - Вы бесполезны, - влезла Виллаха. - Хиири почти семь, пора начинать обучать его. Слишком высокий дар для подопытного кролика.
   - Но в него вложено столько усилий...
   - Го***, уймись.
   - Да, Госпожа. За неделю-полторы я постараюсь снять все внушения.
   - У вас полчаса. Я и так опаздываю на встречу с Третьей Семьей.
   Ложь.
   - Но... это невозможно. За такой короткий срок я и десятой части не сниму. У него в голове останется полная каша.
   Правда.
   - Ничего. Само рассеется под Клятвой.
   Го*** оглянулся на свою Хозяйку, словно не решаясь что-то сказать:
   - Я применил на нем метод Жассена.
   - Решили скрыть его воспоминания? - усмехнулась глава Четвертой Семьи. - Не переживайте. Мне без разницы, что вы с ним делали. Насколько я слышала, у этого метода нашли серьезный недостаток?
   Го*** посмотрел в сторону Теппен, и та разрешающе махнула рукой.
   - Да, Госпожа. Сокрытие памяти работает только на детях. По мере взросления воспоминания возвращаются. Позвольте, мы отойдем в соседнюю комнату?
   - Иди, - распорядилась Теппен и повернулась к нанимательнице. - Когда у вас появится возможность прислать следующего подопытного?
   Мужчина потянул меня за руку, но я успел услышать еще несколько фраз.
   - Следующего не будет. Семья Виллаха прекращает контракт.
   - Что? Ты хочешь аннулировать соглашение, которое заключили еще наши матери?!
   - Именно...
   Дверь закрылась, и я больше не слышал говоривших. Как только меня посадили за стул, Го*** что-то произнес, и я отключился.
   Спустя мгновение сознание вернулось, вот только я совершенно ничего не помнил. Где я? Не успев оглядеться, незнакомый мужчина схватил меня за руку и потащил к двери.
   - Я освобождаю тебя, - скупо обронил мужчина. - Служи Семье Виллаха достойно.
   В соседнем помещение нас ожидали две женщины в красивых платьях. Они были чем-то обозлены.
   - Хиири, идем, - протянула мне руку незнакомая женщина. Я неловко сжал ладонь и последовал за ней. Видимо, она из Семьи Виллаха.
   - Послезавтра у моих девочек день рождения, - тихо обратилась ко мне женщина. - Им исполняется по семь лет, и они получат своих первых слуг. Возможно, выберут именно тебя...
  
   Очнулся я без всякой боли или дискомфорта, разве что голова была тяжелой.
   - Господин, воды?
   - Да. Линна, что случилось?
   Я взял глиняный стакан и сделал несколько жадных глотков.
   - Мы думали, вы нам скажете.
   - Гмм. Похоже, опять Дело виновато. Почему ты здесь?
   - Согласно ритуалу мне двое суток нельзя ни есть ни спать. Я вызвалась дежурить, раз уж все равно бодрствую.
   - Ого! По-моему, это перебор. Как твои раны?
   - Заживают потихоньку.
   - Что? Повернись, сними кимоно.
   Линна повиновалась и оголила спину. Раны даже не были перевязаны. Одежда вся пропиталась кровью. Это что, тоже часть ритуала?!
   Нарушение первичной директивы.
   - Иди сюда. Буду лечить.
   - Господин, согласно обычаям Гоцу, наказуемой нельзя оказывать лечебную помощь. Вам ведь Хозяин приказал провести полный ритуал одиннадцати плетей?
   - Это так... - Нарушение первичной директивы. - Но думаю, ты уже достаточно наказана. Для Семьи будет лучше, если Додзе откроется раньше.
   - Как скажете.
   Линна легла на кровать животом вниз, а я принялся водить над ней руками, стараясь аккуратно передать магическую энергию.
   Странно. Я будто поступил немного не так, как должен был. Судя по знакомым ощущениям, причастно Дело? Насколько я понял, раньше Дело активировалось только когда мне грозила опасность. Хотя было и несколько нелепых моментов. Теперь же оно включилось, когда я обеспокоился здоровьем Линны. Отлично помню свою последнюю мысль перед отключкой. Клянусь защищать членов моей Семьи? Любопытно. Это ли не идеальная Клятва, которую Хозяин может дать своим слугам? Надо будет обязательно испытать свои новые... возможности. Любое усиление пойдет на пользу Семье Иватэ.
  
   Произошедший инцидент никак не повлиял на нашу повседневную жизнь. Слуги продолжили усиленные тренировки. Нашей Ветви передали еще несколько небольших Семей, которые платили Иватэ дань. Основное наше занятие -- поддержание репутации якудза. Сходки с другими группировками, обход своих территорий, изредка показательные стычки с конкурентами. В одной из таких схваток погиб мужчина-слуга, бывший ранее в Семье Шобуту. По крупицам удалось составить полную картину Дела. Ему было плевать на "левых" слуг, в счет шли только члены моей прошлой Семьи, не Иватэ. И это доставляло неудобства периодически.
   Раз в месяц-полтора Семья Иватэ устраивала сбор в главной резиденции. Пустая формальность, на которой Лорд произносил небольшую речь, ругал или хвалил отличившихся слуг. В прошлый раз в качестве вознаграждения за бескровную победу над Шобуту я попросил вернуть Сэйто в нашу Ветвь. Однако Иватэ отказал. Насколько я понял, Сэйто планируют сделать казначеем Семьи, а значит ей нечего делать в Младшей Ветви.
   Отсидев положенное время, мы с Сентосаку и Синкуджи (Линну брать не стал от греха подальше) вышли из здания.
   - Пэр Хиири, постойте, - обратилась ко мне юная слуга с ведром и тряпкой в руке. - Я хочу вам кое-что сообщить. Наедине.
   - Подождите меня, - бросил я девушкам и последовал за незнакомкой. Нет, так-то я видел ее пару раз, но вот имени не знал. - Что за секреты?
   - Пэр Хиири, мое имя Хикоин, я "теневая слуга" Семьи Иватэ. Знакомо вам это понятие?
   - Слышал. Выполняете деликатные поручения?
   - Именно так.
   - Это ведь связано с всеобщим допросом? В Эринее я с подобным редко сталкивался.
   - В Эринее нет единоличного правителя. В Королевствах же Великие Семьи имеют большую власть. В исключительных случаях гвардейцы сегуна могут устроить допрос всех Семей под Клятвой. Обычно расследование начинают, если кто-то напал на Дом Каваси.
   - Какой толк от теневой слуги, если допрашивают всех?
   - Представляете, сколько сил надо потратить, чтобы проверить каждую слугу? К тому же это явное проявление неуважения к Лордам. Каваси пойдет на подобное, только если честь Дома будет серьезно задета.
   - Что же от меня нужно теневой слуге?
   - Надо устранить одну персону в Накавасаки.
   - Почему я?
   - Ты убил воздушную магессу, которая ранее занималась этим.
   - Сомнительная причина.
   - Не важно. Таково решение Семьи.
   - Понял. Подробности?
   Хикоин в общих чертах обрисовала ситуацию. У нас самих нет врагов в Накавасаки, чего не скажешь про Соленджо. Однако использование своих слуг для прямого устранения вызовет слишком много подозрений. Поэтому чаще заказывают нова другим специализированным Семьям. Или, если жалко денег, обмениваются целями между собой. Очевидно, в Накавасаки нашлась Семья, согласившаяся устранить взамен нашего недруга. Цель -- пожилой пэр из Дома Гентоку.
   - Можешь взять с собой не более двух слуг. Чем меньше они знают, тем лучше. Сразу не говори, чтобы они не связали наш разговор с заданием. Сейчас скажешь, что обсуждали, можно ли послать в додзе еще учеников. О том, что я теневая слуга, может знать только Хозяин и прямой исполнитель.
   - Могу я пойти один?
   - Как пожелаешь.
  
   Через две недели с моей подачи Лаура устроила концерт в городе Накавасаки, до которого два дня езды на север. Под предлогом поиска более умелых учителей магии я увязался за ними. Наша звезда путешествовала в компании нескольких телохранителей: четверки воительниц, Усенны и Шоко (огненная магесса, бывшая ранее в Семье Шобуту). Линна с Синкуджи порывались поехать с нами. В принципе их помощь была бы кстати.
   Нарушение первичной директивы.
   Нет, я сам все сделаю. Чем меньше новов знает, тем лучше. От Хикоин я получил подробные инструкции о пэре Дзашику из Дома Отани. Старик занимался переговорами с иными Домами и Семьями. Периодически пэр посещал дружественную им Семью в сопровождении магессы и воительницы. В первый же день пребывания в новом городе я тщательно изучил маршрут и нашел отличное место для засады. Глухой проулок был огорожен с двух сторон высоким стенами и редко посещался новами. Время приезда в Накавасаки я специально подобрал так, чтобы оно совпало с обязательным визитом Дзашику к своим союзникам.
   Просчитал все идеально. На второй день моего ожидания в проулке показалась компания новов с немолодым полуседым пэром во главе. Хотя их было четверо, а не трое, ошибки быть не могло. От Хикоин я получил очень точное описание цели. Пора.
   Усилив конечности, я выпрыгнул из закутка, на ходу напитывая копье-щит. Сейчас не до экономии маны. Магесса быстро опомнилась, и из рукавов ее кимоно стремительно вылетел целый рой железных шариков. Снаряды барабанили по моим барьерам, рикошетили в сторону, оставляя аккуратные пробоины в стенах.
   Мечница встала впереди пэра, но я ее просто смел в сторону своим щитом. Магесса попыталась воздвигнуть защиту из металлических пластин, однако я резко послал узкий мерцающий диск и попал точно в шею. Пэр Дзашику не двинулся с места, и даже не проронил ни слова. Когда моя шпага пронзила его сердце, он лишь болезненно вскрикнул и рухнул на тропу.
   Четверым новом оказалась девочка лет десяти на вид. Она стояла с гордо поднятой головой, но ноги ее дрожали.
   - Ты кто такая? - заколебался я.
   - Я -- подарок для Лорда Саночимару. Дом Гентоку найдет тебя и прирежет как свинью.
   - Сомневаюсь.
   Сильным взмахом клинка я отделил голову девочки от тела. Нельзя оставлять свидетелей, хотя мое лицо и было скрыто повязкой. На соседних участках слышались крики -- народ обеспокоился звуками близкой схватки. Я быстро обыскал трупы и схватил кошель пэра. Времени на тщательное обследование нет, но лучше пусть думают, что это ограбление. Спрятав Темную Ночь и натянув капюшон, я побежал прочь из переулка. Завернув за угол, я остановился, и продолжил идти спокойным шагом, постепенно слившись со снующим людом.
   От содеянного я не испытывал особых угрызений совести. Служить на благо Семьи -- величайшая честь и единственно правильный выбор.
  
  
   Глава 16
  
   Следующие два месяца прошли в более привычном ритме. Я надеялся, что Хикоин повлияет на Хозяина и вернет Сэйто, однако надеждам не суждено было сбыться. Сэйто прочно обосновалась в роли семейного казначея, и отпускать ее Иватэ не планировал. Теневая слуга так и не сообщила, кто был ответной целью. Правда через некоторое время при таинственных обстоятельствах погиб влиятельный пэр из Дома Хасивара. Поскольку эта Семья была дружественна с Домом Каваси, Лорд Шумигасу начал масштабное расследование, затронувшее и нашу Ветвь. Сентосаку и еще несколько слуг подтвердили, что Ветвь Хиири непричастна к убийству.
   В качестве поощрения, Иватэ разрешил нам приобрести еще одну магессу. Не знаю почему, но я выбрал Тобаки -- воздушницу, к которой я ранее долго присматривался. Теперь, когда наша Ветвь использует только полную Клятву, нет смысла выбирать тех, кого рекомендовало Дело. Но что-то внутри меня толкало купить именно ее. Позже я понял, почему. Тобаки представляла собой прекрасный образчик боевой магессы. Как и большая часть воздушников предпочитала ближний бой. Стихия воздуха располагает к этому, так что у меня появился хороший партнер для тренировок.
  
   Поступила информация, что Лорд Мацухито вместе с частью Семьи будет в отъезде. Хозяин не мог проигнорировать такой подарок, ведь Мацухито и есть один из двух пэров бывшей Семьи Иватэ. Было принято решение идти на захват. Основная часть войск устроит засаду на тракте. Нашей же Ветви поручили атаковать особняк Мацухито, где останется часть слуг.
   Пустячное задание, в общем-то. Захватить или уничтожить всех слуг Семьи и постараться избежать жертв. Вторая слуга Сати даже никаких указаний не оставила. Поэтому все в наших руках. Линна с Сентосаку долго совещались накануне операции, громко спорили о составе команды захвата, стратегии боя. Я же думал только о том, как бы отговорить их от участия в нападении. Вполне был готов отправиться в одиночку, вот только это чистой воды глупость. Даже ели я прикажу им остаться, они не послушаются. Желание защитить Хозяина перевесит. Так и не смог придумать ни одной адекватной причины, и это бесило меня. Чертово Дело выедало меня изнутри.
   Обитель Семьи Мацухито располагалась далеко на юге Соленджо и представляла собой ветхое строение с множеством деревянных пристроек. Дела у якудза на юге шли не очень. По грубым прикидкам нам должно противостоять около двух десятков новов с одним-двумя одаренными. Вот только это не простые фермеры, а бойцы, готовые к неожиданностям. Вполне возможно, что в доме есть защитные артефакты.
   Седьмого числа третьей весны Ветвь Хиири выдвинулась в сторону особняка Мацухито. Наблюдатели доложили, что основная часть Семьи покинула жилище. Отправились я, Линна, Синкуджи, Тобаки, Мари, Кутики, На-ли, Усенна, Мицу, Тсучи, Шобуту с Шоко и семеркой бойцов. Лучший вариант для нас -- не потерять ни одного слуги, ведь в количестве магов мы превосходим значительно.
   Место вокруг особняка Мацухито было отнюдь не безлюдное, однако мы и не скрывались. Подойти незаметно не получится. Враг наверняка подготовился к штурму, поэтому мы действовали быстро. Я с Тобаки ринулись вперед под прикрытием щитов, Синкуджи соорудила защитную стену, с другой стороны дома обошли Мари с Шоко. Нельзя упустить ни одного слуги. Нас встретил арбалетный залп, бесполезно забарабанивший по защитам. Я снес входную дверь копье-щитом. По плану я должен был подать сигнал, однако сейчас изменил решение. Я сам справлюсь с ними. А вот и встречающие. Не заводя пустых разговоров, слуги бросились на нас всем скопом. Копье-щит затрещал, и мой резерв разом просел. Костяной артефакт, разъедающий защиту! Две магессы стояли позади воительниц и закидывали нас заклинаниями. Рывком я сблизился с носителем артефакта и хорошенько приложил того барьером. Черт, копье-щит рассыпается! Я активировал стандартный округлый барьер и стал отступать. Их слишком много.
   Нарушение вторичной директивы.
   - Отступаем! - скомандовал я Тобаки и попятился к выходу.
   Выйдя из здания мы увидели спешащих на помощь союзников.
   - Почему ты не подал сигнал? - рявкнула Линна.
   - Думал, сами справимся.
   - Вперед! - скомандовала агаши и указала рукой в сторону особняка.
   Нарушение первичной директивы.
   - Стойте, там еще два мага!
   Однако в пылу схватки мой приказ прозвучал неубедительно. Должен защитить их! Во мне боролись будто бы два противоречащих друг другу убеждения. Бросившись обратно к особняку, я протиснулся в первые ряды. Главное -- добраться до мага.
   - Тобаки, вихрь!
   Магесса, поняв с полуслова, запустила разрушительное воздушное заклинание, расчистив мне проход. Отбиваясь от летящих сосулек, я добрался до магессы и постарался вырубить, не убивая. Вскоре все было кончено.
   - Хиири, там в Мицу попали! - обратилась Тсучи, стараясь перекричать галдящих слуг.
   - Сейчас.
   Растолкав новов, я пробился к лежащей на полу девушке. Под ней уже натекла целая лужа крови. Острая полоса металла оставила рваную рану в животе -- вторая магесса специализировалась на этой стихии.
   - Раненых отнесите в ту комнату. Я буду напитывать маной. На-ли!
   - Да, Хозяин! - подскочила клыкастая.
   - Заряди меня.
   - Сейчас.
   Линна сообщила, что погибли Шобуту и его бывшая слуга -- напоролись на артефактную ловушку. Еще трое -- тяжело ранены. Около получаса мы с На-ли боролись за жизнь Мицу, но все было тщетно. Серая испустила свой последний вздох и покинула этот мир. Меня словно кувалдой по голове приложили. Проклятое Дело! Если бы не оно, все могло сложиться иначе. Та клятва, что я дал сам себе относилась только к тем, кого я считал своей Семьей, а не тех, кто присоединились уже будучи Иватэ. Позже от ран скончалась еще одна слуга Шобуту. Эх-х, если бы при нас был лечебный рог...
   Как бы то ни было, мы потеряли лишь четверых неодаренных, а приобрели двух магесс и одиннадцать воительниц. Девять слуг Мацухито не выжили при нападении. Операцию точно провалом не назовешь, но и особо похвастаться нечем. Семья Иватэ получила долгожданное пополнение. Теперь у нас хватит сил, чтобы разобраться с последним заклятым врагом Семьи.
   По отчетам от Сати вторая часть операции прошла нормально. К сожалению, потери с обеих сторон были более внушительные. В итоге за вычетом погибших Семья Иватэ пополнилась еще одной магессой и семью бойцами. Именно поэтому без значительного численного преимущества или выигрышного плана не стоит атаковать другие Семьи.
   Мы не стали занимать бывшее жилище Мацухито, и вернулись в альвский особняк. Стало тесно, поскольку Ветвь Хиири теперь насчитывала почти четыре десятка новов. На чердаке обустроили жилые помещения для расселения новичков. Постарались быстрей забыть Мицу и других погибших и вернуться к работе.
   В дальнейших разборках с властями наша Ветвь не принимала участия. Как и ожидалось, действительно дружественных Семей у Мацухито не было, однако Хасивара и здесь решили прижать нас к стенке.
  
   Следующий месяц прошел относительно спокойно. Новые члены Ветви быстро адаптировались и принялись за работу. В общем-то, обучать их и не требовалось, поскольку заработок у нас был схож. Под нашу опеку передали множество Семей из северных районов Соленджо. В основном, небогатые фермеры. Были и крошечные с двумя-тремя слугами, имелось и пара Младших Семей. Понемногу мы отвоевывали территории у Хасивара и Дзесэй. Все больше и больше Семей предпочитали вести дела с Иватэ. Ведь якудза своих не бросает, далеко не всегда следует букве кодекса Гоцу и семейным традициям. Если иная Семья потащит вас в суд с призрачным шансом выиграть дело, то мы просто отомстим напрямую. Никто не может безнаказанно грабить тех, кто находится под нашей защитой. Я начал испытывать гордость от того, что мне выпала честь вести за собой Ветвь благородной Семьи Иватэ.
   Прохладным третьим летом мне пришло письмо из главной резиденции. Где было сказано явиться в определенное время к заброшенному северному причалу Семьи Отани. Подписано просто: "уборщица". Разумеется, игнорировать приказы теневой слуги было бы неразумно. В назначенный час я обнаружил Хикоин возле одного из сгоревших складов Отани.
   - Пэр Хиири, как у вас обстоят дела в сражении под водой? - сходу поинтересовалась невзрачная девушка в выцветшем кимоно.
   - Средне. Специально оттенки не подбирал, но как известно, барьер неплохо себя показывает в водной стихии. Что на этот раз?
   - Как ты знаешь, у нас осталось всего одна водная магесса. Ей нужна поддержка в предстоящей операции.
   - Если это что-то серьезное, то водных магесс будут допрашивать в первую очередь.
   - За это не переживай. Или у тебя есть предложение получше?
   - В нашей Ветви есть идеальный кандидат для такой задачи.
   - Ледяная магесса из Мацухито? Не думаю, что...
   - Нет. Я говорю о... - нарушение первичной директивы.
   - О ком идет речь?
   - Гхм, о Кутики. Но знаешь, это не очень хорошая идея.
   - Ты ведь сам предложил? - удивилась Хикоин.
   - Возможно, я и сам справлюсь, если ты расскажешь подробности.
   - Сначала поведай про свою кафанэс. Если она так хороша под водой, это будет хорошим подспорьем для Семьи.
   Нарушение первичной директивы.
   - Пожалуй... За последние полгода Кутики существенно улучшила свои навыки. Может заморозить цель на расстоянии семи метров. Под водой же зона поражения увеличивается до двадцати-двадцати пяти.
   - Идеально. Про кафанэс подумают в последнюю очередь. Мне надо будет более подробно ознакомиться со способностями твоих слуг, пэр Хиири.
   - Что за задание?
   - Через две недели к нам прибудет посол от дивов озера Шидо. Принц, если точнее.
   - Ого. Попахивает серьезными неприятностями.
   - Королевская Семья дивов очень плодовита, там этих принцев пруд пруди. Но ты прав, к делу стоит подходить с большой осторожностью. Семья важнее заработка. Пусть деньги неплохие, это всего лишь деньги.
   - Можно вопрос?
   - Хиири, чем меньше тебе известно, тем лучше.
   - Ты и так уже по уши меня в это втянула. Убийство дива рядом с Соленджо -- дело рук Семьи Иватэ?
   Хикоин мило улыбнулась, что можно было расценить как согласие. Вот значит, из-за кого запретили лов рыбы. Если Отани узнают, они сотрут нас в порошок. Это действительно не мое дело. Задание попахивает всеобщим допросом Семей, поэтому мне надо знать как можно меньше.
   - Добро пожаловать в когорту самоубийц.
   - Что?
   - Не думаешь, же ты, что подобное знание дается за просто так? Если вдруг выбор допрашивающих падет на тебя, или если они начнут проверять всех слуг до единого, то выход один. Понимаешь?
   - Самоубийство вызовет подозрения.
   - Все лучше, чем роспуск Семьи.
   - Согласен. И кто еще в этой когорте?
   - Меньше знаешь...
   - Понял-понял. Давай вернемся к делу...
  
   Обсудив с Хикоин детали операции, мы решили не привлекать никого кроме Кутики. Несколько дней мы с кафанэс тренировались на реке. Объяснили это попытками создать полноценный мост через Замаки. На-Чжели поначалу возмутилась, поэтому пришлось приказать ей напрямую. Дела Семьи важнее.
   Ближе к дате визита принца дивов мы обустроили засаду в месте, где Замаки значительно сужалась. В пятнадцати километрах на юго-восток от Соленджо. По требованию заказчика убийство должно быть недалеко от города. Мы выбрали правый берег, поскольку вдоль левого недалеко пролегала оживленная дорога.
   Все прошло по плану. На вторые сутки сидения наполовину в воде я заметил множество приближающихся под водой аур. Мы же прятались за специальной земляной насыпью, так что нас обнаружить было сложнее. Нельзя упустить свой единственный шанс.
   - Плывут. Глубина примерно три метра.
   - Поняла, - кивнула сосредоточенная Кутики.
   Поскольку кафанэс не видела ауры дивов, направлять ее придется мне. Мы заранее договорились о направлении атаки, и, зная скорость замораживания, остается вовремя дать команду. В толще воды виднелось с десяток аур разной силы. Совершенно не представляю, какая из них принадлежит принцу. Попасть по нему -- уже непростая задача. Но нам не обязательно его убивать. За попытку покушения заказчик также прилично заплатит. Главное -- не выдать себя и не попасться.
   - Пора!
   Кутики, опустившая в воду руки, начала стремительно испускать колючую ману ледяной стихии. Замаки затрещала и забурлила. Через несколько секунд огромная полупрозрачная двадцати-пятиметровая глыба всплыла на поверхность, и я разглядел нескольких дивов, закованных в смертельные холодные объятья.
   - Уходим.
   Выставив позади нас барьер, я подталкивал Кутики, неуклюже взбирающуюся по береговому склону. В спину прилетело несколько водных звезд, бессильно расплескавшись о защиту.
   Выбравшись на тропу, мы запрыгнули на коня и понеслись прочь от берега. В дальнейшем особых проблем с возвращением в особняк не возникло.
  
   Уже на следующий день гвардейцы сегуна собрали в главной резиденции всех членов Семьи Иватэ. Я уже немного привык к подобным ситуациям, хотя сейчас все могло окончиться всеобщим допросом. А значит, я должен буду убить себя. Нельзя дать Хозяину ни малейшего повода для недовольства моей службой.
   Допрашивающие сходу потребовали допроса теневой слуги, на что Лорд сильно разозлился и очень долго препирался. Оно и понятно. Выдай он Хикоин, ей придется совершить самоубийство, после чего всеобщего допроса не избежать. А значит и наши с Кутики жизни поставлены на кон.
   Через некоторое время Иватэ сдался и указал на слугу средних лет со сложной прической, модной в Гоцу у приближенных к Хозяевам. И это была не Хикоин! Подставная теневая слуга! Хитро, я о таком сходу не додумался. Она должна считать себя истинной и единственной теневой слугой, чтобы подтвердить на допросе. И периодически ей надо давать настоящие поручения, дабы та не разуверилась.
   Через час томительного ожидания допрашивающие вернулись, удовлетворенные лишь отчасти. Посланник Шумигасу отпустил гвардейцев, а сам отправился с Лордом Иватэ обсуждать дела наедине. Видимо, фальшивая теневая слуга поведала о кое-каких наших темных делишках. Придется отстегнуть сегуну некоторое количество золота. Хотя, может через суд будут решать -- тогда компенсация пойдет пострадавшим от нас Семьям. Вскоре вышла Шуэ и разрешила всем возвращаться к своим обычным обязанностям.
  
   При нашей следующей встрече Лорд и словом не обмолвился о задании, однако видно было, что Иватэ доволен. А значит и у меня на душе царило радостное настроение. Официальных заявлений от короля дивов не последовало, и я мог только гадать о том, достигла ли цели атака Кутики. Очень хотелось еще раз попытать счастья и вернуть в Ветвь Сэйто, но я понимал всю бесперспективность подобной просьбы. Даже наоборот, моя настойчивость стала вызывать у Хозяина раздражение. Под конец аудиенции Иватэ разрешил потратить часть семейной казны на усиление нашей Ветви, что было очень достойным подарком.
   Получив в свое распоряжение приличное состояние, я засомневался, на что же потратить деньги. Посоветовался с Сентосаку и Линной, и обе рекомендовали нанять пару средней силы магесс. И я понимал, что это наиболее оптимальный вариант для Ветви. Но потом перед глазами вставали стекленеющие глаза Мицу, и у меня в голове все переворачивалось. Я не должен допустить, чтобы кому-то из членов моей Семьи был нанесен вред. В итоге приобрел два артефакта -- защитного и атакующего типа. Теперь в нашей Ветви имелось четыре полноценных артефакта -- два защитных, атакующий и один специфический для преодоления магических защит. Тот, что достался от канувшей в лету Семьи Мацухито. Сентосаку удивилась, однако перечить Хозяину долго не смогла. Я просто приказал ей смириться и не возникать.
   Последние два месяца года прошли спокойно -- в рутинных заботах Ветви якудза. Я уже немного приноровился, и На-ли не приходилось защищать меня в словесных перебранках на сходках. Обычно это были терки за передел территории или выслушивание обвинений на действия подчиненных. Линна вызывала у меня опасения после произошедшего, но она сидела на удивление тихо. Занималась в додзе, а новые шрамы после "одиннадцати плетей" только придали ей популярности среди слуг. Усенна стала ходить в дальние походы, вызнав повадки и места обитания ценной дичи. Той, чьи кости подходили для артефактов. Иногда возвращалась с уловом. Мари далеко не отпускал, но ее умения проводника также были полезны Ветви. Лаура имела стабильную толпу поклонников среди прочих Хозяев, что приносило приличный доход в казну.
  
   Тридцать первого числа третьей зимы некоторая часть нашей Ветви отправилась праздновать окончание года в главную резиденцию. Иватэ было лень произносить длинную речь. Он просто сказал, что в минувшем году наша Семья хорошо поработала. В один из моментов в узком кругу старших слуг и пэров зашло обсуждение грядущих планов. Лорд заявил, что со второй группой якудза тянуть не будем. Лорд Зошику поплатится за то, что посмел увести слуг Семьи после смерти главы. В конце же Иватэ огорошил меня заявлением, что Ветвь Хиири пойдет первой на штурм:
   - Слышал, ты прикупил себе безделушек. Вот и используем их с умом.
   Нарушение первичной директивы.
   - Хозяин, это всего лишь простенькие артефакты. Мне кажется, стоит по-иному распределить силы.
   - У тебя больше артефактов, чем в двух других Ветвях вместе взятых. Да и новов больше. Наберешь потом у Зошику новых, не страшно, - беспечным тоном заявил юный Лорд.
   Нарушение первичной директивы.
   - Да, Хозяин, - ответил я, стиснув зубы.
  
   Все время подготовки к штурму в моей голове крутилась только одна навязчивая идея - обезопасить членов моей Семьи. Интересы Дела столкнулись с моими интересами, как пэра Иватэ. Линна с Сентосаку смотрели на меня как на полоумного, но я стоял на своем: все мои слуги пойдут в последних рядах. Вперед выставим бывших слуг Шобуту и Мацухито. Я сам буду прикрывать их.
   Седьмого числа первой весны в пять часов утра, когда голубой солон только показался краешком на горизонте, наши войска начали атаку на особняк Лорда Зошику. Дом больше походил на хорошо укрепленную крепость. Было заметно, что совсем недавно добавили новые полосы металла и тяжелые деревянные бруски. Лорд заранее договорился с соседом Зошику об использовании его участка в качестве плацдарма. Атаковать в лоб через легко простреливаемые позиции глупо. Боковые стороны строения были защищены хуже и имели меньше бойниц.
   - Вперед! - бросил я и, развернув широкий барьер, направился в атаку.
   Рядом расцвели два магических щита меньшей мощности.
   Зошику быстро очухались, и в нас полетело множество дальнобойных заклинаний. Очень много. Не менее десятка одаренных. Будь я один, но предпочел уклониться, однако сейчас пришлось принимать на затрещавший от нагрузке барьер. Что-то их больше, чем по донесениям разведки. Огненное копье разбило мою защиту вдребезги. В следующую секунду последовал арбалетный залп. Я сразу выставил небольшой "быстрый барьер", но вот воительницам рядом не поздоровилось. Улучив момент, я убрал быстрый и снова растянул стандартный барьер. Шоко периодически постреливала в бойницы огненными сгустками, откуда иногда доносились крики. Судя по отсутствию дыма, внутри заправляет как минимум одна водная магесса.
   В отчаянной попытке не подпустить нас к стенам, Зошику еще раз нанесли массированный удар из заклинаний, снова разломав мой щит. Меня опалило остатками огненного заклинания. Подойдя вплотную к стене, я сразу активировал барьерную пилу, вонзив диск по центру стены. Тут даже мой копье-щит сходу не справится. Без основных сил Ветви мы долго не продержимся.
   Нарушение вторичной директивы.
   - Сюда! - махнул я ожидающей сигнала группе.
   Нарушение первичной директивы.
   - Черт бы вас побрал! - замотал я головой. - Синкуджи! Ломай здесь! - указал я на место распила бревен и отошел в сторону.
   Запыхавшаяся блондинка быстро испустила солидный комок тяжелой маны, и из-под основания стены с жутким треском стали вылезать мощные земляные столбы. Увидев серьезную угрозу, маги сосредоточили свой огонь на Синкуджи. Пришлось напитывать еще один щит над ней. Вскоре поломанные бревна разошлись в стороны, открыв корявый проход внутрь.
   - Заходим! - рявкнула Линна. - Тобаки идешь первая, все на щит. Прикрывай, пока не зайдут остальные! Зашедшие, сразу разряжайте артефакты!
   - Есть!
   Внутри царила настоящая мясорубка. Подчас сложно было сказать, кто перед тобой - союзник или противник. Количество войск Ветви стало стремительно таять, и нас чуть не выдавили наружу. Вскоре подошли другие пэры с подмогой, и я подал скрытый сигнал своим не лезть вперед.
   Голова раскалывалась от потерь близких. Тсучи сражалась умело и успела прихлопнуть нескольких воительниц, пока одна из магесс противника не разнесла ей полгруди каким-то заклинанием. Шоко погибла одной из первых, поскольку шла в передних рядах. Линна отхватила из ледяного артефакта. Магией, похожей на способности Кутики. Левую половину тела ей серьезно заморозило.
   Слишком много. Их было больше ожидаемых четырех десятков. Не меньше семидесяти. На-ли схватила несколько металлических шариков, защищая Кутики. Тобаки сумела одолеть барьерную магессу, но та оставила ей несколько сильных ран. Одна Мари осталась практически невредимой.
   Нарушение первичной директивы.
   - Черт бы вас побрал! - повторил я в ярости. Не позволю кому-то из них умереть!
   Распихивая слуг Иватэ, я выбрался из порушенного здания, и побежал в сторону командования. Здесь находились оставшиеся небоевые слуги Семьи, и сам Хозяин Иватэ. Лорд в особняке без защиты - слишком лакомая цель для нападения.
   - Дай мне лечебный рог! - потребовал я у Шуэ.
   - Мы сами решим, на ком его... - начала первая слуга.
   - Я сказал, дай сейчас же!
   Шуэ растерялась и повернулась к Иватэ.
   - Пусть берет, - махнул Лорд, о чем-то задумавшийся.
   Я выхватил из рук Шуэ заветный артефакт и помчался обратно к особняку. Тобаки и На-ли оправились быстро, а вот на Линну артефакт потратил почти девять десятых от всего заряда. Похоже, агаши была даже не одной, а двумя ногами в могиле.
  
   Последствия от нападения для Семьи оказались катастрофичными. Из почти сотни боевых слуг мы потеряли около пятидесяти. Что самое поразительное - ни единого противника в живых не осталось! Но кое-как мы восстановили картину произошедшего. Каким-то образом, незаметно, минуя нашу разведку, в особняк прибыла семья якудза из другого города. Примерно на четыре десятка новов. Лорд Зошику сражался вместе со всеми и умер достаточно быстро, однако это не освободило других слуг от привязки, как мы того ожидали. Либо его каким-то образом захватила пришлая Семья, либо он сам добровольно пошел в услужение к другому, как бы невероятно это не звучало. Зошику понимал, что нападения не избежать, поэтому променял свою свободу на возможность усилиться. Якудза бросались в самоубийственные атаки. Настоящий же Лорд Семьи умер одним из последних, поэтому и захватить никого не удалось.
   После штурма я обходил особняк в поисках каких-то улик и выживших. Лорд Иватэ также соизволил пройтись по месту побоища.
   - Хозяин, мы сегодня потеряли многих, - обратился я к нему.
   - В пределах ожидаемого.
   - Вы знали о союзе?! Почему не сообщили пэрам?
   - Это бы ничего не изменило. Про то, что Зошику передал Лордство я и не предполагал. Жаль, что не удалось пополнить войска. Придется снова на всяких Семьях-отщепенцах побираться, - вздохнул парень в красивом лордском кимоно. - Ничего, рано или поздно, Иватэ будут держать в своих руках весь Соленджо!
   - Мой Лорд, это неизбежно, - поддакнула Шуэ, брезгливо зажимая платочком нос.
   - Одна ты меня понимаешь, Шуэ! - бросился к ней Иватэ, словно ребенок к матери.
  
  
   Глава 17
  
   Следующие несколько недель прошли в тяжелом восстановлении и утрясании вопросов с гвардейцами сегуна. Шумигасу потребовал передать все захваченное имущество Зошику властям, с чем Лорду Иватэ пришлось смириться. Некоторые Семьи требовали определить более значимое наказание за наши дерзкие нападения, но их голоса не были услышаны пэром Дома Каваси. Потери в бою и так являются значительным наказанием. А Сегуну взаимное уничтожение слуг якудза только на руку - меньше хлопот будет какое-то время.
   Клятва не дала нам долгое время грустить о погибших товарищах. Работы прибавилось в два раза из-за нехватки людей. Хасивара и прочие Дома навалились по всем фронтам, желая вернуть под свое крыло часть "наших" мелких Семей. Доходило до небольших стычек. Казалось вот-вот должно произойти что-то, что изменит привычный уклад. Хотя, скорее всего, сказался резкий переход после потери почти половины Семьи. Мы сразу стали низкосортной Семьей, Лорда перестали приглашать на разные приемы и собрания, слуги других Семей нагло наезжали на нас. Мол, не по зубам кусок отхватили - почти весь север Соленджо. Нам оставалось лишь отстаивать свое место, потихоньку сдавая позиции. Семьи покидали нас добровольно - ведь они тоже хотели видеть в защитниках более надежного союзника, чем мы.
  
   В первых числах лета я с большей частью боевых слуг уставший возвращался с обхода территории. Один раз пришлось побряцать оружием и магией, но больше утомляли уговоры Семей, которые больше не желали платить нам. Иногда приходилось действовать угрозами и шантажом.
   У входа в альвский особняк я заприметил одинокую фигуру в кимоно и широкой юбке. Знакомые длинные зеленые волосы не оставляли сомнений в личности нова. Линна неподвижно и очень странно стояла на одном месте, словно не решаясь войти.
   - Чего застыла?! - буркнула Синкуджи издали.
   Агаши медленно повернулась, и нашему взгляду предстала неприятная картина: одежда Линны и даже лицо было запачканы кровью.
   - Что произошло?! - крикнул я.
   - Подралась с "коричневыми", господин. Трое или четверо мертвы.
   Лицо Линны ничего не выражало, хотя где в глубине глаз виднелось удовлетворение... Или радость? Все же я немного успел ее изучить.
   - Они напали первые?
   - Нет.
   - Тебя кто-нибудь видел?
   - Один из них убежал, - равнодушно ответила Линна.
   - Ты понимаешь, что это значит? - спросил я. - Едем... - Нарушение первичной директивы. - ...Едем к Лорду, он разберется.
   Плохо, очень плохо. Мы всем скопом запрыгнули в повозку и покатили прямиком к главной резиденции.
   - Зачем ты напала на них?
   - Они плохо отзывались о нашей Семье и о нашей Ветви, господин. Я решила, что надо преподать Хасивара урок.
   - Они провоцировали тебя, понимаешь? Это может послужить поводом для объявления войны.
   Я вгляделся в лицо агаши, однако на нем не было и тени раскаяния.
  
   Приняли нас моментально. В зале собралось множество слуг, присутствовали и оба пэра Младших Ветвей. Я быстро, не оттягивая неизбежное, поведал Лорду о случившемся. Линна в это время сидела в позе на коленях, прижавшись лбом к полу. Поначалу Иватэ слушал рассеянно, но узнав о трех трупах, нахмурился:
   - Что за слуги это были? Агаши, говори.
   Линна немного подняла голову:
   - Прошу простить недостойную, Лорд Иватэ, мне не известны имена двух из них.
   - А третий?
   - Третьего я видела однажды. Это пэр Санимо из Дома Хасивара.
   Раздался глухой звук от удара Иватэ по подлокотнику кресла.
   - Ты что, полная идиотка? Как тебе пришла в голову мысль напасть на пэра Дома?! Какого альва ты не догнала четвертого и не избавилась от... Тварь!
   Иватэ пошарил глазами и запустил в Линну кубок, стоявший рядом. Посуда попала агаши точно в голову, оставив красную отметину.
   - Шуэ!
   - Ситуация очень серьезная, мой Лорд. Обычными мерами не отделаешься.
   Лорд размышлял с десяток секунд.
   - Принесите скамью. Живее, - махнул рукой Иватэ и несколько человек выскочили за дверь.
   Вскоре притащили тяжелую деревянную скамью и поставили в центре зала.
   - Тащите ее сюда. Головой вниз.
   Я похолодел.
   Линна не сопротивлялась, пока ее вели к скамье и грубо ставили на колени.
   - Хиири, ты за нее в ответе... Сати, дай катану... Ага, подойди сюда, - бросил мне Лорд. - Ты потратил на нее весь заряд рога, когда мы могли спасти пару других слуг. Ничего, с тобой решим после. Держи.
   Я принял из рук Иватэ грубую и тяжелую катану второй слуги. Она не была декоративным оружием, и во многих местах виднелись потертости и царапины.
   - Кончай с агаши.
   - Хозяин, как же додзе?!
   - Плевать на додзе! У нас война на носу! Шуэ, отправишь гонца с ее головой к Хасивара. На завтра договорись с Лордом об аудиенции.
   - Да, Хозяин.
   Вместо мыслей в голове мелькал какой-то беспорядочный ворох из воспоминаний. О наших с Линной былых приключениях, о нашей первой встрече, о первой близости.
   Нарушение первичной директивы.
   - Что ты застыл? - вырвал меня из забытья Хозяин.
   - Должно быть другое решение...
   - Нет! Я уже достаточно от нее проблем получил. - Иватэ перевел глаза, полные ненависти, на покорно ожидающую агаши. - Несущая смерть, да? На этот раз ты не сможешь свести своего Хозяина в могилу. Хиири, отруби ей голову.
   - Да... Хозяин.
   Нарушение первичной директивы.
   Заторможенно и с какими-то болезненными дерганьями я занес катану над головой Линны.
   Это ведь неправильно. Не должно такого быть.
   Что за глупая мысль? Хозяин приказал мне убить ее. И я должен это сделать!
   Рука начала опускать оружие, но на полпути остановилась.
   Нарушение первичной директивы.
   Так нельзя.
   Что я творю?! Перед лицом Хозяина!
   - Что с тобой? - удивленно произнес Иватэ. - Убей ее. Это приказ.
   - Простите...
   Я снова занес меч над оголенной шеей, и в очередной раз замер. Черт, да что со мной?! Почему не могу убить ее?! Я же так подведу Хозяина!
   Нарушение первичной директивы.
   Голова запульсировала, готовая вот-вот разорваться.
   Нарушение вторичной директивы.
   - Давай быстрей. Это не сложно, уверяю тебя.
   Иватэ направился в нашу сторону.
   - Хозяин... - предостерегающе обронила Сати.
   - А-а, - отмахнулся Лорд. - Смотри, берешь катану покрепче, - Иватэ положил свои тонкие руки поверх моих и надавил вниз. - И-и...
   Острая полоса металла неумолимо приближалась к шее Линны.
   Нарушение первичной директивы.
   Нарушение вторичной директивы.
   Напрягшись, я смог остановить движение меча, когда он уже коснулся шеи жертвы. С усиленными маной руками это несложно было сделать. Агаши повернулась и посмотрела на меня.
   - Да что ты творишь?! Быстро убей ее. Сейчас же! Это приказ! Я приказываю тебе убить ее!!!
   Как я мог вывести Хозяина из себя? Это непростительно.
   Что я вообще тут делаю? Чего он от меня хочет?
   Нарушение первичной директивы.
   Нарушение вторичной директивы.
   Нарушение...
   НАРУШЕНИЕ...
   Я переложил катану в левую руку, а правой схватил Лорда Иватэ за шею и поднял над полом. Краем глаза заметил, как дернулись слуги, и повсюду разлилась мана от готовых сорваться заклинаний.
   - Что ты де-лаефь?! От-пуфти, мне больно.
   Я пустил больше маны по руке и, напрягшись, сломал Хозяину его тщедушную шею. На лице юного Иватэ посмертно застыла удивленная гримаса.
   Глава 18
   Некоторое время в зале стояла мертвая тишина. Многие из присутствующих приходили в себя после внезапной смерти Хозяина и освобождения. Несколько секунд в голове царил настоящий сумбур, однако довольно быстро я пришел в себя. На этот раз все прошло намного легче, чем после смерти Виллахи. Все же эта Клятва не была полностью добровольной.
   Вокруг стало нарастать напряжение. Слуги Старшей Ветви растерянно переминались, периодически оглядываясь на первую и вторую слуг - Шуэ и Сати. Мои слуги и слуги других Младших Ветвей, коих было большинство, с готовностью ожидали указаний своих Хозяев. Для них ничего особенного не поменялось. Разве что отпала необходимость учитывать интересы всей Семьи в целом.
   Линна осторожно приподнялась со скамьи и встала в полный рост. Это словно послужило сигналом, и несколько воительниц звякнули оружием, готовым выпрыгнуть из ножен.
   - Давайте все успокоимся, и найдем мирное решение... - осторожно произнесла Шуэ.
   - Заткнись, сучка! - рявкнул один из пэров.
   - Что ты себе позволяешь?!
   - Ты будешь первой, чью голову я насажу на кол перед домом, - твердо произнес мужчина.
   Бывшая первая слуга пораженно застыла, безмолвно открывая и закрывая рот. Ты привыкла, что все беспрекословно тебе подчиняются, Шуэ, но теперь твое слово не дороже зернышка риса. Я всмотрелся в говорившего пэра. Не замечал за ним ранее столько агрессии. Неужели Клятва сгладила его характер, а теперь он показывает свою истинную натуру? Вторая пэра - женщина, внимательно следила за происходящим, переводя взгляд с одного бывшего слуги на другого.
   Где-то снаружи дома мы услышали возню, крики и конское ржание. Да, освободившие слуги Старшей Ветви, хоть их и не так много, могут устроить хаос и пограбить особняк, пока мы тут выясняем отношения. Расклад к сожалению не в нашу пользу: я, Линна, Сентосаку, Синкуджи, Тобаки, На-ли, Мари и тройка бойцов. Тогда как остальные могут выдвинуть десятка по два. Оглядывая соперников, я заметил, что они смотрят на меня по-особому. С неким опасением.
   От сильного толчка двери в помещение прыгнули в стороны, впуская внутрь группу вооруженных людей. Коричневые и черные кимоно. Гвардейцы Шумигасу и новы Хасивара. Вот так встреча.
   - Именем Сегуна, Семья Иватэ обвиняется в вероломном нападении на слуг и пэра Дома Хасивара! - четко произнесла угрюмая женщина в черных одеяниях королевской Семьи.
   - Вы заплатите за содеянное! - вставил слово человек из Хасивара.
   - Мы требуем явки главы Семьи на суд сегуна в замок Соленджо. Где Лорд... э-э-э, что это?
   Я перевел взгляд туда, куда указывала гвардеец. Оказывается, я все еще продолжал сжимать шею безвольно обвисшего аксис. Рука затекла от напряжения.
   - Это было Лордом Иватэ, - я отпустил мертвое тело, отчего оно с глухим стуком свалилось на пол. - Семьи Иватэ больше нет.
   На несколько мгновений женщина впала в ступор, но, надо отдать ей должное, быстро оправилась:
   - Ответственность за нападение будут нести все, кто сейчас владеет имуществом Семьи Иватэ.
   Официально я не переписывал документы на особняк и землю на Хозяина, поэтому с этой стороны им ко мне не подкопаться. А вот тем, кто желает занять освободившуюся главную резиденцию, придется несладко.
   - Я заявляю о том, что Семья Иватэ была причастна к убийству дива на Замаки и недавнем покушении на шидского принца, - уверенно произнес я.
   Краем глаза заметил, как дернулись пэры.
   - Готовы ли вы подтвердить свои слова под Клятвой?
   - Да, в присутсвии моих слуг.
   - Боюсь, что в свете появившейся информации придется прибегнуть к крайним мерам.
   Вот оно что. Ну, примерно этого я и ожидал. Не зря Линна вдалбливала в меня знания о местных правилах и обычаях.
   - Сначала допрос, потом роспуск, - твердо произнес я.
   - Дом Каваси пойдет на уступки в этом вопросе. От имени Сегуна я гарантирую вам неприкосновенность, Лорд Хиири.
   - Идет.
   - Внимание! Все слуги и пэры бывшей Семьи Иватэ в обязательном порядке проследуют в замок Каваси для проведения расследования. Не советую оказывать сопротивление, - женщина прямо посмотрела в глаза пэру, кипевшему от негодования. - Дом окружен сотней гвардейцев и полусотней слуг из Семьи Хасивара.
  
   Добрались мы до замка без всяких осложнений, только вот мест для нашего размещения приготовлено не было. Шумигасу быстро перебросил гвардейцев из одной казармы и предоставил ее в наше распоряжение. Остальных из альвского особняка также привели в замок. Меня с девчонками сразу проводили в переговорную, где нами занялась команда по допросам. Довольно-таки быстро я поведал им обо всех известных мне секретах Семьи Иватэ: о теневой слуге Хикоин, о нападении на пэра в Накавасаки, о покушении на дива и прочем. Также пришлось объяснить убийство Хозяина - уж больно неординарная ситуация. Подробностей я не рассказывал - просто подтвердил, что никто кроме меня не сможет воспользоваться этим способом. Как и в случае Несущей Смерть. После опросили Сентосаку и Линну, которые также добавили множество деталей.
   По общепринятым законам и кодексам ответственность за любые действия слуг несет Хозяин. Будь то заказное убийство или банальная пьяная драка. На момент нападения Линна служила в Семье Иватэ, и Ветви Хиири отдельно никакого наказания не грозит. Также как и мне лично за убийство пэра и атаку на шидского принца. Я чувствовал себя в полной безопасности. Хотя врагов еще и осталось предостаточно. Не знаю. Такое чувство, что после служения у Иватэ я стал с большим пофигизмом ко всему относиться.
  
   - Зачем ты растрепал про дива?! - с ненавистью произнес пэр, когда мы вернулись в казарму.
   Я прошел вперед, не обращая внимания на слова нова.
   - Эй, я к тебе обращаюсь! - вскочил пэр.
   Я повернулся и схватил мужчину за горло. Это был, конечно, не хрупкий Иватэ, я не пытался приподнять его над полом. Однако избавиться от моей хватки неодаренному не удавалось.
   - Ты ведешь себя слишком нагло для того, кто скоро потеряет всех своих слуг.
   Я отпустил пэра, и мужчина отпрянул, потирая шею. Слуги тут же бросились помогать ему, несколько встали на пути между нами.
   - Ты ведь и сам потеряешь!
   - Не переживай так за меня.
   Рано утром нас вывели во двор замка, где на помосте для собраний ожидал Шумигасу с несколькими важными персонами из Каваси. Гвардейцев было море. Сотни три, наверное. Похоже, соленджский глава серьезно переживает за свою безопасность. Интересно, не я ли тому причина? Поодаль толпились зеваки из других Семей, сдерживаемые кольцом солдат в черном. Удивительно, сколько народу захотело прийти поглазеть на нас в такую рань.
   Шумигасу не стал растягивать процедуру. Быстро огласил наиболее серьезные обвинения в адрес Семьи Иватэ, после чего вынес вердикт:
   - Засим объявляю о роспуске Семьи Иватэ без права восстановления. Распределением имущества Лорда Иватэ займется Дом Каваси. Все члены Семьи Иватэ получат компенсацию в равных долях от одной пятой суммы общего состояния Лорда Иватэ. Еще три пятых суммы отойдут другим пострадавшим Семьям.
   - Второй вопрос. Поскольку у Иватэ не было дружественных Семей в Соленджо, предлагаю устроить похороны Лорда на городском кладбище. Возражения? ...Нет? Отлично. Уважаемые пэры, прошу вас снять привязку со всех своих слуг. Наши люди будут проверять их отсутствие. После этого пэры могут быть свободны, оставшихся же слуг я прошу задержаться на сутки в нашем замке. Во избежание недоразумений.
   За оцеплением толпа недовольно загалдела.
   - Тихо! Дом Каваси не претендует на бывших слуг Иватэ! И будет участвовать завтра наравне с остальными Домами и Семьями в большом смотре лотов! Оповестите своих Хозяев. На этом все. Размер компенсации будет определен позже после оценки состояния Иватэ.
   - Я освобождаю вас, - махнул я девушкам после того, как Лорд закончил речь.
   Около получаса длилась процедура, во время которой маги-гвардейцы проверяли членов моей Ветви. Все. Теперь нет пэров и слуг Младших Ветвей, как и слуг Старшей. Все стали свободными лотами. Семья Иватэ распущена.
   - Я пойду в особняк, - сообщил я Линне.
   - Как скажете, господин, - агаши удивилась, но не стала расспрашивать подробности. - Что прикажете нам завтра делать?
   - Я? Я простой лот. С чего это я должен тебе что-то приказывать?
   Удивление Линны быстро переросло в хорошо заметное раздражение, но я уже покидал площадь и не попал под раздачу. Народ уважительно расступался передо мной, тихо переговариваясь: "Убийца", "Это он убил Лорда", "Еще один Несущий смерть". Быстро слухи поползли. Да и плевать. В следующий раз дважды подумают, прежде чем пытаться сделать меня слугой.
  
   Через час без всяких приключений добрался до обезлюдевшего особняка. Первым делом осмотрел замки и окна. Вроде никто не наведывался в наше отсутствие. Покормил скотину. Хоть мы и полностью забросили фермерские угодья, животных оставили. За особняком хлев особо и не видно, да и не такой уж это урон для чести якудза. Почи недовольно шипел на меня. Проголодался наверное.
   Я не испытывал бурного восторга от освобождения. Дело в том, что Клятва не дает слуге помышлять о свободе. Наоборот, ты радуешься, когда приносишь пользу Хозяину. Не "Ура-а! Наконец-то я получил долгожданную свободу!", а "Теперь я свободен. Ну и отлично.". Интересно, у остальных то же самое? Мое Дело никуда не исчезло, я прям чувствую это. Даже кажется, словно оно стало сильнее, и я стал более чутко его ощущать. Плохо это или хорошо - покажет время.
   Печь топить не стал - перекусил остатками вчерашней похлебки с рисовыми лепешками. После обеда делать было нечего, и я вышел в обход по участку. Солон яростно припекал голову, птицы весело щебетали в недалеком подлеске, ручей бодро катил свои воды к Замаки, крутя лопасти скрипучего деревянного колеса. Надо будет подлатать его. Ноги сами вывели меня к нашему семейному кладбищу, сильно расширившемуся за последний год. Большинство я плохо знал, в том числе и Шоко, огненную магессу. Когда у тебя становится много слуг, не успеваешь всем уделить время, общаешься только по деловым вопросам. Но некоторых я успел узнать очень близко.
   - Али, Мицу, Тсучи, простите, что не уберег вас. Я...
   Хотелось сказать что-то важное и возвышенное, но слова не находились. Черт, если мне сейчас так больно, что если бы я потерял их не под Клятвой? Не хочу больше никого терять. Как мне одному защитить членов моей Семьи? Без необходимости идти кому-то на поклон? Становиться пэром снова не желаю. Платить кому-то? Много ли нам помогла эта мнимая защита Хасивара?
   Я неспешно побрел назад к дому, погруженный в тяжелые думы. Завтра должен состояться смотр лотов, как заявил Лорд Шумигасу. Интересно, многие решат вернуться ко мне? Я ведь вел себя иногда совершенно по-свински.
  
   [Тобаки]
   После роспуска Семьи Иватэ я испытала облегчение. Даже под Клятвой мне всегда было немного противно заниматься работой якудза. Сама бы я ни за что не выбрала такую стезю.
   Гвардейцы сегуна любезно проводили нас в общую столовую на завтрак. По привычке я держалась вместе с другими членами бывшей Ветви Хиири, хотя теперь в это не было особого смысла. И сам Хозяин Хиири, и оба других пэра куда-то слиняли. Не знаю как там обстановка в других Ветвях - не принято это выносить сор из избы, но у Хиири я чувствовала себя вполне комфортно. Лучше чем у большинства Хозяев до этого. Ну, то есть мне не нравилась моя работа, но отношения в Ветви были хорошие. Только Сентосаку никто не любил.
   Линна уверенной походкой разрезала толпу из гвардейцев. Те с интересом таращились на легко узнаваемую в округе Несущую Смерть. Вскоре нам выдали солидную порцию каши, сладких хлебных лепешок, яиц и масла. Еще были в свободном доступе овощи.
   - У-у, неплохо тут кормят, - заметила Синкуджи.
   - Бьюсь об заклад, это из-за нашего прихода, - буркнула На-чжели.
   - Зачем им баловать нас? - удивилась магесса. - А-а, Шумигасу хочет, чтобы мы у него остались. Размечтался, петух!
   - А вы разве не думали о гвардии сегуна? - вклинилась я в разговор. - У них очень хорошие условия. Земляную магессу точно примут.
   - Тебе мозги в бою отбили? Кто же в здравом уме пойдет... Подожди-ка. Тобаки, тебя ведь приняли уже в Ветвь Иватэ?
   - Да, господин Хиири купил меня уже будучи пэром Иватэ. А что?
   - Ты не застала, что было раньше, - улыбнулась магесса.
   - А что было раньше?
   - Эти вертихвостки крутили господином, как им вздумается, - резко ответила Линна. - Уж я бы им дала пару плетей, чтобы прочувствовали разницу.
   Мы расположились за частью одного длиннющего стола со скамьями и принялись насыщаться. Ицки, агаши из нашей Ветви, с интересом обозрел зал, после чего заметил:
   - Гляньте на Шуэ.
   Я обернулась и поискала глазами бывшую первую слугу Иватэ. Вонси сидела в полном одиночестве в одном из дальних краев помещения. Даже Сати, вторая слуга, сидела поодаль вместе с парой других слуг. То есть лотов. Пока что лотов.
   - И поделом ей. Пускай вспомнит, каково это на самом низу быть, - фыркнула Синкуджи.
   - Думаете, ей не сыщут теплое место с ее-то опытом? - поинтересовалась Усенна.
   - Смотря, как она сможет выставить себя, - сказала Мари, вяло ковыряясь в миске.
   После трапезы мы в основном сидели в казарме, гвардейцы разрешили нам прогуляться по саду, но за пределы не выпускали. Когда же нас созвали на обед, столовая изрядно преобразилась: столы украсили красивые скатерти, поставлены специи и хлеб. Раздающие щеголяли в чистых передниках, а сам обед мог похвастать прямо таки прездничным меню. Печеная рыба и рагу из говядины. Сто лет не пробовала!
   - М-м, как вкусно! - невольно вырвалось у меня после дегустации.
   - Это точно, - поддакнул Ицки. - Заметили, гвардейцам мясо не дают, специально для нас приготовили.
   Остальные члены Ветви также со скепсисом отозвались.
   - Да ладно вам. Гвардейцев тоже неплохо кормят. Не хуже, чем в нашей Ветви, - принялась я оправдывать сегуна.
   - Вот еще, умная самая выискалась! - возмутилась Синкуджи. - У Хиири мы ели в сто раз лучше, правда ведь? И саке было разрешено. В умеренных количествах, само собой. И Усенна съестную дичь часто притаскивала, а не только для артефактов.
   - Наверное, до меня.
   - Короче, ты ничегошеньки не понимаешь в нашей Семье!
   - Э-э, вы что, хотите вернуться к Хиири?
   Синкуджи с Линной переглянулись.
   - На правах бывшей первой слуги Семьи Хиири хочу отметить, что условия в нашей Семьей намного лучше, чем в любом из Домов Соленджо.
   - А то, что Хозяин тебя... - подал голос одна из слуг.
   - У него... не было выбора. Одиннадцать плетей - закономерное наказание за мои выходки.
   Линна запнулась. Похоже, сама не до конца уверена, как будет себя вести Хозяин теперь. Долгая жизнь среди якудза накладывает свой отпечаток, каким бы ты не был праведным новом раньше. Даже я теперь иначе отношусь к человеческим ценностям.
   - Тобаки, господин хотел тебя приобрести еще в пору Семьи Хиири, поэтому мы всегда будем рады тебя видеть.
   - Спасибо, я подумаю.
   После полудня нас снова собрали всех вместе и повели на экскурсию по замку. Сам Лорд Шумигасу рассказывал истории из своей жизни или старинные предания о битвах при Соленджо, коих было немного. Грамотно и с воодушевлением расписывал преимущества Дома Каваси, однако сообщил, что далеко не все из слуг Иватэ смогут подойти Дому. Линну старательно обходил стороной, а вот на нас с Синкуджи посматривал. Но особое внимание уделил Лауре, и даже презентовал небольшую игрушку в виде пушистого саблезуба. По-моему шаду не понравилось такое отношение, но точно сказать сложно. Лаура всегда была не от мира сего, что и не мудрено. Она ведь не нов.
   Иногда Шумигасу даже обращался напрямую к слугам, спрашивая их мнение. Новы из других Ветвей отвечали охотно, и только бывшие слуги Хиири держались обособленно.
   На ужин места в животе уже не хватало, но я постаралась наесться впрок. Когда еще отведаешь такой вкуснятины? Сам Шумигасу своих гвардейцев и вправду не балует. Но пока они мне видятся лучшим вариантом. С моими боевыми навыками меня должны принять.
   - Сэйто, ты чего нос повесила? - поинтересовалась На-Чжели - сэмуэй Ветви, не лезущая за словом в карман.
   - Я... Мне немного стлашно. Вдлуг Хиили меня не плимет?
   Ого! Я слышала, что Лорд Иватэ много с ней возился, отправлял на учебные курсы. Грамотные казначеи всегда нужны. Я так, например, пишу и читаю с трудом. А про длинные расчеты можно вообще забыть. Пускай не Каваси, но другой Дом определенно возьмет. И чего она тогда так боится отказа?
   - Я ему не приму! - буркнула Синкуджи. - Такого пинка пропишу, что мало не покажется.
   - Верно. Заканчивай с упадническими настроениями, малышка, - ласково молвила На-Чжели.
   Сидевшая рядом Кутики смущенно обратилась к сэмуэй, но я не расслышала слова. Вместо ответа На-ли взяла лицо кафанэс в свои ладони и быстро поцеловала ее в щеку, отчего Кутики осветилась улыбкой и еще больше покрылась румянцем. Здорово, наверное, иметь свою вторую половину...
   - У Каваси есть множество мужчин-гвардейцев, - продолжила я тему.
   - Что же, я для тебя недостаточно хорош, милая Тобаки? - обиженно протянул Ицки.
   - Да нет же, - смутилась я. Хотя у нас и было с ним всего-то пару раз. - Ведь здорово, если найдешь кого-то только для себя.
   - То, что Шумигасу говорил про парные патрули - сказки. Примерно один к четырем соотношение, - сказала одна из слуг и добавила насмешливо. - Не с твоей внешностью, подруга.
   Ну да, тут мне похвастать нечем.
   - Хиири попроси. Он раньше ни одной юкаты не пропускал, пока пэром не стал. И эта Сентосаку не объявилась. Ух, я бы этой козе наваляла, - проворчала Синкуджи.
   Мы оглянулись на стол, за которым сидела означенная персона. Бывшая первая слуга Младшей Ветви хмуро глянула в нашу сторону, после чего отвернулась.
   Мда, на фоне других слуг Ветви я внешностью выделялась только в худшую сторону. Ни талии, ни груди, ни бедер, ни смазливого личика. Но говорить ничего не стала. Похоже, что Линна с остальными твердо намерены вернуться к Хиири, а значит будут уговаривать до последнего. Или может и впрямь рискнуть? Чем-то ведь вонси смог привязать их к себе?
   - А каким Хиири был раньше? - спросила я неожиданно для самой себя.
   - Слишком мягким со слугами, - отрезала Линна. - Хиири в Семье Иватэ больше походил на правильного Хозяина... но... не важно.
   - Но? - продолжила допытывать Синкуджи с ехидцей в голосе.
   - Лично я, не как первая слуга... хотела бы видеть прежнего Хиири.
   - Еще бы, от отсутсвия внимания даже на пэров с катаной кидаешься.
   - На-ли! Попридержи язык!
   - Нема как рыба! - в голосе сэмуэй не было слышно и намека на раскаяние.
   Вечером некоторые умелые гвардейцы и приглашенные новы из Дома искусств устроили настоящий концерт. Акробаты и лицедеи, фокусники и музыканты. Да уж, Шумигасу очень хочет заполучить лотов к себе.
   Поздним утром следующего дня стали прибывать Хозяева со всего Соленджо. По-моему, весь город стекался к замку, чтобы поглазеть на представление и попытаться усилить свои Семьи новыми слугами. Около десяти лотов Иватэ спокойно покинули замок, и пошли на все четыре стороны. Гвардейцы не чинили никаких препон. Нет, это не мой путь. Не привыкла я жить сама по себе, принимать решения, от которых зависит твоя жизнь. Вот Мари бы смогла уйти, ведь она почти всю жизнь прожила лотом.
   Такое ощущение, что я оказалась на базаре. Зазывалы из разных Семей наперебой рассказывали о прелестях жизни именно у них. Предлагали и контракты для одаренных слуг. Это такой договор со слугой, за выполнением которого следит другая Семья. Хасивара очень старались привлечь внимание, однако идти к ним желания не было. Уж слишком долго коричневые были нашими соперниками. Представитель от Отани вел себя более чем скромно, да к нему по понятным причинам и не подходил никто. Гентоку и Дзесэй также старались не упустить свой шанс. Были и более мелкие Семьи, но к ним если и шли, то скорее из-за близкого знакомства. Ведь слуги могут наврать с три короба - о том, как у них все хорошо, а на самом деле мрак беспросветный.
   От Иватэ после ухода пэров и части слуг осталось менее шести десятков. Одаренных много, но большая их часть исходила из Ветви Хиири. Я прохаживалась меж разных Семей, рассматривая экзотичных слуг и слушая вполуха их предложения. Все же пока я склонялась к Каваси. Наконец гомонящие Семьи закончились, и я добрела до последнего представителя. Сначала от удивления открыла рот, после чего меня разобрал нервный смех. Последним представителем Семей стояла серьезная Линна в окружении других знакомых мне слуг.
   - Госпожа Тобаки, уверяю вас, вы не пожалеете, если решите присоединиться к дружной Семье Хиири, - учтиво поклонилась мне агаши.
   - Вот как? И что же мне может предложить Семья Хиири? - спросила я весело.
   - У нас очень трепетно относятся к свободе каждого члена. Ты сможешь выбрать себе занятие по душе. Наша Семья, конечно, не такая большая, как Старшие Дома Соленджо, но здесь к тебе будут относиться как к личности, а не просто как к боевой единице.
   Я нахмурилась. Черт, как складно лопочет! Задела ведь.
   - Тебе понравится у нас, - улыбнулась Кутики.
   - Чем зарабатывать на жизнь планируете?
   На пару секунд Линна замялась.
   - Простые слуги и Синкуджи вернутся к фермерству, остальные продолжат свои прежние занятия.
   - Каково будет мое место в вашей Семье?
   - Боевая магесса, защитница Семьи. Возможно, тренируясь с господином, когда-нибудь ты сможешь достигнуть его уровня.
   Вот зараза. Я обернулась в сторону Лорда Шумигасу в окружении гвардейцев. Он отвечал на вопросы лотов Иватэ и явно пользовался большой популярностью. Каваси - это стабильность, но в то же время я буду лишь мелкой сошкой среди большой серой массы слуг. На некоторое время я зависла в раздумьях.
   - Короче, я пойду в особняк, надоело мне тут толпиться, - произнесла Мари. - Сэйто, ты ведь при деньгах?
   - Немного успела взять из казны, а что?
   - Одолжи с пяток монет, куплю бочонок. Будем отмечать славную кончину Иватэ.
   - Холошо, только самое дологое не бели.
   - Конечно, госпожа казначей. Обещаю торговаться до последнего медяка!
   - Мари, будь осторожна. Без Клятвы разгуливать опасно. Лучше бы ты подождала окончания смотра.
   Рыжеволосая магесса задумалась:
   - Да, ты права. Расслабилась я тут в замке. Лучше вернемся вместе.
   - Тобаки, ну так что ты решила? - настойчиво обратилась ко мне Линна.
  
   [Хиири]
   Просыпаться на свободе - очень приятное чувство, оказывается. Только вот заниматься домашними делами большого поместья в одиночку - занятие, гхм, очень напряжное. Совсем я отвык от самостоятельной жизни. Впрочем, даже у Виллахи у одаренных было больше прав, чем у прочей прислуги. Если мне надо было зашить форму, я просто отдавал ее ткачу. Про готовку вспоминал только в полевой обстановке.
   Я вяло поковырял кочергой угли в печи. Нет, лучше не рисковать и подождать более компетентных в готовке. Обойдусь лепешками. Надо животных покормить.
  
   Около полудня я сидел на скамье перед фасадом дома и неспешно выстругивал новые лопасти и рейки для водяного колеса. Почи резво бегал вокруг, охотясь за вездесущей мошкарой. Когда на дороге показалась немаленькая группа новов. Я отложил инструменты и вышел навстречу. Ого, сколько их! Насчет Линны с Синкуджи я почти не сомневался, но остальные вполне могли найти себе место получше. Даже Тобаки с ними! Увидев неуверенную Сэйто, глуповатая ухмылка сама вылезла наружу. Они все выбрали меня!
   - Я рад, что вы решили остаться в Семье Хиири, - поприветствовал я. - Сразу хочу попросить прощения, что не сберег Семью. И за то, как вел себя под Клятвой.
   - Вполне прилично себя вели, господин, - несмотря на слова, Линна была чем-то рассержена. - Вы лучше объясните, почему не явились на смотр?! Я вынуждена была сама представлять Семью!
   - Э-э, ну судя по количеству новов, у тебя отлично получилось. Все же свободному лоту верят больше, чем бывшему пэру.
   - Хиили, а мне можно облатно? - несмело произнесла Сэйто.
   - Что ты опять заладила? Можно, не можно, - проворчала Мари, стаскивая внушительный бочонок с повозки.
   - Но я ведь...
   Я подошел к Сэйто:
   - Давно хотел сделать одну вещь.
   - Какую же? - подозрительно поинтересовалась девушка.
   Вместо ответа я схватил Сэйто в охапку и закружил над землей.
   - Хиили, лаздавишь!!! - взвизгнула казначей.
   Синкуджи с улыбкой хлопнула по плечу Тобаки, удивленно взирающую на это действо:
   - Добро пожаловать в Семью Хиири!
  
  
   Глава 19
  
   - Господин Хиири, я понимаю, что это может прозвучать дерзко, но могу ли я повременить с принесением Клятвы? Уверяю, ничего плохого в отношении Семьи я не замышляю, - твердо спросила вышедшая вперед Тобаки.
   - А тебе не сказали что ли?
   - Господин, я не думаю, что о наших внутренних делах стоит распространяться, - с намеком сказала Линна.
   - С этим я не спорю, но ведь она уже давно член нашей Семьи. Впрочем, ладно. Тобаки, можешь остаться у нас сколько пожелаешь.
   Я осмотрел новов. Кутики с На-ли, Сэйто, Линна, Ицки, Усенна, Лаура, Тобаки, Мари, Синкуджи, Дзина, помогавшие нам еще до Иватэ: Хината, Отонаси и Асука. Из новых же пришли: Сэризава -- бывшая якудза из Семьи Мацухито, а также к моему большому удивлению Хикоин -- бывшая теневая слуга Иватэ.
   Сэризава -- неплохая воительница, Линна хорошо отзывалась о ней на тренировках. Шатенка с чуть полноватой мощной фигурой. Двадцать семь лет. Я постарался припомнить ее поведение, и подключить к анализу свои способности. Пожалуй, я могу ей доверять. Время покажет точнее. А вот вторая претендентка -- темная лошадка. Короткие темные волосы, худощавое телосложение, простодушное лицо, наивный взгляд. Она может обмануть многих.
   - Хикоин, почему ты пришла?
   - Я все-таки неплохо изучила твою Ветвь. Узнала кое-что о прошлом, - девушка улыбнулась. - Мне это пришлось по душе.
   - Вот как. Я не уверен, что смогу тебе доверять.
   - Доверять? - переспросила девушка. - Дай мне шанс. Я не подведу.
   - Ладно. Сэризава, а тебя что сюда потянуло?
   - Мой Лорд, - склонилась воительница. - Я впечатлена тем, как вы расправились с Иватэ. Для меня будет честью служить вам.
   Сэризава выглядела полной противоположностью Хикоин. Серьезное собранное выражение лица, однако на самом деле достаточно прямолинейна и наивна.
   - Ты принята, Сэризава. Но прежде должен сказать, что мы не будем заниматься деятельностью якудза. По возможности избегать схваток.
   - Меня это устроит, Лорд.
   - А тебя, Хикоин?
   - В чем твой секрет? Как ты одолел Клятву? - задумчиво поинтересовалась бывшая теневая слуга.
   - Ты же была при моем допросе?
   - Ты очень немного рассказал Каваси.
   Остальные также с интересом ожидали моего ответа.
   - Клятву одолеть невозможно. Таков непреложный закон этого мира.
   - Но ты ведь...
   - По большей части к этому причастен не я, а те, кто сделали меня таким. Еще в Эринее. Несмотря на их старания, у них бы ничего не вышло, если бы не череда случайностей. Этим способом нельзя победить Клятву. Вернее, на него нельзя полагаться.
   - Так мне найдется местечко у вас?
   - Теневая слуга нам не особо нужна, как ты понимаешь.
   - Я не гордая. И в поле поработаю.
   - Думаю, мы найдем применение твоим талантам, - произнесла Линна. - Господин, время приносить Клятву?
   - Да.
   Я еще рез обвел новов взглядом и прислушался к себе. Пожалуй, все они подходят. Даже те, кого раньше я держал только под полной Клятвой. Либо они изменились, либо это я размяк.
   - Итак, текст нашей семейной Клятвы звучит так: "Клянусь быть свободным, пока смерть не разлучит нас".
   Большая часть, включая Сэризаву, без всяких протестов проговорили слова.
   - Принимаю. Хикоин, Тобаки, а вы чего ждете?
   - Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас, - опомнилась Тобаки.
   - Принимаю.
   Было приятно наблюдать за недоумением на лице Хикоин. Девушка нахмурилась, пытаясь что-то просчитать.
   - Ты же сказала, что хорошо изучила нашу Ветвь?
   - Видимо, не настолько. Некоторые секреты от нас утаили. Я привлекла Сентосаку к опросу, но мы не Хозяева. И что, эта Клятва работает?
   - Не особо. Ленится народ, не слушает, что говоришь ему, - притворно вздохнул я.
   - Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас, - твердо произнесла Хикоин.
   - Принимаю.
   - Наконец-то! Пойдем праздновать! - воскликнула Мари. - Сегодня у нас важный день. Семья Хиири снова в сборе.
   - Если не считать тех, кто погиб, - тихо произнесла Кутики.
   - Не стоит впадать в уныние. Мы обязательно почтим память наших подруг. Но я уверена, они бы сами хотели, чтобы мы радовались жизни.
   - Верно На-ли толкует, - сказала Усенна. - Там в леднике еще оленина оставалась. Сготовим якиторе! [шашлык]
  
   Довольно быстро мы вернулись в прежний ритм мирной жизни. Лаура продолжила выступать, Усенна добывать дичь, Мари помахала рукой и снова укатила в путешествие по Гоцу, Синкуджи занялась подготовкой почвы и подпиткой маны, Линна вернулась в додзе с помощницей Сэризавой, Хикоин стала собирать контакты с теневым миром, включая Старшие Дома, Сэйто внимательно следила за расходами в казне и любыми семейными закупками. Тобаки выполняла роль телохранителя, в основном Лауры, а также моего партнера для тренировок. Дзина хотела было продолжить дело Тсучи, то есть стать мотыльком. Но я приказал ей найти себе другое занятие. Когда Хозяева предлагали дружеский обмен слугами, я просто отказывался. И плевать, что они подумают. У Несущего Смерть могут быть свои причуды.
   Шумигасу закрыл глаза на некоторые неточности, и оставил нашей Ветви все артефакты, которыми мы владели у Иватэ. Однако лечебный рог, хранимый в главной резиденции, до нас так и не дошел.
   Были и другие отличия. Отношение к нам после гибели Иватэ поменялось. От пренебрежения до опаски вперемешку с любопытством. В додзе учеников стало меньше, ведь ранее большая часть происходила из Иватэ. Линна сообщила, что некоторые интересуются моими персональными уроками. Да и Хозяева каждый раз сворачивали на тему убийства Лорда. Я просто отвечал, что это не их забота. И если бы этому можно было бы научить, я бы уже купался в деньгах, либо находился взаперти в застенках Каваси. Несмотря на небольшой размер Семьи меня стали чаще приглашать на лордские посиделки, но по большей части я отказывался. Посещал в основном соседей, знакомых Хозяев и Шумигасу. Все же от приглашений Дома сегуна не стоило отказываться.
   Еще поначалу к нам повадились ходить соседи с просьбой продолжить их крышевать. Уж как я не отнекивался, вцепились словно клещ. Один раз случилась нехорошая история, когда в ответ на наезды небольшая Семья заявила, что находится под нашей защитой. Пришлось немного проучить их и поработать по нашему недавнему профилю. Но больше соседи не устраивали подобных сюрпризов. Долгое время я размышлял, стоит ли нам самим получить протекцию какого-либо Дома. История с Хасивара недвусмысленно дала понять, что в Гоцу можно купить почти все, что угодно. Обойдутся. Пускай нападают на нас, мы будем сражаться до последнего. Теперь я не стану убегать, ведь согласно Делу моя Семья не менее важна, чем собственная жизнь. Но все же нападать на бывшую Ветвь якудза, очень хорошо известную в окрестностях, с двумя Несущими Смерть - несколько опрометчивый поступок. Так что с этой стороны за защиту Семьи я был относительно спокоен.
   Сам я стал иногда замечать за собой некоторую жестокость. Служба в Семье Иватэ не прошла для меня даром. Я старался советоваться с девушками, но в основном они вставали на мою сторону. Линна так уверила, что мне только на пользу избавление от мягкотелости.
   До распада Семьи наша Ветвь имела некоторые сбережения, которые мы не успели передать в главную казну. Я тотчас решил ими распорядиться и приобрести небоевых слуг, которые могли бы приносить доход. С Тобаки наша Семья стала несбалансированной. Все же воздушная магесса сама по себе не может заработать - разве что переноской тяжестей. Выбор пал на природного мага. К сожалению, в свободной продаже в Соленджо имелось всего пятеро одаренных этого направления. И только двое подходили под требования моего Дела. После некоторых колебаний, я приобрел женщину сорока восьми лет, прекрасно владеющую магией природы. Ее опыт и умения сослужат нам хорошую службу, к тому же ввиду возраста стоила она дешевле. Остатки политики якудза еще не выветрились из головы после Клятвы, и я испытывал некоторое раздражение от того, что пришлось тратиться на тех, кто будет "копаться в грязи". Но логика взяла верх. Простые люди, не обремененные талантами или даром, могут приносить пользу лишь фермерством. И Сацуки, а именно так звали женщину, придется кстати.
   Постельный марафон сразу после празднования освобождения выпил из меня все соки. Мне было немного совестно за свое прошлое поведение, поэтому никому не отказывал. В основном это были Сэйто и Мари. Первая в качестве компенсации за долгую разлуку, вторая же - за грядущий отъезд. Не забывал я и про Линну с Синкуджи. Только теперь, после освобождения, на одной из тренировок я неожиданно заметил, что Тобаки, оказывается, также вполне привлекательна. Ну да, нравятся мне сильные девушки, а воздушную магессу только полный идиот может назвать слабой. Тобаки после изматывающей утренней тренировки выглядела сексуально в легком кимоно с учащенно вздымающейся грудью и стекающими блестящими капельками пота. Хотя она никогда не проявляла ко мне особого интереса. Что ж, ее право.
   Мне казалось несправедливым праздновать свое двадцатилетие с большим размахом. Ведь остальные слуги отмечали более чем скромно. Однако Линна убедила меня в том, что не стоит лишать новов законного праздника. Знаменитые горячие источники Соленджо с радостью приняли нас снова и оставили множество прекрасных и забавных воспоминаний.
   Члены Семьи без меня находили себе занятие, изредка понукаемые первой слугой - Линной. Участок поделили на две равные части, одну из которых под опекой Синкуджи отдали на быстрорастущие альвские растения, на вторую - с обычными сортами перевели Сацуки. Поскольку надо мной перестало довлеть желание принести Семье пользу, я несколько расслабился и довольно быстро заскучал. Шейн - тагоец-ученый, мой хороший знакомый, с радостью согласился продолжить сотрудничество. Он не особо-то удивился моему освобождению. Вообще, бронзово-кожего Лорда волновали только собственные исследования и деньги.
   В вечер встречи мы как следует отметили, осушив по несколько кувшинчиков сакэ.
   - ...Помнишь, я тебе говорил про моего друга из Эл-тагоа?
   - Ага. Что-то вы там выяснили насчет этих... как его? - мысли немного сбивались от выпитого. - Емкостей, которые мы нашли в озере.
   - Да-да-да. Жастор приезжал ко мне полгода назад. Славный мужик. Хотя и спорщик еще тот. Хрен переубедишь. Ну так вот, мы примерно нашли градус, где находится нужный оттенок маны.
   - Тот, что хранит ману в предметах?
   - Именно! Круто, правда?
   - Чтобы прошерстить градус и сотни жизней не хватит.
   Шейн поморщился:
   - Э-э, друг, давай не будем о грустном. Я вот планирую не в этом, так в следующем году отыскать оттенок и войти в историю! Представь, в любой школе будут изучать оттенок Шейна.
   - Хмм, а сам не хочешь изготавливать артефакты?
   - Ой, да брось. Каваси раздавит меня и не заметит. Слишком уж важное изобретение. Жастор поспорил, что найдет раньше меня. Так что мне нужна твоя помощь, Хиири! Покажем этому тагойцу, что мы в королевствах тоже не пальцем деланы!
   - Но ведь ты сам тагоец, да и я наполовину?
   - А-а, не суть.
   - Сюда надо сеть научных центров подключить, а не пару магов.
   - Ты что мне не веришь?!
   - Да верю-верю я, успокойся.
   - Мне барьер плохо дается. Твои умения будут кстати.
   - Не знаю... Попробовать можно, только без фанатизма.
   - Да как ты не понимаешь?! Хранение маны - это основа основ! Это даст такой пинок вперед артефакторике, что... Это будет открытие всех времен!
   - По-моему, ты перебрал.
   - Ниче не перебрал. Я грю, мы сможем и с альвами сражаться на равных. Изгнать их навсегда! К тому же, если быть точным... мы почти уверены в правильности половины градуса. Всего тридцать минут!
   - Ага, вместо десяти жизней, нам понадобится пять. Всего лишь.
   - Э-гей, что на настрой? Давай, ты хотя бы час в день уделишь поиску? Это мне очень поможет!
   - Ну... часа не обещаю. Как настроение будет.
   - Оплата? - несмотря на выпитое, вышел в более практичное русло Шейн.
   - Пусть оттенок носит и мое имя. Тот, кто найдет, включит другого в долю.
   - Идет! Давай я тебе покажу, что за параметры нам надо искать! - тут же засобирался нетрезвый ученый, задев локтем миску с закуской. - Черт!
   - Шейн, давай отложим до завтра.
   - Ладно, - нехотя согласился тагоец, наблюдая, как слуги приводят стол и его одежду в порядок.
  
   Засиделись мы затемно, так что на следующий день я решил дать ученому отдохнуть. Да и сам до вечера провалялся в кровати. Тобаки посчитала такое времяпрепровождение слишком беспечным, напомнив мне в этом одну светловолосую магессу. Воздушница вытащила меня на вечернюю тренировку и повела в сторону леса, чтобы не пугать новов и животных звуками битвы.
   Если говорить о прямом противостоянии конкретных заклинаний стихии воздуха и барьера, то барьер одерживал победу в большинстве случаев. Защита выходила чуть лучше при том же количестве маны. Однако на практике у воздуха имелись другие преимущества. Это пластичность. Умение мгновенно приспособится к любым условиям боя. Воздушный маг напитывает вокруг себя воздух и держит под постоянным контролем. Захочет - кокон вокруг себя сделает, захочет - спрессует в небольшой непробиваемый кубик. Мне же, чтобы проделать схожие манипуляции придется изрядно повозиться и израсходовать больше маны. Тобаки научилась использовать плюсы и сразу меняла свой стиль боя на тот, что не подходил моему текущему барьеру. Но и я также не стоял на месте. С Тобаки я использовал неотличимые на первый взгляд разновидности барьеров. Он мог выглядеть с виду как быстрый, но защищал как тяжелый (правда и стойкости такому барьеру не хватало). Раньше я редко их применял. Количество известных мне оттенков было ограничено, и Тобаки приспособилась определять их и успешно противостоять, став практически на одну ступень со мной.
   В этот раз наши резервы почти одновременно подошли к концу. Из-за последних интенсивных минут, мы углубились в близлежащий лес.
   - Думаю, хватит на сегодня. Я почти пуст.
   - Я тоже, - Тобаки не смогла скрыть удовлетворенной улыбки.
   Магесса вежливо поклонилась:
   - Благодарю за поединок, сенсей.
   Я также поклонился, поблагодарив в ответ.
   - Ты куда?
   - Ополосну лицо.
   Буквально в паре шагов от нас протекал мелкий ручей, что проходил по участку. Тобаки присела и слегка ослабила кимоно. После чего плеснула холодной воды себе на лицо и шею. От чуть приоткрывшихся прелестей я почувствовал волну прокатившегося желания.
   Я приблизился к девушке сзади и осторожно обнял за талию. Тобаки скованно замерла.
   - Я тебе не нравлюсь?
   - Нет, что вы, Хозяин! А-а, ну-у, почему я? У вас ведь есть такие красавицы - Синкуджи и Сэйто.
   Я убрал руки и ответил извиняющимся тоном:
   - Что-то я совсем обнаглел. Синкуджи бы такого точно не одобрила.
   - Почему вы убрали руки? - не меняя позы спросила Тобаки. - Я ведь не говорила, что против.
   Еще более толстого намека мне не требовалось, и я тут же приступил к ласкам и поцелуям. Видно было, что Тобаки немного стесняется своей наготы, но по мне так она была вполне женственной. Тело натренированное, но не до стальных мышц - мягкое и податливое. Добрались мы до особняка уже чуть ли не ночью, так что получили небольшой выговор от Линны. Но, по-видимому, что-то увидев в наших глазах, первая слуга сразу оставила нас одних, и ночью никто больше не побеспокоил.
  
   Рано утром Шейн прислал ко мне свою слугу с просьбой о встрече. Это мне тактично сообщила Линна через дверь.
   - Я понял. Передай, что скоро буду.
   - Хорошо, - агаши удалилась.
   - Как же обязательная тренировка? - подняла бровь лежащая рядом Тобаки.
   Я удивленно воззрился на девушку. После изнурительного вечернего поединка и более продолжительного ночного даже я, хороший специалист по усилению, чувствовал себя измотанным.
   - Полагаю, вы немного устали вчера, Хозяин, а магические силы еще могут понадобиться у господина Шейна, - Тобаки сделала многозначительную паузу, хитро сощурив глаза. - Поэтому утреннюю разминку можно заменить полезными физическими упражнениями.
   - Ах ты, бестия!
   Я прыгнул на Тобаки сверху и принялся щекотать девушку, выискивая "слабые места". Очень быстро наши игры перетекли в страстный секс, и только настойчивый стук и приглашение к завтраку заставили нас прервать столь приятные физические упражнения. Тобаки оказалась поистине ненасытной, и с большим трудом согласилась перенести наши "разминки" на другой день. Страшно представить, что было, если бы остальные имели схожие постельные аппетиты.
   Как всегда, девушки отреагировали по-разному. Сэйто немного загрустила, Линна порадовалась за Тобаки, Синкуджи с На-ли бросались едкими замечаниями о мужской натуре в целом. В общем, милая семейная обстановка.
  
   Шейн выглядел очень деятельным в такой ранний для него час. При входе в лабораторию я увидел увлеченного занятого ученого, кардинально отличавшегося от виденного накануне любителя выпивки.
   - А, Хиири, пойдем, я приготовил стенд.
   В общем-то, исследование оттенка требовало хорошей интуиции и удачи, нежели точных инструментов. Ближайшие оттенки могут быть с виду похожи, но действовать совершенно на разные вещи. Хотя некоторые общие признаки все-таки существовали. Тагоец имел множество специальных артефактов-инструментов - по большей части в единичном экземпляре. Дорогое это удовольствие.
   - Специально для тебя, скряги, сделал, - указал мужчина на артефакт из большой коричневатой чешуйки размером с ладонь. Похоже на броненосца из южных Королевств. - Смотри, кладешь его рядом с образцом, активируешь... Гм-м, иногда не схватывается, но можно вручную направить. Маги мы, или кто? Дальше...
   Шейн выпустил большое облако сырой энергии и часть ее впиталась в округлый булыжник, выступавший в роли образца. После чего из чешуи потянулась тонкая струйка маны, постепенно уменьшаясь.
   - Пока это максимум, на который я приблизился. Этот поток показывает, с какой скоростью мана покидает камень.
   - Что можно считать успехом?
   - Чтобы этот поток был меньше в тысячу раз или совсем исчез, - прикинув, выдал Шейн. - Но, думаю, и сотня будет неплохо. Артефакты будут жить недолго, но хоть что-то.
   Я посмотрел на аккуратную конструкцию на подставке, и у меня уже невольно зачесались руки попробовать свои силы. Ну а что? В барьере я немало смыслю, смогу лучше просеивать оттенки. Запоминать те, что уже проверял. Когда есть явный признак, по которому следует искать, все становится не так уж плохо. Пожалуй, за жизнь нескольких новов эту задачу можно решить. Либо может повезти наткнуться раньше. Если мы сможем разработать на основе мощные боевые артефакты, то и с альвами станет легче. А значит, и для меня, и для Семьи угроз будет меньше. Да, я должен отыскать этот оттенок.
  
   [Линна]
   Вернувшийся господин пролетел по коридору с какой-то темной штукой в руках и ворвался в последнюю нежилую комнату, где мы хранили старые футоны и прочий хлам. Следом в особняк зашли Синкуджи и Тобаки, сопровождавшие Хозяина к Лорду Шейну.
   - Что случилось?
   Синкуджи открыла было рот, но потом просто неопределенно пожала плечами.
   Нехорошее предчувствие появилось сразу, и только я навестила господина, как оно усилилось. Глава Семьи раскидал футоны в стороны и устроил себе нечто вроде подставки. По-видимому, он занимался магией -- иногда в его руках что-то светилось.
   Через сутки ситуация не изменилась. По словам дежуривших возле комнаты девушек Хиири только несколько раз отлучился в уборную и почти не спал. К еде также не притрагивался. Настроение в Семье тут же опустилось ниже плинтуса. Новый приступ болезни господина снова застал нас врасплох. Тобаки поначалу винила во всем себя, но нам удалось разубедить магессу. Мы абсолютно ничего не могли сделать с Хиири. Реакция оставалось той же самой: "уходите", "не мешайте" или даже рукоприкладство.
   Ну почему так снова происходит?! Я ведь только хотела попросить его о чем-то важном... Сейчас наша Семья в относительной безопасности. Якудза после роспуска как таковые перестали существовать в Соленджо. Разве что Отани могут попытаться занять освободившуюся нишу. Кровавая слава нашей Семьи отлично отваживала разных хищников... А я уже далеко не молода. Не то, чтобы это было смыслом моей жизни, но если я не выношу сейчас, то потом уже будет крайне сложно восстановиться. Ведь после рождения ребенка я обязана исправно служить на благо Семьи и быть подле господина.
   Нет, мои глупые переживания неважны перед лицом опасности для Семьи. Без Хозяина мы просто кучка доступных лотов. И если господин не вернется, то быть беде. Около месяца я настойчиво искала мастеров гипноза, но те почти сразу отказывались работать с невменяемым Лордом. Да еще и Несущим Смерть. В итоге я только недобрую молву пустила о господине. Безрезультатно.
  
   Поначалу Хиири осунулся и быстро исхудал. Но, достигнув какого-то порога, начал активно питаться, сметая любую принесенную пищу. Два-три раза в неделю даже выходил наружу, чтобы сделать несколько разминочных упражнений.
   В середине первой зимы меня позвала на разговор Хикоин. Хоть господин ее и одобрил, я так и не смогла заставить себя доверять ей. Бывшая теневая слуга постоянно пропадала, ошивалась возле различных притонов и часто общалась с якудза Великих домов. Конечно, они так себя не величали открыто, но по факту занимались тем же.
   - Что тебе?
   - Ну-ну, не стоит волчицей смотреть на меня, - подняла руки девушка. - Я всего лишь по мере сил стараюсь на благо нашей славной Семьи.
   - Из твоих уст звучит как издевка.
   - Нет, же. Я всем довольна у вас. Даже больше. Я не смела получить такую свободу.
   - Ясно, - ответила я, смягчившись. - Ближе к делу.
   - Тут любопытный слух прошел от Дома Гентоку. Слышала про ярмарку в Фукуоке?
   - Конечно. Ежегодно в середине весны проходит большая ярмарку слуг. В самом начале, когда у нас были средства, я подумывала наведаться туда.
   - Один типчик сообщил, что кто-то из тагойских Лордов выставил на продажу бывшую эринейскую Леди. Чтобы вызвать ажиотаж, еще распустил слухи о ней...
   Я навострила уши, внимательно слушая Хикоин.
   - ...Магесса. По описанию у нее светлые волосы и голубые глаза. Вы ведь рассказывали мне про бывшую Хозяйку Хиири.
   - Кроме Виллахи с Катсодой никого не изгоняли из Эринеи, насколько мне известно. Хотя Хиири сказал, что она погибла. Разве что это может быть какая-то наследница Семьи, выставляемая Леди.
   - Это легко проверяется под Клятвой, - парировала Хикоин.
   - Я еду в Фукуоку, - почти не колебалась я.
   - Думаешь, она сможет помочь Хиири?
   - Это единственный шанс.
   - А как же Семья без тебя?
   - Справитесь, - я на секунду задумалась и еще раз внимательно осмотрела худощавую брюнетку перед собой. - Раз Хиири тебя выбрал... Будешь исполнять обязанности первой слуги в мое отсутствие.
   Хикоин недовольно поморщилась, однако кивнула, тем самым выражая свое согласие.
  
  
   Глава 20
  
   Через неделю очень кстати вернулась Мари, и я тут же привлекла ее к работе. Помощь опытного проводника через джунгли мне точно не повредит, хоть на западе Гоцу их не так много. Я не собиралась никого посвящать в свои планы, однако одна персона каким-то невероятным чутьем пронюхала об отъезде. Синкуджи и так была очень своенравной персоной, а уж когда Хиири перестал отдавать приказания, и вовсе распоясалась. Все же врагом я ее не считала, поэтому после настойчивых расспросов поведала о возможной Хозяйке Хиири и решении идти в Фукуоку. На что земляная магесса заявила о своем намерении ехать с нами. Я попыталась было опротестовать, но тщетно. Перед самым отъездом я отдала один из носимых мной боевых артефактов Сэризаве, наказав следить за ним как следует. Я и так забираю двух магесс из Семьи, нельзя оставлять господина без хорошей охраны.
   За три дня до конца первой зимы мы выкатили фургон с нашим бывалым конем, и неспешно покатили на запад. Дороги были отвратные в это время года, отчего мы с Мари еще не раз порадовались решению взять с собой земляную магессу. Даже с учетом ее капризов и избалованности. Направление пользовалось популярностью, и мы старались прибиться к большому попутному торговому каравану. Разбойные Семьи даже в Гоцу были отнюдь не редкостью.
   Фукуока размерами превосходила Соленджо всего раза в два, однако была известна далеко за пределами Гоцу. Во время ежегодной ярмарки прибывающие новы могли составить до половины постоянного населения города. Фукуоку называли "цветком четырех королевств", хоть один из соседей величал себя империей, а другой княжеством. Город расположился на северо-западе Гоцу недалеко от границ с государствами Шантиум, Кассанкор и Эл-Тагоа. Насколько мне известно, гостеприимная политика Каваси и мягкие налоги сделали это место главным торговым пунктом между четырьмя странами.
   В путешествие я взяла почти все накопления из казны, включая полученную недавно компенсацию от Каваси. Я старалась экономить по максимуму, и мы ночевали в дешевых дворах, либо в самом фургоне. Синкуджи ворчала на мою скупость и иногда из своих сбережений покупала себе номер лучше.
   Мы шли строго по графику, и должны были успеть задолго до начала главных торгов. Поэтому я позволила себе слегка изменить маршрут, чтобы воочию полюбоваться на одну из главных достопримечательностей Гоцу. Тем более мы как раз прибились попутчиками к большому каравану с продовольствием, что шел к нужному месту.
   Когда из-за поворота показалась сказочная картина, мы с Синкуджи невольно ахнули. Мари тронула поводья, и конь послушно остановил повозку.
   - Госпожа Линна, благодарю за компанию!
   - Не стоит. Вам спасибо, - ответила я вежливому бородатому мужчине из охранников каравана.
   - Может, хотите посмотреть? Валькирии всегда с охотой пускают сестер. Это нас, мужчин, не жалуют.
   - Нет, мы издалека полюбуемся.
   - Удачи в пути, - помахал слуга и поспешил догонять удаляющийся караван.
   - Какая красота, - без тени иронии сказала Синкуджи, с восхищением взирая на открывшийся пейзаж.
   - Да. Теперь я понимаю, откуда столько легенд о валькириях.
   - А мне немного стыдно за себя, - пробормотала я.
   - Почему это? - удивилась магесса.
   - Я проходила обучение в Крепости Валькирий в Уэясу. Нам говорили, что она была основана выходцами отсюда. Но теперь, глядя на эту мощь, кажется, будто я училась в облупленной хибаре где-то в глуши.
   Крепость Валькирий Гоцу поражала воображение своими размахами. Многометровые гладкие стены, часто перемежаемые выступающими сторожевыми вышками, вздымались ввысь, словно отвесные скалы. Бело-серый камень как будто подчеркивал всю чистоту и правильность этого места. Крепость примыкала вплотную к массивной крутой скале, с другой стороны склон более пологий, но также непроходимый для армии. С оставшейся стороны сооружение опоясывала глубокая расщелина, что выросла из-за бушующего водяного потока. Шумный водопад извергал свои воды с большой высоты, наполняя воздух водяной взвесью и радужными переливами. Единственная нормальная дорога к крепости вела сквозь узкий вырубленный в скале проход, наполовину скрытый водопадом. Другой маленький поток воды падал чуть дальше прямо на территорию Крепости. Видимо, был создан специально для удобного снабжения водой.
   - Мари, спасибо, что уговорила заехать.
   Рыжая проводница улыбнулась и просто кивнула мне.
   Крепость Валькирий уникальна во многом. Единственная автономная область, не подчиняющаяся законам Гоцу. Во главе Крепости стоит женщина-Лорд, а ведь в королевстве запрещены Хозяйки с более чем пятью слугами. О валькириях ходит слава, что они являются лучшими воительницами всех королевств. Многие мечтают отдать сюда своих дочерей на обучение, однако отбор очень строг.
   - После такого вида мне стыдно называть себя валькирией, - тихо повторила я. - Поехали! Не будем задерживаться.
  
   Фукуока представляла собой типично гоцевское поселение с некоторыми вкраплениями тагойской архитектуры в виде светлых кирпичных построек.
   Народу и впрям была тьма тьмущая. Даже ближайшие деревушки были набиты прибывающими караванами. Поторговавшись с владельцем одного двора, нам отвели угол в большом холодном сарае. Синкуджи, как узнала цены на обычные номера, присмирела, и согласилась составить нам компанию.
   Шантиумцы держались стайками, словно рыбки, следующие за вожаком. Несмотря на анекдоты об их слабоумии, я ничего особого не заметила. А вот слуги на продажу зачастую выглядели как настоящие овощи. Пускали слюни, или бились головой о прутья клетей. Да уж, если они привязаны к шестой ступени, то это настоящее мучение. Ну, хотя бы у них есть шанс быть проданным и зажить нормально у какого-нибудь местного Лорда. Слуги же торговцев из других стран вели себя прилично и разгуливали более свободно. Но тоже далеко не отходили.
   Все это выглядело достаточно чинно, как и бывает при первом взгляде. Но я-то знала, что под верхним приличным слоем лежит неприглядная картина, грязь и зверства. Торговля специально обученными сексуальными игрушками. Не только женщинами, но и мужчинами. О каких только извращениях не довелось мне услышать во время службы в Уэясу во время войны с соседним королевством. Когда Лорды всерьез обеспокоились собственной безопасностью, в ход пошли все силы, включая таких вот бедолаг. Некоторые и соображали-то с трудом, не то, что оружие держать. Другие, подвергшиеся жестоким внушениям, вели себя как настоящие животные. Иметь свою "кошечку" было модно одно время. В Гоцу, как и в большинстве Королевств, запрещено жестокое обращение со слугами, но понятие жестокости очень расплывчато и отличается в каждой стране. В Уэясу плетью могли наказать за малейшую провинность, здесь же только за серьезную оплошность. К тому же, если не станет слуги, то и некому подтвердить нарушение.
   В варварских странах непроданные излишки слуг могли пойти на откорм скоту. Очень надеюсь, что не увижу подобного здесь. Иначе я не смогу сдержаться и предам интересы Семьи, чтобы преподать урок этим нелюдям.
   Расспросив торговцев, мы узнали, что главный аукцион будет проходить в большом цирковом шатре. И плата за вход по злату с нова! Мари с Синкуджи сразу отказались, но мне отступать некуда. Кто держит якобы бывшую эринейскую Леди так и не смогли толком выяснить. Остается сам аукцион.
   Через четыре дня, уплатив положенный сбор, я сидела на скамье где-то в средних рядах и чувствовала себя очень неуютно. Вокруг достаточно вольготно расположились небольшие группы новов, представлявшие из себя Хозяина, реже Хозяйку, и нескольких телохранителей. Одна я притащилась без свиты. Первый день ярмарки проходит только для элитных единичных слуг. Это могут быть известные персоны, одаренные, кафанэс, сэмуей или другая экзотика, популярные деятели искусства и ремесленники. Одним словом, дорогие слуги.
   Аккуратно осматриваясь, недалеко от себя, я заметила немолодую женщину-ниппонку в компании старого Хозяина-тагойца. Возникли странные мысли, будто я ее где-то видела. Прогнав наваждение, постаралась сосредоточиться на аукционе.
   Торговцы представляли свой товар по одному, без какой-либо закономерности. Где-то через полтора часа от однообразия мое внимание притупилось.
   - Слуга продан Госпоже из Кассанкора! - бодро вещал ведущий. - Следующий нов - одно из главных сокровищ нашей ярмарки, - слова заставили меня встрепенуться. - Встречайте, несравненная Великая Леди Эринеи!
   Из-за занавеси выпорхнула девушка в простом облегающем платье и вышла на сцену. По залу раздались громкие перешептывания и даже редкие аплодисменты. Лорды определенно пришли в возбуждение.
   - Превосходная воздушная магесса, получившая лучшую подготовку в эринейской Академии! Наследница, а впоследствии и сама Великая Леди Виллаха!
   Девушка низко поклонилась присутствующим. Выглядела она неплохо: короткие волосы острижены в виде скромной, но милой прически. От недостатка или избытка еды не страдает: фигура имеет внушительные округлости в нужных местах. Лицо очень красивое и властное. Даже в таком положении оно не утратило былых аристократичных черт. Я почувствовала маленький укол ревности. Виллаха была похожа на Синкуджи, за исключением оставшегося ореола силы и уверенности в собственной неотразимости. С такой трудно соперничать. Как она оказалась в Фукуоке, так далеко от Уэясу? Впрочем, это неважно. Главное - найти способ помочь господину.
   Дальнейшая всеобщая демонстрация обнаженного тела на предмет болезней или каких-то дефектов заставила испытывать жалость к молодой девушке вместо ревности. Ее ореол куда-то подевался, когда ей приказали скинуть платье.
   Вскоре начался ожесточенный торг, доросший до таких сумм, что в голове не укладывалось. По-видимому, многие Лорды приехали сюда исключительно из-за нее, привлеченные пущенными слухами. В итоге Виллаху выкупил тагойский Лорд за семьсот шестьдесят золотых монет. Сумма, за которую можно было прикупить восьмерых магесс аналогичной силы.
   - Продано уважаемому Султану Хараджи-тэру!
   Толстый массивный мужчина в окружении охраны величаво кивнул и встал со своего места. Похоже, дальнейшие торги ему неинтересны. Я поспешила за ним. Нагнала группу уже у входа. Одна из слуг, внимательно осматривающая окрестности, зацепилась за меня угрожающим взглядом. Я не стала провоцировать, и выпалила, склонив голову:
   - Великий господин, прошу простить недостойную и уделить ей минуту своего драгоценного времени.
   - Чего тебе?
   - Мы хотим всего лишь задать несколько вопросов вашей новой слуге.
   Неподалеку ожидали Синкуджи с Мари, следя за ходом нашего разговора.
   - Сто златов, - усмехнулся Хараджи.
   - Прошу простить недостойную, у нас сейчас нет таких средств. От лица нашей Семьи могу предложить только тридцать пять златов.
   - Пятьдесят и не медяком меньше, - обронил толстяк и продолжил движение к своей карете, не обращая на меня внимания.
   Черт! Я сжала кулаки от бессилия. Подошедшая Синкуджи положила руку мне на плечо:
   - У меня с собой есть двенадцать злат, - нехотя произнесла магесса.
   - Я тоже наскребу три монеты, наверное, - приблизилась Мари.
   - Спасибо!
   - Если это все впустую, то Хиири у меня будет до конца жизни отрабатывать, - буркнула магесса недовольно.
   Тагойский Лорд уже забрался в карету, и меня не пустили к нему. Однако слуга сообщил название гостиницы, где они остановились, так что нам оставалось только следовать туда.
  
   Слуги, проверив наши слова о договоренности с Хозяином, быстро впустили нас в роскошные апартаменты. Нас проводили в помещение, где султан поедал яства и любовался своей новой слугой.
   - А, вернулась. Вот за эту рыженькую я готов дать вам доступ к Виллахе.
   Мари рядом со мной окаменела.
   - Мы собрали пятьдесят золотых, господин, и милостиво надеемся, что вы не отступитесь от своего слова.
   - Чьих будете? - нахмурился султан.
   - Я бы хотела оставить имя Хозяина в тайне.
   - Ладно. Виллаха, я освобождаю тебя. Проследите, за ними, - бросил он дежурившим в зале слугам. Другая невысокая слуга ловко забрала мешочек из моих рук. Хараджи направился на выход из комнаты, пробормотав довольно. - Хорошая покупка. Уже и прибыль приносит.
   - Клятву, - обратилась я к бывшей Леди.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю.
   Презрительный тон блондинки напомнил мне о рассказах Хиири о ее правлении. Остатки жалости бесследно испарились. Посмотрим, какое лицо у тебя будет, когда тебя поведут обслуживать тагойских Лордов.
   - Твое имя Виллаха, бывшая Великая Леди Эринеи?
   - Да, Хозяйка.
   Я покосилась на внимательно слушавших наш разговор слуг.
   - Какую магию использовал твой первый личный слуга?
   - Барьеры.
   Отлично, это она!
   - Что ты знаешь о его жизни в Побочной Ветви до того, как он попал к тебе? Отвечай подробно, но без имен.
   - Мне жаль, Госпожа. Сам он ничего не помнил, а я никогда не интересовалась его прошлой жизнью. После смерти моей матери, осталось множество отчетов о работе этой Ветви, - я нахмурилась, и Виллаха заторопилась. - Я просто не могла тратить свое время, всего лишь бегло просмотрела бумаги. Там были имена исследователей, кто работал с ним, и много специфичных терминов. Простите, Хозяйка, я не запомнила подробностей.
   - Хоть что-то ты помнишь?!
   - Да! В самом начале был выделен текст, и он бросился мне в глаза. "Синий лебедь дышит влево".
   - Что за бред? - воскликнула Синкуджи, но на ее вопрос Виллаха не спешила отвечать. Ведь не она была ее нынешней Хозяйкой.
   В следующий момент двери разъехались в стороны, и в помещение прошел Лорд Хараджи:
   - Вы еще здесь? Ваше время вышло.
   - Но мы еще не узнали все, что нам нужно, - постаравшись скрыть злость, высказала я.
   - Платите. Десять злат за минуту.
   Ох, так и хотелось врезать по этой толстой морде.
   - Мы закончим на этом. Виллаха, я освобождаю тебя, - произнесла я. Видимо, испытываемая мной ненависть все же вырвалась наружу, поскольку Мари обеспокоено глянула в мою сторону.
   Вскоре султан Хараджи принял привязку обратно на себя и велел отпустить нас.
   - Передайте вашему Хозяину, что я заплачу за рыженькую полуторную цену. И дам вдоволь наговориться с этой "леди". Не медлите, завтра я уезжаю из Гоцу, - его плотоядный взгляд не предвещал Мари ничего хорошего.
  
   Разумеется, обратно к Лорду мы возвращаться не стали, сразу покинув людную Фукуоку. Путь назад проходил тяжело. Во-первых, мы потратили все сбережения, так что хватало только на рис с похлебкой, о постоялом дворе и не думали. Во-вторых, неудача с допросом Виллахи и потерей семейной казны вызвали уныние среди нас.
   - Не думаешь, что Хиири рассердится из-за денег? - спросила Синкуджи.
   - Я не буду говорить про деньги.
   - Серьезно?! Тридцать пять злат - солидная сумма.
   - За те месяцы, что его не было, могли набежать "лишние расходы", - заметила Мари.
   - Ну, Линна, не ожидала от тебя такого. Ты же вечно, господин то, господин се. Как объяснишь тогда, почему тебе разрешили допросить Виллаху?
   - Мы не будем говорить господину о Виллахе, - твердо произнесла я.
   - Что-о?! - одновременно воскликнули девушки.
   - Хиири не должен знать о ней. Синкуджи, разве ты забыла, что господин рассказывал о своей Клятве?
   - Я помню. Последствия добровольной Клятвы бывают тяжелые. Но не рассказывать Хиири? Я тебя не узнаю.
   - Обещайте, что не расскажите, пока я сама не решу.
   - Ла-адно, - протянула Синкуджи.
   - Обещаю, - коротко ответила Мари.
  
   [Хиири]
   Удовлетворенное чувство вывело меня из полусонного состояния. Проморгавшись и пораскинув мозгами, я припомнил последние события. Да, похоже, что я сидел затворником в этой комнате уже долгое время. Но результат того стоил. Я еще раз повторил про себя и несколько раз вызвал нужный оттенок маны.
   - Отлично!
   Выскочив в коридор, я возбужденно позвал:
   - Линна, ты где? Мне надо к Шейну.
   Из комнат начали выглядывать другие слуги. Сэризава, дежурившая рядом с моей комнатой ответила:
   - Она в отъезде, Хозяин.
   - Да? Где это?
   - Хозяин, первая слуга отправилась за припасами, - учтиво сообщила подошедшая Хикоин.
   - Ладно. Я поеду к Шейну. Надо посоветоваться над... В общем, вы все равно не поймете. Сделайте поесть быстренько, с голоду помираю. А потом я сразу к нему.
   - Хорошо, Тобаки и Сэризава пойдут с вами, Хозяин. Хината, Отонаси, быстро на стол накрывайте, - хлопнула в ладоши Хикоин.
   - Ого, ты тут словно заправская первая слуга командуешь, - усмехнулся я, на что Хикоин только загадочно улыбнулась.
   После чего в нетерпении проследовал на кухню и принялся набивать желудок, не ожидая сервировки стола. Сгрудив несколько лепешек и копченостей в мешок, я бросил Тобаки:
   - Ну все, погнали. В пути поем.
   Фургона с конем на месте не оказалось, поэтому мы взяли повозку и вторую лошадку. Видимо, их Линна взяла для закупки припасов.
   Мда, известие о трех месяцах нового приступа меня не обрадовали. Но позитивные мысли о прогрессе в изучении оттенка не дали долго переживать. Все было не зря! Хоть, мне не удалось получить результат, на который мы нацелились, мне было, чем порадовать Шейна.
  
   [Линна]
   Сердце ухнуло в пятки, когда я узнала, что Хиири очнулся до нашего приезда. Однако Хикоин обрадовала, что не стала вдаваться в подробности. Умница. Сам Хиири почти неделю обитал у Лорда Шейна, проводя эти свои магические опыты. Я тут же провела беседу со всеми слугами, наказав не распространяться о сроках нашего отсутствия.
   Спустя двое суток господин вернулся в особняк. Это был все еще настоящий Хиири, однако я видела его настойчивость и воодушевление. Выглядело так, словно он в любой момент снова может уйти в себя. Этим же вечером, не откладывая дело в долгий ящик, я позвала Хиии в переговорную на приватный разговор.
   - Извини, что снова так надолго пропал. Я обязательно наверстаю упущенное.
   Хиири присел рядом со мной и положил руку мне на бедро.
   - Господин! У нас серьезный разговор.
   - Прости. О чем ты хотела поговорить?
   - О ваших приступах. Я считаю, что нужно с этим что-то делать. Мы продадим артефакты и...
   - Нет! Мы не будем ничего и никого продавать, - в голосе господина я почувствовала стальную решимость.
   - Это ваше окончательное решение?
   - Да.
   - Тогда не буду вас больше задерживать, - ледяным тоном произнесла я.
   - Не дуйся так, Линна, - Хиири снова приблизился и приобнял за талию, что, безусловно, было бы приятно при иных обстоятельствах. - Я скоро закончу, и тогда наша жизнь изменится. Вот увидишь. И больше не будет никаких приступов.
   Господин быстро поцеловал меня в губы, и засобирался прочь из переговорной. Отчаяние стало нарастать по мере того, как Хиири удалялся от меня. Возникло удушающее чувство, что это последний раз, когда я вижу нормального Хиири. Нет, я не могу допустить этого!
   - Синий лебедь дышит влево!
  
   [Хиири]
   Очнулся я сидящим на подушке в неудобной позе с ужасно затекшими ногами. Закряхтев, я сел поудобнее, вытянув ноги. Я же вроде собирался уйти из переговорной? Напротив за столом сидела Линна, напряженно следившая за моими действиями.
   - Что? - спросил я на уставившуюся агаши.
   - Господин, это и правда вы?
   - А кто еще? Что произошло? Почему я вдруг оказался на подушке и в такой позе? Я бы по своей воле не стал так садиться. Что ты со мной сделала, Линна? - спросил я угрюмо. Агаши молчала, нахмурившись, словно не решаясь начать разговор. - Сколько времени прошло с тех пор, как я поцеловал тебя?
   - Около получаса.
   - Рассказывай.
   - Хорошо. Господин, вы слышали про кодовые фразы для внушений?
   - Да, - я кивнул. - Очень распространенный прием, когда надо проводить над слугой большое количество внушений. Мгновенно вводит в гипнотический транс, - я помедлил. - Ты хочешь сказать, что узнала мою кодовую фразу? Откуда?
   - Господин, я бы хотела оставить это в тайне. Прошу вас. Я потратила много сил, чтобы раздобыть эти сведения.
   С Катсодой что ли связалась? Ладно, Творец с ней.
   - И какие грязные секреты ты из меня вытянула? - едко спросил я.
   - Господин, прошу вас. Я желаю вам только добра. Я бы никогда не стала использовать это знание во вред, - глаза Линны заблестели, но я не стал извиняться.
   - Рассказывай.
   - Я мало что поняла, поскольку плохо сведуща в гипнозе и прочих подобных вещах. Наверное, лучше рассказать по порядку, - снова нахмурилась агаши, собираясь с мыслями. - В раннем возрасте вас передали в Побочную Ветвь Теппен в качестве подопытного для исследований. "Свободный договор", я, правда, не совсем поняла, что это значит...
   - Это распространенная практика в Эринее, - начал я. - Научной Семье предоставляют свободу действий в отношении их исследований. Но одно направление остается неизменным. "Преодолеть силу Клятвы". Каждая Семья пытается найти способ противостоять магии. Это нечто вроде недостижимой цели, к которой следует просто стремиться, но всем ясно, что одолеть Клятву невозможно. Просто в этом направлении происходит множество сопутствующих открытий.
   Похоже, что отмалчиваться Линна не собирается, поэтому остается терпеливо ожидать, когда она продолжит.
   - Наверное, ты хочешь возразить. Мол, на мне ведь сработало, - добавил я. - Может и так. Но если ситуация повторится, я совсем не уверен, что смогу сдержаться и пойти против приказа Хозяина.
   - Моя жизнь и мое сердце уже давно принадлежит вам, господин. Если бы я могла дать больше.. Но больше у меня ничего нет.
   Я не почувствовал фальши в ее словах и взял агаши за руку.
   - Спасибо. Я ценю это и... наверное, люблю тебя. Прости, не как Сэйто, но с тобой я чувствую себя по-особенному.
   - Я очень рада это слышать, - наконец улыбнулась агаши.
   - Та-ак, не уводи от темы!
   - Конечно, господин. Кстати, того ученого, чье имя вы не могли вспомнить, звали Горан.
   - Да ладно! - я хлопнул себя по лбу. Словно я всегда знал это имя. - Продолжай.
   - Он стал накладывать на вас одно внушение за другим. Называл их "директивами". Но они почти не помогали одолеть Клятву. Хозяйка Теппен была недовольна. Тогда Горан прибег к внушению Жассена.
   Я подался вперед, жадно слушая каждое слово агаши. Похоже, моя память хранит ответы на многие вопросы.
   - Насколько я поняла, этот метод нужен, чтобы скрыть воспоминания на долгий срок. Ведь полностью удалить или изменить память невозможно. Только временные внушения, которые быстро слетают во время допроса под Клятвой.
   Я кивнул, соглашаясь.
   - С ним он мог использовать более жестокие методы, не боясь, что Леди Виллаха их потом накажет. Но и они не дали должного результата. Тогда Горан видоизменил метод Жассена, привязал свои директивы или что-то вроде того. Он намеревался создать умельца, способного анализировать и сосредотачиваться на одной конкретной задаче.
   - Для начала -- распознавать ложь.
   - Да. Однако его задумка рухнула, и Леди Виллаха забрала вас из Ветви. Он не успел снять с вас все внушения, в том числе внушения Жассена. Горан не знал некоторые особенности этого метода. Внушения хорошо действовали на детей, поскольку их разум более гибок. Но по мере взросления внушения все равно разрушались, открывая доступ к воспоминаниям.
   - Почему же я до сих пор так мало помню?
   - Тут лишь предположения. Добровольная Клятва закрепила внушения Жассена и стала использовать их для службы Хозяйке. Вместо того, чтобы исчезнуть, они еще прочнее вросли в ваш разум, - Линна тщательно подбирала слова, с трудом описывая давние события. - Горан не знал, что этот метод мог развиться в нечто, что может управлять сознанием нова.
   - Мной управляют?
   - Он сказал, что это вы и есть.
   - Он?!
   - Второй вы. Тот, который берет на себя управление, когда того требуют директивы, - я замер, открыв рот. - Вторичная гласит: "обеспечить безопасность носителя". Ее Горан сделал почти в самом начале, когда пытался с помощью боли найти противодействие Клятвы. Первичная появилась недавно: "защищать членов моей Семьи".
   - Подожди, что значит второй я?! У меня раздвоение личности?!
   - Нет! Он -- это вы и есть, просто ему открыт доступ к воспоминаниям. И вы тут же забываете, когда что-то делаете во время сильного приступа. Ух-х, я сама немного запуталась. В общем, это вы и есть, но для удобства я буду звать его вторым.
   - Уверена? - уточнил я глухо.
   - Какой смысл ему, то есть вам врать?
   - Звучит как бред.
   Линна устало вздохнула.
   - Я хочу сам управлять приступами, это возможно? - спросил я настойчиво.
   - Нет. Он действует по указанию директив. Фактически вы сами решаете, когда надо переключиться на второго.
   - Но они всегда приходят не вовремя! Зачем я полы драил там в Уэясу? Или всем шляп накупил? Сэйто не рассказывала, как я два часа по полю цветы собирал?
   - Он сказал, что это было надо, чтобы привязать к вам слуг. Общий труд объединяет. Ведь чем больше слуг, тем носитель лучше защищен.
   - Почему же он тогда просто не стребовал полную Клятву?
   - Вы говорите о нем, как о чужом человеке. Ведь он -- это вы и есть. Некоторые вещи он сделать не может. Противные вашей натуре.
   - Ага, особенно сбежать с поля боя, бросив Семью. Или дать Клятву этому Иватэ.
   - Тогда ваша жизнь была в большой опасности, и директивы перевесили.
   - Какой он? Этот второй я?
   - Бездушный. Бесчувственный. Говорит и делает только то, что требуется. Я ведь знала, что вам в этой позе сидеть неудобно, но он отсидел полчаса, не обратив никакого внимания. С ним страшно разговаривать. Словно не с новом, а... с големом.
   - Вот как.
   - Второй еще кое-что рассказал. Он опасается, что эти внушения Жассена могут слишком сильно развиться, и взять верх над вами. А поскольку это противоречит вторичной директиве, то он желает самоуничтожиться. Но сам не может.
   - Что?! Могу я с ним пообщаться? Хотя бы через тебя?
   - Нет! Он сказал, что ему не стоит появляться на долгое время, иначе слияние может произойти еще раньше.
   - И ты веришь ему?!
   - Да я уже не понимаю, кому из вас верить! - повысила голос Линна. - Второй научил меня фразе, которая может постепенно размыть внушения Жассена, а значит и его самого, и вернуть все воспоминания.
   - Но тогда я потеряю Дело!
   - И пускай! Оно вам не нужно, господин!
   - Как не нужно?! Кто помог мне выжить в бойне, когда погибла Виллаха? Кто помог мне убить альва и справиться с мастером барьеров?! Кто помог мне убить Иватэ и спасти тебя от казни? Продвинуть мои исследования в поиске оттенка? Кто помог собрать всех вас, в конце концов?! Это было Дело! Без него я бы ничего не смог добиться!
   - Нет! Это были вы и только вы! Поймите, мы должны избавиться от этой... болезни.
   - Нет! Это мое последнее слово! Я научусь использовать Дело во благо.
   С минуту мы с Линной сверлили друг друга яростными взглядами. Мне надоело первому:
   - Если ты или кто-то еще посмеете использовать на мне кодовую фразу без моего разрешения, то можете сразу покинуть Семью.
   - Но...
   - Никаких но. Это ясно?
   - Да, господин, - потухла Линна и устало опустила голову.
  
   [Линна]
   Как мы и опасались, на следующий день глава Семьи снова ушел в себя, занявшись магией. На этот раз с собой он принес ворох каких-то артефактов и инструментов. Глядя на его сосредоточенное лицо и руки, механически воспроизводящие одни и те же действия, мне остро захотелось пойти и как следует врезать этому Шейну.
   Я сразу попыталась использовать кодовую фразу, чтобы вывести его из этого состояния. Бесполезно. Второй словно специально "не слышал" мои слова.
   Через несколько дней одаренные Семьи взвыли. На этот раз исследования господина требовали намного больше магической энергии. На-Чжели приходилось тяжелее всех - передавать ману от одного мага к другому. И ведь в таком состоянии Хиири не откажешь - он будет добиваться своего несмотря ни на что. Сэмуэй с магессами стали надолго сбегать из особняка, чтобы отдохнуть и восстановиться. Семья разваливалась.
   В один из дней во время долгого отсутствия На-ли господин сильно избил меня. Ведь я, как первая слуга, должна нести ответственность за других слуг. В эти моменты на его лице не было ни капли сочувствия. Это был неживой нов. На-Чжели, узнав об этом, стиснула зубы и вернулась к работе с Хиири.
   Однажды мы услышали громкие звуки из комнаты господина, и, быстро прибежав на место, обнаружили лежащую на полу Хинату. По ее словам она хотела вынести посуду из-под еды, и случайно задела локтем какой-то сложный аппарат. После чего господин ударил ее магией и бросил об стену. Женщина получила множество ушибов, сломала два ребра и руку. С тех пор я или Сэризава стали относить ему пищу.
  
   Из забытья на этот раз господин вышел через два месяца. Узнав о случившемся, он сразу попросил прощения у Хинаты:
   - Если ты хочешь уйти, я не буду винить тебя.
   - Нет, Хозяин. Я ведь знаю, что вы были не в себе.
   - Если тебе что-то захочется, даже дорогое, не стесняйся. Хорошо?
   - Спасибо, - кивнула женщина.
   Я наблюдала за их разговором, и во мне поднималась волна решимости. Никто, кроме меня не сможет сделать этого. Но последствия могут быть ужасными. Простит ли он меня на этот раз?
   - Линна, пойдем, поговорим наедине.
   Я кивнула и первой направилась в переговорную. Мы задвинули за собой двери и снова уселись друг напротив друга.
   - Мне очень жаль, что я применил силу к тебе. Извини меня, - с раскаянием проговорил Хиири.
   - Простите и вы, господин, но я так больше не могу...
   - Чт...
   - Синий лебедь дышит влево!
  
   [Хиири]
   Пришел я в себя снова в той же позе, да и по другим ощущениям было понятно, что Линна опять использовала кодовую фразу. Я тотчас почувствовал гнев, но увидев состояние Линны, немного смягчился. По лицу агаши лились слезы, а сама она выглядела очень расстроенной. Или, скорее, находящейся на грани отчаяния.
   - Простите, господин, - тихо произнесла агаши.
   - Что ты на этот раз со мной сделала?
   - Я хотела уничтожить Дело. Знаю, что это могло стать моим последний днем в Семье, но я не могла поступить иначе. Ничего не вышло. Второй Вы изменили свое решение и стали препятствовать мне. Сказали, что снятие внушений - неверный выбор, а потом сами вышли из транса.
   - Снятие внушений - нарушение директив. Ведь Дело - слишком важно для защиты нашей Семьи и меня самого.
   - А что насчет Хинаты?
   - Мне жаль, что так вышло. Когда я закончу с исследованиями, подобного не повторится, - я все еще был зол на ее выходку. Но действительно прогнать Линну был не готов. Придется прибегнуть к какому-то другому наказанию.
   - Нет. Вы всегда найдете причину для своих приступов. Они стали чаще. Мы не можем позволить второму захватить ваше сознание. Господин, мне нужна ваша помощь и ваше согласие на снятие внушений. Только вместе мы можем справиться.
   - Исключено. Я не позволю тебе уничтожить Дело.
   - Прошу вас. Ради всех нас. Помогите мне.
   - Ради вас я и хочу сохранить Дело. Да, иногда от него бывает вред. Но это все не зря.
   Линна успокоилась и посмотрела на меня с каким-то обреченным видом.
   - Тогда мы уходим. Мы не желаем служить бездушному голему.
   - Что? Куда уходите?
   - Не знаю. Подальше от вас.
   Агаши встала и торопливо покинула комнату.
   Особняк стал напоминать встревоженный улей. С недоумением и затаенным страхом я наблюдал за мельтешащими слугами, собирающими свои пожитки и загружающими их в фургон.
   - Что происходит?! - подошла ко мне Синкуджи. - Вы с Линной опять из-за Дела поссорились?
   - Ты тоже считаешь, что оно только вредит?
   - Нет. Но я согласна, что без него будет лучше, - уверенно произнесла магесса.
   - Тогда я не держу тебя.
   - Упертый баран.
   - Безмозглая курица.
   - Хмпф, - блондинка развернулась и направилась в свою комнату собирать вещи.
   Я был все еще зол на Линну и всех остальных. Как же им объяснить? Я просто не могу лишиться Дела!
  
   [Линна]
   Я очень надеялась, что господин передумает, глядя на то, как мы покидаем особняк. Однако Хиири твердо стоял до конца. Даже не вышел проводить нас.
   - И что мы будем делать? Куда наплавимся? - спросила расстроенная Сэйто, когда мы немного отдалились от дома.
   Вопрос повис в воздухе.
   - Линна, что ты молчишь? У нас нет денег, еды надолго не хватит. А ведь уже вторая осень, на улице ночевать прохладно, - заметила Синкуджи.
   - По-моему не стоило так резко действовать. Надо было, все как следует обдумать, поговорить с Хозяином, - тихо сказала Кутики.
   - Что нам теперь делать одним? Нас же патрули Каваси схватят, - проворчал Ицки. - Если вы думаете, что я буду изображать вашего хозяина, то глубоко заблуждаетесь.
   - Линна, у меня все еще ребра побаливают, - пожаловалась Хината.
   Линна, Линна, Линна!
   - Не надо так наезжать на нее, - заступилась Мари. - У Линны наверняка есть план.
   Я рухнула прямо на дорогу и обхватила голову руками. Слезы сами полились непрестанным потоком. И это именно в тот момент, когда мне надо выглядеть сильной.
   - Я не знаю! Я ничего не знаю! У меня нет никакого плана. Я просто не хочу видеть Хиири таким. Не хочу!
   Остальные ошарашено замерли, не привыкшие видеть меня в таком состоянии. Надо собраться. Совсем расклеилась. Слабачка.
   - Я предлагаю отправиться на службу к южному анклаву, - высказалась до этого молчавшая Хикоин. - Там и кров, и еда бесплатная. Плюс сэкономим денег на налоговых сборах. Обдумаем ситуацию и потом решим что делать.
   - Ты не хочешь стать первой слугой? - спросила я с надеждой, поднимаясь и утирая слезы. - От меня одни проблемы.
   - Упаси Творец. Мне с лихвой хватило месяца, пока вы были в Фукуоке. Заварила кашу, сама и расхлебывай.
   - Ты права. Извините все. Мы поедем к анклаву, и там решим, как поступить дальше.
  
  
   Глава 21
  
   [Хиири]
   После неожиданного отъезда всех слуг, я немного растерялся. Непривычно было находиться в пустующем особняке. К Шейну я не спешил, еще раз перепроверяя свои расчеты и оттачивая оттенки. Как-то энтузиазм после всех заявлений Линны поугас. Ради чего мне тогда так сильно стараться? Да-а, слишком сильно я к ним привязался. Забавно, как раньше я отнекивался от слуг и всеми силами пытался избежать ответственности.
   Сразу навалилось куча работы, связанной с хозяйством. Хорошо хоть урожай давно собран. Но уход за животными все равно требовал по несколько часов моего времени. Казна оказалась почти полностью пустой, так что даже на неодаренного слугу с трудом хватит. Может у Шейна одолжить?
   Через несколько дней я привык к новому ритму. Времени на исследования было все равно мало, и я подумывал продать один из оставшихся артефактов. Однако одно событие надолго отодвинуло эти мысли на задний план.
   Я находился на кухне, следя за готовящейся кашей, когда послышался стук.
   - Кого там еще принесло?
   Несмотря на беспечный тон, я поудобнее приладил к бедру свою Темную Ночь и проверил на месте ли артефакт, разъедающий магическую защиту.
   Открыв входную дверь, я не смог сдержать удивленного возгласа:
   - Ого! Леди Шауэр, какая встреча!
   - И я вас также рада видеть, Лорд Хиири, - улыбнулась красивая кафанэс с длинными струящимися русыми волосами. На ней был одет походный костюм и аккуратный берет, прикрывавший остатки спиленных рогов. Как приятно увидеть кого-то одетого в эринейской манере.
   - А, что ж мы на пороге стоим? Проходите, чувствуйте себя как дома!
   Гости прошли внутрь, с любопытством осматривая убранство. Всего у Шауэр наблюдалось восемь слуг: семеро мужчин и одна женщина. Шесть кафанэс и два человека, из них один одаренный.
   - Проходите в переговорную, сейчас подушки принесу, - убежал я.
   Гости расположились на татами по углам, только Леди Шауэр села за стол. Я бросил подушки тем, кому не досталось, а сам устроился напротив кафанэс.
   - Ах да! У меня там каша готовится. Леди Шауэр, не отправите кого-нибудь последить за ней?
   Удивленно приподняв брови, гостья сделала мимолетный взмах рукой, и один из слуг отправился на кухню.
   - Я, конечно, извиняюсь, но у меня складывается впечатление, что вы совсем одни во всем доме, - дипломатично проговорила Леди Шауэр. - Где ваши слуги?
   - Я их в отпуск отпустил, - усмехнулся я.
   - Всех?!
   - Почему бы и нет? Надо иногда и нам, Хозяевам, отдыхать от них.
   - Лорд Хиири, а если серьезно?
   - Может на ты перейдем, а то все эти Лорды да Госпожи?
   - Я не против.
   - Если серьезно, то у нас произошел небольшой разлад, относительно... гм, видения будущего нашей Семьи.
   - Разлад. Со слугами, - медленно и с неверием проговорила гостья. - И где же они теперь?
   - Они прислали мне весточку, что служат возле южного анклава альвов.
   - Не боишься, что на тебя нападут? Мы, например?
   - С одним одаренным? Вы меня недооцениваете.
   - Хорошо. По прибытие в Соленджо я слышала множество слухов о Семье Хиири. Включая тот, что лишь недавно ты был пэром в Семье Иватэ. Не будет ли оскорблением, если я попрошу проверить наши привязки?
   - Да, без проблем! Здесь, в Гоцу, это принято повсеместно.
   Одаренный кафанэс проверил меня, поводив руками над головой, после чего я сам повторил процедуру только уже с Леди Шауэр.
   - Что же привело тебя ко мне? Не просто ведь погостить? - перешел я к делу.
   - Я говорила о том, что собираюсь завязать с походами по пустыне. Слишком опасно стало там в последние годы. Новы из Ташимиги создают напряжение. Шидские дивы также активничают. Кланы пустыни совсем обнаглели. К сожалению, за время странствий я не так много встречала Хозяев, которым могла бы довериться.
   - Интересно. Вроде бы мы не совсем уж хорошо расстались?
   - Мои слуги почему-то упорно советуют именно твою кандидатуру. Я не могла не обратить внимания на их желание.
   - Все исключительно при обоюдном согласии.
   - Именно на это я и рассчитываю.
   - И все-таки. Какова настоящая причина твоего появления здесь? - спросил я, пристально вглядываясь в глаза Шауэр.
   - Я... - кафанэс скромно положила руку на свой живот. - Я беременна.
   - Ого!
   В голове сразу заворочались шестеренки.
   - Я так понимаю, отец тоже кафанэс?
   Леди кивнула.
   Да уж, обеспечить защиту ценному ребенку с целыми рогами может только достаточно влиятельная Семья.
   - И ты хочешь оставить его?
   - Да. Я намерена воспитать его. Хотя бы до шестнадцатилетия. А там, кто знает? Возможно, что мы с ним сможем обосновать общий Дом? Поэтому я пришла к тебе. В силе ли озвученное тобой предложение?
   - Да. Я по-прежнему готов с тобой сотрудничать.
   - Каковы будут твои условия?
   - Никакой противозаконной деятельности. Вроде тех же якудза.
   - Мои кафанэс не обладают какими-то выдающимися талантами, и я надеюсь, вы поможете подыскать им работу.
   - Само собой. Как насчет неполной Клятвы? Или все-таки равноправное партнерство?
   - Я согласна на неполную Клятву, - почти сразу сказала Шауэр. - Но ты должен дать мне немного времени. И я бы хотела встретиться с Кутики.
   - Кутики? А-а, ее рога на месте, если ты об этом. Она стала очень сильной, на уровне магистра как минимум.
   - Твои слова обнадеживают.
   - Хорошо. Можешь оставаться у нас, сколько посчитаешь нужным. Места в особняке достаточно.
   - Благодарю.
  
   Наконец-то нашлись новы, на которых можно было скинуть все домашние хлопоты. Готовка, уборка, уход за участком и скотиной. Я же сосредоточился на дальнейшем просеивании ближайших оттенков. Часто ночевал у Шейна. Тагойцу было совершенно по барабану, почему я расхаживаю один, без телохранителей. Он был очень рад прогрессу, даже несмотря на то, что основную лепту внес именно я.
   Мы не смогли добиться стопроцентной защиты от утечки маны. Наш оттенок представлял собой нечто похожее на барьер, только более пластичный. Рабочее название "скорлупа". Классические заклинания барьеров имеют определенную двухмерную форму. Некоторые из них можно восстанавливать, подпитывать маной. Однако главное правило: нельзя изменять форму готового заклинания барьерной стихии. Скорлупа же в чем-то походила на землю, воду или воздух. Это заклинание можно было легко распространить на объект любой формы. Будь то кирпич или вытянутый валун. Поэтому сложно сказать, к какой стихии его отнести. Проведя эксперименты, мы пришли к выводу, что нет смысла делать скорлупу толстой - скорость утечки маны от этого почти не изменяется. Наиболее оптимальным выбор - нанести тонким слоем по всей заготовке. Таким образом, получался вполне себе неплохой накопитель, который может прожить до недели в зависимости от концентрации маны внутри. Вот с управляющей частью артефактов было сложнее. Плохой материал и наша скорлупа не обеспечивали надежной работы магического механизма. Поэтому для этого лучше всего использовать классические материалы - кости животных или особые минералы. По нашим прикидкам себестоимость заготовки снижалась раз в десять! И это было действительно невероятным достижением. Плюс возможность создавать огромные по вместимости накопители из дешевого материала открывала потрясающие перспективы.
   Конечно, мы понимали, что не в наших силах, использовать это открытие для собственного прямого обогащения. Поэтому мы обратились к Каваси с предложением о совместном сотрудничестве. Разумеется, те не могли проигнорировать. Я оставил всю заботу о заключении договора и получении вознаграждения на плечи Шейна. Уверен, ученый не упустит своего.
   Оттенок Шейна-Хиири вмиг стал известен за пределами замка Шумигасу. Через несколько дней в Соленджо прибыли несколько важных ученых из столицы - личные слуги самого Каваси вместе с ордой помощников и исследователей рангом поменьше. Изрядно офигевшая от такого поворота событий Леди Шауэр беспрекословно передала мне нескольких своих кафанэс, включая одаренного. Расхаживать в одиночку было мне совсем не по статусу. Разумеется, ко мне посыпалось множество вопросов. И я порадовался за то, что сообразил договориться и перевести все стрелки на Шейна. Мол, открыл оттенок тагоец, я только помог немного. Гвардейцы только недавно перестали доставать меня своими визитами и расспросами о том, как мне удалось убить своего Хозяина и как это можно использовать другими. И теперь оттенок Шейна-Хиири вызвал новый виток подозрений и расспросов. Хотя связать эти два события сложно, но как говорится: один раз - совпадение, два - закономерность.
   Оценив наши прототипы и работу оттенка Шейна-Хиири, Дом сегуна заключил с Шейном контракт об исследованиях с просто таки баснословным финансированием. Были у меня некоторые опасения, однако тагоец их не подтвердил. Как мы и договаривались раньше, большая часть аванса отошла мне, а именно четыре пятых от шестисот пятидесяти златов. Семья Шейна же теперь становилась официальной Побочной Ветвью Дома Каваси. Я же по моей просьбе оставался в качестве наемного помощника.
   Как-то незаметным на фоне этих событий прошел тот факт, что Леди Шауэр согласилась дать мне неполную Клятву. Обычно собранную кафанэс произошедшие события если не шокировали, то уж точно удивили. Я принял у нее наш стандартный "свободный" текст. Хотя, возможно, тут замешаны и изменения, происходящие с женщиной в ее положении.
   Не особо торгуясь, я выкупил у Каваси свой лечебный рог. Дорого, конечно, но уж слишком полезная вещь. Присмотрел пару лошадок -- часто приходилось мотаться между особняком, замком и Шейном. Приобрел трех магесс: средней силы воздушных сестер Суни и Тамико, а также весьма умелую водную магессу Шичикаву. Выбор в Соленджо был не особо большой из тех, кого рекомендовала моя способность. Шичикава оказалась несносной персоной, мало в чем уступающей Синкуджи. После тренировки, или скорее битвы, один на один с ней, магесса оставила меня в покое и чуть убавила гонор. Сестры же оказались весьма послушны и неприхотливы.
   Зимой я также продолжил работать с Шейном, чья Семья разбухла чуть ли не вдвое от переданных временных помощников из Дома Каваси. Ученый уже получил предложение перебраться в столицу, где есть намного больше возможностей для плодотворной работы. Он и меня настойчиво звал с собой. Все же Шейн понимал, что без моей помощи так просто бы не отыскал нужный оттенок. Но я пока не дал четкого ответа - сначала мне надо разобраться со "сбежавшими" слугами и узнать их мнение.
   Где-то в середине зимы ученый навестил меня и в последний раз попытался уговорить.
   - Извини, друг, но я не готов покинуть Соленджо сейчас, - покачал я головой.
   - Так я и думал, - расстроился тагоец. - Когда разберешься со всем, езжай в столицу, я приготовлю тебе теплое местечко.
   - Посмотрим.
   - Эй, заноси!
   В помещение прошла одна из воздушных магесс Шейна, левитируя какую-то громоздкую металлическую штуковину. Заготовка что ли?
   - Полюбуйся, только из кузницы. Это пэр из Каваси приказал кучу заготовок сделать. Гвардейцы собираются опробовать большие боевые артефакты.
   Заготовка представляла собой железное ядро в два кулака размером, соединенное с длинным толстым металлическим раструбом.
   - Такую дуру заряжать несколько суток, наверное. И на использование всего пара дней, иначе мана рассосется, - заявил я скептически.
   - Это да. Зато какая мощь! Ни один маг не сможет столько выдать за раз!
   - Ты прав. Оружие будущего. Еще бы наш оттенок доработать.
   - Так я и говорю, езжай со мной!
   - Посмотрим, - снова ответил я нейтрально.
   На прощание тагоец обнял меня, пожелал здоровья будущему ребенку Шауэр и поспешно удалился.
   - А ты что думаешь? - обратился я к кафанэс, изображающей святую невинность.
   - Куда ты, туда и я. Главное - чтобы там было безопасно, - покорно произнесла беременная, на что я усмехнулся.
  
   Случилось это двадцать седьмого числа второй зимы. Но так как сведения идут долго, то мы в Соленджо узнали вести только двадцать восьмого числа. Один из слуг увидел поток новов, спешащий мимо нашего особняка по дороге на север. Полюбопытствовав, получил в ответ страшное слово - Нашествие. Уже после появились гвардейцы, сообщая официальную информацию. Все анклавы альвов в Гоцу пришли в движение.
   Обеспокоенная Леди Шауэр, подошла ко мне, как только узнала новости. В коридоре позади нее собрались все наши слуги, ожидающие указаний.
   - Шауэр, собирайте все припасы, грузите на повозку. Скотину под нож. Шичикава, останешься помогать. Не теряйте бдительности, могут появиться мародеры.
   - А ты? - обратилась кафанэс.
   - Я поеду на юг. Дорога одна, не разминусь со своими.
   - Что если они уехали другой дорогой? Или на них альвы напали?
   - В общем, будьте готовы трогаться. Если альвы подойдут близко, а нас все не будет, уезжайте.
   - Куда? Куда нам ехать?
   Я взлохматил волосы:
   - Хотелось бы и мне знать ответ. В горы, либо в пустыню.
   - Шидосадара?
   - Нет, слишком близко к южному анклаву. Если по реке плыть - неизвестно, как дивы отреагируют.
   - На север, в горы?
   - Не думаю. Слышал, что там построены убежища для Великих Домов. Западная часть хребта слишком пологая, для альвов это не будет преградой. А на востоке свой анклав. Я считаю, что нам надо идти на запад.
   - Эл-Тагоа?
   - Да! Суни, Тамико, собирайтесь!
   - Мы готовы, Хозяин!
   - Выступаем! Дождитесь нас, - бросил я бывшей Леди напоследок.
  
   Быстро оседлав лошадей, мы поскакали на юг. Сначала через растревоженный Соленджо, потом выехали на дорогу до Сунджи. Беженцы с телегами и фургонами, подгоняемые страхом, неслись, не разбирая дороги. Приходилось протискиваться по обочине. Часа через три я увидел знакомые лица.
   - Линна, как вы?
   - Все целы, господин!
   - Двигаем! В пути поговорим.
   Я спрыгнул, и уступил место в седле уставшей Отонаси. В фургоне и так уже было много новов, из-за чего скорость передвижения оставляла желать лучшего.
   - Из-за чего альвы напали? - спросил я.
   - Точно неизвестно, но Хикоин удалось подсмотреть кое-что вчера, - повернулась Линна.
   - Ага, несколько дней назад пришел большой караван гвардейцев. Много магов и пэров Каваси. Они что-то там делали несколько дней, а потом двинули вглубь джунглей. Позавчера это было. А вчера из джунглей полезли несметные толпы альвов. Только к нам вышло около десятка. Гвардейцы приказали всем отступать. Я видела у них в ящиках какие-то здоровые железные дрыны. Вроде палицы, но килограмм на двадцать, наверное. Даже тивианцы таким недолго помахают.
   - Постой, палица, говоришь? На одном конце круглый шар, на другом рукоять-трубка?
   - Вроде того. Вы знаете, что это?
   - Это заготовка для боевого артефакта.
   - Из железа? - скептически заметил Хикоин. - Я хоть и не маг, знаю, что железо ману вообще не держит.
   - Так было до недавнего времени, - глухо ответил я. - Пока не стал известен магический оттенок Шейна-Хиири.
   - Хиили, а как ты сам? - участливо спросила Сэйто. - Плиступов не было больше?
   - Нет. Кстати, Леди Шауэр приехала. Дала мне Клятву.
   - Похоже, много чего произошло, пока нас не было, - высказала Синкуджи.
  
   Когда мы добрались до Соленджо, Лаура почуяла альвов. Хранители джунглей почти догнали нас, но город задержал их. На этот раз гвардейцы не останавливали новов, чтобы дать отпор альвам, поскольку это было попросту невозможно. Насколько я понял, Шумигасу также эвакуировал войска, чтобы соединиться с остальной армией. Оборонять Соленджо из-за близости анклава слишком сложно. Однако кто-то из жителей по каким-то причинам не успел покинуть город, и альвы методично вырезали их. Достать спрятавшихся новов из подвалов -- непростая задача даже для ходячего куска джунглей.
   Мы достигли особняка, рядом с которым уже в полной готовности нас ожидали новы Шауэр и загруженная повозка. Сама бывшая Леди с комфортом устроилась на груде одеял -- в ее положении вряд ли далеко пешком уйдешь.
   - Хорошо. Кто устал -- полезайте внутрь. Синкуджи, следи за дорогой, но не трать резерв полностью. Суни, Тамико, Тобаки -- ускоряйте повозки магией. Шичикава, садись на вторую лошадь. Вперед! Лаура, держи нас в курсе. Я сбегаю за заготовкой. Вдруг пригодится.
   Располневший караван начал свою торопливую поступь подальше от наступающих созданий. Пройдя на север вдоль Замаки по главному тракту, мы свернули на запад. В первую ночевку удалось поспать всего часа четыре. Шад подняла нас, почуяв приближение сородичей. Вскоре запасы пищи, не требующей готовки, подошли к концу.
   Наша скорость оставляла желать лучшего, но бросить припасы или надолго остановиться -- значит обречь себя на смерть, только отложенную по времени. Я и воздушные магессы периодически убегали вперед на час пути, чтобы быстро сварить рис. На больше мы не рассчитывали. Многие не были приспособлены к таким тяжелым переходам, но тут как нельзя кстати пришелся рог. Он придавал выносливости и мгновенно вылечивал стоптанные ноги.
   Каждый из встреченных попутчиков спешил поделиться наблюдениями о местах, откуда он родом. Как мы и опасались, северные и восточные анклавы также начали наступление, и ближайшие города уже пали. Счет смертей идет на тысячи. Как и всегда, мы ничего не могли противопоставить объединившимся альвам. Их мощь подавляет. История Ташимиги повторяется в Гоцу -- Большое Нашествие стирает с лица целое государство.
   Глядя на изможденные лица вокруг, слушая рассказы очевидцев, столкнувшихся со смертью лицом к лицу, я впал в уныние.
   - Это... ведь все моя вина, да? - спросил я негромко. Шедшая рядом Сэйто услышала:
   - Не смей так думать, Хиили! Это все гвалдейцы и Каваси!
   Я покачал головой:
   - На альвов и раньше нападали. Но ответить они решили только увидев артефакты с моим оттенком.
   - Лано или поздно кто-нибудь отклыл бы этот оттенок! - убежденно проговорила казначей Семьи.
   - Спасибо. Но лучше уж поздно. Например, после нашей смерти.
   - Нет! Я не хочу, чтобы наши дети пележили подобное. Уж лучше мы.
   - А ты храбрая, - улыбнулся я, и получил мимолетную улыбку в ответ.
  
  
   Глава 22
  
   Через пять дней мы были на подходе к Фукуоке, когда предупреждение Лауры спутало все планы.
   - Там впереди идет три альва, - показала пальцем шад. - Двигаются по направлению к дороге.
   - Скверно. Можем не успеть. Одаренные, задержим их. Остальные проходите. Погнали!
   - Господин, скоро развилка на Крепость Валькирий, я знаю это место, - сообщила Линна.
   - Откуда? А-а, ладно. Смотрим по обстоятельствам. Если не успеваем, сворачивайте к крепости.
   Я спешился, и быстро проверил снаряжение. Разъедающий защиту артефакт мне не поможет, а вот защитный -- в самый раз.
   Мы громко оповестили других беженцев на дороге, началась паника. Новы рванули вперед в надежде успеть проскочить. Как и мы, впрочем. Только мы прошли развилку, как из зарослей выскочили желтые лианы. Смертоносные стебли легко находили себе жертв, прокалывая новов и отсекая части тела острыми костяными лезвиями.
   - Назад! - крикнул я. - Сворачиваем!
   Выхватив Темную Ночь и активировав средний барьер, я врубился в переплетения лиан, работая заправским лесорубом. Липкий сок быстро заляпал оружие и одежду. Вскоре подошли воздушницы, сходу направившие несколько вихрей. От этого заклинания лианы перекручивало и разрывало. Альв взревел и набросился на нас со всей мощи. Пришлось отступать, уклоняясь от несущихся стен джунглей.
   Мы с Суни, Тамико и Тобаки отходили последние, как наиболее скоростные члены отряда. Однако один из мерзких желтых выродков преследовал нас до конца. Увидев заветные стены и шпили, мы постарались немного застопорить альва. После чего резко рванули догонять остальных, уже прошедших проход за водопадом. В другое время я бы обязательно полюбовался открывшимся видом, однако сейчас все внимание сосредоточилось на том, куда поставить ногу или метнуть очередной мерцающий диск. Настырный альв протягивал лианы в опасной близости от нас. И даже скальный проход не остановил их продвижение. Да, сама туша альва бы здесь не протиснулась, но его лианы могли достигать длины в двести пятьдесят метров. Как раз доставал до стен Крепости.
   - Что там Линна, почему не впускают?! - крикнул я, подходя к столпившейся группе наших.
   - У них есть условия...
   - Плевать на них. Мы согласны с любыми условиями. Впустите!
   - Хозяин, - крикнула Тобаки.
   Я поспешил на помощь, использовав копье-щит на крохах резерва. Кутики отрывалась на полную, создавая причудливые ледяные скульптуры из лиан.
   - Сестры, откройте. Я -- валькирия из Уэясу! Помогите нам! - услышал я отчаянный крик Линны.
   Спустя несколько томительных секунд, огромные ворота начали отворяться. Когда последняя партия новов оказалась внутри, мы с воздушными магессами отступили. Какой-то мощный механизм или магия пришел в действие и закрыл ворота, отрезав нас от буйных лиан. Можно было отдышаться и перевести дух.
   Я осмотрелся. Оказалось, что мы еще не совсем внутри крепости, а в своеобразном предбаннике, закрытом со всех сторон. Позади ворота, впереди -- массивная железная решетка, вокруг -- многометровые глухие стены без единой двери. Сверху на нас настороженно смотрели обитатели крепости, нацелив тяжелые арбалеты.
   - Назовитесь! - послышался мужской голос.
   - Семья Хиири! Прошу вас предоставить нам убежище.
   - Вам повезло, Семья Хиири. Обычно Валькирии не занимаются помощью беженцам, но сама Настоятельница дала разрешение. Для пребывания в крепости есть определенные правила. Хозяева-мужчины не допускаются на территорию. Я доступно объясняю?
   - Более чем, - пробормотал я. - Я освобождаю вас.
   Похоже, мужчина был удивлен, что я так быстро согласился.
   - Мужчины-лоты также не допускаются в Крепость.
   - Что ж за день-то такой, - вздохнул я и, чуть подумав, повернулся к Линне. - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю, - Линна ответила сразу, не успев как следует и удивиться изменению положения.
   Магия мгновенно связала наши разумы, определив меня на роль слуги.
   - Эй вы там! Если вздумаете темнить, то вас всех ждет смерть! - пригрозил мужчина сверху, после чего приказал одной из Валькирий. - Иди проверь их. Только пальцем ее троньте!
   Одаренная Валькирия в легких доспехах быстро спустилась к нам и стала поочередно проверять привязки, начиная с Шауэр и нас с Хозяйкой.
   - Чисто! - доложилась Валькирия.
   - Поднимайте!
   Послышался лязг металла, и толстая решетка быстро поползла вверх.
   - Сестры, приветствую вас в Крепости, - подошел к нам статный мужчина в тех же легких доспехах. - Извините за такой прием, но Крепость не сможет вместить всех желающих. Я пэр Кашироги, личный слуга Матери-Настоятельницы. Уже поздно и вы наверняка сильно устали. Пойдемте, я покажу вам ваше жилище.
   Жилищем оказалось нечто вроде небольшого наполовину заставленного грязного склада.
   - Это единственное свободное помещение в Крепости. Отдыхайте. Завтра утром вы будете разговаривать с Настоятельницей.
   - Благодарю, - учтиво ответила Хозяйка Линна, поскольку обращались именно к ней.
   Пэр Кашироги покинул нас.
   - Что будем делать? - обратилась ко мне Хозяйка.
   - Что прикажете, Госпожа, - ответил я смиренно.
   Линна о чем-то задумалась, глядя на меня:
   - А это... интересно.
   - Линна, хватит издеваться. Освободи Хиили! - взъелась Сэйто.
   - Ничего я не издеваюсь. Господин, я освобождаю вас.
   - Спасибо. Что делать? Завтра узнаем. Сейчас -- набираться сил.
  
   Утром нас отвели к центральному строению крепости, где уже ожидала Настоятельница во главе большого стола. Женщина средних лет с волосами, тронутыми сединой.
   - Приветствую новых обитателей Крепости. Присаживайтесь.
   Линна, Хикоин, Шауэр и Сацуки (ввиду почтенного возраста) устроились на стульях за переговорным столом. Агаши бросила на меня взгляд, но я остался стоять, как и положено слуге.
   - Прежде всего, вы должны понимать, что Крепость Валькирий -- не благотворительная организация. Мы не помогаем беженцам. Но бросить свою сестру, путь и далекую, не в наших правилах. Почему не помогаем? Очень просто -- запасы продовольствия не бесконечны. Воду альвы могут перекрыть в любой момент. У них на это хватит мозгов.
   - Если вы хотите остаться у нас, то должны будете следовать правилам. Все, кроме личных вещей, передается в общее пользование. Держать лишних лошадей мы также не можем. Мясо постараемся законсервировать. Все гости будут добывать себе пропитание сами, либо выполнять другие полезные работы в Крепости. Например, мне сообщили, что среди вас есть природный маг?
   - Это я, госпожа, - привстала Сацуки.
   - Твои умения пригодятся для помощи с выращиванием культур внутри Крепости. Остальные должны будут сами добывать пищу не только для себя, но и для других обитателей Крепости. В скором времени прибудут новые альвы и возьмут нас в осаду. Это может длиться до нескольких лет. Нам без разницы, будете приносить вы еду, или погибнете от лиан. И то, и то позволит нам продержаться дольше. Беременная сестра, к тебе такие жесткие требования не относятся. Дети -- наше будущее. И мы все должны будем восстанавливать популяцию новов после Большого Нашествия. Мы сохранили нескольких мужчин каждой расы -- этого более чем достаточно. Крепость Валькирий пережила прошлое Великое Нашествие. Переживем и это.
   Все сидели придавленные свалившимися сведениями и требованиями Настоятельницы.
   - Ах да, это тот вонси-Хозяин? - указала на меня рукой глава. - Не позднее недели, он должен покинуть крепость. Либо, если вы сами хотите отомстить ему, никто не будет вам препятствовать, сестры.
   - Госпожа Настоятельница, но он ведь стал обычным слугой! Он одаренный и хорошо умеете сражаться с альвами! - жарко сказала Линна.
   - Нет. Мы не потерпим у нас бывших Хозяев.
   - Он в одиночку убил альва! - повысила голос агаши возмущенно.
   - Да? Все равно. Мы будем избегать прямых схваток. Он должен быть изгнан.
   Линна хотела еще что-то сказать, но Хикоин остановила ее:
   - Госпожа настоятельница, возможно мои глаза меня обманули, но я видела Хозяина-мужчину у вас в крепости, - произнесла бывшая теневая слуга.
   - Это Лорд Шима из Дома Каваси, сын сегуна. Центральное убежище Дома Каваси находится высоко в горах. Вполне вероятно, что Дом Каваси переживет Нашествие, и впоследствии вернет власть на этих землях в свои руки. Мы соблюдаем договор с сегуном и в обмен на неприкосновенность, предоставляем убежище высшим чинам Каваси.
   Настоятельница ответила честно и прямолинейно. Да ей в принципе было наплевать на наши возражения и наши права. Мы просто лишние рты в ее большом хорошо продуманном механизме.
   - Я полагаю, мы узнали все, что хотели, - оглядела остальных Линна и поднялась со стула. - Мы поняли вас, госпожа Настоятельница, и хотим обсудить все между собой.
   - Конечно, - кивнула женщина. - Если что, у меня есть хорошие пыточные мастерицы. Они позаботятся о вонси.
   - Благодарю, - криво улыбнулась Линна.
  
   Мы вернулись в свой тесный барак, напоминавший больше тюремные камеры. Нас сопровождал целый взвод из Валькирий, состоящий как минимум из десятка магесс и пары десятков воительниц. Да и поблизости всегда околачивалось еще множество Валькирий.
   - Что будем делать, господин? - деловито спросила Линна.
   - Ну, мне, очевидно, придется покинуть Крепость. Одному мне будет проще выжить.
   - Ты не уйдешь без меня! - почти прошипела Сэйто.
   - Сбежать от нас вздумал? - обронила Синкуджи гордо. - Я с тобой.
   - Я уже не смогу далеко уйти, - проговорила Шауэр, поглаживая свой немаленький живот. - Условия неприятные. Я бы хотела защитить своих слуг, но у меня нет особого выбора.
   - Конечно, мы понимаем тебя, - заявила Мари. - Я тут в трех стенах сидеть не намерена. Если уж и помирать, то на свободе.
   Вскоре подошла запропастившаяся Хикоин:
   - Я поговорила с другими беженцами. Жизнь здесь далеко не сахар. Они каждый день рискуют, делают вылазки. Если приносят мало, то им почти не дают еды.
   - А ты сама что лешила? - спросила Сэйто.
   - Не-е, я-то последую за Хиири. Мне смерть не так уж страшна. Это я для остальных говорю.
   - Я думаю, мы останемся, - высказала На-Чжели.
   - Я пойду с Хиири, - решительно подала голос рогатая.
   - Но Кутики, крошка, это будет слишком опасно, - возразила сэмуэй.
   - Нет. Я люблю тебя, но все равно пойду с ним, - упрямо продолжила кафанэс.
   Постепенно, один за другим, остальные слуги стали высказывать свои мнения. В итоге в крепости решили остаться Леди Шауэр со своими слугами, Сацуки, Хината и Асука, Отонаси, Ицки, водная магесса Шичикава. От недавно присоединившихся Суни и Тамико я совсем не ожидал, что они решатся покинуть относительно безопасную Крепость. В принципе, я понимаю мирных членов Семьи. Они не привыкли рисковать, постоянно находится на грани.
  
   На следующий день Лаура уведомила, что в округе альвов не осталось. Мы быстро собрали припасы и стали прощаться.
   - Знаешь, не будь я в таком виде, я бы пошла с тобой, - заявила Шауэр, вышедшая проводить нас. - Мне кажется, что ты сможешь найти безопасное место.
   - Я тоже на это надеюсь. Прощайте!
   Валькирии, дежурившие у ворот, смотрели на нас округлившимися глазами. Подбежал пэр Кашироги:
   - Сестры, куда же вы?
   - Сестры идут со мной, - ответил я язвительно.
   - Вы что, освободили его? - искренне изумился Кашироги. - Своего бывшего Хозяина?
   - То, что тебе хорошие Хозяева не попадались не значит, что их нет, - усмехнулась Хикоин, и как ни в чем не бывало подхватила меня под руку.
   - Хикоин, хватит клутиться воклуг Хиили, - подошедшая Сэйто требовательно ухватила меня под руку с другой стороны и прижалась грудью.
   - Девушки, не ссорьтесь!
   Небольшая перепалка хоть как-то разогнала хмурое настроение, появившееся у всех, покидавших надежные стены Крепости Валькирий. Наверняка каждый их них думал -- правильный ли он выбор сделал, что решил довериться мне? Черт, не хочу брать на себя такую ответственность. Но альтернатив нет.
  
   Мы были уже вблизи границ с Эл-Тагоа, и стали встречать отчаявшихся беженцев, как мы их окрестили. Да, из Эл-Тагоа также был поначалу поток бегущих новов, которые желали найти спасение в Гоцу. Однако встретив с нашей стороны такой же поток, люди поняли всю бесплодность этих попыток. Новы просто разбивали лагерь на месте или вламывались в брошенные жилища в ожидании своей участи. Когда альвы достигнут этих мест и покончат с ними.
   Весть о Великом Нашествии подтвердилась. Была также информация о Шантиуме и Кассанкоре -- граница с ними была не так далеко. Судя по всему, весь континент полыхал в желтом огне противоборства с альвами. Как и более двухсот двадцати лет назад над нами нависла серьезная угроза. Не именно над нашей Семьей, а над новами в целом. Хотя уверенность Валькирий говорит о том, что не все потеряно. Наверняка большинство власть имущих успели построить себе надежные убежища -- в горах или под землей. Вот только альвы -- не безмозглые животные. Они могут создать мощных големов из тел новов и натравить их на спрятавшихся. Печально, но мы не можем им ничего серьезного противопоставить. Если бы только Каваси подождал с испытаниями артефактов на основе нашего оттенка...
   На границе Эл-Тагоа и Шантиума расположился огромный анклав альвов, поэтому мы взяли южнее. Город Шахрейн -- жемчужина северных земель Эл-Тагоа, пала. Я не распространялся особо, но на самом деле близость к Шахрейну -- одна из основных причин, почему я решил осесть в Гоцу, и именно в Соленджо. В этом городе я родился.
   Мы вместе с множеством беженцев следовали на юг, обходя Шахрейн по широкой дуге. Сейчас врываться туда равносильно самоубийству. Каменные джунгли столкнулись с джунглями живыми. Наша цель -- большая тагойская пустыня. Известно, что альвы без воды быстро слабеют, поэтому никогда не селятся в засушливых землях. Вот только хватит ли нам самим воды -- большой вопрос.
   Через несколько дней мы достигли большого лагеря беженцев, что стихийно образовался подле мелкой грязной речки. По словам местных, это последний приличный водоем, и дальше земля будет становиться все засушливее. Мы разбили палатку в свободном месте.
   Грустно было смотреть на разруху, за людьми, гибнущими от голода или ран. Девушки также впали в уныние. Мы еще выглядели прилично одетыми и откормленными, поэтому нищие тянули к нам руки. Оставшиеся без Хозяев слуги умоляли принять их, заверяя, что будут делать все, что угодно. Однако неодаренные слуги были никому не нужны. Хозяева избавлялись от лишних ртов перед изнурительным походом по тагойской пустыне. Да, сейчас бы Шичикава нам совсем не помешала. С нашими навыками будет крайне сложно отыскать воду в пустыне.
   - Хозяин. Мы пойдем к оазису? - спросила Хикоин.
   - Пока не знаю. Представь, сколько туда народу сейчас ломанется. Наверняка, сильные Семьи уже заняли их.
   - Ну, смотрите, Хозяин. Допустим, Семья завладела оазисом. На нее постоянно нападают другие претенденты, Семья теряет множество слуг. Нам надо подгадать момент и предложить свои услуги.
   - Но без Клятвы нас никто не примет.
   - Это да, - вздохнула Хикоин. - Разве такая уж большая цена, чтобы сохранить свою жизнь?
   - Для меня большая, - твердо произнес я.
   - Господин, у вас есть какие-то мысли?
   - Пока очень смутные. Тобаки, Линна, пойдем прогуляемся по округе. Остальные -- оставайтесь в лагере.
  
   [Линна]
   Я честно пыталась придумать что-то оригинальное, но кроме предложения Хикоин ничего не приходило в голову. Если отыскать глубокую пещеру, то можно легко схорониться от альвов. С другой стороны, поговаривают, что они чуют новов где угодно, и могут запустить полчища големов, чтобы выкурить засевших.
   Господин направился на выход из лагеря к лесу из чахлых светолюбивых деревьев. Почва становилась песчаной и каменистой, не всякие растения могли здесь выжить.
   - Милостивый Господин, сжальтесь. Примите в Семью мою дочку. Ей всего девять лет. Она чиста и много чего умеет.
   Я постаралась отрешиться от отчаянных речей беженцев. Всем не помочь, как ни старайся. Из толпы мой взгляд выловил знакомый овал лица. Я пригляделась внимательнее. Точно, эту женщину-вонси я видела на аукционе в Фукуоке рядом с тагойским Лордом. Почувствовав мое внимание, женщина устало спросила:
   - Госпожа, вы что-то хотели?
   Хиири и Тобаки остановились, и также поглядели в сторону говорившей.
   - Нет, извините.
   Неизвестная кафанэс схватила женщину за плечо и указала в сторону господина с расширившимися глазами:
   - Нуме, посмотри, это же вылитый Лорд Дейевик!
   Вонси сощурилась, вглядываясь в лицо Хиири.
   - Хиири? - неуверенно произнесла беженка.
   - Это я, мама. Вот мы и встретились, - господин подошел к ней, также внимательно осматривая. - Я надеялся когда-нибудь посетить Эл-Тагоа, но не думал, что это произойдет при таких обстоятельствах.
   - Ты... То есть, Вы очень возмужали, господин.
   - А что мой отец, Лорд Дейевик?
   - Пал в Шахрейне вместе с большей частью одаренных Семьи. А мы с Джазирой оказались никому не нужны, - показала на стоящую рядом кафанэс.
   - Что ж. Сейчас мы чужие новы друг другу. Но просто так бросить тебя я не могу. Если желаете, присоединяйтесь к моей Семье. Только вот не обещаю, что спасу вас.
   - Без вас, господин Хиири, у нас нет шансов выжить.
   - Можно просто Хиири, - улыбнулся он матери.
   Вокруг загомонили прочие беженцы, и господин рявкнул:
   - На остальных приглашение не распространяется! Идем дальше.
   В группе с новыми попутчиками мы выбрались из лагеря. Хиири залез на возвышенность и осмотрелся. После чего целенаправленно пошел к торчавшей из земли красноватой скальной породе. А дальше минут на двадцать господин застыл, водя руками по поверхности камня. Ума не приложу, чего он тут хочет добиться магией?
   - Хорошо. У меня есть одна идея, как нам спастись. По крайней мере, попытаться. Возвращаемся.
  
   Придя обратно в лагерь, господин поручил всем одаренным заряжать магией большую металлическую палицу, которую мы все время возили в фургоне.
   Вечером новы в лагере пришли в возбуждение. Пришли вести о том, что альвы прошли Шахрейн и двинулись в нашу сторону. Несколько различных Семей стали независимо друг от друга собирать нечто вроде ополчения. Имелся среди инициаторов и пэр из княжеской Семьи, пара Лордов крупных Семей и одна Хозяйка. Последняя -- пользовалась изрядной популярностью, поскольку слуги в основном также были женщинами. Мелкие Семьи и лоты с радостью присоединялись к большим отрядам, которые давали хоть какой-то гарант безопасности.
   - Всем новам, всем Семьям! Идите с нами! Мы откроем путь на юг, и найдем место, где все будут жить в равных условиях! - кричала женщина.
   Мы вышли посмотреть, и наткнулись на внушительную процессию из нескольких десятков активных слуг, что ходили по лагерю, призывая вступить в их ряды. По главе у них стояла молодая девушка со светлыми волосами.
   - Виллаха? - раздался рядом неуверенный голос господина.
   Девушка обернулась и подошла к нам. Телохранители следовали за ней по пятам.
   - Да это никак сам Хиири, - с усмешкой бросила Хозяйка.
   Я с тревогой посмотрела на главу Семьи, но пока встревать не стала. И как только эта змея умудрилась сбежать?!
   - Ты выжила.
   - Знаешь, когда оказываешься между выбором -- служение или жизнь, как-то все старые принципы разом меркнут. Мы идем на юг. Будешь ли ты, как и прежде моим щитом и моей опорой?
   Господин слишком долго молчал, поэтому я незаметно ткнула его локтем.
   - Агх-х. Благодарю за предложение, Виллаха. Мы пойдем другой дорогой.
   - Как знаешь.
   На несколько секунд взгляд Хозяйки задержался на господине, после чего она продолжила обход лагеря.
   - Похоже, ей удалось освободиться от Султана Хараджи, - пробормотала я.
   - Так-так. Ты совсем не удивлена появлению здесь Великой Леди. Да еще и имя ее бывшего Хозяина знаешь. Не хочешь мне ничего сообщить?
   - Я...
   - Ладно. Я что-то подобное и так подозревал. Не переживай. Прошло слишком много времени, чтобы Клятва ей еще что-то значила.
   - Простите, - потупилась я.
   - Слушай народ! - громко крикнул господин и, чтобы привлечь внимание, издал противный лязг своей магией барьеров. - Мы идем на восток. Да, я знаю, что там обосновались несколько альвов. Мы их прогоним и с вашей помощью закрепимся там. Идти на юг равнозначно самоубийству. Либо от стрелы, либо от жажды. Выбор за вами. Если хотите идти с нами, берите побольше металла. Мечи, щиты, палицы. Завтра мы уходим.
   Не слишком-то обнадеживающая речь. Надо будет дать господину несколько советов, как воодушевлять и привлекать сторонников.
   В эту беспокойную ночь спалось плохо. Маги сменяли друг друга, работая с железной заготовкой. Никогда не слышала, чтобы металл использовали для артефактов. Но господину виднее.
  
  
   Глава 23
  
   [Хиири]
   Рано утром мы стали собираться в дорогу. Альвы были уже в полусутках хода от лагеря, поэтому надо убираться с их пути. Добровольцев удалось собрать немного -- около десятка. Однако они принесли множество требуемых мной вещей. Несколько клинков, щитов и даже посудную утварь притащили.
   - Я не обещаю вам спасение, - начал я небольшую речь для собравшихся новов. - Я лишь скажу, что шанс выстоять есть. Идти за мной или нет -- решать только вам. Мы пойдем вдоль реки по направлению к Широкми Холмам до деревни Эль-Кашар.
   - Господин, Эль-Кашар уже пуст. Там рядом обитает несколько альвов.
   - Если так, то мы сразимся с ними. Я не буду тащить вас на передовую. Но если мы победим, то вы должны будете рассказать что видели своими глазами другим выжившим. Идем, - скомандовал я своим.
   Пара тагойцев, наиболее скептически настроенных, ушли. Однако пока мы двигались по лагерю, еще около десятка беженцев присоединились к нашей компании.
   Один из местных показывал дорогу вдоль речки. Место это было малолюдное. Ни плодородной почвы, ни бойкой торговли с Гоцу или Шантиумом, ни близкого леса, полного дичи. Лишь мелкие деревушки, кое-как сводящие концы с концами. И каменистые холмы, не успевшие обрасти толстым слоем почвы и деревьев. То, что надо.
   - Впереди два альва, - первой почуяла как всегда Лаура. - Что ты будешь делать, вонси?
   - Мы убьем их. Ты что-то против имеешь?
   - Нет. Я с вами, новами.
   Я понял ее, и не стал уточнять. Впереди раскинулась крохотная бедняцкая деревня из мазаных строений, в основном крытые соломой. По обе стороны расположились два высоких холма, где видна была обнажившаяся горная порода. Дальше вдоль реки шел редкий лес из невысоких деревьев, быстро сменяющийся ярко-желтыми сочными джунглями. Очевидно, магические растения не столь требовательны к почве и влаге.
   - Скорее всего, в тех джунглях есть Росток. Раз так, мы должны захватить это место.
   Тагойцы, стали переговариваться, тихо обсуждая степень моей адекватности, но я не обращал на них внимания.
   - Все небоевые новы оставайтесь здесь. Остальные -- принимаем альвов возле того холма у реки. Я буду наверху. Тобаки, Суни, Тамико, приманите их ко мне. Остальные держитесь рядом, отвлекайте второго альва. На тренировки времени нет. На-ли, не забывай про лечебный рог. Если совсем прижмет, используйте артефакты. Но только на втором альве, ясно? Линна, командуй.
   Агаши кивнула, излучая нарочитую уверенность. Хотя сам я отнюдь ее не ощущал.
   - Я, Сэризава и Синкуджи прикрываем Кутики. Мари и Усенна в резерве. Воздушницы, вперед!
   Суни, Тамико и Тобаки бросились вперед, совершая длинные прыжки. Словно стелились над землей.
   Я поспешно выхватил тяжеленный артефакт, наполненный маной, и полез на холм.
   Глухой рык раздался в округе, распугивая редких птиц и животных. С такой высоты я увидел обоих альвов почти сразу. Первый выделялся как серое пятно на фоне желтых листьев и лиан. Второй больше походил на толстое дерево с коричневой корой. Магессы отступали, изредка бросая в сторону рук альва воздушные вихри.
   Я лег на землю и приладил заготовку рядом, раструбом смотрящим вперед. Эх, жаль не успел спросить о результатах испытаний. Да и потренироваться не успел. Хотя, раз уж альвы так разозлились и устроили Великое Нашествие, то, может, это стоящее оружие?
   Первый серый альв подошел на достаточно близко расстояние. Его трехметровая туша возвышалась меж деревенских хибар. Он держал перед собой только тонкую стену джунглей, опасаясь резкой атаки. Однако он не мог ожидать, что у нас есть артефакт такой силы. Ладно. Была не была. Наведя прицел, я активировал артефакт. Узкий раскаленно-красный луч ударил в альва и проделал в его защите и в нем самом огромное отверстие. Земля позади монстра разорвалась, бросив во все стороны комья земли и тучу пыли. Гигант мгновенно затих, его лианы опали.
   Вот это мощь! Это уже даже не огненное копье, а расплавленный столп огня! Бросив опустошенный артефакт, я побежал вниз ко второму противнику. Тварь ничуть не испугалась и продолжала наступать на наших. Благодаря Кутики удавалось кое-как сдерживать молниеносные атаки стен. Кафанэс просто замораживала короткий участок на максимальном расстоянии. Этот участок тут же обламывался, и лианы теряли по пять-семь метров.
   - По моей команде воздушницы запускайте вперед вихри!
   Ну что же, Дело. Готово сослужить мне службу на этот раз? Убегать нельзя, ведь так я подставлю свою Семью под удар. Отступать также некуда. Поможешь?
   Нарушение первичной директивы.
   Разум моментально очистился от лишних мыслей. Словно никого в целом мире не существует. Только я, моя шпага и отвратительное коричневое создание, до чьего нутра мне надо добраться.
   - Огонь!
   Слитный зал мощных вихрей раскидал ближние лианы, очистив солидный проход. В целом это нанесло небольшой урон альву, но для помощи мне сойдет.
   Я взял разгон, активировал копье-щит и понесся вперед. Лианы тонкие, толстые, с кислотой и шипами, заостренные на конце или лезвиями сбоку. Словно смертельный танец, малейшая ошибка в котором будет стоить мне жизни. Темная ночь собирала славную жатву, орошая землю желтой вражеской "кровью". Бесконечное переплетение лиан будто море ходило волнами, норовя захлестнуть с головой. Я отталкивался и перепрыгивал их, меня сбивали, но я не останавливался. Потому что остановка равнозначна смерти.
   Преодолев сплошной барьер из лиан, я увидел мерзопакостную коричневую физиономию, и тут же напитал копье-щит на полную. Удар барьером выбил половину дури из туши, а несколько взмахов шпагой довершили дело. Лианы безвольно обвисли.
  
   - Это было бесподобно, господин!
   - Как вы их!
   - Этот сияющий свет -- словно десница Творца!
   Загомонили тагойцы одновременно. Да и в глазах слуг заметил нечто вроде обожания.
   - Тихо. Все только начинается. Лаура, веди нас к Ростку!
   - Я его не чувствую. Но примерно представляю, где он может быть.
   Спустя полчаса лазания по джунглям и выжиганию целого прохода мы вышли к удивительной стене растений с множеством красных цветков. От него исходили настоящие волны магической энергии. Очевидно, этот Росток поддерживает жизнь в окружающих его джунглях. Хорошо, что анклав крошечный, иначе защитников могло быть больше.
   - Мари, выжигай! На-ли, подавай ману.
   Огненная магесса залила местность всепоглощающим пламенем, и для Ростка это было особенно губительно. Растение горело словно солома. После мы расчистили место от золы и останков, и обнаружили маленькое семя, что слабо пульсировало в магическом диапазоне.
   - Сердце, - объявила Линна.
   - Из него мог вырасти новый хранитель или Великое Древо, - с толикой грусти сказала Лаура. - Сейчас же из него можно сделать шада - таково как я.
   - Пригодится, - спрятал я ценный трофей.
   Я сел на колени и припал к обугленной земле, водя руками.
   - Да. То, что нужно. Тащите сюда все припасы, лошадей и артефакт. Я приготовлю почву. А вы очистить подходы.
   Не вдаваясь в подробности, слуги и беженцы приступили к работе. Я же продолжил ползать по земле, аккуратно накладывая пленку из оттенка Шейна-Хиири.
   Аномальное выделение маны не было чем-то необычным. Это происходит, когда напряжение энергии глубоко под землей и на поверхности сильно разнится. Если находится хорошо проводящая структура -- минерал или особый грунт, то над поверхностью его словно парит марево из слабых завихрений маны. По сути, совершенно бесполезный эффект. Слишком разрозненный и незначительный выброс маны. С помощью него не имеет смысла заряжать артефакт. Разве что в таких местах резерв мага чуть быстрее восполняется. Но прибавка слишком незначительна, чтобы всерьез о ней говорить.
   Но теперь... Я с довольной улыбкой оглядел свою работу. Все одаренные также уставились во все глаза. В центре выжженной области бил мощный фонтан из сырой энергии. Да, я покрыл большую площадь оттенком Шейна-Хиири, что не пропускает ману, оставив в центре небольшую воронку. Не медля, я поставил артефакт прямо в это изобилие. Так он за четверть часа зарядится!
   - Тащите все железо, живее! - поторопил я народ.
   Выбрав первый попавшийся клинок, я снова засел за работу. В качестве основы в заготовке Шейна использовалась чешуя броненосца. Сейчас же я взял костяной артефакт, разъедающий защиту и разрезал на две равные части. Должно хватить для полноценного оружия. А меч у нас будет в качестве накопителя. Скорлупу, правда, накладывать труднее ввиду сложной формы. После я соединил часть рога с клинком. Ладно, магов у нас хватает. Пока нет нужды делать активаторы для неодаренных.
   - О, зарядился уже!
   Я убрал наш главный артефакт-палицу и поставил на зарядку свое самодельное творение.
   - На-ли, поддай мне маны!
   Переходим к следующему...
   За пять часов я сотворил еще шесть артефактов из принесенных железяк. Как раз и у нас семь одаренных, чтобы с ними управляться. Самой массивной вышла заготовка из длинной полутораметровой оси -- то ли от жернова, то ли еще от чего.
   - Суни, Тамико, - пробурчал я, чуть ли не падая от усталости. - Помните те два холма в деревне? Лезьте наверх и дежурьте там. Альвы пойдут -- подпустите их ближе, бейте артефактами. Вот, эти два "меча" берите. Потом отступайте сюда. Артефакты не бросать, зарядим. Потом на этих холмах тоже зарядную точку сделаю...
  
   Очнулся я от того, что на меня плеснули воды. Вокруг склонились обеспокоенные лица девушек.
   - Что?!
   - Вы упали в обморок от усталости. Я использовала рог на вас, - сказала Линна.
   - Спасибо. Где Суни с Тамико?
   - Ушли на дежурство. Я велела Мари с Усенной сменять их каждые восемь часов.
   - Правильно. Что бы я без тебя делал? Ладно, похоже, я распотрошил все наши артефакты. Только рог остался. Не будем его трогать, - поразмыслив, выдал я.
   - У кого-то есть артефакты? - повысил я голос. - Они могут спасти нас в дальнейшем. Ну же!
   Одна женщина-тагойка опасливо стянула амулет с шеи и протянула мне:
   - Это слабый амулет "огненной искры", господин.
   - Ничего. Даже такой я сделаю на порядок сильнее. Где-то там был железный шлем? Остальные -- осмотрите высокие деревья в округе. Нам понадобится хорошее место для прострела.
   Даже с рогом усталость взяла свое. Слегка перекусив и попив чаю, я вырубился прямо на земле.
  
   - Хиири, на нас напали! - снова трясли меня за плечо. На этот раз Нуме, моя мать.
   Я открыл глаза. Слабые рассветные лучи солона уже проникали через кроны джунглей.
   - Альвы?
   - Скорее всего, - ответила вонси. - Мы слышали грохот в стороне деревни.
   - Всем приготовиться. Магам -- разобрать артефакты и лезть на деревья. Два здоровых оставьте мне. Воительницам - встречать альвов снизу. Остальным -- носить разряженные артефакты к воронке. Всем ясно?
   - Какой воронке, господин? - осторожно спросил тагоец.
   - Точно, блин! Синкуджи, пометь место зарядки.
   - Чем?
   - Да хоть палку воткни! - рыкнул я на тормозящую магессу. - За работу!
   Через пару минут прибежали запыхавшиеся Суни с Тамико:
   - Хозяин, Альвы наступают. Много. Мы не смогли посчитать. Они идут очень неравномерно.
   - Как артефакты?
   - Я убила одного, Хозяин, - произнесла Суни, - но моя сестра не попала. Простите ее! Из этих мечей тяжело прицелиться.
   - Ладно. Моя вина. Надо было хоть разок дать потренироваться. Бросайте "мечи" на зарядку.
   - Да, Хозяин!
   По заранее привязанной веревке я залез на одно из самых высоких деревьев в округе. Отсюда открывался отличный вид на подступы к нашему лагерю. Потом поочередно подтянул тяжелые артефакты. Если альвов будет больше десятка, то нам несдобровать. Но делать нечего. Все это с самого начала была не более чем безумная авантюра. Я надеюсь, Творец будет доволен, как мы им дадим сдачи. Вечные Хранители Джунглей. Новы без боя вам не сдадутся.
  
   [Лаура]
   Услышав отдаленные звуки артефактов, я тут же направилась на разведку. Это были Хранители. Они шли не торопясь, уверенные в своей неуязвимости. Раз, два, три... одиннадцать. Много. Справится ли вонси?
   Сблизившись с первым альвом, я дождалась появления слуховых лиан.
   - Хранитель, я хочу поговорить!
   - Ты служишь новам! Скверный цветок.
   - Я хочу узнать, почему вы напали! Ведь столько живых существ гибнет? Почему?
   - Вы, коротко-живущие, имеете слабую память. Место, которое вы называете Шидосадара. Оно образовалось много столетий назад после страшной магической катастрофы. Весь мир чуть не погиб из-за ваших амбиций.
   Я осторожно отступала, следя за расстоянием и длиной лиан.
   - Мы тогда жили в мире, и были уверены, что наши младшие братья, так быстро развивающиеся, смогут вовремя остановиться и не пересекут черту. Но вы не можете жить спокойно, постоянно спешите. После того случая мы приняли решение не допускать повторения страшной трагедии. Жизнь на планете важнее вашего вида.
   - Это неправильно! Мы могли договориться!
   - Мы пытались много раз. Но вы слишком быстро живете и забываете все договоренности.
   - Нет! Если бы вы не прятались в джунглях, а обучали нас, напоминали о ошибках. Этого бы не повторилось! - прокричала я, сорвавшись.
   - Глупый цветок. Все эти слова говорили не раз, но ни к чему не привели. Мы вам не верим.
   - Что ж. Тогда пусть выживут сильнейшие! - обронила я скупо.
   - Чахлый сорняк. Ваши тела слабы, а магия не способна победить нас.
   - Может и так. Но наш ум более гибок, и наши руки более умелы. Мы одолеем вас! - ответила я загадкой, не желая раскрывать наше преимущество раньше времени. Может, они не поняли, что то были не единственные наши артефакты.
  
   [Хиири]
   - Распределите цели. Бьем по моей команде! - крикнул я разбросанным по деревьям стрелкам.
   Альвы неспешно шествовали по джунглям, заходя на нас с разных сторон. Не так уж и много. Около десяти-двенадцати.
   Подпустить ближе. Нельзя промахнуться. И первый залп -- самый важный.
   - Хиири - лианы уже здесь! - крикнула Линна снизу.
   - Огонь!
   Неравный залп рубиновых струй разрезал утренний воздух. Джунгли потрясла серия сильных взрывов и посмертный альвский клекот. Минус один, два, три, четыре. Еще один вяло трепыхается, но можно считать, что мы уполовинили число нападавших. Двое из стрелявших промазали.
   - Артефакты на зарядку! Складывайте их кучей у воронки! Усенна, Мари, остаетесь дежурить сверху. Синкуджи, следи за зарядкой и командуй о готовности. Если дела будут плохи, то пусть стреляют и из наполовину заряженных. Остальные -- вниз! Наше дело -- защищать лагерь и выиграть время.
   Альвы, обескураженные таким отпором, дали нам время, чтобы организовать оборону. Оставшиеся шесть Хранителей сгруппировались с целью нанесения совместного удара по нашим позициям. Однако не успели. Как только первые особи достигали лагеря, партия артефактов заряжалась. Мари с Усенной всаживали огненные копья раз за разом, не промахиваясь с такого расстояния. Мы же лишь сдерживали натиск лиан, не давая им приблизиться.
   Все семь артефактов разряжены. Еще пять альвов пало. Лечебный рог потрачен на Суни и Тамико, серьезно подставившихся.
   - Вы погубили моих братьев! - разнесся по лесу гневный клекот.
   - Нет, это вы убиваете наших братьев! - крикнул я со злости.
   Последний альв наступал на наши позиции. И, как ни крути, противостоять таким маленьким войском огромному монстру нереально.
   Я схватил шлем с переданным слабым артефактом и бросился на врага.
   - Бейте всем, что есть!
   Всего лишь пара воздушных вихрей полетело в противника, говоря о том, что маги полностью исчерпали свои ресурсы. Открылся небольшой проход, и я активировал "шлем". Скромный по сравнению с другими артефактами луч ударил в скопившийся щит из лиан и пробил в нем аккуратную дыру. Силы копья было недостаточно, чтобы прожечь тушу альва, но лицо ему изрядно подпалило.
   - Аргх-х! - взревело существо в бессильной ярости и принялось беспорядочно метать лианы во все стороны.
   Отрешившись от мира, я ловко уклонялся от рук альва, приближаясь к центральному древу. Копье-щит, и ошметки альва разнесло повсюду. Ноги подкосились, и я опустился на покрытую едким желтым соком траву. Если бы сейчас на меня напал ребенок, то я бы не поставил на себя и медяка. Магическое истощение снова дало о себе знать.
   Вскоре подоспели слуги. Линна подняла меня, позволяя опереться на свое плечо. Особо бесстрашные тагойцы, ловко перепрыгивая разбросанные лианы, также приблизились:
   - Вы сделали это, мастер!
   - Мы победили!
   - Ты настоящий герой, Хиири, - услышал я гордый голос Нуме.
   Да, для этих людей победа над одним альвом -- невиданная удача и редчайшее чудо. Что уж говорить про тринадцать побежденных тел. Эх-х, знали бы вы, что в Нашествии виноват именно я...
   - Рано радоваться. Нам нужно больше людей и больше заготовок под артефакты. Я обработаю те два холма в деревне так, что они смогут поддерживать десятка два артефактов заряженными. И это место десятков пять должно выдержать. Надо построить прочные вышки. Обучить людей. Нужны более удобные заготовки вроде той первой -- трубы с шаром. Она точнее стреляет. Все вы, кто пошли за мной, получите посты в поселении новов, которое вскоре здесь вырастет. Но для этого вам надо привести еще добровольцев и обязательно артефактов. Пускай и неважного качества...
   - Господин, я думаю, вам стоит отдохнуть пару часов, - высказала Линна.
   - Да, они не смогут быстло соблать силы, - подошла чумазая Сэйто. - Отдохни.
   - Я позабочусь о выполнении твоих указов, - склонилась Хикоин.
   - Да... спасибо, - прошептал я устало.
   - Что рты разинули?! - рявкнула бывшая теневая слуга на собравшуюся толпу. - Вам сказано привести больше новов и артефактов. И за это вы получите видные должности! Благодарите щедрого Хозяина Хиири. А если не справитесь, то все мы здесь и ляжем в следующей атаке. Сэйто, проведи быструю перепись, и опиши вклад каждого. Особенно ценны артефакты и удобные железки.
   - Да, Хикоин.
  
   Прошли сутки, а альвы все не показывались. У нас не было точных данных о хранителях. Известно, что в походе между собой они плохо держат связь. Эту функцию осуществляют стационарные Ростки и Великие Древа. Так что у нас может быть достаточно времени, чтобы оказать достойный прием новой партии желтых гадин. Отряды добровольцев разошлись во все стороны в надежде отыскать уцелевших. На востоке еще могли пара деревень остаться нетронутыми. В здешних местах альвов было немного -- только те двое, которых мы прикончили в начале. Поэтому они не успели обойти всю округу.
   Как-то мы сидели в узком кругу из близких слуг возле костра. Ко мне подошла серьезная Лаура:
   - Я хочу кое-что спросить, вонси.
   - Да?
   - Допустим, мы сможем выжить. Новы наладят выпуск оружия, которое может победить альвов. Что ты тогда предпримешь?
   - Я могу говорить только за себя...
   - Мне нужен именно твой ответ.
   - Я не буду мстить альвам, если ты об этом. Не буду уподобляться им самим. У альвов есть своя логика, которую нам надо научиться понимать. Мы должны сотрудничать, дополнять друг друга. Вот что я считаю.
   Некоторые из девушек стали возмущенно протестовать, говоря о том, что альвов надо вырезать всех подчистую. На это мне лишь оставалось грустно улыбнуться. Я еще могу убедить своих близких, но натуру всех новов не переделать в одночасье.
   - Я рада, что не ошиблась в тебе, вонси, - серьезно сказала шад и присела рядом со мной возле костра.
   Остальные затихли, заново обдумывая мои слова.
   - Но все это дела далекого будущего. Господин, вы всерьез говорили о поселении? - поинтересовалась практичная Линна.
   - Ага. Если мы выстоим, то сюда стечется множество новов. Ты ведь хотела построить что-то доброе и светлое? Вот тебе шанс.
   - Но я имела в виду Клятвы...
   - Хм-м, мы можем запретить полные Клятвы. Назначить, например, специальных сборщиков, которые будут у всех принимать "свободные" Клятвы. Тогда между жителями не будет зависимости, - выдал я наобум.
   - А кто самих сборщиков контролировать будет? - скептически спросила Хикоин.
   Немного подумав, я попытался облечь вертевшуюся на языке мысль в слова:
   - Как насчет такого: клянусь своей жизнью служить Семье Хиири?
   - То есть? Без упоминания Хозяина?
   - Глава ведь и сам часть Семьи. А так - все будут равны меж собой. И предать интересы Семьи не смогут.
   - Это... в этом что-то есть, - задумалась Хикоин. - Надо проверить будет, как такая Клятва работает.
  
   Поздно вечером мы лежали в небольшой палатке, постепенно принимающей очертания маленького домика. Деревня расположена далеко от главного места зарядки артефактов, так что там остались лишь дозорные. С левого боку довольно сопела Сэйто, уткнувшись мне в плечо. Несмотря на разгар весны, было еще холодновато, так что мы спали по двое-трое. Справа аккуратно, не тревожа мой покой, устроилась Линна.
   - Не спишь? - тихо спросил я агаши.
   - Нет, господин.
   - Знаешь, я подумал над твоим предложением.
   - Каким? - удивилась первая слуга.
   - Я хочу избавиться от Дела, быть собой настоящим. Ты права, я сам со всем справлюсь, без этих... подпорок. Что мне надо делать?
   - Достаточно вашего добровольного согласия, я думаю. Тогда и Второй не будет противиться. Хотя лучшим вариантом была бы полная Клятва на время. Полчаса в день хватит.
   - Хех, хочешь воспользоваться моментом? Что не удалось в Крепости? - усмехнулся я.
   - Да нет! Как можно...
   - Тихо, Сэйто разбудишь.
   - Да она и не спит. Притворяется. В общем, как хотите, господин. Я просто не уверена, сколько на это времени понадобится без Клятвы.
   На некоторое время я замолчал, размышляя. Было неприятно снова оказаться в роли слуги, пускай и на короткий срок - пока мне будут убирать внушения. Где-то на периферии сознания мелькнула мысль, что доверие к близкому нову намного сильнее любой магической Клятвы.
   - Линна, я освобождаю тебя. Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю.
  
  
   Эпилог
   [Хасфейн]
   За большим письменный столом в просторном аскетично обставленном помещении сидел вонси средних лет. Одна сторона стола была завалена различными заготовками для артефактов. Несколько - беспорядочно валялись на полу. Другая половина стола пестрела различными бумагами: договорами, письмами, указами на рассмотрение. Внизу также скопилось несколько скомканных писем и вскрытых конвертов. Да уж, рабочий кабинет Главы совсем не являл собой образец порядка, однако владельца похоже все более чем устраивало.
   - Хас, что-нибудь срочное? - обратился ко мне вонси, оторвавшись от дел.
   - Донесение из южного поселения - Эль-Кадейха. Тагойцы снова решили попробовать на зуб нашу оборону. Обошлись без потерь, копьеметы не захвачены.
   - Что же этот Великий Князь все не оставит нас в покое?
   - Я бы тоже был недоволен, если бы у меня вдруг оттяпали больше трети территории.
   - Пфф, - фыркнул вонси. - Он все мыслит старыми порядками. После Великого Нашествия все границы пали. В Эринее вообще черт-те что творится. На десятки мелких королевств распалась. Что-то еще?
   - Есть несколько дел, которые требуют ваших решений, ваше величество.
   - Я же просил не называть меня так!
   - Да я понимаю. Просто мне так привычнее. Сложно переключиться с официального на дружеское обращение. Пожалейте старика.
   - Да какой старик? Ты вроде себе третью жену взял?
   - Что поделаешь? Должность у меня высокая, заманчивая - спасибо вашему величеству. Да и мужчин у нас мало. Вот молодое поколение подрастет - ситуация изменится.
   Когда я пошел за Главой в лагере беженцев, никак не ожидал, что все перерастет в целое государство с десятками городов и поселений, к тому же способное противостоять могучим альвам. Население всего несколько тысяч, но после Нашествия, что погубило более 95% новов, сила очень внушительная. Восемь лет мы держали оборону против хранителей джунглей. И лишь три года назад они отступили, поняв всю бесплодность своих атак.
   - Ага, конечно. Я слышал, что твоя старшая жена уже ждет второго ребенка?
   - Ну, - невольно я улыбнулся, вспомнив первого сынишку. - До вас, ваше величество, мне еще далеко.
   Глава усмехнулся.
   - Вы не забыли? Сегодня выпуск в школе. Там будут присутствовать все ваши жены, кроме госпожи Мари.
   - Уже столько времени? Пойдем! - спохватился вонси.
   Несколько личных телохранителей из школы Несущих Смерть немедленно пристроились неподалеку.
   Мы покинули старый дворец Главы. В новом дворце завершались отделочные работы и, в принципе там уже можно было вполне жить. Однако глава прикипел к этому месту. Да и я тоже. Обернувшись, я поглядел на крайне странное здание с множеством пристроек из разных материалов. Старый дворец строился по мере надобности, из того, что было под рукой. Вот и получился этакий сборный монстр. Но что-то в нем было свое, родное. Эх, совсем старый стал. Новый дворец уже выглядит как настоящий дворец, пускай и небольшой по прежним меркам. Главе одного из самых влиятельных государств новов он будет как раз по статусу.
   - Что переселенцы? - поинтересовался вонси.
   - Сегодня в Семью приняли четверых. Еще двое осматриваются. Одна наотрез отказалась давать Клятву Семье.
   - Вот как?
   - Подозреваю, что она тагойский шпион.
   - Да? Она ведь без Клятвы?
   - Некоторые служат добровольно. Раньше в таких случаях принято было брать в заложники близких новов.
   - Это не дело. Допросите ее. Даю разрешение на временную полную Клятву. Выясните все обстоятельства.
   - Сделаем, ваше величество.
   - Где ты шляешься? Тебя все ждут! - услышал я хорошо знакомый голос первого советника. Судя по всему, она была не в духе, что случалось частенько в последнее время.
   - Дорогая, ты прекрасно выглядишь, - улыбнулся Глава и приобнял жену.
   - Если бы ты еще и делом свои слова доказывал, - произнесла Хикоин - первый советник.
   - Да я и так с тобой каждую ночь провожу! - неожиданно взорвался Хиири. - Ты же знаешь о сложностях зачатия между вонси и аксис. Меня каждый день целительской маной пичкают.
   - Ладно, извини. Просто... я расстроена немного.
   - Ты ведь сама все откладывала до последнего. Нечего на меня теперь пенять.
   - Кстати, ты так и не определился с названием? - ловко перевела тему Хикоин.
   - У меня это плохо выходит, ты же знаешь.
   - Ну свою страну то уж можно как-то обозвать?
   Глава неопределенно пожал плечами:
   - Пусть останется Семья.
   - Вчера был последний учебный день. На уроке истории детям дали задание - помочь Главе придумать название для нашего государства.
   - Ох уж эта Шауэр! Чему она там детей учит?
   - Знаешь, что Хинна предложила? Союз Свободных Новов.
   - Ладно. Пусть так и будет.
   - Хиири! Отнесись серьезно!
   - Да я серьезнее некуда. Союз так союз.
   При нашем появлении дозорные на вышке возле крепостной стены вытянулись в струнку, прижав кулак к сердцу. По привычке я пересчитал количество зарядов к большому стационарному копьемету. Двенадцать, как и положено. Тяжелые металлические слитки из особого сплава выступали в роли одноразовых зарядов-накопителей. Сами накопители хранятся в так называемой воронке маны. Поскольку энергия из них вытекает быстро, и наполнить их все силами магов невозможно, остается только постоянно держать накопители на зарядке. Госпожа Синкуджи и другие земляные магессы постарались и вывели к каждой вышке особый мано-проводящий каменный выступ, покрытый оттенком Шейна-Хиири. Жаль, что сам я неодаренный и не вижу таких вещей.
   Правда, сам копьемет из-за многоразового использования сильно перегревался. Но эту проблему уже решают. Забавно. Именно огненное копье - одно из простейших заклинаний этой стихии, оказалось наиболее эффективным. Мощное, с хорошим КПД, точностью и дальностью. Другие заклинания рассеивали половину силы, прежде чем долететь до альва. И когда Главу спросили, откуда он знал, что огненное копье покажет лучшие результаты, тот только улыбнулся и ответил, что просто выбрал первое попавшееся заклинание.
   Пожалуй, надо ускорить перевооружение армии. Альвы теперь вряд ли будут основной угрозой. Тагойский Князь смог где-то схорониться, как и сегун Каваси. Теперь они всеми силами будут стараться вернуть свои территории, на которых расположились наши поселения. А значит, копьеметы следует разнообразить артефактами других стихий.
   Мы прошли мимо большого додзе Несущих Смерть, где в полном разгаре проходила тренировка воинов и воительниц. Сразу за додзе расположилась школа магии, где обучали боевых магов. Сейчас, когда альвы сняли осаду, мы переключились и на более мирные специальности.
   Вскоре мы приблизились к детской школе. Здесь обучались все дети младше четырнадцати лет нашей столицы Эль-Кашар, когда-то бывшей лишь крохотной деревушкой. Постепенно переселенцы и уцелевшие беженцы стекались в наше растущее поселение, превратив его в то, что видим сейчас. Правило одно - Клятва о служении Семье. Получалось так, что все новы служат друг другу, и нет никого кто может отдать прямой приказ, используя Клятву. С одной стороны это дает больше свободы, с другой - дисциплина хромает без четкого повиновения. Ну, это скорее пережитки прошлого. А надо думать о будущем.
   - Ваше величество, - обратился я. - У меня есть один вопрос. Не хочу обидеть или еще что...
   - Спрашивай, Хасфейн.
   - Вы знаете, что все мы служим Семье, то есть нашей стране. Мы переживаем за будущее. Конечно же, я искренне надеюсь, что вы будете править еще очень долго. Ваше величество всегда отличалось отменным здоровьем...
   - Ближе к делу!
   - Что будет с Семьей после вашей смерти? - спросил я прямо. - Глава - единственный, кто не скован Клятвой по понятной причине. Если он решит злоупотребить властью, то все может рухнуть.
   - Вот оно что. Прости, но я не знаю ответа. Я много думал, но все варианты решения сильно притянуты за уши. Сначала нам надо как-то решить проблему расширения. Пока мы справляемся с двумя Ветвями: сто пятьдесят личных слуг, к которым привязаны все остальные жители. Но по пути Шантиума идти нельзя. Должен быть другой выход.
   - Мы обязательно что-нибудь придумаем. А сейчас прошу вас выкинуть все мысли о работе, - строго сказала шедшая рядом Хикоин.
   Мы подошли к скоплению новов-родителей, которые низко кланялись при виде Главы, дети же восторженно глазели. Быстро добрались до жен Главы. Здесь же рядом с ними ожидали мои Шати и Тумор, черноволосый девятилетний пацан. Я быстро чмокнул жену и потрепал сына по голове:
   - А где Латима и Гани?
   - Ой, да бегают где-то здесь. Сплетни собирают.
   Я усмехнулся. Вторая и третья жены были чуть моложе нас с Шати, и, несмотря на уже степенный возраст, остались довольно легкомысленными. И ведь как быстро новый обычай прижился в нашей Семье. Раньше только редкие поселения с парными Клятвами проводили особый свадебный ритуал, который скреплял узы между мужем и женой. В Эл-Тагоа подобное не практиковалось. Не то, чтобы любви не было. Просто за рамки Хозяина-слуги это не выходило.
   Главу же буквально облепили со всех сторон жены и дети.
   - Пап, слушай, что я вчера придумала! - звонко обратилась юная десятилетняя агаши к Хиири.
   - Хинна, уж не про Союз Свободных Новов?
   - Да! Тебе уже рассказали? Нравится?
   - Да, так и назовем.
   - Ух ты, спасибо!
   - Господин, вы уверены? - удивленно спросила мать Хинны, главная наставница в додзе.
   - Пока это лучшее предложение, что я слышал. Цуджи, а ты больше не доставлял проблем госпоже Шауэр? - склонился Глава к тихому пятилетнему мальчугану со светлыми волосами.
   - Как же не доставлял. Что ни урок, то новая проказа. Уж я ему розог всыпала бы, - подошла учительница Шауэр вместе с сыном с уже подросшими рожками. Переселенцы из Крепости Валькирий в Гоцу, старые знакомые Главы. По слухам, все слуги Шауэр, в том числе и отец мальчика, погибли в попытках добыть пропитание. Жесткие у них порядки в Крепости были.
   - Своему хулигану розог сыпь. А с Цуджи я и сама разберусь, - Госпожа Синкуджи прижала сына к себе, словно пытаясь защитить от нападок.
   Я невольно еще раз полюбовался на прекрасную магессу с золотистыми волосами и большими голубыми глазами. Нет, мне своих жен более чем хватает. Просто в здешних местах такой эринейский тип внешности ну крайне редок. Некоторые утверждают, что раньше, до рождения ребенка, она была красивее - с тонким гибким станом. По мне так, пара килограмм сделали ее фигуру еще более привлекательной. Особенно в районе груди.
   - Куда пялишься, - прошипела Шати рядом.
   - Да я так просто, - отвел я взгляд.
   - Пап, покатай на бальеле! - произнес совсем мелкий карапуз Лэйто.
   - Прыгай! - сразу ответил Хиири.
   Глава сформировал заклинание, которое подкидывало ребенка высоко в воздух, после чего ловко ловил. Да, похоже Хиири окончательно оправился после смерти своей жены, Тобаки. Тогда, три года назад, альвы предприняли последнюю попытку взять нас штурмом. Много защитников города пало, однако потери альвов были еще значительней. Жена господина, воздушная магесса, почти в одиночку сдерживала прорыв на одном из флангов, пока копьеметы были на зарядке. Она смогла задержать тварей, однако сама не выжила. Что ж, время лечит. Тем более в окружении такого славного цветника.
   - Хиили, аккулатнее! - обеспокоенно произнесла финансовый советник Сэйто, мать мальчика.
   - Да что ты беспокоишься? Тут рядом бабушка Нуме с лечебным рогом. Даже с того света вернет!
   - Но это не повод подвелгать лебенка опасности, - не слишком-то настойчиво, а скорее для проформы, пожурила Сэйто.
   Я опасливо покосился на округлившийся живот финансового советника, ожидающей второго ребенка. Как советник по внутренним делам... Да и не только я, а и все остальные советники сильно зависели от решений госпожи Сэйто. В прошлую свою беременность она повелела пустить средства на закупку детской одежды и прочих необходимых вещей. Что снизило скорость производства брони и других вещей для солдат. Я понимаю, матери города многие годы просили о подобном, но в то сложное время, когда альвы осаждали Эль-Кашар, это было неоднозначным решением. Как бы на этот раз снова не разойтись во мнениях. Женщин среди советников большинство, и они могут поддержать ее просто из солидарности. Мужчин ввиду патриархального строя бывших когда-то здесь стран очень мало. Только недавно наладили связь с Кассанкором, но его знатно потрепало, и отыскать переселенцев непросто. Заведовать экспедицией в Кассанкор вызвалась самая неугомонная из жен Главы - Мари.
   Заметив рядом первого советника, с грустной улыбкой наблюдающей за детьми, я подмигнул ей:
   - Госпожа Хикоин, не переживайте. Будет и на вашей улице праздник.
   - Спасибо, Хасфейн. Интересное выражение. У вас тагойцев, на каждый случай припасена своя поговорка.
   - Так, дети! - хлопнула в ладоши Шауэр. - Спектакль начнется через пятнадцать минут. Все, кто участвует, уже должны переодеваться. Марш за кулисы!
   Большая часть ребят, в основном старшего возраста, потянулись к сцене. В том числе и мой сын Тумор. Несмотря на свой возраст, ему доверили одну из главных ролей в постановке.
   - Что на этот раз ставите? - поинтересовался Глава.
   - "Мастер и альвы", - ответила госпожа Линна.
   - Опять? - скривился Хиири. - В позапрошлом году ведь играли?
   - Детям нравится, - пожала плечами агаши.
   - И кому на этот раз досталась главная роль?
   - Хинне, - скромно улыбнулась главная наставница додзе. - Для роли надо уметь выполнять пару акробатических трюков. Она очень способная ученица.
   - Но она ведь девочка! - всплеснул руками Глава.
   - Ничего, с накладной бородой не отличишь.
   - Да я никогда не носил бороду!
   Выражение недоумения и досады на лице Хиири было столь явным, что некоторым, и мне в том числе, не удалось сдержать улыбки и смех.

Оценка: 8.33*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"