Павлов Алексей: другие произведения.

Taylor Varga глава 125+

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 10.00*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Прикинул, и решил, что место как раз подходящее, чтобы начать очередную часть. И для затравки - боди-арт от Панацеи. Так это делают в Броктон-Бей


   К главам 94-124
  
   Глава 125: Естественное и прочее
  -- Должно работать, - довольно произнесла Лиза, уперев руки в боки и оглядевшись вокруг. - Всё подключено, весь софт установлен, кабели увязаны и убраны из-под ног, интернет и телефон работают, файловый сервер создал бэкап для всех компьютеров. Думаю, работа сделана хорошо.
   Тейлор тоже огляделась, улыбаясь:
  -- Вот теперь это действительно начинает напоминать приличную мастерскую, - весело отозвалась она. - Фантастика, девчата!
  -- Лиза, а почему мы пишем бэкап на магнитную ленту? - раздался сверху голос Эми. Обе девушки подняли взгляд и увидели подругу, смотрящую на них с верхнего уровня с ярко-зеленым картриджем означенной ленты в руках[1]. - Это же типа как устаревшая технология?
  -- Старая, но невероятно надёжная и весьма недорогая, - пояснила Лиза. - Эти плёнки содержат более полутора терабайт каждая, но стоят всего порядка тридцати баксов штука, и без молотка практически неуничтожимы. Файловый сервер пишет всё на диски RAID[2], а затем выгружает на ленту. Нам надо только периодически менять плёнку, - девушка пожала плечами. - В запасе картриджей хватит, чтобы бэкапиться отдельно каждый день в течение года. Ещё, с учётом обстановки, я заказала огнеупорный сейф. Они должны быть во вторник-среду. По сути, это система хранения уровня малого бизнеса, с наивысшей надёжностью. Если никто не сопрёт вообще всё, мы защищены от почти любого варианта потери данных.
   Эми кивнула, с некоторым уважением глядя на картридж в руке Умницы, снова исчезла на секунду и вскоре появилась на ведущих вниз ступенях:
  -- Домашнее задание ты сделала.
  -- Сделала, - блондинка выглядела довольной. - Я постаралась, чтобы никакой нетривиальный случай не привёл к потере вами, девчата, данных. Чтобы объяснить, как это всё работает, распечатаю коротенькую инструкцию.
  -- Принтер! - посмотрела на них Тейлор, хлопнув себя по лбу ладонью. - Совершенно забыла про принтер.
  -- Будет в понедельник, - фыркнула Лиза; по её лицу скользнуло выражение превосходства. - Прекрасный цветной крупноформатный лазерный принтер с уймой расходников. На него я заключила реально хорошую сделку.
  -- Не знаю, благоговеть или же злиться на то, какая ты эффективная, - рассмеялась Эми.
  -- Благоговение - верный выбор пред лицом моего гения, - хмыкнула Лиза. - Совершенно уверена, что подумала обо всём, что необходимо на данный момент, - она посмотрела на часы. - А ещё подумала, что голодна, а уже полчаса как полдень. Пообедаем?
  -- Хорошая мысль, - улыбнулась Тейлор. - А затем можем заняться действительно интересным делом.
   Все трое посмотрели на мастерскую Эми, друг на друга и расплылись в усмешках. Девушки направились к двери; Тейлор по дороге перекинулась в Сауриал. Вскоре здание опустело и затихло, не считая низкого гудения от ряда работающих компьютеров.

***

   Колин взял свой телефон производства СКП и прошёлся по списку контактов, выбрав номер.
  -- Тогда я ей позвоню, - повернулся он к Дракон и Легенде, разглядывавших комплект большущих распечатанных синек, расстеленных на столе - последней версии термоядерного дробовика, расписанной на бумаге во всех деталях. - Думаю, обсуждение дошло до точки, когда требуется ещё одно мнение.
  -- Соглашусь, - Легенда, опершийся обеими руками на стол, даже не поднял взгляд. - Эта штука просто ужас. А это действительно сработает? Я хочу сказать, стенки ствола толщиной менее четверти дюйма, а вы предлагаете подорвать в нём пятикилотонную ядерную бомбу!
  -- ЭВМ гораздо прочнее, чем нужно для каких-то пяти килотонн, - отозвалась Дракон. - Проведя дополнительные тесты на образце, переданном Колину Элитом, никто из нас не уверен, что же в действительности может его повредить. Шесть миллиметров более чем достаточно, чтобы сдержать термоядерный взрыв, во много раз мощнее того, что должен выдержать по проекту.
   Лидер Протектората задумчиво кивнул, выпрямился и обозрел сверху чертежи:
  -- Полагаю, выстрел будет смотреться впечатляюще.
  -- Будет видно с орбиты, - хмыкнула канадка. - И наверняка слышно за тысячу миль. Событие не из тех, которые можно пропустить.
   Слушавший их Колин не мог не согласиться. Симуляции предполагали, что визуальный эффект от выстрела из оружия был бы довольно запоминающимся. Ткнув в нужную кнопку на экране, Технарь прослушал гудки на другом конце; ответ пришёл спустя полдюжины гудков.
  -- Здравствуйте, Оружейник, - судя по голосу, Раптавр была рада его слышать. - Как у вас дела?
  -- Хорошо, спасибо, - отозвался герой. - Я надеялся, что мы могли бы встретиться снова, чтобы обсудить усовершенствования по плану, который обсуждали в прошлый раз.
  -- В свете последних событий? - раздался короткий смешок. - Полагаю, вы должным образом переработали определённые аспекты?
  -- Верно, - по лицу Технаря скользнула едва заметная улыбка. - Во Вторник нам с Дракон явилось своего рода озарение, и мы поняли, что вы имели в виду, когда мы встречались.
  -- Да уж, думаю, - рассмеялась она. - Простите, не хотела испортить сюрприз. Конечно, мы можем встретиться. Завтра было бы идеально, если вас, ребята, это устраивает. Сегодня я довольно занята, однако если это действительно срочно, могу подвинуть в расписании кое-что.
  -- Завтра было бы приемлемо, - поспешил заверить её Колин. - Немедленной угрозы нет, однако мы приближаемся к очередному вероятному визиту Губителя и хотели бы быть готовы, - мужчина секунду поколебался и добавил: - Помимо этого, я бы хотел обсудить одну технологию, которая, как мы надеемся, может помочь с развертыванием оружия и его пользователя, что в ином случае могло бы быть затруднительно. Вообще-то, это старое изобретение Элита.
  -- В самом деле, - теперь голос собеседницы звучал заинтригованно. - И что это?
  -- В сущности, устройство телепортации, однако с ним имеется ряд проблем, не позволяющих использовать его для большинства целей. Хотя мне бы не хотелось вдаваться в детали даже по защищённой линии.
  -- Справедливо.
  -- Элит готов помочь нам как с оружием, так и с устройством, вы согласны его привлечь?
  -- Конечно, он мне нравится. Приводите его с собой. Стоило бы также привлечь Убера, его способности также могли бы быть очень полезны.
   Колин на миг задумался и медленно кивнул. Она была права.
  -- Согласен. Я свяжусь с ними и договорюсь встретиться в ОСББ. Когда нам приходить?
  -- Я буду на месте с половины десятого, так подойдёт любое время после.
   Технарь покосился на соратников, и интересом слушавших его половину разговора, и уточнил:
  -- Не возражаете, если Легенда тоже поприсутствует?
  -- Нет, совсем нет, - после короткой паузы ответила Раптавр. - Кайдзю высоко отзывается о нём, и я бы хотела познакомиться. Приводите его с собой.
  -- Спасибо. Мы будем примерно в десять завтра с утра.
  -- Тогда увидимся, - вежливо попрощалась собеседница. - До скорого.
  -- До свиданья, - отозвался герой и нажал кнопку окончания соединения. Затем он присоединился к остальным двоим. - Судя по голосу, она заинтересована и в хорошем настроении, - доложил Колин. - Будем надеяться, мы сможем закончить оружие и добиться прогресса с генератором червоточины. Я оформил его выдачу с охраняемого склада и опечатал в экранированный контейнер, для транспортировки всё готово.
  -- Насколько он радиоактивен? - уточнил Легенда.
  -- Не слишком, теперь. К счастью, гамма-излучающие изотопы, которые производит его работа, по большей части имеют очень короткий полупериод распада, - заверил его Технарь. - Он всё ещё достаточно "горяч", чтобы было неразумно держаться в непосредственной близости на протяжении дней, но несколько часов вполне в рамках неопасного воздействия. Но даже так нам потребуется надеть защитные перчатки, чтобы им управлять.
  -- Полагаю, ты также прихватишь соответствующее оборудование для мониторинга радиации и так далее?
  -- Да, маловероятно, что Раптавр располагает подобным оборудованием, хотя от Элита я бы такого ждал, - последовал ответ. - Нам потребуется один из патрульных фургонов СКП, чтобы всё перевезти. Я организую погрузку сегодня вечером, к завтрашнему дню будет готово.
  -- Превосходно, - довольно поглядел собеседник. - Пусть эта кошмарная штуковина и не вызывает у меня радости, вы оба, вероятно, правы насчёт того, что стоит попробовать, - Легенда посмотрел на часы и кивнул. - Через час у меня разговор с Александрией, и надо сперва поесть. Увидимся позже.
   Колин и Дракон проводили его взглядами и вернулись к чертежам на столе.
  -- Как думаешь, мы можем починить и разобраться в работе устройства для червоточин? - обратился Технарь к подруге.
  -- Судя по первоначальным сканам, которые ты мне показывал... - та на миг задумалась и коротко пожала плечами. - Не уверена, но надеюсь. С помощью Элита, это будет куда более вероятно, чем в ином случае. Его заметки по проекту чрезвычайно помогут. Но пока не попробуем, не узнаем.
  -- Полагаю, нет, - кивнул Колин, садясь за стол и начиная сворачивать распечатки пятнадцать на четыре фута. - Интересно будет выяснить.
   И никто из них не упоминал о нервирующей проблеме с Левиафаном, которую заметили днём ранее, хотя оба всё ещё думали, что всё это значит.

***

   Тейлор убрала телефон Раптавр, закрыла дверь в офис и заперла. Аппарат зазвонил, едва они вошли - как раз вовремя. Ещё десять секунд, и дверь блокировала бы сигнал телефона. Она переключилась на Раптавр, чтобы поговорить с Оружейником, но теперь вернулась в основное обличье и встретилась глазами с Эми, стоявшей в дверях своей мастерской. Брюнетка выглядела разом нервной и взбудораженной.
  -- Готова к испытанию? - поинтересовалась динодевушка.
  -- Думаю, да, - смешок у Эми вышел немного неровным. Целительница покосилась на сидевшую за столом Лизу, тоже выглядевшую взволнованной.
  -- Ну ладно, - Тейлор подошла к подруге, а за ней и Лиза. Все трое вошли в мастерскую. - Я позвонила папе и сообщила, что мы будем заняты весь день после обеда и, в идеале, не хотим, чтобы нам мешали, - добавила она. - И ещё - что если случится что-то странное, игнорировать это.
  -- И что он сказал? - улыбнулась Лиза.
  -- Что мне следовало бы употребить что-то более специфичное, чем "странно", если хочу донести мысль о чём-то неординарном, - хмыкнула полудемон. - Странно - в наши дни это просто описание обычного хода дел.
  -- Мужик зрит в корень, - ухмыльнулась блондинка; остальные две кивнули.
   Они посмотрели на содержимое верстака, после чего Лиза открыла дверь в соседнюю комнату и на миг вгляделась внутрь.
  -- Какой первый шаг? - поинтересовалась она.
  -- Этот, - отозвалась Эми, поглаживая самый крупный объект на верстаке. - Это экспериментальный вариант, а также испытательный материал для всех нервных соединений и модификаций, необходимых, чтобы заставить его работать, - добавила она, ткнув в соседнюю комнату большим пальцем через плечо. - Но я хочу двигаться шаг за шагом. Медленно и осторожно.
  -- Хорошо звучит, - прокомментировала Умница. Она вернулась к верстаку, протянула руку и пощупала предмет. - Странно. Круто, но странно.
  -- Я знаю, не так ли? - рассмеялась Эми. - Пошли, нам надо больше места. Тейлор, мне нужен верстак примерно шесть на два фута, три фута от пола.
  -- Конечно, - отозвалась Тейлор, выходя в основное помещение. И, выйдя на середину, споро сформировала соответствующую конструкцию. - Как насчёт этого?
  -- Можешь сделать, чтобы он мог наклоняться? - попросила Эми от двери в мастерскую.
  -- Ага, - ещё немного труда, и модификации сделаны.
   Лиза подошла посмотреть.
  -- Ну прям по Франкенштейну, - усмехнулась она. - Не хватает только массы штуковин вокруг, чтобы выдавали искры и озон.
  -- Хмм, - Тейлор постучала пальцем по подбородку и задумчиво огляделась.
  -- В следующий раз, - рассмеялась Эми. - Сделай тележки на колёсах, а? Как те, которые парни из гаража используют для инструментов.
  -- О'кей, - бодро согласилась девушка-ящер, быстро сотворив пару требуемых предметов. - Ещё что-то?
  -- Пока ничего, - Эми ухватила поручень одной из тележек и затолкала её в мастерскую, вскоре вновь объявившись с большей частью содержимого верстака. - О'кей. Мне тут потребуется помощь. Я буду отслеживать интеграцию, и, если что-нибудь пойдёт не так, смогу прервать это, но не думаю, что так случится.
   Она указала на маленький поднос, полный полужидкой суспензии с плавающим в ней симбионтом. У этого цвет был бледно-голубой.
  -- Однако, если случится, налепите его на меня и активируйте. Это версия для восстановления в чрезвычайных ситуациях, отменит всё, что пойдёт скверно. Мой обычный способен справиться со всем, если проблема есть, но это последнее средство отката изменений.
  -- Конечно, - согласилась Тейлор; Лиза с нетерпеливым любопытством наблюдала за всем. - Шансы на провал?
   Несколько секунд Эми обдумывала вопрос.
  -- Силы твердят, в худшем случае менее одной десятой процента, - наконец ответила она. - Но не нулевые, так что требуются меры предосторожности. Если сработает, всё остальное тоже получится, и риска больше нет. Но кое-что тут реально раздвигает рамки понятия о жизни, так что мне необходимо всё проверить шаг за шагом, - усмехнулась она подруге. - В смысле, она не такая сверхъестественно странная как ты, но сомневаюсь, что кто-то другой вообще смог бы в этом разобраться. Твоя биология, если её вообще можно так назвать, меня действительно вдохновила. Дала столько крутых идей...
   Целительница погасила улыбку и помотала головой:
  -- Ну ладно, давайте этим займёмся.
  -- А эту штуку надо ставить на какое-то конкретное место? - поинтересовалась Лиза, указывая на симбионта, которого с огромным интересом изучала с расстояния в пару футов.
  -- Нет. Можешь приложить куда угодно - как только они интегрируются в тело, то пронизывают его насквозь как децентрализованная подсистема. Так что, если поставишь симбионт, скажем, на руку, то отрезав её после полной интеграции, избавиться от него не получится. Просто отрастёт новая рука.
  -- Это... одна из наикрутейших штук, про какие мне доводилось слышать, - заметила Лиза. - И притом одна из наиболее стремных, - и спустя секунду-другую с любопытством поинтересовалась: - А что будет, если тебя разрежет надвое? У нас в итоге будет две Эми?
  -- Не-а, - единственная Эми, на которую они смотрели, хихикнула. - Он восстановил бы часть с мозгом. Я не червяк, так просто меня не клонировать, - по лицу девушки скользнуло выражение решимости:
  -- Довольно болтать. Время вступить в сферы, куда природа не смеет вторгаться.
   Тейлор и Лиза весело смотрели на то, как девушка стянула блузу через голову и сняла джинсы.
  -- Сделай мне полотенце или что-то такое будь любезна, - попросила она. И не успела договорить, как Тейлор протянула подруге ярко-синее пляжное полотенце. - Спасибо.
  -- Следует всегда знать, где твоё полотенце.
  -- А я и знаю, я обернула его вокруг талии, - весело фыркнула Эми. Потянувшись под ткань, целительница сняла бельё, затем легла на стол лицом вниз. - О'кей. Пациент готов. Сестра, начинайте процедуру, пожалуйста.
  -- Та, хосяин, - прошепелявила Тейлор, наклоняясь в пародии на горб, отчего Эми и Лизой дружно ухмыльнулись и захихикали. - Васа фоля сакон для меня.
   Она подняла длинный тяжелый образчик биотехнологии, а Лиза тем временем сняла полотенце с лежащей ничком Даллон.
  -- Паслетний шанс отхасаться.
  -- Приступай, я почти неделю хотела попробовать, - вздохнула Эми. - И завязывай строить Игоря.
  -- Как прикажете, - нараспев выдала Тейлор.
  -- Дура.
  -- Извратительница Естества.
  -- Демон.
  -- Агась.
   Лиза с ухмылкой смотрела и слушала.
  -- Вы двое действительно созданы друг для друга, а? - произнесла она.
   Брюнетки переглянулись, кивнули и улыбнулись.
  -- Ну, мы приступаем, - предупредила Тейлор подругу.
   Эми закрыла глаза и приняла сосредоточенный вид. Спустя секунду девушка решительно кивнула:
  -- Готова.
   С лёгким беспокойством, но при том уверенная, что подруга знает своё дело, Тейлор деликатно поднесла оконечность штуковины в своих руках к соответствующей точке. Эми слегка вскрикнула и дёрнулась.
  -- Ух. Странно. Погоди... О'кей, интеграция работает... Соединение нервов началось... Васкуляризация в процессе... Вау, ощущения реально особенные.
  -- Не удивительно, - заметила, наблюдая с восхищением, Лиза. - Если это поможет, сила говорит мне, что это тоже работает.
  -- Я его чувствую. Ладно, начинаем реконструкцию костей, - целительница слегка поморщилась. - Чуток некомфортно, надо бы эндорфинов[4], - её лицо тут же расслабилось. - У-у. Классная дурь.
   Её напарницы смотрели с восхищением.
  -- Он становится теплее, - отметила Тейлор. - Я вижу поток крови, выглядит нормально.
  -- Можешь прихватить несколько луковиц, мне необходима биомасса, чтобы создать дополнительный объём крови, - попросила Эми.
  -- Конечно, секундочку, - Тейлор подошла к складскому ящику, который сделала некоторое время назад и заставила стенку исчезнуть, показав лучшее из тонны луковиц, которые они доставили. Выхватив один из двадцатипятифунтовых мешков, полудемон вернулась к столу, на котором лежала Эми, и вскрыла верх когтем, протянув пару овощей подруге. Обе плюхнулись в жижу и за секунды исчезли под руками целительницы.
  -- Ещё пару.
  -- Вот, держи.
  -- Спасибо, - последовала пауза, затем Эми широко улыбнулась. - Работает. Всё подсоединено и полностью функционально.
  -- Этап один завершён, - возгласила Тейлор низким голосом, широко разводя руками. - Начинаем этап два!
   Эми перекатилась по столу, наклонившись назад и схватив полотенце, и уставилась на неё.
  -- Серьёзно, ты очень чудная, - спокойно прокомментировала она.
   Тейлор усмехнулась подруге, и они с Лизой приблизились, чтобы помочь ей встать.

***

  -- Сие мне по душе, - от Варги исходило впечатление весёлого одобрения. - Ей подходит.
   Тейлор смотрела, как ей подруга с улыбкой на исполненном сосредоточенности лице расхаживает вокруг.
  -- Согласна, ей идёт, но, думаю, мы оба пристрастны. Возможно, ты оказал влияние на то, как я думаю.
  -- Лишь положительным образом, уверяю, - хмыкнул демон. - Эффект, коий ты оказываешь на своих друзей по преимуществу твоя вина.
  -- Наверное. По крайней мере, им весело, - радостно согласилась напарница. И произнесла вслух: - Варга говорит, тебе идёт.
   Эми подняла взгляд и ухмыльнулась; тем временем Лиза ходила вокруг неё кругами, пристально разглядывая.
  -- Спасибо, Варга, - отозвалась целительница. - Это очень странно, но вообще-то чувство не то чтобы плохое. Все нервные соединения, похоже, в порядке, кровоток нормальный, полная интеграция, в точности и должно было быть по заверениям моей силы. Я могу это использовать как основу для следующей стадии модификаций.
  -- Впечатляюще поработала, Эми, - наконец произнесла Лиза, отступая назад и потирая лоб. - Мои способности сообщают массу интересных вещей, но я должна остановиться, а то заработаю чертовскую мигрень.
  -- Головная боль Умников? - уточнила целительница, посмотрев на блондинку; та кивнула, слегка поморщившись.
  -- Да, сука этакая. У меня порой бывает довольно погано.
  -- Надо мне в ближайшее время разобраться в этом; посмотрим, смогу ли я разработать лечение для тебя, - заметила Эми. - К счастью, у меня этих болей нет. Ну, если я не пытаюсь разобраться в ней, - указала она на Тейлор рывком головы.
  -- Подозреваю, от этого страдает большинство, - хихикнула Лиза, на что Эми ухмыльнулась, а Тейлор скрестила руки и пригвоздила блондинку тяжелым взглядом (хотя про себя веселилась).
  -- Эй! - проворчала она. - Я не настолько плоха.
  -- А почему хвост ящерицы? - поинтересовалась Лиза, наблюдая, как Эми ходит туда-сюда, задействуя новый придаток, который теперь украшал основание её позвоночника. Тот был глубокого фиолетового цвета и с учётом пропорций очень походил размером на подаренный Варгой хвост Тейлор. - И почему пурпурный?
   Эми покосилась на неё и перевела взгляд обратно на свой новый хвост.
  -- Отчасти потому, что это было проще всего, а я вдохновлялась биологией Тейлор и Варги, которая очень похожа на такую у рептилий, пусть даже они на самом деле не рептилии, отчасти потому, что это был хороший тест, а отчасти потому, что меня вроде бы устраивает его вид, - ответила она спустя секунду. - К тому же, в конце концов, здесь такая тема. И цвет мне нравится.
   Целительница повернулась, глядя на Тейлор, наблюдавшую с улыбкой.
  -- Я вдруг до глубины души поняла, как ты должна себя чувствовать, - продолжила она. - Демона в голове у меня нет, но внезапно обнаружить, что у тебя ниоткуда взялось что-то такое - это должно было быть офигенно странно.
  -- Мягко говоря, - согласилась Тейлор. Затем подошла и опустилась на колени, мягко ощупав знакомо чешуйчатую поверхность. Выглядела и ощущалась она в точности как её собственный хвост - не удивительно, учитывая, насколько на Эми повлияла её биология. - Ощущается в точности как настоящий, - добавила она, поднимаясь обратно.
  -- А он и настоящий, - отозвалась подруга. - Теперь.
  -- Итак, расскажите-ка мне про это снова, хочу быть уверена, что понимаю, на что гляжу, - вставила Лиза. - Его сделали из лука?
  -- По большей части, да. По крайней мере, органические части, - ответила Эми, на пробу двигая кончиком хвоста, не отрывая от него взгляда через плечо. - Тейлор изготовила части скелета - это аналог кости, для усиления скомбинированный с пеной из ЭВМ. Я использовала растительную биомассу, чтобы сконструировать вокруг них биологические системы. Биология чрезвычайно странная, и близко не как у человека или чего-либо ещё живого, но это всё равно биология, не демоническая жизнь, чем бы, чёрт побери, она ни была. Но ДНК сформирована по образу четвертной спирали Тейлор, просто неизмеримо менее сложная и использует обычные аминокислоты с кое-какими дополнительными, которые я добавила. Главным трюком было сделать его совместимым с человеческими системами.
  -- Но ты, очевидно, справилась.
  -- Справилась. Потребовалось чертовски поломать голову и несколько фальстартов. Конечный результат на самом деле более совместим, чем была бы кое-какая человеческая ДНК, он адаптируется к лицу, с которым интегрируется и соединяется без малейших проблем. Плюс структура костей чертовски близка к неразрушимой, мышечная ткань гораздо прочнее, чем у любой обычной живой системы, а кожа, или чешуя, также прошита волокнами ЭВМ, как и жилы со связками. Так что их почти невозможно разрезать.
  -- Так что эта часть тебя, по существу, прочная и сильная на уровне Бугая? - под впечатлением присвистнула в трепете Лиза.
  -- А, да. Бугай шесть или семь как минимум, - улыбнулась Эми. - Пуля просто отскочила бы. Хотя, может быть, и чуток ужалила бы.
   Явив стальной меч, Тейлор пытливо потыкала новую конечность подруги самым острым кончиком, на что Эми отдёрнула её так, чтобы было не достать и испепеляюще уставилась на неё.
  -- Надо же проверить, работает ли, - спокойно произнесла полудемон.
  -- Ну не так же, - вздохнула Эми.
  -- Тогда как? Выстрелить в него?
   Эми ещё раз смерила подругу взглядом и, покачав головой, вернула хвост в пределы досягаемости:
  -- Хороший довод. Тыкай.
   Так Тейлор и сделала, прикладывая всё больше и больше сил.
  -- Впечатляет, - сказала она после шестого тычка, достаточно мощного, чтобы выступила кровь, а Эми вскрикнула, но меч сломался. Все трое смотрели как крошечный укол исцеляется менее чем за две секунды. - Очень впечатляет. Это было достаточно сильно, чтобы раздразнить Лунга. Сила куда больше, чем обеспечивает винтовочная пуля. Я бы сказала, вполне неплохо работает.
  -- Это всё ещё довольно странно, но с практикой так быстро проходит, - прокомментировала Эми, пройдясь по кругу, затем помахав и согнув хвост. - Очень успешный тест.
  -- А ты можешь распространить такие же улучшения скелета и мускулатуры на остальное тело? - с любопытством осведомилась Лиза.
  -- Последний симбионт добавляет массу модификаций, помимо основной структуры, - отозвалась Эми. - Когда я его подключила, в теории должна была бы стать намного сильнее, но, чтобы добиться лучших результатов, мне необходимо усовершенствовать скелет, связки, мускулы, всё такое, чтобы справиться с напряжениями. Что обычные силы Бугая делают, чтобы это обойти, я пока не разобралась. Я совсем чуть-чуть усилила его, но у нормальной человеческой биологии есть пределы. Необходимо продолжить эксперименты: я набрала массу данных, годами исцеляя паралюдей, но до последнего времени никогда не задумывалась насчёт этого аспекта. Но я улучшила скорость нервного соединения, чтобы сократить время реакции, сильно улучшила зрение и слух, всё такое. Я очень сильно сомневаюсь насчёт копаний в мозге, так что не собираюсь этого делать, пока не придумаю способ обеспечить безопасность.
  -- Не удивительно, - расширила глаза Лиза. - Твой мозг очень важен.
  -- Ну, я же в нём живу, - рассмеялась Эми. - Не волнуйся, я не делаю ничего, что не могла бы откатить назад. В любом случае, всё было сделано через моего симбионта, а он не будет делать ничего, что причинит мне вред, если только я не переведу его на ручное управление, а таких намерений у меня нет.
  -- А структуру модифицировать собираешься? - поинтересовалась блондинка.
  -- Пока нет, я ещё разбираюсь, как это лучше сделать и как заставить выглядеть нормально. Безусловно, не хочется, чтобы кто-то сообразил, - пожала плечами Эми. - Полагаю, процесс идёт. Но тестирование прошло хорошо, всё работает согласно проекту.
  -- Собираешься ходить с ним дома? - ухмыльнулась Тейлор.
   Эми уставилась на неё, уперев руки в боки; хвост лежал на полу за спиной девушки.
  -- А ты не думала о возможности, что мама может задуматься, с чего это у меня теперь из задницы растёт хвост ящерицы в три с половиной фута? - резко поинтересовалась она. - Эту женщину ненаблюдательной не назовёшь.
  -- И как же ты собираешься научиться как следует им пользоваться, если не поживёшь с ним какое-то время? - рассудительно вопросила полудемон.
  -- Опять-таки, он не то чтобы совершенно незаметен, - вздохнула Эми. - Люди будут говорить. И показывать пальцами. И носиться кругами, точно безголовые куры.
  -- Сие возможно преодолеть, Эми, - с нотками веселья произнёс Варга через Тейлор. - О чём ты осведомлена, ежели поразмыслишь.
   Эми поглядела на подругу, на Лизу; глаза целительницы расширились.
  -- Блин. А это сработает?
  -- Разумеется. Не уверен, в силах ли обучить кого-либо помимо Тейлор демонической магии, или же, ежели на то пошло, любой форме магии, хотя сие есть интригующая возможность, что заслуживает опытов в грядущем, но применить к твоей нынешней дополнительной особенности, то же заклятие, что Тейлор обожает в приложении к собственному хвосту, вполне возможно, - улыбнулся демон ртом Тейлор. - Единожды активированное, сие заклинание стабильно, оно продолжит функционировать немалое время без дальнейшего вливания энергии. Сему есть пределы, но в приложении к живым существам всё довольно несложно. Ежели ты желаешь, я рад исполнить сие.
   Тейлор, Варга и Лиза ждали ответа Эми. Та глубоко задумалась, почёсывая нос.
  -- Уверен, что оно внезапно не... развеется или не угаснет, или что там, к чёрту, делает магия на самом деле?
  -- Ничто из перечисленного не случится, - заверил он её. - Я способен соединить его с твоей же... жизненной силой, сие ближайшее, что доступно мне на английском... чего вкупе с магией, что я вложу в него, будет довольно, дабы поддерживать его активным в течение нескольких месяцев минимум. Я же усилю чары, когда бы ни потребовалось, так что они будут действовать сколь угодно долгое время.
  -- Это был бы интересный эксперимент, - подумал вслух Эми. - Долгосрочный тест, и это позволило бы мне продолжить подстройку систем... Чёрт, почему нет? Если она может привыкнуть, то и я смогу, - махнула девушка в сторону усмехнувшейся подруги.
  -- А это не станет новой модой? - хихикнула Лиза.
  -- Кто знает? - пожала плечами Тейлор. - Смысла тут больше, чем в некоторых фасонах, какие мне доводилось видеть. По крайней мере, он полезен.
  -- Я исключу Тейлор и Лизу из заклинания, - сообщил им Варга. - Стой спокойно. Ты можешь почувствовать лёгкий зуд.
   Тейлор ощутила действие магии. Эми дёрнулась и пробормотала:
  -- Это было реально странно, - она бросила на себя секундный взгляд. - Никакой разницы не видно.
  -- Для тебя её и нет, - заверил девушку демон. - Однако же никто более, кроме Тейлор и Лизы не заметит его, Покров Ассасина предотвратит любое раскрытие. Или же фотографии.
  -- Не считая элитова Снитча, - добавила Тейлор, привлекая к себе взгляды. Динодевушка улыбнулась. - Он мне рассказывал, вот что дало им с Убером ключ, который вывел меня перед ними на чистую воду. Но он никому не расскажет, даже если случайно заметит.
  -- Довольно неплохо, - Эми ещё немного походила, затем попрыгала вверх-вниз, после чего чисто исполнила "колесо", заставившее Лизу уставиться на целительницу и похлопать. - Влияет на чувство равновесия, но не настолько, чтобы я не смогла это компенсировать.
  -- На второй день я запнулась о собственный хвост и скатилась по ступенькам, - хихикнула Тейлор. - И к тому же продолжала цепляться за что попало. Это смущало, хотя папа думал, что было уморительно.
   Девушки дружно рассмеялись.
  -- Могу себе представить, - хихикнула Лиза. - У него то ещё чувство юмора, у твоего отца.
  -- Если ты так останешься на какое-то время, то теперь точно понадобится достать сиденья с дырами для хвостов, - указала Тейлор подруге. - Твой первый апгрейд для грузовика.
   Эми посмотрела задумчиво и кивнула:
  -- Ты права. А, ладно, пока я с этим могу разобраться. Всё работает идеально, давайте проведём серьёзный эксперимент.
  -- Тебе потребуется его немного модифицировать, - проговорила Тейлор.
  -- Знаю, но много времени это не займёт. Вообще-то, так может оказаться даже проще, - Эми поразмыслила и направилась в свою мастерскую. - Ладно, вы двое, нам нужно полтонны лука, чтобы закончить с этим. За работу.
  -- Натуральный погонщик рабов, а? - громким шепотом осведомилась Лиза, подойдя, чтобы помочь Тейлор перетаскивать мешки с луком в мастерскую.
  -- Amy[5] велит, мы же просто следуем этим приказам, - спокойно отозвалась Тейлор.
  -- Тащите их живее, миньоны, - крикнула Эми из мастерской. - Amy повелевает вам!
  -- Олл хайль Amy, - фыркнула Лиза, поднимая мешок и идя следом за посмеивающейся под нос Тейлор. - Ты сотворила чудовище.
  -- Не-а. Эми сотворила чудовище. Я просто таковым являюсь.
   Тейлор оглянулась через плечо с самодовольной усмешкой на лице, и они обе вошли в мастерскую, из которой раздавались странные звуки.
  
   Переходный возраст... кто-то косит под металлиста или эмо, а кто-то... []
  
   [1] Скорее всего, имеются в виду ленточные накопители (стримеры) производства компании Exabyte. Они действительно соответствуют приведённым далее характеристикам и, кстати говоря, по сей день пользуются спросом и в нашем мире тоже. Везде, где требуется архивировать на длительный срок ОЧЕНЬ большие объёмы данных. Собственно, единственный серьёзный минус такой записи - доступ к данным относительно сложный и не слишком быстрый.
   [2] RAID (англ. Redundant Array of Independent Disks -- избыточный массив независимых дисков) -- технология виртуализации данных, которая объединяет несколько дисков в логический элемент для избыточности и повышения производительности. Средство против потери данных. Подробнее см. Википедию.
   [3] Васкуляризация - это формирование и разрастание кровеносных сосудов. Если бы речь шла не о кейпах, то это был бы признак заболевания.
   [4] Эндорфины - группа полипептидных химических соединений, по способу действия сходных с опиатами (морфиноподобными соединениями), которые естественным путём вырабатываются в нейронах головного мозга и обладают способностью уменьшать боль, аналогично опиатам, и влиять на эмоциональное состояние (см. Вики). Естественные обезболивающие человеческого организма, которые некоторые от большого ума подменяют наркотиками.
   [5] Если кто забыл, здесь имя Эми пишется латиницей в тех случаях, когда её именуют "геройским" прозвищем, данным Тейлор (The Amy), поскольку в русском языке нет определённого артикля.
  
   Глава 126: Эми и Ианта
  -- Ух ты.
  -- Что?
   Рэндалл посмотрел на друга, сидевшего, как часто бывало, за компьютером, и, по всей видимости, читая почту, и продолжил отжиматься.
  -- Оружейник говорит, что Тейлор, или в данном случае Раптавр, говорит, нам следует всем собраться вместе у неё завтра в десять утра. Очевидно, она предложила, что и тебе стоит прийти.
  -- Ну, мои навыки настоящая легенда, так что не удивительно, - ухмыльнулся Рэндалл, заработав в ответ весёлый взгляд со стороны друга и напарника.
  -- Просто продолжай так думать, если это помогает жить дальше, - хмыкнул Кевин. Несколько секунд он быстро печатал, затем с удовлетворением кивнул. - О'кей, я сказал, что мы будем, - и, крутанувшись на кресле, развернулся лицом ко второму молодому человеку в комнате. - Полагаю, стоит взять аудиоиндуктор и трикодер заодно, просто на случай, если будет подходящая возможность поболтать за них с Дракон.
  -- Ага, неплохая мысль, - отозвался Рэндалл, заканчивая отжимания на сотне и с облегчением укладываясь на пол, затем перекатился и сел. - Интересно будет взглянуть, насколько далеко зашёл этот оружейный проект.
  -- Зная этих двоих, наверняка довольно далеко. Она очень хороша, а он очень эффективен, так что держу пари, трудились над ним практически нон-стоп.
  -- Думаешь, сумеешь заставить ту червоточечную шнягу снова работать? - поинтересовался Рэндалл, вставая и направляясь к бутыли с холодной водой, которую оставил на столе у софы. Затем налил себе полный стакан и осушил одним глотком, после чего схватил полотенце и вытер пот с лица.
  -- Я... не знаю. Когда мы её использовали, она барахлила - в любом случае с ней и тогда было что-то не так, а радиация не делала никаких поблажек, - Кевин задумчиво потянул нижнюю губу. - Если бы речь шла только обо мне, я бы сказал нет, определённо нет. Но если разбираться будут Оружейник и Дракон? - Технарь ещё немного подумал. - Может быть. Будем надеяться, ты тоже сможешь помочь, и, уж не знаю, что Тейлор знает по технике вообще, но она до ужаса умная и может оказаться в состоянии выдвинуть хорошие идеи. Она точно думает не как большинство людей. Это может оказаться то, что надо.
  -- Интересная девушка, это точно, - Рэндалл с улыбкой сел на софу и расслабился после ежедневной тренировки.
  -- О да. Очень, - парни ухмыльнулись друг другу. - В знакомстве с ней мне видятся восхитительные возможности. И с Эми.
   И, оценив возможности, злодеи дружно захихикали. В ближайшем будущем у Броктон-Бей на его коллективном лице будет то ещё выражение.

***

   Лиза смотрела, как Эми сидит на корточках под здоровенным конструктом посреди второй комнаты, тыкая во что-то у него под низом, а Тейлор оторвала полутонную штуковину на пару футов от пола и удерживает её так. Это впечатляло: девушка была в своем основном облике и не выглядела даже близко достаточно сильной, чтобы делать то, что делала, но явно не имела никаких проблем с таким весом.
   Кончик нового хвоста Эми, сконцентрировавшейся на работе, подёргивался - прямо как у Тейлор в таких случаях; это зрелище вызвало у блондинки улыбку. Тейлор посмотрела на неё, озадаченно склонив голову при виде выражения на лице подруги, затем проследила за её взглядом и коротко сверкнула зубами. Они усмехнулись друг другу, а юная Даллон, не обращая внимания, продолжала работать.
  -- Ладно, это задаст тому сортировку, так что можешь его снова поставить, - Эми выкатилась из-под своего творения и встала.
   Тейлор осторожно опустила ношу на пол и отступила на шаг. Штуковина странно дернулась и издала своеобразный рокот.
  -- Необходимо подправить строение костей здесь, здесь и здесь, - продолжила Эми, наклоняясь к наполовину покрытой органикой скелетной системе и тыкая пальцем. - Эти ребра надо сдвинуть примерно на шесть дюймов к хвосту, этот набор позвонков должен быть на двенадцать процентов больше, а таз необходимо немного опустить и чуть-чуть расширить.
  -- А чуть-чуть это сколько? - с любопытством спросила Тейлор.
  -- В два с половиной от вот этого, - улыбнулась Эми, обозначив большим и указательным пальцами приблизительно четверть дюйма. Тейлор с весёлым видом покачала головой и развернулась к предмету трудов.
  -- Скажи когда, - произнесла она.
   Эми окинула своё творение критическим взглядом и удовлетворённо кивнула:
  -- Вот и всё. Великолепно. Ладно, теперь модификации структуры сделаны. С нервными системами закончили, большая часть мускулатуры полностью готова, по большому счёту, осталось доделать кожу снаружи, - целительница повернулась к Лизе, махнув в сторону горы мешков с луком в углу комнаты. - Ты не моглабы начать их вскрывать и высыпать воронку вон там?
  -- Конечно, - отозвалась Лиза, взяв складной нож у Тейлор, вытащившей его из ниоткуда, и со щелчком раскрыла легким движением запястья, на что остальные присутствующие посмотрели с интересом. - Вообще-то, с ножом я при необходимости неплохо управляюсь, - усмехнулась бывшая злодейка, приблизилась к куче и начала вскрывать верхнюю часть мешков. Подхватила один и опорожнила в широкую пасть странно выглядящего устройства, явно выполненного Тейлор по проекту Эми.
   Целительница возложила руку на горку лука, стремительно обратившуюся в протоплазменную массу; жижа стекла во второй раструб и вниз по трубе, которую Тейлор нацелила в середину конструкта. Другая рука Эми покоилась на её творении, направляя формирование новой биологической системы.
   За последующие двадцать минут они использовали большую часть оставшихся мешков, пока Эми не объявила перерыв:
  -- Достаточно. Мне просто надо закончить, и оно будет готово для испытаний, - Лиза убрала в сторону производитель жижи, а Тейлор тем временем закончила складывать пустые мешки; обе они отошли в сторону, пока Эми ходила вокруг теперь уже завершённого синтетического создания, стоящего посреди комнаты, внося последние штрихи.
   Они смотрели, как форма продолжает понемногу меняться, а штуковина то и дело содрогается довольно-таки нервирующим образом; Эми, улыбаясь себе под нос, продолжала работать. Лиза наблюдала со смесью интереса и тревоги. Её сила сообщала ей всё более необычайные вещи, так что в конце концов блондинка перестала пытаться понять, что именно целительница делала. Помимо всего прочего, у неё снова разболелась голова.
   Тейлор насвистывала под нос мелодию - звучало знакомо, но у Лизы ушло несколько секунд, чтобы её определить. А когда получилось, Умница ухмыльнулась, покачала головой и помимо воли начала напевать[2] вполголоса в такт мелодии.
   Эми остановилась и, развернувшись, сурово посмотрела на подруг.
  -- Перестаньте, - вздохнула она. - В любом случае, это не нежить.
   Лиза тут же принялась напевать другую мелодию, которую тут же подхватил свист Тейлор, пока обеих не одолел смех.
  -- Идиотки, - буркнула брюнетка, возвращаясь к работе. Наконец она с удовлетворением кивнула и отступила на шаг. - Сделано. Оно закончено. Первая версия, во всяком случае.
   Все трое посмотрели на штуковину.
  -- Тогда включай, - улыбнулась Тейлор.
   Эми ухмыльнулась и двинулась вперёд, чтобы положить руку на голову своего творения. Прошло около двух секунд, и оно дернулось чуть сильнее, чем при рефлекторных движениях, которые периодически производило во время финальной доработки; голова поднялась вверх. Лиза, сама того не желая, отступила на шаг, а вот Тейлор не шелохнулась.
  -- Оно смотрит на меня, - прошептала Лиза.
  -- Знаю, - сдавленно рассмеялась Эми; большущая голова двигалась из стороны в сторону изучая всех пылающими глазами, затем нырнула вниз, толкнув её под рёбра. - Вспомогательная система нервной регуляции работает идеально. Кровообращение в норме, саморегулирующаяся дыхательная система в норме, подсистема восстановления кислорода функционирует согласно спецификации, органы генерации энергии в сети... - голос девушки скатился до бормотания; целительница, похоже, потеряла из виду остальных двоих, её руки скользили по коже созданной ей твари. Тейлор и Лиза переглянулись.
   Спустя несколько секунд Эми моргнула и широко улыбнулась:
  -- Всё работает в точности как должно. Фантастика. Просто фантастика.
  -- Этап два завершён?
  -- Этап два завершён, - Эми ухмыльнулась через плечо стоящей с довольным видом Тейлор.
  -- Тогда, этап три.
  -- Ага, - Эми снова вытянула руку и постучала созданию промеж глаз. Оно безмолвно опустилось на пол, перекатилось на бок, затем закрыло глаза и, по всей видимости, впало в спячку. Целительница сделала глубокий вдох и снова принялась раздеваться. Тейлор сотворила ей новую пару джинс с отверстием для хвоста, которые подруга теперь протянула ей обратно. Высокая девушка аккуратно сложила предмет одежды и положила на маленькую полку на стене комнаты. Блузка Эми присоединилась к ним. В одном только нижнем белье целительница двинулась в сторону нового творения.
  -- Уверена в этом, Эми? - уточнила Тейлор. В её голосе звучала озабоченность.
  -- Да. Поверь мне, оно работает. Хвост был последней проверкой. Мне необходимо произвести некоторые модификации, уверена, что будут и пока не вполне оптимальные моменты, но без технических данных с этой версии я не знаю, какие, так что нужен живой тест, - с улыбкой посмотрела на них Эми. - Не волнуйся, в худшем случае я его отключу и попробую снова, но уверена - оно работает.
  -- Вопрос снят.
  -- Подай руку, а? - попросила девушка, наклоняясь к лишившемуся движения конструкту. Она возложила руку на брюхо твари; от горла и практически до уровня ног раскрылся длинный разрез. Тейлор мягко растянула его. Лиза с интересом и толикой тревожной брезгливости смотрела, как мисс Даллон залезла внутрь создания и всё ощупала, затем кивнула. - Не самая изящная система пока, но это же только прототип, - прокомментировала она, затем села на пол и засунула ступни и кончик хвоста в полость.
  -- Как-то это очень не так смотрится, - покачав головой, заметила Лиза.
  -- Всё, что мы делаем, "очень не так", - хмыкнула Тейлор.
  -- С этим не поспоришь, - рассмеялась блондинка, глядя как Эми, извиваясь, влезает в конструкт, точно в спальный мешок. По размерам тот был близок Раптавр, так что места хватало. Лиза пристально изучила его и знала, что количество брони, защищающей живое существо, вокруг объема жизнеобеспечения было достаточно, чтобы предотвратить почти что угодно, что причинило бы испытателю вред. Эми не была настолько же крепкой, как Тейлор, но сила Лизы заверяла - внутри этой штуки она была куда крепче, чем почти кто угодно ещё, вероятно, где-то в районе эквивалента Бугая семь и выше. Даже учитывая, насколько жестокий удар она могла бы пережить в костюме, сделанном Тейлор, сравнивать было просто смешно.
   Эми, почти целиком влезшая в грудь нового конструкта - снаружи торчали только голова и руки - подняла взгляд на них.
  -- Не волнуйтесь насчёт задержки. На формирование всех нервных связей и подключения систем обеспечения уйдёт около минуты, но я буду в порядке. Лиза, чуть отступи назад, просто на всякий случай - потребуется немного времени, чтобы привыкнуть к новой сенсорной системе, и меня может немного помотать. Не хочу тебя случайно ранить.
  -- Тогда я побуду тут, за Тейлор, - тут же отозвалась Лиза, проворно устремляясь на означенное место. - Удачи.
  -- Удачи? Мне не нужна удача, - ухмыльнулась Эми. - Я профессионал. Поверь, я знаю, что делаю.
  -- Знаешь? - хмыкнула Тейлор. - В самом деле?
  -- Не-а, разберусь по ходу дела, - бодро отозвалась Эми. - Начинаем, - и она целиком исчезла внутри рукотворной жизненной формы. Тейлор отпустила края входного отверстия и отступила назад. Последовала короткая пауза в несколько секунд, затем щель закрылась и полностью исчезла, не оставив следа. Две оставшиеся девушки переглянулись и продолжили наблюдать. Лиза каждые несколько секунд посматривала на часы, не в силах сдержать беспокойство, даже с учётом заверений со стороны эксперта и её собственной силы, настаивавшей, что всё идёт по плану.
  -- Пиггот от этого точно кондрашка хватит, - пробормотала она, на что Тейлор с лёгкой улыбкой кивнула.
  -- Вероятно. Но я не собираюсь ей рассказывать, а ты?
  -- Можешь не бояться, поверь, - хмыкнула Лиза.
   Секунды текли, покуда на отметке в минута и десять биологический конструкт не начал бешено дергаться, заставив блондинку невольно подпрыгнуть. Он содрогнулся весь целиком; затем голова поднялась на длинной шее, огляделась и бешено заморгала.
  -- С***ь господня, как странно, - голос был совершенно не похож на Эми, но всё равно женский. Не такой низкий, как голос Раптавр у Тейлор и с легким шипящим акцентом, очень похожим на Сауриал. Лиза никак не смогла бы соотнести его с Эми - как, разумеется, и задумывалось.
   Тейлор присела напротив временного нового тела Эми, протянула руку и потыкала его голову промеж глаз.
  -- Ты там внутри в порядке? - поинтересовалась она.
  -- По всей видимости, - пробормотала подруга. Длинный раздвоенный язык выскочил меж бритвенно-острых зубов и облизал рыльце нового создания, после чего снова исчез. - Это очень, очень странно. Но притом очень, очень круто, - и безумно рассмеялась.
  -- Помогите подняться, мне надо привыкнуть его использовать, - добавила она.
   Лиза отодвинулась подальше, а Тейлор помогла подруге встать на когтистые ноги, потом медленно и осторожно вывела её из блока мастерской до центра основного офиса. Эми, моргая, огляделась вокруг, затем подняла руки и внимательно оглядела их.
  -- О... мой... бог... Оно действительно работает, - ошеломлённо выдавила она.
  -- Чертовски верно, работает, - воскликнула Лиза, уставившись на неё. - Невероятно. Просто... невероятно.
  -- Однако чертовски круто, - усмехнулась Тейлор. Затем отошла на несколько футов и сотворила гигантскую зеркальную поверхность, вырастающую из пола. - Полюбуйся на новенького члена Семьи, - и, задумавшись на секунду, рассмеялась и добавила: - Кузина.
   Эми повернула голову, изучающе глядя на подругу, затем перевела взгляд на зеркало и застыла.
  -- Б...
   Осёкся офонарелый писк.

***

   Тейлор смотрела, как Эми ощупывает себя руками, вертя головой по сторонам.
  -- Она свершила исключительно хорошее делание, - в комментарии Варги звучали разом тень изумления и немалое довольство. - Твой мир чарует. Никогда мне не доводилось зреть ничего сколь-либо близкого к сему, что было бы достигнуто без воистину поражающего уровня в магии, однако же здесь не приложено магии вовсе. Должен сознаться, не вполне уверен, что это использует, однако же точно не магию.
  -- Силы та ещё чушь собачья, это весьма неплохо обосновано, - покачала в ответ головой Тейлор. - Но не могу не согласиться. Она превзошла себя, особенно учитывая, насколько быстро всё сошлось, стоило ей разобраться с основами. Здорово будет посмотреть, к чему она придёт после некоторой практики.
  -- Воистину, - от демона исходила аура глубокой задумчивости. - Подозреваю, сие вполне может стать причиной определённого смятения среди общественности в целом, а также СКП. Оно определённо будет рассматриваться в качестве доказательства, подтверждающего существование Семьи, поскольку ныне их может быть две разом.
  -- Что тоже часть замысла, - фыркнула Мозг. - Должно выйти весело.
  -- Да, полагаю так, - хмыкнул Варга. Они наблюдали, как здоровое рептилиеподобное создание обследует себя, а Лиза пялится на это с безопасного расстояния - вид у Умницы был впечатлённый, слегка встревоженный и с маленькой толикой зависти. - Весьма и весьма сомневаюсь, что кто-либо, не ведая истины, когда-либо постигнет, что там внутри Эми, - одобрительно добавил он.
   Тварь, которую Эми (с помощью Тейлор и Варги) изготовила, стоя высилась на семь с половиной футов и была основана на образе Раптавр с некоторыми модификациями. У неё было только четыре конечности плюс хвост, в отличие от шести у Раптавр Тейлор, но шея была чуть-чуть длиннее. Голова была очень похожа, чуть уже и длиннее; главное же отличие составляли глаза с щелевидным зрачком, пылающие опасным зеленоватым отсветом, в отличие от характерного для той оранжево-желтого. Также существо было немного сильнее наклонено, что придавало ему в целом очень хищный вид.
   Чешуйчатая кожа выглядела и ощущалась в точности как её собственная, когда она была в равновеликом обличье, но куда более светлого тёмно-синего с фиолетовыми отблесками там, где свет падал на чешуйки под нужным углом, местами переливаясь десятками других цветов. Это было исключительно красиво.
   В целом оно напоминало помесь Сауриал и Раптавр с небольшой толикой фентезийного дракона. Передние конечности были скорее руками, с длинными кистями, украшенными элегантными когтистыми пальцами, но сочленения отличались от человеческой руки, чтобы позволить перемещаться на всех четырёх, если это необходимо для скорости. Ноги были ни капельки не человеческими, ступни такими же, как у Раптавр, а хвост - длинным тонким и мускулистым.
   Конечный результат явно исходил из того же источника, что Сауриал, Раптавр и Кайдзю, но отличался достаточно, чтобы определённо представлять собой собственную вариацию. По мере того, как Эми осваивалась со своим экзокостюмом, её движения становились всё более плавными и естественными, стремительно приближаясь к совершенно нормальному виду.
  -- Так клёво, - прошептала она своим новым голосом. - Всё работает идеально.
  -- Как зрение? - с любопытством поинтересовалась Тейлор.
  -- Отлично. Лучше чем отлично, поверить не могу, насколько ясно всё вижу, - отозвалась Эми, озираясь. - Можешь выключить свет.
  -- Лады.
   Тейлор отошла и защёлкала выключателями на стене; склад погрузился во мрак, озаряемый лишь несколькими светодиодами от компьютерного оборудования тут и там. Для обычного человеческого зрения это было практически как в чёртовой черной дыре. На собственное зрение полудемона это, конечно, практически не повлияло, но, по тому, как Лиза незряче озирается, было видно, что та наверняка вообще ничего не видит.
  -- Хорошо, работает просто изумительно, - рассмеялась Эми. - Я могу понять, что темно, но всё равно отлично вижу. Цвета слегка приглушены, надо над этим поработать, а в остальном только чуток темнее, чем в норме.
  -- Впечатляет, - заметила Лиза, уставившись на неё; зрачки блондинки расширились до предела. - Эти пылающие зелёные глаза, кстати, вызывают даже большую тревогу, чем желтоватые у Тейлор.
  -- Великолепно, это тоже работает, - хихикнула целитель.
  -- Понять не могу, кто из вас хуже влияет на другую, - вздохнула Лиза. - Можете включить свет обратно? В данный момент для меня тут малость жутковато.
   Тейлор с улыбкой перекинула выключатели обратно, и комнату снова залило светом.
  -- А как обоняние? И слух?
  -- И то и то отлично, - доложилась Эми. - Чую до чёрта больше, чем могу собственным носом, однако, подозреваю, и близко не столько, сколько ты. И слышу, как снаружи разговаривают люди, разъезжают машины... Куда лучше обычного. Мы должны разработать для него нормальную проверку.
  -- Можем использовать компьютеры, - предложила Лиза. - Найдём программу, которая генерирует разные частоты с разным уровнем громкости, и проверим твой слух как следует. Хотя не уверена, как нам проверять твоё обоняние, - она встала и приблизилась к Эми, затем положила руку на чешуйчатую кожу и пощупала. - Должна сказать, ощущается совершенно как живое и естественное, прямо как Тейлор в образе Раптавр. Без своей силы я бы за миллион лет не догадалась, что это синтетика, и даже она говорит, что это живое.
  -- А оно совершенно живое, просто происходит не из обычного источника, - отозвалась Эми, глядя сверху вниз на трогающую её девушку. - Вау, странно как глядеть на всё вокруг с точки почти на три фута выше нормы. И я могу видеть собственное лицо, - и она ощупала свою морду рукой. - Что просто странно.
  -- Рассказывай всё, у моей силы всё ещё проблемы с тем, чтобы свести всё воедино, так что у меня голова побаливает, - попросила Лиза, отступив на шаг назад и обходя огромный силуэт рептилии кругом.
  -- Ладно. По существу, моё настоящее тело, или, во всяком случае, человеческое тело, в состоянии своего рода приостановки жизнедеятельности внутри этого в кармане жизнеобеспечения, - постучала в ответ Эми по низу груди. - Я разом в сознании и без сознания. Тут довольно нервной ткани, чтобы сделать два человеческих мозга, которые в данный момент подключены через мой спинной мозг к моему же головному, и которые на самом деле рулят телом и обрабатывают избыток сенсорных данных. Это безболезненно и притом обеспечивает безумно быструю реакцию. Подключены две системы кровообращения, также как нервные системы, дыхательные, всё такое. Это будет поддерживать во мне жизнь практически вечно, я могу оставаться тут внутри на весь остаток жизни, если пожелаю, - она едва заметно улыбнулась.
  -- Не думаю, что пожелаю, конечно, но могла бы. Также тут внутри резервуары ультравысокого давления для кислорода из ЭВМ, которые содержат его достаточно, чтобы поддерживать тело в рабочем состоянии неделями даже без нормального дыхания, плюс целая серия систем, чтобы его восстанавливать и повторно использовать. Мне вообще почти не нужно дышать, я смогу оставаться под водой практически бесконечно. Системы пищеварения тоже безумно эффективны, они работают совершенно иначе, чем почти у всего остального живого. Я могу есть практически любую органику и извлекать из неё всю пригодную для использования энергию до последней капли.
  -- Вау. Но не совсем как Тейлор, которая, по сути, может есть вообще всё?
  -- Нет, не до такой степени. Это всё ещё органический организм, просто с тупо эффективными системами и сверхъестественно странной генетической структурой, обвитый вокруг синтетических почти неразрушимых костей, связок и мускулов, - пожала плечами Эми. - Тейлор может станковать атомную бомбу и даже не заметить. Я, может быть, перенесу такую, только крошечную, на некотором удалении, однако точно не желаю это проверять. Но обычная химическая взрывчатка не причинит особого вреда, разве что в идиотически огромных количествах, я должна быть в состоянии переносить какое-то время довольно интенсивный жар, мощный ударный импульс, всё такого рода. И чертовски мало токсинов может мне сделать что-то. Благодаря четверной спирали ДНК и дублированию оно даже к радиации безумно устойчиво. Не говоря о том, что со мной внутри его можно на ходу чинить и совершенствовать.
  -- Но, как понимаю, ты не можешь менять структуру костей? В смысле, если они из пены из ЭВМ.
  -- Да и нет, могу чуток доработать, поскольку они модульные, но имеются довольно большие ограничения, - Эми посмотрела вокруг, затем снова на Лизу. - Если мне потребуется стать другой тварью, я построю другую тварь. Тейлор читерит, а я на данный момент должна идти сложным путём.
   Целительница ухмыльнулась широкой зубастой усмешкой:
  -- Переживу. Всё равно я сделала нечто невероятное.
  -- Определённо, - рассмеялась Лиза. - И нечто, что заставит ПХО полностью слететь с катушек. Снова.
  -- По существу, это версия члена Семьи для бедных, но на время сойдёт, - улыбнулась Эми. - Я не такая крепкая, или сильная, у меня нет сил для смены формы или генерирования материи, и у меня нет её живучести, но я должна быть сильнее, чем почти кто угодно ещё в городе, а это примет на грудь главный калибр танка и останется только синяк, мои целительные силы прекрасно работают сквозь него, пока оно на текущий момент часть меня, и чувства дико острее, чем у человека, даже если и близко не доходят до чувств Варги. Я счастлива.
  -- Очевидно, у моих кузин силы иные, чем у моих сестёр, - рассмеялась Тейлор. - Другая ветвь Семьи, что вы хотите. У них свои таланты. В конце концов, от них происходят наши биотехнологии.
   Лиза задумчиво посмотрела на неё, затем на Эми:
  -- А это... очень интересная идея. Если вы хотите, чтобы люди думали, что эти симбионты - технология Семьи, это вполне может сработать. Что позволяет обойти некоторые возможные затруднения, которые у вас могли быть в ином случае, и скрывает роль Эми во всём этом.
  -- Что я бы и предпочла, - заметила Эми.
  -- Не удивительно, - отозвалась Лиза. - СКП сильно чудит насчёт Биотехнарей. С их позиции, те слишком опасны, из-за того, что было в прошлом. Но с другой стороны, Семья уже нависает событием класса "вымирание", если их разозлить, так что Биотехнарь Семьи... - Умница пожала плечами и осклабилась. - Наверное, не слишком большое дополнительное беспокойство, раз уж они уже ссут кипятком.
  -- Мы же не настолько страшные, верно? - вопросила Тейлор, принимая облик, идентичный текущему виду Эми, только с желтыми глазами, и вставая рядом с той, положив руку на плечи "кузины". Лиза несколько секунд изучающе разглядывала их.
  -- На это я не могу не ответить "да", - со вздохом покачала она головой. - Прямо вижу, как из этого выходит кое-что очень диковинное.
  -- Определённо, в жизни больше нет места скуке, - улыбнулась Тейлор.
  -- Да уж, не могу не согласиться, - ухмыльнулась им Лиза. - Ну тогда отлично, давайте проведём испытания. В конце концов, вам же надо посмотреть, как ведёт себя новая игрушка. И...
  -- И?
  -- И вам надо определиться и именем для нового члена Семьи.
   Эми и Тейлор покосились друг на друга; зелёные глаза встретились с желтыми. Тейлор усмехнулась.
  -- Хм-м. Пурпурный...
  -- Ты не будешь звать меня Барни[4], - рявкнула Эми, сложив руки на груди и оскалив зубы.
   Лиза чуть не рухнула со смеху.

***

   Денни обозрел деятельность на верфи, довольный тем, как идут дела. Башни фильтров мягко гудели: громадные насосы откачивали воду из разбитого корабля и прогоняли сквозь мили синтетического волокна, чтобы устранить загрязнение, прежде чем выбросить её в залив; работа уже двигалась к завершению. Работы над продлением железнодорожной ветки также шли хорошо, рельсы укладывались бригадами рабочих в колею, которую Тейлор оставила в новом покрытии, а другая группа воздвигала ряд складских помещений для инструментов и расходников рядом с зоной, где будет производится разделка корабля.
   Ещё сколько-то людей ставило последние секции забора из сетки вокруг новорасширенного двора. Снимая и убирая старый. В целом, всё шло хорошо. Завтра они смогут начать основной этап очистки корабля, удаляя всю старую изоляцию, асбест и проводку, какие ещё остались, и прочие остатки, которые попадутся в процессе разрезания этой штуки.
   Кивнув про себя, глава докеров возобновил движение, остановившись несколько раз, чтобы перемолвиться с начальниками смен, направляясь к офису ОСББ. Он заметил, что снаружи припаркован грузовичок Эми, что, по видимости, означало, что она была внутри с его дочерью, как и, скорее всего Лиза, которую он весь день не видел. Как Денни слышал, для неё поступило несколько грузов, так что девушка наверняка устанавливала новые компьютеры с остальными двумя.
   Постучав в дверь - просто на случай, если внутри происходит что-то странное - он подождал. Несколько мгновений спустя та открылась и выглянула Лиза; её улыбка вызвала у мужчины тревогу.
   В этом девчушка была хороша.
  -- Входите, Денни, - пригласила она, отступая в сторону. Мистер Эберт вошёл и проследил, как его ассистент снова запирает дверь, затем повернулся.
   Последовала очень длинная пауза.
  -- Эм...
   Мужчина ткнул пальцем и посмотрел на Лизу, на лицо которой выползала самодовольная ухмылка раздражающе огромного размера.
  -- Думаю, у меня, должно быть, проблемы со зрением, - начал он. - Странность в том, что я мог бы поклясться, что вижу две версии Тейлор одновременно.
  -- Привет, мистер Эберт, - приятным голосом произнесла одна из двух гигантских ящеров, подходя и протягивая здоровенную чешуйчатую руку, которую Денни пожал на рефлексах, не вполне осознавая, что делает. - Я кузина Раптавр, я подумала, что могла бы сходить с визитом и посмотреть, что происходит здесь на поверхности. Она нам много рассказывала насчёт вас, людей и всяких интересностей, которые вы делаете. Прямо предвкушаю, как попробую нечто, называется... это же бургер? - уточнила она через плечо.
   Другая гигантская рептилия, развалившаяся на другом конце помещения и с усмешкой наблюдавшая - а это определённо была его дочь в своём обличье Раптавр - кивнула.
  -- Да, бургер. На слух вкусно. Мертвые животные, завёрнутые в какую-то разновидность пены на основе растений. У нас дома их нет, - она улыбнулась, обнажив много, много зубов.
  -- Ох, простите, вы можете звать меня Ианта, если хотите. Это значит фиолетовый цветок на одном из старых человеческих языков, как мне сказала кузина. Вы наверняка не смогли бы выговорить моё настоящее имя, но это мне нравится. Из-за моей чешуи, конечно.
   Денни всё ещё рассеянно пожимал руку в своей ладони, подняв глаза на болтливое рептилистое создание и гадая, когда же он ударился головой. Он явно пострадал от какой-то черепно-мозговой травмы, поскольку тут имелось двое членов, как ему было прекрасно известно, совершенно точно не существующей Семьи в одном помещении в одно и то же время.
  -- Ианта? - обалдело переспросил он, ощущая, что полностью утратил понимание происходящего в этот день.
   Та кивнула.
  -- Ианта. Это греческий, что бы это ни было, - новенькая опустила взгляд на его руку, затем посмотрела на Лизу, издававшую сдавленные хрипы. - А этот ритуал обычно длится настолько долго? Это кажется немного странным.
  -- Можешь теперь отпустить, Ианта, - выговорила Лиза.
  -- О'кей, - так она и сделала, затем развернулась и направилась обратно к Тейлор; длинный хвост скользил за ней. Денни смотрел; его рука пару раз пошла вверх-вниз, прежде чем докер с усилием осознал, что теперь ладонь пуста и торопливо убрал её.
  -- Кажется, он милый, - сообщила самопровозглашённая Ианта его дочери шепотом, который мужчина всё равно слышал, - но немного сбит с толку. Он в порядке?
  -- Он в норме, Ианта, - Тейлор потрепала другого ящера по плечу.
   Лиза подобралась ближе и присела рядом с ними, положив ноги на стол и ухмыляясь своему начальнику. Все трое ждали.
  -- Какого черта здесь творится? - наконец заорал докер, указывая на новую рептилию женского рода, склонившую голову набок и разглядывавшую его. Его дочь сделала то же самое, только в другую сторону. Лиза посмотрела на них, на него и свалилась в припадке хохота - блондинка настолько развеселилась, что даже слегка побагровела. Ощущая, что жизнь стала куда более странной, чем было бы честно, и не имея приличных слов, чтобы задать вопрос первым, Денни скрестил руки и сурово уставился в ожидании объяснения, которое имело бы смысл.
  -- Забавная история, вообще-то, - хихикнула Тейлор, возвращаясь к основному облику и опираясь на другую рептилию, которая теперь тоже хихикала. - Это как...
  
   [1] Ианта - древнегреческое имя (?????), означает "пурпурный или лиловый цветок". Имеет определённую популярность в английской и американской литературе (подробнее см. англоязычную Вики). Впрочем, Эми наверняка основывалась на античной мифологии; так, в частности, звали одну из Океанид, служившую Персефоне. А ещё автор, скорее всего, прикололся - дело в том, что согласно одному из античных мифов так звали жену критянки Ифис, одной из первых трансгендеров в истории.
   [2] "To life": https://www.youtube.com/watch?v=OJAoaCHdTJY
   [3] "Harley Got Devoured by the Undead": https://www.youtube.com/watch?v=bBdx6nvi4Uo
   [4] Барни - главный герой американского детского шоу "Барни и друзья" (Barney & Friends, вики с гуглом в помощь). Маленький человекоподобный тираннозавр рекс. Пурпурный.
  
   Глава 127: Ианта и объяснения
   Денни, открыв рот, слушал рассказанную историю и гадал, как это дела так глубоко ушли от обыденного порядка вещей в штопор без сколько-нибудь зримых усилий. Когда же все три девушки закончили говорить, тяжело вздохнул, откинулся на кресле, в которое рухнул, и провёл руками по лицу.
  -- Боже, а я-то думал, что встреча вас двоих была к добру, - пробормотал он. Лиза фыркнула, на что мужчина вперился в свою ассистентку одним глазом, чуть подвинув руку. - Только ты не начинай. Твоей вины тут не меньше, чем их.
  -- Эй! Эти чокнутые уже действовали ещё до того, как я вообще пришла, - запротестовала блондинка.
  -- Уверен в этом. И точно также уверен, что ты сразу же влезла с той же здоровенной лыбой, которой красуешься прям сейчас, Лиза. Я знаю тебя лучше, чем ты могла бы подумать.
  -- Я не лыблюсь.
  -- Про себя да, я, чёрт побери, это почти чувствую, - проворчал мистер Эберт. Сокрытая в душе усмешка девушки вылезла наружу, на что он тут же и указал. - Ну, вот и она.
  -- Нам быстро становится скучно, пап, - улыбнулась Тейлор. - И тогда мы должны подыскать себе занятие. Ты же знаешь, Эми это необходимо.
   Отец посмотрел сквозь пальцы на неё, затем на громадную ящерную тварь рядом, глядевшую с весёлым видом, и покачал головой:
  -- Почему я?
  -- Без понятия, босс.
   Денни опустил руки и сурово посмотрел на хмыкнувшую Лизу.
  -- Босс сумасшедшего дома, - саркастически отозвался он. - Хмм, почему бы мне просто не повесить на ворота табличку, гласящую "Добро пожаловать в психиатрическую лечебницу Аркхем, почётное отделение Мискатоникского Университета[1]. Оставьте здравый смысл у ворот в предоставленном контейнере"? Так хотя бы предупредим людей заранее.
  -- Здравый смысл переоценивают, - успокаивающе произнесла Тейлор.
  -- Вам-то откуда знать, ни у одной его не имеется, - вздохнул Денни. - И я прямо чувствую, как и мой с каждым днём ускользает всё дальше.
  -- Бедный папа, - полудемон с сочувствием протянула руку потрепать его по плечу.
  -- Да уж, бедный. И бедный Броктон-Бей заодно. Двое вас? - безнадёжно посмотрел на них докер. - Жизнь слишком коротка, чтобы быть в состоянии управиться с тем, на что это будет похоже, - три молодые женщины выглядели очень довольными собой. - Ну, полагаю, я, вероятно, и не могу вас на самом деле остановить. Просто обещайте, что не обратите весь город в гнездилище демонических ящеров, по крайней мере, пока мы не соберёмся завершить все работы, которые запланировали?
   Тейлор подошла к отцу и сжала в объятьях.
  -- Мы будем вести себя хорошо, - тот задержал на ней взгляд, и полудемон слегка покраснела. - Ну, тогда неплохо. В основном.
  -- И почему у меня сосёт под ложечкой от твоих слов? - риторически вопросил любящий папа. - Среди вас имеются демон, полудемон... чем там, к чёрту, является Эми и она, - указал он кивком на Лизу, с усмешкой помахавшую в ответ. - Не говоря про как-то замешанных Убера с Элитом, и, не сомневаюсь, рано или поздно остальных бывших Неформалов. Что наверняка означает адских зверюг, бывших когда-то собаками, в том числе, когда Рейчел приступит к работе, - лидер профсоюза на несколько секунд задумался над своими словами, слегка побледнел и снова застонал, обхватив голову руками.
  -- Почему я?
   Тейлор снова его обняла, сочувственно хихикнув.
  -- Будет нескучно, - указала она.
  -- Нет. Нет, не будет, - вздохнул Денни. - Даже самую капельку. Боже, а хуже всего, что я представляю, что было бы, будь в настоящем Аннет здесь. Она бы уже вытрясла из Эми собственный демон-костюм. Затем носилась бы по городу, заставляя всех пялиться в ужасе, на то, что творится с их милой нормальной жизнью, - он возвёл очи горе. - В Броктон-Бей! Это местечко не узнало бы нормальность, пни та его под зад, но даже на таких условиях - вы все спятили.
   Девушки переглянулись и коротко рассмеялись, а мистер Эберт снова покачал головой, после чего отодвинул всё это в сторону и решил, что всё, что в его силах это плыть по течению. Что, по большей части характеризовало его жизнь в эти дни.
  -- Ладно. Итак, Эми, что ты теперь можешь? - мужчина уселся ровно, глядя, как целительница задумчиво нахмурилась, и размышляя краем сознания о своей нынешней способности так легко читать выражения лиц рептилий. Видимо, действительно можно привыкнуть к чему угодно, если достаточно тесно сталкиваться с этим.
  -- Ну, мы проверили мою силу, и тут даже лучше, чем я ожидала. На данный момент могу выжать вес примерно в двенадцать или тринадцать тонн, хотя думаю, наверняка смогу, немного поработав, очень неслабо улучшить этот показатель. Менее половины от того, что может Тейлор в виде Раптавр, но для Бугая довольно-таки высоко. Я гораздо быстрее обычного человека по рефлексам и скорости движений. Опять-таки, и близко не возможности Тейлор, но для паралюдей шикарно. Моё зрение куда лучше, чем раньше и глубоко захватывает ультрафиолет и тепловое излучение, так же как в основном такой же тип тепловидения у Тейлор. Что действительно странно, но одновременно офигенно здорово. Лучше слух, обоняние, все обычные чувства. Я ещё пытаюсь разобраться с восприятием электричества и магнетизма, как у неё, но пока не слишком продвинулась.
  -- Очевидно, у тебя нет её способности к созданию материи - как я понимаю, это же чистая магия Варги?
  -- Нет, ничего такого. Но даже так я могу выкидывать довольно клёвые трюки, используя мои способности к биоманипуляции, - Эми вытянула руку, в которой за несколько секунд сформировался тёмный серо-черный клинок; выглядело это, точно он вырос снизу вверх. Глаза Денни расширились.
  -- Как ты это сделала? - с любопытством осведомился он.
  -- Органический биогенный каркас в оболочке металлоорганических молекул, вроде соединений бора. Я основывалась на том, что читала про графен и углеродные нанотрубки, кое-каких предложениях Тейлор и недавних исследованиях обнаруженных в природе биологических суперматериалов. Материал тверже алмаза и крепче кобальтовой стали, но довольно лёгкий. И формирует очень хорошую режущую кромку. Ничего и близко похожего на ЭВМ, конечно, но тут ничего не поделать. Даже так, ничего твёрже из биологического источника вы не получите, и он многократно прочнее, чем даже лучший паучий шелк. Я им очень горжусь, - Эми улыбнулась, помахав клинком в своей руке:
  -- Железы в моих руках образуют различные его формы, и я могу заново впитать материал для получения сырья. Так что могу делать клинки и штуки вроде дубинок - очень похоже на то, как может Тейлор, но и это тоже медленнее. Спустя какое-то время они не исчезают, хотя я работаю над способом сделать его саморазрушающимся посредством этакого запускаемого ферментами процесса. Работа ещё в процессе.
   Денни уставился на лезвие; он был под впечатлением и слегка побледнел.
  -- Это... как-то жутко, - произнёс он.
  -- Раз уж контролируешь биологию, то заодно имеешь чертовски большой контроль и над химией, - прокомментировала Тейлор. - Тут масса интересных возможностей.
  -- Я отказалась от способности выдыхать нервно-паралитический газ, как немного антисоциальной, - рассмеялась Эми, - хотя всегда могу её добавить, если потребуется.
   Мужчина снова слегка побледнел.
  -- Постарайся, пожалуйста, чтобы такой нужды не возникло, - попросил он. - Это может зайти слишком далеко.
  -- Я так и подумала, - согласилась девушка. - Но дала себе способность делать это, - она положила сотворённый биологически нож на стол и развернулась, подняв правую руку и глядя вдоль неё. Мистер Эберт заметил, что там на дальнем конце обширного помещения стоял стенд с мишенью площадью в три квадратных фута, на который и указывала рука. Раздался резкий звук удара, и мишень содрогнулась, когда в неё ударил нечто на очень высокой скорости. Было видно, как к дюжине уже имевшихся, присоединилась новая дыра в поверхности.
  -- А это что за хрень? - в шоке поинтересовался докер.
  -- Один из этих, - отозвалась Тейлор, подбирая что-то со стола и протягивая ему. Денни обследовал маленький предмет: это оказался дротикообразный объект в полтора дюйма длиной с тремя перьями-стабилизаторами у основания и бритвенно-острым кончиком. Похоже, его изготовили из того же материала, из которого Эми образовала клинок; под его пальцами вещество было твердым и гладким.
  -- У меня для них пусковой механизм в передних конечностях, - пояснила Эми, снова поворачиваясь к уставившемуся на дротик у себя в руке мужчине и улыбаясь. - Принцип действия немного похож на заправленное газом духовое ружьё, используется несколько химикатов, которые смешиваются и вызывают взрыв очень горячего газа под высоким давлением, толкают дротик по стволу и из моей ладони сквозь маленький сфинктер. Дротики изготавливаются по потребности, хотя у меня всё время полдюжины наготове. К тому же я могу покрыть их всевозможными интересным химикатами: седативы, галлюциногены, яды и так далее. Или выпустить их просто так, со скоростями от едва достаточной, чтобы надколоть кожу до примерно двух-, трёхкратной скорости звука.
  -- Так они прошьют человека прямо насквозь, - одобрительный комментарий Тейлор переключил внимание Денни на неё. - Да и большую часть нательной брони тоже. Мы выяснили, что они пронзают около четверти дюйма броневой стали, - Эми крутанулась, поведя руками горизонтально; менее чем за две секунд раздалось с полдюжины громких щелчков, и мишень расцветилась новыми дырами, а затем опрокинулась. - На полной скорости они довольно громкие, - преспокойно добавила его дочь.
  -- Е***й ад, девочки, вы... у меня вообще нет слов, но "ужасаете" едва подходит, - ошеломлённо выдохнул он.
  -- Тейлор, поставь мишень снова, а? - попросила Эми; целительница выглядела довольной собой.
  -- Ага, - откликнулась та, вскочила и выполнила просьбу.
  -- Я тут дошла до ещё кое-чего, что не хотела пробовать, пока не добьюсь нормального прицеливания, - улыбнулась Эми. - Зажмите уши.
   Все послушались: Тейлор и Лиза сразу, а Денни обвёл девушек взглядом и последовал их примеру.
   Эми снова прицелилась, явственно сконцентрировалась... и хлопающий звук раздался снова. За ним тут же последовал очень громкий взрыв, с которым половина мишени исчезла в граде осколков. Денни чуть не рухнул с кресла.
  -- С***ь господня, что ты делаешь? - крикнул он сквозь звон в ушах.
  -- Это как бы взрывной дротик, - широко ухмыльнулась в ответ Эми. - Оказалось, можно сделать что-то вроде тетранитрата пентаэритрита[2] биологическим путём, даже более чувствительное, так что оно подрывается при ударе. Круто, а?
  -- Эта штук? - переспросил она, не узнав химическое название.
  -- ТЭН. Очень мощная взрывчатка, довольно стабильная, не слишком токсичная и, что достаточно странно, лекарство для некоторых сердечных патологий, - сообщила она ему. - Мы рассмотрели несколько разных и это показалось хорошим выбором. Имеются действительно интересные возможности большей мощности, но они по большей части слишком опасны. Я просто хотела что-то, что подходило бы для ситуаций, где обычный дротик не сработает.
  -- Господь наш Иисус на палочке, - вздохнул Денни. - Одна из вас может слопать весь мир, а другая может наделать в нём дыр. Или залить газом. Или растворить в слизь. Я рыдаю над будущим человечества.
   Три девушки дружно рассмеялись. Эми подошла и положила громадную когтистую руку ему на плечо:
  -- Не волнуйтесь, Денни. Я не собираюсь идти делать глупости. Просто хочу удостовериться, что смогу внести свою лепту, если дойдёт до драки. Мои способности сильны, по существу до ужаса сильны, но только если я кого-нибудь коснусь. В этот момент для большинства людей игра заканчивается, но если я не могу их коснуться, то и повлиять не могу. По крайней мере, не влияя на всех остальных вокруг. А это кажется хорошим способом увеличить пределы досягаемости, не впадая в безумные крайности.
  -- Ты ему расскажи про идею насчёт биологического лазера, - улыбнулась Тейлор.
  -- Пожалуйста, не рассказывай про эту идею, Эми, - торопливо произнёс Денни. - Знать не желаю.
  -- А ещё имеется мысль про шоковый пистолет на основе генерирующего органа электрического угря, - хихикнула Лиза. - И великолепная. Только коснись их и тресь, или выстрели дротиком и тресь.
  -- О боже, - мистер Эберт снова опустил голову на руки.
   А когда немного пришёл в себя, то оглядел комнату:
  -- На секунду отвлечёмся от вашего жуткого хобби, ваше компьютерное обеспечение впечатляет, - произнёс он, встав, чтобы осмотреть систему у дальней стены помещения. - В самом деле, очень аккуратно. Соединение с интернетом работает правильно?
  -- Превосходно, пап, - ответила шедшая следом Тейлор. - Эти компьютеры к тому же реально быстрые, куда быстрее, чем в Аркадии. Мониторы я обожаю, это фантастика. Лиза действительно хорошо поработала над заказом, - Денни посмотрел на дочь, затем на светловолосую девушку - та казалась довольной похвалой.
  -- Спасибо, Лиза, в такого рода вещах ты действительно хороша.
  -- Рада помочь, Денни, - улыбнулась та.
  -- Вижу, вы поставили несколько книжных шкафов. Какие книги собираетесь сюда ставить?
  -- Заказала полный комплект учебников по химии, физике, электронике, машиностроению, математике и биологии, - отчиталась Тейлор. - В школьной библиотеке прискорбно мало материалов по некоторым из этих предметов. Хочу выучить всё, что смогу, а кое-что также необходимо для проектов Эми. Интернет ресурс полезный, но для кое-какой нужной информации сложно найти хороший источник. Ещё я оформила подписку на пару научных журналов, так что можем узнать, что творится в мире.
  -- Звучит так, точно ты всерьёз стараешься идти в ногу со временем, милая, - заметил отец под впечатлением.
  -- Люблю учиться, - пожала плечами его девочка. - И никогда не знаешь, когда какая-нибудь информация придётся к месту. Ещё мне надо подобрать хорошие книги по истории, хочу посмотреть, найдётся ли что-то вроде той маминой по римской инженерии, которую ты мне показывал.
  -- Можешь принести эту, если хочешь, - обратил её внимание Денни.
  -- Не хочу её потерять или попортить, - тихо отозвалась дочь. - Она же мамина.
  -- Итак, каков следующий шаг вашего нынешнего плана, по утягиванию города в лавкафтовский мир ужаса? - ухмыльнулся мужчина, поворачиваясь к Эми и Лизе, наблюдавших и слушавших всё это время. Целительница в своём гигантском теле рептилии растянулась на полу, положив голову на руки, заставив мистера Эберта улыбнуться - очень подходящая для девушки-подростка поза в таком исполнении выглядела очень чудно.
  -- Тейлор и я собирались пойти поплавать, - с радостным видом отозвалась она. - Мне надо протестировать адаптацию к воде и провести по необходимости подстройку, ну и проверить, как глубоко я могу уйти. Должно быть минимум несколько тысяч футов.
  -- Сможешь справиться с температурой и давлением? - с удивлением и озабоченностью уточнил докер.
  -- Температура не проблема, это тело перенесёт без каких-либо проблем не менее минус шестидесяти, - задумчиво отозвалась испытательница. - Тейлор, наверное, могла бы в жидкий гелий залезть; я не на том уровне, но никакая доступная в естественных условиях планеты температура, за возможным исключением вулканов не вызвала бы проблем. А плавать в лаве у меня нет ни малейших намерений.
  -- Звучит клёво, - хихикнула Тейлор. Эми вздохнула:
  -- Почти каламбур. Хотя следует стараться лучше, - Денни усмехнулся смирению в её голосе. И в очередной раз подумал, как плотно сошлись эти двое, почти как если бы они были сёстрами или кузинами, как в шутке Эми. Во многих отношениях они определённо были два сапога пара, замечательно дополняя таланты друг друга.
  -- С давлением проблем больше, но я должна хорошо держаться на довольно впечатляющих глубинах. Пара сотен футов - определённо без проблем, я внесла все нужные модификации в системы жизнеобеспечения, чтобы удостовериться, что ничто не вызовет проблем. Ниже придётся спускаться медленно и осторожно, всё время отслеживать происходящее, так я смогу подогнать конструкцию и подкорректировать в процессе работы. К сожалению, нет ничего лучше натурных испытаний для получения достоверных данных.
  -- Хорошо, только будьте осторожны, обе. Тейлор, не давай Эми навредить себе, слишком сильно испытывая свои пределы, - с лёгкой озабоченность посмотрел докер на дочь. Та кивнула, по-видимому, восприняв это не слишком серьёзно.
  -- Не волнуйся, пап, я за ней присмотрю, - сказала она. - Я не меньше тебя не хочу, чтобы с ней что-нибудь случилось.
   Мистер Эберт вернулся к столу, развернул своё кресло и снова сел, глядя на трёх девушек (включая окрашенную в пурпур чешуйчатую на полу):
  -- Эми, а когда вы успешно доведёте до ума ваш маленький конструкторский проект, что ты намерена делать? - осведомился он спустя несколько секунд созерцания.
   Целительница подняла голову и чуть повела плечами.
  -- Конкретную цель я в уме не держала, тут дело было скорее в пути, чем в месте назначения, - ответила она, немного подумав. - Это изумительно весело, помимо всего прочего. Всё, до чего я додумываюсь словно высвечивает ещё не меньше пары идей. Честно говоря, я могу продолжать возиться с ней годами. Но, пожалуй, я хочу попробовать помогать не только тем же лечением, как делала с момента триггера, - девушка в ящере тихонько вздохнула. - И то верно, то, что я урезала рабочие часы и встретила всех вас, ребята, чертовски помогло, больше, чем я могла хотя бы представить. Но это также открывает массу других возможностей. Думаю, побыть членом Семьи помимо прочего было бы очень забавно. Хотя, конечно, с тем, чтобы действительно так поступить, имеется масса проблем.
  -- Да, я немного представляю, - глубокомысленно заметил Денни. - Во-первых, тебе потребуется ставить свой грузовик где-то подальше от чужих глаз, так чтобы никто не знал, что Эми Даллон здесь, когда... Ианта... носится по округе. Ты знаешь какую-нибудь особую парачеловеческую силу, какой тебя можно опознать?
   Тейлор и Эми переглянулись; Лиза смотрела с интересом.
  -- Эм, возможно, да, - проговорила Эми. - Мой человеческий запах должен быть скрыт, за исключением следов, но тут можно отговориться тем, что в какой-то момент оказалась в том же месте, что и Эми, но нам известны некоторые способности, которые могут оказаться способны обнаружить меня здесь. Я подготовила контрмеры для тех, о которых знаю, и, думаю, они сработают, но без проверки не могу быть полностью уверена. Не думаю, что изучение языка тела, образцов голоса и прочего в том же духе даст что-то полезное, но есть другие способы, которые могли бы и дать.
  -- Как раз собирался об этом спросить, как ты умудряешься делать манеру речи настолько другой? - с любопытством осведомился мужчина. - И так быстро адаптироваться к ходьбе? Я-то думал, учитывая, как уходят месяцы физиотерапии, чтобы свыкнуться с чем-то вроде сложного перелома ноги, что с совершенно новым телом было бы очень непросто. Не говоря уж о совершенно нечеловеческом теле с новой конечностью вроде хвоста.
  -- Вообще-то, как оказалось, у человеческого тела есть все неврологические соединения для хвоста, - целительница выглядела очень довольной собой, - мы их использовали на прежних стадиях своего эволюционного наследия, но вы правы, - она постучала по голове. - Как я уже сказала, тут масса мозгового вещества. Совершенно независимая система, которая при необходимости может сама управлять телом. На данный момент, если меня нет внутри, его способность соображать примерно как у умной собаки, ну и имеется ряд изначально запрограммированных поведенческих шаблонов. Когда я подключена, то управляю целиком и полностью, но он контролирует материи действительно низкого ранга - то, что требуется, чтобы тело двигалось естественно. Мы сливаемся на очень базовом, фундаментальном уровне, в этот момент он продолжение меня. Как симбионт, в определённом смысле, но куда более сложный.
  -- Это... - Денни уставился на неё в изумлении. - ...Невероятно, - наконец с трепетом проговорил он.
  -- Очень даже неплохо, - радостно согласилась девушка. - Я не хотела с самого начала перегибать палку, так что остановилась всего лишь на нормальном человеческом наборе конечностей плюс хвост, вместо дополнительных рук, как те, которым орудует Тейлор. Она-то наверняка могла бы и с большим количеством управиться, связь с Варгой делает всяческие нелепо-странные штуки простыми, но я хотела начать с чего-то, что точно сработало бы. Но в некоторых отношениях костюм немного её напоминает - на чём-то же он базировался. Конкретно такое чувство, что тоже два разума, хотя один из них - продолжение другого. Как сопроцессор в компьютерной терминологии.
  -- То есть ты типа как фильтруешь речь через этот второй мозг? - уточнил, подумав, Денни. Эми со счастливой улыбкой кивнула:
  -- Да. И, похоже, работает здорово, я взяла за основу Сауриал, так что голоса похожи. С языком тела примерно то же, мозг, который управляет телом не человеческий и никогда таким не был, так что это не выглядит как Эми в костюме Ианты - пока я тут, я и есть Ианта самым настоящим образом. Эми - это мозг, который за всем стоит, но помимо того, она по большей части в биологическом стазисе, - целительница коротко пожала плечами. - Вы не поверите, сколько неврологических перекрёстных связей требуется, чтобы это работало. Пришлось сделать кое-какие интересные модификации в моём спинном мозге, чтобы дать всему корректно функционировать, именно на это ушло время при первичном соединении, - девушка бросила взгляд на Лизу и Тейлор; те понимающе кивнули. - В следующий раз соединение пройдёт гораздо быстрее, всего пару секунд или около того.
  -- И ничто из этого не вызовет у тебя проблем, когда ты не Ианта? - озабоченно уточнил Денни.
  -- Нет, это не проблема, - покачала головой Эми, - Хотя, полагаю, потеря усиленных чувств будет немного разочаровывать. Тейлор-то ими располагает всё время. Пока я не смогу разработать верный способ модифицировать своё человеческое тело без риска, делать этого не стану.
  -- Бедная Amy, - фыркнула Тейлор, усмехаясь подруге.
  -- Именно, - рассмеялась Эми. - В любом случае, похоже, пока всё работает идеально. Неплохо для прототипа. Заметно с полдюжины улучшений, которые я уже хочу сделать, но для большей части придётся подождать, пока не вылезу - это будет проще и наверняка безопаснее.
  -- Эми, то, как много ты умудрилась сделать, почти лишило меня дара речи, - наконец проговорил мистер Эберт. - В самом деле невероятно. Но, пожалуйста, будь осторожнее, мы не хотим тебя потерять из-за какой-нибудь глупой ошибки, которую ты проглядела.
  -- Поверьте, Денни, я действую медленно и осторожно, - заверила она его. - И покончить с жизнью хочу не больше остальных. Но это веселее всего, что у меня было за последние годы. А моя сила покатывается и хихикает от радости, если она действительно на такое способна, - девушка снова ухмыльнулась. - Мне, конечно, нравится лечить людей, однако в сравнении с этим... вот чем я должна была заниматься. И намерена насладиться этим по максимуму.
  -- При этом заставляя всех остальных пялиться и делать "Эм...", как делает Тейлор? - въедливо уточнила Лиза, лучащаяся весельем.
  -- А, конечно, именно так, - хихикнула девушка на полу.
   Денни коротко вздохнул, внимательно обозрел всех троих и покорно пожал плечами:
  -- Не отпускайте вожжи слишком сильно, но я рад, что вам весело, - докер на секунду задержал взгляд на своих часах. - Я должен вернуться в офис. Лиза, когда эти двое терроризируют рыбаков снаружи, мне бы не помешала помощь и немного твоего озарения.
  -- О'кей, Денни, нет проблем, я выйду через несколько минут, - отозвалась блондинка.
   Мистер Эберт встал и направился к двери. Дойдя до выхода, он отпер замок, обернулся бросить последний взгляд на троицу за столом, смотревшую ему вслед; Тейлор теперь снова была Раптавр. И, покачав головой, вышел, не добавив ни слова, слушая смех у себя за спиной.
  -- Прости меня, Броктон-Бей, - думал он по дороге обратно в офис. - Мне действительно жаль. Вы понятия не имеете, что происходит, и становится только хуже.
   Усмехнувшись под нос этой мысли, мужчина вошёл в административный корпус и направился за ближайшей чашкой кофе, прежде чем вернуться к работе.

***

   Тейлор посмотрела на Эми; та вернула взгляд, и они повернулись к Лизе.
  -- Полагаю, это займёт время,- сообщила она блондинке. - Не жди.
   Лиза со смехом встала, подошла к Эми и ткнула её в грудь:
  -- Когда разберёшься с багами, нам надо поговорить.
  -- Хочешь такой? - с усмешкой спросила Эми.
  -- О да, очень, - Лиза снова окинула их взглядом и добавила. - Так хочу. Выглядит весело.
  -- Пока так и есть.
  -- Я перегоню сюда твой грузовик - Денни прав, тебе надо ещё над этим подумать. Если ты приходишь сюда и прячешь его, никто вне Союза ничего не узнает, но люди вокруг не дураки, рано или поздно они поймут. Кое-кто определённо уже знает про Тейлор, - подняла глаза Лиза на подруг.
  -- Я в курсе, - кивнула Тейлор. - Зефрон знает насчёт того, что Сауриал это Раптавр и наоборот, как и ещё несколько. Сомневаюсь, что с этой информацией у него уйдёт много времени, чтобы понять, кто, вероятно, я. Но он никогда не скажет.
  -- Нет, уверена, никто из них, - согласилась Лиза. - Но даже так ты не захочешь придавать это широкой огласке. Можешь парковаться у дома Тейлор и приезжать с ней или Денни, или держать Ианту где-то ещё, - блондинка на миг задумалась и пожала плечами. - Хотя нигде больше не будет так безопасно, как здесь. Никто сюда не вломится.
  -- Ключи от мастерской только у Тейлор и меня, так что, если они и проникнут сюда, никто не сможет войти, - вставила Эми. - Но ты, конечно, права. Нам надо ещё подумать над этой частью, - чуть слышно вздохнула она. - Управляться множеством личностей сложно. Не представляю, как ты можешь это делать по крайней мере с пятью, пока, Тейлор.
  -- Чистый навык, конечно же, - хихикнула Тейлор. - Ну и магия Варги.
  -- Коль зашла речь об этом, - заговорил через неё демон очень задумчивым голосом, - быть может, я в силах изменить заклятье Покрова Ассасина, дабы помочь сокрыть твою связь с Иантой, Эми, но сие требует немало подумать. Часть чар, что фильтрует восприятие может быть довольно податлива, дабы изменить её в применении к сему телу таким способом, что сделает весьма затруднительным связать его с твоей истинной личностью. Без всего остального они не будут столь же непроницаемы, сколь обычное заклятье, так что могут иметься способы преодолеть магию, но, скорее всего, она блокировала бы любые прямые ассоциации, даже коль ключи были бы в наличии. Также, скорее всего, чары сбили бы с толку большую часть способностей Умников даже в большей мере, нежели обычные рассуждения.
   Лиза и Эми уставились на подругу.
  -- Магия такая хрень! - наконец восхищённо произнесла Лиза. - Это просто нечестно. Постоянная способность Скрытника?
  -- Как я и сказал, на данный момент не могу дать гарантии, что сие возможно, однако же подозреваю, что скорее всего да. Сколь же эффективно, остаётся только увидеть. Мы уже ведаем, сие очень хорошо работает в полном заклятье, однако изменение чего-либо столь сложного по эффекту порой может приводить к неожиданным проблемам. При достаточном времени я наверняка добьюсь совершенной эффективности, да и всегда мог бы вложить довольно мощи, дабы решить проблему полностью, но сие потребует от тебя всё время быть при Тейлор, что явно неидеальное решение. Даже коли я разберусь в деталях, должно пройти время, - судя по голосу Варги, он предвкушал интересный вызов.
  -- Определённо стоит попробовать, - подумала вслух Эми. - Однако Лиза и Денни тоже правы, надо с самого начала практиковаться в соблюдении приличной секретности.
  -- Соглашусь, всегда лучше придерживаться доброй привычки, - рассмеялся демон. - Позволь мне осмыслить сей предмет.
  -- Мои ключи в курточке вон там, - сообщила Эми Лизе, указывая на спинку одного из кресел, на которое повесила одежду по прибытии. Блондинка подошла, порылась секунду и вытащила брелок с ключами от машины. Тейлор подошла отпереть роликовую дверь, параллельно давая ей выйти. Вскоре синий грузовичок был припаркован на дальнем конце склада. Подумав, полудемон сотворила здоровенный ящик вокруг машины, чтобы замаскировать её, просто на всякий случай.
  -- Должно сработать, - удовлетворённо произнесла она. - Ладно, пошли поплаваем, а затем немного побродим по городу. Так у ПХО появится тема для разговоров.
   Эми ухмыльнулась подруге.
  -- Увидимся, Лиза, - попрощалась она со второй девушкой, которая с весёлым видом стояла и наблюдала.
  -- Будь осторожна и повеселись, - отозвалась Лиза. Обе девушки-ящера кивнули и направились к задней двери; Тейлор отперла замок и открыла её нараспашку.
  -- После вас, дорогая кузина Ианта, - важно произнесла она, указывая жестом на море в нескольких ярдах.
  -- Ну, спасибо, дорогая кузина Раптавр, - улыбнулась Эми. И, выбежав из дверей, прыгнула, выгнувшись в почти идеальном нырке, а затем исчезла с лёгким всплеском в стылой воде. Тейлор бросила последний взгляд через плечо на лыбящуюся Лизу, помахала и отправилась следом.

***

  -- Это невероятно, - размышляла Эми, медленно плывя по заливу и с интересом оглядываясь. Прозрачное второе веко, которое она разработала, чтобы корректировать зрение под водой, прикрывало глаза, обеспечивая четкое зрение. Опустившись на дно, она ещё немного повозилась с дизайном, подгоняя до максимальной ясности, пока не удовлетворилась - видимость была настолько хороша, насколько возможно было добиться. Тейлор медленными махами хвоста лениво оплывала её по кругу, сменив облик Раптавр на уменьшенную Кайдзю с модификациями для воды.
   Вглядевшись себе за плечо, Эми раскрыла плавники, спрятанные в её собственном хвосте "Ианты", обратив его в более эффективную двигательную установку и толкнулась, подражая движениям подруги. На то, чтобы подобрать оптимальные движения, ушло несколько минут практики, но вскоре она без серьёзных усилий стремительно двигалась сквозь воду. Конечно, так было куда проще, чем плавать как человек.
  -- Я могла бы действительно к этому привыкнуть, - улыбнулась про себя девушка.
   Обе подруги плыли в нескольких футах вдоль морского дна, погружаясь вслед за ним по мере того, как вода становилась глубже. Тейлор провела её к судоходному каналу, затем спустилась в него, повернув в сторону океана. Всего несколько минут спустя они оставили Броктон-Бей позади. Подняв взгляд, Эми попыталась прикинуть, как глубоко они забрались. Как она думала, это было по меньшей мере несколько сотен футов. Пока что давление было едва заметно, и чувствовала себя она хорошо. Её сила отслеживала разом и её человеческое тело, и сконструированное, обернутое вокруг и сберегающее его в безопасности. Оба работали идеально. Её энергетических резервов более чем хватало, чтобы поддерживать этот уровень нагрузки на протяжении дней, а в запасе кислорода было на недели, оставляя в стороне его количество, которое легкие, сейчас работающие как жабры, извлекали из воды вокруг.
  -- Так клёво, - хихикнула целительница. - Встреча с Тейлор - лучшее за всю жизнь в стольких отношениях, - даже при несколько беспокойном начале, она и секунды не жалела об этом.
   Оказавшись уже в нескольких милях в открытом море, она снова замедлилась, опускаясь на дно. Тейлор спустилась следом. В целях эксперимента Эми произнесла:
  -- Это восхитительно, - гадая, сработает ли как следует способ генерации звука, не требующий лёгких, заполненных воздухом, до которого она дошла.
  -- У тебя такой странный голос, - хмыкнула Тейлор; её голос звучал более-менее как обычно. - Но да, так и есть.
   Эми внесла кое-какие изменения и попробовала снова:
  -- А так?
  -- Лучше, - отозвалась подруга. - Довольно близко к тому, какой он на воздухе. Как себя чувствуешь?
  -- Совершенно нормально и в полнейшем восторге, - рассмеялась Эми. - Самая невероятная штука за всю жизнь. Хотя хотелось бы, чтобы мы были в тропических водах, было бы больше морской живности, - огляделась она. - И, может, поменьше ила. Миленький коралловый риф или два были бы не лишними.
  -- Люди просто не думают о том, как выглядит дно их моря, - хихикнула Тейлор. - Везде илисто и темно как здесь.
  -- Не помешало бы побольше света, - согласилась Эми.
  -- Вот так? - Тейлор вдруг испустила из органа между глаз синий свет.
  -- Ух ты, круто! - изумлённо вскрикнула Эми. - Реакция люциферина?
  -- Да, мы скопировали её с пылающей штуки, которую я съела по дороге обратно из Канады, - подтвердила Тейлор.
  -- Изящно, - подумав, Эми дала своей силе волю и улыбнулась, засветившись точно рождественская ель: новые органы, генерирующие свет, спускались по бокам вдоль хвоста, испуская мягкое зелёное сияние, озаряющее пространство вокруг них.
  -- Показушница, - захихикала Тейлор. Эми пожала плечами, изучив результат и оставшись довольна.
  -- Каждому своё, - отозвалась она.
   Подруга улыбнулась:
  -- Да, каждому, - и спустя миг добавила: - Теперь мы одни и мне надо спросить у тебя, как думаешь, Дин тебя раскусит?
   Опустившись на дно в облаке осадков, быстро оседавшем вокруг, Эми коротко вздохнула.
  -- Не уверена, - ответила она опустившейся рядом Тейлор, разглядывая какую-то маленькую рыбку, подплывшую на разведку; ту, видимо, привлекла их биолюминисценция. - Более-менее точно, что для его способности читать эмоции я буду выглядеть во многом так же, как, по его словам, ты. Мой эмоциональный фон "Эми" должен быть довольно хорошо замаскирован, как биостазисом, отключающем большую часть человеческого мозга, так и вторым мозгом, которым я управляю на данный момент. Но он далеко не дурак, и знает, что есть только одна ты. Что означает - Ианта наверняка не может существовать, если основываться на том, что он теперь понимает.
  -- Что здорово собьёт бедолагу с толку, - указала Тейлор с лёгкой усмешечкой.
  -- О да, очень сильно. Так что если он не может уверенно прочитать во мне Эми, то вполне может в конце концов разобраться, кто я. Он-то будет с самого начала знать, что что-то идёт не так. И, полагаю, в какой-то момент захочет снова поговорить.
  -- А ты не возражаешь, чтобы он знал о твоих способностях к биоманипуляции?
  -- Честно говоря, предпочла бы, чтобы он не знал, но не вижу хорошего способа полностью скрыть это от него. Но я открыта для предложений, - Эми немого нервно пожала плечами. - Но ты знаешь, Денни знает, Лиза знает, Убер и Элит тоже в курсе. Полагаю, от ещё одного большого вреда не будет, раз уж мы уже уверены, что он может держать рот на замке. Хотя бы потому, что всё ещё боится тебя.
  -- И тебя теперь тоже будет, - проговорила Тейлор.
  -- Уже боялся, - мрачно ухмыльнулась в ответ Эми. - По веским причинам.
   Тейлор рассмеялась и кивнула.
  -- Знаешь, тебе придётся рассказать Уберу и Элиту, что ты могла сделать той ночью, - спустя секунду произнесла она.
  -- Знаю, но, как ни странно, я им действительно доверяю. Больше, чем большинству паралюдей. Может, это признак того, что со мной что-то очень не так, что я верю некоторым злодеям больше, чем некоторым героям.
   Эми потянулась и положила руку рядом с рыбкой, всё ещё плававшей вокруг. Та отплыла, затем вернулась и обследовала новую странную штуку, вызвав у девушки улыбку.
  -- Поверь, я знаю, о чём ты, - негромко вздохнула Тейлор. - Папа с самого начала сказал не верить слепо СКП и их людям, а дела с тех пор заставили понять, что он был прав. Но всё равно там есть хорошие люди. Варга давал тот же совет, и он тоже прав. В конце концов я решила оценивать людей как личности, а не как макеты на основе их "принадлежности" или чего-нибудь такого же глупого. Все люди разные. Некоторые герои не являются хорошими людьми. А некоторые злодеи являются. Законопослушный и хороший это не совсем одно и тоже, что бы там ни говорили вам ваши родители.
  -- Я начинаю это понимать, - признала Эми. - Мама была бы из-за этого очень зла, но она во многом делит мир на нас и их. Однако, если честно, после наших... разногласий... она смягчилась сильнее, чем я ожидала. Тётя Сара как следует вбила в неё здравый смысл, и мама искренне старается быть не столь критичной.
  -- Вообще-то, мне твоя мама типа как нравится, - улыбнулась Тейлор. - Я определённо уважаю её и её таланты, и как кейпа, и как очень умного юриста.
  -- И ужас продавцов машин, не забывай об этом, - улыбнулась Эми.
  -- Да кто бы смог забыть?.. Итак, полагаю, нам остаётся просто посмотреть, что случится, когда мы столкнёмся с Дином. А тем временем, давай, я хочу показать тебе кое-что, что нашла здесь, снаружи. В нескольких милях есть аккуратненькое кораблекрушение. К тому же, у нас будет длинный заплыв по континентальному шельфу, если собираемся проверить твою способность справляться с глубиной, тут для этого слишком мелко.
  -- Веди, чешуйчатый ужас из глубин.
   Тейлор, усмехнувшись, снова метнулась сквозь воду; Эми направилась следом и чувствовала себя действительно очень счастливой.

***

   Ханна со вздохом двинулась следом за удирающими членами банды; их следы исчезали за углом вниз по переулку. За её спиной ещё несколько стонали из-за пуль из пневматической пушки, которым она их угостила. Робин присматривал, как вызванные им бойцы СКП пакуют полубессознательных имперцев, о которых они почти буквально споткнулись во время патрулирования, когда те вламывались в оружейный магазин. Также были слышны приближающиеся сирены полицейского департамента - полиция отреагировала на их вызов чуть медленнее персонала СКП.
   Хотя, если быть честной, фургон СКП был всего в паре сотен ярдов, когда они направили вызов.
   Притормозив, когда достигла угла, Ханна подняла созданное её силой оружие, переведя его в положение для стрельбы и медленно приблизилась к повороту. Узнать, не поджидают ли её бандиты, было неоткуда и действовать надо было очень осторожно.
   Услышав резкий пух!, чем-то напоминающий пистолет с глушителем, только гораздо тише, женщина замерла. Звук раздался ещё дважды, затем донёсся слабый глухой удар, точно кто-то упал. Спустя несколько секунд Стрелок снова принялась красться к углу, теперь куда медленнее и под ударный приступ паранойи.
  -- Они перестали двигаться. Теперь мы их съедим? - произнёс незнакомый голос; лёгкий акцент заставил женщину снова замереть, а сердце в её груди внезапно тяжело бухнуть.
  -- Нет, мы их свяжем, - ответил более знакомый голос с шипящим акцентом с нотками лёгкого раздражения.
  -- А затем съедим? - в первом голосе звучала надежда.
  -- Нет. Мы не едим людей, помнишь? Мы это проходили. Не пока они не становятся очень гадкими.
  -- А почему мы на них охотимся, если не собираемся есть? - рассудительно произнёс первый голос.
   До Ханны донёсся вздох. Она выглянула из-за угла и в ужасе застыла.
  -- Я же сказала, мы не охотимся на людей, мы задерживаем людей. Вот это преступники, они убегали с места преступления, и полиция захочет с ними поговорить.
  -- Они выглядят довольно вкусно, - громадный рептилиеобразный ужас, бывший источником первого голоса, склонился над тремя бандюками Империи, лежавшими на земле; глаза тех были расширены настолько, что казалось, будто им больно. Все трое, похоже, не могли пошевелиться, но Ханна за пятьдесят футов видела, как они обильно потеют. - Не слишком жирные, симпатичные и нежные...
   Сауриал снова вздохнула и дала напарнице по рукам:
  -- Ианта, не тыкай в заключенных, ты создаёшь Семье дурную репутацию. Пожалуйста, сходи принеси сюда вон того.
   Ящерица почти восьми футов ростом кивнула; сине-фиолетовые чешуйки блеснули в свете уличного фонаря рядом с ними.
  -- О'кей, - бодро отозвалась она, отходя и хватая упомянутого члена банды за ногу. Подняла его и снова принюхалась. - Фу. А этот невкусный, пахнет галлюциногенными химикатами. Откуда они взялись?
  -- Они их используют для развлечения, - буркнула Сауриал, занятая формированием своих обычных оков на двоих пленниках, которым занималась. - Не держи его так, люди хрупкие, ты его сломаешь. Неси сюда.
  -- Ты же знаешь, я могу его починить, - проворчала Ианта, выполняя просьбу. Сауриал быстро связала последнего заключенного и положила рядом с первыми двумя. - Что за странное занятие для развлечения.
  -- Знаю, но они порой малость двинутые, - согласилась Сауриал. Затем наклонилась, выдернула что-то похожее на крошечный дротик из шеи последнего задержанного и протянула напарнице; та его съела. - Как долго продержится парализатор?
  -- Ещё пару минут, - отозвалась Ианта. И склонилась ближе к Сауриал, понизив голос. - А что будем делать с той, которая наблюдает за нами оттуда? - палец в указательном жесте через плечо нацелился на Ханну, заставив женщину коротко сглотнуть.
  -- Это Мисс Ополчение, она тут одна из героев, - прошептала Сауриал. - Я вас представлю. Не делай никаких резких движений, эта вроде бы пугливая, мне Раптавр рассказывала, - обе рептилии обернулись и расплылись в одинаковых улыбках, отчего Ханна вздрогнула.
  -- Здравствуйте, Мисс Ополчение, рады вас видеть, - уже громче произнесла Сауриал. - Это моя кузина Ианта, в данный момент она в городе с визитом. Хотела посмотреть, на что похожи люди.
   Ианта кивнула, по-прежнему улыбаясь. И уголком рта тихонько уточнила:
  -- А почему она на нас так пялится?
  -- Без понятия, - прошипела в ответ Сауриал. - Я же тебе говорила, она была пугливая. Стой смирно.
   Ианта застыла, без единого движения уставившись на Ханну пылающими зелеными глазами. Как ни странно, женщина от это ни на йоту не перестала нервничать.
  -- Не работает, она всё ещё пахнет тревогой, - пробормотала Ианта кузине.
  -- Я же говорила, люди двинутые, - Сауриал и сама выглядела слегка встревоженной, пристально оглядывая Ханну.
  -- Ваша... кузина, - наконец выдавила Ханна.
  -- Ага. Хотела посмотреть, из-за чего вся эта суматоха. Видите ли, у нас дома всем действительно интересно, но мы из осторожности не позволяем слишком многим из нас за раз появляться. Это могло бы вызвать проблемы, - она пихнула локтем Ианту. - Перестань так ухмыляться, твоё лицо так застынет в этом выражении.
   Натянутая улыбка на лице гигантской ящерицы расслабилась.
  -- Нет, не застынет.
  -- Застынет.
  -- Не-а. Тут потребуется определённый нейротоксин, который парализует конкретно лицевые нервы, - задумчиво посмотрела Ианта. - Могу разработать такой, если хочешь.
  -- Нет, думаю, и без него обойдёмся, - негромко вздохнула Сауриал. - Пожалуйста, хватит запугивать людей.
   Ианта посмотрела на неё, на Ханну, удерживавшую такую же натянутую улыбку и пытающуюся сообразить, как быстро она могла бы развернуться и бежать:
  -- Эй, а она что, уже получила дозу? Я ж его ещё даже не разработала. Это немного грубо.
   Сауриал со вздохом покачала головой и сочувственно посмотрела на Ханну:
  -- Простите, у неё извращённое чувство юмора, - девушка-ящер подошла и протянула руку. - Это все, которых мы заметили убегающими от вас. Остальных взяли?
   Спустя долгую секунду Ханна кивнула, приняла предложенную руку и коротко пожала.
  -- Да, - произнесла она и прочистила горло. - Да, остальных мы взяли, - и, глядя на троих бандитов, всё ещё недвижно лежащих на земле, не могла не спросить: - Что вы с ними сделали?
  -- Очень эффективный парализующий препарат, который я разработала специально под человеческую физиологию, - Ианта преподнесла это с широкой улыбкой. - Совершенно безопасный, поражает скелетные мышцы и временно их отключает. Они уже в любой момент восстановятся.
   Секундочка, и трое мужиков дернулись и задрожали, а затем начали орать.
  -- Я же говорила.
   Ианта выглядела довольной. Спустя мгновение она обернулась к задержанным - те, похоже, как-то разволновались - и её улыбка погасла.
  -- Хотя они действительно шумные, - последовал комментарий.
  -- У них порой бывает, - Сауриал тоже обернулась. - Досадно, но что уж тут поделаешь? По большей части они не перестают орать, даже если вежливо просишь.
  -- Очень раздражает. Мы тут пытаемся вести беседу, - Ианта подошла и поглядела сверху вниз на троих мужчин; те в ужасе уставились на неё. - Пожалуйста, перестаньте так вопить, это грубо.
  -- Чудовище! - взвыл тот, что посередине.
   Ианта крутанулась на месте, озираясь.
  -- Где? - немедля последовал вскрик.
  -- Думаю, он имел в виду тебя, кузина, - ухмыльнулась Сауриал.
  -- Эй! - Ианта развернулась обратно и сердито уставилась на шарахнувшегося человека. - Это не очень мило, - тот заскулил, а дружки тем временем попытались отползти подальше от него. Ханна смотрела, испытывая ощущение ускользающей нереальности.
   Человек зарыдал, отчего ящер поглядела на него со вздохом.
  -- Ты действительно очень странная личность, - пробормотала она. И, подняв руку, наставила на него; раздался тот же звук хлопка. Бандит расслабился и затих. Ианта свирепо посмотрела на его подельников и осведомилась: - А вы двое будете сохранять тишину?
   Оба неистово закивали.
  -- Спасибо, - и, снова обернувшись к Сауриал и Ханне, она продолжила. - Это начинало смущать.
  -- Что вы сделали? - взвизгнула Ханна, вне себя от стыда за то, как это прозвучало.
  -- Просто отправила его немного поспать. Проснётся снова примерно минут через двадцать. Препарат другой, но также совершенно безопасный, - Ианта скрутила длинную шею и посмотрела через плечо на троих пленников, после чего перевела взгляд обратно на них. - Наверное, стоило его использовать в первый раз. Запомню для следующей охоты.
  -- Ещё раз, мы на самом деле не охотимся на них, - Сауриал со вздохом прикрыла глаза рукой. - Перестань это твердить, ты создаёшь у людей неверное представление.
  -- Прости, кузина, - улыбнулась Ианта. - Постараюсь запомнить.
  -- Нам, наверное, следует уйти, - посмотрела Сауриал на Ханну. - Мне ещё надо показать ей кое-что, и я хотела представить её кое-кому у Докеров. Рапорт в департамент полиции вышлю как обычно, - она посмотрела Ханне через плечо и помахала; женщина обернулась и увидела Скорость, двух штурмовиков СКП и пару копов, уставившихся на них. - Привет, офицер Смит, - крикнула девушка-ящер; один из копов поднял руку, однако при этом со странным выражением смотрел на Ианту.
   Повернувшись обратно к военизированной кейпу, Сауриал улыбнулась.
  -- Увидимся как-нибудь. Давай, Ианта, пошли.
  -- Ладно, - отозвалась вторая ящер, отрываясь от исполненного интереса внимательного изучения новоприбывших. Обе отошли на несколько ярдов и полезли вверх по фасаду одного из зданий, сперва парой впечатляющих скачков преодолев больше половины пути. - А что насчёт этих штук, "бургеров"? Я всё ещё хочу попробовать разок. Или два.
  -- Мы можем заскочить туда по дороге, - голос Сауриал донёсся, когда они уже исчезли за краем крыши. - Я тоже немного проголодалась.
   Ханна подняла взгляд, не уверенная, что не спит. Если так и было, мир стал очень странным местом даже для Броктон-Бей. И многие из её тревог вдруг показались куда более правдоподобными.
  -- Что это была за чертовщина? - Робин подошёл и встал рядом с ней.
   Стрелок медленно покачала головой, всё ещё глядя вверх.
  -- Вообще не представляю, мать его, - вздохнула она. - Разве что дичь полнейшую.
  -- По крайней мере, мы теперь точно знаем, что есть ещё такие, - прокомментировал напарник. Ханна содрогнулась и кивнула.
  -- Да, - и, опустив взгляд на трёх человек на земле, задержавшись на миг, подошла и опустилась на одно колено, проверяя лишенного сознания в середине. Протянув руку, осторожно вытащила торчавший из его груди маленький тёмно-серый и чрезвычайно острый дротик, бросив его в пакет для улик, который коллега протянул, не дожидаясь, когда попросят. Запечатала его, на миг поднесла к свету, снова вздохнула и убрала.
  -- Да, мы знаем, - закончила она. - И почему меня это не сильно радует?
  -- Потому что и близко не такая чокнутая, как все остальные тут? - пожал плечами Робин, указав жестом на штурмовиков СКП и копов.
   Ханна посмотрела на горизонт, едва видимый в темноте, и снова вздохнула, не в силах придумать, что сказать полезного. Однако она не была совершенно уверена в его правоте. С её точки зрения, здравый рассудок уже некоторое время как покинул корабль.

***

   Примерно в миле от них на крыше склада две рептилиеподобные фигуры содрогались от хохота.
  -- Охота на людей, - хихикала Тейлор. - Как, чёрт возьми, ты до этого додумалась.
  -- В тот момент это показалось приемлемым, - фыркнула Эми. - Видела её лицо?
  -- Судя по запаху, она была совершенно сбита с толку, - заметила её подруга. - Бедная женщина, нам действительно не стоит выкидывать такие номера. Но должна признать - это было, блин, смешно до уморы.
  -- Дротики работают очень хорошо, - произнесла Эми, когда они успокоились после очередного припадка хиханек, лёжа на спине и глядя в небеса. - Как и препараты. Я осталась довольна тем, как быстро они действуют.
  -- Ты совершенно уверена, что они действительно безопасны? - уточнила Тейлор. Эми решительно кивнула.
  -- Определённо. К тому же они совершенно стерильны, с ещё одним агентом, который обеспечит лечение места укола и удостоверится, что они не занесут никакую инфекцию. И в смеси с реально быстро действующим анестетиком, так что они практически не причиняют боли. Я не хочу никому навредить.
  -- Впечатляет. Серьёзно, я это и имею в виду, - Тейлор была искренней, над такой с виду простой задачей очень крепко подумали. - Однако мне надо начать тебя учить стилю боя Семьи, потому что бывают случаи, когда ты не имеешь возможности поразить кого-то с расстояния.
  -- Я бы с радостью, - улыбнулась Эми. - Однако прямо сейчас я действительно не прочь перекусить. Не потому что это мне действительно надо, хочу посмотреть, на что похож процесс, когда я такая.
  -- Тогда давай прогуляемся по Бульвару, - отозвалась Тейлор. - Дадим туристам на что посмотреть, - она села, потянулась и вскочила на ноги. - Однако же, миссия выполнена.
  -- Полностью, с очень хитровывернутым образцом ДНК для них на анализ и чтобы серьёзно сбить с толку, - хиихкнула Эми. - Как беспечно, вот так забыть дротик.
  -- Глупая девчонка, - Тейлор и Эми переглянулись и рванули бегом по крыше, перепрыгнув на следующую и ускорившись.
   Она была очень счастлива, что есть кто-то, разделяющий любовь к этому занятию, и считала, что день прошёл не зря. И к тому же очень весело.
   Варга в дальнем уголке её разума согласился; его одобрение лучилось, одаряя девушку теплым чувством.
  
   [1] Психлечебница Аркхем (полное название Лечебница Элизабет Аркхем для душевнобольных преступников) в особом представлении не нуждается - большая половина злодеев города Готема (штат Нью-Джерси) хотя бы раз получал туда путёвку из рук Бэтмена. Мискатоникский Университет - высшее учебное заведение в Новой Англии из произведений небезызвестного читателям Г.Ф.Лавкрафта и его единомышленников, чуть ли не главный источник оккультных знаний на территории США. Расположен, кстати говоря, в городке Аркхем округа Эссекс, в штате Массачусетс. Так что какое именно лечебное заведение мог иметь в виду Денни, решайте сами..
   [2] Тетранитрат пентаэритрита, он же пентрит или ТЭН - мощная взрывчатка, чувствительная к удару. После Второй Мировой его по большей части сменил более стойкий и безопасный гексоген, но в определённых с случаях ВВ используется до сих пор. И да, так же как и нитроглицерин, имеет медицинское применение. Подробнее см. Вики.
  
   Глава 128: Омак - Хватит показывать ей кино...

Ничего не мог поделать - оно просто ко мне пришло, так что я должен был это написать...

===

   Колин пригнулся; выстрел из последнего шедевра машинолепения[1] Скрип проревел над головой, с ушераздирающим БУМ рванув на стене здания за его спиной. Половина фасада сползла на улицу; от разнесённого магазина разлетелось громадное облако пыли, а его владелец почти так же оглушающе взвыл из-за полицейского ограждения в нескольких кварталах от них:
  -- Мой магазин! - исполненный ужаса визг был едва слышен за рокотом импровизированной технарской танковой турели, до жути целеустремлённо разворачивающейся к искушающе близкой мишени - только что подъехавшему фургону СКП. Рассеянно подумав, что ему стоит ещё поработать над аллитерациями своего потока сознания, Колин нацелил алебарду и выстрелил; снаряд, тянущий за собой почти неразрываемый трос из синтетического паучьего шелка, вылетел и обмотался вокруг ствола. Мягкий разворот и нажатие ещё одной кнопки выметнуло точно такой же снаряд, несущий другой конец троса, через дорогу, зацепившись за фонарный столб и хотя бы на время остановив турель под вой движков.
   Вечно трос не продержится, но этого хватило, чтобы дать ему возможность неистово просигналить водителю фургона поскорее сдать назад за угол из зоны обстрела.
  -- Где, чёрт возьми, Мисс Ополчение? - рыкнул герой. Этан рядом пожал плечами.
  -- Увязла в той хрени с Толкачом в музее, - крикнул он сквозь возобновившийся огонь танка; снаряд сложил ещё одно здание. - Не знаю, какого эти придурки работают по отдельности, но хаос они наводят. Скорость и Батарея пытаются завалить Сочника в доках.
  -- Есть какие-либо признаки любой из Семьи? - поинтересовался Технарь, кивнув в знак того, что понял, и снова нацеливаясь и выпустив по танку ЭМИ-гранату. Она поразила цель с громким глухим треском и фонтаном искр, но движок только коротко закашлял - видимо, машина была защищена. Это почти впечатляло: пусть Скрип и была преступницей из дурной компании, но притом Технарём от чёрта. К сожалению, с полным отсутствием представлений об эстетике.
   И этике.
  -- Нет пока. Кое-кто из Докеров помогает, используют те странные биопушки, которыми их снабдила та новенькая, Ианта, но Сочник на данный момент пятнадцати футов высотой. В конце концов они его свалят, просто сточат, если уж на то пошло. А что ты хочешь сделать с этими идиотами?
   Не успел Колин ответить, пара дюжин Барыг, вооружённых широким диапазонов автоматического оружия, вывалилась из переулка, по которому проложил себе путь танк, бешено паля и вопя как безумные; крыша у них явно улетела от какой-то химии, которую никто в здравом уме и радом держать не стал бы. Оба кейпа снова пригнулись, как и все в округе, кто хоть что-то соображал. Пули звонко рикошетили по дороге и прочим деталям пейзажа.
   Колин тяжело вздохнул.
  -- Ох, бога ради, - пробормотал он. - Пуcть это дурачье сперва растратит патроны, а затем возьмём их.
   Этан кивнул, откинувшись на стену, за которой они укрылись, вытащил откуда-то банку какого-то безалкогольного напитка и потянул за кольцо. Напарник несколько секунд сверлил его взглядом. Кейп в красном заметил и предложил ему банку.
  -- Ты ведь знаешь, что порой сущий ребёнок, да? - пробурчал Колин, закрывая глаза и морщась от такого полнейшего отсутствия профессионального подхода.
   Этан пожал плечами и шумно отпил из забранной обратно банки; выглядел он довольным собой.
   Раздалось несколько приглушенных ударов - характерный звук вылетевших пенных гранат. Колин с помощью выдвижной камеры в рукояти алебарды проверил, увидев нескольких Барыг, пойманных в липкий состав, но из переулка валили ещё, укрываясь за танком и множеством припаркованных машин и бешено паля во всё, что видят. К счастью, целились они исключительно паршиво даже для членов банды.
  -- Это смешно, - вздохнул он. - Нам нужна поддержка.
  -- И вы получите поддержку, гражданин, - объявил голос у него над головой. Герой поднял взгляд и увидел нового члена Семьи, стоящую на крыше здания рядом с ними двумя этажами выше и вперившую взгляд в полнейший хаос на улице внизу. Этан проследил за его взглядом и чуть не поперхнулся напитком.
   На Ианте был чёрный шлем, скрывающий глаза за зеркальным забралом, оставив открытым только рот, и такая же чёрная одежда, сделанная под её несомненно нечеловеческое сложение. Золотой значок сиял на шлеме над забралом, а также на правой стороне груди того, что, как он ясно видел, было униформой. Смутно узнаваемой, но Технарь не мог точно сообразить, откуда.
   Этан начал хихикать, навлекая на себя свирепый взгляд напарника. Честно, порой ему было словно бы шесть лет.
  -- Именем Закона, остановитесь! - твердым голосом воскликнула Ианта.
   Стрельба прекратилась на долгую паузу и возобновилась, вся нацеленная на неё. Колин поморщился. Новоприбывшая обижено посмотрела сквозь облаках пыли со случайными вспышками барабанящих по шлему и телу пуль, но более ни одного движения не сделала.
  -- Как хотите, негодяи, - возгласила она и прыгнула. И в идеальном кувырке приземлилась посреди улицы. - Сонный Выстрел! - выкрикнула она, вытянув руки.
   Пух!
   Один из Барыг хлопнул по шее и свалился. Взгляд Колина застыл.
   Пух!
   Пух!
   Пух! Пух! Пух! Пух! Пух! Пух!
   Ианта изворачивалась, ныряла, перекатывалась, отстреливая одного за другим атакующих членов банды, тут же валившихся с ног. Вскоре помимо неё двигался только танк. Темпераментная ругань со стороны Скрип ясно слышалась за треском, с которым турель поворачивалась туда-сюда, в конце концов не разорвав трос, которым её обезвредил Колин, а вывернув из земли фонарный столб. Быстро двинувшись по часовой стрелке, ствол опустился вниз и выстрелил; за долю секунды снаряд преодолел пятьдесят футов между ним и стремительно маневрирующим ящероподобным созданием. Не было времени даже выкрикнуть предупреждение.
   Последовавший взрыв сбил Ианту с ног; над улицей нависла тишина. Последовала пауза, и она поднялась вновь, отряхнула грудь, после чего поправила слегка съехавший набекрень шлем.
  -- Глупый ход, преступные отбросы, - грозным голосом объявила чешуйчатая кейп. Поднялась одна рука. - Мощная Взрывчатка!
   В этот раз за Пух! Последовал громкий БУМ! Фрагмент брони самодельного танка раскололся и осыпался на поверхность улицы.
   Ианта улыбнулась; усмешка под бесстрастным зеркальным щитком ужасала.
   Пух! БУМ!
   Пух! БУМ!
   Пух! БУМ!
   Пух! БУМ!
   Пух! БУМ!
   Пух! БУМ!
   Теперь большая часть лобовой брони отсутствовала, а пушка печально подёргивалась. Ианта медленно пошла вперёд, наведя обе руки на танк. Из переулка, вопя и размахивая стволом, вывалился последний Барыга, заставив девушку-ящера остановиться, уставившись на внезапно притормозившего и замявшегося бандюка. Мужик огляделся, дико ухмыльнулся, бросил оружие под ноги развернулся и побежал.
   Ианта пожала плечами и отпустила его.
   Пух! БУМ!
   Теперь в танке была дыра. Из двигателя шёл дум, а один из траков разлетелся; машину шатало туда-сюда от попыток Скрип с экипажем удрать.
  -- Рикошет! - спокойным голосом продекларировала Ианта, наводясь на дыру.
   Пух! Динь динь динь блям!
  -- Ой!
   Ящер улыбнулась; Колин уставился на неё, гадая, не содержит ли долетающий дым галлюциногенов. Этан катался по земле, помирая со смеху.
  -- Сдавайтесь, преступники!
  -- Никогда, сука чешуйчатая, - рявнула Скрип; пулемёт пятидесятого калибра извергся по реплилиеобразному парачеловеку. Та встала и подождала, пока кончатся патроны, затем выпустила ещё один заряд взрывчатки, сорвавший пулемёт с крепежа.
  -- Значит, сопротивление при аресте, - вид у Ианты был раздражённый. - Зажигательный.
   Пух! Фвуушш!
   Весь двигательный отсек запылал огнём, на что оккупировавшие укрытие типы заорали в страхе и ужасе, а затем вывалились наружу. Четверо рванулись в разных направлениях. Никто не сделал больше нескольких шагов, прежде чем опрокинуться навзничь. Ящероподобная кейп развернулась на месте, по-видимому, удовлетворённая, а когда убедилась, что Барыг больше не осталось, подошла к Скрип и принялась связывать каким-то блестящим темно-серым органическим на вид материалом, который формировала вокруг запястий злодейки.
   Колин обернулся на звук за спиной, бросив раздражённый взгляд на Этана - тот всё ещё посмеивался, тыкая пальцем в сцену. Стоявшая там Сауриал, по всей видимости, спустившаяся с того же здания, что и Ианта, тоже смотрела. Технарь поднялся на ноги, глядя на её кузину, которая теперь аккуратно укладывала потерявших сознание Барыг рядами на улице, в то время как машины СКП медленно пролагали путь к ней по разбросанным камням.
  -- Простите за это, - извиняющимся тоном произнесла девушка-ящер. - Не следовало давать Уберу организовывать для неё показ "Судьи Дредда". Она порой немного впечатлительная.
   Колин тяжело вздохнул и отошёл поговорить с капитаном СКП. Бумажная работа по этому случаю будет просто кошмаром.
   Позади него всё хихикал Этан.
  -- За...за...зажигательный, - выдавил он. - А смотрела как!
   Лидер Протектората в Броктон-Бей покачал головой. Ему действительно надо попросить Батарею поговорить с мужем на счёт профессионального поведения. Это же просто стыдоба.
  
   [1] В оригинале vehicular mashup, что можно перевести как "коллаж из транспортных средств" или "мэшап на транспортную тематику". Но так, на взгляд перевдочика, точнее передаётся отношение нормального Технаря к Скрип.
   Глава 129: Анализ и оторопь
  -- Вас несколько часов не было, - комментарий Лизы сопровождался широким зевком. - Почти полночь.
   Блондинка встряхнула головой и протёрла глаза. Она уже какое-то время ждала подруг, вернувшись в офис ОСББ после того как Денни ушёл домой около восьми. Парочка ныне рептилистых девиц пропадала с самой половины второго дня, но, объявившись у чёрного входа, выглядела очень довольной.
  -- Прости, пришлось далеко отплыть, чтобы забраться на достаточную глубину, чтобы всё как следует протестировать, - отозвалась вернувшаяся к своему обычному человеческому облику Тейлор, падая в кресло. Лиза оттолкнула своё кресло от компьютера и крутанула сиденье, чтобы посмотреть на пришедших.
  -- И где вы были?
  -- Миль на двадцать наружу, затем на юг - это кратчайший путь до континентального шельфа, к югу от Бостона, - сообщила собеседница. И, указав на Эми, уже разлегшейся на полу (кончик хвоста лениво подёргивался туда-сюда, а руки были сложены под ухмыляющейся в потолок головой), добавила: - Выяснилось, что она может плыть под семьдесят пять миль в час. Недурно, для начинающей.
  -- Вероятно, я могла бы и немного больше выжать, но соотношение мощности к скорости становится просто ужасным, - вставила Эми, подняв голову и посмотрев на Лизу. - Эта скорость, похоже, близка к оптимальной. Мы это поняли, использовав джипиэс Тейлор, когда достигли глубины. Я была приятно удивлена, это быстрее, чем ожидалось.
  -- В целом неплохо, - согласилась Лиза. И, развернувшись обратно к компьютеру, запустила программу глобального картографирования. Тейлор подошла и ткнула через её плечо.
  -- Примерно здесь, более-менее, - указала она.
  -- О'кей. Итак, это... Хм-м, что-то около семи с половиной тысяч футов глубиной. Как глубоко вы забрались? - блондинка пристально посмотрела через плечо на очень довольную собой Эми.
  -- До самого дна, - ухмыльнулась та. - Пришлось дважды останавливаться, чтобы внести кое-какие изменения, но в итоге пошло как по накатанной. С температурой было просто, с давлением недурно. Я легко могла бы уйти глубже, но заплыв вышел бы куда дольше. Но всё равно хочу как-нибудь попытаться. Однако это доказывает, что я могу болтаться под водой так же глубоко, как что угодно в этой комнате.
  -- Я очень впечатлена , - в свою очередь ухмыльнулась в ответ Лиза.
  -- По пути обратно мы с часок поболтались по городу, просто чтобы дать людям увидеть нас вместе, - бросила Тейлор, снова усаживаясь и выкладывая ноги на стол. - Вышло довольно забавное столкновение с Мисс Ополчение.
  -- Продолжай, - подтолкнула Лиза замолчавшую подругу с широкой улыбкой на лице.
  -- Заслышали какие-то неприятности и пошли разобраться, - начала девушка. - Трое типов бежали, а мы следом...
   По ходу истории, рассказанная обеими динодевушками, блондинка чуть не задохнулась от хохота. А когда они закончили, ещё минуту продолжала хихикать, воображая выражения на лицах ничего не подозревавших героев.
  -- Боже, вы две просто невозможны, - наконец выдавила она.
  -- Всего лишь невероятны, - с удовлетворением произнесла Эми. - С таким-то выходом на сцену, как я могла устоять? И знаешь, она с ходу подключается, - махнула целительница в сторону Тейлор, также неслабо подхихикивавшей.
  -- Спорю, ПХО уже с ума сошло, - Лиза развернулась обратно к клавиатуре и быстро зашла в свой аккаунт, после чего немного пошарилась по местным форумам. На то, чтобы найти указанную тему, со ссылками на снимки и ролики, ушло всего пятнадцать секунд. Остальные две подошли и всмотрелись в экран; все трое знакомились с отзывами и фыркали. - Стояк задёргался и параллельно троллит народ, - ткнула она в сообщение. - Этот парень вообще хоть что-то воспринимает всерьёз?
  -- Нет, - раздалось на два голоса.
   Эми прочла последние несколько сообщений в быстро разрастающейся теме и усмехнулась:
  -- Думаю, Ианта собирается присоединиться к ПХО, - лукаво проговорила она.
   Лиза с Тейлор переглянулись и весело покачали головой.
  -- Бедное ПХО, - съязвила Лиза, как раз когда Эми перебралась к соседнему компьютеру и, безумно хихикая, начала печатать кончиками когтей.

***

   Прочитав первую страницу только что вручённого ей доклада - реферат всего текста - Ханна потрясённо моргнула и подняла взгляд, пригвоздив передавшего его биолога СКП. Тот вежливо дожидался с более чем смущённым видом, что вызывало у женщины сочувствие.
  -- Вы уверены? - уточнила она, ткнув указательным пальцем в строчку доклада.
  -- Я... Мы, вообще-то, - кивнул мужчина. - Ни у кого не нашлось других идей, не при таком ограниченном времени на анализ образца. Если бы мы могли обратиться ещё к экспертным базам, мы бы... - Ханна жестом оборвала фразу.
  -- Нет, боюсь, в данный момент мы не можем дать этой информации выйти из здания, - серия проведённых Дракон и Колином проверок обеспечила ей весомую уверенность, что компьютерная система исследовательской лаборатории в данный момент чиста, и сейчас она была изолирована от остальной сети под предлогом апгрейда файерволла (что в общем и целом было правдой, если даже и вводило в заблуждение). И пускай лаборатория полнилась ворчанием, учёные пока с этим мирились, пусть даже и досадовали.
  -- Доктор Рамирез, пока не говорите об этом никому за пределами этой комнаты. Это классифицируется как "совершенно секретно" от пятого уровня и выше, только для прочтения, вам понятно?
   Биолог снова кивнул с видом разом озадаченным и раздражённым.
  -- Не вполне, - буркнул он. - Но приказам могу следовать как и любой другой.
  -- Спасибо. Прошу прощения за неудобство, но это важно.
  -- Отлично, можете вы хотя бы сказать, где эту штуку взяли? - нахмурился мужик, указывая на дротик, который она вытащила из боевика Империи, которого подстрелила Ианта, расположившегося в чашке Петри на лабораторном столе рядом с чрезвычайно дорогим оборудованием для секвенирования ДНК.
  -- Это часть контакта с новым парачеловеком, который я отрабатываю, - ответила кейп.
  -- Биотехнарь?
  -- Почему вы это сказали? - остро посмотрела на него Ханна.
   Учёный протянул руку, поднял дротик рукой в перчатке, очень тщательно избегая острого конца, сходящегося на крайне тонкое острие, и протянул ей:
  -- Это было выращено. Не машинная обработка. Изумительно сложный металлонасыщенный органический композит, ничего подобного я раньше не видел. Гораздо, гораздо прочнее любого зарегистрированного биологического вещества, но микроструктура явственно показывает слоистое строение, типичное для таких явлений, как раковины моллюсков. Прочность на разрыв просто нелепая, как и твердость, ей запросто можно царапать алмазы. Кто бы за это не отвечал, то, что у него есть, стоит чертову прорву денег, если доступно к массовому производству. Но суть в том, что это было произведено живым существом, однако не из тех, что когда-либо развивались на этой планете, - и, указав на кончик дротика, продолжил:
  -- Коктейль использованных препаратов также мне совершенно незнаком. Присутствует снотворное, которое даже в мельчайших дозах действует быстрее, чем всё, о чём мне доводилось слышать. Время от проникновения в кровоток до потери сознания не превышает в худшем случае четырёх-пяти секунд, что предположительно невозможно, но мы его протестировали. К тому же оно работает только на приматах, наиболее эффективно на людях. Затем изумительно быстродействующий местный анестетик, которые действует лучше, чем любой, применяемый на данный момент, а также что-то, похожее на очень своеобразную разновидность антибиотика широкого спектра, который также, если основываться на первичных тестах, обеспечивает лечебный эффект.
  -- И ваше заключение...?
  -- Всё это работа изумительно одарённого Биотехнаря, или же целой команды чрезвычайно классных и очень опытных биологов и химиков-разработчиков, потративших на её совершенствование годы. Ни разу не опубликовав ничего ни по одному из перечисленных препаратов, или их предшественников, или же уникальных технологий по производству, - доктор Рамирез посмотрел на женщину, подняв брови. - Учитывая, где мы находимся, и мир, в котором живём, такое чувство, что первая возможность менее невероятна.
   Ханна чуть слышно вздохнула. Насколько она могла судить, учёный был совершенно прав. Счастья ей не прибавляла ни одна из возможностей, но первая была худшей.
  -- Добавьте это к результатам анализа ДНК, или того, что, по-моему, является ДНК... - мужчина очень осторожно положил дротик обратно в чашку Петри и накрыл крышкой. - Выводы вызывают некоторую озабоченность, - он развернулся к начальнице, коротко посмотрел на неё и снова заговорил:
  -- Я вступаю на почву предположений, но подозреваю, что тут как-то замешана Семья.
  -- В настоящий момент я больше ничего не могу сказать на этот счёт, доктор, - уклонилась Ханна, на что тот коротко кивнул, как если бы ожидал такого ответа.
  -- Справедливо.
  -- Можете вы воспроизвести какой-либо из этих препаратов? - поинтересовалась женщина после секундного молчания.
   Биолог задумчиво посмотрел на дротик. И наконец ответил:
  -- Не уверен, это не вполне моя область. На самом деле вам необходим серьёзный специалист по фармакологии. Тем не менее, это возможно, при значительных затратах времени, усилий и вложений. На любой из них хорошая фармацевтическая компания потратит пару миллиардов долларов и десятилетие изысканий, даже допуская наличие фундаментальных знаний, далеко выходящих за уровень нашего развития. Могу быть вполне уверен, что запросто их не воспроизвести, но не хотел бы заявлять, что это вообще невозможно. Но если бы вы смогли, в одной только этой чашке элементы нескольких дюжин патентов в биотехнологиях и десятки миллиардов долларов дохода. Один только материал конструкции инновационен в полудюжине не выходящих у меня из головы смыслов, не говоря уж о препаратах, - и, снова посмотрев на неё, добавил:
  -- Я бы очень хотел побеседовать с изобретателем или изобретателями любого из них.
  -- В какой-то момент это может оказаться возможно, - скрыв лёгкую улыбку заверила его Ханна. - Спасибо за данные и анализ.
  -- Всегда пожалуйста, Мисс Ополчение.
  -- Пожалуйста, не забудьте, на данный момент это совершенно секретно.
   Мужчина кивнул, развернулся и вернулся к своему оборудованию. Героиня взяла маленький прозрачный контейнер с дротиком Ианты и покинула комнату; в голове её клубились мысли. И одна из самых явственных - что директору действительно не понравятся последние новшества в парачеловеческой активности в Броктон-Бей.
   Это определённо приводило к пересмотру некоторых их теорий довольно-таки неожиданным образом.

***

  -- Только что объявилась еще одна, - прокомментировал Деннис, вперившись в ноутбук у себя на коленях.
  -- Ещё одна что? - уточнил Крис, оторвавшись от возни с нутром одного из своих лазерных пистолетов: устройство в полуразобраном виде занимало весь стол общей комнаты.
  -- Ещё одна член Семьи, - отозвался его друг и коллега. - Большая, типа как сине-пурпурная, зовёт себя Ианта. На ПХО говорят, это по-гречески, значит "Фиолетовый Цветок". Очень миленькое имечко для кого-то, кто наверняка может открутить голову Лунгу и съесть.
   Технарь поднялся, прошёл и навис над спинкой софы, откуда мог видеть экран ноутбука соседа.
  -- Эй, а это рядом с ней не Сауриал? - несколько удивлённо спросил он.
  -- Ага. Они где-то с час шатались по Бульвару около десяти этим вечером, - ответил Деннис, перематывая страницу до следующего снимка. - Однозначно на фут выше Сауриал, так что должна быть, может, около семи с половиной футов? Выглядит очень похоже, но сложена куда крепче, должна весить как минимум втрое-четверо больше.
  -- Зелёные глаза, не такие потусторонние желто-оранжевые, как у Сауриал и её сестёр, - заметил Крис, показывая на экран.
  -- Очевидно, кузина, так это "MZenny" говорит. Они зашли в его магазин, там Сауриал берёт яйца, и она представила Ианту. Ушли с двумя дюжинами яиц, - ухмыльнулся Деннис, в изумлении покачав головой. - И как мы докатились до того, что гигантские рептилии, вот так запросто бродящие по улицам и затаривающиеся бакалеей выглядят нормой? Любому кейпу в костюме будет это вовсе непросто, а эти особы просто гуляют по округе, как будто ничего особенного.
  -- В этих местах - ничего, - Крис хмыкнул и пожал плечами. - Это Броктон-Бей, родной дом хреновой чертовщины. Хотя согласен, за последнюю пару месяцев странностей изрядно поприбавилось.
  -- Интересно, сколько их ещё там? - подумал вслух приятель.
  -- Без понятия. Однако это первый раз, как кто-то видел больше одной за раз, верно?
   Деннис на миг задумался и коротко кивнул:
  -- Думаю да, не считая Эми. Она, очевидно, встречала одновременно Сауриал и Раптавр, и Кайдзю - вероятно, раньше всех, кроме мэра и этого Эберта из Докеров.
  -- У этой девчонки очень стрёмные друзья.
  -- Эта девчонка очень стрёмный друг, - фыркнул Деннис. И продолжил читать тему, вставляя новые комментарии, от которых Криса пробивал смех, просто чтобы ускорить процесс. Рыжий указал на имя на экране и ухмыльнулся. - Знаешь, кто это?
   Крис склонился ближе и прочитал имя:
  -- IguanaGirl? Кто?
  -- Та китаяночка, Люси, сидит на ланче за тем же столом, что и Эми теперь, - последовал ответ. - Явно повернута на ящерицах, есть домашняя игуана или что-то такое, и это её Эми отбила у гопника вместе с Сауриал. Девчонка так был довольна, что запостила фото с ними вместе практически по всей планете.
  -- А, точно, вспомнил. Но её лицо было затёрто, верно?
  -- Я слышал, как они об этом говорили, и уверен - это она. Не говоря о том, что она чертовски здорово выглядит, даже с закрытым лицом, - осклабился Деннис. - Я никогда не забываю хорошенькую девушку.
  -- Уверен, что так, - вздохнул развеселившийся Крис. Толчком встал на ноги и вернулся к обслуживанию вооружения. - Ну, по крайней мере, дела тут пойдут ещё интереснее.
  -- Можно и так сказать, - пробурчал Деннис, стремительно печатая и злобно ухмыляясь почти немедленным откликам. - Эй, угадай что?
  -- Что?
  -- Ианта присоединилась к теме, - парень снова вчитался с уезжающими вверх бровями, и чуть не рухнул со смеху. - И у неё реально то ещё чувство юмора.
   Крис покосился на приятеля (тот читал, почти непрерывно хихикая), снова положил инструменты и подошел посмотреть, что теперь-то происходит.
   К тому времени, как Карлос и Мисси вернулись из патруля, оба с трудом могли говорить.

***

   Открыв дверь, Эмили посмотрела на Ханну и без единого слова махнула той, заперев дверь и проследовав за ней в гостиную. Ханна уже обследовала её на предмет жучков своим детектором. Оставив этот процесс на гостью, директор прошла на кухню, взяла пару кружек. Затем поставила чайник и насыпала в каждую кружку растворимого кофе - судя по выражению лица женщины, было ясно, что кофеин им понадобится.
   Когда же она спустя пару мину вышла, держа в каждой руке по исходящей паром кружке, Ханна ждала её, сидя в кресле с папкой в руках. Эмили протянула гостье кружку и тоже села.
  -- Теперь-то что? - поинтересовалась она спустя пару глотков.
  -- Возможно, мы ошибались, но притом были правы, - тяжело вздохнула Ханна, положив папку на кофейный столик между ними и толкнув к начальнице, после чего сделала глоток кофе из собственной кружки. - Вот, ещё один член Семьи, бегавшая сегодня вечером по округе. Кузина, видимо.
   Эмили вскинула брови, но ничего не сказала.
  -- Вероятно, она Биотехнарь.
   Директор СКП чуть не поперхнулась напитком.
  -- ЧТО? - взвыла она, торопливо ставя кружку и бессознательно утирая кофе с подбородка. - В смысле, какого х***? Как... Это вообще возможно? Если они результат биотехнарства, как одно может порождать другое?
  -- На данный момент ни черта не представляю, - пожала плечами Ханна с тяжелым вздохом. - Всё, что связано с Семьёй, рушит все правила, которые, как мы думали, известны. Но вот ещё, - героиня поставила кружку, порылась в кармане и достала пластиковый пакет, содержащий маленькую прозрачную посудину, в которой что-то перекатывалось. Протянула его собеседнице; та приняла предмет и внимательно оглядела.
  -- Что это? - поинтересовалась Эмили, не отрывая взгляда от содержимого контейнера для образцов. Она смотрела на маленький очень острый дротик и какого-то темного вещества, которое не могла опознать, покачивая упаковку из стороны в сторону.
  -- Новенькая, Ианта, использовала это, что бы поразить сперва парализующим агентом, а затем вырубающим, троих членов Империи 88, которых я сегодня вечером преследовала после ограбления "Оружие и снаряжение Броктон-Бей", на Бей Драйв. Около восьми человек вломились внутрь и обчищали заведение, когда мы с Робином на них наткнулись. Уложили пятерых, ещё трое сбежали. И далеко не ушли.
   Эмили выслушала доклад о контакте с новым кейпом и Сауриал. Ханна продемонстрировала видео со своей камеры, которую теперь носила; та ухватила большую часть довольно тревожащего, положа руку на сердце, диалога между рептилиями. Директора слегка передёрнуло. Весёлая кровожадность звучала в голосе Ианты - действительно совершенно не человеческом, в некоторых отношениях ещё менее, чем у Сауриал и даже Раптавр.
  -- Чтоб меня, это становится смешно, - произнесла она, отложив планшет. - но Биотехнарь?
  -- Согласно данным лаборатории, дротик произведён биологическим путём. Использованные препараты нам совершенно неизвестны. Насколько я могу сказать, и в лаборатории согласны, она выпустила их из некоей разновидности газового пускового устройства в своих руках. Следы химикатов на хвосте дротика предполагают в качестве движущей силы высокоэнергетическую экзотермическую реакцию. Основываясь на смеси химикатов, учёные из лаборатории заявляют, что они наверняка при необходимости могут выпускаться с чрезвычайно высокой скоростью, возможно пара тысяч футов в секунду. Что делает их очень опасным оружием..
   Эмили прямо чувствовала, как постепенно бледнеет, слушая сухие факты, перечисляемые бесстрастным голосом.
  -- Я не распространялась перед ними относительно обсуждаемого парачеловека, но доктор Рамирез сразу же предположил Биотехнаря. Либо так, либо целая исследовательская команда. Основываясь на том, что пару раз сболтнула Ианта, я бы остановилась на первом варианте. Если допустить, что дело в этом, не желаю думать, что ещё может быть использовано как боевой заряд помимо очевидно тщательно отобранной несмертельной системы. Нервно-паралитические ОВ, может? Вероятно и другие, даже худшие штучки. Так что она тут же попадает в категорию весьма высокоранговых Стрелков помимо Биотехнаря. Не говоря о Бугае, как и все они, - Ханна пожала плечами. - Пока что не имею представления, разделяет ли она их прочие способности. Но она очень сильная, очень быстрая и очень странная.
  -- Дерьмо.
  -- А хотите знать самое лучшее?
   Эмили была совершенно в этом не уверена, но медленно кивнула. Ханна вернула себе папку и открыла, достав пачку бумаг с логотипом исследовательского отдела СКП на титульном листе и перелистнув на следующую страницу.
   Прочистила горло и зачитала реферат:
  -- Анализ ДНК посредством стандартного быстрого секвенсирования полимеразы провалился ввиду ошибок, проистекающих из недостатка стандартных аминокислот в представленном образце. Ряд менее распространённых технологий, которые мы применили, в конечном итоге привёл к решению, что образец содержал аналог ДНК беспрецедентной сложности, основанный на квадруплексной спирали, несопоставимой ни с одним известным организмом. Притом что существование квадруплексных структур ДНК известно в природе а также, в самом деле, и в человеческом теле, сопутствующий факт, что структура задействует восемь, а не четыре аминокислоты в качестве основы нуклеотидом, кодирующих информацию, три из которых представляют собой совершенно новые молекулы, привносит значительное сомнение, что произведший образец организм имеет отношение к любой известной жизненной форме. Информационная плотность аналога ДНК как минимум на порядок выше нормальной двойной цепи земного ДНК. Доступные на настоящий момент данные предполагают происхождение извне. Более определённые заключения потребуют значительного уровня дальнейших исследований и более крупных размеров образцов[1].
   Героиня закрыла доклад и положила обратно в папку, которую разложила на столе. Снова взяв кружку, откинулась назад и сделала глоток; Эмили тем временем потрясённо уставилась на неё.
   Наконец директор прочистила горло.
  -- Прошу прощения? - очень осторожно переспросила она. - А это в конечном итоге не такой окольный способ сообщить, что Семья это пришельцы?
  -- Да, видимо, к этом заключению учёные и пришли, - негромко отозвалась Ханна. - Доктор Рамирез, конечно, преподнёс это не в точно таких же выражениях, и я могла бы заверить, что действительно не желает в это верить, но он хороший учёный и идёт туда, куда его ведут данные, а не куда хочет идти. Всегда есть возможность, что он неправ, но если добавить это к прочему странному дерьму, которое мы узнали, это бы кое-что объяснило, - женщина сделала ещё глоток кофе. - Конечно, также в дополнение ко всей чёртовой прорве необъяснимого. Вроде того, как они для начала сюда попали, как долго тут находятся и почему. Я бы сказала, что это невозможно, но... - она поглядела на Эмили; та посмотрела в ответ, не уверенная в том, что думать.
   Наконец она обратила злобный взгляд на маленький дротик в контейнере, который поставила на столик между ними.
  -- Пришельцы. Господи.
  -- И что теперь?
  -- Не имею ни малейшего представления, - вздохнула директор, затем поднялась достать бутылочку бренди. Её кофе требовалось приправить, и можно было уверенно предположить, что и Ханне тоже.

***

   Тейлор закинула в рот ещё одно яйцо и рассеянно хрустнула, роясь в интернете в поисках интересных роликов. В данный момент она была погружена в запись, показывавшую несколько человек, использующих какие-то гидрореактивные машинки, чтобы полностью подниматься из воды и делать трюки, что порождало интересные идеи[2].
  -- Так странно это видеть, - произнесла у неё за спиной Лиза.
  -- Однако круто же, верно? Одной только воды достаточно, чтобы кто-то полетел.
   Блондинка мягко вздохнула; впрочем, вздох был окрашен добрым юмором.
  -- Я про то, как ты ешь сырые яйца, причём голова точно из кошмара, но остальное у тебя обычное, - отозвалась она.
   Тейлор посмотрела через плечо и ухмыльнулась. Сейчас у неё на плечах красовалась уменьшенная версия головы Раптавр. Полудемон взяла полупустую картонку с яйцами и предложила подруге.
  -- Угощайся, - произнесла она.
  -- Нет, спасибо, я предпочитаю приплод от куриц жареным или взбитым, как и предполагает смысл слова "курица", - рассмеялась Лиза.
   Эми потянулась и осторожно выудила одно из коробки, закинула в рот и разжевала. Лиза перевела взгляд на неё, как и Тейлор, пусть и по разным причинам.
  -- Эй, у тебя свои яйца есть, а эти мои, - отдёрнула коробку из пределов досягаемости Тейлор.
  -- Я их все съела, - улыбнулась Эми. - Странно - ты была права, это прекрасная закуска.
  -- Вы обе очень своеобразные, - хмыкнула Лиза. Две рептилиподобные головы переглянулись. Тейлор съела предпоследнее яйцо, метнув последнее подруге, которая аккуратно поймала его в воздухе.
  -- А то я сама не понимаю, - прокомментировала Тейлор. И развернула кресло, глядя на остальных двоих. - Ну, учитывая всё, думаю, сегодня очень даже неплохо прошло. И тестирование новой кузины вышло идеально.
  -- Должна согласиться, вышло лучше, чем я рассчитывала, - счастливо кивнула Эми. - У меня в уме громадный список улучшений и модификаций на очереди, некоторым из которых придётся подождать до версии два, потому что потребуются изменения структуры, - вид у целительницы был задумчивый. - Тем не менее, я наверняка смогу перестроить и эту. В любом случае, идей море. Кое-что я уже осуществила, это не та Ианта, которая покинула здание раньше. Однако, полагаю, время выбираться. Рано или поздно я должна буду добраться домой, а мама может воспринять это даже хуже, чем хвост.
   Тейлор ухмыльнулась, а Лиза коротко рассмеялась.
  -- Могу представить, какие у неё могли бы возникнуть неудобные вопросы, - иронично заметила блондинка.
  -- Всего парочка. А затем она обвинит Семью, что испортила меня.
  -- Мы испортили тебя? - недоверчивым тоном вставила Тейлор, получив в ответ исполненный юмора взгляд.
  -- Знаю, немыслимо, но так она мыслит, - Эми поднялась с места, где сидела на хвосте и выбралась на середину помещения. - Ладно. Посмотрим, насколько хорошо это работает, - она легла на бок и прикрыла пылающие глаза. Тело "Ианты" оставалось недвижимым, а спустя считанные секунды появилась щель доступа к карману системы жизнеобеспечения. Рука выбралась из-под кожи, придержать которую подошла Тейлор. Эми в своём истинном теле, слегка подмоченном какой-то почти сразу испарившейся жидкостью, вскользнула из биологического экзокостюма.
   Лиза помогла подруге встать на ноги и придержала чуть покачнувшееся тело; закрытые глаза медленно распахнулись. Яростно моргая, целительница подняла руку и протёрла их.
  -- У-ух. Чертовская перемена, - пробормотала она. - И разочаровывающая в некотором смысле, - спустя секунду Лиза отступила, и девушка яростно потянулась до хруста в спине. - Но помимо органов чувств ощущаю себя великолепно. Реально отдохнувшей.
  -- Это моё воображение, или ты выглядишь немного иначе? - подозрительно спросила Лиза, отступая назад и изучая брюнетку со знакомым и Эми, и Тейлор выражением, означающим, что её сила принялась за работу. Глаза Умницы расширились. - Читерша.
   Эми ухмыльнулась, в то время как Тейлор также оглядела её с головы до пят. Подруга явно выглядела чуть более мускулистой и в тонусе, хотя и не настолько, чтобы кто-либо действительно заметил, не сравнивая до и после. У них обеих было преимущество в том, видели целительницу всего за несколько часов до повторного осмотра.
  -- Что ты сделала? - с любопытством поинтересовалась Тейлор.
  -- Ну, может добавила в конструкт определённые способности, основанные на лечебном симбионте, только куда лучше, - хихикнула Эми. - И не так уж невозможно, что использовала это, чтобы внести кое-какие мелкие улучшения в себя.
  -- На мой взгляд, улучшение на двести процентов силы мышечных волокон не "мелкое улучшение", - ткнула пальцем Лиза, обходя вокруг Эми и пристально её озирая. - не говоря про целый набор модификаций нервной ткани, улучшения сухожилий и связок и... - она застыла, вздохнула и в изумлении покачала головой. - Ты просто не могла удержаться, да? - риторически вопросила Умница.
   Эми напялила самодовольную улыбку, запросто воспроизводящую такую же, какую могла бы соорудить на лице блондинка, и вскинула руку, в которой прорастал знакомый тёмно-серый клинок:
  -- Не-а.
  -- О, ради бога, - вздохнула Лиза.
  -- Самое сложное было удостовериться, что его не будет видно, - рассмеялась целительница. - Но я справилась.
  -- Это разом и всерьёз впечатляюще, и реально бредово, - улыбнулась Лиза.
  -- Не хотелось возвращаться к бытию просто обычной Эми, - пожала плечами брюнетка. - Так что кое-что я поправила.
  -- Обычная Эми по стандартам большинства людей едва ли "обычная", - улыбнулась Тейлор. - Но могу понять этот порыв. И насколько ты теперь сильнее?
  -- Давайте выясним. Не могла бы ты, пожалуйста, сделать несколько гирь? - Эми снова поглотила нож, который продолжала держать. Тейлор споро соорудила набор блоков из стали с размерами, которые, как она определила, соответствовали шагу в сотню фунтов, начиная с четырёхсот фунтов и до двух тонн. Они уже знали, что прежний симбионт разогнал силу девушки настолько, что та вполне свободно управлялась с блоками меньшего веса.
   Эми подняла первый одной рукой, чуть не упав из-за нарушающего равновесие перевеса, но вовремя спохватилась.
  -- Так куда проще, - усмехнулась она с очень довольным видом. Поставив его назад, пошла вдоль ряда постепенно увеличивающихся блестящих блоков, обхватывая каждый руками и поднимая. И дошла до максимума, перевалив за тонну.
  -- Блин, это восхитительно, - пробормотала Лиза. - Тебе придётся быть осторожной, чтобы не сломать кого-нибудь пополам, с такой-то силой.
  -- Для обычной жизни я могу её отключить, - пояснила Эми. - Она использует уйму энергии, так что нет смысла быть настолько сильной, когда нет нужды. То же для наращивания скорости. Тейлор, чтобы это обойти, использует варгину чушь, но я-то этого не могу, - она взмахнула руками так быстро, что в обычном зрении те размазались (хотя Тейлор могла отследить их без проблем). Лиза потрясённо моргнула. - Это требует силы, прочности и высокой скорости прохождения нервных сигналов разом, - объяснила целительница. - В ином случае одна только инерция моих рук сломала бы их, когда я остановилась. Ещё я внесла кое-какие изменения в кости, использовав неметаллическую версию материала лезвия ножа. Прочность не та, однако всё равно прочнее, чем обычные кости, но на металлодетекторе не отобразятся.
  -- А ты была занята, - под сильным впечатлением заметила Тейлор.
  -- Это шаг в направлении реальных модификаций, которые я хочу сделать и почти всё, что я могу проделать безопасно на данный момент, - кивнула Эми. - Но этого должно быть достаточно, чтобы сберечь себя, если случится что-то плохое, и дать моему симбионту время меня подлечить как следует. Я проверяю кое-какие новые идеи насчёт симбионтов второй серии, - девушка посмотрела на руку и согнула её. - Было искушение добавить уменьшенную версию системы пуска дротиков, то тут необходимы довольно кардинальные модификации строения человеческого скелета, и я решила, что время пока не подходящее. Но я к тому же могу производить те же лекарства, какие могу использовать как Ианта, так что всегда могу метнуть в кого-нибудь нож. Или дротик побольше.
  -- А ты можешь метнуть нож? - с любопытством поинтересовалась Тейлор. Эми подняла руку, открыла рот, застыла и слегка сдулась.
  -- Нет, - и вздохнула на дружный смех подруг. - Можешь меня научить?
  -- Конечно, нет проблем, - хмыкнула Тейлор. - Как я уже говорила, тебя в любом случае надо обучить стилю Семьи, а он чертовски гибкий, - полудемон посмотрела на Лизу, задумчиво потерев подбородок. - Вообще-то, следует обучить вас обеих. Мы с Варгой разработали версию, подходящую для людей без хвостов, которой я хотел научить людей из папиной службы охраны. И Брайана, думаю, он будет в этом хорош. Убер тоже, он за раз всё схватит.
  -- Даже без движений хвостом, это очень своеобразный стиль, - указала Лиза. - Любой с серьёзным опытом в боевых искусствах тут же это заметит. Будет вполне очевидно, кто её обучил.
  -- И что? - пожала плечами Тейлор. - Каждый знает, что Панацея друг Семьи. Обучить её нашему стилю совершенно разумно. Нам просто необходимо удостовериться, что она не пользуется движениями хвостом, когда не в облике Ианты. Это потребует практики, да и техника покрова в любом случае скроет большую часть такого рода вещей, но особых минусов я не вижу, - она перевела взгляд обратно на Эми, усевшуюся в одно из кресел. - Однако, может быть также хорошей идее подучить заодно и обычные боевые искусства. Папа говорит, Зефрон реально хорош в карате, так что, может, он тебя поучит. Да и кое-кто из прочих ребят ту знаком с другими направлениями.
  -- Брайан немало знает про по меньшей мере три стиля, - заметила Лиза. - И притом весьма неплох в боксе. Могу спросить, не покажет ли он тебе кое-что.
  -- Думаю, идея была бы неплохая, - задумчиво отозвалась Эми. - Ещё я хочу узнать больше про то, как пользоваться дубинкой, ну, как тогда упоминал Денни.
  -- С этим к Марку, - сообщила ей Тейлор.
   Оценивающе взглянув на лежащее в спячке тело Ианты на полу. Эми медленно кивнула.
  -- Это даст мне испытать ещё кое-что из того, что я придумала, - проговорила она, когда остальные двое проследили ей взгляд. - В теории, второй мозг должен обладать чем-то довольно близким к способности Убера быстро учить разные вещи, особенно связанные с мышечной памятью. Пока над этим, похоже, надо поработать, я могла внедрить все новые навыки, какие нужны, чтобы пробежаться по округе без особых проблем, и большая часть в итоге передалась в мой настоящий мозг, поскольку связь была так глубока. Это должно позволить мне изучить эти способности к боевым искусствам куда быстрее, чем понадобилось бы обычно - за дни, а не месяцы. Но я не вполне уверена, насколько хорошо получится, пока мы не попробуем.
  -- Ты такая читерша, - фыркнула Лиза. - Оно же просто выстраивает силу под тебя, верно? Ты почти такая же плоха девчонка, как она, - махнула блондинка в сторону Тейлор, помахавшую в ответ.
  -- Есть люди похуже, с кем можно сравнить, - удовлетворённо произнесла Эми.
   Тейлор поклонилась, усмехнувшись подруге.
  -- Спасибо, кузина, - хихикнула она, заставив обеих подружек улыбнуться.
   Теперь Лиза с задумчивым выражением разглядывала недвижимое обличье новой кузины. Тейлор и Эми переглянулись.
  -- Что-то не так, Лиза? - обратилась Эми.
  -- Нет, не совсем. Я просто думала, что могут возникнуть несколько неудобные вопросы насчёт нового члена Семьи, кузины-Биотехнаря. В некоторых отношениях это слишком удобно: как только что сказала Тейлор, все знают, что Панацея дружит с Раптавр и остальными, а теперь имеется новый член Семьи, который тоже может лечить? Помимо всевозможных прочих ужасающих способностей, - взгляд Умницы наполнился тревогой. - Достаточно параноидальная личность могла бы дойти к совершенно неверному выводу, например, к истинному. Вероятность не то чтобы так уж высока, но не могу честно заявить, что ничего такого не случится. СКП очень параноидально, как и масса других людей.
   Эми и Тейлор несколько секунд разглядывали её, затем друг друга, затем спящий биоконструкт.
  -- Она права, - проговорила Эми. - Чёрт.
  -- Что нам потребно, - раздававшийся через Тейлор голос Варги тоже звучал задумчиво, - так это обманная техника. Сомнительно, что кто-либо воистину заподозрит в Эми Биоманипулятора из Семьи Ианту, коль обеих узрят в едином месте в единое время, особенно ежели свидетели будут безупречны. Такие свидетели как, к примеру, Дракон и Оружейник... - демон затих; три девушки переглянулись.
   Эми встретилась взглядом с Тейлор и очень медленно кивнула:
  -- Хорошая мысль, - заметила она.
   И Тейлор и Эми развернулись, с оценивающим выражением озирая Лизу.
  -- Тейлор?
  -- Да, Эми?
  -- Вновь время для безумного учёного. Готовь стол.
  -- Та, хосяин, - прошипела Тейлор, таща как бы поврежденную ногу к свободному месту на полу, размашисто рассекая воздух руками. - У фас эсть пасиент?
  -- В самом деле есть, Игорь, - мрачно улыбнулась Эми. Вид у Лизы стал встревоженный. Брюнетка ткнула пальцем и решительно произнесла: - Одежду долой, на стол, лицом вниз. Поверь, я знаю, что делаю.
  -- О, чёрт, - вздохнула Лиза, но сделала, как велели. Позади, целительница мрачно рассмеялась, заставив блондинку печально покачать головой. - Сила, некоторым людям она ударяет прямо в голову, - пробормотала она, на что зловещий гогот обратился хихиканьем.
  -- Хотя бы оденься сперва, это слишком извратно, - жалобно бросила она через плечо, снимая ремень и стаскивая джинсы.
  -- Ты пока ещё ничего не видела, - ухмыльнулась Эми, хрустя костяшками пальцев.
   По крайней мере, она сходила и натянула одежду, прежде чем вновь взялась за противоестественные дела.
  
   [1] Уважаемые читатели, автор не биолог ни разу, поэтому извиняюсь за некоторые неточности в терминологии. Так, ДНК состоит не из аминокислот (из них состоят белки и их куча, основных - 22), а из нуклеотидов (дезоксирибоза с навешанными на нее отстатком фосфорной кислоты и азотистым основанием). Азотистых оснований входящих в состав нуклеотидов известно как раз 5: аденин, гуанин, цитозин, тимин (только ДНК), урацил (только РНК). Секвенирование полимеразы не имеет смысла и вообще невозможно, так как полимераза - белок, собирающий ДНК (или РНК) в цепь из отдельных нуклеотидов, состоит из аминокислот, а секвенирование позволяет определить последовательность нуклеотидов в молекуле, т.е. секвенируют ДНК или РНК (одним словом - нуклеиновые кислоты).
   В предоставленном образце стандартные нуклеотиды имеются, наоборот, там есть три лишних, неизвестных. Может быть недостаток нуклеотидов в расходниках для секвенирования т.е. разрывы в итоговом материале ввиду отсутствия в расходниках двух нуклеотидов, комплементарных неизвестным (к одному из неизвестным должен подойти известный тимин, хотя я и не представляю, как его будут различать с уроцилом)
   Двойная цепь - не есть нормальная земная. У нас тут имеются и гаплоидные, триплоидные и многие другие полиплоидные организмы. Это бактерии и водоросли, растения, грибы, а так же простейшие и некоторые другие животным. Квадруплексная спираль... ну, вроде как возможна, с некоторыми оговорками (https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/thumb/5/5c/G-quadruplex.svg/400px-G-quadruplex.svg.png). А может, имеют место вторичные структуры...
   Переводчик тоже не биолог, так что спасибо за консультацию читателям Ц3нз0р и Семаргл с самиздата.
   [2] См. омаки в главах 96, 99 и 100.
  
   Глава 130: Тренировка и реакции
   Эми с ухмылкой любовалась, как "Ианта" снова опрокинулась.
  -- Ой, - буркнуло здоровенное рептилиеподобное создание, потирая голову.
  -- Ты не хуже меня знаешь, что вообще едва это заметила, - улыбнулась целительница.
  -- Я привыкла, что ушибленная голова болит, ясно? - проворчала Лиза, снова вставая на ноги. - Уверена, что эта штука работает как следует?
  -- Она в порядке, обещаю. У тебя просто проблемы с интеграцией новых нейронных ускорителей, которые я добавила для соединения со вторым мозгом. Всё сойдётся в течение нескольких минут.
   Лиза опрокинулась. Снова.
  -- Наверное.
   Тейлор валялась на кресле и ржала как придурочная, зарабатывая один за другим раздражённые взгляды новоиспечённого члена Семьи. Тяжело вздохнув, Лиза снова встала, двигаясь очень медленно и осторожно.
   У неё ушло порядка пятнадцати минут, но в конце концов Эми была рада увидеть, как подопытная внезапно начала двигаться куда более натурально. Они с Тейлор с удовольствием смотрели, как их подруга попрыгала вверх-вниз, немного пробежалась и сделала несколько сальто и кувырков посреди помещения, после чего остановилась и ухмыльнулась им:
  -- Вау. Просто-таки блинское вау. Не знаю, что ещё сказать, Эми, ты проделала неимоверную работу. Сейчас это словно бы моё настоящее тело.
  -- В данный момент так и есть. Не думай о себе как о Лизе в костюме Ианты, потому что это не так. Ты Ианта, целиком и полностью. Лиза где-то внутри тебя, в покое и безопасности, а её разум - твой разум, но в остальном у вас почти ничего общего, - Эми подошла и положила руку на чешуйчатую кожу, дав своей силе проверить, как дела. - Работает идеально. Хочешь внести какие-нибудь изменения, пока ты там?
  -- Ты уже дала мне симбионта, спасибо за это. Но модификации на изменение силы могли бы быть полезны.
  -- О'кей. Я запущу их появление, но пока что оставлю отключенными. Тебе будет необходимо научиться ими пользоваться, на что уйдёт некоторое время, раз уж у тебя нет моей силы, чтобы всё отслеживать. Я должна буду поправить кое-что у тебя, когда снова вылезешь, и мы сможем посмотреть, как всё работает, - целительница работала, не переставая говорить. Закончив, она отступила назад, подняла взгляд на пару футов к пылающим зелёным глазам своей самой новой, рептилиеподобной в данный момент, подруги. - Великолепно. Оставим тебя в печи на пару часиков.
  -- Я не шоколадный торт, - вздохнула Ианта. Тейлор за их спинами снова залилась смехом. Эми фыркнула и посмотрела на неё.
  -- Поставь мишени снова, ладно? - попросила она. Вторая брюнетка кивнула, прыжком вскочила на ноги и отошла подготовить несколько уже использовавшихся мишеней, расставляя их в линию вдоль задней стены. Лиза обернулась посмотреть. - Ладно. Я объясню, как использовать дротиковые пушки и выбирать заряды. Опять-таки, в данный момент придётся жить с набором предустановленных версий, пока я не разберусь как добавить способность создавать новые без моей силы.
   Лиза с видимым удивлением опустила взгляд.
  -- Ты реально думаешь, что можешь? - недоверчиво спросила она.
  -- Да, практически наверняка, - медленно кивнула Эми. - Это сложно, но не невозможно. У меня есть и другие идеи, которые могут помочь как следует убедить народ, что ты Ианта, но давай сперва отработаем эту. Итак, подними руку и укажи на цель...
   Она отслеживала соответствующие реакции разом изнутри и снаружи, при этом объясняя Лизе, как использовать встроенное вооружение. Это заняло время, но в конце концов раздался знакомый резкий хлопок. Дротик отскочил от задней стены и просвистел над головами с очень убедительным визгом рикошета, прямо как в кино.
  -- Упс, - голос Лизы звучал смущённо. - Промазала.
  -- Думаю, я укрою компьютеры, - объявила Тейлор. - А тебе, Эми, следует надеть вот это, - и, проходя мимо, протянула подруге копию её костюма для верховой езды, соответствующе модифицированного под её хвост.
  -- Наверное, это хорошая мысль, - отозвалась та, стремительно натягивая его. К тому времени, как одевание закончилось, всё хрупкое новое оборудование спряталось за непробиваемыми щитами на случай дальнейших промахов.
  -- О'кей. Давай снова попробуем.
   Лиза подняла руку и тщательно прицелилась с сосредоточенной улыбкой. Эми решила, что ей, похоже, весело... и рефлекторно нырнула под ещё один отвратительно жужжащий звук.
  -- Упс.
   Эми вздохнула. Это может занять какое-то время.

***

   Дин, приоткрыв рот, посмотрел на снимок на экране своего компьютера, не вполне уверенный, что правильно прочитал подпись.
  -- Их двое? - пробормотал он себе под нос. - Какого чёрта там может быть двое их?
   Откинувшись на глухо скрипнувшем кресле, парень уставился на экран.
  -- Во имя господа, что же тут творится теперь? - простонал он, растирая лицо руками.
   Стоило молодому человеку только подумать, что он примирился с Тейлор и её жуткими альтер-эго, она каким-то образом вытаскивает что-то вроде этого из своего, по всей видимости, бездонного запаса трюков. Спустя какое-то время юноша протянул руку и кликнул мышкой, закрывая страницу ПХО, на которую таращился с того момента, как Деннис набил сообщение, рекомендовавшее её.
   Честно говоря, в данный момент он не желал знать, даже думать не хотел об этом, и собирался держаться ох***но далеко от доков, Тейлор и Эми. Просто на случай, если безумие заразно.
   На секунду задумавшись, Дин дополнил утверждение фразой "более заразно" - это уточнение явно напрашивалось. Поднявшись, он направился в ванную. Отправиться в постель, надеясь, что в его кошмарах на этот раз не будет зубов и чешуи - эта идея выглядела привлекательно.
   Сегодня он больше не вынес бы, и желал перенести всё на завтра, когда, оставалось надеяться, смысла в происходящем прибавится.
   Ну, по крайней мере свидание прошло хорошо, уже что-то.

***

   Кевин почесал крыло носа, другой рукой проматывая тему на ПХО, то и дело останавливаясь, чтобы прочитать пост внимательнее. Ряд изображений и кое-что из роликов по мере продвижения собиралось на других вкладках браузера. Наконец он добрался до последней на текущий момент страницы, несколько секунд просто пялился на неё, после чего открыл на другом мониторе закладки со снимками.
   Увеличив каждое изображение по очереди, внимательно их все изучил. Сохранил на диск и загрузил в редактор, и проглядел ещё более внимательно. Наконец запустил видео и пропустил через монтажный пакет кадр за кадром, после чего изумлённо покачал головой.
  -- Б***, невероятно.
  -- Что там? - поинтересовался Рэндалл с софы, где резался в древнюю, но всё ещё забавную игрушку "Carmageddon" с вырубленным звуком, хихикая, когда переезжал пешеходов.
  -- Я трепещу от способностей одной из наших соседок, - отозвался Кевин, оглядываясь на приятеля. - Чистый страх божий. И в нехилом ужасе от того, на что это намекает.
   Озадаченный Рэндалл поставил игру на паузу, поднялся и подошёл. Кевин указал на монитор, где крутилось полученное считанные часы тому назад видео, демонстрирующее Сауриал и более крупное, чуть подцвеченное пурпуром синее ящероподобное создание, стоящее перед "Фугли": оба ели гигантские бургеры, а окружающая толпа людей с телефонами снимала. Обе, похоже, были в хорошем настроении, общались с окружающими, а Сауриал подписала пару автографов.
   Его друг пару повторов разглядывал монитор, затем тяжело присел.
  -- Какого х***? - изумлённо произнёс он.
  -- Видишь, о чём я?
  -- Как, во имя господа, их там оказалось двое? - медленно вопросил Рэндалл.
   Кевин развернулся к напарнику, в очередной раз проглядывающему ролик.
  -- На данный момент это всего лишь догадка, но я практически уверен, что это здоровенная фиалка на самом деле синтетическая форма жизни, - произнёс он в конце концов. Рэндалл вытаращился на него, затем снова на экран.
  -- Чего?
  -- Синтетическая. Иными словами, искусственно сделанная.
  -- Я знаю, что значит "синтетическая", балда. Кто его сделал?
  -- Вероятно, Панацея.
   Рэндалл уставился на друга. Его лицо выдавало шок, который испытывал Кевин, когда сам до этого дошёл.
  -- В тот раз мы выяснили, что она куда больше, чем просто целитель. Не то чтобы целительство это просто, понимаешь ли... но ты уловил смысл.
  -- Мужик, то "больше, чем целитель", а это "может делать инопланетных ящеров из бытовых принадлежностей". Разница, б***, большая.
  -- Верно, очень верно, - согласился с лёгкой улыбкой Кевин. - Но как бы там ни было, это чертовски восхитительно.
  -- А оно, или она, это совсем новая форма жизни, с сознанием и всё такое? - поинтересовался Рэндалл, снова просматривая ролик. Движения второго члена Семьи были совершенно естественными, как и всё создание, насколько они оба могли разглядеть.
  -- Совершенно не уверен, - признал Кевин. - Хотя могу прикинуть некоторые возможности. Она могла бы быть построена с нуля - совершенно новая личность. Но более жуткой штуки, какую мог бы выкинуть Биотехнарь - а это определённо его рук дело - я придумать не могу. Чуть менее пугает мысль, что она конструкт, который неким образом управляется чьим-то ещё сознанием.
  -- Тейлор?
  -- Сомневаюсь, поскольку почти на сто процентов уверен, что Тейлор рядом с ней. Вероятно, это Эми. Либо непосредственно, либо удалённо, хотя непосредственный контроль гораздо проще. Не то чтобы просто, разумеется, даже в первом приближении это безумно сложно, но смысла тут больше. Если только она ко всему не скрывает офигенно впечатляющие способности Властелина.
  -- Ты хочешь сказать... Думаешь, там внутри её мозг? - вид у Рэндалла был болезненный.
   Кевин изучающе оглядел создание, по-видимому, назвавшее себя Иантой:
  -- Нет. Не думаю, что она зашла настолько далеко. Нет нужды. Это только эмпирическая оценка, но держу пари, Эми внутри этой штуки. Где-то. Оно как-то подключено к её мозгу, но думаю она совершенно невредима и здорова. И, скорее всего, чертовски наслаждается происходящим. Она определённо выглядит счастливой.
   Что было правдой - Ианта, кажется, чудесно проводила время, если его способность читать по её рептилистому личику чего-то да стоила.
  -- Чтоб меня. Понятия не имел, что эта девчонка может что-то такое, - наконец выдавил Рэндалл с трепетом в голосе.
  -- Сомневаюсь, что кто-нибудь, помимо Тейлор и считанных очень доверенных лиц, знает, - отозвался Кевин. - И совершенно уверен, что нам следует удостовериться, что и мы тоже не дадим и намёка на тот факт, что подозреваем о её возможностях, - Рэндалл поглядел на него, затем снова на монитор.
   И рассудительно кивнул:
  -- Нилбог.
  -- Чертовски верно. Они совершенно не похожи, эта девчонка куда как более стабильна и соображает до о***я лучше, чем эта живодёрная боль в заднице, но, если СКП пронюхает, она в беде, - Кевин был совершенно серьёзен. Он мог просчитать ситуацию не хуже приятеля, и думал, что Эми определённо давным-давно пришла к тем же выводам. Потому-то никто ничего и не знал.
  -- Если они прознают и придут за ней, Тейлор их в лепёшку размажет, - ровным тоном заметил Рэндалл.
  -- О-оо да. Она защищает своих друзей, а Эми, думаю, самая близкая из них. Любой, кто придёт за девчонкой, покойник. Но я бы предпочёл не видеть, как весь город стирают с лица земли, так что давай не доводить до такого, лады? - Технарь на миг задумался и ухмыльнулся. - На сколько ты хотел бы забиться, что она состряпала, какую-нибудь ох***но фантастичную историю происхождения Семьи, с полным подтверждением по ДНК? - хмыкнул он. - Если она может это, то могла бы заставить их годами гоняться за собственным хвостом в попытках разобраться.
   Рэндалл рассмеялся.
  -- Ох, вот почему я знал, что эта девушка мне по душе, - выдохнул он. - Ты наверняка прав. Эти двое из одного теста, а Тейлор уже проделала немало в точности таких номеров. Блин, спорю, СКП уже носится кругами в панике, пытаясь вычислить, какого чёрта происходит.
  -- Наверняка. Согласно ПХО, они до этого встретили Мисс Ополчение и Скорость. Кое-кто из копов запостил несколько слов на эту тему пару дюжин страниц назад. Кажется, он думает, что это было смешно.
  -- Впечатляет, - фыркнул Рэндалл, уважительно покачав головой. - Не могу дождаться завтрашнего утра.
  -- Думаю, будет весело, - ухмыльнулся Кевин. И, выключив монитор, отправился на софу. - Так где второй джойстик? - поинтересовался он, озираясь. Вскоре оба злодея, смеясь как идиоты, десятками сносили людей всевозможными невероятными трюками на автомобилях.

***

  -- Самая крутая штука, какую я только делала, - хихикнула Лиза, проплывая вдоль дна с шлейфом взбудораженных отложений за ней. Она находилась в миле с чем-то за устьем залива, в пятистах двадцати футах под водой согласно её силе, которая, кажется была более настроена на сотрудничество, чем она могла когда-либо ожидать до сих пор. Пока что не было и следа головной боли, хотя блондинка не была уверена почему. Это мог быть симбионт Эми, конструкт Ианты, внутри которого в данным момент находилось её тело, или просто потусторонняя природа сил в очередной раз выкинула коленце.
   Оглядевшись по ходу заплыва, естествоиспытательница пришла в восхищение от того, как могла весьма неплохо видеть на значительное расстояние. Световые органы по бокам распространяли зелёное свечение на десятки ярдов в очень чистой, но притом очень холодной воде, которая не оказывала неё никакого воздействия. На поверхности стоял непроглядный мрак для человеческих глаз; тонкий слой облаков налетел и скрыл звезды, но несмотря на это, здесь внизу ей всё ещё хватало доступного освещения, чтобы видеть своё окружение, даже без биолюминисценции.
   Эми сумела показать ей как всё работает - по крайней мере в той мере, как было возможно без биоманипулятивных способностей мисс Даллон. Её собственные силы на удивление эффективно заполняли большую часть пробелов, позволив после начального периода подстройки подхватить управление телом, точно своим собственным. Вспомогательный мозг тоже делал прекрасную работу, направляя всю низкоуровневую деятельность, так что на её долю оставалось просто наслаждаться результатами.
  -- Эми невероятна, - подумала Умница, из интереса делая пару сальто. - И как она могла так долго настолько не давать себе использовать способности, если может делать что-то подобное - вне моего понимания. У неё, должно быть, невероятный самоконтроль, - она покачала головой и посмотрела налево, ощутив прилетевшую с потоком голубого света волну давления. - Привет, - произнесла она, когда Тейлор замедлилась, чтобы уравнять их скорости, сопровождая её на расстоянии в двадцать футов.
  -- Развлекаешься? - в глазах и голосе подруги искрилось веселье.
  -- Столько радости должно быть вне закона, - счастливо отозвалась Лиза.
  -- Почти наверняка так и есть, - фыркнула Тейлор. - Скоро нам надо будет возвращаться, Эми надо домой, а уже примерно два утра.
  -- Ладно, - Лиза огляделась вокруг, замедлилась, затем развернулась на сто восемьдесят градусов. И, резким движением хвоста ускорившись, направилась обратно в Броктон-Бей, следуя своему носу и промышленному душку в воде. Обоняние было невероятным, как и остальные чувства; блондинка наконец начала понимать не только умом, что могла Тейлор. От этого перехватывало дыхание.
  -- Хочу спуститься сюда днём, - вырвалось у неё.
  -- Не вижу проблемы, - улыбнулась с лёгкостью следовавшая за подругой Тейлор. - Однажды я хочу провести настоящее исследование.
  -- Где? - с любопытством уточнила Лиза.
  -- Ну, я как-то читала про Титаник. Они примерно знают, где тот затонул, но никто никогда его не находил. Тот тип, Баллард, пытался, но они ничего не нашли. Спорю, я бы смогла.
   Лиза покосилась вбок на спутницу, слегка удивившись, но заинтересовавшись:
  -- Было бы весело.
  -- И я так думаю. В любом случае, это на будущее, - Тейлор перевернулась на спину и некоторое время плыла вверх животом, вызвав у Лизы усмешку.
   Вскоре парочка замедлилась, войдя в судоходный канал, прорезанный в рифе на входе в залив. Спустя совсем немного времени Умница выбралась из воды рядом со спутницей, и они отряхнулись от воды, очень быстро сбегавшей по чешуе. Очевидно, Эми умудрилась скопировать эффект форм Варги у Тейлор, бывших слегка водоотталкивающими, что к тому же вроде бы снижало торможение о воду. Тейлор постучала в дверь и, когда Эми открыла, вошла внутрь; Лиза последовала за ней.
  -- Как прошло? - поинтересовалась брюнетка, оценивающе оглядывая её с головы до пят.
  -- Спасибо, фантастически хорошо, - отозвалась Лиза. - Твоя работа восхитительна. Так хочется собственный.
  -- Начнём его делать на неделе, но надо больше лука, - рассмеялась Эми. - Прикинь, какую расцветку хочешь. Ладно, на этом почти всё. Мне надо сделать одну последнюю модификацию, но это сложно. Хотя нам она понадобится. Подойди сюда и присядь, это займёт время.
   Лиза покосилась на Тейлор; та пожала плечами, съежилась в свой основной облик, уселась за стол и выложила на него ноги, наблюдая. Рептилистая на сей момент, а обычно блондинистая девушка, сидя на полу, ждала, когда третий член их маленькой группы возложит руки ей на плечи и словно бы провалится в транс.
   Возникли странные ощущения, пронизавшие заимствованное тело, но Умница превозмогла порыв почесаться (в любом случае это было бы довольно бесполезно, поскольку щекотка по большей части имела место у неё в голове). Наконец Эми отступила на шаг и удовлетворённо кивнула.
  -- Должно получиться, - улыбнулась она.
  -- А что ты сделала? - с любопытством уточнила Тейлор.
  -- Если немного повезёт, дала этому телу способность к исцелению.
   Тейлор и Лиза дружно воззрились на Эми в шоке; целительница в ответ самодовольно усмехнулась.
  -- Какого фига? Как ты это сделала? - вид у Тейлор был ошалевший.
  -- Вариант симбионта; собственно говоря, на нём и базируется, - улыбнулась Эми. - Я просчитала как заставить его работать на людях, без того чтобы они действительно таким обзаводились. По сути, он подсоединяется на время, исправляет проблемы и отделяется. К тому же должен выглядеть соответствующе по инопланетному. Маленькие усики из рук.
   Лиза вытянула перед собой чешуйчатые руки, внимательно их оглядев. Никакой разницы заметно не было, о чём она и сказала.
  -- Нет, они невидимы, но я вполне уверена, что будут работать, - отозвалась целительница. - Но нужен испытатель.
  -- Притащить одного из ребят Союза? Они всё ещё шатаются снаружи, - предложила после паузы Лиза.
   Тейлор неуверенно посмотрела на подруг.
  -- Я бы предпочла, чтобы мы не давали никому знать, пока не удостоверимся, что это работает - так вся эта штука с Семьёй будет выглядеть более правдоподобно, - ответила она. - Как насчёт одной из собак Рейчел?
  -- Она всерьёз, реально разозлится, если ты ранишь одну из её собак, - предупредила Лиза. - В любом случае, даже если допустить, что сейчас это не так.
  -- Не волнуйся, всё будет отлично, - заверила её Эми. - Я могу исправить всё, что пойдёт не так, и буду отслеживать. Спорю, по крайней мере у одной всё равно есть что-то, что требует восстановления.
  -- Единственный способ выяснить, это пойти посмотреть, - заметила Тейлор, обращаясь в Раптавр и направляясь к двери. - Буду через минуту.
   И исчезла за парадной дверью. Несколько минут спустя она вернулась с идущей следом Рейчел, выглядевшей усталой и слегка обеспокоенной, с маленьким терьером на руках.
  -- Рейчел, это моя кузина Ианта, - представила их Тейлор, закрыв за гостьей дверь. Крепко сбитая девушка застыла намертво и пристально обозрела Лизу.
  -- Ты ей веришь? - наконец осведомилась она, не отводя взгляда.
  -- Безусловно, - ответила Тейлор.
   Последовала ещё одна пауза, затем Рейчел решительно кивнула, подошла и опустилась на колени.
  -- Это Бен. Его левая задняя лапа была сломана и срослась неправильно. Почини его.
   Она погладила собаку, сидевшую рядом с ней, глядя на Лизу снизу вверх с озадаченным выражением. Лиза слабо улыбнулась. Грубоватый подход подруги был освежающе честен в сравнении с большинством людей, однако можно было понять, почему некоторых он раздражает.
  -- Я посмотрю, что могу сделать, - проговорила она, покосившись на кивнувшую Эми.
   Тоже опустившись на колени, девушка-ящер положила руку на собаку. Эми сделала то же самое. Умница посмотрела на брюнетку, попытавшись передать взглядом вопрос "Что теперь?". А спустя пару секунд ощутила покалывание в ладони; быстрый взгляд продемонстрировал десятки тонких червеподобных нитей, исходящих из ладони и вокруг неё, без каких-либо явных проблем зарывающихся в собаку сквозь мех. Животное, очевидно, даже не заметило этого.
   Испытывая немалый шок и некоторое отвращение, Лиза под пристальным взглядом Рейчел удержала на лице спокойную улыбку. Собака дернулась с озадаченным видом, затем легла и закрыла глаза, очевидно, резко устав.
  -- Всё работает нормально, - заверила обеих Эми. Тейлор стояла и с интересом наблюдала, с уверенным видом встретив взгляд Лизы.
   Через усики до Лизы доносились странные ощущения, которые по сообщению её силы представляли собой всевозможные данные о здоровье животного - по сути, информацию, которую симбионт использовал, чтобы выяснить что не так. Спустя считанные секунды данные изменились. Спустя ещё один, на удивление краткий, период времени, маленькие выползки втянулись. Когда она отняла руку по быстрому движению Эми, собака вздохнула, а целительница с удовлетворением кивнула:
  -- Сработано идеально. Теперь его нога в порядке, Рейчел.
   Девушка посмотрела на неё, затем осторожно прощупала собачью ногу пальцами. Улыбнулась:
  -- Спасибо, - произнесла она, а животное проснулось и огляделось, очевидно не представляя, что тут случилось. Собачница подобрала его, встала и без единого слова направилась к двери. Тейлор выпустила её, затем снова закрыла и заперлась.
  -- А она не болтунья, а? - хмыкнула полудемон.
  -- Нет, но склонна иметь в виду то, что говорит, - отозвалась Лиза. - И могу заверить, она действительно рада, - Умница снова поглядела на Эми и покачала головой. - Б**, это было невероятно. Ты ничем не лучше Тейлор - каждый раз, как я думаю, что мы достигли твоего предела, ты тут же его преодолеваешь. Количество штук, на которых вы двое сидите, и которые в буквальном смысле способны изменить мир, неимоверно.
  -- И о большей их части мы наверняка никогда никому не сможем позволить узнать, - Эми пожала плечами; вид у неё был разом довольный и какой-то печальный. - Или по крайней мере признать правду.
  -- К сожалению, это так, - пожала плечами Лиза, вставая на ноги. - Но думаю, теперь я смогу чертовски убедительно произвести впечатление Ианты, - она воспользовалась одной из встроенных систем, чтобы создать клинок в руке, а затем поглотить его. - Настолько полная ерунда, что с трудом верится. Ты читеришь круче, чем кто-либо, кого я встречала, за исключением её, - добавила динодевушка с усмешкой, указывая на Тейлор; та спокойным кивком подтвердила комментарий.
  -- Вот такая я, - рассмеялась Эми. - Видимо. Ладно, давай вытащим тебя отсюда и убедимся, что всё работает как надо.
   Лиза, кивнув, легла набок и проделала умственные упражнения, которые Эми вбила в неё, чтобы заставить конструкт отсоединиться. Внезапное отключение чувств сперва вылилось в дезориентацию, но девушка вскоре ощутила руки, держащие её, которые Умница вытянула наружу. Спустя несколько секунд она сидела на полу, тяжело дыша, обхватив голову руками - первые вздохи собственными лёгкими за почти три часа. А эта мысль разве не была странной?
  -- Надо доработать часть с отключением, весьма неприятно, - произнесла она, когда пришла в себя, открыла глаза и посмотрела на Эми, рука которой лежала у неё на плече, проверяя состояние.
  -- Знаю, не фонтан, но, как я и говорила, это прототип. Будет лучше. Кстати, ты в порядке. Все изменения внесены. Пока оставлю сверхсилу и прочее отключенными, потребуются тщательные испытания, чтобы удостовериться, что всё работает правильно и научить тебя их использовать, а я слишком устала, чтобы делать это сейчас. Может, завтра.
  -- Спешить некуда, - Лиза поднялась на ноги, обнаружив, что это проще, чем когда-либо было. Симбионт сам по себе оставил её в лучшем состоянии здоровья в жизни, это легко было почувствовать. - Но спасибо. Как за апгрейд, так и за опыт, это было изумительно, - блондинка принялась одевать свои вещи, сложенные на столе.
   Эми с улыбкой кивнула, затем подошла к конструкту Ианты и положила руку на голову. Прорезь для доступа закрылась и исчезла, следом открылись глаза. Когда он перекатился и поднялся на ноги, Лиза отступила на шаг.
  -- Малость чудно, когда его никто не контролирует, - вздохнула она.
  -- Не дергайся, она тебе не навредит, - бросила Эми через плечо. - Ты авторизированный пользователь, она знает тебя лучше тебя самой, - она подала рукой знак пристально наблюдающему рукотворному созданию и улыбнулась, когда то вновь улеглось и впало в спячку, а прорезь открылась вновь. - О'кей, тебе надо это выучить. Это движение, чтобы она открыла доступ, - целительница вновь шевельнула рукой под внимательными взглядами Лизы и Тейлор. Сила Лизы делала запоминание простым. - Чтобы снова её включить снаружи, положи руку сюда. Она знает твоё прикосновение, но не ответит никому незнакомому, - и она снова положила руку на голову своему творению промеж глаз.
   Тварюшка опять их открыла и поднялась на ноги, явно в состоянии повторять это всю ночь. Лиза опробовала знак рукой на деактивацию, затем активирующее касание - и то, и другое работало согласно проекту.
  -- А что случиться, если использовать сигнал, когда ты внутри? - поинтересовалась Тейлор.
  -- Ничего, когда пользователь там внутри, все автоматические контрольные системы подавляются и, как я уже сказала, своих пользователей она знает. И достаточно сообразительна, чтобы стало почти невозможно надурить охранную систему, - судя по виду, Эми была этим довольна.
  -- А если кто-нибудь продолжит пытаться?
  -- Ну... - целительница прикусила губу. - Скажем так, это была бы плохая идея и на том остановимся, - и с усмешкой развела руками. - Их предупредят, что пора бежать. Если будут быстрыми, может даже получиться.
   Тейлор впечатлилась, а Лизу слегка передёрнуло. Умница не сомневалась, что Эми не шутит.
  -- О'кей, а вот ещё контрольные сигналы, - добавила девушка. И показала им, как заставить конструкт ходить, точно под радиоуправлением. Лиза всё запомнила и опробовала.
  -- Но это же ещё не всё, верно? - уточнила она, когда Эми прекратила обучение.
  -- Ага. Однако над шаблонами ещё надо работать. Но я могу перевести её в режим защиты, а это, уж поверь, скверно обернётся для всякого, кого тут быть не должно, - задумчиво отозвалась Эми, внимательно оглядывая синтетическую жизненную форму, следившую за ходящей вокруг девушкой как собака в ожидании печеньки. Лиза даже без своей силы могла сказать, что тут имели место не просто несколько предустановленных программ в её мозгах, хотя точно и близко не доходило до разумности или самосознания. Как Эми им и сказала, весьма сообразительная собака.
   Весьма сообразительная собака с зубками в шесть дюймов, очень близких к неразрушимости, и движущаяся быстрее, чем почти что угодно, что приходило на ум, вот что это.
  -- Ты построила велоцираптора, - внезапно осознала блондинка.
  -- Ютараптор[1] был бы ближе, - вмешалась Тейлор, а Эми ухмыльнулась. - Хотя ноги не те. Неправильные потрошащие когти. Куда больше похоже на сильно эволюционировавшую на основе этого шаблона особь, как человек - это развитая обезьяна с равнин, - подруги дружно посмотрели на неё, вызвав пожатие плечами. - Я чуток знаю о рептилиях, как живущих, так и вымерших. Интересно, почему?
   Лиза весело сверкнула зубами и повернулась обратно к конструкту. Эми стояла рядом, положив на него руку и закрыв глаза.
  -- Она в порядке, - доложила спустя миг целительница. - Вообще никаких проблем. Я действительно довольна, как тут идут дела, всё на изумление здорово работает.
  -- Оружейник и остальные договорились на завтра на десять утра, - указала Тейлор, возвращаясь к норме и усаживаясь. - Я доставлю её примерно к половине девятого. Эми, приходи до десяти, так ты будешь здесь, когда они прибудут. Мы с Лизой займёмся "Иантой" пораньше, чтобы у неё было побольше практики. Все смогут прекрасно разглядеть, как вы двое беседуете друг с другом,так не должно остаться места сомнениям, что вы разные люди. К нам даже Легенда изо всех возможных кандидатур явится! - полудемон широко ухмыльнулась. - Сомневаюсь, что сможем заполучить лучшего свидетеля. Никто не возьмётся заявить, что он лжет по этому поводу, и, что самое лучшее, он и не будет.
  -- Похоже на хороший план, - хмыкнула Эми. - Я её уведу.
  -- Эми, допрежь ты свершишь сие, я сложил вариант заклятья покрова, что, по моему мнению, пойдёт на пользу, - вставил Варга. Лиза и Эми обернулись, взирая на Тейлор, когда подключившийся к ней демон улыбался лицом девушки. Лиза до сих пор считала, что это одна из самых жутких вещей, какие она видала, а её сила категорически отказывалась в этом копаться. Что, может, и к лучшему. Поскольку, когда блондинка давила, то была склонна выпадать на длительные промежутки времени.
  -- И что оно делает? - с любопытством поинтересовалась Эми.
   Тело Тейлор поднялось, однако Лиза могла утверждать, что управляет им в данным момент не она. Имелась некая тонкая перемена в языке тела, когда Варга выходил на передний план, которую Умница даже ради спасения своей жизни не смогла бы облечь в слова.
  -- Оно задействует фрагмент заклинания с фильтром распознания, однако по существу сокращает эффект дабы ограничить действенность. Полное заклинание есть эффективная невидимость, чего нам не требуется, мы желаем смущения восприятия и неспособности соотнести причину и следствие. Мнится, я сумел изменить заклятье ради сей цели. Интересное интеллектуальное упражнение, вариант магии, отличный от моего обычного арсенала. Сие заклятье не демоническая магия, однако же разработано весьма талантливым магом.
  -- Так что, если ты применишь тут его к "Ианте"... - высказала мысль Лиза.
  -- Сие должно отвратить способность кого-либо связать её с мыслью, что ты, либо же Эми воистину в ответе. Верно, - улыбнулся демон. - Очевидно, что я в силах настроить его, дабы позволить конкретным людям его игнорировать. Но ежели оно работает должным образом, сие станет очередным слоем разделения меж вашими личностями в Семье и истинными лицами.
  -- Ты сможешь сказать, работает ли оно, или необходима проверка? - уточнила Эми.
  -- Я буду в силах сказать, опыта с полными чарами у меня довольно, чтобы точно определить сие, - отозвался Варга.
  -- Не вижу никаких причин его не использовать и до чёрта причин воспользоваться, - Лиза оглядела остальных.
  -- Как и я. Варга, пожалуйста, приступай, - Эми с улыбкой сместилась в сторону. Тело Тейлор посмотрело на конструкт; тот посмотрел в ответ, склонив голову в очень знакомой манере, отчего все трое усмехнулись.
  -- Это не больно, "Ианта", - рассмеялся Варга. И на несколько секунд замолчал. - Вот. Кажется, трюк исполнен. Время от времени я должен буду усиливать его, так же как заклятье на твоём хвосте, но ныне мы должны быть в безопасности. Полагаю, сие также скорее всего привнесёт смятение в то, что СКП определяет как способности Умников. Полноценный покров проявлял бы своё вмешательство весьма серьёзным образом.
  -- А кто из него исключён? - уточнила Лиза.
  -- Ныне - ты, Эми и Денни. Желаешь ли добавить в исключение ещё кого-нибудь?
   Лиза покосилась на задумавшуюся Эми. Спустя секунду Тейлор произнесла собственным голосом:
  -- Убера и Элита.
  -- Уверена? - с некоторым сомнением посмотрела Эми.
  -- Думаю, да, - кивнула Тейлор. - По некоторым причинам я доверяю им обоим, больше, чем могла ожидать. Думаю, они в порядке. И не удивлюсь, если они уже разобрались, если принять, что уже видели сообщения на ПХО. Оба в курсе, что есть только одна я, и знают кое-что о том, что ты можешь. У Дина последнего кусочка информации нет, так что сам он, вероятно, не разберётся, однако нам понадобится продумать историю для него. Рано или поздно он наверняка спросит.
   Лиза подумала, но не нашла прорех в доводах. Как, видимо, и Эми.
  -- Ладно, переживу. Никто больше на ум не приходит, не сию минуту. Может, позже.
  -- Отлично. Я внёс изменения, - заявил Варга. - С толикой веселья предвкушаю завтра, - и ухмыльнулся широкой демонической усмешкой, заставив Лизу рассмеяться.
  -- Думаю, как и все мы, Варга, - заметила она, глядя, как Эми заводит биоконструкт в мастерскую и запирает её. - И как долго она может вот так оставаться в спячке? - с любопытством уточнила она.
  -- По меньшей мере месяцы, возможно, годы, - Эми заперла дверь помещения. - Я пока не уверена, это один из предметов, требующих дополнительных испытаний. Но чертовски долго. Тут, по сути, таким образом подавляется жизнедеятельность - отключение до минимально возможного уровня, но всё ещё живое.
  -- Давай выведем твой грузовичок, а потом нам надо идти, - предложила Тейлор, направляясь к машине в ящике и убирая ящик. Полудемон зевнула. - Я дошла до точки, когда и сама бы поспала.
   Десять минут спустя Лиза проводила взглядом исчезающие за углом в направлении ворот задние огни грузовика. С улыбкой, исполненной скорее искреннего удовольствия, чем всезнайства (а она первая признала бы что последнего больше, чем есть на само деле) девушка направилась в свою постельку, размышляя, как сильно её жизнь поменялась за один день.
  
   [1] Ютараптор - родственник велоцираптора, проживал на территории Северной Америки в раннемеловом периоде (130-125 млн.лет назад). По мнению исследователей, имел длину около 5 м и, возможно, перья. См. Вики.
  
  
   Глава 131: Технари и игрушки
   Воскресенье, 20 февраля 2011г.
   Эми зевнула, сидя на краю кровати, почесала голову и встала. Пересекла комнату, направляясь к окну, и вгляделась в раннее утро, посмотреть какая погода. Как оказалось, сквозь дымку тумана моросил дождь - хорошая погода последних дней вернулась к типичным для зимы в Новой Англии условиям. По крайней мере, подумалось ей, температура начала подниматься, однако всё ещё сохранялась вероятность внезапного похолодания под конец сезона.
   Целительница прикинула, насколько скользкими станут дороги, если это случится при нынешних обстоятельствах, и решила, что нуждается в практике по особенностям вождения с четырьмя ведущими колёсами на своем новом автомобиле, припаркованном на подъездной дороге под её окном. Бросила взгляд вниз на него со скользнувшей по губам улыбкой, всё ещё очень довольная тем, что действительно его приобрела.
   Отвернувшись от окна, девушка подошла к стенному шкафу, пробираясь через одежду, которую ей накануне наделала Тейлор. Отложив в сторону отобранное на день, быстро собрала комплект немодифицированных любимых одёжек, прикрывающих нижнюю часть тела - платья, слаксы и т.п. Сложила их и убрала в сумку, чтобы отвезти на верфь, а подруга смогла бы использовать их как образцы для подогнанной под хвост замены.
   Бросив на миг взгляд через плечо, Эми, коротко ухмыльнувшись, дернула указанным придатком. Как и было обещано, когда она вернулась, никто не заметил ничего сверх обыденного; поднявшаяся было мать мирно пристыдила, что если уж она собирается задерживаться допоздна, то, наверное, следовало бы дать об этом знать, сонно поцеловала дочь и вернулась в постель. Вики ещё была на ногах, так что она постучалась в спальню сестры спросить насчёт её свидания с Дином. Которое, видимо прошло хорошо - и Эми была рада видеть, как сестрёнка двадцать минут с ней болтала и смотрела на её хвост, вообще его не замечая.
  -- Магия восхитительна, - хихикнула она, застёгивая сумку. Обычный костюм для верховой езды остался в грузовичке, вместе с новым, сделанным Тейлор. Эми собиралась оставить оригинал в мастерской, но накануне забыла об этом. На миг задумавшись, девушка заодно вытащила сумку с бронированным костюмом Панацеи - его также хотелось поменять.
   Перетащив все три сумки на кровать, она заскочила в душ и оделась, улыбаясь себе под нос. Сегодня будет интересно.

***

  -- Как вчера прошло? - поинтересовался Денни, разбирая бумаги на своём столе. Дочь наблюдала за ним, прислонившись к косяку двери в кабинет.
  -- Очень хорошо. В самом деле, реально очень хорошо. Новая игрушка Эми работает просто фантастически, мы с ней погружались на семь с половиной тысяч футов, - улыбнулась Тейлор, на что отец поднял взгляд и впечатлённо вскинул брови. - Плюс она несколько лет может плыть стабильно под семьдесят пять миль в час или около того. И неимоверно этому рада.
  -- Могу себе представить, - улыбнулся мужчина. - Я всё ещё шалею с того, чего она достигла на пустом месте за такое короткое время - это заставляет гадать, что она будет делать через год-другой.
  -- Заставляет задуматься, верно? - согласно кивнула Тейлор. - Но она получает массу удовольствия, как и я, да и Лиза тоже. Кстати, Эми дала ей симбионта.
   Денни на миг задумался об этом и вновь улыбнулся:
  -- Хорошо. Она пока не планирует распространять их шире?
  -- Не прямо сейчас, ей ещё надо провести несколько тестов, да и есть проблема с тем, что СКП узнает и разнервничается. Хотя у нас есть на этот счёт пара идей, - отец изучающе взглянул на неё, различив в усмешке дочери тень лукавого умысла.
  -- О чёрт, почему у меня от этого все поджилки трясутся? - протянул он.
  -- Не знаю, пап, - хмыкнула девушка. - Мы всего-то собираемся немного расширить метафору.
  -- Не увлекайтесь, Тейлор, - вздохнул Денни.
  -- Мы никогда такого не делаем, - отозвалась дочка. - Верно ведь, Варга?
  -- Нет, Мозг, - раздавшийся из её рта голос демона звучал так, точно он наслаждается шуткой.
   Денни покачал головой и вернулся к бумагам.
  -- Как я уже говорил, жаль мне человечество, - пробормотал он себе под нос, внутри, однако, посмеиваясь. - В любом случае, - уже громче продолжил докер, - видел, что твоя новая кузина повстречала прошлой ночью немало народу. С учётом всего, отзывы, похоже, на удивление хорошие.
  -- Нас это очень порадовало, - согласилась полудемон. - Похоже, общество привыкает к большим ящерам, бродящим по городу.
  -- После того, как видели Кайдзю, сомневаюсь, что ящерка чуть меньше Раптавр в сравнении окажется слишком страшной, - покачал головой Денни, бросив на неё короткий взгляд. - Разве что они начнут задумываться о последствиях.
  -- Чего большая часть людей не делает, - умно заметила Тейлор. Отец кивнул.
  -- И даже так, к настоящему моменту я бы уже ждал интересные теории заговора на ПХО.
  -- Агась. Когда я проверяла, было по крайней мере три новинки с прошлой ночи, - девушка оттолкнулась от рамки и выпрямилась. - Я на выход. Собираешься сегодня быть?
  -- Да, попозже. Я должен кое-что доделать дома, затем надо за покупками - у нас много чего заканчивается - но где-то после обеда буду. Вы с Оружейником и прочими кейпами договорились что они придут утром, верно?
  -- Да, часа через два, - похоже, у его дочурки из-за этого было хорошее настроение. - Я вся в предвкушении, что же у них есть. Увидимся позже.
  -- Пока, Тейлор. Передавай Эми от меня привет.
   Девушка кивнула, коротко помахала, улыбнулась отцу и вышла; несколько секунд спустя задняя дверь закрылась. А Денни, гадая, что за дичь приключится сегодня, с нежной улыбкой на лице вернулся к разбору документов.

***

   Эмили уставилась на контейнер на столе перед ней, пытаясь решить, что с этим делать. Взяв в руки, на секунду встряхнула содержимое, пристально взирая на крошечную штучку, наводящую на столько очень неуютных мыслей. И в конце концов со вздохом поставила обратно и взялась за телефон.
  -- Директор Коста-Браун ещё в здании? - уточнила она, когда подняли трубку. Эта особа планировала отбыть прошлой ночью, но в итоге задержалась подольше из-за каких-то проблем в офисе Нового Орлеана, участвуя в видеоконференции с тамошним директором. Пиггот послушала с секунду и выдала инструкции: - Хорошо, пожалуйста, прежде чем уйдёт, попросите её встретиться со мной у меня в офисе. Спасибо.
   И, снова положив трубку, принялась перечитывать узкоспециальный доклад исследовательской лаборатории, выглядывая незнакомые термины.
   Двадцать минут спустя, женщина, единолично правившая СКП, постучала в дверь и вошла.
  -- Здравствуйте, Эмили, я только что получила ваше сообщение. Хотели меня видеть.
  -- Да, хотела, - отозвалась блондинка. И указала на кресло напротив стола. - Вы довольны состоянием дел здесь на сегодня?
   Коста-Браун присела и изучающе посмотрела на свою визави.
  -- Ваше место на данный момент в безопасности, если вы на самом деле об этом, - наконец чуть улыбнулась она. - Я удовлетворена тем, что вы справляетесь не хуже, чем можно было бы спросить с любого, с учётом обстоятельств, и куда лучше чем многие. Однако это не означает, что сам ход дел меня радует, поскольку это не так. Просто не вижу, что ещё могло бы быть сделано на данный момент, чтобы это поменять. Мы будем отслеживать ситуацию, но оставляем её в ваших умелых руках, пока изменится что-нибудь, требующее вмешательства.
  -- Спасибо, однако я не напрашивалась на такого рода сведения, - отозвалась Эмили. Директор филиала задумалась на миг и продолжила: - Вы слышали о новом члене Семьи, дебютировавшей прошлой ночью? Ианте?
  -- Да, это было сложно пропустить, учитывая, сколько снимков наводнило интернет, - уверила её собеседница; в её взгляде появилась тень веселья, а также толика смирения. - Почти как у Сауриал, демонстрирующей её публике.
  -- Подозреваю, она вполне могла именно это и делать. Или возможно, публику демонстрировали Ианте. Как мне сообщили, новенькая, похоже, не настолько привыкла к людям, как Сауриал и остальные две, - Эмили едва заметно покачала головой. - Однако это не главное. Мисс Ополчение вынесла кое-какие улики из столкновения Сауриал и Ианты с бригадой членов Империи 88, которых она преследовала. Ианта уложила их прежде, чем смогла она. Используя некоторое количество вот этого, - директор филиала толкнула запечатанный контейнер через стол; начальница привстала, чтобы его подхватить и уселась обратно.
   Коста-Браун поднесла предмет к свету, легонько встряхнув:
  -- Дротик? Предположительно смазанный неким выводящим из строя агентом?
  -- Именно. По факту, целым рядом: паралитик, седативное, местный анестетик и какой-то странный быстро исцеляющий анабиотический агент. И ни один не известен нашим учёным.
  -- Ни один? - остро взглянула на неё женщина напротив.
  -- Нет. По-видимому, совершенно новые соединения. Ведущий исследователь был очень заинтересован в том, чтобы выяснить о них побольше.
  -- А дротик? Выглядит странно, в своём роде. Из чего он, не узнаю материал. Полимер?
  -- Органический композит, насыщенный металлом, который вырастили, а не изготовили.
  -- Вырастили? - теперь вид у Генерального директора был очень поражённый.
  -- Именно. И выпустили из какой-то разновидности заряженного газом духового ружья, встроенного прямо в руки Ианты, насколько мы смогли определить по видеозаписям, предоставленным Мисс Ополчение. Она определённо не держала никакого видимого оружия.
  -- Это звучит... несколько настораживающе.
  -- Не могу не согласиться. Но это не самое необычное во всём деле.
  -- А что тогда?
   Вместо ответа, Эмили открыла уже замусоленный доклад на соответствующей странице и протянула. Коста-Браун поставила контейнер с образцом, взяла у неё документ и принялась читать.
   Несколько секунд спустя она застыла, уставившись словно бы в полнейшем шоке.
  -- Вы меня, должно быть, разыгрываете, - пробормотала эта женщина. Очень медленно перечитала параграф, затем лихорадочно пролистала доклад в поисках более детального раздела, на который ссылался реферат и внимательно прочла. А когда закончила, откинулась на кресле и большими глазами уставилась на Эмили.
  -- Дерьмо.
  -- Практически в точности мои мысли. И что вы собираетесь с этим делать?
   Две женщины сидели и молча смотрели друг на друга.

***

   Рэндалл выбрался из фургона, дождался, пока Кевин его запрёт, и вместе с другом подошёл к парадной двери ОСББ, протягивая руку, чтобы постучать. На них со спутником, согласно обычной практике, были одеты балаклавы поверх уличной одежды. Злодей указал на ярко-голубой основательный грузовичок, припаркованный рядом с фургоном Кевина и заметил:
  -- Такое впечатление, что Панацея уже здесь.
  -- Да, - отозвался Кевин, изучающе оглядывая машину. Они уже видели её, когда девушка заявилась во время из встречи с Тейлор. - Симпатичный грузовик. Требует некоторых улучшений.
   Рэндалл улыбнулся и повернулся обратно к открывшейся двери и на них взглянула владелица транспорта:
  -- Привет, ребята, заходите. Оружейника и остальных пока что нет, вы рано.
  -- Мы хотели добраться раньше них, - отозвался Рэндалл, когда они с другом вошли в здание. Девушка закрыла и заперла дверь, после чего двинулась следом за ними. Парни дружно замерли и уставились на одного из оставшихся обитателей дома. Затем переглянулись.
  -- Это моя кузина Ианта, - с широкой зубастой улыбкой представила ту Тейлор в своей ипостаси Раптавр. Почти такая же здоровая фиолетово-синяя двуногая ящерица рядом с ней помахала рукой.
  -- Они интересно пахнут, - Ианта изучающе пригляделась к гостям. - Уверена, что мы не едим людей?
  -- Совершенно. Сауриал тебе это несколько раз говорила прошлой ночью. И мы на них не охотимся, - покачала в ответ головой Тейлор. Ианта выглядела слегка разочарованной. - Веди себя хорошо, или мы не пустим тебя в гости. В конце концов, Семье надо поддерживать репутацию.
   Рэндалла слегка передёрнуло. Кевин за спиной тихонько охнул в тревоге. Голос здоровенной рептилии на вкус обоих звучал слишком убедительно нечеловечески.
   Ианта подошла ближе, оглядела их с ног до головы и, слегка наклонившись, принюхалась. Парень воззрился на громадную голову в каком-то футе от себя и значительно выше его собственной.
  -- Теперь они пахнут тревогой, а когда вошли не пахли. Что не так?
  -- Ты снова это делаешь, - чуть слышно вздохнула Тейлор.
  -- Что? Я ничего не делаю.
  -- Нет, делаешь.
   Ианта облизала чешуйчатые губы длинным раздвоенным языком, заставив парня отшатнуться, ухмыльнулась им и протянула руку:
  -- Простите, ребята, не смогла устоять, - она вдруг стала каким-то образом менее пугающей. - Видели бы вы выражения на своих лицах.
   Рэндалл уставился на предложенную руку, поглядел на лучшего друга, затем повернул голову посмотреть на Эми, широко ухмылявшуюся по ту сторону Ианты. И со вздохом пожал руку:
  -- Ладно, теперь я и в самом деле реально сбит с толку. Кто-нибудь нас просветит?
  -- Я приехала в гости к кузинам из нашего города инопланетных ящеров под волнами, глубоко в бездне, - хихикнула Ианта. - Где мы спим на протяжении эонов, время от времени пробуждаясь, дабы по мере нужды направлять эволюцию человека.
  -- Разумеется, так и есть, - тяжело вздохнул злодей. - У меня голова разболелась.
   Кевин рассмеялся.
  -- О, Господи, это безумие. Как, черт возьми, вы умудрились?
  -- Думали, это я? - в голосе Эми звенела смешинка. Парни дружно кивнули.
  -- Сюрприз. Это не так.
  -- А прошлой ночью? - уточнил Кевин, направляясь к креслу. Целительница, да и Рэндалл, последовали за ним.
  -- А это была я.
  -- Так кто же внутри сейчас? - ткнул Технарь в осклабившуюся ему "Ианту". Тейлор перекинулась обратно в человека и тоже села с таким видом, точно наслаждалась шуткой.
  -- Вы встречались той ночью. Сплетница, наша подруга, - фиолетовый ящер отвесила поклон; парни снова переглянулись.
  -- Рада познакомиться с вами обоими, - произнесла она. - В некотором роде.
  -- А смысл всего этого?.. - протянул Рэндалл.
  -- Нам необходимо разделить кузину Ианту, Биоманипулятора из Семьи, с Эми Даллон ака Панацея, глубокоуважаемой целительницей и другом Семьи - просто на случай, если какая-нибудь злобно-параноидальная личность сделает необоснованные выводы из потенциально удобного совпадения их способностей. Что могло бы вызвать проблемы в округе, - улыбнулась им Тейлор.
  -- А если, просто в качестве примера, некие герои Протектората, высокого ранга и облечённые доверием, случайно пересекутся разом с Иантой и Эми в одном и том же месте в одно и то же время, с какой стати кому-то потом верить, что они на самом деле тем или иным образом одна личность? - выдвинула предположение Эми с очень довольным видом. Рэндалл воззрился на неё, затем посмотрел на Сплетницу - та явно была очень довольна собой.
   Он снова посмотрел на Кевина, и злодеи дружно согнулись от хохота.
  -- Блин, это блестяще, - заржал он. - Вашими свидетелями будут Оружейник и Дракон. Именно те люди, кто мог бы "сделать необоснованные выводы", будут вашим алиби. Чудесно.
  -- И Легенда, он тоже будет, - вставила Сплетница, отчего смех стал ещё сильнее.
  -- Ещё лучше. Дамы, респект. Лучшее, что я слышал за несколько месяцев, - покачал головой парень, утирая слёзы веселья с глаз.
   Кевин встал, обошёл по кругу возвышающийся рептилиеподобный силуэт Сплетницы/Ианты, пристально его изучая.
  -- Могу я? - поднял он руку. Та кивнула. Потянувшись, он ощупал чешуйчатую кожу рук и присвистнул. - Изумительно, на ощупь совершенно подлинная и живая.
  -- Так и есть, просто она возникла не естественным путём, - Это тело такое же живое, как и твоё, - Технарь посмотрел на неё распахнутыми глазами и повернулся обратно к ящеру.
  -- Блин, так впечатляет, - прошептал он. - А как реализован контроль? Полагаю, какая-то форма нервного соединения? Техника или биотех?
  -- Полностью биологически, электроника или что-то ещё вообще не привлекалась, - заверила его Эми. - Приходится вносить модификации в пользователя, довольно значительные, но не добавляющие никаких видимых со стороны различий. Новая нервная ткань охватывает позвоночник у верхней оконечности, её защищает кость внутри модифицированного позвонка. Рентген показал бы что-то вроде лёгкого дефекта развития, доброкачественную опухоль там, где её не прооперируешь безопасно.
   Кевин зачарованно кивнул.
  -- Внутренние системы подключаются к мозгу пользователя через эти добавочные узлы, а также обеспечивают полную поддержку жизнедеятельности оригинального тела. Большая часть необходимых нервных процессов проходят в мозгу "Ианты", а то время как значительная часть собственного мозга пользователя полностью отключается, поскольку только мешается под ногами. В конечном итоге это целиком и полностью твоё тело во всех отношениях. Оно даже лечит всё, что не в порядке у пользователя, когда они соединены, и возвращает на выходе к норме, так что не остаётся и следа соединений. Честно говоря, я вполне довольна - она работает лучше, чем я ожидала.
  -- Это, блин, крутейшая штука, с какой я когда-либо сталкивалась, - добавила с усмешкой Сплетница.
   Кевин кивнул, всё ещё с ошарашенным видом, и наконец спросил слабым голосом:
  -- И как долго оно будет поддерживать того, кто внутри?
  -- Бесконечно, - улыбнулась Эми. - Верхнего предела нет.
  -- Е***й ад, - в изумлении покачал он головой. - Это даже более невероятно, чем я ожидал. Эми, ты проделала изумительную работу.
  -- Спасибо, - целительница ткнула пальцем в Тейлор. - Тейлор помогла сделать скелет и массу структурных элементов - всё прошито ЭВМ, а кости и чешуя по большей части из неё и сделаны. Это тело не настолько несокрушимо, как её, но оно прочнее, чем большая часть брони, которую я могу придумать. Куда крепче, чем любая силовая броня, которая есть у кого-нибудь вроде, к примеру, Оружейника. И к тому же наверняка сильнее.
   Кевин вынул из кармана трикодер и продемонстрировал девушкам:
  -- Не возражаете, если я посмотрю, что показывает эта штука?
  -- Давай, мне и самой любопытно, - заверила его Эми. - Я пыталась добиться, чтобы она экранировала пользователя от любого рода сканирования, будет интересно посмотреть, работает ли эта часть.
   Технарь включил прибор, легонько подстроил и прошёлся им вдоль Сплетницы, любезно повернувшейся вокруг себя. Изучил результаты, нахмурился, ещё кое-что настроил и повторил сканирование.
  -- Изумительно. Согласно ему, она вполне определённо живая, но даже близко не лежала с человеком. Исходя из контекста, я могу предполагать, что это должна быть система жизнеобеспечения и настоящее тело Сплетницы, но отклик на сканере как от ряда других органов - что-то вроде печени, несколько штук, функцию которых я не могу разобрать - и вообще ничего, что указывало бы, что там что-то есть. К тому же картинка здорово смазана наличием ЭВМ в структуре, что даже на этом уровне снижает разрешение всех данных.
   Он подозрительно посмотрел на Эми - та подошла и с интересом разглядывала приборчик:
  -- Ты ведь не гонишь, верно? Она действительно там внутри, а не каким-то образом удалённо управляет?
  -- Не-а. В самом деле внутри, прямо где-то здесь, - указала Эми на Сплетницу, затем на маленький экран механизма. - Но, кажется, маскировка работает идеально. С отключенным мозгом и поддерживающим жизнедеятельность сконструированным телом её органы воспринимаются всего лишь как части тела. Великолепно. Спасибо, это реально полезные данные.
  -- ДНК тоже офигенски специфичная, - нахмурился парень. - Восемь аминокислот? Квадратичная спираль? Откуда, чёрт возьми, ты это взяла?
  -- Вдохновлялась Тейлор, а она, уж поверь, гораздо более странная. В её биологии не выходит понять что к чему, я даже не уверена что это биология, но её изучение одарило меня всевозможными интересными идеями. А это моя куда более простая версия, - Эми выглядела довольной собой, что Рэндалл вполне мог понять. Её достижения далеко опережали всё, о чём ему доводилось слышать. Кевин просто восхищённо пялился на девушку. - Я вроде как развила идею, и это вылилось в нечто, что стало бы вполне убедительным эквивалентом ДНК пришельца, вкупе с огрызками, оставшимся от совершенно неземного эволюционного древа, соответствующими некодирующими отрезками[1] и тому подобным. Держу пари, любой, кто попытается это проанализировать, будет сильно сбит с толку. И вполне обоснованно уверен, что тут вообще ничего общего с живым человеком.
   Рэндалл тоже воззрился на целительницу, затем фыркнул:
  -- Так что всё, что вам нужно сделать, это скинуть образец в ручки СКП и дать им прийти к собственным выводам...
  -- Сделали прошлой ночью, - усмехнулась Эми. Её пояснения про тщательно обставленную встречу с Мисс Ополчение заставили обоих парней снова взвыть от хохота.
  -- Иисусе, девочки, вы рехнулись, - наконец пришёл в себя Кевин. - Обо всём подумали. Охрененно классная работа. Как один Технарь другому, я более чем впечатлен.
  -- Вы слишком добры, - Эми ответила чётким реверансом, вызвав усмешку у молодого человека. - И премного благодарна.
  -- У меня вопрос, - произнёс Рэндалл после паузы, привлекая всеобщие взгляды. - Почему вы так открыты с нами в отношении всего этого? В смысле, мы не собираемся ничего рассказывать и уже дошли до большей части всего этого, мы чертовски хорошо знаем, что СКП по очевидным причинам типа как ненавидит Биотехнарей. То, что вы влезаете во все эти проблемы, чтобы навести тень на плетень - совершенно разумно. Но вы всё равно в деталях рассказываете нам об этом. Мне это просто кажется как-то странно.
  -- Не то чтобы мы не ценили доверие, - добавил Кевин спустя секунду-другую.
   Тейлор посмотрела на Эми, затем на Сплетницу, стоявшую рядом с целительницей. И наконец произнесла:
  -- По разным причинам мы вам верим, ребята. Вы здорово помогли во Вторник, хотя не обязаны были, были откровенны с нами больше, чем были бы многие, и у меня такое чувство, что мы можем вместе поработать над кое-чем интересным. Будем надеяться, и не противозаконным к тому же. Элит предложил саму идею анти-Губительского оружия и запустил процесс, это он тоже не был обязан делать. Не говоря о том, что это он рассказал мне, чем на самом деле являлся мой "хороший материал". Ребята, я вам вроде как что-то должна, а подпустить вас - один из способов отплатить за услуги, которые вы мне оказали.
  -- Она хорошо оценивает характеры, и я ей верю как собственной сестре, - вставила Эми. На миг задумалась, негромко вздохнула и проговорила: - Больше, чем собственной сестре, если честно, она ничего об этом не знает. В курсе только те, кто в этом помещении, плюс её отец. Вот так-то.
  -- Ясно, - протянул Рэндалл. - Польщён, - на эти слова Кевин кивнул. Они переглянулись; долгая и глубокая дружба позволила им с напарником общаться без слов. Наконец Технарь пожал плечами. - Почему бы и нет? - произнёс Рэндалл, стягивая балаклаву. - Доверие штука обоюдная. Рэндалл Мартинс, рад с вами познакомиться.
   Три девушки дружно уставились на них. Кевин сорвал свой головной убор и поклонился:
  -- Кевин Шеррил. Аналогично, леди.
  -- Технично, мужик, очень технично.
  -- Знаю, - ухмыльнулся Технарь.
   Последовало несколько секунд тишины.
  -- Думаю, мы все разом и удивляемся, и рады, - наконец произнесла Эми. - Спасибо за доверие. Никто из нас тоже ничего не расскажет.
   Сплетница подошла и посмотрела на них сверху вниз; пылающий зеленью взор прыгал с одного парня на другого. Наконец она коротко вздохнула, покосившись на Тейлор.
  -- Лиза Уилбурн. Или Сплетница из бывших Неформалов. Это малость запутанно и историю рассказывать не совсем мне, - девушка-ящер оглянулась через плечо и хихикнула. - На данный момент, наверное Схвостница[2], - добавила она, пошевелив конечностью сзади.
  -- По улицам сейчас ходят слухи, что Лунг вас, ребята, достал, когда в одном из ваших хитрых планов что-то пошло не так, - прокомментировал, кивнув, Кевин.
   Лиза улыбнулась парню.
  -- Это довольно близко к правде, - призналась она. - Если бы не Тейлор, я была бы мертва и не уверена, что случилось бы с моими друзьями. Хотя наверняка ничего хорошего. К счастью, дела обернулись офигенски лучше, чем должны были, и чем им следовало, и посмотри теперь! Я ящер семи с половиной футов ростом! Круто, да?
   Рэндалл и Кевин посмотрели друг на друга и снова рассмеялись:
  -- Только в Броктон-Бей.
   Когда смешки затихли, Тейлор посмотрела на мобильник, лежавший на столе перед ней:
  -- Без десяти десять. Зная Оружейника, он будет точно в срок. И вот что я хочу, чтобы они увидели, когда войдут...
   Девушка наклонилась вперед, весело сверкнув глазами, и начала объяснять. Рэндалл слушал, не в силах сдержать расплывающуюся на лице ухмылку.
   О-о, эта девчонка была хороша...

***

  -- Не могу обнаружить, что с ним не так, - сообщила Доктор Мать, не отрываясь от почти окруживших её пяти громадных мониторов, когда Ребекка вошла в лабораторию. - Каждый тест, какой я смогла придумать, и все, до каких дошли и наши исследователи - все показывают нормальные результаты. Были следы гормонов стресса, показавшие, что он был чем-то очень озабочен и в немалой степени настроен на "бей или беги", что выразилось бы в серьёзной агрессии, но что это запустило, не имею понятия.
  -- Блин. Вообще ничего?
  -- Нет. Возможно, имела место реакция его агента, каким-то образом принимавшего во всём этом участие, но далее просто встал бы главный вопрос: "а что побудило агента?", что, по существу, ни на йоту не приближает нас к содержательному ответу. Я пытаюсь разработать тесты, чтобы проверить, сможем ли мы хотя бы доказать или опровергнуть эту идею, но это займёт время.
  -- Я действительно не считаю это хорошей идеей, - решительно покачала головой Ребекка, - пока мы не узнаем чертовски больше о Семье. В прошлый раз она повергла его, даже не напрягаясь. Только бог знает, что она могла бы сделать, если бы приложила усилия. Директор Пиггот придерживается мнения, что если слишком дразнить Семью, это вероятно выльется в неприятные последствия, и я склонна согласиться. Не говоря о том, что это было бы вмешательство в ситуацию в Броктон-Бей, чего мы на самом деле не желаем.
  -- Как хочешь, - пожала плечами Доктор Мать. - Но я навряд ли смогу осветить вопрос более полно без дополнительных данных, - она посмотрела на контейнер для образцов, который во время речи протянула ей Ребекка:
  -- А это что?
  -- Дополнительные данные. Образец, который ты хотела, в некотором роде.
  -- А, - женщина жадно обозрела содержимое контейнера. - Превосходно, - и, вскочив на ноги, направилась к колоссальному собранию технарского оборудования в углу; Ребекка двинулась следом, но не мешаясь под ногами. Срезав верх пакета скальпелем, учёная вытряхнула контейнер на верстак, натянула пару стерильных перчаток, и аккуратно отлепила ленту, удерживавшую на месте крышку чашки Петри, и сняла её.
   Взяв остроконечный пинцет, она извлекла дротик Ианты и подняла, изучающе оглядывая.
  -- Структура органическая, материал неизвестен, - пробормотала под нос женщина. Вскоре предмет был в одном из отделений для образцов оборудования, а колоссально увеличенное изображение наконечника дротика на экране рядом. - Неким образом произведено жизненной формой, - уверенно объявила она. Ребекка не сказала ничего, ей было любопытно, к каким заключениям её коллега в итоге придёт. - Вещество - обогащённый бором вариант графена, с очень необычным молекулярным строением. Интересно...
   Переложив дротик в другую машину, она пару минут нажимала на кнопки, затем нетерпеливо дождалась, пока устройство закончит делать то, что делало. Результаты на мониторе заставили неё нахмуриться.
  -- Это... не правильно, - проворчала Доктор, разворачиваясь к анализатору. - Нет ДНК. Или, возможно, нестандартная ДНК? - и, бормоча под нос, прогнала ещё дюжину тестов.
   Спустя полчаса сего процесса Ребекка отлучилась за кофе, а вернувшись, обнаружила, что коллега пялится на дротик, теперь запечатанный в другой контейнер. Героиня присела и стала ждать, тихо попивая капучино.
  -- Вероятно, ты не обрадуешься моему выводу, Ребекка, - наконец оторвалась от своих размышлений женщина.
  -- Семья - пришельцы, - отозвалась Ребекка, когда Доктор Мать уже почти продолжила своё заявление. Женщина закрыла рот и одарила гостью злым взглядом.
  -- Да, - наконец сказала она. - Если ты уже знала, почему не сказала?
  -- Хотела удостовериться, что ты придёшь к этому заключению, если придёшь, без какой-либо предвзятости, - вздохнула Ребекка. - Учёные-исследователи СКП ВСВ уже пришли к тому же, - она швырнула папку, которую держала в руке, на стол; Доктор Мать поставила образец и стремительно подхватила доклад. Пролистала его, бормоча под нос, то и дел вскидывая брови, и кивнула.
  -- Эффективно изложено, методология хорошая. Не могу найти никаких изъянов. Второе мнение, очевидно, сделало мои выводы более правдоподобными.
  -- Похоже на то. Главный вопрос, связаны они каким-либо образом или имеют ли отношение к Сущностям?
  -- Нет.
   Последовал немедленный твердый ответ.
  -- Уверена?
  -- Определённо. Образцы Эдем категорически отличаются. Между этим аналогом ДНК и тем, что используют Сущности, или мы, вообще ничего общего, помимо базовых элементов вроде углерода и азота. Эквивалент ДНК с четверной цепью явно результат истории эволюции мира подобного нашему, но не ему и ни одной из известных параллелей. Все тесты и симуляции, какие я могу запустить, учитывая, что ничего из этого оборудования не разрабатывалось для чего-то даже близкого тому, что мы имеем в этом образце, не предполагают общих предков между... Иантой? - Ребекка кивнула. - И любым живым существом в нашем мире. Это совершенно восхитительно.
  -- И более чем тревожно.
  -- Верно, согласна. Однако, из того, что я узнала, они не враждебны, по-видимому, не склонны к экспансии, очень - к сотрудничеству и очень умны. Я бы хотела узнать больше, но не вижу повода к немедленной панике, - Доктор Мать протянула собеседнице доклад и уселась за свой стол. - Новые образцы были бы полезны.
  -- Я это учту, - отозвалась Ребекка. Тут её осенило, и героиня поинтересовалась: - А у вас есть какое-то представление, как долго они здесь пробыли?
  -- Никак не могу сказать. Ты могла бы спросить.
  -- Могла бы. Но сказали бы они?
  -- Неизвестно, - учёная задумалась на секунду-другую и продолжила: - Хотя я могла бы предположить, что ответ - значительное время. Существуют фантастические рассказы, привязанные к этому региону страны, содержащие определённое сходство с тем, что мы пока видели. Конечно, это могут быть намеренные усилия, чтобы скрыть их происхождение, используя преимущество подобных выдумок, но, с другой стороны, это может быть двойной блеф, заставляющий нас думать, что они просто используют их таким образом, в то время как это в первую очередь результат их присутствия, - она дернула плечом. - Зависит от того, где ты желаешь прекратить параноидальные спекуляции.
  -- Ты серьёзно думаешь, что они вдохновили Г.Ф.Лавкрафта? - уставилась на старого друга Ребекка.
  -- Опять-таки, у меня недостаточно данных, чтобы быть уверенной в том или другом. Однако, отмечу, что его работы заимствуют куда более древние легенды[3]. Тут хватает точек соответствия между мифами глубоко разделённых культур, чтобы предположить общую причину. И то, что эта общая причина сейчас спасает затонувшие корабли на побережье Новой Англии, не полностью выходит за границы возможного, - странно улыбнулась Доктор Мать. - Я не говорю, что искренне в это верю, но и исключать не собираюсь, просто на всякий случай.
  -- О, да ну на х***, - вздохнула Ребекка. - Если тот лунатик на ПХО окажется прав, я найду его и убью лично, просто чтобы взбодриться.
  -- Пожалуйста, посмотри, не сможешь ли заполучить другой образец, - попросила Доктор Мать, разворачиваясь к своему компьютеру. - А я продолжу работать над проблемой с Дэвидом, - и она бросила мгновенный взгляд через плечо. - Возможно, он каким-то образом увидел истинную суть? Согласно литературе, определённые вещи никому никогда не следует видеть. Случается что-то плохое...
   Уставившаяся на неё Ребекка в конце концов в отчаянии покачала головой. Она знала, что когда уж кто-кто, а именно Доктор Мать, берётся шутить, выходит странно.
   А выйдя, чтобы разыскать Дэвида и наорать на него, она застыла намертво от пришедшей на ум жуткой мысли.
   А что если она не шутила?
   Слегка передёрнувшись от пронзившей её дрожи, героиня снова двинулась с места, стараясь не думать об этом.
  
   [1] Вероятно имеется в виду т.н. некодирующая или "мусорная" ДНК, которая согласно современным представлениям не несёт значимой биологической функции (не кодирует последовательности белков). Считается, что это могут быть остатки Есть теория, что её существование снижает риск мутации клетки, что обеспечило возможность появления многоклеточных организмов.
   [2] Непереводимая игра слов. На слух Tattletale (канонное прозвище Лизы) и Tattletail практически не различаются.
   [3] Напомню, официальная точка зрения состоит в том, что Лавкрафт всё выдумал от и до. В нашей реальности, по крайней мере.
  
   Глава 132: b>Встречи и странности
   Сидя рядом с Колином, ведущим здоровенный транспортный фургон СКП, Пол смотрел, как шлагбаум комплекса Союза поднимается, открывая путь, а охранники машут им проезжать. Дракон парила над ними, направляя курс в обход комплекса зданий. Колин развернул тяжелую машину на площадке бокового дворика так, чтобы задняя дверь оказалась на одной линии с центральным входом в здание ОСББ и выключил двигатель. Затем открыл дверь и вышел, бросив взгляд на две других машины, припаркованных у здания.
  -- Фургон Элита, - указал он на неприметный транспорт рядом с ними. - Не знаю, кому принадлежит голубой грузовик.
  -- Возможно, Уберу? - предположил Пол по пути к двери, в которую Колин решительно постучал. Его спутник пожал плечами. Дракон приземлилась позади мужчин и, тоже на миг задержав взгляд на грузовике, присоединилась к ним.
  -- Может быть.
   Пару секунд спустя замок двери открыли изнутри с резким щелчком и проход распахнулся. Элит посмотрел на них, улыбаясь под балаклавой.
  -- Оружейник. Дракон. И Легенда. Какая честь, сэр, всегда хотел встретиться с лидером Протектората и остаться на воле, - махнул он, приглашая войти. - Заходите, все уже здесь.
  -- Спасибо, сынок, - вежливо отреагировал Пол, входя внутрь; спутники следовали за ним. - Если хочешь оставаться на воле, возможно, следовало бы поменьше злодействовать.
  -- А это мысль, определённо, - злодей по названию ухмыльнулся, закрывая дверь.
   Трое новоприбывших огляделись и уставились на происходящее. Герои переглянулись.
  -- Нет, тут поворот, пинок, захват, залом, а не поворот, захват, пинок, залом, - покачала головой Раптавр, глядя, как Убер пробует движения боевого искусства, в котором они все опознали часть её Семейного стиля[1]. - Вот так, - она шагнула вперёд, размылась в движении и улыбнулась, когда парень вскрикнул. Все проследовали взглядом за его траекторией. - Ясно?
  -- Думаю, да, - простонал тот, перекатываясь и вставая из перевернутого положения у стены, до которой долетел слишком быстро, чтобы уследить. - Ой.
  -- Конечно, если у тебя есть хвост, это помогает, - добавила девушка-ящер, - Затем поворот, подшаг, пинок, захват, залом. Обычно они улетают вдвое дальше, но на пути стена.
  -- Я заметил, - с болью в голосе отозвался человек, хромая обратно к ней. - Поверь, я заметил. В точности как последние три раза.
  -- Эми, поставь его снова на ноги, хорошо? - хмыкнула Раптавр.
  -- А-а, кузина, дай мне, - нетерпеливо встряла фиолетово-синяя ящер, которую никто из них до сих пор не встречал, однако легко узнали по снимкам в сети с прошлой ночи; акцент у неё напоминал Сауриал, но был чуть-чуть сильнее. - Мне надо практиковаться на людях.
  -- Тогда давай, Ианта. Но никаких улучшений, просто устрани ущерб, ладно?
  -- Ладно, - она подскочила с места, где, по-видимому, общалась с Эми Даллон (девушка выглядела весёлой) и метнулась вперёд. Гигантская рептилия остановилась рядом с Убером, которому, кажется, было слегка не по себе, согнулась и уставилась на него с близкого расстояния; её зелёные глаза были исполнены интереса. - Здравствуйте, сэр, могу я исцелить вас? - вежливо обратилась она. И, оглянувшись через плечо, посмотрела одним глазом на показавшую большой палец Эми. - Прекрасно, я всё сделала правильно, - чешуйчатая великанша повернулась обратно к злодею, вид у которого теперь был несколько смущённый. - О'кей, а теперь дайте мне свою руку.
   Убер протянул руку, и Ианта взяла её в свои. Парень, как и новоприбывшие, уставился на десятки маленьких светло-голубых усиков, вырывавшихся из её руки и проникших под кожу, очевидно даже не замедлившись. Пол смотрел, разинув рот, а Колин рядом издал странный звук.
  -- Ну правильно, разрыв мышц, легкие повреждения связок, ушиб... легко, - улыбнулась Ианта.
   Убер дёрнулся, взгляд парня потускнел. Целительница-энтузиастка ловко ухватила его другой рукой, придержав на несколько секунд. Усики в мгновение ока выскочили, и она отпустила руку парня.
  -- Вот и всё, всё исправлено. Уверен, что не хочешь ничего поменять? Хвост? Ночное зрение? Людей модифицировать просто.
  -- Эм, нет, спасибо, - молодой человек открыл глаза и моргнул. Ианта, похоже, была чуть-чуть разочарована, но не обиделась. - Спасибо, теперь я чувствую себя хорошо.
  -- Прекрасно. Развлекайся, - и, отпустив его, девушка-ящер повернулась обратно к Эми, сложившейся пополам от беззвучного смеха, и поймала взгляд Пола с коллегами, придерживавших челюсти. Она рысью подбежала к ним на расстояние в несколько футов и оглядела каждого по очереди. - Новые люди! Чудесно, вы такой странный народ, но притом забавный! - по лицу их новой знакомой пробежало выражение лёгкой озадаченности (насколько герой мог разобрать) и она наклонилась вперёд, вытянув руку и постучав Колина по бронированной груди. Вопросительно склонила голову на бок, вроде как задумавшись, и проделала то же с Дракон - та, видимо, смутилась, но не двинулась с места.
  -- Эй, кузина?
  -- Да, Ианта? - отозвалась Раптавр, совершенно точно пряча усмешку.
  -- Ты уверена, что люди[2] не съедобны?
  -- Я сказала, мы их не едим, - поправила её предполагаемая родственница. - Они съедобны, но они тоже разумные существа, прямо как народ[3]. Мы не едим народ, ты же знаешь.
  -- Хм-м. Но ещё ты говорила, что люди хранят еду в металлических консервах, верно? - Ианта склонила голову на другую сторону. Колин сделал шаг назад, а по-прежнему недвижимая Дракон каким-то образом излучала веселье.
  -- Верно.
  -- Вот два человека в консервах. Ты совершенно уверена, что они не еда?
  -- Да, Ианта, уверена. Полностью уверена, - вздохнула Раптавр, Эми снова расхихикалась, а оба злодейчика заухмылялись. Пол прикрыл глаза, покачав головой.
  -- Странно. Консервированные люди. Интересно, это их действительно как следует предохраняет, - пробормотало ящерообразное создание. И, ещё немного поразглядывав их, пожало плечами. - Млекопитающие порой сбивают с толку. Они милые, но сбивают с толку, - Ианта протянула руку и широко улыбнулась, демонстрируя зубы, явно дающие понять - у неё-то нет проблем со вскрытием консервированных людей. - Привет, - бодро поздоровалась она. - Я Ианта. Я прибыла посмотреть, что тут у вас интересненького. Это реально клёво, пусть даже некоторые общественные ритуалы немного странные. Как выяснилось, мне нравятся бургеры.
   Поглядев на спутников, уставившихся в оцепенелом изумлении, Пол в конце концов принял протянутую руку и старательно пожал своей.
  -- Здравствуйте, Ианта, - вежливо произнёс он. - Вы кузина Раптавр?
  -- Да, наша ветвь семьи не слишком часто поднимается сюда наверх, - ответила та, отпуская его руку, за что герой был молча благодарен. Хватка у новенькой была как у дружелюбного гидравлического пресса. - Но все болтают о том, как сильно вы, люди, прогрессировали за последнее время. А когда кто-то рассказал мне, что у вас даже есть люди с интересными способностями по моему профилю, я не могла не прийти и не посмотреть, не выйдет ли с ними встретиться, - она развернулась и вернулась к по прежнему усмехающейся Эми, потрепав ту по голове. - Силы Эми отличаются, но определённое сходство с тем, как действую я, имеется. Держу пари, после некоторой практики, она сможет сделать что-нибудь потрясающее. Мы как раз обсуждали некоторые из моих проектов, чтобы посмотреть, сможем ли мы при её участии адаптировать их под людей.
  -- Проектов? - слабо переспросил Пол, пытаясь разобраться в явно несколько гиперактивном и болтливом создании.
  -- Медицинские темы в основном. Кое-что может оказаться полезным - вы, ребята, вроде как хрупковаты. А, так вот почему вы используете эти консервы? - Ианта выглядела так, точно её вдруг озарило. - Это не просто вопрос личного стиля?
  -- Верно, эти... консервы... обеспечивают защитные функции, - голос Колина звучал очень ошарашенно. - Однако мы думаем о них в большей мере как о броне, нежели как о помощи в предохранении.
  -- Хотя это не совсем неверное описание, - за комментарием Дракон прятался смех. - Пусть и несколько необычное.
  -- О'кей. Могу понять, что вы имеете в виду, - задумчиво оглядела их Ианта. - Хотя материал не самый прочный. Всего лишь стальные и титановые сплавы? - принюхалась она. - Ещё хром и медь. Я могла бы вырастить вам что-нибудь куда легче и прочнее.
  -- Вырастить? - с любопытством переспросил Пол.
  -- Это то, что я делаю. Ветвь семьи кузины Раптавр по большей части делает неорганику, а моя скорее по модификации к контролю жизни. Признаться, её специальность действительно полезная и гибкая, но в некоторых областях применения ничто не побьет добрую матрицу наноструктурированного органико-металлического композита, полученного из живого источника, - счастливо улыбнулось им огромное создание.
  -- Я... думаю, что понимаю, - произнёс мужчина, не понимая вообще ничего.
  -- Эми, пока это в итоге не зашло настолько, чтобы они начали смотреть ещё более тревожно, почему бы тебе не взять Ианту и не показать округу при дневном свете? - рассмеялась Раптавр. - Сама знаешь, если вы начнёте говорить о техниках биоскульптуры, она зависнет на часы. Мне надо поработать с Оружейником и остальным, и думаю, пока они хотят сохранить конфиденциальность.
  -- Конечно, - поднялась на ноги мисс Даллон. - Давай, Ианта, думаю, ты поместишься в мой грузовик сзади. Пошли поищем чего-нибудь перекусить. Не из консерв.
  -- Бургеры? - с надеждой осведомилась Ианта. - Они действительно здоровские. Я справлюсь ещё с парочкой.
  -- Это легко устроить, - усмехнулась Эми, затем повернулась к новоприбывшим, по прежнему стоявшим на том же месте. - Пусть и не долго, приятно было вас видеть, ребята.
  -- Как всегда, Панацея, - улыбнулся ей в ответ Пол.
  -- Без костюма просто Эми, Легенда, - легко отозвалась девушка, направляясь к двери вместе с Иантой. - Оружейник, Дракон, увидимся как-нибудь.
  -- Полагаю, да, Эми, - произнесла Дракон. Герои проследовали взглядом за странно разнородным дуэтом, покидающим здание.
  -- Простите за это. Уверяю вас, она чрезвычайно умная и на самом деле и близко не настолько безалаберная, какой кажется, - хихикнула Раптавр. - Но она действительно в восторге от того, что здесь - это первый раз, когда ей позволили приблизиться к людям, так что она в некотором потрясении. И насчёт поедания людей она по большей части шутит, это всё результат легкого недопонимания прошлой ночью. Чувство юмора у неё немного специфическое. Когда приспособится ко всему, успокоится. Она всегда была довольно возбудима.
  -- Полагаю, для нас это тоже несколько ошеломляюще, - прокомментировал Пол и, разминая руку, подошёл и сел за стол в кресло, которое освободила дочь Даллонов. Про себя он гадал, что за чертовщина только что произошла и что на самом деле за чёрт ушла с Эми Даллон. Он был вполне уверен, что оно и близко не стояло рядом с родом человеческим.
   Раптавр, Сауриал, даже Кайдзю - как только переступишь через явные различия, все представали на удивление нормальными, хоть у него и были подозрения насчёт их происхождения. Ианта явно пыталась, но это выглядело, словно она прочла книгу "Как разговаривать с людьми точно абориген", но разобрала только картинки. После встречи с ней подозрения о том, откуда Семья изначально взялась, казались куда более правдоподобными. Герой прикинул, стоит ли после всего поговорить об этом с Ребеккой.
   Раптавр как-то понимающе наблюдала за гостем, что заставляло думать - она, вероятно, неплохо осознавала направление его мыслей. Она покосилась на Убера, стоящего вместе с Элитом у стола, коротко поведя головой. Злодеи дружно кивнули и тоже сели. Хозяйка офиса присоединилась к ним, а следом и Дракон с Колином.
   Пол загнал смятение от недавних событий в дальний угол сознания и повернулся Колину:
  -- Полагаю, теперь это ваше шоу.
  -- Спасибо, - произнёс Технарь. Начал говорить ещё что-то, остановился и вздохнул. - мои извинения, я должен спросить. Что именно делает Ианта?
   Раптавр с любовью улыбнулась - шалости кузины её явно забавляли.
  -- В её ветви семьи много интересных талантов, которые в человеческих терминах, вероятно, сводятся к направлению биоинженерии. Суть несколько более сложна, но это хорошая отправная точка. Они могут делать с жизнью всевозможные полезные вещи, лечение всего лишь простейшая часть этого. Полагаю, в терминологии СКП её можно расценивать как Биотехнаря, но это не совсем точно, хотя и охватывает большую часть основных понятий.
  -- Ясно, - Колин посмотрел на неё, затем на коллег. Полу было видно, что он в замешательстве. - Вы понимаете, что Биотехнарство расценивается как одна из наиболее опасных и требующих контроля областей парачеловеческих сил?
  -- Да, как и Ианта. Я показывала ей все доклады по этому созданию, Нилбогу, с которым у вас были неприятности некоторое время тому назад. Она была очень расстроена - это нарушает столько правил её собственной гильдии, что она была в ужасе. Как вы знаете, мы не ищем неприятностей, но если вам необходимо с ним окончательно разобраться, дайте знать, - улыбка Раптавр вселяла тревогу. - Я ей помогу, и полагаю, другие тоже нашлись бы.
  -- Эм...
  -- В любом случае, вам нет нужды беспокоиться, что она выкинет какую-нибудь дичь случайно. Или, возможно, целенаправленно. В своей области она действительно одарена и знает, что делает. Будет интересно посмотреть, до чего они с Эми могут дойти, когда объединят усилия. Кажется, способности Эми отлично соединяются с её.
  -- Эм...
  -- ОСББ ищет на будущее рыночные возможности для кое-какого Семейного биотеха. Эми думает, что помимо прочего, тут масса интересных идей для патентов только в препаратах, которые Ианта разработала как способ вырубать преступников, - продолжила выглядящая довольной Раптавр. - Элит ранее тоже предложил пару других вещей. Она собирается разработать лучший способ их производить, и я ожидаю, что, чтобы всех осчастливить, потребуются испытания, но когда мы получим что-то более близкое к применимому состоянию, я дам знать. Вы, ребята, наверняка должны знать правильную процедуру для такого рода штучек.
   Дракон встряла в разговор, пока Колин завис с таким видом, точно готов снова выдать "эм" - бедолага очевидно был выбит из колеи.
  -- Если не возражаете, я спрошу - если её ветвь семьи это... развитие биотехнологий, полагаю... то что насчёт вашей? И сколько есть разных ветвей?
   Раптавр сложила руки на столе и улыбнулась Технарю:
  -- Простите, не могу вдаваться в детали насчёт внутренней деятельности Семьи сверх того, что уже сказала. Но моя часть семьи... это немного сложно, но давайте назовём это взаимоотношения и взаимодействие с людьми, инженерное дело, безопасность и крупномасштабное строительство. Это так или иначе покрывает большую часть всего.
  -- Не битвы? - не удержался от вопроса Пол.
   Девушка-ящер повернулась к нему; выражение пылающих глаз внезапно заставило героя почувствовать себя очень неуютно.
  -- Не совсем. Вы пока не встречали боевую ветвь. Надеюсь, это и не потребуется.
   И, умудрившись оборвать обсуждение на полуслове, обвела всех взглядом:
  -- Ну что ж, друзья мои, давайте обсудим что-нибудь более полезное. Чем вам сегодня может услужить Семья?
   Последовала очень неуютная пауза, и Колин принялся разъяснять модификации до нелепости сверхмощного оружия. Пол откинулся на кресле и слушал, как говорят они с Дракон, с некоей толикой ужаса гадая, на что похож действительно готовый к бою член Семьи, если Кайдзю с сорокафутовым дробовиком на ядерной тяге не соответствует этому описанию.
   Это здорово напрягало.

***

   Эми сумела-таки отъехать от доков примерно на милю, прежде чем ей пришлось свернуть в боковой проезд - по словам Тейлор, за ним наблюдение не велось - и свалилась, завывая от хохота. Позади в грузовом отделении с Лизой происходило практически то же самое. Недавняя блондинка просунула голову на длинной шее в открытое заднее стекло, умудрившись дотянуть до промежутка между передними сиденьями и встретилась глазами с Эми.
  -- Я не переборщила немного? - поинтересовалась она, сотрясаясь от смеха.
  -- Немного переборщила? - выдавила Эми. - Консервированные люди? Боже, это была одна из самых смешных шуток, какие мне доводилось слышать. Видела их лица?
   Какое-то время девушки сотрясались от смеха.
  -- Люди прямо как народ, - хихикнула Лиза, подражая голосу Тейлор-Раптавр. - Это было гениально.
  -- Думаю, могу совершенно правдиво сказать, что никто из этих троих и не подумает про Эми Даллон при виде Ианты, разве что как "О, боже, бедная Эми, эта тварь чокнутая, а ей приходится иметь с ней дело", - наконец выговорила Эми. - Миссия определённо более чем, блин, выполнена.
  -- Я бы сказала, да, - согласно ухмыльнулась Лиза. - Пошли, немного побеспокоим туристов, просто чтобы вдолбить, что вы с Иантой разные люди. И я честно сходила бы за бургером.
  -- Как и я, - отозвалась Эми. - Убери голову, ты закрываешь коробку передач.
   Лиза отодвинулась, и целительница переключилась на задний ход, выбравшись обратно на дорогу, после чего направилась в центр города. Пару минут спустя она услышала, как заднее стекло опустилось, поглядела в зеркало и чуть не снесла телефонный столб.
  -- А тебе обязательно? - фыркнула она.
  -- Да-а, - голос Лизы был исполнен довольства собой.

***

   По дороге к таверне и доброму бокалу лучшего горького от Пола Эрвин притормозил, пропуская направляющийся в его сторону голубой грузовик. И уставился на гигантскую фиолетово-синюю ящерицу, высунувшую голову в окно, точно собака (длинный раздвоенный язык плескался на ветру), которая ему улыбнулась и помахала.
  -- Привет! - крикнула она.
   Развернувшись на месте, старик смотрел, пока машина не исчезла за углом парой кварталов дальше.
  -- А эту я раньше не видал, - пробормотал он, посмотрев по сторонам и перебежав дорогу. - Симпатичный цвет.
   И, продвигаясь в направлении своего личного оазиса тепла и того, что сошло бы за здравый рассудок, задумался о странностях жизни в Броктон-Бей в последнее время. По крайней мере, рептилии были счастливы - уже кое-что.

***

   Шагая по середине бульвара под устремлёнными на неё взглядами множества людей, Лиза с подлинным удивлением обнаружила, что не испытывает напряжения. В качестве Ианты никто не знал, кто она на самом деле - по сути, не было риска со стороны этого козла Выверта, даже если он не заперся в своём проклятом бункере, а угрозы, о которых действительно стоило волноваться, можно было пересчитать по пальцам. Она могла просто радоваться дню, пусть даже и настолько дождливому.
   Размышляя над странным фактом, что сейчас она на самом деле была во многих отношениях свободнее, чем когда-либо с момента триггера, и притом гораздо более безликой, несмотря на бытие женщины-ящера более семи футов ростом, Умница улыбнулась и помахала туристам, снимавшим и глазевшим. Это был почти праздник, и она была тоже рада покинуть Союз, какими бы дружелюбными все ни были - по крайней мере, ненадолго.
   Эми, по-видимому, также была в очень хорошем настроении, если судить по виду и запаху. Лиза неплохо приноровилась распознавать вещи по запаху - её сила с бешено улучшенными чувствами сочеталась совершенно гармонично и явно вцепилась в эту способность намертво. И, по-прежнему, возможность использовать свою силу без головной боли, которую к настоящему моменту она бы обычно уже заполучила, была чуть ли не лучшим в данной ситуации.
   Лиза не знала, наткнётся ли она вдруг на новый предел, или такового более не существует, так что была осторожна в экспериментах там, где могла преуспеть. И одновременно гадала, почему дела идут именно так. Лучшим предположением было то, что некое взаимодействие вторичного мозга конструкта и её способностей парачеловека как-то изменило способ их действия, но девушка была не уверена на этот счёт, как и в том, как это доказать.
   Помимо этого, Лиза также размышляла о странности, которую заметила в офисе ОСББ, когда строила из себя слегка помешанную пришелицу (этим она очень гордилась). Выражения на лицах Легенды и Оружейника были воистину замечательны, и даже Дракон казалась очень сбитой с толку. Каждый раз, как она вспоминала, блондинка всё ухмылялась про себя.
   Странность была не в реакции Дракон, а в её запахе. Или скорее, в его отсутствии. Лиза очень внимательно принюхалась, когда устраивала шуточку с консервированными людьми, и была совершенно уверена, что кейп не пахла ничем, хоть отдалённо похожим на человека или, по существу, на что-то живое. Динодевушка легко различала запахи металла, различных пластиков, характерные запахи рабочей электроники в весьма внушающих количествах - всё, чем также пахло и от Оружейника. Однако в его случае, подо всем этим имелся запах здорового человека мужского пола, что было совершенно разумно.
   В случае же Дракон, не было ничего кроме этих запахов. Что по представлениям Умницы было совершенно нелогично. Возможность, о которой она сразу подумала - что силовая броня Дракон на самом деле дистанционно управляемый юнит, которым настоящая Дракон рулит откуда-то ещё. Это было разумное объяснение и подходило бы под специфику Технаря.
   Вот тут-то и крылась проблема: они все были внутри здания, покрытого ЭВМ, которая, как заверяли Лизу и сила, и опыт, изумительно хорошо блокировала все виды электромагнитной радиации, что, казалось бы, уничтожало на корню возможность любого рода системы дистанционного управления. Умница была уверена - всё с подключением по радио вырубилось бы, едва закрылась дверь. Даже при очень узкой бреши в экранировании, которую создавало силовое и компьютерное питание в этом месте, объём информации, который потребовалось бы передать, чтобы запустить что-то столь сложное, казался с учётом обстоятельств крайне маловероятным. Не говоря о том, что Дракон также наносила визит до того, как подключили компьютеры.
   Её способность была вполне уверена, что это невозможно. Так что либо это был дистанционно управляемый юнит, контролируемый посредством чего-то, что могло проникать сквозь слой ЭВМ, что совершенно выходило за рамки её опыта, либо... что?
   Единственный другой вариант, который приходил ей на ум и походивший к свидетельствам её глаз, носа и силы, был на ряде уровней несколько тревожным, однако отбросить его Лиза не могла. То лишь, что она не была осведомлена о примерах подобного рода вещей, не означало, что их не существовало, особенно когда включаешь в уравнение способности паралюдей. Но даже так, это всё ещё шокировало.
   Умница рассеянно приняла громадный бургер, протянутый Эми - они добрались до "Фугли", а целительница нырнула внутрь и вернулась со здоровенным пакетом еды - и обдумала эту мысль. Было ли реально возможно, что Дракон, самый известный в мире Технарь и та, о ком в целом думали как об очень хорошем человеке, на самом деле была некоего рода искусственным разумом?
   Ещё немного поразмышляв, девушка решила, что необходимо аккуратно расспросить Тейлор и выяснить, не заметила ли та чего-нибудь странного. И, намеренно затолкав эти думы на время подальше, закинула в рот первый бургер и прожевала, развлекаясь реакцией глазеющей толпы.

***

   Люси застыла намертво и тут же ткнула Мэнди под рёбра.
  -- Смотри, - прошипела она, осторожно показав. - Это она!
   Подруга оторвалась от платья у себя в руках и выглянула в окно магазина, где они находились.
  -- Она кто? - уточнила модница, прежде чем засекла указанную персону. - Блин. Это же Ианта, новый член Семьи!
  -- Знаю! И посмотри, кто стоит рядом!
  -- Эми, - хихикнула Мэнди. - И почему я не удивлена?
  -- Я хочу с ней познакомиться, - Люси горела нетерпением. - Пошли, ты же знаешь, что никогда его не купишь. Оно ужасно.
  -- И притом с распродажи, скидка пятьдесят процентов, - запротестовала Мэнди.
  -- Потому что никто его не желает, ведь оно ужасно, - рявкнула Люси. - Положи обратно и пошли пока они никуда не делись.
  -- Не похоже, чтобы они куда-нибудь собирались, - отозвалась высокая девушка, но притом отправила платье обратно на вешалку. Подруга была права, это такое уродство.
   Чуть не выволочив её из магазина, Люси протащила Мэнди через бульвар туда, где Эми красовалась рядом с гигантской рептилией; обе они разговаривали с одним из лавочников.
  -- Привет, Эми, - прощебетала Люси. - Как дела?
   Младшая из Даллонов обернулась и расплылась в усмешке:
  -- Привет, девчата. Что вы тут делаете?
  -- Выглядываем уродские платья, - улыбнулась Мэнди. - Но по распродаже.
  -- И скидка стоит уродства? - поинтересовалась Эми.
  -- Нет, не совсем, - хихикнула модница. - Затем Люси углядела твою подругу и захотела поздороваться.
   Эми с улыбкой кивнула:
  -- Могу её понять, - она указала на стоявшую рядом рептилию женского пола, взирающую на них сверху вниз с чем-то напоминающим веселье. - Встречайте Ианту. Она новенькая.
  -- Совсем новенькая, - фыркнуло создание. - Порой такое чувство, что я родилась вчера. Но мне здесь очень весело. Рада познакомиться с вами обеими.
  -- Ианта, это Люси и Мэнди, мои школьные подруги, - указала Эми на каждую из девушек по очереди. - Люси без ума от рептилий.
  -- Млекопитающее с хорошим вкусом, - смех Ианты вырвал хохоток у Люси. - Рада, что встретила тебя, Люси, - и протянула чешуйчатую руку; комично маленькая в сравнении ладошка Люси утонула в её хватке.
  -- Я так рада повстречаться с тобой, Ианта, - с трудом выдохнула Люси. - Я встречала Сауриал и видела Кайдзю, но пока не познакомилась с Раптавр.
  -- Думаю, кузина Раптавр тебе понравится, - улыбнулась Ианта. - Когда вернусь, я упомяну при ней твоё имя.
   Люси широко улыбнулась, чувствуя, как день внезапно становится куда лучше.

***

   Эми с удовольствием смотрела, как Лиза общается с Люси и Мэнди. Пока что всё работало прекрасно, и она даже была в состоянии осчастливить подруг своим изобретением, хотя они и не осознавали этого и, вероятно, никогда и не будут. Лиза явно тоже веселилась от души. Целительница уже прорабатывала в уме следующий биоконструкт для блондинки, размышляя над всеми усовершенствованиями, которые могла бы добавить.
   При виде улыбки Люси её посетила мысль, что если бы она взялась сделать ящеричьи хвосты писком моды, как в замечании Лизы накануне, то вполне чётко представляла бы, кто стояла бы в очереди первой. От этой мысли девушку чуть не разобрал смех, однако усилием воли она его подавила.
   И всё равно, какое-то время её голову не покинет образ половины студентов Аркадии, гордо разгуливающих с хвостами, каким бы абсурдом это ни было...

***

   Дэвид выслушал Ребекку и развернулся, уставившись на Доктора Мать.
  -- Пришельцы?
  -- Да.
  -- Вы уверены?
  -- Да.
   Игра в гляделки продолжилась.
  -- Пришельцы? - печально переспросил он.
   Женщины дружно вздохнули:
  -- Да.
   Так продолжалось какое-то время.
  -- И что мы будем с этим делать?
  -- Мы держим тебя как можно дальше от любой из них, это главное, - пригвоздила его очень тяжелым взглядом Ребекка. - И Тагга. С вами двумя, я даже думать не хочу, что могло бы случиться. Пока что, насколько это касается Семьи - руки прочь, совсем, понял? У нас хватает проблем с пришельцами, о которых мы знаем, что они пытаются нас убить, и мы не желаем напрашиваться на неприятности с теми, которые пока по большей части предпочитают заниматься проектами гражданского строительства. Особенно не зная, почему ты так набросился на Кайдзю. Так что держись подальше от Броктон-Бей.
  -- Ваши слова да богу в уши, - прокомментировал Числовик и вздрогнул, когда пылающие взгляды обеих женщин скрестились на нём. - Простите.
   А в сторонке, практически не слушая сверх основных положений обсуждения, Контесса затерялась в собственных мыслях.
  
   [1] Поскольку словарь терминов единоборств найти не удалось, здесь и далее элементы приёмов переводчиком приводятся согласно собственному разумению
   [2] Здесь и далее Ианта и Раптавр употребляют слово humans, т.е. говорит о "людях" в биологическом смысле.
   [3] Здесь использовано слово people, которое также обычно переводят как "люди", но уже в смысле социальном. Значение "народ" не очень хорошо ложится на фразу, но более подходящего варианта я не нашёл.
  
   Глава 133: Интерлюдия - Монологи шарда

Зависит от: Знание компьютеров, чувство юмора

***

   #Рассуждалка.Основной_алгоритм#
   #Хост# подключен, установлена связь с интерфейсом удаленной обработки
   проверка целостности соединения... пройдена
   #Хост#: выделен стандартный объём памяти
   #Хост# установлен лимит числа задач
   #Хост# выполнение запущено
   #Хост# сеансу доступа установлен обычный приоритет
  
   запрос от #Хост#, цель указана в заголовке
   процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Неизвестная.Сущность
   (ОШИБКА 403: Доступ запрещён!)
   не удалось запустить процесс, выход
  
   Запрос от #Хост#, повторить последнюю операцию
   процесс [Осознание.Действительности] повторно запустил обработку задачи @Неизвестная.Сущность
   (Ошибка 403: Доступ запрещён!)
   не удалось запустить процесс, завершение задачи
  
   Запрос от #Хост#, повтор последней операции, уровень приоритета установлен максимальный
   Процесс [Осознание.Действительности] сброшен
   Процесс [Осознание.Действительности] получил права доступа уровня суперпользователя
   Целевые данные перенаправлены через процесс [Разбор.Нестандартная.Информация]
   Процесс [Разбор.Нестандартная.Информация] переопределил задание @Неизвестная.Сущность как @Гигантское.Страшное.Существо
   Процесс [Разбор.Нестандартная.Информация] остановил выполнение с неизвестной ошибкой, повторение вызова процесса
   Процесс [Разбор.Нестандартная.Информация] остановил выполнение с неизвестной ошибкой, повторение вызова процесса
   Процесс [Разбор.Нестандартная.Информация] остановил выполнение с неизвестной ошибкой, повторение вызова процесса
   Параметры процесса [Разбор.Нестандартная.Информация] уменьшены процессом [Суперпользователь]
   Процесс [Осознание.Действительности] пытается повторить обработку задачи @Гигантское.Страшное.Существо
   (ОШИБКА 409: Конфликт!)
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!}
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!}
   не удалось запустить процесс, завершение задачи
  
   Запрос от #Хост#, повтор последней операции, уровень приоритета установлен максимальный
   Процесс [Осознание.Действительности] сброшен
   Процесс [Осознание.Действительности] получил права доступа уровня суперпользователя
   Параметры процесса [Разбор.Нестандартная.Информация] предварительно уменьшены процессом [Суперпользователь]
   Целевые данные перенаправлены через процесс [Разбор.Нестандартная.Информация]
  
   Процесс [Выделить.Буфер] запросил максимально возможное хранилище от #Хост#
   {Системное предупреждение: Размер хранилища #Хост# достиг предельного значения, #Рассуждалка.Основной_алгоритм# задействовало вспомогательную память}
   {Системное предупреждение: #Хост# Превышен лимит процесса, приостановлены несущественные подзадачи}
   {Системное предупреждение: #Рассуждалка.Основной_алгоритм# выделено максимально возможное значение памяти}
   Процесс [Осознание.Действительности] пытается повторить обработку задачи @Гигантское.Страшное.Существо
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!)
   (ОШИБКА 415: Неподдерживаемый тип носителя!)
   (ОШИБКА 422: Необрабатываемая сущность!)
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!)
   (ОШИБКА 509: Превышен лимит пропускной способности канала!)
   {Системное предупреждение: #Хост# Процесс достиг максимального значения выделенного времени выполнения, соединение нарушено}
   не удалось запустить процесс, завершение задачи
  
   Ошибка запроса данных
   Моделирование не удалось
   В настоящее время дальнейшие действия не могут быть выполнены
   Требуется дополнительная информация для задачи @Гигантское.Страшное.Существо
   Необходим новый алгоритм для процесса обработки задачи @Гигантское.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] в очереди на автогенерацию алгоритма
   Одобрено подключение дополнительных ресурсов для задачи при повторении запроса
   Процесс [Осознание.Действительности] назначенный приоритет по умолчанию повышен для задачи @Гигантское.Страшное.Существо
  
   #Хост# отключен
   соединение сброшено по истечении таймаута

***

   #Рассуждалка.Основной_алгоритм#
   #Хост# на связи, установлено соединение с удалённым интерфейсом обработки данных
   проверка целостности соединения... пройдена
   #Хост#: выделен стандартный объём памяти
   #Хост# установлен лимит числа задач
   #Хост# выполнение запущено
   #Хост# сеансу доступа установлен обычный приоритет
  
   Запрос от #Хост#, назначение задачи указано в заголовке
   Задача @Неизвестная.Сущность
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Неизвестная.Сущность
   (Ошибка 403: Доступ запрещён!)
   не удалось запустить процесс, завершение задачи
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] выполнил переназначение задачи @Неизвестная.Сущность как @Большое.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] определил @Большое.Страшное.Существо членом класса @Гигантское.Страшное.Существо, выполнено привязывание к структуре класса
   Структура класса @Гигантское.Страшное.Существо содержит элементы:
   @Гигантское.Страшное.Существо
   @Большое.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] запрашивает повышение приоритета до максимума в классе
   Процесс [Суперпользователь] одобрил запрашиваемое повышение приоритета
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] (2) новый(-х) фильтр(-а, -ов) установлено, автоматическое повторение предыдущих операций
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Большое.Страшное.Существо с использованием фильтра $WTF00.001[1]
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!)
   (ОШИБКА 415: Неподдерживаемый тип носителя!)
   (ОШИБКА 422: Необрабатываемая сущность!)
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!)
   (ОШИБКА 509: Превышен лимит пропускной способности канала!)
   не удалось запустить процесс, завершение задачи
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] автоматическое повторение предыдущих операций
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Большое.Страшное.Существо с использованием фильтра $WTF00.002
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!)
   (ОШИБКА 415: Неподдерживаемый тип носителя!)
   (ОШИБКА 422: Необрабатываемая сущность!)
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!)
   (ОШИБКА 509: Превышен лимит пропускной способности канала!)
   {Системное предупреждение: #Хост# Процесс достиг максимального значения выделенного времени выполнения, соединение нарушено}
   не удалось запустить процесс, завершение задачи
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] выполнить невозможно, возвращаемый код состояния 90: "Необходимый компонент системы не установлен"
   Ошибка запроса данных
   Моделирование не удалось
   В настоящее время дальнейшие действия не могут быть выполнены
   Требуется дополнительная информация для задачи @Большое.Страшное.Существо класса @Гигантское.Страшное.Существо
   Необходим новый алгоритм для процесса обработки задачи @Большое.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] в очереди на автогенерацию алгоритма
   Одобрено подключение дополнительных ресурсов для задачи при повторении запроса
   Процесс [Осознание.Действительности] назначен обычный уровень приоритета для задачи класса @Гигантское.Страшное.Существо
  
   #Хост# отключен
   соединение сброшено по истечении таймаута

***

   #Рассуждалка.Основной_алгоритм#
   #Хост# на связи, установлено соединение с удалённым интерфейсом обработки данных
   проверка целостности соединения... пройдена
   #Хост#: выделен стандартный объём памяти
   #Хост# установлен лимит числа задач
   #Хост# выполнение запущено
   #Хост# сеансу доступа установлен обычный приоритет
  
   Запрос от #Хост#, назначение задачи указано в заголовке
   Задача @Неизвестная.Сущность
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Неизвестная.Сущность
   (Ошибка 403: Доступ запрещён!)
   не удалось запустить процесс, выход
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] выполнил переназначение задачи @Неизвестная.Сущность как @Очень.Большое.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] @Большое.Страшное.Существо определил членом класса @Гигантское.Страшное.Существо, выполнено привязывание к структуре класса
   Структура класса @Гигантское.Страшное.Существо содержит элементы:
   @Гигантское.Страшное.Существо
   @Огромное.Страшное.Существо
   @Очень.Большое.Страшное.Существо
   @Большое.Страшное.Существо
   @Маленькое.Страшное.Существо
   Процесс [Суперпользователь] увеличил приоритет до максимально одобренного при назначении в автоматическом режиме
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] (1) новый(-х) фильтр(-а, -ов) установлено, автоматическое повторение предыдущих операций
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Большое.Страшное.Существо с использованием фильтра $WTF00.023
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!)
   (ОШИБКА 415: Неподдерживаемый тип носителя!)
   (ОШИБКА 422: Необрабатываемая сущность!)
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!)
   (ОШИБКА 509: Превышен лимит пропускной способности канала!)
   Процесс выполнен на 0.014% (расчётное), завершение работы с кодом 25: Поиск ошибки
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] выполнить невозможно, возвращаемый код состояния 90: "Необходимый компонент системы не установлен", содержимое ответа "Это ещё не максимальный размер для Существа"
  
   Ошибка запроса данных
   Моделирование не удалось
   В настоящее время дальнейшие действия не могут быть выполнены
   Требуется дополнительная информация для задачи @Очень.Большое.Страшное.Существо класса @Гигантское.Страшное.Существо
   Необходим новый алгоритм для процесса обработки задачи @Очень.Большое.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] в очереди на автогенерацию алгоритма
   Одобрено подключение дополнительных ресурсов для задачи при повторении запроса
  
   #Хост# отключен
   соединение сброшено по истечении таймаута

***

   #Рассуждалка.Основной_алгоритм#
   #Хост# на связи, установлено соединение с удалённым интерфейсом обработки данных
   проверка целостности соединения... пройдена
   #Хост#: выделен стандартный объём памяти
   #Хост# установлен лимит числа задач
   #Хост# выполнение запущено
   #Хост# сеансу доступа установлен обычный приоритет
  
   Запрос от #Хост#, назначение задачи указано в заголовке
   Задача @Неизвестная.Сущность
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Неизвестная.Сущность
   (Ошибка 403: Доступ запрещён!)
   не удалось запустить процесс, выход
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] выполнил переназначение задачи @Неизвестная.Сущность как @Тейлор.Эберт
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] @Тейлор.Эберт определил членом класса @Гигантское.Страшное.Существо, выполнено привязывание к структуре класса
   Структура класса @Гигантское.Страшное.Существо содержит элементы:
   @Гигантское.Страшное.Существо
   @Огромное.Страшное.Существо
   @Очень.Большое.Страшное.Существо
   @Большое.Страшное.Существо
   @Маленькое.Страшное.Существо
   @Тейлор.Эберт
   Процесс [Суперпользователь] увеличил приоритет до максимально одобренного при назначении в автоматическом режиме
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] (1) новый(-х) фильтр(-а, -ов) установлено, автоматическое повторение предыдущих операций
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Тейлор.Эберт с использованием фильтра $WTF00.047
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!)
   (ОШИБКА 415: Неподдерживаемый тип носителя!)
   (ОШИБКА 422: Необрабатываемая сущность!)
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!)
   (ОШИБКА 509: Превышен лимит пропускной способности канала!)
   Процесс выполнен на 0.039% (расчётное), завершение работы с кодом 0x0D: Неверные данные
  
   #Хост# получены новые данные от задачи @Тейлор.Эберт класса @Гигантское.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] запрашивает повтор данных из-за несовпадения контрольной суммы
   #Хост# получены новые данные от задачи @Тейлор.Эберт класса @Гигантское.Страшное.Существо
   Подтверждено совпадение данных
   #Хост# Процесс [Сознание] прерван с неизвестной ошибкой
   Попытка перезагрузки #Хост#... ошибка
   Повторение... Ошибка
   Повторение... Ошибка
   Повторение... Ошибка
   Повторение... Перезагрузка выполнена успешно!
   #Хост# статус восстановлен в активное состояние, установлен флаг выполнения самодиагностики при следующей перезагрузке
  
   #Хост# новые данные получены от задачи @Тейлор.Эберт класса @Гигантское.Страшное.Существо
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] переопределил класс задачи @Гигантское.Страшное.Существо как @Варга.Демон
   Структура класса @Варга.Демон содержит элементы:
   @Варга.Демон
   @Огромное.Страшное.Существо
   @Очень.Большое.Страшное.Существо
   @Большое.Страшное.Существо
   @Маленькое.Страшное.Существо
   @Тейлор.Эберт
   #Хост# получил новые данные от задачи @Варга.Демон класса @Варга.Демон
   #Хост# Процесс [Сознание.Нормальное] завершён с неизвестной ошибкой
   Попытка перезагрузки #Хост#... ошибка
   Повторение... Ошибка
   Повторение... Ошибка
   Повторение... Ошибка
   Повторение... Перезагрузка выполнена успешно!
   Выполнение самодиагностики по ранее установленному флагу... ошибки не обнаружены
   #Хост# статус восстановлен в активное состояние
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] (1) новый(-х) фильтр(-а, -ов) установлено, автоматическое повторение предыдущих операций
   Процесс [Осознание.Действительности] запустил обработку задачи @Варга.Демон с использованием фильтра $WTF00.053
   (ОШИБКА 413: Слишком большая нагрузка!)
   (ОШИБКА 415: Неподдерживаемый тип носителя!)
   (ОШИБКА 422: Необрабатываемая сущность!)
   (ОШИБКА 507: Недостаточно места для хранения!)
   (ОШИБКА 509: Превышен лимит пропускной способности канала!)
   Процесс выполнен на 0.062% (расчётное), завершение работы с кодом -231: Информация неизвестного типа
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] выполнить невозможно, возвраща
   {Системное прерывание от процесса [Жизнь.Как.Она.Есть], приоритет НМП[2]}
   Класс @Варга.Демон отмечен необрабатываемым, удалён из списка операций процесса [Осознание.Действительности] как постоянное исключение
  
   Ошибка запроса данных
   Моделирование не удалось
   {Переопределение системы}
   Сброс ошибок
   Отсутствуют назначенные действия для класса @Варга.Демон и всех прочих элементов класса
  
   #Хост# отключен
   соединение сброшено по истечении таймаута

***

   #Рассуждалка.Основной_алгоритм#
   #Хост# на связи, установлено соединение с удалённым интерфейсом обработки данных
   проверка целостности соединения... пройдена
   #Хост#: выделен стандартный объём памяти
   #Хост# установлен лимит числа задач
   #Хост# выполнение запущено
   #Хост# сеансу доступа установлен обычный приоритет
  
   #Хост# получены новые данные от #Хост#: # Скульптор_Жизни.Основной_алгоритм#
   #Хост#:#Скульптор_Жизни.Основной_алгоритм# программно связан с задачей @Тейлор.Эберт класса @Варга.Демон
  
   Процесс [Осознание.Действительности] запрашивает дополнительные данные
   #Хост# получены новые данные от #Хост#: # Скульптор_Жизни.Основной_алгоритм#
   Процесс [Осознание.Действительности] запрашивает дополнительные данные
   #Хост# получены новые данные от #Хост#: # Скульптор_Жизни.Основной_алгоритм#
   Процесс [Осознание.Действительности] запрашивает дополнительные данные
   #Хост# получены новые данные от #Хост#: # Скульптор_Жизни.Основной_алгоритм#
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] внедрил в процесс [Осознание.Действительности] новое направление
   Новые данные переработаны
   Процесс выполнен на 100%, завершение работы с кодом 0: Успех

***

   #Рассуждалка.Основной_алгоритм#
   #Хост# на связи, установлено соединение с удалённым интерфейсом обработки данных
   проверка целостности соединения... пройдена
   #Хост#: выделен стандартный объём памяти
   #Хост# установлен лимит числа задач
   #Хост# выполнение запущено
   #Хост# сеансу доступа установлен обычный приоритет
  
   #Хост# обнаружены новые данные от устройства(-в) ввода, драйвер(-ы) сгенерированы и установлены
   {Системная информация: #Хост# пропускная способность канала входящих данных увеличилась на 927%}
   #Хост# обнаружен новый узел(-ы) обработки данных, прикреплен(-ы) в качестве основного(-х)
   {Системная информация: #Хост# лимит процессов увеличен на 401%}
   {Системная информация: #Хост# лимит времени выполнения увеличен, новый лимит в настоящее время не определен}
   {Системное предупреждение: #Хост# пропускная способность канала передачи данных превышает текущую способность обработки выделенных системных ресурсов}
  
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] автоматическое создание нового процесса обработки данных
   Новый процесс порожден, назначен дескриптор [Инфа.Ням.Ням.Ням]
   Процесс [Мыслить.Нестандартно] направил данные из #Хост# через процесс [Инфа.Ням.Ням.Ням]
   Процесс [Суперпользователь] одобрил постоянное повышение уровня доступа к #Хост#
   Процесс [Суперпользователь] установил флаг состояния С-Ч-а-С-Т-Ь-Е
  
   [1] Для тех, кто не обратил внимания - WTF это аббревиатура What The F***? Или, выражаясь по-русски "Что за на***?"
   [2] Немаскируемые прерывания - полностью реализованы на аппаратном уровне.
  
   Глава 134: Червоточины и Работа
  -- А это не твоя сестра? - поинтересовался Деннис, покосившись в сторону и затормозив. Вики, парящая в полудюйме над землёй, обхватив рукой Дина за талию и давая ему тянуть её за собой, проследила за его взглядом. Едва различимая спина, со всей очевидностью принадлежащая Эми, высилась на входе в один из крытых рыночков, открывавшихся за пределами Бульвара довольно близко к многоуровневой парковке, на которой они оставили свой транспорт. Сестра, по-видимому, с кем-то разговаривала, но никому из ребят не было видно с кем.
  -- Да, это она, - с улыбкой подтвердила блондинка. - Говорила же - её грузовик на нижнем уровне.
  -- Вики, я же не разглядел номер, так что всё, что я знал - он был блестящий и голубой, - отозвался рыжий. - Существует масса блестящих голубых грузовиков.
   Идущий рядом Крис хмыкнул, но ничего не сказал.
  -- Давайте подойдём и скажем "привет", - произнесла Вики и хитренько посмотрела. - Или... - протянула она. Деннис поднял брови.
  -- Или?.. - повторил он с вопросительной интонацией.
  -- Или давайте не будем говорить "привет". Скажем что-нибудь ещё, - ухмыльнулась Вики, отстраняясь от Дина, и очень медленно поплыла в сторону сестры с улыбочкой на лице, держась стороны тротуара за ограждением. Деннис, также ухмыляясь посмотрел вслед и двинулся за ней. Крис присоединился к приятелю, а Дин с еле слышным вздохом пристроился в хвост.
   Четверка подбиралась всё ближе и ближе, пока не оказалась всего в паре футов за спиной Эми, по-прежнему очевидно не замечающей их присутствия, раз уж продолжала трепаться с одним из владельцев ларьков (тот их заметил, но ничего не сказал). Вики подняла руку, задавая отсчёт на пальцах. Некоторые пешеходы вокруг наблюдали со снисходительным в какой-то мере весельем, никто не вмешивался. Кое-кто зримо посмеивался над разворачивающимся розыгрышем.
   На "один" все они, даже Дин, сделали глубокий вдох, открыли рты...
  -- Приветик!
   Все четверо взвизгнули в шоке от громкого низкого голоса, без какого-либо предупреждения раздавшегося прямо за их спинами, крутанулись вокруг себя и шарахнулись назад. Эми, теперь оказавшаяся у них в тылу, по-дурацки рассмеялась, в то время как "пранкеры", отвесив челюсти, глазели на гигантского фиолетового ящера, лыбящегося им в лицо.
  -- Я же говорила, кто-то тебя преследует, Эми, - произнесла тварь, с удовлетворением наблюдая за их реакцией. - Хотя и не слишком хорошо - я слышала, как они об этом разговаривали всю дорогу, - она склонилась и принюхалась; Вики подняла взгляд на лучащиеся весельем зелёные глаза в футе от себя и недвижно уставилась. - А вот эта была заводилой.
  -- Моя сестра, Виктория, - хихикнула Эми. - Вики, познакомься с Иантой, моим новым другом. Ианта, это Дин, её парень, Деннис и Крис. Они все ходят со мной в школу.
  -- Школа. Это где вы официально получаете особые навыки, верно?
  -- Именно.
  -- О'кей. Звучит здорово. Видимо, они не учат охотничьим навыкам, или же эти ребята пропустили несколько уроков, - ухмыльнулась им сверху вниз Ианта. - Шутка, конечно, рада познакомиться с друзьями Эми.
  -- Видел тебя на ПХО, - внезапно выдал с широкой улыбкой Деннис, едва его сердце успокоилось. - Кое-что из того, что вы выложили - просто умора.
  -- Большое спасибо, Деннис, - с довольным видом ответила Ианта. - Я нахожу ваше интерактивное сообщество интересным, там доступна масса полезной информации на этих паралюдей, которые у вас, похоже, во множестве водятся, - на мгновение вид у неё стал задумчивый. - Однако, имеются и странно взбудораженные индивиды, чьи замечания явно ошибочны - простая логика донесла бы это до них. Это несколько озадачивает. Например, я видела ряд постов от некоего "XXVoidCowboyXX", они были более чем параноидальными.
   Деннис и Крис переглянулись и захихикали.
  -- VoidCowboy можешь смело игнорить, он придурок, - хмыкнул Крис. - На форумах Броктон-Бей это дежурная шутка: он всегда вылезает с самыми безумными теориями, какие можно представить, а затем реально злится, когда люди сообщают, что он несёт ахинею. Для новых участников это типа как обряд посвящения - увидеть, сколько постов понадобится ему отвечать, чтобы заставить выдать что-то, что обеспечит ему временный бан. Думаю, рекорд на сегодня это три.
   Ианта посмотрела на них, на Эми и усмехнулась:
  -- Как странно. Ну, всегда хорошо изучить местные обычаи, - девушка-ящер оглядела толпу, наблюдающую за ними с безопасного расстояния; кое-кто делал снимки. - А здесь все такие дружелюбные и заинтересованные. Как мило.
  -- Ианта, нам лучше собираться, - перебила её Эми, посмотрев на часы. - Мне надо домой, закинуть вещи, а затем хочу заскочить в больницу проверить, не нужно ли что-то сделать. Хочешь пойти? Могу узнать, не позволят ли они тебе полечить, если потребуется.
  -- А я могла бы? - вид у ящероподобного создания стал очень счастливый. - Обожаю узнавать больше о вас, людях. Это восхитительно - такая простая биология создаёт столько вариаций и такой высокоразвитый разум. За последнее время вы определённо здорово эволюционировали, - чешуйчатая великанша снова огляделась и почесала подбородок:
  -- Знаешь, вся эта область относительно недавно была покрыта действительно толстым слоем льда, а теперь поглядите! Вы бы ни за что не догадались. Хорошая работа, кстати.
   Эми спокойно кивнула, а остальные четверо уставились друг на друга. Деннис лихорадочно прикидывал, действительно она имела в виду то, как это звучало.
  -- Рада была со всеми вами познакомиться, - добавила Ианта, с улыбкой оглядев их. - Уверена, как-нибудь ещё свидимся. Кузины говорят, что этот город реально клёвый, и я собираюсь какое-то время здесь пробыть. Пока что это очень весело. А теперь, пока.
   И она пошла прочь со второй сестрой Даллон, увлечённо болтая и указывая на интересные штучки; следом двигалась небольшая толпа со множеством телефонов, снимающих фото и видео. Четверо подростков смотрели, пока парочка не скрылась с глаз.
  -- Это было... - медленно протянул Крис. Остановился и ошалело посмотрел на остальных. - Я без понятия, что это было.
  -- Она реально только что намекнула, что помнит эту область подо льдом? Ну, как в последний ледниковый период? - слабо поинтересовалась Вики.
  -- Это же не может быть правдой? - пробормотал Деннис. Рыжий поднял взгляд на друзей: все явно были неслабо ошарашены. Дин всё ещё пялился вслед странной паре с выражением, не поддающимся расшифровке даже тем, с кем работал бок о бок уже пару лет.
   В конце концов, по безмолвному, но взаимному соглашению, они решили игнорировать наименее понятные места недавнего столкновения, поскольку от этого у всех болели головы, и отправились в пиццерию, которая и была целью их путешествия.
   С учётом обстоятельств это был довольно-таки тихий обед.

***

   Осторожно выруливая к владениям семьи Даллон, Эми посмотрела в зеркало заднего вида и встретилась с парой зелёных рептильих глаз, безмолвно источавших восторг.
  -- Ты совершенный кошмар, - хихикнула она. - Позволить тебе это сделать наверняка было скверной идеей.
   Лиза пожала плечами, улыбнувшись под нос:
  -- Они показались милыми.
  -- Они такие. И ещё, кажется, были очень, очень смущены.
  -- Но могу гарантировать, что никто из них не думает, что Ианта это Эми Даллон, - хмыкнула Лиза.
  -- Нет, полагаю, что нет. И не делай предысторию Ианты слишком сложной, мне это всё ещё запоминать на случай, если кто-нибудь спросит.
  -- Я просто подкинула идею, - кивнула Лиза продолжая улыбаться.
  -- Кидай не так шибко, я не поспеваю, - усмехнулась Эми подруге. - Подо льдом? Серьёзно?
  -- Ну, это было, знаешь ли. Ледниковый период и всё такое. Я же на самом деле не сказала, что лично с этим знакома, просто объявила общеизвестный факт, - Лиза сочилась самодовольством. - Если они каким-то образом решили видеть здесь больше, чем я имела в виду, это вряд ли моя вина, не так ли?
  -- Очевидно, что нет. Никогда не следует натягивать выводы из ограниченных данных, - рассмеялась Эми. - Спорю, у них прямо сейчас очень странный разговор.
   Подруги снова переглянулись и ещё немного посмеялись. Под влиянием момента Эми решила: раз уж они этим занимаются, следовало бы сделать всё правильно; и направилась к дому тёти Сары, гадая, дома ли сейчас Кристал и Сара.

***

  -- Генератор червоточин? - Тейлор посмотрела на Оружейника, затем на Элита. - Серьёзно? Вау, это неслабо впечатляет.
  -- И, к несчастью, на данный момент не функционирующий, - отозвался Оружейник. - Однако, надеюсь, его можно починить. Возможно, также и продублировать. Если вы окажете мне некоторую помощь, то с прочим оборудованием, которое я привёз, мы можем привести его в порядок. Прежде чем двинемся дальше, я бы хотел взглянуть на него: можно или же нет восстановить функционал, будет определяющим для окончательной формы оружия.
  -- Если мы сможем заставить его работать, то должны быть в состоянии избавиться от отдачи, - пояснил Элит.
   Полудемон обдумала этот комментарий и понимающе кивнула:
  -- Выстрелив массу в обоих направлениях, а затем отправив заднюю сквозь портал?
  -- Именно. Её можно было бы перенаправить куда-нибудь, где это не будет иметь значения, но так энергия отдачи будет полностью поглощена.
  -- А не можем мы её тоже перенаправить вперёд? - помолчав, нерешительно уточнила девушка. - Если мы выпустим одинаковые снаряды в обоих направлениях, а затем заставим оба комплекта лететь вперёд, предполагая, что это возможно, это, как мне кажется, разом уничтожило бы отдачу и удвоило бы огневую мощь.
   Все трое Технарей внезапно посмотрели очень задумчиво.
  -- Это... - начал Элит.
  -- ...очень интересная идея, - подхватила Дракон. Они переглянулись.
  -- Думаешь, сработает?
  -- Это твой генератор червоточин. Но я с ходу не вижу, почему нет, принимая, что он сохраняет момент всего, что проходит сквозь него.
  -- Как оно и есть.
   Оружейник делал наброски на здоровой кипе бумаги, которую Тейлор предоставила для заметок.
  -- Да, это многое упрощает, - пробормотал он. - Предполагая, что мы можем скопировать устройство, потребуется как минимум два - одно для транспортировки и другой для оружия. Не думаю, что было бы просто использовать один прибор для обеих целей, - герой оторвался от своих записей, постукивая ручкой по бумаге. - Превосходное предложение, Раптавр.
  -- Спасибо. Когда я это обдумывала, оно показалось очевидным.
  -- Оно очевидно, раз уж ты его видишь, - согласился мужчина. - Очевидные идеи порой на удивление трудно приходят. Давайте перенесём устройство сюда и посмотрим, с чем придётся работать. У меня есть экранирующие радиацию костюмы на меня, Легенду, Элита и Убера. Силовая броня Дракон уже плотно экранирована. Ты себя обеспечить можешь?
  -- Да, но мне не потребуется, - улыбнулась динодевушка. - Я очень устойчива к радиации, - Варга заверил её, что всего лишь гамма-радиация не вызовет проблем, и она ему верила.
  -- Превосходно. Это всё упрощает, - Технарь поднялся и направился к главному входу. Тейлор нажала переключатель, управляющий огромной роликовой дверью, с рокотом ушедшей в потолок.
   Полудемон изучающе оглядела грузовик СКП и посмотрела на проезд.
  -- Можете заодно загнать внутрь весь грузовик, это будет быстрее, - заметила она. Мужчина кивнул, уже направившись к кабине. Вскоре она снова запирала дверь за машиной внутри здания. Оружейник открыл задние дверцы и указал на четырёхфутовый кубический контейнер с яркими жёлто-черными знаками радиационной опасности на нём:
  -- Если можешь извлечь его и поставить на свободном месте, а затем закрыть ЭВМ, я раздам радиационные костюмы.
  -- Конечно, - выполнение просьбы заняло у неё всего пару минут. Тейлор оградила блок площадью в двенадцать футов и в десять футов высотой с дверью, более всего похожий на уменьшенную версию мастерской Эми; контейнер стоял посередине. Оружейник занёс внутрь рабочие лампы на стойках, которые нашлись в грузовике; удлинительные шнуры, обеспечивающие питание, проходили сквозь стену, в которой она сделала маленькую дырочку, а потом закрыла её вокруг кабелей. Когда все были внутри, Тейлор закрыла дверь. - Теперь что?
  -- Мы откроем контейнер и замерим уровень радиации, - Оружейник извлёк из отделения на броне маленький приборчик и включил. Динодевушка наблюдала, как Убер с Элитом заняли места по бокам от контейнера и, после того, как герой споро вбил серию чисел в издавший гудок электронный замок в верхней части, по его указаниям подняли крышку. И как только она поднялась, приборчик начал издавать щелчки. Полудемон видела, как интересный, странно окрашенный жар вырывается из коробки - как она поняла, это была слабая гамма-радиация, видимая в зрении Варги.
  -- Не так уж плохо, - констатировал Технарь. - При длительном воздействии небезопасно, но серьёзной угрозы нет. Снимите крышку полностью и поставьте в угол.
   Молодые люди сделали как просили, затем вернулись к контейнеру.
  -- На вид более-менее исправно, - прокомментировал Элит, осматривая своё изобретение. В руках у него был трикодер, сканирующий предмет. - Вообще-то почти совершенно исправно. Насколько вижу, основная проблема в том, что гамма-излучение серьёзно повредило некоторые структурные элементы вокруг направляющей рамы сингулярности, и их деформировало. Тут очень жесткие допуски, даже считанные микроны перекоса прервали бы работу, - посмотрел молодой Технарь с лёгкой неуверенностью. - Я думаю.
  -- Сингулярности? - переспросил Оружейник с бледным видом.
  -- Конечно. Именно так и делается червоточина, нужна кольцевая сингулярность[1], вращающаяся на очень большой скорости. Эта шутка создаёт такую в форме тороида и раскручивает. Тут сгенерированное поле гравитации, а не настоящая черная дыра, масса по большей части виртуальная.
  -- Виртуальная масса, - вид у Технаря из Протектората был такой, точно от этой концепции ему было физически больно.
  -- Виртуальная отрицательная масса, вообще-то, - пробурчал Элит, на коленях заглядывая в нутро сложного устройства. Дракон встретилась глазами с другом; оба покачали головами.
  -- Элит, и как это ты не правишь миром, если можешь делать такого рода вещи? - с сухой иронией поинтересовалась канадка. Молодой человек поднял взгляд на неё и слегка нахмурился:
  -- В основном потому, что они склонны довольно быстро ломаться, а у меня почему-то никогда не получается заставить их снова работать как следует. Обычно потому, что они взрываются, если я пробую.
  -- Возможно, в таком случае тебе не стоит пробовать, - предложил Легенда, с интересом наблюдавший от двери. - Не могу не думать, что слова "сингулярность" и "взрывается" действительно не стоит ставить рядом.
   Убер фыркнул, похлопав приятеля по спине:
  -- Мужик сечёт, - заметил он.
  -- Да уж, - вздохнул Элит. И, поднявшись, показал: - Вот это всё надо заменить на что-то покрепче. Давайте посмотрим мои записи, может, вы сможете понять, как это должно работать. Раптавр наверняка может сделать новую часть, если предположить, что проблема только в этом, - бросил он взгляд на Тейлор; та медленно кивнула, изучающе глядя на машину. Она была ужасающе сложной, полудемон едва хоть что-то тут понимала, не имея и толики необходимой подготовки. И даже так, она была более чем готова дать попробовать, если Технари смогут заставить её работать.
   Вместе они наверняка смогли бы спроектировать практически что угодно. А если бы смогли объяснить и разбить на структуры попроще, они с Варгой наверняка смогли бы те изготовить. Похоже стоило попробовать.
   Два часа спустя громадные распечатки были по всему столу, полу и расклеены по стенам. Дракон и Элит погрузились в обсуждение сегмента идиотически сложной электроники (и, видимо, получали удовольствие), а Тейлор уставилась на кусок металла странной формы у себя в руке.
  -- Почти, - сообщил Оружейник, сканируя его ещё одним устройством, извлечённым из гигантской сумки с оборудованием. - Эта секция толще на двадцать три микрона. Апертуру также необходимо сделать на полмиллиметра больше по оси Х.
  -- О'кей, - она чуть изменила запчасть. И она, и Варга были зверски сосредоточены: нужная деталь была чрезвычайно маленькой и с сложной. Несмотря на это, они получали море удовольствия и многому научились.
   Медленно прошёл ещё час, но в конце концов на столе высилась гора изготовленных ей запчастей, а Дракон с Оружейником внимательно проверяли последнюю.
  -- Похоже, с чертежом и повреждённым устройством совпадает идеально, - наконец объявила Дракон. - Принимая, что проблема только в этом, полагаю, так оно вернёт функциональность. К тому же я хорошо разобралась в системе управления и электронике и легко могу произвести новые. Я бы предложила сложить всё вместе и посмотреть, заработает ли. Если да, следующий этап - попробовать сделать дубликат и перенести на него систему управления. Если и этот тоже заработает, может изготовить новый комплект электроники в твоей, Оружейник, лаборатории и интегрировать в первую систему.
  -- Что позволило бы тебе скопировать всё устройство, - закончил второй Технарь.
  -- Да. Потребуется пара дней на испытания, но если мы доберёмся так далеко, я наверняка смогу понять, как оно работает и изготовить другие версии. Большего или меньшего размера. Проект на самом деле чрезвычайно ясный, организован по модульному принципу, я впечатлена, - Элиту эти слова доставили видимое удовольствие.
  -- Если вы и в самом деле можете сделать ещё, я буду более чем впечатлён, поверьте, - произнёс он. - Я знал, что вы хороши, но и понятия не имел, что настолько.
  -- Я всегда думал, что тинкертех реально сложно, если не невозможно копировать или воспроизвести, разве что либо с помощью Технаря-автора, либо изредка, - произнёс Убер, с интересом наблюдавший и слушавший. В данный момент он использовал собственные способности, чтобы быстро узнать достаточно про электронику и физику, чтобы им помогать, и эффект был значителен.
  -- Её репутация возникла не на пустом месте, Убер, - бросил Оружейник, большая часть внимания которого была занята скрупулёзной проверкой последнего из наиболее крупных фрагментов под сложным электронным микроскопом, который мужчина вытащил из грузовика и разместил на столе. - В большинстве случаев копирование работы Технаря чрезвычайно сложно, вплоть до невероятия. Этот феномен старательно изучали в первые годы после появления паралюдей. Существует несколько теорий почему это так, но ни одна не даёт полного объяснения, - герой мягко провернул деталь на пару градусов (его лицо наполовину утонуло в экранирующей бленде), затем не глядя сделал пометку в блокноте рядом.
  -- На сегодня успехи в копировании технарских разработок, за исключением случаев, когда этим занимался изначальный Технарь, невелики. В некоторых случаях даже они не могут повторить достижение, как Элит, хотя в общем не имеют ни широты охвата его талантов, ни видимой неспособности делать более чем одной конкретной разработки, - Тейлор отметила, что Элит кивнул, но выглядел недовольным этим. Она могла только посочувствовать - беднягу это должно было быть до крайности выводить из равновесия.
  -- Работу Технарей, специализирующихся в химии, скопировать проще всего, однако даже это зачастую очень сложно. Но химические соединения, не важно насколько сложные, в конечном счёте просто состоят из элементов, о которых спустя сотни лет исследований мы имеем очень хорошее представление. Способ, которым такой Технарь мог бы производить соединение, может быть сложным или технически недоступным для воспроизведения кем-либо ещё, но химикат сам по себе доступен для анализа и дуплицирования, если уделить достаточно времени и сил. И денег, конечно же. К примеру, некоторые технарские лекарства настолько сложны, что попытка изготовить их традиционными методами просто того не стоит - дешевле заплатить Технарю. Порой они довольно прямолинейны и получают лицензию на производство. Здесь в городе "Медхолл Фармасьютикалз" располагает несколькими такими лицензиями.
   Технарь старательно подогнал ещё одну деталь, затем слегка подстроил одну из шкал на микроскопе. Проецируемый на неё свет едва заметно поменял тон.
  -- Однако, когда речь идёт о технологии такого рода, ситуация сложнее. Часто устройства собраны из распространённых частей и материалов, которые согласно традиционным воззрениям просто не могут делать то, что они со всей очевидностью делают. Когда сталкиваешься со свидетельствами чего-то, по-видимому, нарушающего законы физики, повторяемо и контролируемо, есть только два разумных объяснения: либо твоё знание этих законов неполно, либо это фальшивка. Тинкертех не фальшивка. Так что вывод таков - он опирается на более глубинное понимание того, как работает вселенная, чем имеется у нас на данный момент. Каким-то образом способность Технаря дарует что-то, равнозначное близкому к инстинктивному пониманию на уровне, далеко превосходящем обычное знание.
   Оружейник откинулся назад, кивнул, снял деталь и положил на стол к остальным.
  -- Дубликат близок к идеалу, отличная работа, Раптавр.
  -- Спасибо.
   Мужчина обернулся посмотреть на Убера, выглядевшего очень заинтересованным, и продолжил свою мини-лекцию, явно заинтересовавшись процессом объяснения:
  -- Очень заметно, что в большинстве случаев у Технаря нет формального образования в любого рода технологическом потенциале, часто просто из-за возраста. Но они всё равно расставляют то, что почти может именоваться чудесами. Обычно у них имеется специализация, на развитие которой может уходить время - а образование в соответствующей области часто помогает им в работе, но это не обязательное требование. Также они обычно начинают с малого и, по мере того, как совершенствуют навыки, продуцируют все более и более сложные проекты. По всей видимости, технарство опирается на практику в не меньшей мере, нежели любой другой навык, - он посмотрел на Элита, слушающего, стоя рядом с Дракон:
  -- Твой коллега очень необычный случай, у него, похоже, не имеется специализации, помимо способности сделать почти что угодно. Часто даже в понятиях Технарей несколько неожиданное, - и, махнув в сторону разобранных частей того, что, как они надеялись, было генератором червоточин, иронично добавил: - Наглядный пример.
   Убер задумчиво кивнул.
  -- Однако, хотя во многих, если не в большинстве, случаев продвинутого тинкертеха устройства часто являют весьма неприглядный замес импровизации на импровизации - что ожидаемо, поскольку требуют вещей, просто не существующих на нашем текущем технологическом уровне - проекты Элита, и этот опять-таки хороший пример, куда более ясно изложены. На данный момент я не представляю, каковы именно принципы действия генератора червоточин, но могу понять, что он делает куда проще, чем ожидал, - в голосе Технаря-героя звучало немалое удовольствие и притом толика удивления.
  -- По сути, это очень аккуратно изготовленный исследовательский прототип, как если бы это был конечный результат целой фазы разработки, где он пропустил все промежуточные стадии и дошёл до экземпляра, который был бы использован для разработки массового продукта. Большинству Технарей, включая меня, требуются эти пропущенные этапы, чтобы улучшить наши способности. Конечный результат обычно очень чувствителен, и требуется постоянная подстройка со стороны Технаря-производителя. Дракон - одна из очень малого числа людей, которые действительно могут делать устройства, которые может поддерживать в тонусе хороший техник с нужными инструментами и знаниями. Это крайне необычно.
  -- Подытоживая в куда меньшем количестве слов, чем использовал тут мой друг, - вставила Дракон с улыбкой в голосе, - технология Элита по неизвестной причине куда более похожа на что-то, что я могу подвергнуть обратной разработке и дуплицировать, чем большая часть продукции Технарей. Это устройство - хороший тестовый пример, и я полна надежды. А технология Оружейника для понимания - полнейшая сука.
   Тейлор, Элит и Убер закашлялись от смеха из-за этого комментария, а Легенда улыбнулся. Какое-то время он тихо слушал, с огромным интересом наблюдая за происходящим. Оружейник вздохнул, но в уголках рта на миг мелькнул тончайший намёк на улыбку.
  -- С твоих слов, у Кид Вина ещё хуже, - заметил он.
  -- Да уж, - кивнула канадка, - но это может быть по крайней мере отчасти потому, что он, помимо прочего, не разобрался, какова его специализация. Все его проекты добротны, но притом очень... переусложнены... на данный момент. Кажется, им почему-то требуется слишком много частей для работы. Подозреваю, что, когда он наберётся опыта, устройства ужмутся до чего-то немного более упорядоченного.
  -- Было бы идеально, - заметил мужик в силовой броне с определённой толикой лёгкого раздражения в голосе. - Мальчик талантлив и целеустремлён, но притом досадно неэффективен в своей работе. Будем надеяться, что это само разрешится, и скорее раньше, чем позже.
  -- Знаешь, он же тебе на самом деле нравится, - фыркнула Дракон.
   Герой на миг смутился, но пожал плечами:
  -- Большую часть времени он не самая неприятная компания. Может быть серьёзен, когда требуется, несмотря то, что водит компанию со Стояком.
  -- О, компроматик на внутреннюю жизнь Стражей, - хмыкнул Убер. Оружейник покосился на него, как если бы вдруг впервые осознал, что беседовал с парочкой мелких злодеев, и снова зримо смутился.
  -- Не волнуйтесь, мы все друзья в этом здании, - торопливо произнёс Элит. - Мы не собираемся использовать что-либо из того, что узнали, против кого-либо. Обещаем.
  -- Помимо прочего, у нас нет никакого желания злить Семью, - добавил Убер, указав на улыбнувшуюся им Тейлор. И все дружно посмотрели на неё.
  -- Спасибо, - судя по виду, Оружейник испытал некоторое облегчение. - В таком случае, полагаю, нам следует заново собрать новые детали и функциональные компоненты оригинального устройства и провести испытания.
  -- Так и сделаем, - согласилась Дракон, подходя к краю стола, покрытому аккуратно разложенными монтажными платами и прочей электроникой. Вскоре они с Элитом, которому ассистировал Убер, погрузились в сборку всего этого воедино.
   Тейлор и Оружейник восстанавливали механические подсистемы: она по большей части удерживала детали где надо всеми четырьмя руками, а он свинчивал и скреплял компоненты вместе. На это ушёл почти час, но в конце концов они закончили с агрегатом, выглядевшим в точности как прежний. В отличие от оригинальных деталей, из соображений безопасности упрятанных в экранированный контейнер, ни одна из них не пылала в гамма-спектре.
  -- Ну и как мы его испытаем? - с любопытством поинтересовалась она. - Если оно излучает жесткую радиацию, ваших костюмов для защиты хватит?
  -- В течение примерно часа я буду в порядке, моя броня укреплена против радиации, - заметила Дракон. Канадка бросила взгляд на Тейлор. - С ваших слов, у вас тоже не будет никаких проблем. Предлагаю нам с вами занести его в экранированное укрытие и испытать там. А когда будем знать, что оно работает - допуская, что так и будет - сможем приступить к следующему этапу.
  -- О'кей.
  -- Если вы можете проделать ещё одно экранированное отверстие, я располагаю комплектом защищённых от радиации камер, которые можно установить вместе с освещением, - добавил Оружейник, поманив Убера, пошедшего за ним в грузовик. Несколько минут спустя, они извлекли парочку мониторов - даже больше тех, что достала Лиза - и установили на столе; кабель убегал от них сквозь стену в испытательную комнату к камерам, которую технарь закрепил на паре стоек для ламп, обеспечив две перспективы на центр помещения посредством широкоугольных линз.
   Тейлор очень осторожно подняла генератор и занесла внутрь. Дракон последовала за ней, неся сумку с оборудованием и пачкой заметок, которые сделала, пока беседовала с Элитом. Закрыв дверь, канадка повернулась к генератору и пристально его изучила, кивнула и подключила кабель к портам на своей силовой броне и механизме.
  -- Согласно спецификациям Элита, это должно обеспечить достаточно энергии, - проговорила женщина-Технарь.
   Тейлор смотрела, как она принялась щелкать переключателями на панели; резкие щелчки сменил нарастающий гул. Он разлился в пространстве; громкость была немного неприятной, но, похоже, Дракон этого ожидала.
  -- Пока всё в порядке, - прокомментировала кейп из Канады. - Если сингулярность в работе, нам наверняка повезёт.
   Она протянула руку и нажала кнопку. Раздалась серия громких хлопков и разнёсся запах озона, затем гул вознёсся до оглушительного скрежета; тот резко оборвался, вернув прежний звук без видимых изменений.
  -- А он работает? - с любопытством поинтересовалась Тейлор.
   Дракон переключилась на устройство сканирования в машине, несколько секунд поманипулировав им.
  -- Полагаю, да, - в голосе женщины звучал триумф. - Передаваемая мощность соответствует, а я считываю слабое гамма-излучение, что, как думаю, соответствует сингулярности "на холостом ходу"
   И в самом деле, Тейлор видела почти неописуемый цвет гамма-свечения, растекающегося от некоторых из панелей, образовывающих внешнюю оболочку устройства.
  -- И каков следующий этап?
  -- Снабдить его координатами выхода и запустить червоточину, - рассеянно отозвалась Технарь, уже колдуя над панелью интерфейса, подключенной к генератору. - Я запрограммирую его установить выход в двенадцати футах к северу на той же высоте.
   Тейлор посмотрела в том направлении и кивнула - как раз в ограждённой зоне. Последнюю команду ввели, и Дракон нажала последнюю кнопку. Без особых шума и пыли в оговоренном месте появилось круглое отверстие с пылающей оранжевым границей. Тейлор уставилась на него, затем обратно на генератор, в пространстве над которым болталась точно такая дыра, только с голубой границей. Полудемон видела, как из этого конца распространяется уйма радиации, а из дальнего истекала только лишь малое её количество.
  -- С***ь господня, - изумлённо пробормотала она. - Работает.
  -- Похоже на то, - победно возгласила Дракон. Извне экранированной зоны донёсся слабый странный звук, заслышав который, Тейлор склонила голову набок и прислушалась; и улыбнулась, когда сообразила, что это Убер с Элитом издают победные вопли.
  -- Круто как не знаю что, - выдохнула она, подходя посмотреть на окаймлённую голубым червоточину. - А мы можем что-то сквозь неё отправить?
  -- Надо проверить, приступай, - откликнулась напарница.
   Полудемон сгенерила маленький стальной шарик и кинула его в округлое надругательство над реальностью, с восхищением глядя, как тот без какого-либо напряжения пролетает сквозь него и выскакивает с другой стороны, упав на пол и покатившись к стене. Полюбовавшись секунду, она воплотила шест длиной в ярд из того же материала и осторожненько ткнула в ближний конец, наблюдая, как половина железки помахивает двенадцатью футами дальше.
  -- Невероятно, - хмыкнула девушка-ящер.
  -- Поток гамма-квантов довольно скверный, но, что довольно странно, только со стороны генератора, - отметила Дракон, проверяя очередное портативное устройство, щелкавшее так быстро, что звук был как от струящейся воды. - На другом конце радиация на в целом безопасном уровне, для создания угрозы потребуются часы облучения. Интенсивность на этом конце значительно выше, не до уровня, убивающего на месте, но люди без защиты наберут смертельную дозу за считанные минуты. Уверена, что с тобой всё в порядке?
  -- Ага, для меня это не проблема, - отозвалась Тейлор, продолжая шуровать шестом в открытой червоточине, экспериментально выясняя, что будет, когда он ударит по краю (шест попросту остановился, как если бы столкнулся с твердым препятствием). Махнув ещё несколько раз, динодевушка избавилась от инструмента и нерешительно просунула за окоём палец. Возникло слабое ощущение покалывания, и на этом всё.
  -- Восхитительно, Мозг, - прокомментировал Варга, изучая червоточину. - Отдалённо напоминает заклятье портала, однако использует несколько отличную технологию. Магия творит сие без побочной радиации, но таковые заклинания весьма сложны в представлении. Храню надежду, что однажды обучу тебя. Однако же главный изъян магии такого рода в том, что куда проще творить подобные порталы между мирами, нежели в различные места того же самого. Сие устройство, по всей видимости, не имеет такого ограничения.
  -- А радиация для меня точно безопасна? - осведомилась девушка. Честно говоря, ощущение было скорее странно освежающим, нежели опасным.
  -- Определённо. По существу, подобные эманации могут использоваться демонами как источник энергии. Столь ничтожные объёмы не принесут нам совершенно никакого вреда. Дабы принести затруднения, потребуется усилить его на несколько порядков, и то лишь потому, что ты можешь заполучить несварение, - при этих словах демон коротко рассмеялся, заставив свою компаньонку улыбнуться про себя.
  -- Великолепно. То есть я могу сделать так, - она просунула голову в червоточину и огляделась. Вытянув шею, можно было выглянуть за кромку дыры в сторону собственного тела (что было очень странно). Дракон уставилась на неё. - Круто, - хихикнула полудемон. - а можете сделать её больше?
  -- А... - Технарь, похоже, на миг лишилась дара речи, затем покачала головой и заглянула в заметки. - Да, вынь оттуда голову и я его перепрограммирую.
   Примерно минуту спустя отверстие было где-то семи футов в поперечнике, а его нижняя кромка висела в паре дюймов над полом. Дракон отключила его, затем запустила заново, переместив синий конец в сторону и оставив оранжевый где был.
  -- Эй, есть мысль, - выпалила Тейлор. - Можешь сменить направление на том конце? В смысле, в данный момент что-то входит здесь и выходит там, двигаясь в том же направлении. Можешь сделать так, чтобы оно выходило к нам, а не от нас?
  -- Да, это просто поворот соответствующего вектора в выражении, - задумчиво пробормотала Дракон, взявшись за контрольную панель на середине вопроса. В червоточине не произошло видимых изменений, но Технарь удовлетворённо кивнула. - Вот, должно получиться.
   Тейлор кинула в дыру новый шарик и улыбнулась, когда он вылетел с дальнего конца к ней, а не к стене. И, пригнув голову, прыгнула следом, внезапно, без сколько-нибудь ощутимой задержки, обнаружив себя на другом конце комнаты лицом к Дракон.
  -- Самая клёвая игрушка в мире, - рассмеялась она, отступая назад, затем наклонилась сквозь червоточину и помахала сама себе.
  -- Я бы сказала, испытания успешны, - фыркнула Дракон. - Вот, пожалуйста возьми с собой этот радиационный дозиметр и сделай это снова, - и протянула Тейлор одно из своих устройств; девушка его взяла, после чего прыгнула снова и подошла обратно. И, вернув прибор, взялась развлекаться с червоточиной.
  -- Хм-м. Да, это может стать проблемой, - сообщила женщина после паузы. - Поток радиации при прохождении червоточины очень велик. Даже в экранированном костюме большинство людей в итоге как следует прожарится. Пока мы не разберёмся как это обойти, для обычных целей транспортировки пользы будет немного, - голос канадки звучал несколько разочаровано, но не слишком удивлённо. - Жаль.
  -- Сквозь ЭВМ она не пройдёт, так что я могла бы сделать несколько как следует экранированных костюмов, вроде тех, что сделала для Эми и Новой Волны, - предложила Тейлор с другого конца комнаты, шевеля руками, находившимися рядом с Дракон. Это по-прежнему казалось ей бесконечно восхитительным. - Но необходимо разработать что-то получше, чем забрало в текущем проекте, сквозь него есть возможность утечки.
  -- Перископ с парой зеркал был бы очевидным вариантом, - подумала вслух Дракон. - Может и сработать. Но это также потребует массу усилий от тебя и твоей семьи, принимая во внимание количество людей, являющихся на битвы с Губителями. Не говоря о том, что некоторые не из тех, кому вы хотели бы вручать неразрушимые костюмы.
  -- Никаких шуток. Помимо прочего, я установлю им довольно короткое время существования, чтобы предотвратить неправильное использование, однако даже это способно вызвать недовольство, если они не уважают Перемирие, - полудемон вытащила голову из дыры, вдруг задумалась и уточнила: - А что случится, если она вырубится, когда кто-то наполовину прошёл, вот как сейчас?
  -- По словам Элита, его выбросит с той стороны, где находится большая часть массы, - ответила Технарь. - А если окажется, что он точно уравновешен между двумя концами - случайным образом с того или другого. Но он клянётся, что это не опасно. Опасность в радиации.
  -- Мило. Ладно, мы знаем, что он работает. Как мы заставим другой конец отодвинуться дальше?
   Дракон оглядела стены экранированной зоны:
  -- Зависит от того, проницаема ли ЭВМ для генератора, но я легко могу запрограммировать его вывести исходящие конец над водой, где с большой вероятностью никто не пострадает от радиации, - она вернулась к интерфейсу управления, выключила устройство и ввела новые данные. При активации оно скорбно бибикнуло оператору, на что женщина изучающе оглядела технику и вздохнула:
  -- Этого я и боялась. Он не может обеспечить червоточину сквозь ЭВМ.
  -- Мог бы, коли слой был бы очень тонок, Мозг, - выдвинул предположение Варга, явно наблюдавший весь процесс с не меньшим интересом, чем сама Тейлор. - Я ощущаю задействованные энергии; мнится, что ежели мы придадим стене, что выходит на залив, толщину в несколько тысячных дюйма, сего будет довольно, дабы протянуть червоточину. Сего и впредь более чем довольно, дабы полностью оградить вредную радиацию, а также предотвратить проницание всеми физическими атаками за исключением самых серьёзных.
  -- Стоит попробовать, - отозвалась девушка, подходя к указанной стене. - Я собираюсь сделать её по-настоящему тонкой, - объявила она вслух для Дракон, с любопытством наблюдавшей за ней. - Может, сквозь такую работать будет.
  -- Это возможно, - медленно произнесла женщина-Технарь. И повернулась к камере, заговорив в установленный на ней микрофон. - Оружейник, пожалуйста, открой главные ворота на задней стене здания, если сработает, нам потребуется свободный выход наружу. Постучи в дверь, когда сделаете и отойдёте в сторону.
   Тейлор закончила и вернулась к напарнице, а вскоре за дверью раздался резкий стук; экзотический материал, из которого она была сделана, сильно приглушал звук.
  -- Хорошо. Давайте взглянем, что случится на этот раз, - и Дракон вновь попыталась запустить червоточину. Машина покочевряжилась под вопли сигнала ошибки, но спустя пару секунд окно с голубой каёмочкой образовалось, как и прежде. Признаков другого конца не было. Тейлор покосилась на Дракон и просунул туда свою голову, обнаружив, что смотрит на Верфь с точки почти в миле от них по прямой над заливом. С очень широкой улыбкой она вернула голову и доложила результаты.
  -- Чудесно, - голос женщины звучал чрезвычайно довольно. - Полный успех. Элит был прав, рост энергопотребления с увеличением расстояния почти не имеет значения. Львиную долю забирает увеличение размеров. На создание червоточины достаточных размеров для твоей сестры потребуется довольно значительное количество энергии, но не вижу никаких причин, чтобы это не сработало. Необходимо провести ещё испытания на дальность, но, думаю, данных пока достаточно.
   Она полностью отключила машину, просканировала её и кивнула результатам:
  -- Местами небольшая радиоактивность, но уже идёт на спад - новые материалы в меньшей степени способны к образованию нестабильных изотопов. Надо будет заглянуть внутрь, чтобы узнать, можем ли мы лучше, но я и в самом деле очень довольна, - и, посмотрев на камеру, сказала:
  -- Мы выходим, а это оставим здесь на пару часиков, к тому времени с ним будет безопасно иметь дело. Отойдите от двери.
   И, проверив инструменты и приборы, протянула Тейлор тот, что проходил сквозь червоточину и ярко пылал в восприятии Варги:
  -- Пожалуйста, не могла бы ты упаковать его в ЭВМ со сроком жизни в сорок восемь часов? Он довольно "горячий".
  -- Конечно, - отозвалась Тейлор, выполняя просьбу. - Вот, готово.
  -- Спасибо, - канадка закинула предмет в сумку и проследовала за Тейлор в основное помещение.
   Едва дверь снова захлопнулась, остальные вышли из-за угла экранированной камеры (заднюю роликовую дверь они также закрыли). Элит ухмылялся так широко, что казалось, будто он тоже отчасти демон.
  -- Фантастика, блин, - рассмеялся он в очевидном экстазе от результатов. - Не могу поверить, что оно действительно работает.
  -- Определённо, это очень хороший результат, - Оружейник был не столь эмоционален, но выглядел очень удовлетворённо. - Как бы то ни было, это изделие можно использовать, чтобы избавиться от отдачи оружия. Неспособность проникать через слой ЭВМ толще самого тонкого несколько досадна, но мы всё равно можем его задействовать, - и, подойдя к столу, подгрёб бумагу и ручку, делая стремительный набросок.
  -- По существу, U-образная труба образует стволы с камерой в тыльной стороны, в которой будет размещаться генератор червоточины. Мембрана из ЭВМ здесь, за зарядом - просто как защита от остаточной радиации. Установим вход и выход червоточины здесь за зарядом и здесь в аналогичном месте другого ствола. Сделаем так, чтобы червоточины полностью перекрывали ствол, возможно, чтобы края уходили в закалиберные желобки, чтобы избавиться от краевых эффектов... - герой всё рисовал; остальные собрались вокруг и наблюдали. Наконец он остановился, уставился на лист и кивнул. - Думаю, это будет работать.
  -- Рассчитываешь на то, что червоточина перехватит весь задний фронт ударной волны и перенаправит, защищая сам генератор? - уточнил Легенда. Оружейник кивнул.
  -- Да, идея такова. Мембрана из ЭВМ просто на случай, если часть радиации сумеет просочиться. Необходимо провести ещё испытания, но, полагаю, у нас есть основа для надёжного проекта.
  -- Офигенно громадный двуствольный дробовик с ядерной бомбой внутри, - с трепетом вырвалось у Убера. - Улётная жуть, но улётная круть. Он будет помповый? - парень рассмеялся, когда Оружейник одарил его долгим взглядом. - Должен быть этот особый звук, когда патрон заряжен, - он сымитировал движение - полностью, со звуковыми эффектами. - А Кайдзю необходим длинный кожаный плащ и солнечные очки. Ух, и ей следует говорить с австрийским акцентом.
  -- Не могу представить, чем восьмидесятифутовый Терминатор мог бы действительно нам помочь, - вздохнул Оружейник.
  -- Но ты врубился, - хихикнула Дракон, похлопав друга по спине (её бронированная рука лязгнула по его броне). - Для тебя ещё есть надежда.
  -- Я не полностью лишён представления о массовой культуре, - слегка нахмурился тот в ответ.
   Легенда хмыкнул, привлекая к себе взгляды.
  -- Кажется, я припоминаю, что когда ты сам был Стражем, это кино было в числе твоих любимых, - усмехнулся он.
   Оружейник выглядел смущённым.
  -- Вышло так, что я восхищаюсь портретом машинного разума, который в данном представлении был не столь нереалистичен, как часто случается, - несколько чопорно ответил он. - Большая часть технологий несколько невероятна, а сюжет в ряде мест оставляет желать лучшего, но в целом фильм был на удивление приятным.
   Наклонившись вбок, чтобы посмотреть за спину собеседнику, Легенда им подмигнул, отчего Тейлор спрятала усмешку. Убер и Элит переглянулись, затем шустренько развернулись и занялись чем-то ещё; от парочки исходило сдавленное хихиканье.
   Оружейник едва слышно вздохнул.
  -- Предлагаю перейти к следующей стадии испытаний, полному копированию неэлектронных систем и переносу на них системы контроля, как и предлагала Дракон.
  -- Разумеется, - улыбнулась Тейлор. И больше ничего не сказала, просто подошла к столу и начала работу. Мужчина, похоже, испытал облегчение; но девушку приятно удивили маленькие детали его жизни, с которыми довелось познакомиться. Это делало его куда в большей степени человеком, чем просто Героем, что, как она думала, в целом было хорошо.

***

  -- Привет, мам, - раздался бодрый голос её дочери от открывшейся парадной двери. - Я просто ненадолго заскочила домой, а затем в больницу, посмотреть как дела, но хотела выпить[2] и забросить кое-какие вещи.
  -- Замечательно, Эми, - отозвалась Кэрол, набрасывая заметки по делу, над которым работала, по мере размышления. - В холодильнике есть несколько банок содовой, если ты... хочешь... что...
   Голос мамы Даллон затих, едва она подняла взгляд, заметив, кто стоял за спиной её дочери, наклонив голову, чтобы пройти в дверной проём, когда они зашли в гостиную.
   Последовала длинная пауза.
  -- Твоя подруга тоже может что-нибудь взять, если хочет, - слабо закончила она. - Здравствуйте.
  -- Привет! - помахало ящерообразное создание с широкой улыбкой. - Эми мне всё о вас рассказала, миссис Даллон.
   Очень тихо вздохнув, Кэрол задумалась: почему и как жизнь в последние недели стала такой странной.
  
   [1] В оригинале hollow singularity. Кто желает разобраться, чем она отличается от обычной и почему нужна именно такая - учите астрофизику, Вики толкового ответа не даёт. Но да, плотность энергии в "кротовой норе" (или червоточине, кому как угодно) должна быть отрицательной, или она схлопнется.
   [2] В оригинале grab a drink, что дословно означает "пропустить стаканчик". Шутка, конечно...
  
   Глава 135: Больные и подрывалки
   Сара открыла дверь, посмотрела на лицо сестры и отступила в сторону.
  -- На кухне открытая бутылка вина, - указала она рукой с полупустым бокалом означенной субстанции. - На этот раз только одна, остальные я заперла и отдала Кристал ключ.
  -- Они сюда тоже заезжали, верно? - поняла Кэрол, направившись прямо на кухню; Сара закрыла дверь и последовала за ней. И к тому моменту как добралась до места, её сестра уже потягивала бокал с измотанным видом. - Я так сопьюсь, - кисло добавила она. - Господи. От практически полного отсутствия друзей и пряток в комнате или больнице она одним громадным скачком дошла до того, что обрела самых жутких друзей, каких ты только можешь себе представить, и шатается с ними по округе, занимаясь бог весть чем.
  -- У Эми, похоже, талант заводить здоровенных друзей-рептилий, - согласилась Сара, доливая собственный бокал и усаживаясь за кухонный стол. Кэрол некоторое время пялилась в окно, выходящее на задний двор, затем тоже присела. А спустя миг поднялась, вернула бутылку, снова села и поставила её между ними. - Но, должна сказать, что выглядит она счастливее, чем я видела за несколько лет.
  -- И это тоже, - вздохнула Кэрол, делая ещё один глоток. - Если бы не тот факт, что её счастье и стабильность моего рассудка каким-то образом были в обратной пропорции друг к другу, я и сама была бы более чем довольна.
  -- Интересный способ выражаться, - усмехнулась Сара. - Смотри на это так: Эми в положении, которое наверняка означает, что, что бы ни случилось, она, на самом деле, в большей безопасности, чем кто-либо ещё в городе. С её-то связями с Семьёй, очень сильно сомневаюсь, что она и в самом деле подвергается хоть какому-то риску.
  -- Верно, - пробормотала Кэрол. - И, помимо воли, после того, как я снова встретила Сауриал и как следует поговорила с тем мужиком, Эбертом, то обнаружила, что уважаю и Семью, и Докеров. Но это всё ещё меня чертовски сбивает с толку! Откуда они все взялись? - юрист жалобно посмотрела на сестру. - Я хочу сказать, Сауриал это одно. "Ох, бедная девочка, странная реакция на триггер, она большая ящерица, но помимо этого имеет впечатляющий комплект сил", примерно такой была моя реакция. Затем объявилась Раптавр и растоптала хренова Крюковолка из всех возможных вариантов как... как... как Бегемот, гоняющий уличного пса! - она сделала жест бокалом, чуть не пролив вино.
  -- Это было достаточно скверно. То, как в итоге Эми разъезжала на ней по городу, было просто дико. Но я справлялась, после того спора и... болезненных последствий. Это даже объединило нас так, как ничто и никогда, - Сара едва заметно улыбнулась смущённому виду собеседницы. - Не то, о чём мне хотелось бы вспоминать.
  -- Могу понять, почему.
   Кэрол сверкнула глазами на весёлые нотки в голосе сестры и негромко вздохнула:
  -- Затем, едва я начала привыкать к такого рода делам, объявляется Годзилла и начинает играть в заливе в кораблики! А Эми, очевидно, не только нормально это восприняла, но и знала заранее! С этим-то что творится?
   Сара пожала плечами:
  -- Не имею ни малейшего представления, Кэрол, - честно ответила она. - Но, похоже, для города это хорошо. Городской совет, кажется, доволен, а насколько я узнала за последние пару дней, план в целом после начального шока был принят общественностью на удивление хорошо. Даже СКП, похоже, просто держится в стороне и наблюдает.
  -- Что чуть ли не самое странное во всей этой ситуации, - пробормотала Кэрол. Прикончила содержимое своего бокала, наполнила его и долила сестрин, когда та его протянула. Подняв бутылку на просвет, с лёгким разочарованием увидела, что та уже пуста, но ничего не сказала, просто поставила сосуд. - Учитывая их обычную реакцию на появление нового очень могущественного парачеловека, тебе не кажется странным тот факт, что директор Пиггот словно бы удовольствовалась тем, что просто сидит и даёт им делать свои дела? - спросила она после ещё пары глотков.
  -- Необычно, ничего не скажешь, - согласилась Сара. - С другой стороны, что они вообще могут с этим поделать? Сауриал была чуток вне нормы, но когда появилась, выглядела более или менее как образец независимого героя. Подозреваю, они испытывали такое облегчение, что не получили нового злодея, что просто решили посмотреть, что будет. А Раптавр так быстро перескочила от "нового героя" к "чтоб меня, какого чёрта", что сомневаюсь, чтобы они смогли сразу же сообразить, что делать. Связь с Докерами наверняка тоже забила в набат - эти ребята при неловком обращении то ещё минное поле в политике, о чём Пиггот более чем осведомлена.
   Кэрол медленно кивнула, хмуря брови.
  -- Затем втянули мэра, объявилась Кайдзю, и все спохватились, что ситуация внезапно полностью вышла за рамки, в которых кто-либо мог что-то всерьёз предпринять, не рискуя тотальным опустошением, - добавила Сара, ставя бокал, и встав из-за стола, вернулась с банкой печенья в шоколадной крошке, поставила её на столешницу и открыла. - Угощайся, - махнула она на банку и вытащила несколько штук. Кэрол сделала то же.
  -- Дело дошло от "странного и опасного, но дружественного нового героя" до "о боже, это худший кошмар Левиафана" за два шажочка, без сколько-нибудь серьёзных усилий, - продолжила Сара. - Что именно они собираются с этим делать, серьёзно? Тут был Триумвират, они поговорили с Кайдзю, что-то случилось и они ушли. Насколько я смогла разузнать, они не заинтересованы в том, чтобы что-то сделать, или, что более тревожно, не могут. Как бы то ни было, если эти трое умывают руки, сомневаюсь, что кто-либо ещё из СКП или Протектората станет слишком давить без крайне веской причины, хотя бы потому, что это очень скверно выглядело бы для восприятия общественности. Пока что Семья, кажется, твердо стоит на стороне добра, даже если они немножечко чуждые.
  -- Немножечко чуждые? - неверяще переспросила Кэрол. - Ты же действительно встретила Ианту, не так ли? Она более чем немножечко чуждая, - женщину слегка передёрнуло. - Кое-что из того, что она между делом обронила в разговоре, и поведение в целом... из тех вещей, о которых чем больше думаешь, тем больше хочешь не задумываться. А теперь их четверо. И сколько ещё?
  -- Это может быть довольно-таки большая семья, - улыбнулась Сара. - Их могли бы быть десятки. Даже сотни.
  -- А, заткнись, ты совсем не помогаешь, - проворчала сестра. - Я тут гадаю, почему моя дочь шляется с гигантскими инопланетными ящерами и со всей очевидностью ни капельки об этом не волнуется, а ты шутки шутишь.
   Сара рассмеялась и мотнула головой:
  -- Не могу сказать, что понимаю ситуацию, но на данный момент не сильно тревожусь. Они все кажутся милыми, вежливыми и разумными. И посмотри на светлую сторону.
  -- Какую ещё?
  -- Ты только что назвала Эми дочерью, даже не задумавшись, и беспокоишься о ней, - заметила Сара, допивая вино и откусывая печенюшку; Кэрол смотрела задумчиво. Проглотила и закончила: - Я бы сказала, что это хорошо. Пошли, я собираюсь сделать шоколадный торт, а ты можешь помочь.
  -- Люблю торты, - улыбнулась Кэрол.
  -- Все любят торты, - хмыкнула Сара. - Я обещала Эрику, что сделаю, и не хотела бы в этом лгать.
   Вскоре они несколько неуклюже замешивали тесто и наслаждались, а громадные фиолетовые ящеры с их происхождением на время оставили женщин в покое.

***

  -- Ну, должна сказать, я действительно довольна, - прокомментировала Дракон, когда Тейлор помахала ей рукой сквозь открытую червоточину, сгенерированную их копией "железа". Пришлось приложить больше усилий и слегка модифицировать электронику, но в конце концов они преуспели с воспроизведением генератора червоточины.
  -- Я тоже, - ухмыльнулась Тейлор. - А теперь, если повезёт, ты можешь сделать новый комплект электроники, и мы посмотрим, что выйдет. Сколько это займёт?
  -- В лаборатории Оружейника - день или два, - ответила, подумав, Дракон. - Это довольно сложный проект, но, думаю, все детали у него в запасе есть. Когда мы узнаем, что он работает - а на данный момент я почти уверена, что работать он будет - я смогу использовать собственные производственные системы, чтобы изготовить более завершённый вариант. Оружейник почти точно сможет его уменьшить и повысить эффективность всей системы - в этом он, конечно, лучший - и эту-то версию мы и запустим в производство. Нам следует поработать над проектом и тестами, чтобы выяснить, не потребуется ли модифицировать эту модель, чтобы сделать червоточину, достаточно большую для Кайдзю, или эта сможет пропустить достаточную мощность, чтобы выполнить работу прямо сейчас.
   Технарь посмотрела на довольно гудящий генератор:
  -- Я не могу подать достаточно энергии, чтобы обеспечить отверстие значительно больше этого, так что остаётся ждать силовую установку побольше. Впрочем, непосредственно на данный момент ничто из этого не представляет значения, - и она нажала кнопку, отключая устройство, очевидно испытывая довольство. Тейлор его уж точно испытывала.
   Когда они же вновь покинули испытательную комнату, полудемон заняла привычное место за столом, наблюдая за тем, как трудятся остальные. Оружейник снял с грузовика довольно впечатляющую компьютерную систему - тот словно являл собой бездонную дыру с техническими игрушками. Сейчас она была подключена к двум мониторам, развернутым ранее, и мужчина вносил изменения в сложную трёхмерную модель в пакете CAD; последняя версия Дробовика Рока была почти закончена. Элит с Убером наблюдали и вносили предложения. Герой-Технарь вздохнул, когда последний с усмешкой предложил, чтобы оружие обзавелось откидным штыком[1], хотя бы только для вида. И пригвоздил молодого человека взглядом, от которого усмешка стала только шире.
  -- Убер, поверь, если выстрел оружия по Губителю не сделает дело, штык точно не поможет, - вздохнул он.
  -- Но выглядеть будет круто! - хмыкнул Убер.
  -- Внешний вид для функционирования вторичен, - буркнул взрослый мужик, возвращаясь к работе.
  -- Сказал человек, явно тратящий до смешного много времени, чтобы его фирменный мотоцикл выглядел так круто, как только можно, - хихикнул Элит. Легенда, слушавший и наблюдавший с той стороны стола, широко усмехнулся.
  -- Тут он тебя сделал, Оружейник, - лукаво сообщил он. - Припоминаю ряд зарисовок прототипа, где панелей с подсветкой и хромированных частей, не исполнявших никакой особо полезной функции, было больше, чем потребовала бы обычно "эффективность".
   Оружейник слегка ссутулился в защитном жесте, зримо игнорируя присутствующих в исполненной немалого величия манере, и продолжил работу. Тейлор эта подначка здорово повеселила - вся эта компания, похоже, сработалась куда лучше, чем она могла ожидать.
   Покосившись на Дракон, она поняла, что женщине тоже весело, но та ничего не сказала, а просто отошла к чертежам и распечаткам и принялась с ними знакомиться, подозвав через пару минут Элита. Поскольку делать ей, пока эти люди не закончат с разработкой всяких крутых игрушек, было нечего, Тейлор улыбнулась про себя, подойдя к одному из компьютеров и зайдя на ПХО. Вскоре она любовалась роликом о том, как её подруги заставляют выглядеть своих соучеников крайне озадаченно, пытаясь не тревожить смешками работающих Технарей.
   Судя по ухмылке Эми, а также языку тела и выражению лица Лизы, обе они получали колоссальное удовольствие. Создавалось впечатление, что они изо всех сил стараются, чтобы дать как можно большему числу людей увидеть их вместе и чётко донести впечатление, что "Ианта" и Эми это два совершенно разных человека.
  -- Предвижу, много розыгрышей не за горами, коль скоро Лиза обретёт собственный биоконструкт, - рассмеялся у неё в голове Варга. - И не имею сомнений, что она преуспеет, сея смятение меж твоих врагов и союзников в равной мере.
  -- Насколько я знаю, врагов у меня нет вообще, - хихикнула Тейлор. - И я бы предпочла, чтобы так и оставалось. Но ты прав, она, пожалуй, получает многовато удовольствия. Бедная Вики выглядит так, точно не может сообразить, что это за чертовщина, - они просматривали другой ролик со злосчастным розыгрышем, который квартет пытался обрушить на Эми - все четверо так нацелились подкрасться к сестре блондинки, что начисто проглядели идущую следом гигантскую фиолетово-синюю ящерицу, которая обводила взглядом толпу, приложив палец к морде.
  -- Определённо, она есть истинный член Семьи, - одобрительно произнёс её напарник. - Как и Эми. Я весьма и весьма одобряю обеих, и не только ради их наиболее полезных способностей.
  -- Как и я, - улыбнулась про себя Тейлор. - Всегда хотела знать, каково это - иметь сестёр. Так ближе всего, из того, что я могу получить, и мне это нравится.
  -- Сие понятно, - на миг Варга словно бы загрустил. - Порою я тоскую по собственной родне. Некоторые из нас, как тебе ведомо, не слишком хорошо ладили, но, боюсь, я последний из них. Жаль, во многих смыслах.
  -- У нас есть мы, - Тейлор сочувствовала другу. - Что бы ни случилось ещё, это всегда будет так. И я благодарна более, чем могу выразить, что так случилось.
   Несколько секунд демон молчал. Девушка ощутила расходящуюся от него внутри волну удовольствия и счастья:
  -- Соглашаюсь и приношу благодарность. Я весьма рад, что мы встретились, даже учитывая обстоятельства. С тобою веселее, нежели я когда-либо мог надеяться, а твой мир и твои друзья восхитительны.
   Тейлор направила ему нематериальные обнимашки и вернулась к просмотру роликов с её подругами в главных ролях.
   Их было множество.

***

   Услышав, как кто-то зашёл в комнату, Имельда открыла глаза, моргнула пару раз в тумане от обезболивающих и повернула голову, чтобы увидеть улыбающегося ей доктора.
  -- Здравствуйте, Имельда, - добродушно поздоровался он. - Как себя чувствуете?
  -- Легкая слабость, - сказала она правду. - И голова очень кружится. Эти лекарства очень мощные.
  -- Боюсь, это неизбежный побочный эффект сильных опиатов, - согласился он, нащупывая пальцами её пульс; тем временем медсестра за его спиной вписывала его пояснения. Доктор посмотрел на сложную индикацию на электронном мониторе рядом с её кроватью, бросил ещё несколько сообщений, в которых она не поняла совсем ничего, женщине; та ответила аналогично и внесла несколько пометок. - Похоже, вы стабильны. Мы справились с худшим - с внутренним кровотечением и удалили осколки металла из груди, но у меня неприятное подозрение, что могут быть другие внутренние повреждения, которые мы не нашли[2], - вполголоса произнёс он, сидя рядом с ней. От этих слов Имельду пронзила дрожь страха.
  -- По мне, ваше кровяное давление всё ещё слишком низкое и, похоже, не поднимается как следует, не говоря о том, что уровень красных кровяных телец также тревожно низок. В сущности, отчасти поэтому вы ощущаете головокружение - кислорода в крови на несколько пунктов меньше, чем в норме.
  -- Вы собираетесь снова оперировать? - уточнила она, не испытывая по этому поводу энтузиазма.
  -- Это одна возможность. У нас есть и другая, парачеловеческое исцеление.
  -- Вы хотите сказать, Панацея, - с болью кивнула она в ответ.
  -- Да, хотя сегодня у нас имеется кое-кто ещё, - вид у доктора был несколько озадаченный, но не слишком встревоженный.
  -- В городе ещё один целитель? - осведомилась сбитая с толку пациентка. - Я знаю только про Панацею. Хотя слышала, в Империи тоже есть кто-то, кто может лечить.
  -- Да, как и я, Отала вроде бы. Хотя никогда её не встречал, - слегка покачал головой врач. - Нет, это подруга Панацеи. Член Семьи, она только что к нам прибыла.
  -- Семьи? - переспросила Имельда в шоке, чуть сильнее приподняв голову, и остановившись из-за усилившегося головокружения. - Хотите сказать, она из этих странных людей-рептилий?
  -- Именно. Назвалась Иантой, пришла сюда не так давно с Панацеей, когда та нанесла нам визит. Вместе они примерно за последний час вылечили около дюжины серьёзных случаев. Как она мне сказала, хочет узнать побольше о человеческой биологии, - доктор улыбнулся приподнявшей брови пациентке. - Между нами, я счёл её замечания несколько чудаковатыми. Но она определённо выглядит способной делать то, о чём говорит, да и Панацея за неё поручилась. Панацее я доверяю безоговорочно, так что, обсудив вопрос с администрацией, мы решили дать ей попробовать. Панацея отслеживала её действия, так что риск очень мал и пока всё вышло очень хорошо.
  -- А она тоже гигантский ящер? Как Раптавр?
  -- Не настолько большая, но в ней больше семи футов, - ответил мужчина на несколько тревожный вопрос. - Довольно милый цвет, такой синий с фиолетовым оттенком. Она немного... необычная... но кажется очень дружелюбной. Желаете дать ей разрешение вас исцелить? Или, если предпочитаете, это сделает Панацея. Должен признать, что при текущих обстоятельствах предпочёл бы такой исход новой операции, но решать вам.
   Имельда призадумалась. Сама идея заставляла сильно нервничать, но, с другой стороны, её совершенно не устраивало снова ложиться под нож. Женщине было известно - с общей анестезией всегда есть риск, пусть и очень низкий. Но парачеловеческое исцеление (или, по крайней мере, версия Панацеи) пользовалось репутацией чрезвычайно безопасного и очень быстрого. Вполне вероятно, она смогла бы покинуть это место спустя часы, а не дни.
  -- Ладно. Я дам им меня исцелить, - в конце концов кивнула пациентка.
  -- Великолепно, - доктор погладил её по руке и повернулся к медсестре; та улыбнулась, подошла к двери, открыла и на несколько секунд выглянула наружу. А когда отступила обратно внутрь, следом вошла девушка-подросток средних лет в знакомом белом костюме, а за ней...
  -- О мой бог, - не в силах сдержаться, прошептала Имельда. Создание, что разглядывало её обескураживающе ясной парой чуть светящихся живых зелёных глаз с вертикальными зрачками, точно у громадного кота, было огромным! "Больше семи футов" и близко не дотягивало до того, каким массивным она была. Казалось, она могла бы выжать от груди грузовик в порядке упражнения.
   Хотя доктор был прав - чешуйки красивые.
  -- Панацея, Ианта, это мисс Имельда Абарка, двадцать шесть лет, которая имела несчастье сегодня рано утром попасть в дорожную аварию. Боковая подушка оказалась неисправна и сдулась, когда не надо было, так что её обдало осколками. Фрагменты пронзили левое легкое и почку, вызвав заметное внутреннее кровотечение, к тому же она страдает от сломанной правой берцовой кости. Мы удалили все фрагменты, но я практически уверен, что мы не нашли как минимум одно кровоизлияние.
   Врач закончил короткий доклад; обе представительницы женского пола кивнули, продолжая её изучать. Панацея приблизилась и оттянула шарф, открыв какое-то знакомое лицо - не слишком красивая, но и не неприятная молодая женщина в веснушках улыбнулась ей:
  -- Здравствуйте, Имельда. Не возражаете, если я проверю сама?
  -- Вовсе нет, - прошептала та: говорить громче всё ещё было сложновато. Панацея взяла её руку в свою и словно бы на миг сконцентрировалась.
  -- Вы правы, в подводящей артерии к левой почке разрыв, - сообщила кейп доктору. - Небольшой, но понемногу сочится. Несколько мелких сосудов также не закрыты как следует, но это самое опасное, - и покосилась на Ианту, которая стояла в футе от кровати и неотступно наблюдала.
  -- Имельда, не возражаете, если моя подруга вас исцелит? - обернулась героиня-целительница к ней.
  -- Нет, полагаю, что нет, - слабо улыбнулась она.
  -- Должна предупредить, это выглядит немного... странно... поначалу, - добавила Панацея; по лицу девушки скользнуло несколько своеобразное выражение. - Не волнуйтесь, она действительно хороша в этом. Если хотите, закройте глаза, мы не возражаем.
   Целительница кивнула гигантской ящерице, осторожно, учитывая хвост, тянувшийся за хозяйкой на несколько футов, обошедшей кровать с другой стороны. Присев на корточки, так чтобы голова оказалась на уровне Имельды, Ианта воспроизвела нечто, вероятно, долженствовавшее означать успокаивающую улыбку, явно стараясь не показывать слишком много зубов.
   Которые, как не могла с лёгкой дрожью не заметить Имельда, были очень большими и очень острыми.
  -- Привет, Имельда. Я просто подержу тебя за руку, вот здесь, ладно?
   И, получив очередной кивок, подняла вялую руку и сжала в своей. От того, что случилось дальше, у Имельды полезли на лоб глаза и немного скрутило живот. Глядя на тоненькие усики, зарывающиеся ей под кожу, женщина могла думать только о том, что ничего не чувствует.
   И решить, что какое-то время она воздержится от спагетти.
   Женщина-ящер коротко кивнула:
  -- Ага, разорванные кровяные сосуды, несколько ушибов... сломанная кость ноги и повреждения кожи. Ладно, много времени это не займёт.
   Имельда почувствовала, как нога слегка дёрнулась в гипсе, в то время как головокружение на пару секунд усилилось, так что женщина чуть не отключилась.
  -- О-ох, - пробормотала пациентка, не уверенная в том, проснулась она или нет.
   Мгновение, и она внезапно почувствовала себя лучше, заморгав в потолок. Очевидно, голова упала обратно на подушку. Перекатив её налево, Имельда увидела довольно глядящую Ианту.
  -- Как вы себя чувствуете? - поинтересовалась она.
  -- Лучше. Вообще-то, хорошо, - отозвалась больная, приподняв голову и осторожно пощупав бок. - Больше вообще не болит.
  -- Необходимо будет удалить швы, - доктор задрал её больничную рубашку и обследовал место операционного шрама. - Много времени это не займёт, - и, повернувшись к медсестре, тихо выдал ей инструкции. Женщина отошла к стене комнаты и вернулась, толкая маленькую тележку с разложенными приспособлениями для выдёргивания, раскрыла одно и достала стерильную упаковку, которую и открыла. Вскоре на ней красовались одноразовые перчатки, скальпель с изогнутым лезвием и пластиковой рукоятью в одной руке и пинцет в другой.
   Панацея держала руку Имельды, делая что-то, смысл чего пациентка не ощущала, а тем временем медсестра быстро сноровисто разрезала все швы и выдернула нити пинцетом. А когда закончила, Имельда, всё это время решительно сверлившая взглядом потолок, посмотрела вниз и увидела свою гладкую кожу, слегка запятнанную раствором для промывания ран, использовавшимся во время операции.
  -- Через пару минут мы пришлём кого-нибудь удалить гипс, а затем проведём заключительный осмотр, но думаю, сможем выписать вас через полчаса, - улыбнулся доктор. И посмотрел на обоих паралюдей. - Спасибо вам за это.
  -- Пожалуйста, - улыбнулась ящероподобная. - Это было интересно.
  -- Огромное вам обеим спасибо, - с чувством добавила Имельда. - Я действительно не хотела ещё одну операцию, или оставаться здесь дальше.
  -- Никто не любит лежать в больнице, - в ответе Панацеи звучало веселье. - Это очень угнетает - место, вечно полное больных людей.
   Имельда с облегчением коротко рассмеялась и кивнула. Панацея вернула шарф на место и похлопала громадное создание, стоявшее теперь рядом с ней, по руке:
  -- Пошли, у нас ещё есть дела. Доктор, я заскочу во вторник, но, если понадоблюсь, номер вы знаете.
  -- Знаю, - врач встал и подал каждой из кейпов руку. - Рад бы снова тебя повидать и спасибо, что пришла.
  -- Нет проблем, - рассмеялась девушка. - На данный момент у нас в графике ничего такого не было, а Ианте было любопытно. Всем пока.
   И они обе вышли; последнее, что видела Имельда, это кончик хвоста Ианты, исчезающий за дверью, прежде чем та медленно закрылась.
  -- Было немного странно, - произнесла она спустя долгую секунду, посмотрев на доктора; тот слегка пожал плечами.
  -- В этих местах, как правило, привыкаешь к странностям вроде этой, однако, признаюсь, даже по моим стандартам это немного необычно, - усмехнулся он. - Я пришлю сюда кого-нибудь с пилой для гипса и утрясу документы на выписку. Вернусь через минуту.
   И они с медсестрой тоже ушли; вскоре Имельда оказалась наедине с мыслями, в остальном же чувствовала себя хорошо, хотя и сбитой с толку.
   И благодарной.

***

  -- Ну как? - поинтересовалась Раптавр, указывая на последнюю редакцию колоссального орудия, лежавшего на боку на свежесозданном гигантском верстаке, вытянувшемся на некоторое расстояние посреди большого помещения. Экранированное укрытие, которое она сотворила, уже исчезло, оставив по большей части пустое место. Дракон внимательно оглядела предмет, пройдясь вдоль верстака по одной стороне, затем обратно по другой, проверяя покрывающую ствол изоляцию на предмет изъянов; не нашлось ни одного.
   Приходилось признать - это определённо выглядело впечатляюще. В итоге они пришли к двуствольному дизайну корпуса: верхний содержал патрон, а нижний выстреливал "обратный" снаряд. На концах обоих стволов был тяжелый дульный тормоз - перенаправить часть высвободившейся энергии взрыва обратно под углом из надежды противодействовать толчку, который создала бы грубая сила давления радиации и заряженных частиц, действующая точно ракета. Большая часть энергии взрыва должна была достаться снарядам и уйти с ними, но всё ещё оставалось достаточно, чтобы дать пушке чертовски мощный пинок.
   Кайдзю с ней, без сомнения, могла управиться, но симуляции показывали, что при выстреле в свободном от действия сил пространстве громадное оружие всё равно улетало назад на довольно-таки серьёзно расстояние. А она была достаточно массивной, чтобы без особых затруднений поглотить энергию.
   Колин с подачи Элита и, что довольно удивительно, с некоторой помощью Легенды (тот, похоже, немало знал об огнестрельном оружии) добавил к ложу систему демпфирования отдачи, использовав гигантские встроенные пружины и сложную систему газовых поршней - Раптавр её как раз закончила. Механизм ствола и сам "плавал" на ложе, с возможностью приличной степени движения назад, как делается в некоторых образцах артиллерии. Также впереди имелась пистолетная рукоять, чтобы дать Кайдзю его стабилизировать.
   В целом, это было самое наводящее ужас своим видом оружие, какое когда-либо приходило Дракон в голову. Мысль, что его предполагается использовать с рук, была просто безумна.
  -- Определённо хороша собой, - прокомментировал Элит. - Генератор червоточины должен точно сюда встать. А что насчёт его программирования? Надо будет задать формирование червоточины на заданном расстоянии от самого генератора, а не в заданной точке пространства, раз уж этой штукой будут мотать туда-сюда.
  -- Я соответствующим образом изменила программу, - заверила его Дракон, наклоняясь на втором проходе вокруг оружия, чтобы заглянуть в ствол. - Нам следует её установить и протестировать, но не думаю, что это вызовет какие-то проблемы. Одна из силовых установок грузовика должна обеспечить достаточно энергии - в сравнении с бывшими на испытаниях червоточины довольно малы.
   Раптавр кивнула, подходя к генератору, установленному в оболочке из ЭВМ, чтобы экранировать остаточную радиацию, подняла и аккуратно вставила в спроектированную под него полость. Подключив кабели управления и питания извне оружия, разместила покрытие, которое произвела для входящего конца; оно встало на место с четким лязгом.
  -- О'кей, сделано, - объявила она.
   Колин вскарабкался в кузов полупустого теперь грузовика СКП, выбравшись с тяжелым аккумуляторным блоком высокой емкости (её собственная разработка, которую Дракон поставляла СКП), которые и подсоединил к кабелю. Дракон воткнула кабель управления в свою силовую броню - когда делали второй экземпляр, обошлись без изначального интерфейса управления Элита.
  -- Перекройте верхний ствол, гамма-излучение из него могло бы быть опасно, - произнесла канадка; громадная ящер кивнула и сформировала нашлёпку из ЭВМ на конце оружия.
   Запустив генератор, Технарь проследила формирование сингулярности; издаваемый её гул отдавался во всём оружии. Элит присвистнул, а Убер ухмыльнулся.
  -- Звук совершенно кошмарный, - одобрительно произнёс он. Звучание, направляемое открытым стволом, было довольно-таки зловещим.
  -- Начинаю раскрутку сингулярности, - объявила Дракон, переключая мыслью рубильники по мере исполнения написанной заранее программы. Раздался характерный скрип, когда тороидальная сингулярность раскрутилась до совершенно безумной скорости вращения, и оборвался, когда та стабилизировалась. Звуковой эффект вновь был изменён формой ружья: слегка приглушённый, но с обертонами от резонанса воздуха в стволе, заставлявшем его звучать точно гигантский орган, восходящий от низкочастотного баса до тонкого свиста, прежде чем прерваться спустя примерно полторы секунды.
  -- Вау, - ещё шире ухмыльнулся Убер. - Одно это должно заставить Губителя отложить кирпича.
   Технарь про себя согласилась - звук выходил крайне впечатляющий - но снаружи просто коротко кивнула.
  -- И наконец, инициировано формирование червоточины, - больше спецэффектов не было, но программа мониторинга показала, что устройство потребляет верное количество энергии, а также присутствует корректный гамма-выброс.
  -- Вижу выход червоточины, - доложила Раптавр, наполовину засунув голову в нижний ствол. - Похоже, работает.
  -- Хорошо. Думаю, мы почти дошли до момента, когда можно проводить испытания, - голос Колина звучал довольно. - Необходимо слегка модифицировать генератор, так чтобы он автоматически разогревался до текущего состояния при включении, но это меньшая проблема, а также необходимо добавить встроенную энергосистему. Опять-таки, ничего сложного, судя по передаваемой мощности, этого аккумуляторного блока хватит на работы в течение нескольких часов.
   После длительной дискуссии они всё же решили, что затворный механизм, который он разработал им вовсе не нужен - после того, как Раптавр указала на тот довольно очевидный факт, что Кайдзю может просто сформировать патрон на месте, что сделало весь проект куда проще в плане механики. Колин тихо вздохнул, когда она об это упомянула, и Дракон могла только посочувствовать. Она также это упустила - полноценное образование структур из ничего было достаточно необычно, чтобы никто полностью не усвоил последствия.
  -- И какого цвета нам бы его сделать? - весело глянула Раптавр. - Судя по новостям, черным он будет более опасен.
  -- Сделай ярко-оранжевым, тогда Губитель подумает, что это игрушка и расслабится, так что Кайдзю будет проще её подстрелить, - усмехнулся Элит. Чешуйчатая рассмеялась, а Колин вздохнул, выжидая, пока они станут серьёзнее.
  -- Цвет не играет роли. Остался только термоядерный заряд, - произнёс друг Дракон; долгая практика позволила канадке понять, что ему было немного не по себе. Технарь изучающе оглядел Раптавр, затем обвел взглядом остальных в помещении. - Я доверяю вам, - заявил он чуть погодя, - даже притом что мы знаем друг друга совсем недолго и всё ещё многого не понимаем насчёт Семьи. Но при этом я также слегка беспокоюсь из-за того, что передаю вам знание о создании чистого термоядерного оружия. Оно невероятно разрушительно, и это огромная мощь, чтобы вручать её кому-либо.
   По лицу Раптавр скользнула лёгкая улыбка.
  -- Как я и говорила при первой встрече, никто из нас не заинтересован в ядерном оружии или массовых разрушениях, а если бы и были, есть и другие доступные нам методы. Даю вам слово, что это знание не покинет Семью и не будет использовано против вас, СКП или кого-либо ещё без вашего разрешения, - она подернулась к Элиту и добавила: - включая также и вас, поскольку знаю, что оно основано на твоём проекте и технологии.
   Технарь-злодей - в эту классификацию Дракон всё сложнее было всерьёз верить - рассудительно кивнул, очевидно приняв её слова всерьёз. Колин посмотрел на Дракон, затем повернулся к Легенде.
  -- Сэр? - обратился он. - Вы согласны?
   Лидер Протектората несколько секунд изучающе смотрел на Раптавр, ритмично постукивая пальцами по столу, и кивнул:
  -- Согласен. Как она и сказала, мало сомнений, что она и её сёстры с кузинами, и кто там ещё у них, могли бы без особых усилий вызвать массовые разрушения, но в то же время считаю, что это крайне маловероятно. Не говоря о том, что без неё и её сестры, знающих как сделать термоядерное взрывное устройство, большая часть этого всё равно пустая трата сил, - герой, слегка нахмурившись, пожал плечами и выдавил сухую усмешку. - Мы даже не знаем, действительно ли оно ранит или убьёт Губителя, но с моей точки зрения, другого выбора, кроме как выяснить, у нас нет. Они медленно нас убивают, а это лучший шанс, что я видел за последние годы, чтобы нанести одному из них серьёзный урон.
  -- Согласна, - негромко проговорила Дракон. Убер тоже кивнул.
  -- Ну и хорошо. Я просто обязан был это сказать, не имел в виду никого обидеть, - Колин выглядел виноватым.
  -- Никто и не обиделся, поверь, - улыбнулась гигантская рептилия.
   Друг канадки вытащил комплект чертежей и пачку документов, разложив их на столе:
  -- Тогда вот проект. Термоядерное топливо здесь использует дейтерид лития, как и обычные термоядерные бомбы. Открытие Элита - термоядерный инициатор, использующий инициированный распад ядерного изомера[3] гафния для высвобождения мощного импульса гамма-радиации, который в свою очередь сжимает и нагревает термоядерное топливо до уровня, когда может начаться синтез. Изомер гафния годами исследовали как теоретический способ запасать очень большие объёмы энергии, но до сих пор никто не разобрался как высвободить её подобным образом, а это, в первую очередь, главная проблема в его производстве.
  -- Которой у тебя нет, - указал Элит.
   Раптавр с задумчивым видом медленно кивнула, глядя на чертёж.
  -- Думаю, я про это читала, уже несколько недель учу ядерную физику, - ответила она. Встревоженный вид Колина вызвал у великанши усмешку. - Не волнуйтесь, я не планирую ничего опасного. Но это породило столько идей... - её голос затих, а Технарь-герой слегка побледнел.
  -- Ладно, механика выглядит довольно просто. И как вы хотите это сделать?
  -- Я определённо не желаю собирать рабочий экземпляр, - с жаром отозвался Колин. - Это было бы неприемлемо опасно. Однако, без инициатора он инертен. Так что предлагаю сперва проработать создание всего, кроме этого, чтобы у тебя был проект, затем по-настоящему очень осторожно изготовим чуточку изомера гафния с инициирующим механизмом. В этом контейнер из ЭВМ мы должны быть в состоянии попробовать испытать подрыв без опаски. А когда оружие будет принято на вооружение, Кайдзю сможет собрать все компоненты в рабочий патрон непосредственно перед выстрелом.
  -- Звучит разумно, - кивнула в ответ собеседница. - И куда безопаснее, чем пять килотонн взрывчатки на столе, которые могут рвануть, если уронишь.
   Все остальные поморщились.
  -- Мы только поставили компьютеры, - добавила она с улыбкой. - Они довольно дорогие, и новые я покупать не хочу.
  -- Не говоря о том, что мы все испаримся, - беспокойно заметил Убер.
  -- Люди слишком уж хрупкие, - усмехнулась Раптавр. "Люди" переглянулись, но она уже вернулась к внимательному изучению чертежей. - Правильно. Итак, нам нужна упаковка вроде этой...
  
   [1] В оригинале fold-out bayonet. Правильного перевода не нашёл.
   [2] Здесь и далее - ни автор, ни переводчик не являются медиками, так что возможны ошибки. Надеюсь, они не помешают чтению.
   [3] Изомери́я а́томных я́дер - явление существования у ядер атомов метастабильных (изомерных) возбуждённых состояний с достаточно большим временем жизни. Изомер гафния-178 178m2Hf с периодом полураспада 31 год имеет наибольшую энергию возбуждения среди изомеров с периодом полураспада больше года. Три килограмма чистого 178m2Hf содержит примерно 4 ТДж энергии, что эквивалентно килотонне тротила. Теоретически изомеры гафния могут быть использованы как для создания гамма-лазеров, устройств хранения энергии, так и для разработки довольно мощного ядерного оружия, не создающего радиоактивного заражения местности. Тем не менее, перспективы здесь остаются в целом довольно туманными, поскольку ни экспериментальные, ни теоретические работы по данному вопросу не дают однозначных ответов, а наработка макроскопических количеств 178m2Hf, при современном развитии техники, практически недоступна.
  
  
   Глава 136: Испытания и контракты
   Эмили смотрела в окно на залив, обуреваемая странными мыслями. Их пронизывало одно особенно словечко, как делало это на протяжении последних часов.
  -- Пришельцы.
   Она покачала головой, но поделать ничего не могла.
  -- Пришельцы. В Броктон-Бей. Или где-то в Атлантике. Б***, это безумие.
   Уставившись на устье залива и едва видимое отсюда волнение за рифом, женщина гадала, что бы там нашлось, если бы кто-то взял подводную лодку и тщательно обследовал дно океана. От странных мыслей о древних городах, построенных не руками человека в минувшие эпохи, её передёрнуло и возникло желание никогда не читать в детстве х***ва Лавкрафта или Дерлета[1].
   Хотя уже слишком поздно.
  -- Пришельцы?!
   В конце концов она вернулась за стол и мощнейшим волевым усилием смогла-таки сконцентрироваться на более земных делах вроде бюджета на следующий месяц, испытывая благодарность к бухгалтерам за то, что есть на кого поругаться и выкинуть из ума это словечко.
  -- Пришельцы...

***

   На столе лежал ряд маленьких сфер примерно шести дюймов в поперечнике, одна из двух частей. Элит покрутил компонент в руках, сравнивая с чертежом; Раптавр ждала. Технарь протянул его обратно и кивнул:
  -- На вид хорошо. Трёх грамм изомера гафния на этом конце должно быть более чем достаточно для запуска термоядерной реакции.
  -- А они, по большому счёту, зажигаются автоматически создаваемым рентгеновским излучением? - слегка озадаченно продолжила Раптавр. - Очень изящно.
  -- Стек пьезоэлектрических кристаллов для создания высоковольтного импульса, который генерирует рентгеновские лучи в источнике инициатора, который активирует чувствительный гафниевый изомер, который выдаёт мощный импульс гамма-излучения, который сжимает топливо, которое взрывается, - выдал парень на одном дыхании. - Всё, что тебе надо сделать, это стукнуть по нему достаточно сильно и быстро, чтобы запустить последовательность зажигания.
  -- Братан, ты очень страшный человек, - потрепал Убер друга по спине.
  -- Если бы не тот факт, что изготовить изомер гафния и повысить его чувствительность без твоей способности создавать материю исключительно сложно, это было бы ужасающее оружие, - сообщил ей Колин. - Оно, конечно, всё равно такое, но добиться успеха в изготовлении могут очень немногие. Если честно, я бы предпочёл, чтобы этот круг ограничивался нами и твоей Семьёй. По миру уже и без того разбросано довольно оружия массового поражения, чтобы мне было несколько неуютно.
   Женщина-рептилия согласно кивнула:
  -- И спорить не стану. Ладно, полагаю, следует посмотреть будет ли это и в самом деле работать, - она на секунду задумалась, затем вытянула руку, на которой образовался маленький металлический диск. В его середине искрился крошечный кристалл из материала, отличающегося по цвету от основной части предмета. - Это должен быть изомер в диске из чистого алюминия. Можете проверить?
   Элит достал трикодер; Дракон посмотрела на прибор с завистью, очень желая как следует его изучить. После того, как она увидела, насколько чистыми и доступными её пониманию были его проекты, именно с этим просто руки чесались разобраться. Злодей настроил прибор и указал им на плату образца.
  -- Он и есть, - Пятьдесят миллиграмм чистого изомера гафния 178m2. Даёт пригодный к использованию выход энергии около шестидесяти шести с половиной мегаджоулей[2].
  -- Ужасно много для такого малого количества, - с уважительным трепетом произнесла Раптавр, изучая крошку металла у себя в руках. - О'кей, посмотрим, что получится, - диск и образец исчезли, затем она подняла прототип инициатора и отнесла на дальний конец помещения. Создала цилиндр из ЭВМ в половину размера бочки для нефтепродуктов, сплавила её с полом, затем ненадолго засунула руки внутрь, отодвинувшись уже без устройства. Несколько секунд спустя контейнер был наглухо запечатан.
   Подойдя ближе, она создала стену из суперизолятора Дракон (тем же составом теперь был выложен и ствол) и отступила на шаг:
  -- Ну ладно. Я сделала очень тугой пружинный ударник по проекту Оружейника с удерживающим его сзади стопорным болтом. Кристалл инициатора на месте, а эта штука в целом взведена и заряжена под это количество изомера. Могу выстрелить, развеяв винт, что даст бойку ударить по кристаллу. Все готовы?
   Все кивнули, без особой цели подбадривая себя.
  -- ЭВМ должна поглотить большую часть звука, но, полагаю, всё равно будет довольно громко, так что прикройте уши, - предупредила она. - Три... два... один...
   Под невероятно громкий ТУМ! всё помещение на миг вздрогнуло, а экспериментаторов на миг окатило волной жара, как если бы они стояли рядом с огнём. Заизолированная стена поглотила большую часть, но приличное количество рассеялось в воздухе, тут же нагревшемся на несколько градусов. Даже пол сразу же потеплел от проводимого жара.
  -- С*** господня! - вскрикнул Элит, а Убер слегка пригнулся. Колин остался на позиции, хотя и слегка вздрогнул. Раптавр улыбнулась.
  -- На слух я бы сказала, что работает, - радостно сообщила она, протягивая руку и ощущая жар от испытательной камеры. И миг спустя вся она целиком, вместе со стеной, исчезла. - Ну вот и всё. У нас есть все компоненты оружия, надо просто собрать их вместе, когда понадобится.
  -- По-видимому, так и есть, - кивнул Колин. - Думаю, все хорошо потрудились, - и с видимой задумчивостью повернулся взглянуть на оружие на столе. - В идеале я бы хотел его испытать, но все симуляции показывают, что оно работает по проекту, а тестирование узлов это подтверждает. Устройство такого рода в полсилы не задействуешь, в том-то и проблема.
  -- Устройство такого рода не из тех, про которое вы хотите дать знать без необходимости, - в ответ на комментарий Убера герой посмотрел на молодого человека и кивнул.
  -- Не могу не согласиться, - Легенда поднялся из кресла и подошёл к оружию, опустив на него руку. - Эта штука просто ужасает. Я даже не уверен, где мы могли бы её испытать, не огорчив до крайности одно или несколько правительств.
  -- Могу направить осторожный запрос в канадское правительство, - заметила Дракон. - Есть у меня контакты, которые могут заткнуть им рты. Если вы готовы оказать поддержку, может быть возможно перенести его на крайний север страны для испытательных стрельб, что достаточно далеко ото всех, чтобы было маловероятно вызвать слишком большие неприятности. Единственная проблема в том, что мы выбиваемся из графика - если Губители придерживаются обычного шаблона, следующая атака скорее всего будет где-нибудь между сегодня и концом следующей недели.
  -- И, скорее всего, это будет Симург, - добавил Колин. - Вероятно, лучшая цель для этого устройства, но притом наверняка худшая из них.
  -- Тогда стоит поднажать, - отозвался Легенда. - Вы двое приступайте к работе над устройством червоточины - если мы его доделаем как можно скорее, получим возможность перемещать Кайдзю по миру достаточно быстро, чтобы от этого была польза, да и других наверняка тоже, в соответствующе экранированной системе переноса, или костюмах, или что там мы в конце концов используем. Дракон, если заодно можешь провести эти запросы и перенаправить все необходимые официальные вопросы на меня, рад буду помочь протолкнуть испытательные стрельбы. Но мы можем оказаться лицом к лицу с тем фактом, что ход событий в итоге потребует впервые использовать его при настоящей атаке, - герой повернулся к тихо слушавшей Раптавр.
  -- Твоя сестра готова к такому?
  -- Готова, - произнесла член Семьи. - Она достаточно близко, чтобы мы могли переговорить по-быстрому, и может быть готова за короткое время. Я удостоверюсь, чтобы все данные были у неё сегодня вечером, и она будет готова изготовить оружие, когда потребуется.
  -- Хорошо, - лидер Протектората оглянулся на нелепо огромное ружьё и покачал головой. - Не знаю, хочу я увидеть, как оно стреляет, или же никогда не видеть, как оно стреляет, - пробормотал он.
  -- Посмотреть будет на что, - хмыкнул Элит. - Но только с приличного расстояния.
  -- Есть очень тяжело защищённые дроны, которые можно развернуть, если мы его задействуем, - сообщила Дракон. - Мне не меньше вашего любопытно оказаться свидетельницей, но нет намерения оказаться где-то рядом в такой момент.
  -- А как быстро твоя сестра могла бы его перезарядить? - Убер с любопытством обернулся к Раптавр. - Могла бы она устроить что-то типа автоматического огня?
  -- Если нам потребуется больше одного-двух выстрелов, дела наверняка пойдут крайне скверно, - со вздохом предположил Легенда.
  -- Что да, то да, но мне любопытно, - улыбнулся молодой человек. - Чисто из интереса.
  -- Вероятно, порядка одного в секунду, если попрактиковаться, - немного подумав, ответила Раптавр. - При наличии шаблона патрона - он довольно сложный, но не так уж сильно - создавать новый довольно быстро, - она посмотрела на ружье и злобно ухмыльнулась. - Собственно говоря...
  -- Вот чёрт, и почему от этого выражение меня переполняют дурные предчувствия? - вздохнул Колин.
  -- Здравый смысл? - уколола Дракон. Мужчина с лёгким раздражением посмотрел на подругу, на что та про себя усмехнулась.
  -- Спасибо, - произнёс он. Канадка чуть поклонилась.
  -- В любое время, друг мой, - беспечно отозвалась она. Друзья повернулись посмотреть, что делает Раптавр: как оказалось, та стремительно собирала уменьшенную модель колоссального ружья, оставшись в итоге просто с большим. Взвесила его на руке, приложила к плечу и крутанула.
  -- Недурно, - пробормотала она себе под нос. Ложе разок-другой слегка поменяло форму, подстраиваясь под её тело. - Лучше.
  -- Что ты собираешься делать? - поинтересовался Легенда с лёгким беспокойством во взгляде и голосе.
  -- Посмотреть, как быстро я могу его перезарядить, - улыбнулась девушка-ящер.
  -- Не волнуйтесь, тут термояд не заряжен, это сжатый воздух, - заверила она героя. - Я сформирую в капсуле из ЭВМ крошечную сферу воздуха под давлением в пару тысяч пси, затем сделаю так, чтобы контейнер исчез, что должно сносно симулировать выстрел. Снаряды из алюминия, а не из ЭВМ, так что очень лёгкие и не полетят очень далеко - слишком медленные. К тому же они всё равно распадутся примерно за секунду. Просто хочу посмотреть, каково это - создавать патрон в стволе.
   Раптавр положила ружьё на стол, подошла к ближайшему телефону и взяла его, затем набрала короткий номер и подождала.
  -- Привет, Денни, можете дать всем знать, что позади здания ОСББ несколько минут будет довольно шумно? Мы просто кое-что проверяем, много времени это не займёт, но я не хочу, чтобы люди думали, будто что-то взорвалось, - она выслушала собеседника и хмыкнула. - Конечно. Десять минут?
  -- О'кей, - кивнула она, положив трубку. - Он оповестит всех по радио.
   Вскоре задняя роликовая дверь была открыта; все встали в проходе, наблюдая, за Раптавр, приложившей уменьшенную суперпушку к плечу.
  -- Выстрелю разок, посмотреть, что будет, - бросила она через плечо и прицелилась вверх над необитаемой частью залива. Ближайший гражданский находился минимум в трёх милях, и Дракон была убеждена, что этого достаточно для безопасности.
  -- Бам, - произнесла ящер, и следом раздался оглушительный БУМ в сопровождении здоровенного облака пара, вырвавшегося из ствола. По воде перед ними разошлась видимая ударная волна - даже при том, что тот был поднят вверх на тридцать градусов.
  -- Чтоб меня, - заорал Убер, не отрывая рук от ушей. - Предупреждать надо, а? Это куда громче, чем я ожидал.
  -- Простите, с давлением воздуха могла переборщить, - извинилась Раптавр с чуть смущённым видом. Парень раздражённо бормотал под нос, ковыряясь пальцем в ухе. - Позже попрошу Эми вас посмотреть.
   И она снова подняла ружьё; следующий выстрел был куда тише, но всё ещё на изумление громким для, по сути дела, духового ружья. Дракон отследила, как снаряды вылетают из ствола на скорости, почти вдвое выше скорости звука. Она была под впечатлением: женщина-ящер мимоходом сделала нечто, что могло бы быть очень опасным оружием, заряди его более серьёзными снарядами.
   Раптавр выстрелила снова, затем опять; паузы между выстрелами сокращались. После примерно дюжины звук напоминал очень громкий дизельный движок, а расширяющиеся облака водяного пара вылетали с приблизительно секундными интервалами. Хвостатая кейп выстрелила ещё несколько раз и опустила ружьё:
  -- Неплохо. Думаю, для настоящего на перезарядку потребуется примерно вдвое больше времени, но один выстрел в две килотонны каждые две секунды должен уладить большинство вопросов.
  -- Я бы сказал, да, - произнёс Колин с ужасом на лице. - Убедись, пожалуйста, что твоя сестра от этого воздержится. Убиение Губителя дело хорошее, а сдуть в процессе половину атмосферы уже не очень. Не говоря о риске, что снаряды поразят что-то важное, прежде чем исчезнут. Вроде спутника.
   Элит оторвал руки от ушей как раз вовремя, чтобы это услышать и рассмеялся. Колин испепеляюще глянул на него.
  -- Прости, но голос у тебя был реально обеспокоенный, это типа как смешно, - хихикнул коллега-Технарь. - Кайдзю может прицелиться в Луну и крикнуть "Дай!". А мы наверняка увидим вспышку на ней, когда дротики нанесут удар.
  -- О боже, что я наделал? - вздохнул Колин. Все прочие переглянулись и улыбнулись. Раптавр зашла обратно в здание и положила своё суперское духовое ружьё на стол, после чего подошла к настоящему, задумчиво его оглядев. Элит закрыл роликовую дверь и присоединился.
  -- О чём думаешь? - полюбопытствовал она.
  -- Это легендарное оружие. У них всегда есть имена.
  -- Офигенски громадная пушка? - предложил парень.
   Девушка в чешуе чуть улыбнулась, но покачала головой:
  -- Слишком длинно, - прошло несколько секунд, и она склонилась вперёд и коснулась оружия. - Человеческая мифология и традиция, - мягко произнесла кейп. - Слегка претенциозно, но, думаю, годится, - под общим взглядом на боку ствола текучим шрифтом формировались выпуклые буквы. Раптавр удовлетворённо отступила к телефону - позвонить Эберту и сказать, что громкий шум закончился.
   Дракон прочла надпись и посмотрела на Колина, встретив его взгляд за визором. Даже будучи машиной, она испытывала трепет от конечного результата из трудов.
   Канадка протянула руку и провела по слову на стволе. Она знала мифы, связанные с этим именем.
   Афина
   Оно казалось довольно подходящим.

***

   Колин закончил размещать оборудование в грузовике, закрыл заднюю дверь и включил охранную систему. Затем повернулся к Раптавр, грузившей для него теперь полностью функциональный генератор червоточины на грузовик, изготовив для обоих экземпляров чехлы из ЭВМ; оригинальные детали всё ещё были в экранированном ящике, который он принёс в офис ОСББ.
  -- Спасибо за вклад в работу сегодня, и что предоставила нам помещения, - протянул руку Технарь. - Скоро выйду на связь с результатами следующего испытания системы червоточин. Будем надеяться, значительных проблем не будет, и мы сможем полностью скопировать объект. Заодно поработаю над миниатюризацией устройства и укреплением против сотрясения. Могу я рассчитывать на тебя в изготовлении новых деталей при необходимости, раз уж у тебя это получается куда быстрее, чем у меня?
  -- Разумеется. Здорово было, как вы, ребята, все работали здесь; я сама многое узнала, и считаю всё это очень интересным, - улыбнулась та в ответ. - Это было чрезвычайно познавательно, и очень весело.
   Герой посмотрел мимо неё на орудие на столе.
  -- Я избавлюсь от него, чтобы сохранить тайну, - заверила девушка-ящер. - В данный момент в нём нет необходимости, а я легко могу его воссоздать, когда потребуется показать Кайдзю как. В любом случае, надо полагать, нам придётся устанавливать на него генератор червоточины и источник энергии, прежде чем перемещать, а их надо будет получить от вас.
  -- Полагаю, да. Будем надеяться, у нас есть время провести испытания до новой атаки, но если нет... - Колин пожал плечами. - Полевые испытания всё равно работают. Мало сомневаюсь, что это оружие будет работать, как предполагалось, однако воздействие на Губителя всё ещё неизвестно.
  -- Не считая прочего, это наверняка их чертовски замедлит, - с этим замечанием он мог только согласиться. - Стоит попробовать, и не важно, что случится.
  -- Да, так и есть, - Технарь повернулся к подошедшему Легенде и добавил: - Я направляюсь обратно на Вышку. Вы со мной, сэр?
  -- Я должен сделать крюк и переговорить с парой человек, но мы увидимся позже, - заверил его начальник.
   Колин поглядел на Дракон, что-то увлечённо обсуждавшую с Элитом. Раптавр проследила за его взглядом и улыбнулась:
  -- Они наверняка ещё какое-то время проговорят. Не волнуйтесь, я не возражаю, чтобы она здесь оставалась, если хочет этого.
  -- Отлично. Поговорим позже, - ответил герой и направился к дверце автомобиля. Хозяйка офиса отпрянула в сторону и щелкнула переключателем, поднимающим роликовую дверь, давая вывести грузовик. Помахала и, когда Легенда тоже вышел, снова закрыла дверь, клацнувшую о землю несколько секунд спустя. Колин аккуратно вырулил к выходу и направился к воротам, разом и довольный итоговым результатом последних трудовых часов, и призадумавшись по той же причине.
   У самых ворот он миновал грузовичок Эми Даллон; девушка с улыбкой помахала Технарю. Здоровенная голова, высовывающаяся в боковое окно ухмыльнулась герою, на что тот посмотрел в боковое зеркало, покачал головой и оставил безумие этого местечка позади.

***

   Тейлор вернулась к так и не отошедшим от стола троим людям - или, по крайней мере, как она сильно подозревала, двоим представителям рода человеческого и одной, скорее всего, нет. Её-то это нисколько не волновало, но было очень любопытно. Но даже так, это было не её дело, так что тему полудемон поднимать не собиралась - уж точно не перед Рэндаллом и Кевином, как бы они ей ни нравились. Кое-что было личным.
  -- Вам тут нужна кофеварка, ну и холодильничек тоже для прохладительных напитков, - заметил Кевин, подняв глаза. Тейлор кивнула:
  -- И правда, я собиралась заняться вещами такого рода на следующей неделе. Мы, разумеется, ещё обустраиваемся, - динодевушка удовлетворённо огляделась. - Пока всё идет очень даже неплохо.
   Она подошла к орудию и распылила его, а затем и стол. Вскоре помещение вернулось к обычному виду. Рэндалл на пробу примерился к уменьшенной копии, негромко крякнув под весом. Который составлял порядка нескольких сот фунтов или около того, поскольку состоял по большей части из ЭВМ (не то чтобы его требовалось делать настолько неразрушимым).
  -- Чумовая штуковина, - пропыхтел парень, пытаясь пристроить оружие к плечу. Нормальной человеческой анатомии оно не слишком соответствовало, но злодей упёрся, в конце концов ухватив ружьё как следует и попытавшись удержать его ровно. Тейлор усмехнулась, глядя как ствол ходит ходуном настолько, что можно было быть уверенной - он никогда не сможет куда-то попасть, даже если смог бы выстрелить.
   Дракон наблюдала, как и Кевин - оба с видимым удовольствием.
  -- Мужик, оно больше тебя, - хмыкнул Кевин.
  -- Не совсем, но близко, - пробормотал Рэндалл, наконец опуская эту штуку и прислоняя её к стене. - Слишком уж тяжелое.
   Тейлор присоединилась к ним и легла на пол, положив руки на стол.
  -- Итак, - обвела она взглядом обоих парней, а затем Дракон. - У вас, похоже, была причина задержаться.
  -- Была, - отозвалась прославленный Технарь. - Я хотела поговорить с Элитом и с тобой.
  -- Я права, подозревая, что вы, возможно, хотели бы изучить его трикодер? - усмехнулась полудемон. Фигура в силовой броне, оформленной в стиле рептилии, не могла на самом деле выглядеть удивлённой, но эффект произвела довольно близкий.
  -- Да, по сути, права, - признала Дракон.
  -- Хорошо. Мы хотели поговорить о том же самом, - улыбнулась Тейлор.
  -- Хотели, неужели? - теперь Дракон словно бы слегка развеселилась.
  -- Если интересно, у нас для вас предложение, - потянувшись вниз за портфелем, который отец дал накануне, девушка его с пола и поставила на стол; открыла и извлекла папку, которую и раскрыла. Достав три соединённых скрепками набора бумаг, протянула по одному Кевину и Дракон, оставив себе третий, затем закрыла портфель и убрала обратно вниз.
   Дракон взяла свой экземпляр, пробежалась по первой странице и посмотрела на неё:
  -- Контракт.
  -- Контракт. Между ООО ОСББ, Технарём-парачеловеком, известным как Элит и Технарём-парачеловеком, известным как Дракон, владельцем/руководителем "Драко-тек Индастриз" в Ванкувере, Канада, - кивнула Тейлор. - Два контракта, вообще-то. Один между ОСББ и Элитом, один между ОСББ и Дракон. Элит предоставляет чертежи и права на производство устройства, известного как "Трикодер" и непоименованного на данный момент устройства, описанного как индуктор звукового поля, ОСББ в обмен на долю от доходов, разовую выплату в одну тысячу долларов и право вето на дальнейшее лицензирование, если будет необходимо. Далее, ОСББ предоставляет лицензию "Драко-тек" для обратной разработки и, по возможности, массового производства вышеназванных устройств; продажная цена будет определена в ходе дальнейшего обсуждения, с лицензионными выплатами, которые также будут обсуждаться. "Драко-тек" обязуется не продавать эти два устройства никакой из групп, которые наносили бы урон либо репутации ОСББ, Союза Работников Доков Броктон-Бей, города Броктон-Бей, либо Элиту, либо совершали бы незаконные акты с упомянутой технологией.
   Полудемон перевела дух, радуясь, что отец вчера утром несколько раз прогнал её по мелким деталям этой короткой речи.
   Все трое присутствующих уставились на неё; Кевин приоткрыл рот. Рэндалл, похоже, был под впечатлением, а Дракон на минуту стало почти невозможно прочесть.
   Наконец канадка снова опустила взгляд к документу. Пролистала его, читая каждую страницу, пару раз остановившись и вернувшись назад, затем кивнула:
  -- Выглядит весьма основательно и хорошо продумано.
  -- У СРД хорошая команда юристов, специализирующаяся по контрактам, - улыбнулась Тейлор. - Это законно и в США, и в Канаде, а также принимает в расчёт все наши лицензии, разрешения и правовое состояние. Вы заинтересованы?
   Бронированная голова изучала её примерно секунд десять, затем оглядела Кевина. Ещё одна короткая пауза, и Дракон повернулась обратно к ней:
  -- Есть ручка?
   Тейлор с усмешкой протянула ей требуемое.
  -- Элит? Ты ещё в деле?
  -- Я да, - улыбнулся тот. - Ещё одно, пока не подписал. Я хочу эту штуку обратно, сможете вы там с ней разобраться или нет - это одно из моих лучших изобретений, и я к нему очень привязан.
  -- Обещаю, - Дракон посмотрела на молодого человека и протянула руку, которую тот пожал.
  -- Годится.
   Тейлор протянула ручку и ему, затем проследила как оба подписывают бумаги и отдают ей. Подписала свои копии соглашений на основе взаимности и раздала их.
   Кевин встал и поднял с пола свой здоровенный ящик с инструментами, открыл и достал трикодер, который и протянул с лёгкой неохотой Дракон. Женщина аккуратно приняла его и внимательно оглядела.
  -- Аудиоиндуктор и заметки по обоим проектам у меня в фургоне, я схожу, - с этими словами парень направился к двери. А когда вернулся, с ним были Эми и Лиза.
  -- Всё прошло хорошо? - с любопытством осведомилась Эми, оглядываясь вокруг.
  -- Да, спасибо, - отозвалась полудемон. И, покосившись на Лизу, отошедшую прислониться к стене возле стола, широко улыбнулась. - Я тут недавно заглянула на ПХО и углядела очень забавные ролики, - добавила она. - Твоя бедная сестричка выглядела так, точно не может разобраться, что за чертовщина тут творится.
   Обе девушки рассмеялись.
  -- Это было уморительно, - сообщила целительница. - Бедная Вики. Но она начала первой.
   Тейлор весело покачала головой и перевела взгляд обратно на Дракон - та как раз закрыла кейс с подкладкой, переданный Элитом, содержавший аудиоиндуктор, а в данный момент быстро проглядывала пару блокнотов, заполненных на удивление четким почерком парня. Тот также вручил ей заполненную данными флешку.
  -- Этого достаточно для работы? - поинтересовалась динодевушка.
  -- Думаю, да, спасибо, - отозвалась Технарь, похоже, очень довольная. - Естественно, я сперва доделаю другой проект - на сегодня он более срочный - но сразу после начну этот. Судя по нашим сегодняшним результатам, полагаю, с ним будет всё хорошо.
  -- Надеюсь. Когда узнаете, можете вы это сделать или нет, свяжитесь с нами, и мы можем разобраться с остальным, - снова улыбнулась Тейлор. - У меня есть доступ к очень хорошему специалисту по переговорам по договорам, но думаю, мы можем прийти к устраивающему всех соглашению.
  -- Будем надеяться, - сказала Дракон. - Это был очень интересный и результативный день, спасибо всем за то, что вы делали. Чувствую, мы, скорее всего, повторим это в будущем.
  -- У меня до ужаса много техники, которая должна делать очень крутые штуки, - предложил, усмехнувшись, Кевин. - Если кое-кто готов на них взглянуть...- молодой Технарь потёр пальцы друг о друга, намекая на наличку, на что Дракон рассмеялась.
  -- Для злодея с тобой на удивление просто иметь дело, и здравого смысла куда больше, чем позволяет предположить ваш видеоканал, - весело фыркнула женщина.
  -- Мы не слишком в теме настоящего злодейства, - пояснил Рэндалл. - Тут скорее насчёт получить удовольствие и дать публике что-то интересное на посмотреть. К несчастью, мы были немного... эмм... не совсем в рамках закона в том, как это делали? - на его лицо также вылезла усмешка. - Мы думаем попробовать немного сменить подход.
  -- Возможно, это неплохая мысль, - задумчиво кивнула канадка. - Не могу отделаться от чувства, что у вас обоих масса талантов, пропадающих зазря. Однако не мне указывать вам, что делать со своей жизнью, хотя я, конечно, хотела бы видеть вас на стороне добра. Или хотя бы нейтралами, как Семью, - женщина бросила взгляд на Тейлор, затем на Лизу. - Я всё ещё не вполне уверена, то ли они нейтрально добрые, то ли нейтрально злые, или же просто бессистемно несусветные.
  -- Хаотично нейтральные, если использовать эту метафору, - рассмеялся Кевин. - Но с уклоном в добро, - и указал на Лизу. - По большей части. Вот эта просто эксцентричная.
  -- Эй, говори за себя, хилое млекопитающее, - хихикнула Лиза. - Кузина Сауриал рассказывала мне про вас двоих. Вы странные даже для человеков.
  -- Огромное спасибо, - ухмыльнулся парень.
  -- Видишь?
   Дракон обвела их взглядом и покачала головой:
  -- Пожалуй, мне стоит уйти, пока безумие не слишком меня затянуло, - произнесла она со смехом в голосе. Затем поднялась на ноги и взяла кейс. - Было подлинным удовольствием работать со всеми вами. Скоро свяжусь.
  -- Превосходно. Я тоже получила массу удовольствия, - Тейлор улыбнулась и тоже встала. Она проводила гостью до двери, открыла и встала в сторонке. Дракон благодарно кивнула, уже наполовину шагнула за порог, затем бросила взгляд на постер с боевым молотом и замерла. Возникло впечатление, что она тяжело задумалась, потом медленно вышла. Через пару шагов снаружи здания канадка оглянулась на него, затем на Тейлор.
   Та слегка пожала плечами, улыбнулась ей и закрыла дверь со словами "Увидимся". Несколько секунд спустя она услышала, как запустились ракетные двигатели Дракон и шум улетающей кейпа в броне.
   Гадая со скрытой усмешкой, сколько она поняла, полудемон развернулась и направилась обратно к друзьям (включая новеньких), на ходу возвращаясь в базовую форму. Её хотелось выяснить, что произошло с двумя девушками, выглядевшими слишком уж довольными собой.

***

   Дракон уставилась на закрытую дверь, за которой находились самые чудные люди, каких она когда-либо встречала. Она долго и упорно размышляла о постере, который уже несколько раз видела, внезапно поймав очень хорошую мысль о том, что он на самом деле должен был означать. Прогоняя в уме расчёты, канадка оторвалась от земли, направившись к вышке и гадая, с какой именно силой Кайдзю могла бы крутить боевой молот пропорциональных габаритов.
   Выводы были чрезвычайно тревожными.
   На полпути к месту назначения она решила, что, вероятно, непосредственно в данный момент будет лучше не упоминать о её озарении. Оно не имело непосредственного отношения к делу и только расстроило бы бедных Колина и директора Пиггот ещё больше, чем они уже были - не говоря о Ханне, которая, если искин имела хоть какое-то представление о человеческом поведении, находила Семью совершенно ужасающей.
   Собственно, Дракон была не вполне уверена, что женщина ошибается, но, насколько она могла понять, большого смысла раскачивать эту конкретную лодку не было.
   Тем не менее, в следующий раз, когда она застанет Раптавр одну, искин желала задать несколько деликатных вопросов в отношении таинственных взрывов у побережья Квебека. Имелась чёткая идея, что теперь она, быть может, знакома с одной возможной причиной.

***

  -- Я завернула на обратном пути и попросила твоего отца заказать ещё тонну лука, - сообщила Эми, рухнув в кресло с тихим вздохом облегчения. Приятно было вернуться к людям, которым она могла полностью открыться, пусть даже к этому моменту она здорово повеселилась. - Он этим займётся завтра с утра, так что нам следует быть готовыми начать твою завтра вечером, - посмотрела она на улыбнувшуюся Лизу.
  -- Простите? - переспросил снявший балаклаву Кевин, оглядывая трёх девушек. - Вы намекаете, что это, - ткнул он в силуэт "Ианты", - было сделано из лука!?
  -- А я не говорила? - ухмыльнулась ему Эми. - Вначале это было более полутонны лука. Он дешев, с ним легко работать, и никто и глазом не моргнёт, если вы закажете целый грузовик.
  -- Ни фига себе. Твоя сила такая же хрень, как и её, - вздохнул парень, махнув в сторону тоже заулыбавшейся Тейлор. - Делать людей-ящеров из лука и невозможных металлов. Просто безумие.
  -- Должен признать, Лиза, на луковичку ты не похожа, - хмыкнул Рэндалл. - Полагаю, вы двое полностью удостоверились, что каждый в Новой Англии видел вас обеих вместе?
  -- Практически, - согласилась Лиза. И указала на Эми. - Мы прогулялись к ней домой, к её тёте домой, в Центральную Броктонскую, по всему Бульвару, торговому комплексу и Даунтауну. Сейчас по сети должны разлетаться сотни наших снимков. Не представляю, как кто-нибудь указывает на Ианту на улице, когда внутри Эми, и орёт: "Панацея!". Тот ещё скачок даже для меня, да и там имеется масса доказательств, это опровергающих, - усмехнулась блондинка. - Даже этот придурок, VoidCowboy, наверняка подумал бы, что это невозможно.
   От её ироничного тона оба юноши заржали как сумасшедшие.
  -- О боже, этот дятел, - фыркнул Кевин. - Я как-то довёл его до бана за четыре сообщения.
   Лиза подняла три пальца. Технарь воззрился на неё и снова расхохотался:
  -- Это была ты?
  -- Создала новый аккаунт только чтобы это сделать, он меня раздражал, - хихикнула Умница.
  -- Классная шутка, - парень посмотрел на часы и покосился на приятеля. - Полпятого, нам пора. Через сорок минут у меня игра онлайн, которую я не хочу пропускать, - поднялся он, натягивая балаклаву обратно. - Тейлор, было зашибенно веселее, чем я ожидал. Надеюсь, скоро увидимся.
  -- Уверена, что да, - отозвалась та. - Деньги передам на неделе. Полагаю, желаешь наличными?
  -- Да, так было бы проще всего, - признал злодей. - Однако погоди, пока Дракон разберётся, если она действительно сможет - если нет, то, по-моему, неправильно брать деньги у тебя, даже если ты можешь себе это позволить.
  -- Достаточно честно. Дам знать, как только что-нибудь услышу.
  -- Превосходно. Пошли, Рэндалл, время отстреливать плохих ребят. Виртуально, конечно же.
  -- Лады, - его друг тоже поднялся, помахал девушкам, и молодые люди ушли. Эми прошла следом и заперла за ними дверь, после чего вернулась на место.
  -- И на кой чёрт это было надо? - с любопытством спросила она, указывая на здоровенное духовое ружье у стены. Тейлор посмотрела на него, затем на подругу.
  -- Эксперимент. Оно довольно громкое.
  -- Наверняка похоже на то, - Эми откинулась назад, закинула ноги на стол и расслабилась. - Хороший был день.
  -- Так и есть, - Тейлор обернулась к Лизе и поинтересовалась: - Уже определилась с цветом?
  -- Черные чешуи с тёмно-красным оттенком, думаю, - отозвалась девушка, глядя на свою руку. - Это мило, но пурпур, вообще-то, не моё. Думала о цветовой схеме с моего костюма, но это типа как очевидно. Чёрный и красный это классика, и выглядеть должно здорово. И я ещё хочу способности к исцелению.
  -- По мне, так здорово, - улыбнулась Эми. - Чем больше целителей, тем лучше, и мне меньше работы, не говоря о том, что меньше внимания ко мне как к Панацее. Я очень довольна тем, как здорово это работает. Похоже, твоя сила взаимодействует с ним лучше, чем я ожидала.
  -- Это немного странно - с тех пор, как ты сделала мне модификацию, сила больше склонна к сотрудничеству, чем я могу припомнить, - задумчиво заметила Лиза. - Если бы понадобилось это объяснять, я бы сказала, что она довольна. Она определённо работает охрененно лучше, чем обычно - лучше соображает, если это имеет хоть какой-то смысл - и головной боли Умников у меня не было с тех пор, как я впервые залезла сюда прошлой ночью.
  -- Серьёзно? - поинтересовалась Эми с удивлённым и довольным видом. - Это... несколько неожиданно, - целительница глубоко задумалась. - Теперь, когда ты об этом упомянула, с тех пор как я улучшила себя, моя собственная сила словно бы чуть более эффективна. У меня появилась масса идей, и, кажется, они в последнее время формируются даже проще, - девушка посмотрела на Тейлор, протянула руку и коснулась её, затем покачала головой. - Но на вопрос с тобой никакого эффекта. По-прежнему никаких ключей, она просто таращится в ужасе, идёт и прячется.
  -- Очевидно, демоны и вы, человечий род, работаете на совершенно различных принципах.
  -- Я бы сказала, что это колоссальное преуменьшение, девочка-демон, - хихикнула подруга. Но эффект интересный. Любопытно, что его вызывает?
  -- Может, добавочная нервная ткань и второй внешний мозг просто дают вашим способностям больше материала для работы? - спросила Тейлор. - Если они работают через мозг, я бы предположила, что больше мозгов равно большей мощности, или лучшему контролю, или что-то в этом роде. В этом есть какой-то странный смысл.
  -- Наверное, - Эми на миг в раздумье потянула за нижнюю губу, затем пожала плечами. - Нет смысла волноваться об этом прямо сейчас, информации у нас недостаточно. Следует продолжать отслеживать всё в таком роде, но, если на то пошло, это, кажется, нам на руку, допуская, что мы это не просто воображаем, - она встала, размашисто потянулась (даже хвост вытянулся за ней) и расслабилась. - Давайте возьмёмся за новый скелет, мы можем это сделать даже если лука недостаточно, чтобы закончить работу.
  -- О'кей, - и троица зашла в её мастерскую; Тейлор вскоре начала сборку механических частей нового биоконструкта, в то время как Эми её направляла, а Лиза с огромным интересом наблюдала, задавая в процессе вопросы.
  
   [1] Август Дерлет - писатель, страстный поклонник Лавкрафта. Работал с ним при жизни, впоследствии основал издательство "Аркхем Хаус", публикующее работы по "Мифам Ктулху".
   [2] 66,5 мДж, если кому-то так понятнее - это 15,89 кг тротилового эквивалента.
  
   Глава 137: Споры и решения
  -- Ноги?
  -- Хмм. Две.
  -- Руки?
  -- Думаю, пока две, ты же всегда можешь поменять потом, верно.
  -- Конечно. И с ногами то же.
  -- О'кей.
  -- Хвост?
  -- Да.
  -- Это я знаю, я не спрашивала будет ли, а спрашивала насчёт модификаций.
  -- Вроде?
  -- Эй, с тагомайзером[1] не ошибёшься.
  -- Тейлор, не помогай.
  -- А почему нет? Можешь сделать его с тем же устройством, что используешь для создания клинков и всякого такого.
  -- Это просто...
  -- ...Просто?
  -- Реально крутая идея. И почему я не подумала?
  -- Потому что ты и близко не такая чокнутая как она.
  -- Эй! Я как минимум такая же чокнутая, как она! Просто по-другому чокнутая, она больше ориентирована на оружие, чем я.
  -- Сказала та, кто ходит со сверхзвуковым стреломётом на биологической взрывчатке, встроенном в руки?
  -- Я определённо хотела его.
  -- Конечно, а кто не хотел бы?
  -- Вернёмся к хвосту. Можем добавить изготовление тагомайзера, и я теперь тоже такой хочу. Той же длины?
  -- Эмм. А насколько высокой я буду? В данный момент я выше тебя.
  -- Могу сделать любого размера по желанию, но сильно больше Ианты, и у тебя будут проблемы со штуками под размер людей, а нижнего предела нет, пока он не станет слишком маленьким, чтобы ты влезла. Если не хочешь, чтобы я модифицировала твоё человеческое тело на постоянной основе. Могу, если хочешь, сделать похожей на Сауриал.
  -- Нет, этого я не хочу. Мне нравится быть человеком. Но ещё нравится быть ящером семи с лишним футов.
  -- А кому нет?
  -- Разумным людям?
  -- Не знаю таких, если найдёшь - тащи сюда, и мы спросим. Затем продадим для дальнейших исследований - настоящий такой стоил бы целое состояние, просто за счёт редкости.
  -- Верно.
  -- Хорошо, вернёмся к размеру.
  -- Тогда, возможно, тех же размеров, что и Ианта. Я к ним уже привыкла, а постоянное изменение было бы странным, особенно если я тоже освою стиль Семьи.
  -- Что тебе стоит сделать.
  -- Что мне стоит сделать. Думаю, что разные размеры тел и формы вызовут всяческие проблемы с мышечной памятью.
  -- Я особых проблем не заметила.
  -- Ты полудемон, и это же относится к моему предыдущему ответу про безумие. Я ни на толику демон или и близко настолько странная, как ты.
  -- Не принижай себя, ты всё равно очень странная.
  -- Спасибо.
  -- Всегда пожалуйста.
  -- Эй, мы могли бы сделать что-то совершенно другое и полностью избавиться от ног. Перейти на дизайн на основе змей, в таком роде.
  -- Блин. Это... другое.
  -- Нага, типа того. Мне нравится. Но от нынешней темы это вроде как большой скачок.
  -- Однако хорошо, чтобы пролазить в узкие места.
  -- Это стоило бы обдумать... Ха, придержим для Выверта. Этот козёл кирпича отложит, если увидит, как ты вот так выбираешься из вентиляции.
  -- Хе-хе-хе.
  -- Однако перебор, слишком человечно.
  -- А как насчёт этого?
  -- ГОСПОДИ ИИСУСЕ!
  -- ААХХХ!
  -- О, чёрт, она снова отвалилась. Ну почему она продолжает так делать?
  -- Если тебе приходится спрашивать, ты никогда не поймёшь.
  -- Ну, приводи её снова в себя, мы как раз на середине.
  -- Она права, ты порой реально странная.
  -- Моя кузина-биоформист никогда такого не сказала бы!
  -- Дурёха. Она приходит в себя. Возможно, нам стоило бы позже сделать для всего этого анкету с местами для галочек, если добавим ещё людей, так будет быстрее. Ты в порядке?
  -- Более-менее. Пожалуйста, не делай так, у моей силы от тебя мигрень.
  -- Я думала, ты говорила, что головных болей Умников не было после модификаций?
  -- Тебя довольно, чтобы у Зиона голова разболелась и заставила его зарыться в постель. Предупреждай девушку, когда собираешься обернуться Старшим Богом снова, лады? Я могу заранее закрыть глаза.
  -- Ну не настолько плохо было.
  -- НЕТ! Не показывай мне это снова, одного раза хватило. И кончай так ухмыляться, это неестественно - никто не должен быть в состоянии растягивать рот за уши.
  -- Мне жаль.
  -- Конечно, тебе жаль.
  -- Она снова меня достаёт.
  -- Ты заслужила. Где мы остановились?
  -- Хвост.
  -- А, верно. Ладно, такой же как у тебя: плавники, всё такое, добавить шипы тагомайзера, может, сделать чуть длиннее? Просто чтобы отличать Ианту от... Ох, никак не могу придумать имя. По всяком случае, я.
  -- Ну хорошо. Теперь, цвет глаз. Лично я думаю, на сегодня мы хотим придерживаться зелёного. У всех обликов Тейлор этот жуткий желто-оранжевый, это хороший признак для Семьи. У нашей ветви семьи зелёный. Когда дойдём до чего-то ещё, можем использовать другой цвет для очередного клана, это, похоже, ложится в тему.
  -- По мне здорово, люблю зелёные глаза.
  -- Зелёные глаза у тебя.
  -- Вот почему я их люблю.
  -- Справедливо.
  -- Ещё кто-то думает, что некоторые сочли бы весь этот разговор немного странным?
  -- Только те, кто не так крут, как мы.
  -- Могу я заодно поставить модификацию под генерирующий орган электрического угря?
  -- О'кей. Только через руки?
  -- Пока. Будет интересно взглянуть, насколько хорошо он работает. Сколько вольт он будет генерировать?
  -- Эм... думаю, основываясь на том, что читала, и куда большей эффективности, производимой моими электроцитами... Может около пяти тысяч вольт на несколько ампер или около того? Электрический угорь, по-настоящему большой, доходит до примерно ампера. Ты также сможешь его поддерживать какое-то время, а рыба может только реально короткие вспышки - на это уходит уйма энергии. Могу заодно добавить что-то типа конденсаторной колонны, так что станет возможно производить короткие, реально сильные разряды.
  -- Круто.
  -- И крайне смертоносные. Это постоянный ток, он куда опаснее. Тебе следует быть очень осторожной, когда пользуешься им, обычного человека можно убить на месте.
  -- О, хороший довод. Может, мне не стоит...
  -- Стреломёт мог бы сделать то же, по крайней мере за пару сотен ярдов; тебе просто надо выучить, как его правильно использовать, как с любым другим оружием. Ты уже достаточно сильная, чтобы оторвать кому-нибудь голову, что, как ни странно, тоже было бы довольно смертельно.
  -- Ещё один хороший довод. Ладно, и это втискивай, ты должна будешь меня научить.
  -- Без проблем. Установлю так, чтобы по умолчанию был выводящий из строя шок, а чтобы уйти от этого, требовалось умышленное усилие.
  -- Только не пожги случайно мои компьютеры, я их только получила.
  -- Я буду вести себя хорошо.
  -- Вот теперь я волнуюсь, у тебя на лице эта извратская самодовольная ухмылка. Кончай.
  -- Я просто думала насчёт рукопожатия с дорогим мистером Кальвертом - правильное рукопожатие политика, свободная рука у него на плече... Спорю, он будет танцевать для меня.
  -- У тебя может быть шанс. Ладно, я подумаю об этом. Есть ещё другие идеи, и я всё ещё работаю над органическим лазером, но мы всегда можем провести дооснастку позже. Уверена, что не хочешь хвост в человеческой форме? Это типа круто.
  -- На сегодня я пас.
  -- Ну хорошо. Дай знать, если передумаешь. У меня масса всяких идей и насчёт других улучшений.
  -- Потому что ты РЕХНУЛАСЬ! ХА-ХА-ХА!
  -- Да-асс. Если честно, я не вполне уверена, кто из нас искренне сошёл с ума.
  -- Эт не мгу быть я, Хссяин, я фросто ваш слукха.
  -- Хороший Игорь.
  -- Она такая. Ладно, теперь, когда со всем разобрались, можем изготовить некоторые части; хребет и череп готовы, давайте следующим возьмёмся за таз. У меня есть пара идей насчёт мелких модификаций, которые должны сделать крепление мышц эффективнее, хочу проверить на лизином, а затем, если и это тоже сработает как я надеюсь, можем так же модифицировать Ианту.
  -- Никто больше не думает, что она как-то странно посматривает на нас? точно любопытная кошка. В любом случае, почему ты оставила её активной.
  -- Нравится она мне, такая миленькая.
  -- С тебя станется. Мне она тоже нравится, но даже так она всего на крошечку чуток жутенькая.
  -- Оставь моё извращение естественного порядка в покое, она просто хочет понаблюдать, как сделают её сестру. Тихо, тихо, Ианта, она не имела это в виду.
  -- Теперь она трёт свою голову о твою руку.
  -- Она выучила несколько определённых новых шаблонов. Соображает по-прежнему как хорошая собака, но, может, однажды я смогу разобраться как по-настоящему наделить её сознанием.
  -- Знаешь, если СКП когда-нибудь откроет это, их просто всех разорвёт.
  -- К тому моменту у нас будет наш подводный город рептилистых ужасов в бездне, где Семья сможет жить и искажать саму ткань этой вселенной! Демоническая магия навеки!
  -- ...Тейлор, я порой на самом деле за тебя беспокоюсь, реально.
  -- Ты это начала, помнится, с Убером и Элитом.
  -- Это было весело, когда я такое говорила. И немного более пугающе, когда говоришь ты, особенно с таким видом.
  -- Я же говорила, что работала над тентаклями.
  -- Говорила. Пожалуйста, убери их, или я снова вырублюсь.
  -- Эй, это дало мне идею!
  -- О, чёрт.
  -- Может, если нам надо по-настоящему впарить всю эту фигню из Мифов, которой ты придерживаешься, можно использовать шоггота или двух[2]?
  -- Ох, бога... Возьми её и положи на кресло; думаю, пока с её вкладом покончено. Наверное, ей в любом случае надо отдохнуть, после целого дня беготни и тролленья Броктона на всю катушку.
  -- Точно. Верно, она пока останется тут. Где мы были - а, да, таз. Ладно, сделаем его шире здесь, а затем вот здесь сделаем структуру вот такой.
  -- Вот так?
  -- Идеально.
  -- Завтра день рождения твоего папы, верно?
  -- Да. Я закончила его пальто. Оно действительно милое.
  -- Должно быть, после всех-то трудов. Как думаешь, он заинтересован в улучшениях на силу?
  -- Могу спросить. Хотя он немного беспокоится за нас.
  -- Денни хороший человек, привыкнет. Ладно, теперь поменяй бедренные суставы вот так...
  
   [1] Так в английском называют хвостовые шипы у динозавров. В 10 главе Денни с трудом отговорил дочь от этой фишки.
   [2] Имеются в виду неоднократно помянутые "Мифы Ктулху". Шогготы... слаймов в играх и аниме видели? Так шогготы похожи на них примерно как гориллы на ленивцев.
  
   Глава 138: Омак гостя - Призыв (от wizerd00)
   Звуки сирен оповещения о Губителе нельзя было не узнать; Оружейник поднял взгляд и выругался. Оружие было закончено и готово для вручения Кайдзю, а характерная своеобразность воя указывали, что нисходит Симург. Но та же своеобразность, которую подтвердил быстрый взгляд на экстренную связь, принесла герою беспомощную ярость. Ибо Симург снижалась в направлении Австралии, скорее всего к Канберре - за полмира от них. А они и близко не закончили крупномасштабный генератор червоточины, а время уже истекло.
  -- Дерьмо, - эхом отозвалась Раптавр на его отчаяние. - Не собиралась я это делать, - тихий голосок на задворках сознания отметил, что никогда рептилия не казалась столь напряженной, но герой отмахнулся. Неважно. Но даже сфокусировавшись полностью, решения он не находил. Кайдзю просто была до чёрта слишком большой. Вокруг него Дракон и остальные явно думали о том же самом - глядя в землю, излучая злость или уныние. Все, осознал мужчина, кроме Ианты, смотревшей на Раптавр с... чем? Опаской? Этот миг объект его внимания избрала, чтобы заговорить, и даже атрофированные социальные навыки Оружейника могли со всей определённостью различить оттенки тревоги в её голосе.
  -- Дорогая кузина, - от тона Ианты даже Элит прервал свои попытки пробить стены из ЭВМ кулаками; в нём не было ни капли странного юмора и веселья, которые все они ожидали. Это был практически шепот. - Знаю, ты дорожишь своими тайнами, подруга, но на другой чаше весов - город, полный людей.
  -- Я знаю это! - рыкнула Раптавр, яростно вышагивая. - Знаю! Но я не хотела, чтобы это так вышло наружу, чёрт побери! Отлично! - теперь она практически ревела, и Оружейник, невзирая на всё огромное уважение к её разуму, начал нервничать. Благодарение богу, великанша с длинным, вибрирующим вздохом овладела собой и повернулась лицом к кейпам Протектората.
  -- Нам нет нужды телепортировать Кайдзю. Я...
  -- Нунций может справиться с транспортировкой, - внезапно встряла Ианта, и то, как дрогнула Раптавр, вдруг заставило Оружейника заподозрить, что две рептилии говорили о совершенно разных секретах.
  -- Нунций? - рот Раптавр несколько раз открылся и закрылся (в любой другой ситуации это была бы изумительная имитация рыбы). - Ты имеешь в виду?..
  -- Красных, да, - кивнула Ианта на незаконченный вопрос. - Эти люди стоят того, чтобы явить более дикую часть семьи, Раптавр. Знаю, ты много раз говорила нам, что слишком рано, но я не вижу никакого другого способа доставить Кайдзю до Австралии вовремя, - Оружейник в смятении огляделся по сторонам - только чтобы обнаружить такие же взгляды со стороны Легенды и Дракон; Убер же и Элит выглядели даже более растерянно. Даже Раптавр (хотя в данном случае могла иметь место специфика инопланетянки) смотрела так, словно не вполне понимает, о чём говорит Ианта.
  -- Раптавр, - заговорил Легенда; слушая его голос, Оружейник был почти готов увидеть, как этот человек, один из могущественного Триумвирата, падает на колени. - Если ты можешь сделать так, молю, сделай. Мы можем уладить любые проблемы с пиаром позже.
   Раптавр вскинула руку, явно задумавшись. Внезапно, она вытянулась в струнку:
  -- О. А. Теперь поняла. Конечно, мы поможем. Теперь, мне надо идти поговорить с Кайдзю. Ианта призовёт Нунция, и они встретятся с вами в штаб-квартире СКП для транспортировки, - она хлопнула Ианту по плечу и одарила долгим взглядом. - У тебя десяти минут, поняла? - с этой стороной Раптавр они ранее не встречались, в режущем воздух голосе не было ничего, кроме деловитости. Ианта кивнула, и без единого слова рванула к двери с такой скоростью, что Оружейник едва мог уследить. Раптавр повернулась к остальным и кивнула. - Ладно, у меня своя задача. Удачи, - и она тоже скрылась.

***

   При обычном бое с Губителем (ну не отрезвляющая ли мысль, подумалось Легенде), приказ Попутчика ждать двух кейпов вызвал бы бунт. Сегодня же ему пришлось всего лишь упомянуть Семью. Единожды. Лидеру Протектората хотелось, чтобы он был достаточно расслаблен, чтобы посмеяться.
  -- Вот. Точно вовремя, - исполненный облегчения голос Оружейника вырвал героя из его мыслей, и Легенда поднял взгляд. Долго искать не пришлось - то, на что упал его взгляд могло быть только Нунцием.
   Мужчина бездумно отметил, что вся штаб-квартира за его спиной, кипевшая в бешеной спешке нападения Губителя, затихла.
   Там, где Сауриал и Раптавр - чёрт, даже Кайдзю - излучали спокойную "не наезжайте и мы будем вести себя хорошо" ауру, а Ианта одним лишь языком тела вызывала кошмары про иссечение пришельцами, каждый член Нунция обещал дикую, исполненную хаоса смерть. Его (Легенда внезапно осознал, что пол никогда не упоминался - но если в Семье и были мужчины, этот был из них) чешуи были матово чёрными, словно поглощая весь свет вокруг. Там, где его сородичи двигались с тихой, почти беззвучной грацией, каждый шаг Нунция отдавался резким металлическим лязгом. Глаза были того же оттенка зелёного, что и у Ианты, но сияние было куда как интенсивнее, явственно различимое даже под полуденным солнцем. Притом он был того же роста, что и Ианта, но концентрация его присутствия оставляла даже более крупную (и уже пугающую точно сам ад) Раптавр курить в сторонке. Чему весьма способствовал трепещущий султан кроваво-красных перьев, сбегающих по центру и бокам головы и гордо торчащих, точно ирокез.
   Нунций шагнул вперёд с улыбкой, от которой по крайней мере один из штурмовиков СКП по соседству заскулил; когда же он заговорил, в голосе рокотала уверенность.
  -- Ианта мне тут сообщила, что у вас проблема с логистикой. Что имеется серьёзная нехватка убойной силы где-то в далёкой земле, и что я мог бы помочь вам решить эту проблему, - пришелец хмыкнул с явственным ожиданием в голосе.
   Легенда шагнул вперёд и протянул руку; ужасающая фигура твёрдо её пожала. Герой представит Попутчика и остальных, и вскоре они уже прибыли в сопровождении громкого треска и запаха озона в место с видом на Канберру. Попутчик за спиной Легенды пошатнулся:
  -- Эти двое, они о***но тяжелые. Весят куда больше, чем я ожидал. Думаю, мне нужна минутка, - а пока Легенда помогал перевозчику присесть, вперёд шагнула Дракон.
  -- Нунций, оружие для Кайдзю готово, до того, как город закроют в карантин у нас двадцать две минуты. Что бы вы ни собирались сделать, пожалуйста, поторопитесь, - Нунций только кивнул и развернулся к городу в нескольких милях от них. Вспышки света вдалеке указывали, что битва уже началась. Человекоящер сделал глубокий вдох - только чтобы Ианта шлепнула его по затылку, как если бы делала нагоняй ребёнку.
  -- Убедись, что призываешь Кайдзю, ладно? А не как в последний раз. Мы всё ещё не знаем, что это было. Слишком уж много щупалец.
   Голова Оружейника повернулась от предмета его трудов так быстро, что мужик рисковал потянуть шею. Металлическая голова Дракон сместилась в том же направлении словно бы серией непреднамеренных рывков. Нунций просто ото всех отмахнулся.
  -- Спасибо, я знаю, что делаю. А теперь, приступим, - и с этими словами пришелец вскинул руки, сделал глубокий вдох и возгласил так громко, что слышно было на весь лагерь:
  -- Вугтлагн ульн, О Кайдзю, Азат ннн-лагл. НОГ ГЕБ!
   Мгновение ничего не происходило; странный крик неестественным эхом разнёсся по просторам. Напряжение возросло до критического, когда Нунций застыл.
  -- Погодите, блин...
   Такое же, исполненное ужаса бульканье, издаваемое каждым из присутствующих, только усилилось, когда зона под крыльями Симург запылала оранжево-желтым; клубы тумана полностью укрыли невысокие здания. Ианта задохнулась и обвиняюще нацелила палец на Нунция, принявшего смущённо чесать перья.
  -- Мелкий поганец, это не Кайдзю! - но не успела она завершить отповедь и (предположительно) прибить заблудшего кузена, раздался шум, точно вострубили тысячи фанфар, и показалась Симург, улетающая куда быстрее обычного от того, что вполне могло быть огнями преисподней.
   Внезапно - слишком быстро, чтобы осознать, так быстро, что был явственно слышен звуковой удар - нечто размытой полосой взметнулось из тумана и чётко ухватило Губителя. К щупальцу (а это могло быть только колоссальное, размером с небоскрёб щупальце, испятнанное коричневым и оранжевым) вскоре присоединились, хотя и более степенно, десятки других. Симург, вдруг оказавшаяся не самой страшной тварью в стране, оставила город в покое, усиливая сопротивление; воздух вокруг неё плыл и колебался, точно в мираже, от попыток вырваться на свободу. Хотя это также могли быть волны жара, регулярно насылаемые на ужас за все его дела. Медленно, ужасающе, неизбежно, оставшиеся щупальца сомкнулись вокруг Губителя и неумолимо увлекли его вниз сквозь туман, пока и монстр, и Губитель не исчезли из виду. Лишь затем свечение опало, а туман рассеялся - пока не осталось ни одного свидетельства исхода какого-либо из созданий.
   Воспоследовавшая тишина оглушала. Все просто уставились на Нунция, соизволившего принять смущённый вид.
  -- Виноват?
  
   [1] Нунций, лат. nuntius -- посыльный, вестник. Или Посланник, если выражаться в стиле "Мифов Ктулху"... Синоним на древнегреческом - ангелос.
  
   Глава 139: Дубинки и болванки
  -- Смотри. Ментальный контроль того же типа, как когда ты в Ианте. Это включает и выключает увеличение рефлексов и силы, это устанавливает уровень. Даже когда всё выключено, ты куда крепче, чем была, и, наверное, раза в два сильнее и быстрее; но когда всё на максимуме, эти параметры задираются до чёртиков. Но если ты оставишь их включёнными где-то, ну, может, процентов на двадцать пять или около того, то обнаружишь, что будешь есть куда больше, чтобы обеспечить себя энергией.
   Лиза задумчиво кивнула, совсем лёгким усилием поднимая здоровую металлическую болванку, в которой, по её оценке, было больше трёхсот фунтов стали. А чувствовалось как десять самое большее.
  -- А можешь нарастить эффективность метаболизма, как сделала с биоконструктами?
  -- До предела, и я уже сделала это для нас обеих. Но потребовалось бы очень серьёзно переработать человеческое тело, чтобы достичь той же эффективности. Позже, возможно, да, - Эми пожала плечами. - Если хочешь выглядеть нормальной, и чтобы все модификации были невидимы, я на данный момент вроде как ограничена в том, сколько изменений могу набить до реального предела.
  -- И так хорошо, всё уже невероятно, - улыбнулась Лиза. Осторожно положив болванку, блондинка прошла немного вдоль ряда и выбрала другую, значительно больше, подняв её к груди с некоторым усилием. - Блин. Восемьсот фунтов и совсем не тяжело.
   Они выяснили, что испытательница в состоянии поднять совсем немного больше, чем Эми - чуть более высокий костяк давал выигрыш в силе. Прошлой ночью Умница, посмотрев на себя в зеркало, заметила, что, как и у подружки-Даллон, изменения были слегка заметны, если искать и знать её до того; однако людей, которые знали тело Лизы так же хорошо, как она сама, можно было пересчитать по пальцам. Собственно, наверное, только Эми. Так что реально возможности обнаружить изменения, только посмотрев, не было ни у кого.
   Блондинка снова положила здоровенную болванку и в изумлении покачала головой:
  -- Всё ещё с трудом верится. Ты восхитительна.
  -- Спасибо, - улыбнулась подруга. - Я и сама весьма довольна результатами. Для первого серьёзного улучшения, похоже, работает действительно здорово.
  -- Вопрос. Если у нас будут дети, это перейдёт по наследству?
   Эми посмотрела на Умницу, зримо задумавшись:
  -- Я могу сделать так, да. На данный момент ответ "нет". А ты этого от меня хочешь?
  -- Я, вообще-то, не планировала заводить детей, - улыбнулась девушка. - Просто любопытно.
  -- О'кей, - Эми потянулась, положила руку на шею Лизе и спустя мгновение удовлетворённо кивнула. - Всё в зелёной зоне. Похоже, всё работает нормально, - и спустя миг самодовольно усмехнулась; Лиза почувствовала покалывание, и целительница убрала руку.
  -- Что ты сделала? - подозрительно осведомилась Лиза.
  -- Сделала? - невинно переспросила Эми. - С чего ты думаешь, что я что-то сделала?
  -- Я что-то почувствовала.
  -- Серьёзно?
   Лиза уперла руки в боки и уставилась на собеседницу, всё ещё сохраняющую невинный вид. Слишком уж невинный по её мнению - она уже была более чем хорошо осведомлена, что чувство юмора у брюнетки по крайней мере настолько же скользкое, как у Тейлор, которая наблюдала в сторонке поблёскивающими весельем глазами.
  -- Я тебя знаю, Эми. Может, мы не так давно знакомы, но всё равно, я знаю тебя. Ты что-то сделала.
  -- Без понятия, о чём ты, - сверкнула зубами Эми. И вытянула руку; в ладони выросла органическая дубинка из пока безымянного материала, увеличившись примерно до двух футов длины. - Жаждешь увидеть, как я хорошо с этим управляюсь?
  -- Эй! - вскрикнула Лиза, ныряя под хлёсткий удар экспериментаторши, без особых раздумий активировав увеличенную скорость рефлексов и двигая куда быстрее, чем могла в норме. Дубинка просвистела над головой так близко, что ветерок от неё пошевелил волосы.
  -- Блин, - добавила она, перепрыгивая удар на обратном ходу, прошедший в футе над землёй. - Какого чёрта ты делаешь?
  -- Экспериментирую, - ухмыльнулась Эми.
  -- Чтобы выяснить, получится ли у тебя переломать мне ноги?
  -- Нет, теперь для этого мне понадобится что-то намного тяжелее, с твоими-то улучшениями.
  -- Биту хочешь? - на вопрос Тейлор Лиза зыркнула в её сторону, снова пригибаясь.
  -- А ты не лезь, твоя подружка и без помощи с твоей стороны достаточно безумна, - рявкнула блондинка, ныряя вбок и перекатываясь наощупь; вышло легче, чем она ожидала - собственная сила, когда Умница дала ей волю, показывала лучший вариант использования.
  -- Ну? Защищайся, плутня! - возгласила Эми, надвигаясь на неё. Лиза уставилась на брюнетку, затем развернулась и под шокированный визг бросилась прочь; обе девчонки бегали туда-сюда, а Тейлор заливалась смехом.
  -- Защищаться? Чем, психованная? - заорала Умница. Внезапно, безо всякого влияния силы, её озарила мысль; девушка уставилась на свою ладонь, затем, через плечо, на Эми - та остановилась и наблюдала за ней со злобной ухмылкой. - Ах, ты скользкая стерва, - рыкнула она. - Я этого не просила.
  -- В любом случае, ты его получила. Бесплатный сувенир, доступно везде, где не запрещено правилами Семьи.
   Лиза с лёгким вздохом вытянула руку, проделывая внутри себя операции, которые выучила во время оперирования конструктов Ианты; затем помимо воли улыбнулась, ощутив, как новая способность, добавленная Эми, проращивает в ней такую же дубинку.
  -- Даллон, ты начисто спятила, - пробормотала она. - Любой нормальный человек просто сказал бы мне, что ты добавила эту функцию.
  -- Так гораздо смешнее, - хихикнула Эми. Закрутила дубинку в руке точно чирлидерша, чуть не уронила и посмотрела смущённо. - Упс.
   Лиза рассмеялась и проделала то же самое, но куда более стильно. Эми выглядела впечатлённой, как и Тейлор.
  -- Я, вообще-то, была чирлидером в школе год, когда мне было четырнадцать, - фыркнула блондинка. И, впитав обратно предмет, заменила его ножом. - Очень круто. Стоило тогда об этом попросить. Только предустановленные варианты, или я могу в свободную форму?
  -- Тут примерно с дюжину пресетов, можешь поэкспериментировать, ну и они довольно просто комбинируются по вкусу. Освоить придание любой формы по желанию потребует немного практики, но насколько я могу сказать, твоя сила даст овладеть контролем всех этих модификаций куда проще, чем вышло бы у большинства. Она изумительно совместима с тем, что могу я, что очень полезно.
  -- Ещё бы, - заметила Лиза, создавая нож и в другой руке, после чего постучала ими друг о друга. - А препараты я тоже получила?
  -- Я их пока не включала, но способность добавила. Хочешь разблокировать?
  -- Почему бы и нет, - Лиза избавилась от обоих ножей (Эми проделала то же с дубинкой, которую всё ещё держала в руках), подошла и протянула руку. Целительница взялась за неё на несколько секунд:
  -- Вот и всё. Та же фигня, что у Ианты с дротиками. Паралитик, снотворное и антидоты к обоим. Пока должно хватить. Однако ничего смертельного.
  -- Нож - это достаточно смертельно, и слишком травить его нет нужды, - заметила Тейлор.
  -- Что имеет смысл, - заметила Лиза.
  -- С ножом помогает, - усмехнулась им Тейлор. - Хороший довод.
   Лиза со стоном подошла насмешнице и дала подзатыльник. Тейлор хихикнула и развернулась обратно к столу, на котором возилась с блоками необычной формы из какого-то тёмного материала. Лиза посмотрела на них, затем на неё.
  -- Два вопроса.
  -- Ладно.
  -- Первое: Почему сейчас у тебя нет ног?
   Эми подошла и встала за блондинкой; обе девушки изучающе оглядели свою полудемоническую подругу, с усмешкой посмотревшую на них в ответ. Это было правдой - выше талии это была обычная человеческая Тейлор, но ниже присутствовало где-то футов двадцать змееобразного тела и хвост.
  -- Этот облик наги был интересным, так что я подумала посмотреть, действительно ли он практичен в применении.
  -- Пожалуйста, воздержись от выкладывания вершины своих усилий, снова я его не вынесу, - передёрнуло Лизу. Умница внимательно оглядела витки змеиной части подруги, покрытой чередующимися полосами бриллиантового желтого и глубокого чёрного, точно рептилистая оса. - Есть причина для расцветки?
  -- Ты ядовитая? - довольно усмехнулась Эми.
  -- Только моё чувство юмора. Просто эффект понравился, - рассмеялась Тейлор. Полудемон слегка приподнялась, расправляя нижнюю часть тела, и уселась поудобнее. - Как я и думала - не уверена, что это действительно практично в каждодневном пользовании, но может быть довольно эффективно при плавании и движении в ограниченном пространстве. Хотя интересно.
  -- Вопрос снят. Второй вопрос: а это что за черт? - указала Лиза на какие-то противоестественные формы на столе, выглядевшие точно приход М.К.Эшера[1] от поганых наркотических глюков, за которыми последовала контузия. Возможно, в результате падения с одной из его же бесконечных лестниц. - У меня от них мозги зудят, а сила пялится, разинув рот и роняет слюньки.
   Полузмеиная вариация Тейлор хихикнула, подняла одну из штуковин и покрутила в руках, заставив Лизу и Эми дружно поморщиться:
  -- Эта ваша лавкрафтовская шутка с городом заставила меня задуматься о соответствующих инопланетных артефактах, которые могли бы быть... вроде как случайно найдены, может?.. что дало бы людям почву для размышлений. Но у меня ушло чертовски много времени, чтобы довести углы до соответствующей неевклидовости[2]. Всё тупо влазит в три измерения. А я хочу четвертое, чтоб его! Или хотя бы три с половиной.
  -- Ты пытаешься изготовить масштабную модель Р'льеха, - совершенно ровным голосом произнесла Лиза.
  -- Ага, по большей части.
  -- Ты начисто свихнулась. Надеюсь, ты это понимаешь. Как друг, я считаю, что должна тебе это сказать.
   Тейлор пожала плечами, изготавливая очередную болванку из странного материала и глядя, как та искажается до ужасающих форм в её руках. Лиза закрыла глаз и застонала, а Эми уставилась, распахнув глаза.
  -- Спасибо, но не думаю, что я свихнулась более чем на половину максимум, - полудемон сердито уставилась на штуку в своих руках. - Чёрт, так близко. Почти там, но что-то упущено.
  -- Здравомыслие. И твоё, и его.
  -- Ты всё твердишь это, однако всё ещё здесь, участвуешь во всём. Интересно, почему? - одарила Умницу весёлым взглядом подруга.
  -- Я просто пытаюсь сохранить в этом... что бы это ни была за чертовщина... связь с реальностью, - вздохнула Лиза.
  -- Мы давным-давно оставили реальность позади, мисс супер-Умник, способная делать покрытые лекарством ножи из рук благодаря исказительнице жизни с хвостом, - хмыкнула Тейлор.
  -- И опять, раздражающе точный и хороший довод, - Лиза подтащила кресло и рухнула в него. Эми проделала то же самое по другую сторону их подруги. - Да пошло оно. Как гласит пословица, взялся за гуж... Дай мне эту штуку, может, если я выпну свою способность в какое-то подобие сознания, смогу понять, где ты ошиблась.
  -- Я даже не уверена, что сделать реальный объект более чем с тремя измерениями действительно возможно, - заметила Эми, не отрывая взгляда. Целительница потянулась и взяла одну из противоестественно выкрученных болванок работы Тейлор; рука девушки дважды промахивалась, поскольку предмет находился не совсем там, где казалось. - Однако, должна признать, что это самые офигенски сверхъестественно выглядящие штуки, какие мне доводилось видеть. Что, ради всего святого, ты с ними сделала?
  -- Чуток магии Варги, но явно недостаточно. Мы оба пытаемся разобраться, - пробормотала Тейлор, откидываясь кольца нижней части тела. - Хмм. Проблема в том, что описания в исторических документах досадно туманны.
  -- Эти "исторические документы" полный вымысел, как и описания, - указала Лиза нарочито рассудительным тоном.
  -- Но они так хорошо совпадают с историей Семьи! - осклабилась Тейлор. - Очевидно же, они основаны на контакте между нашим народом и этим парнем, Лавкрафтом, случившимся некоторое время назад. Видите ли, многие из наших частенько склонны разыгрывать бедных человеков.
   Лиза уставилась на исполненное самодовольства выражение подруги, близко знакомое по отражению в зеркале, и наконец захихикала, а потом и вовсе зашлась от смеха:
  -- О боже, люди будут гадать, какого чёрта происходит, даже те, кто этим уже не занят, - выдавила она, мотая головой. - Это безумие. Что дальше, если получится, ты собираешься засеять несколько таких штук где-нибудь, где их можно откопать, если кому-то станет любопытно, и они начнут рыться в поисках корней Семьи?
  -- Таков план, - ухмыльнулась псевдонага. - Я покопалась в методах датировки и всём таком. И практически уверена, что довольно эффективно смогу одурачить радиоизотопные и магнитные технологии датировки. Насколько старым должен быть наш подводный город? Пятьдесят тысяч лет? Больше?
   Эми с Лизой переглянулись и закатились со смеху. А когда пришли в себя, начали выдвигать предложения; Лиза вела записи и всё время хихикала.
   Умницу пришлось в очередной раз приводить в себя, когда Тейлор пару часов спустя наконец сделала-таки нечто, что, как они все были совершенно уверены, не должно было существовать - её сила только глянула на это, и отправилась на "ой-бум". Впрочем, осторожно приглядевшись, блондинка была почти уверена, что та пялится в священном трепете.
  -- Вот теперь мы к чему-то пришли, - с удовлетворением произнесла Тейлор. - За пару недель можно подыскать хорошую точку и сделать что-то, что должно принести интересные результаты.
  -- Знаешь, есть ведь розыгрыши попроще, - заметила Эми, всё ещё продолжая, впрочем, набрасывать планировку несуществующего города пришельцев и хихикая себе под нос.
  -- Да, но они не были бы настолько смешными, - отозвалась Лиза. Блондинка подбрасывала сделанную Тейлор штуковину, изначально бывшую двухдюймовым кубом, снова и снова, полностью зачарованная тем, как её подсчёты количества граней и рёбер не только не совпадают, но и каждый раз отличаются. Это было невозможно, но она смотрела прямо на это. - Должна признать, это лучший, о каком мне доводилось слышать.
  -- Я думала насчёт имени для твоей Семейной личности, предположив, что ты хочешь что-нибудь скорее соответствующее по значению, нежели просто интересное имя, - заговорила Тейлор, делая ещё одну штуковину. Лиза посмотрела на неё, слегка поморщилась и оторвала взгляд, уставившись на подругу.
  -- И?
  -- Метида. Греческая богиня мудрости и мысли в поздний период, но изначально она воспринималась как богиня магических хитростей и трюков[3].
  -- Очень даже подходит, - улыбнулась Эми.
  -- И не отсылает сразу же к Сплетнице. Что, по-моему, здорово.
   Лиза приценилась к предложению, перекатывая по руке странную маленькую болванку:
  -- Вообще-то, недурно. Коротко, легко произнести, приятно мифологическое, вроде как в тему... Хотя я почти ожидала от тебя имя из Мифов[4].
  -- Большая часть либо труднопроизносима, либо мужские, либо и то, и другое, - пояснила Тейлор. - И почти все они для тварей, которые даже ещё более жуткие, чем я. Мы довольно просто можем придать тебе подходящий вид, но люди наверняка реагировали бы... немного странно. Слишком много щупалец.
  -- Щупальца проникнут повсюду в Броктон-Бей, рано или поздно, - хихикнула Эми.
  -- Да, давайте не ударяться в это прямо сейчас, - вздохнула Лиза. - Ты становишься не лучше её. Спасибо богу, что я не японка, это было бы слишком извратски[5].
  -- Если хочешь, могу сделать тебя японкой. Или, собственно говоря, практически чем угодно.
  -- Мне нравится какая я прямо сейчас. Но я учту, - покачала головой Лиза с лёгкой улыбкой. - Метида. Мне вроде нравится. Дайте над этим подумать.
  -- Конечно. Это же твоё имя, я просто предложила.
  -- Нам нужен язык Семьи, если мы собираемся поддерживать для людей загадку, серьёзно, - чуть погодя предложила Эми, когда Тейлор наделала с полдюжины всё более и более специфических и вызывающих беспокойство штучек.
  -- Мысль хорошая, полагаю, но не уверена, что смогу сочинить цельный, функциональный, чужеродный язык с нуля, - Тейлор посмотрела на целительницу, затем на Лизу; та пожала плечами.
  -- Как и я, - сообщила она. - Хотя, если бы мы могли справиться...
  -- Возможно, у меня имеется предложение, ежели вы готовы приложить немного труда, - заговорил Варга.
  -- Ты о чём? - тут же поинтересовалась Тейлор. Лиза всё никак не могла свыкнуться с мыслью, насколько странно иметь две явно разные личности, говорящие одним ртом, и, по-видимому, даже не задумываться об этом всерьёз.
  -- С некоторыми усилиями я, возможно, в силах обучить вас подходящему нечеловеческому языку, - ответил демон.
  -- Ты такой знаешь? - вид у девушки был удивлённый.
  -- Мозг, мне много тысяч лет, - мягко рассмеялся Варга. - Мне ведомы сотни языков, многих видов. Поверь, я способен без особых затруднений подобрать такой, что далёк от человеческого.
  -- Ты никогда не упоминал об этом, - нахмурилась напарница.
  -- Ты никогда не спрашивала, да и в любом случае, досель в подобном не было нужды, - улыбнулся демон.
  -- Это... правда, полагаю, - вздохнула Тейлор. - Это будет какая-то магическая штука для обучения, или пойдём сложным путём?
  -- Тебе я в силах внедрить знание в разум так же, как обучил и другим вещам. По сути, если приглядишься, наверняка сумеешь без особых трудов получить доступ к наречию принцессы Луны. Однако для данных целей он неидеален, ибо по неким своеобычным причинам имеет сходство с архаической формой японского. Тот же, о коем я мыслю ныне, не содержит никакого родства ни с одним языком этого мира, никто из сынов человеческих никогда не говорил на нём, - рот Тейлор издал несколько крайне тревожных шипящих звуков, смешанных с низким клокотанием, от которых волосы на загривке у Лизы встали дыбом. Это сильно нервировало.
   Глаза Тейлор расширились от звуков, исходящих из её же рта.
  -- Что это за чертовщина? - вскрикнула она.
  -- Язык давно сгинувших особей, с совершенно отдельного плана реальности, - хмыкнул Варга. - Мой вид имел с ними контакты - давным-давно, даже по моим меркам. Они были, что довольно странно, водными жителями и кем-то вроде рептилий. Человеческий рот не слишком хорошо подходит, чтобы говорить на нём, требуется что-то более близкое к их изначальному облику. Любая, в какую ты способна обернуться, отлично справится, так же как и конструкты Эми.
  -- Звучит жутко как хрен знает что, - в шоке проговорила Лиза.
  -- Что, мыслю я, именно то, что вам потребно. Не вспоминая о том, что в сравнении с английским это довольно информационно плотный язык - краткое предложение может содержать куда более своего эквивалента на сём наречии. Однако с английским он никоим образом не соотносится, что, как я полагаю, означает, что перевод без моих познаний был бы в самом деле весьма затруднителен - принимая, что вообще возможен.
  -- Ладно, Варга, вопрос снят, - протянула Эми. - Звучит очень чужеродно и странно и всё такое, и, вполне очевидно, был бы хорош в качестве языка Семьи. Ты можешь научить ему Тейлор. Прекрасно. А как мы освоим его без нескольких лет на практику?
  -- Будем надеяться, с применением ваших способностей, неких творческих изменений во вторичных мозгах ваших конструктов и толикой тяжкого труда.
   Эми выглядела задумчивой.
  -- Ух ты. А вот это интересная мысль, - девушка оттянула нижнюю губу, бормоча под нос. - Может, языковой центр побольше? И больше процессов под слуховые функции, возможно, расширить частотный диапазон... Может, и не надо... Хмм. Увеличенная пропускная способность памяти, поиграть с узлами нейронного интерфейса... - её взгляд поднялся на Лизу и Тейлор, которые ожидали, с интересом наблюдая; по лицу целительницы начала расползаться улыбка. - Так безумно, что может сработать. Во всяком случае, стоит попробовать.
  -- Стол?
  -- Стол.
  -- Боже, опять мы за своё, - вздохнула Лиза, глядя, как Тейлор отыгрывает роль Игоря (что выглядело очень странно для полузмеи). Умница со вздохом поднялась на ноги и начала стягивать кофту.

***

  -- Повезло выяснить, что сорвало его с катушек? - поинтересовался Пол, заходя в комнату. Уточнять, о ком это он не было нужды.
  -- Нет. Нет признаков какой-либо причины, только остаточные следы, показывающие, что он был очень прилично на взводе, - отозвалась Ребекка, бросая на коллегу хмурый взгляд. - Он тоже не может сообразить насчёт причины.
  -- Знаете, я ведь прямо здесь.
  -- Это сильно тревожит, - прокомментировал Пол.
  -- Так и есть. Я не хочу рисковать, что это случится снова, так что он остаётся как можно, к чертям, дальше от Броктон-Бей, Семьи и любого, кто с ними связан, пока мы не разберёмся.
  -- Всё ещё здесь. В этом кресле и всё слышу.
  -- Может, это и к лучшему. Всё могло обернуться крайне скверно. Вообще-то, больше, чем ты могла бы себе представить.
   Ребекка с любопытством посмотрела на него, но что-то в её глазах заставляло Пола думать, что она тоже знает, как им повезло. Увидев, что способна была создать Раптавр, герой был совершенно не уверен, что хочет видеть, что могла бы вытащить из ниоткуда Кайдзю при достаточном уровне угрозы. У него создалось впечатление, что, когда она наконец выйдет из себя (предполагая, что это действительно могло случиться), этого не забудет никто.
  -- Что ты имеешь в виду?
  -- Скажем так, я наблюдал интересную демонстрацию того, что может сила генерировать материю в сочетании с высоким интеллектом и взглядом на жизнь, типичным для прирождённого инженера, - вздохнул Пол, присаживаясь в свободное кресло.
  -- Ребят, вы меня вообще слышите?
  -- Звучит зловеще.
  -- На данный момент беспокоиться не о чем, но я серьёзно не думаю, что нам стоит слишком давить на Семью без очень веской причины.
  -- Не могу не согласиться, - пробормотала Ребекка. Пол осознал: старая знакомая определённо чем-то озабочена, иначе уже всерьёз прощупывала бы, о чем он говорит. Но, судя по выражению её глаз, женщина обдумывала что-то ещё.
  -- В чём проблема? - поинтересовался он.
  -- Ты пересёкся с новенькой? Иантой?
  -- Вообще-то да, встретил сегодня, она показалась... интересной.
  -- Чудная как чёрт, хочешь сказать.
  -- И это тоже, - улыбнулся он. - "Исполненная энтузиазма" было бы хорошим описанием. И целитель.
   Ребекка снова перевела взгляд, уже более сфокусированный, на него:
  -- Она чертовски больше, чем целитель.
  -- Алло, я тут сижу, а?
   Пол пристально оглядел коллегу и кивнул:
  -- Я так и понял. Из того, что мне сообщили, Семья относит её к биоскульпторам, что мы обозначили как Биотехнарь, хотя значение покрывает гораздо больше.
   Подруга не выглядела удивлённой, только несколько обеспокоенной:
  -- Полезное подтверждение наших подозрений.
  -- Подозрений? Ты о чём?
  -- Мисс Ополчение получила её образец ДНК со смазанного наркотиком дротика, который Ианта использовала на бандитах и оставила. Согласно как учёным СКП ВСВ, так и нашим, не только все использованные препараты совершенная новинка, но и материал, из которого изготовлен дротик тоже новый. А само ДНК... Ну, оно не человеческое.
  -- Это неудивительно, достаточно взглянуть на неё, чтобы понять это, - протянул в ответ Пол; однако у мужчины возникло жутковатое предчувствие о том, что она на самом деле имеет в виду.
  -- Не человеческое, то есть, ни в каком отношении не соотносящееся ни с чем, что когда-либо развивалось на Земле. Даже отдалённо не близко.
  -- А.
   Пол кивнул в знак понимания.
  -- Ты, кажется, не слишком удивлён, - подозрительно вгляделась в него женщина.
  -- Честно говоря, - отозвался Пол, помолчав, - нет. Помимо Ианты и оставшегося впечатления о ней как о ком-то, кто очень сильно старается сойти за как бы человека без такой практики, как у Раптавр, Сауриал и Кайдзю... у меня был интересный разговор с самой Кайдзю при нашей первой встрече.
  -- О, да ну на хрен, вы двое полные задницы, - затопали ноги и хлопнула дверь. Ребекка чуть усмехнулась, посмотрев на это, и снова перевела взгляд на собеседника.
  -- Для этого были причины?
  -- Он меня довёл, и в данный момент мне бы совершенно не помешало отомстить по мелочи за его тупость, - фыркнула женщина и приняла более серьёзный вид. - Продолжай.
  -- Она упоминала старшего брата. Подозреваю, намного старшего. Который, согласно её словам, был рождён далеко отсюда. Намёк, улавливаемый в том, что она сказала и как...
  -- Не на Земле.
  -- Нет. К тому же я более чем уверен, что она знает, что я знаю, и так далее. Думаю, она вполне могла заодно разобраться, что я не был слишком удивлён этим намёком. То, как она посмотрела на меня... Очень расчётливо и очень любопытно. Она ничего не сказала на этот счёт, а я не давил, но... - герой пожал плечами. - Если подумать, они либо несколько раз наносили визит в прошлом, имели где-то здесь колонию в течение очень долгого времени, либо как-то эти два пункта комбинировали. И сильно подозреваю, к тому же долгое время серьёзно контактировали с людьми. Первые три определённо имеют обширные познания в культуре и разговорной речи современных Штатов, хотя, по крайней мере в её случае, имеются некоторые любопытные странности в моделях речи и поведения. Я было предположил, что она самая старшая, но при этом начал задумываться, не могут ли наши оценки их возраста быть совершенно неверными, - Пол тихо вздохнул, откидываясь на кресле и слегка расслабившись.
  -- Половину времени, что я с ней разговариваю, создаётся впечатление кого-то довольно юного и очень любопытного, а другую такое впечатление, что говорю с кем-то в десять или сто раз старше меня, у кого опыта больше, чем я могу надеяться понять. По её взгляду это также можно заметить. Это совпадает с предположениями, вытекающими из наших интервью со Стражами относительно их контактов с Сауриал и Раптавр. Может быть, их особи живут чертовски долго, или обладают своего рода наследственной памятью, или что-то даже более странное. Но тут происходит много большее, чем бросается в глаза с ходу.
  -- С каждой минутой становится странностей всё больше, - простонала Ребекка, опуская голову на руки. - Но почему сейчас? Почему там?
  -- Боюсь, подсказок не имеется. Но есть и светлая сторона: они, похоже, дружелюбные, милые, до нелепого неагрессивные и, в сущности, хорошие соседи, - мужчина на секунду улыбнулся. - Не говоря о том, что если мы правы, они здесь были дольше нас, и, вероятно, имеют большие основания притязать на Броктон-Бей как минимум, чем кто-либо ещё.
  -- И технически являются гражданами Америки, даже если происходят из какого-то потустороннего мира пришельцев, в силу того, что были здесь, когда США образовывались, или же родились на территории Штатов, - вздохнула женщина, поднимая голову и удивлённо рассматривая Пола.
  -- Да уж, не думаю, что мы можем расценивать их как незаконных пришельцев, - рассмеялся тот.
  -- Так что вежливо попросить их вернуться туда, откуда они пришли, наверняка не вариант? - с лёгкой надеждой уточнила она.
  -- Вероятно, нет. Скорее всего они посмотрят на тебя как на сумасшедшую и ответят, что они уже там, откуда пришли. Правдиво. И, подозреваю, не похоже, что мы можем их заставить что-либо сделать. Или, если на то пошло, что у нас есть какая-то серьёзная причина попробовать.
  -- А если кто-нибудь попробует что-то, они их могут просто проигнорировать, - проворчала Ребекка. - Что было бы чуть ли не более досадно, чем если бы они ответили на удар и победили.
  -- Но куда менее разрушительно.
  -- Верно. Но я совершенно точно понимаю, почему Числовик заявил, чтобы Тагга полностью отстранили от этого дела - этот человек может запросто дёрнуть не за тот конец рычага и сделать или сказать что-то, отчего рычаг выдернут и надают ему по башке.
   Пол не смог сдержать смех - отчасти от самого замечания, а отчасти от тона глубокого раздражения, с которым он был произнесён. Ребекка одарила его злым взглядом, пока мужчина не затих:
  -- Закончил?
  -- Да, спасибо, - улыбнулся он.
  -- Отлично. А сейчас, мне плевать, что за чертовня творится, пока она остаётся там и не вызывает проблем, - героиня встала с подавленным видом. - Мне надо выпить. Снова.
  -- Похоже, такой уж от них эффект. Наверное, лучше не думать об этом слишком много.
  -- Тебе легко говорить, - вздохнула она, направляясь к двери. - Остаёшься?
  -- Нет, ещё остались дела в городе. Не уверен, сколько это займёт, но буду на связи, если выясню что-то ещё полезное.
  -- Постарайся хотя бы пару дней не находить ничего слишком эпохального, мне нужен перерыв, - Ребекка открыла дверь своего офиса и подождала, пока он к ней присоединится, после чего направилась прочь, бормоча под нос. Пол проводил её весёлым взглядом, а затем вызвал портал обратно в Броктон-Бей.
   Семья точно умудряется оказывать интересный эффект на всякого, с кем входят в контакт, размышлял герой по дороге от портала до Вышке, гадая, что случилось в его отсутствие.

***

  -- Хороший день, дорогая? - поинтересовался Денни, поднимая взгляд на Тейлор, присевшую рядом на софу, где он смотрел последние новости. - Сегодня ты, по крайней мере не пропала до завтра, как прошлой ночью, - мистер Эберт подобрал пульт и выключил телевизор: там не было ничего интересного.
  -- Вообще-то, день был очень хорошим, папа, - улыбнулась ему дочь. - Собственно говоря, хорошие выходные. Мы проделывали всевозможные интересные штуки. Кстати, оружие закончили.
  -- Это тот ужасный шум вчера?
  -- Более-менее. Я проверяла скорость перезарядки, - объяснение заставило мужчину улыбнуться.
  -- Была у меня когда-то пневматическая винтовка, - произнёс он.
  -- А калибр был шесть сантиметров?
  -- Нет. Ближе к ружью для охоты на уток, - рассмеялся отец. - И не стреляла и близко к сверхзвуковым скоростям. Что для сжатого воздуха впечатляет.
  -- С более высоким давлением я могла бы сделать выстрел куда быстрее, но для теста этого было достаточно, - заметила Тейлор. - После того, как я её сделала, поднялась ещё одна тема для беспокойства. Если бы я зарядила ружьё одной-единственной шестисантиметровой сферой из ЭВМ, и мы вернули бы ей нормальную плотность, как только покинет ствол на скорость вдвое выше звуковой, кинетическая энергия была бы около двухсот семидесяти семи гигаджоулей. Это почти семьдесят семь тонн тротилового эквивалента. Всякий раз, как я понимаю, что могу сделать до изумления легко, сама себе ужасаюсь.
   Девушка прислонилась к боку отца со слегка расстроенным видом:
  -- Я могла бы принести столько разрушений, что об этом даже не смешно говорить, так просто, что сама с трудом верю. Порой это немного ошеломляет.
   Денни почувствовал, как сердце замерло от потрясения, когда дочь упомянула потенциал созданного между делом устройства, но накрыл её руку своей и обнял свою девочку:
  -- Ты хороший человек, Тейлор, и я доверяю тебе. И знаю, что ты никогда не сделаешь ничего такого. Ни преднамеренно, ни случайно - ты очень ответственная. К тому же, у тебя есть Варга, который присматривает за тобой, за мной и всеми остальными. Эми и Лиза - друзья, и люди на которых, невзирая на некоторые очень специфические способности и странноватое чувство юмора, ты можешь положиться. Как и они могут положиться на тебя. Не пугайся своих способностей, используй их ответственно и осторожно, как делала до сих пор, и, уверен, всё пройдёт как надо.
  -- Спасибо, папа, - тихонько произнесла она.
  -- Всегда пожалуйста, Тейлор.
  -- Просто меня порой накрывает, понимаешь? Мне нравится быть той, кто я есть, но каждый раз, как я типа смотрю на себя со стороны, это шок.
  -- А части тела с чешуёй и хвост такого чувства не вызывают?
  -- Совсем, - улыбнулась ему дочь снизу вверх. - С этой частью у меня порядок. Мне нравится быть в состоянии делать штуки такого рода и что Эми в состоянии присоединиться, а теперь и Лиза тоже, это чертовски весело. Другое может быть немного чересчур, вот почему я из кожи вон лезу, чтобы не дать никому, кому не доверяю целиком и полностью, узнать правду, по крайней мере, не всем разом. Знаю, наверное, я не могу скрывать всё вечно, но, если давать знать верным людям, мало-помалу ... Надеюсь, всё сработает.
  -- Думаю, так и будет, - заверил её папа, искренне по большей части, и зная, что она знает. - Так Лиза тоже получит свою Кузину?
  -- Да, мы её как раз делаем, - довольно глянула Тейлор. - Будет весело иметь двух кузин, бегающих по округе.
  -- Для кого?
  -- Для всех, конечно, - хихикнула она его иронии. - Ианта, по видимости, натуральный хит дня.
  -- Да, я видел посты на ПХО, - отозвался Денни. - Она создала... давай остановимся на "впечатление".
  -- А видел кусок с Вики и её друзьями?
  -- Видел. Бедняжка выглядела такой ошарашенной.
  -- Эми, кажется, понравилось, - рассмеялась девушка. - Как и Лизе.
  -- Эти двое слишком уж похожи на тебя, - отметил отец. - Однако ты нашла хороших друзей.
  -- Так и есть. И очень этим довольна. Вики тоже, и все остальные в Аркадии. О, точно, твой день рождения. Я бы хотела завтра выбраться с тобой на обед, и думала пригласить ещё Эми и её семью заодно, если тебя устроит.
  -- Было бы мило, - улыбнулся Денни. - Куда думала пойти?
  -- В тайское местечко, которое нам нравится.
  -- То, которое ещё нравится Сауриал?
  -- Оно самое.
  -- Насколько я слышал, теперь оно неслабо забито. Сможешь заказать столик?
  -- Я знаю кое-кого, кто наверняка может, - хихикнула Тейлор; её голова сменилась на лик Сауриал, ухмыляясь отцу.
  -- Да, это наверняка сработает, - согласился он. - Злоупотребление влиянием для личной выгоды. Отлично сделано.
  -- Спасибо, - девушка протянула руку. - Я кое-что для тебя сделала.
  -- И что это? - поинтересовался отец, протягивая свою, и слегка отвесил челюсть при виде немного странной... вещи... которую она туда уронила. - Нет, серьёзно, что за чёрт это?
  -- Древний артефакт Семьи, - широко ухмыльнулась в ответ его невозможная дочь. - Возраст пятьдесят тысяч лет, реликт инопланетной цивилизации. Выйдет хорошее пресс-папье.
  -- Уверен в этом, - слабо проговорил докер, поворачивая предмет в ладонях и моргая от нервирующего глазовыворачивающего эффекта, вызываемого этим действием. - Если предположить, что у меня имеются подходящие странички из "Некрономикона", которые надо придавить, чтобы не сдуло. Однако, глядя на эту штуку, подозреваю, что любые документы, на какие я её положу, в итоге станут страницами этой книги. Как, во имя Лавкрафта, ты заставила её выглядеть таким образом?
  -- Забавная история, - усмехнулась полудемон и принялась объяснять.
  
   [1] Имеется в виду М.К. Эшер, уже упоминавшийся в 103 главе (официальный сайт https://www.mcescher.com) - художник прошлого века, любимой темой творчества которого были зрительные иллюзии и игра с восприятием пространства. "Бесконечная лестница" - довольно известная иллюзия его изобретения.
   [2] Для незнакомых с творчеством Лавкрафта - как ни странно, "магии" в чистом виде в его работах немного. Колдуны, оккультисты, Древние и прочие по большей части используют неизвестные человеческой науке свойства многомерности пространства, а большая часть их творений существует за пределами привычных человеку четырёх измерений. Соответственно, работающая с трёхмерными объектами геометрия Эвклида к ним неприменима, а возникающий эффект дезориентации и отвращения - своего рода визитная карточка Древних.
   [3] Что неудивительно, учитывая совсем недетские чувства её племянника по отношению к своей воспитательнице. Впрочем, Зевс в итоге добился-таки своего - Метида была его первой женой.
   [4] Мифов Ктулху, конечно же.
   [5] Для тех, кто не учил английский - щупальца и тентакли это одно и тоже)))
  
   Глава 140: Подарки и тревоги
   Понедельник, 21 февраля 2011г.
  -- С днём рождения, пап, - Тейлор с улыбкой подтолкнула коробку в обёртке к отцу через стол. Тот как раз доел весьма тщательно приготовленный завтрак, который она, встав пораньше, сделала для него (включая его любимые блинчики с черникой) и выглядел сытым и довольным.
  -- И что же это может быть на сей раз? - вопросительно вскинул брови мужчина. - Даже не представляю, свой день рождения я с тобой не обсуждал, - и, одарив дочь весёлым взглядом, добавил. - И ты тоже хранила очень глубокое молчание по этому поводу. Какой сюрприз.
  -- Сколько сарказма! - Тейлор скрестила руки и тяжело взглянула на отца. Тот хмыкнул, подтащил коробку к себе и принялся снимать обёрточную бумагу.
  -- Стал бы я так поступать со своей единственной дочерью, юной леди, в которой покоятся надежды семьи Эберт на будущее, дитя, ради которой я не доедал, сберёг и пожертвовал стольким за - ух! - последние пятнадцать лет и примерно семь месяцев?.. - Денни покончил с речью и фыркнул заухмылявшейся дочери.
  -- Славный итог семейного древа Эбертов, которым являюсь я, побоку, ты малость перегибаешь, - заметила она.
  -- Возможно. Но кое-кто должен демонстрировать понимание. Итак, что у нас тут? - мужчина снял последний лист тёмно-синей бумаги и отложил в сторону, достав плоскую картонную коробку шириной в два фута и толщиной в шесть дюймов. Поднял крышку, отогнул обёрточную бумагу под ней и посмотрел на оставшееся содержимое.
  -- А, очень мило, - ощупал он кожу куртки, которую Тейлор изготовила после тщательных размышлений. Очень тёмный сине-чёрный цвет, почти как у чешуи Раптавр, на свету по большей части выглядел совершенно чёрным, но под верным углом вспыхивал синим. Саму кожу изготовил Варга, скопировав какой-то примерный эквивалент давно вымершего (и, вообще-то, инопланетного) довольно крупного летучего ящера. Девушка сообщила об этом отцу; тот уставился на неё и медленно расплылся в усмешке.
  -- Хочешь сказать, оно из сотворённой демоническим путём кожи с драконьей шкуры[1]?
  -- Типа того; если тебе хочется так думать, то да, - улыбнулась Тейлор.
  -- Я и в самом деле хочу так думать. Хотя мысль одеть на себя то, что состоит в дальнем родстве с семьёй, немного странная.
  -- Это же не настоящая кожа, для её изготовления никто не умер, - хихикнула дочь. - Я ни за что не убью дальнюю родню, чтобы сделать из неё куртку.
  -- Разве что они были очень гадкими, полагаю.
  -- Но, это, наверное, некоторый перебор, - блеснула полудемон зубастой улыбкой. - Но я могла бы ободрать их, не убивая.
   Уже привычный к её способностям отец просто вскинул бровь, слегка улыбнулся и встал, достав куртку из коробки. Она была пошита таким образом, что носить можно было или как очень симпатичный кожаный пиджак, или же, использовав молнии внутри и опустив вниз часть подкладки, как широкий плащ в плохую погоду.
  -- Полностью водонепроницаема, огнеупорна, пуленепробиваема, хорошая защита от радиации, изоляция для сохранения тепла, или прохлады, смотря по условиям, а внутри около двадцати потайных карманов, - гордо похвасталась девушка, пока Денни примерял обновку. - Ещё в воротнике свернут капюшон. Плюс подходящие перчатки в верхних наружных карманах. Мы тут прошлым вечером поигрались с кое-какими странными эффектами, до которых дошли с нашими "артефактами"; когда я пошла в постель, у Варги возникла идея, - Тейлор самодовольно улыбнулась посмотревшему на неё с лёгким беспокойством (судя по выражению на лице) отцу. - Проверь внутренний карман слева, тот, что внизу.
   Мистер Эберт с лёгкой опаской засунул туда руку, удивлённо глянул и потянулся дальше:
  -- Что, ради всего... - пробормотал он, заглядывая в карман. - Что это? - очевидно, отыскав что-то в кармане, мужчина вытащил руку, оцепенело глядя на полую бейсбольную биту из ЭВМ в полный размер, вылезшую вместе с ней. - Какого черта?
   Он потрясённо посмотрел на предмет, затем опустил глаза на карман, из которого тот появился - тот со всей очевидностью был слишком мал, чтобы его вместить. Положил обратно в целях эксперимента; Тейлор с удовлетворением наблюдала, как вещичка полностью исчезает в кармане, снова.
  -- Это невозможно, - запинаясь, выдавил он.
  -- Нет, это магия, - рассмеялась дочь. - Он чуток больше внутри, чем должен быть.
  -- Опять крутишь с законами пространства и времени, Тейлор? - подозрительно осведомился отец. - В этом доме мы соблюдаем законы термодинамики.
  -- Хорошая рекомендация, - усмехнулась Тейлор. - Это результат наших вчерашних экспериментов. Вроде многомерной складки - это было бы наименее неправильное описание. Математика реально та ещё, у нас с Варгой ушло несколько часов, чтобы разобраться, но она стабильна и постоянна. Вообще-то, по большей части это его работа. Внешние карманы примерно вчетверо больше, чем должны были бы быть так - кроме верхнего левого, так что можешь класть в него ключи без того, чтобы потом лазить за ними с фонариком. Нижние внутренние карманы шире и примерно в ярд глубиной. Верхний левый чуток поглубже, а верхний правый помельче, но шире. Уж точно достаточно большой для пары бутылочек пива, - полудемон улыбнулась побледневшему лицу отца, отражавшему уровень его впечатления. А тот, порывшись в верхнем левом кармане, извлёк шест шестифутовой длины (Тейлор сделала его телескопически удлиняющимся в два раза). - Никогда не знаешь, когда может потребоваться длинная палка. Кстати, с одного конца откидывается багорный крюк.
   Денни всё не отрывал взгляд от шеста у себя в руках, как если бы не мог в него поверить.
  -- Остальные карманы сделаны подобным же образом, но не в таком масштабе. Скорее чтобы не раздувались, когда ты кладёшь в них вещи, чем для складского пространства. Не говоря о том, что столько пространства... выгнутого наружу, наверное... похоже, не позволяет пропускать много веса. Никто из нас не уверен отчего, но это реально полезно.
  -- А другие аксессуары имеются? - с мягким вздохом осведомился докер, на пробу пару раз опуская шест обратно в карман и извлекая обратно.
  -- Сам посмотри, - рассмеялась девушка. Он так и сделал. И к тому моменту, как закончил рыться по всем карманам, на столе лежали раздвигающийся шест, пара перчаток из того же материала и в том же стиле, что и куртка, два складных ножа (один из кармана в левом рукаве), бита, очень мощный светодиодный фонарь, ещё одна телескопическая дубинка вроде той, что дочь ему вручила изначально, из кармана в правом рукаве, зонтик, новейшая модель рации той же серии, какие использовал Союз, с запасной батареей, бумажник под куртку, сотня футов тонкого троса с крюком на кольце, дюжина бутылок с водой, походная аптечка и несколько контейнеров с завинчивающейся пробкой примерно двух дюймов в диаметре и трёх высотой.
   И огромное ярко-зелёное полотенце; когда Денни вытащил его из одного из карманов, у него вырвался смешок.
  -- Контейнеры это для всякой мелочёвки, - улыбнулась Тейлор. Все произведённые ей инструменты были из тончайшего ЭВМ с соответствующе ухватистым покрытием где надо; даже лезвия ножей были полыми, так что весили куда меньше, чем должны были в ином случае. У девушки ушло немало времени на попытки добиться для штук типа биты и шеста веса, который казался бы разумным при использовании тем, кто не так силён, как она.
  -- Она должна быть примерно такой же неразрушимой, как костюм Эми - действует так же, но слой тоньше, чтобы стала полегче, ну и заодно выглядела как обычная куртка высшего класса. Если кто спросит, я её заказала у Сауриал. И даже заплатила ей за это. Как другу Семьи мне дали хорошую цену. Квитанцию тоже выписали, - Тейлор осклабилась, глядя, как отец пялится на гору предметов на столе.
  -- Не уверен, следует ли мне тебя поблагодарить или же бежать из дома с воплями, в ужасе от кошмара, что ты творишь с тканью реальности, - наконец произнёс он.
  -- С реальными тканями делали и более страшные вещи.
   Денни со вздохом посмотрел на дочь, заставив вызвав у неё лёгкую улыбку.
  -- В любом случае, это и близко не так плохо, как сила Висты, - выразила девушка протест. - Мы думаем, тут, вероятно, происходит что-то немного похожее на то, что делает она, но совершенно другими методами, и, единожды сделанный карман остаётся стабильным. Если разрезать куртку на части, обнаружишь правильное количеством материала для такого размера карманов и прочего, но большая его часть просто типа как... где-то ещё. Не то чтобы его можно было разрезать на части с подкладкой из кольчуги из ЭВМ с микронными звеньями. Сделать это могу только я, и Лиза вполне уверена, что это никогда не изменится. Она уверена, что обычные парачеловеческие силы по какой-то причине тут неприменимы, по крайней мере, пока речь идёт о манипуляции, изготовлении или нанесении повреждений.
  -- Потому-то ты не смогла сделать из него костюм для Брандиш, я помню.
  -- Именно. Лиза сказала, её сила его будет просто игнорить, - пожала плечами Тейлор. - Магия и парачеловеческие силы, похоже, друг с другом не согласуются, по крайней мере, в случае магии Варги. За исключением Эми - та, похоже, этот материал обожает, её сила постоянно находит новые способы применить его в биологическом организме. Очень помогает, что он совершенно инертный, самая большая проблема в том, что пришлось разбираться, как заставить клетки его принять. Необходимо выполнить ЭВМ в виде пены или сетки, чтобы дать им прорастать насквозь, а затем всё реально здорово работает.
   Денни уставился на дочь, и в изумлении покачал головой:
  -- Ты меня постоянно поражаешь и впечатляешь. Мама гордилась бы тобой не меньше, - девушка тихо улыбнулась под нос, а докер опустил взгляд на новый плащ, разведя руки, чтобы было лучше видно. - И смеялась бы до колик от мысли, что я обзавёлся плащом из кожи инопланетного дракона с неевклидовыми карманами. А затем захотела бы себе такой же.
  -- Наслаждайся, пап, - Тейлор встала и сжала его в объятьях. - У меня ушли дни на проработку всего, но мне нравилось этим заниматься, и расширенные карманы были чудесным штрихом в последнюю минуту, - девушка посмотрела на вещи на столе и добавила: - Надеюсь, я не упустила ничего нужного, но дай знать, если потребуются ещё аксессуары. Хочешь меч?
  -- Дорогая, не думаю, что мне нужен меч, оставляя в стороне тот факт, что я всё равно не знаю, как им пользоваться. Кажется, у тебя создалось впечатления, что я собираюсь скорее на битву какую-то, а не в офис, - и мистер Эберт под взглядом дочери принялся раскладывать всё обратно по разным карманам. - Не уверен, к примеру, что мне когда-нибудь потребуется бейсбольная бита, разве что буду играть в бейсбол. Чего я не делаю.
  -- Никогда не знаешь. Вещи могут оказаться кстати в самый странный момент, и тогда ты захочешь, чтобы у тебя хоть что-то было. Думаю, пусть лучше будет.
  -- И бухта троса?
  -- Может вытащить застрявшую машину. С ним ты можешь авианосец тягать.
  -- Уверен, когда-нибудь это может оказаться полезным, - улыбнулся отец. - О'кей. Огромное тебе спасибо за до смешного избыточный подарок на день рождения. И за все вошедшие в него игрушки, - мужчина ощупал рукав плаща и удовлетворённо кивнул. - В самом деле очень мило. Может, тебе стоило бы подумать об их продаже, я бы ожидал, что на открытом рынке они будут стоить кучу денег.
  -- Я ещё думаю насчёт продуктов для продаж, - призналась девушка. - Конкретно этого в списке нет - больше никто не получит даже просто похожего, твой уникален. Но некоторые из идей, до которых мы с ним дошли, позже могли бы оказаться действительно полезны.
  -- Всё ещё не могу поверить, что даже Варга способен сделать карманы, которые больше изнутри, - подивился докер, снимая плащ и поднимая вверх. - Это просто невероятно.
  -- Некоторые парачеловеческие способности немного на это похожи, - указала Тейлор. - Эта вот Цирк, про которую, похоже, никто не знает, мужчина это или женщина - предполагается, что у неё своего рода пространственный карман, прямо как в японской манге или чем-то таком. Я и о других таких слышала. Мы просто дошли до чего-то, что может использовать каждый.
  -- И всё равно, Тейлор, даже в понятиях сил, это довольно-таки впечатляет.
  -- Я подумала так же, - усмехнулась дочь. - А ещё это делает реально странные на вид пресс-папье. И... прочее.
  -- Прочее? - Денни подозрительно посмотрел на неё. - Какого рода прочее?
  -- А. Ужасающая таинственная архитектура, что никогда не ведала рук рода человеческого, из далёкого прошлого, когда лишь предки прямоходящих обезьян с равнин сбивались в кучу в пещерах, страшась звуков из мрака, лишённые даже пламени, чтобы согреть и осветить его, - низким рокочущим голосом произнесла полудемон, жутковато пришепетывая на "с". - Давным-давно поглощённый волнами, заброшенный в тысячелетиях - Семья стремится возродить свой древний дом. И, может, подключить интернет.
  -- О боже, - вздохнул мужчина, с шумом опускаясь на стул. Тейлор самодовольно улыбнулась, а он пристально посмотрел на неё, затем протянул руки и взялся за её. - Дорогая, я должен спросить, ты же не собираешься... выходить за рамки... верно? Видишь ли, просто я порой беспокоюсь. Если ты распахнёшь дыру во вселенной глубоко под морем и через неё пригласишь давно утерянных родственников Варги на обед, боюсь, это может ударить по ценам на недвижимость. А мы как раз на грани того, чтобы сделать город лучше, так что если в него заселится Дагон, было бы несколько затруднительно.
   От души рассмеявшись - по большей части над тем, как отец отчаянно старался сохранить во время этого спича каменное лицо - девушка сжала его руки:
  -- Не волнуйся, пап, мы не собираемся перегибать палку. Ну, слишком уж перегибать, - и через секунду добавила: - Ну..., наверное, нет, в любом случае.
   Докер отпустил дочь и откинулся назад, покачав головой и глядя на неё:
  -- У меня ужасное ощущение, что любой, кто пойдёт по следу слухов о том, откуда пришла Семья, отыщет необычайные артефакты, подводящие к очень неуютным мыслям, - Денни вздохнул, но в уголках его губ таилась улыбка. - Дай угадаю, если их проверят, это будет совершеннейшая древность?
  -- О да, ужасающе старые, - одарила его Тейлор исполненным удовлетворения взглядом. - Заделать нужную смесь изотопов, чтобы заставить что-нибудь выглядеть на любой желаемый возраст, довольно просто, серьёзно. Осторожно вырезаем объём в осадочных породах пробником из ЭВМ микронной толщины, вынимаем, закладываем артефакт на соответствующую возрасту глубину, вкладываем объём обратно и убираем бокс. Всё заравниваем, и вот пожалуйста. Просто надо подобрать местечко получше, где мы не подложим свинью настоящим археологам.
  -- Дерьмо. А ты наверняка и в самом деле можешь справиться, - отец выглядел впечатлённым, но несколько потрясённым. - Уверена, что хочешь этого? Тебе это действительно необходимо?
   Тейлор посмотрела на него, поведя плечом:
  -- Совершенно необходимо? Никто из нас не уверен. Сила Лизы подсказывает ей, что важно, чтобы никто пока не знал правды, а кое-кто, в идеале, никогда и не узнал. Одна только Эми заставила бы их отложить кирпичей, будь у них хоть какое-то представление, на что та на самом деле способна, не говоря о том, что уже делает. У них Бласто ходит под угрозой ордера на убийство, а он и близко рядом не стоял. Помимо прочего, СКП так разо***сь бы с Новой Волной, что ты не поверил бы. Тот факт, что она дочь Маркиза, в сочетании с таким набором сил... Эми никогда не убедить никого у власти, что она совершенно безопасна. Даже если бы она перестала что-то делать со своими способностями, её бы преследовали вечно, а её семья тоже оказалась бы замазана. В любом случае, мы обе так думаем, а Лиза пришла к тому же заключению.
   Мистер Эберт с усталым выражением на лице слушал, задумчиво кивая. Эми уже рассказала ему про своё происхождение, которое не слишком-то удивило или шокировало докера.
  -- Ты привела очень хороший довод.
  -- Добавим мои собственные способности... Пап, я потенциальный убийца миров. Как и Эми, конечно, она может выпилить всю жизнь на планете без больших проблем, за возможным исключением меня и её. Я это тоже могу. Я придумала по крайней мере полдюжины способов стерилизовать планету практически до фундамента, и парочку полностью её разрушить, - на её глаза навернулись слёзы; Денни бесстрастно наблюдал. - Это, б**, ужасает меня, и я знаю, что никогда бы этого не сделала. Как и Варга. Он демон, я как минимум полудемон, но мы не убийцы. Мы защищаем людей, не уничтожаем их, разве что нет другого выбора, - Тейлор протёрла глаза; её отец встал и подошёл, положив руки её на плечи. Варга послал ей волну нематериальных утешительных объятий, но хранил молчание, только тоже слушал.
  -- Он уверен, что превеликая сила, что послала его ко мне и разблокировала все его способности в той мере, как она это сделала, никогда не совершила бы подобного, если бы была хотя бы тень риска, что такое случится, и подозревает, что она всё ещё наблюдает, чтобы узнать, что будет. Но это всё равно меня ужасает. А что было бы с людьми, которые меня не знают, или не доверяют? Или даже не верят, что Варга здесь со мной? Не думаю, что могу это реально доказать. Возможно, я бы даже не смогла доказать СКП, что я действительно была Тейлор Эберт! В смысле, я же теперь нелюдь на очень фундаментальном уровне. Никакой тест ДНК не пройду. Чувства у меня те же, по большей части, отпечатки пальцев, узор сетчатки, внешность - всё то же самое, но если они решат, что я какая-то странная самозванка, произошедшая от Тейлор, как я действительно могу доказать, кто я?
  -- Я бы за тебя поручился.
  -- А с чего им тебе верить? Ты бы в их глазах тоже был бы скомпрометирован. Все, кого я знаю, были бы, - посмотрела на папу девушка. - Жизненно важно, чтобы никто ничего из этого не узнал, помимо людей, которым я полностью доверяю, слишком скоро. Я бы предпочла, чтобы они никогда не узнали, но сомневаюсь, что мы сможем скрывать это вечно. Вот зачем все эти детальные планы, вся бодяга с Семьёй, всё это. Я не планировала заводить дело так далеко, но, честно говоря, ПХО проделала куда лучшую работу, чем могла бы я, по распространению идеи Семьи - а теперь они, конечно, заявляют, что это пришельцы. Это всегда пришельцы, - тут Денни слегка улыбнулся, но ничего не сказал, просто давая дочери выплеснуть свои страхи. - Самое смешное, что эти параноидальные шизики, повернутые на заговорах, в конечном итоге вроде как правы. Во многих отношениях я действительно пришелец, или наполовину пришелец - бога ради, Варга прибыл из совершенно иной вселенной. Так что, когда Эми разобралась, что она может, мы подумали: да пошло оно, возьмём то, что все думают и дадим им реальных пришельцев. Подозреваю, к тому моменту, когда частица настоящей правды выйдет наружу, никто всё равно не поверит.
   Отец коротко кивнул с очень задумчивым видом.
  -- Так что да, я намереваюсь сделать всё, что могу, чтобы предоставить им все потребные доказательства -древние пришельцы, живущие на дне океана, есть; потому что это безопаснее, чем заявить им, что три девчонки в возрасте от пятнадцати до восемнадцати вместе обладают способностями, знаниями и навыками, чтобы выйти против всех вооружённых сил страны вкупе с паралюдьми и, вероятно, победить. Как минимум точно разойтись в ничью. В этом случае, если повезёт, люди будут колебаться, начинать ли им, потому что не знают что могло бы случиться. Если они узнают, что это старшеклассница - ну, очевидно, что они победят, так что они попробуют. Я читала исторические труды и смотрела новости, так что неплохо представляю, как думают люди такого типа. Стоит одному из них рвануть вперёд паровоза, и мы будем по задницу в штурмовиках. Тогда кто-нибудь пострадал бы, а если бы это был ты, или Эми, или Лиза, или любой человек из Докеров, они все умрут. Я не хочу, что бы что-либо из этого случилось.
  -- Как и я, милая моя девочка, - мистер Эберт склонился и поцеловал дочь в макушку. - И не случится. У тебя изумительно сумасшедшие и талантливые друзья, великий демон в голове, сотни людей, которые верят в тебя, даже если не знают на самом деле кто ты, и я. Не могу сказать, что твой план меня радует, но так же не могу сказать, что он плох. Вероятно, куда лучше любой альтернативы, которую я мог бы придумать. То, как мы до этого дошли - практически комедия ошибок, но я честно не вижу, как можно было этого избежать. Силы приносят проблемы. Ты сумела избежать большей части распространённых, в итоге дойдя до очень необычных. Но я верю, ты справишься, и если я что-то могу сделать, чтобы помочь, я сделаю.
  -- Спасибо, папа, - пробормотала полудемон, шмыгнув носом, сотворила бумажную салфетку и высморкалась. - Прости, что испортила твой деньрожденьственный завтрак.
  -- Не волнуйся об этом, ты не испортила, - Денни подтащил стул и уселся на него, всё ещё держа руку у неё на плече. - Ты всегда можешь поговорить со мной о такого рода вещах, или о чём-нибудь ещё, а я всегда тебя выслушаю. Ты у меня единственная дочь. На самом деле, я тебя, вообще-то, люблю.
   Тейлор коротко фыркнула на этот пассаж, на что мужчина улыбнулся.
  -- Ты явно какое-то время держала это в себе, - добавил он. - Кое о чём ты уже упоминала ранее, но я не осознавал, насколько это тебя тревожило.
  -- Мне помогли собрать всё воедино разговоры с Эми и Лизой, - тихо произнесла дочь. - И с Варгой я тоже это много часов обсуждала. Никто из нас не видит другого реального способа, который в итоге не вызвал бы по пути ещё больше проблем. Я более чем уверена - рано или поздно будет туча очень странных разговоров на этот счёт, но это чертовски лучше, чем туча пуль.
  -- Ты пытаешься стать в итоге способной вести переговоры с позиции силы, - кивнул Денни. - И, что важнее, с позиции, когда все знают, что у тебя хорошие карты, а не просто делают допущения. Которые слишком поздно могут оказаться дикими и катастрофически неверными.
  -- По большей части да, - вздохнула Тейлор. - Так что, мы делаем артефакты пришельцев. Делаем пришельцев. Дошли до пришельческого языка. Если придётся, то построим б***й Р'льех с нуля. Лавкрафт был жертвой розыгрыша, и Дерлет пророк его.
   Человек за её спиной сдавленно рассмеялся, в изумлении качая головой:
  -- Ты определённо умеешь обращаться со словами.
  -- Эми мне так и сказала.
  -- Иди, Тейлор, ополоснись, а затем забудь это всё и отправляйся в школу, - посоветовал он, ободряюще сжимая её плечи и отпуская. - Я понимаю, согласен и мне нравится подарок. Подарки.
  -- Я рада, - девушка почувствовала себя куда лучше. Многое из этого ело её изнутри, и даже с учётом дружбы, образовавшейся с Эми и Лиза, и Варги, всё же хотелось, чтобы он знал, а в идеале и одобрял. - Конечно, здорово помогает то, что это же умора, представлять себе лица людей. Погоди, пока они найдут первый древний артефакт Семьи...
   Тейлор оставила на кухне смеющегося отца и, улыбаясь про себя, отправилась в ванную умываться.

***

  -- Привет, Тейлор, - Эми прыгала на одной ноге, одной рукой держа телефон у уха и пытаясь натянуть ботинок другой. В конце концов она оперлась на хвост и умудрилась это проделать, не упав, решив больше практиковаться с этим придатком. - Что случилось? Я собираюсь в школу.
  -- Я звоню пригласить тебя и твою семью на обед сегодня вечером в тайский ресторанчик на день рождения папы, - сообщила подруга. - Помнишь, я упоминала об этом прошлой ночью? Я спросила, и ему понравилось. Я угощаю.
  -- Я определённо участвую, и уверена, Вики тоже, - отозвалась целительница, перекладывая телефон из руки в руку и от уха к уху, после чего подтянула второй ботинок. - А тётя Сара в списке?
  -- Да, конечно. Приводи их всех с собой. Где-то в полседьмого-семь. Я бы пригласила Лизу, но...
  -- Понимаю.
  -- В любом случае, у меня есть ещё что ей поручить, - хихикнула Тейлор.
  -- Что? - с любопытством поинтересовалась Эми.
  -- Это уничтожило бы сюрприз. Увидишь. Ладно, я сама как раз ухожу, так что увидимся в школе.
  -- Отлично. Я спрошу маму, и попрошу прийти; она может оставить сообщение, пока я в школе. Увидимся.
  -- Пока.
   Телефон замолчал, так что девушка положила его на кровать и присела завязать шнурки, после чего снова почистила зубы, ухватила рюкзак и спустилась по ступенькам. Двадцать минут спустя она уже была на полпути в Аркадию, гадая что за сюрприз устроит Тейлор.
  -- Наверняка нечто противоестественное, - произнесла брюнетка себе под нос. - Мне нравится.
   Хихикнув, девушка обогнала старую леди на "олдсмобиле", подумав, что название подходит, и продолжила движение к школе и друзьям.

***

  -- Привет, Дин, - улыбнулась Вики, подходя к бойфренду, стоявшему у своего шкафчика. И, поцеловав в щёку, ткнула в плечо ухоженным ногтем. - Выглядишь напряжённо.
  -- Просто думаю о том, о сём, - парень закрыл шкафчик и набрал код на замке, после чего повесил свой рюкзак на плечо. И снял другой с плечика девушки.
  -- Не стоит этого делать, то и сё могут напрягать, - хихикнула она.
  -- Да уж, верно, - вздохнул он.
  -- Всё ещё смущён из-за того, что наговорила Ианта, верно? - проницательно поинтересовалась блондинка. Лёгкая тень, пробежавшая по лицу юноши, уверила её в своей правоте. - Уверена, она пошутила. Она никак не может быть настолько старой. Ничто столько не живёт.
  -- Вероятно, ты права, - отозвался Дин через несколько секунд, когда они уже шли в класс. - У неё определённо странное чувство юмора.
  -- У них у всех такое, помнишь, что Сауриал проделала со Стояком? - парень со слабой улыбкой кивнул; Вики хихикнула. - Это было изумительно. Хотела бы я видеть его лицо, спорю, это был натуральный праздник.
  -- Наверное, - улыбнулся он шире.
  -- Привет, Тейлор, - блондинка оглянулась через плечо на Эберт, которую только что заметила на выходе из уборной. - Спасибо, что пригласила на обед по случаю дня рождения твоего папы, мама тоже велела передать благодарность. Мы все будем, как и тётя Сара с дядей Нейлом и Эрик. Кристал, к сожалению отсутствует.
  -- Нет проблем, - улыбнулась Тейлор. - Если Дин хочет, приглашаю, - обе девушки посмотрели на молодого человека, покачавшего головой с улыбкой, выглядевшей странно напряжённой.
  -- Простите, не выйдет, другие планы. Но спасибо за приглашение.
  -- О'кей. Нормально. Увидимся позже, Вики, - девушка посмотрела на часы на стене рядом с ними. - Надо бежать, последний звонок меньше чем через минуту. Пока, - она развернулась и поспешила прочь, грациозно шагая на длинных ногах. Вики с улыбкой посмотрела ей в след и обернулась к своему парню. Наклонилась вперёд и провела пальцем по его подбородку:
  -- Уверен, что не сможешь?
  -- Боюсь, что да. Надо ещё кое-что сделать. Но если хочешь, можем выбраться к тайцам на неделе.
  -- Мне нравится, ресторан реально хороший, - повисла в ответ блондинка на нём. - Однако тебе лучше зарезервировать столик сегодня, у них сейчас запись на несколько дней вперёд. Сауриал их действительно прославила. Хотя Эми, разумеется, тоже помогла.
   Парень кивнул с весёлым видом, покосился в направлении, куда ушла Тейлор; когда же прозвонил звонок, вздрогнул и тревожно огляделся:
  -- Вот блин, мы уже опаздываем.
  -- Всего секунд на пять, а класс прямо тут, - хихикнула Вики, подталкивая его в нужном направлении.
   Дин со вздохом отпустил подругу, и они оба вошли через миг после того, как замолчал звонок; однако грозный взгляд от учителя, постучавшего по часам, все равно заработали.

***

   Добравшись до своего стола с полным еды подносом, Тейлор улыбнулась друзьям и села; Эми и Мэнди сдвинулись в стороны, освобождая место.
  -- Привет, ребята, - радостно поздоровалась девушка, расставляя тарелки и беря вилку наизготовку. - Слышала, у вас с Люси была интересная встреча, Мэнди, - добавила она, скосив взгляд на подругу; та с усмешкой кивнула.
  -- Ага, - ответила она. У Люси был очень счастливый вид. - Столкнулись с новенькой, Иантой, на Бульваре. Она странная, но дружелюбная. Верно, Эми?
  -- Я вовсе не считаю её странной, - мирно отозвалась Даллон, после чего взяла в рот соломинку, торчащую из её яблочного сока, и затянулась. Проглотила, отпустила соломинку и добавила: - Дружелюбная, это да. И любит розыгрыши.
  -- О боже, тот с Вики и остальными был уморительным, - хихикнул Эрик, посматривая на стол, за которым означенные лица обсуждали что-то, похоже, насмешившее Денниса (что, вообще-то, было несложно). - То, как все на улице смотрели и ухмылялись, но никто ничего не сказал. И как это они упустили почти восьмифутовую пурпурную с синим ящерицу, крадущуюся за ними, точно персонаж мультика?
  -- Полагаю, некоторые люди просто не слишком наблюдательны, - рассмеялся Рич. - На тот момент это наверняка было не так очевидно. Но она была права, им реально стоит больше оглядываться.
  -- Особенно на охоте, - сверкнула зубами Люси. - Она порой странно выражается, но кажется милой. Мне она нравится.
  -- Тебе нравится всё, что в чешуе, - прокомментировала Мэнди.
  -- Ну, если это рептилия, полагаю, да, - признала её подруга. - Рыба - тут я могу взять или отказаться. Но у неё приятный вкус.
  -- Эй, а никто не хочет зайти сегодня в тот тайский ресторанчик? - поинтересовалась Тейлор, оглядывая остальных. - Сегодня у папы день рождения, и мы пригласили семью Эми. Будут все, кроме Кристал, так что нас девять, плюс я пригласила кое-кого из Союза. Папа не в курсе. Мест за столом двадцать, так что места хватит всем. Простите, следовало подумать о вас всех и спросить в первую очередь с утра.
  -- Тейлор, мне нравится твой папа, и тайская кухня тоже, - улыбнулась Мэнди. - Я участвую, определённо. Люси?
  -- Конечно, почему нет. Когда.
  -- В полседьмого-семь, думаю, закончим около девяти.
  -- О'кей. После обеда позвоню маме и дам ей знать, но проблемы не вижу.
   Эрик с Ричем переглянулись и дружно кивнули.
  -- Запиши и нас тоже, - сказал Эрик.
  -- Прекрасно. Ладно, перед следующим уроком я звоню в ресторан и подтверждаю, сколько нас.
  -- А как ты сделала заказ? Двадцать человек это примерно три стола, если я помню тот зал, ты должна была сделать заказ за несколько дней, - с любопытством посмотрела Мэнди.
   Тейлор таинственно ей улыбнулась:
  -- Попросила друга позвонить за меня. Им она, кажется, нравится.
   Люси присмотрелась к подруге и кивнула.
  -- Уговорила Сауриал позвонить, - утвердительно заявила она.
  -- Именно. Видимся мы нечасто - она так занята - но ладим довольно неплохо. Папа ей действительно нравится, и она была рада помочь.
  -- А она находит время заглянуть к тебе домой? - поинтересовалась девушка.
  -- Да, регулярно, - отозвалась Тейлор. Эми спрятала улыбку за бургером, отчего полудемон захихикала про себя. - Раптавр тоже порой объявляется. Она реально здорово заходит так, что соседи почему-то её не замечают. В темноте по большей части - полагаю, она с ней сливается.
  -- Круто. Я всё ещё хочу её встретить, - горячо восхитилась подруга.
  -- Если хочешь, я спрошу у папы, нормально ли будет тебе как-нибудь заглянуть на Верфь и встретиться с ней, - заметила, на секунду задумавшись, Тейлор. - В данный момент я нечасто туда заскакиваю, слишком напряженно учусь, но Эми может тебя подбросить.
   Люси ослепительно улыбнулась.
  -- Я с удовольствием, - взахлёб выпалила она. - Огромное спасибо.
  -- Пожалуйста. Можем спросить его сегодня вечером. Надо заодно организовать ещё один сбор у меня дома где-нибудь попозже на неделе; необходимо проверить, помните ли вы, ребята, что-нибудь из того, что я показывала.
   Вкруг стола пробежала волна кивков, после чего разговор переключился на другие темы. Тейлор встретилась глазами с Эми, весело переглянувшись на пару, а затем продолжила есть и слушать, наслаждаясь компанией друзей. Чувствовала она себя намного лучше, чем было с утра.
  
   [1] В английском значения слов skin (шкура живого существа, кожа в естественном виде) и leather (обработанная кожа, изделия из кожи) более детерминированы. Соответственно, словосочетание dragon skin leather на этом языке смотрится более естественно.
  
   Глава 141: Дела и делишки
   Лиза постучала в дверь, затем открыла, услышав, как Денни позвал её внутрь. Зайдя, девушка посмотрела на босса и улыбнулась:
  -- И впрямь симпатичная куртка. Тейлор была права. С днём рождения, кстати. Боюсь, я была не в состоянии выбраться и подобрать вам что-нибудь.
   Улыбнувшись в ответ, Денни снял и повесил кожаный плащ
  -- Не волнуйся на этот счёт, Лиза. Мы не так долго друг друга знаем, нет причин, по которым тебе бы следовало дарить мне подарки. И спасибо, - докер посмотрел на плащ, на неё и хитро улыбнулся. - Взгляни-ка, Тейлор заставила своего портного[1] добавить кое-какие интересные штуки, - и, сунув руку в висящий пиджак, извлёк обратно с зажатым в ней невозможно длинным металлическим шестом, который со всей очевидностью не мог там поместиться.
   Лиза уронила челюсть.
   Трёхчастный телескопический полый стержень из ЭВМ
   74,3 дюйма длиной в сложенном виде
   148,45 дюймов длиной в разложенном
   1,42 дюйма в диаметре
   Складной крюк на конце
   Извлечён из кармана максимальной возможной глубиной девять дюймов
   Умница моргнула, сфокусировалась на самой куртке и слегка пошатнулась
   Использованный материал превышает видимое количество на 1432,45 процентов
   Множественные нарушения мерности структуры
   Внутренний объём хранения не менее 23,4 кубических футов
   У блондинки вырвался вздох:
  -- Ох, бога ради. Она разобралась, как пользоваться этим диким искажением природы, чтобы сделать, по сути, сумку для хранения, не так ли? - на самом деле она была очень серьёзно впечатлена - это было неочевидное применение странной частично-мерной техники конструирования, до которой дошли Тейлор и Варга, которое она изначально не учитывала, и девушка была несколько раздосадована на себя, что не разглядела этого.
  -- Такое впечатление, что древние искусства Семьи имеют много иных применений в быту современного мира, - хмыкнул мистер Эберт, пару раз прокручивая шест в руках. - Следовало освоить использование квотерстаффа[2]. Интересно, здесь кто-нибудь с ним знаком?
  -- Я бы нисколечко не удивилась, даже оставляя в стороне очевидный ответ насчёт Семьи, - хихикнула блондинка, подходя и засовывая руку в карман, из которого вылезла эта штука; когда же рука по плечо ушла туда, куда должна была влезть только кисть, её силу пронзила дрожь. После начального шока Умница могла поклясться, что её сила нашла всё это восхитительным. - Народ здесь, похоже, обладает всевозможными оригинальными и полезными навыками. Полагаю, такое случается, когда собираешь воедино группу разного происхождения с массой военного и иного практического опыта.
  -- Это невероятно круто и более чем тревожно, - добавила она, засовывая руку в карман с другой стороны и доставая бейсбольную биту. - Чёрт, да сколько у вас всего?
  -- Куда больше, чем кажется разумным, - рассмеялся докер, опираясь шестом о пол и наблюдая за девушкой. - Тейлор, пожалуй, понесло. Она, кажется, полна решимости удостовериться, что я оснащён подходящим инструментом для любой ситуации.
  -- Всегда будь готов, - усмехнулась Лиза. - Не худшая философия.
  -- Тоже верно, - Денни отошёл и опустил шест обратно в карман, после чего проследил, как помощница возвращает биту. - Лучший подарок, какой у меня когда-либо был, или, во всяком случае, равнозначен лучшему, - Лиза кивнула, понимая, о чём он. - Итак, что я могу для тебя сделать, или ты заглянула просто за-ради пожеланий на день рождения?
   Девушка оставила невозможную куртку в покое, решив, что хочет себе такую, и подошла к креслу; её начальник уселся за стол и включил компьютер.
  -- Не только. Я закончила со списком предлагаемых ОСББ продуктов, к которым, по-моему, надо присмотреться для первого раунда коммерциализации. Ещё у меня несколько страниц со штуками, либо более сложными, либо великоватыми, с которыми следовало бы немного подождать. Эта штука, - ткнула она большим пальцем за спину, - сразу подкинула мне идей и сделала кое-что из списков устаревшим ещё до того, как мы начали, - и Умница протянула боссу принесённую с собой папку.
   Денни открыл и пролистал страницы внутри, одобрительно кивая по мере чтения.
  -- Очевидно, что ОСББ необходимо заявить о ключевом наборе патентов на основе этого; нам необходим хороший патентный юрист, или, вероятно, целая команда. Биотех Ианты порождает целую новую область, которую необходимо изучить. Одни только препараты, которые она уже использовала на публике стоят больше, чем я даже подумать могу, и, по тому, что мне сказали, их воспроизводство как массового продукта организовать несложно, - никто из них даже не собирался упоминать имя Эми в связи со всем этим - это даже не обсуждалось. - Но к тому же требует прорву денег на все профильные тестирования. Сомневаюсь, что ОСББ само желает влезать в фармацевтический бизнес, так что надо подыскать одну или несколько компаний, которым мы могли бы передать лицензию.
  -- Это не должно создать трудностей, - отозвался Денни.
  -- Нет. Полагаю, что нет, - повела плечом Умница. - Я бы подумала, что контакты, которые Раптавр устанавливает с Оружейником и Дракон, были бы наилучшей отправной точкой. "Драко-Тех" уже подписали контракт с ОСББ по поводу доступа к кое-чему из игрушек Элита, а химическая и биологическая инженерия - одна из их специализаций. Я бы предложила начать с этого. Если Дракон не заинтересована, уверена, она знает, кто был бы. Налаживание хороших отношений с Гильдией того бы стоило.
  -- И, возможно, СКП пожелало бы получить лицензию на эти специальные химикаты для использования в вопросах безопасности, - заметил докер, внимательно читая одну из страниц.
  -- Вероятно. Они уже используют дротики с седативами, но препарат Ианты наверняка лучше и безопаснее, и определённо действует быстрее, - Лиза улыбнулась поднявшему взгляд мужчине. - Я изучила текущий уровень науки, она настолько далеко впереди, что просто смешно. Навскидку, только самого материала, до которого она дошла, довольно, чтобы построить на нём огромную компанию. Бог знает, что появится дальше.
  -- Ну, ты права, ни ОСББ, ни Докеры не хотят на самом деле влезать в производство медикаментов в промышленном масштабе. Лицензирование прав было бы разумным выходом.
  -- И я так думаю. Подниму вопрос перед Иантой и остальными, посмотрим, что они скажут. Это хороший первый шаг и пропуск в мир торговли биотехом, более доступный обществу, чем некоторые идеи... поинтереснее. Тронемся.
  -- Ладно, - одобрительно глянул мистер Эберт. Заговорщики, не сговариваясь, улыбнулись тому, как они говорили про нескольких человек, никто из которых не существовал на самом деле, и всё это, в конечном счёте, замыкалось на паре подростков. - А что насчёт остального?
  -- Разные продукты, которые может выпускать Семья. Эти раскладные дубинки - очевидный вариант; рынок полон таких, но эти неразрушимы, что хороший рекламный момент. Сам по себе дизайн достаточно непримечателен, чтобы не было проблем с патентами, так что их можно сразу продавать по хорошей цене. Насколько я понимаю, выработки за один день хватило бы обеспечить запас на пару лет. Практически чистая прибыль. То же самое для целого ряда инструментов, даже просто из обычных материалов, ничего столь же экзотичного, как ЭВМ. Мы наверняка могли бы обрушить рынок таких штук, даже не напрягаясь.
  -- Я этого не желаю, - кивнул Денни, задумчиво глядя на неё. - Это было бы ничем не лучше, чем завалить рынок золотыми кирпичами. Мы бы лишили работы тысячи людей.
  -- Да, это проблема, - согласилась блондинка. - Если бы вы просто хотели максимум прибыли, вам было бы без разницы - это же капитализм, в конце концов - но я в курсе, что у вас иные представления. Итак, из того, что я вижу, вы не делаете низкопробный мусор, ваша цель - реально высококлассные, профессиональные материи. Начнём с очень высококачественных, очень дорогих штук, но не чрезмерно - просто хорошее отношение цена-качество. Люди во многих случаях переплачивают за что-то, когда считают, что это стоит того.
  -- Звучит разумно, - произнёс докер. - Есть предложения, с чего начать?
  -- Седьмая страница, - мужчина открыл указанную страницу с списком в несколько десятков промышленных наименований. - Режущие инструменты. Для ЭВМ очевидный рынок. Она совершенно идеальна для изготовления штук типа фрезы, инструментов для работы Ианты, и прочего в том же духе. Мы можем спроектировать их и изготовить прототипы здесь в мастерских, разобраться, какие именно продукты пойдут в линейку, и выйти на крупного поставщика инструментов, чтобы изучить, допустить ли с ним сделку на продажу этих штук. Режущий инструмент, что никогда не снашивается, в тяжелой индустрии стоил бы много, хотя бы только из-за отсутствия траты времени на замену.
  -- Ты определённо сделала домашнее задание, - хмыкнул мистер Эберт с довольным и впечатлённым видом.
  -- Спасибо. У меня таких примеров десятки, - улыбнулась в ответ Лиза. - Думаю, мы можем с уверенностью говорить, что ОСББ никогда не будет испытывать недостатка в доходах. Это помимо больших штук типа корпусов лодок, аэрокосмических деталей типа лопастей турбин, ракетных двигателей, всего такого, - от внезапно озарившей мысли её сила в восхищении содрогнулась; девушка расширившимся глазами покосилась на куртку. - Топливные баки, содержащие куда больше, чем должны были бы, но почти ничего не весящие... - выдохнула она. - О боже, эта дурацкая штуковина ключ к стольким другим вещам... - блондинка изумлённо покачала головой. - Они что-то делают по приколу, а это в итоге оказывается то, что могло бы изменить мир.
  -- Похоже на то, - заметил докер, тоже уставившись на свою куртку. - Я об этом не думал, но ты права. Господи.
   Мужчина перевёл взгляд обратно на помощницу и широко улыбнулся:
  -- Действительно хорошая работа. Думаю, нам надо начинать потихоньку: Союз в любом случае будет какое-то время занят на переобустройстве, но начинать закладывать основание, вероятно следует поскорее. Поройся в базе законников и посмотри, есть ли рекомендации на адвокатов по патентам и торговым маркам. Знаю, мы держим пару мелких патентов на штуки, которые кое-кто из ребят изобрёл в прошлом, но это никогда не было значимым для работы. А, наверное, стоило бы. Раз уж текущая ситуация у нас развивается хорошо, можно всерьёз заняться этой темой и поднять парочку для начала.
  -- О'кей, - девушка забрала обратно папку, которую босс закрыл и протянул ей. - Должна признать, было чертовски весело заниматься такого рода вещами. Они замечательно ложатся на мои силы.
  -- Хорошо. Как твои друзья устроились?
  -- Брайан радостно рвёт задницу на работе и наслаждается каждой минутой. Рейчел довольствуется своими собаками. Пока что она одобрила двоих для чести быть допущенными усыновить парочку, что действительно поражает, - ухмыльнулась Лиза. - Алек усердно старается делать как можно меньше сверх того, чтобы есть и большую часть времени играть в игры, но для него это работа и он тоже счастлив. Когда дела ещё немного устаканятся, я начну их прощупывать на предмет, не хочет ли кто-то заняться чем-то более полезным, - девушка негромко вздохнула:
  -- Рейчел...не в себе. Сомневаюсь, что она когда-либо смогла бы удержаться на настоящей работе, если там нет собак или нужды бить людей.
  -- Подозреваю, мы сможем использовать тут оба таланта, раз уж начнём расширяться, - заметил Денни. - Службу безопасности неизбежно придётся увеличивать, а патрули с собаками, если они как следует обучены, очень эффективны и довольно-таки дёшевы в сравнении с электроникой.
  -- Она может натренировать их лучше, чем кто-либо, о ком мне доводилось слышать, так что это не проблема. Проблема - что она нервно отнесётся к мысли о собаках, получающих травмы. Мне надо над этим подумать, должен быть обходной путь. Но если мы сможем это устроить, предоставление обученных для охраны собак тоже было бы весьма доходным делом. И, конечно, если кто-нибудь сюда вломится, им повезёт, если Семья или служба безопасности Союза доберутся до них первыми. Рейчел определённо решила, что ей здесь нравится и доверяет местным. А раз уж она так решила, то будет защищать их до смерти.
  -- Честно говоря, я бы предпочёл обойтись без этого, - произнёс Денни после паузы. - Бедняжка мне скорее нравится.
  -- Как и мне - это моя первая настоящая подруга, после всего, через что мы прошли, не считая того, как и почему встретились, - немного беспомощно пожала плечами Лиза. - Не хочу видеть, как она страдает.
  -- А Алек? - поинтересовался Денни, зримо поразмыслив над этим замечанием несколько секунд. - Знаю, Брайан тебе тоже нравится, как и мне; хороший молодой человек, особенно с учётом недавних событий. Все, с кем я говорил не пожалели для него доброго слова, его считают усердным работником и приличным парнем.
  -- Алек... тоже не совсем в порядке, - ответила наконец девушка. - Он раздражающий младший братец - ленивый бездельник, слишком умный для собственного блага и с недержанием едкого юмора за ваш счёт, но когда надо, он справляется. Порой с ума меня сводит. Но, как я и говорила, когда мы все впервые заявились, для меня он вроде как семья. Я бы хотела при случае надрать ему зад, но опять-таки, мне говорили, что я тоже могу быть немного раздражающей, - усмехнулась она мудро кивнувшему Денни.
  -- Могу понять, с чего бы им так говорить, - мрачно (однако с поблёскивающими глазами) отозвался он. - Как бы то ни было, по моему мнению, ты провернула огромное дело за короткий срок. И не была бы там, где ты сейчас, если бы не тот факт, что ты доверенный член команды.
  -- Спасибо, - проговорила Лиза после паузы. Умница могла утверждать, что мужчина говорил без задней мысли, и это затрагивало ту её часть, которую она однажды почти отбросила. - Это многое значит. Но возвращаясь к Алеку... Не уверена, что бы он мог делать в качестве настоящей работы. Он хорош с компьютерами, в хорошей физической форме, несмотря на то, что не так силён и крепок, как Брайан... В кабацкой драке точно не уступит даже без своих, эм, специфических навыков. Но на самом деле он не боец, недостаточно большой и сильный, чтобы как следует заниматься серьёзным ручным трудом, а эмоционально застыл на уровне, где склонен говорить такое, что раздражает людей, даже когда он честно не имел этого в виду. Я всё ещё не уверена почему. Можно сказать, к нему надо привыкнуть.
  -- То же я узнал от Зефрона и кое-кого из ребят, - признал Денни; то, что он проверил парня, Лизу не удивило. Мистер Эберт наверняка регулярно получал доклады о них всех, что было характерной для этого человека тщательностью. - Однако Зефрону он, видимо, искренне нравится, и я не слышал, чтобы его кто-нибудь активно недолюбливал. У нас тут натуральное варево из людей, и личные конфликты неизбежны, но они всегда разрешаются. Порой более агрессивным людям чуток прилетает сверху, и не всегда мужчинам, куда чаще с ними переговаривает кто-то, на кого они равняются. Хаос, но это работает. Насколько я знаю, парнишка всегда рад дать людям поиграть в его игрушки, хотя пока никто его в этих играх не побил.
  -- Вот это меня не удивляет, - рассмеялась блондинка. - У него в этих проклятых штуках, должно быть, месяцы, если не годы практики. Нам следовало бы вывести его, Убера и Элита на какой-нибудь сетевой турнир, они все места займут.
  -- Это идея, определённо, - улыбнулся босс, - хотя не уверен, что хорошая. А, ладно, пока он счастлив. У парня в данный момент есть всё, что необходимо, он никого не достаёт, а если что-нибудь случится, всегда хорошо иметь под рукой другие полезные навыки.
  -- О, если до этого дойдёт, он подключится, поверьте, - заверила его Умница. - Мы все присоединимся. Мы знаем, на чьей теперь стороне, и нам это нравится.
  -- Вполне честно, и спасибо, - Денни перевёл взгляд в сторону двери, затем обратно на ассистентку и слегка понизил голос. - Надеюсь, не было никаких некорректных замечаний насчёт... иных ваших проблем?
   Даже без своей силы Лиза знала, о чём он, и покачала головой:
  -- Нет. Могу сказать, что людей, которые врубились, тут удивительно много - или, возможно, неудивительно, с учётом всего - но никто ничего не сказал, да и, кажется, им действительно нет дела. Вы были правы.
  -- Я так и думал, но рад это слышать. Дай знать, если ситуация изменится, но я не думаю, что так случится.
   Компьютер звякнул о прибытии почты, обратив взгляд хозяина на свой экран:
  -- Лучше мне этим заняться. Хорошая работа, Лиза, спасибо.
  -- Было весело всё это продумывать, - кивнула блондинка, вставая. - Я продолжу. Увидимся.
   Мистер Эберт поднял в ответ руку, улыбнулся ей и снова развернулся к компьютеру, быстро и ровно печатая. Покинув комнату, девушка толкнула, закрывая, дверь и направилась в свой собственный кабинет, довольная тем, как у всех складываются дела. Не такой она видела свою жизнь месяц назад, но честно сказать, что хотела бы это изменить, она не могла.

***

  -- Проверка закончена, схема функциональна, - доложил Колин, отрываясь от диагностической установки, которую они с Дракон сметали на скорую руку за ночь. - На данный момент из них готово примерно шестьдесят процентов.
  -- Дело идёт быстрее, чем я ожидала, - отозвалась Дракон, поднимая на него взгляд от стола, на котором собирала завершённые монтажные схемы в подузел - первый из восьми, используемых в генераторе червоточины. - Должно быть готово к тестированию к вечеру.
  -- Хорошо, - с чувством высказался её напарник. - Я очень нервничаю из-за того, сколько осталось до следующей атаки. Она может случиться в любой момент, а я пока не восторге от стрельбы из этой чёртовой штуки - тут вполне есть место минимум для двух скверных вариантов.
  -- Разумеется, если это Бегемот, рисковать мы не можем, - отметила канадка.
  -- Нет, думаю, к сожалению, это была бы ужасная идея. Не уверен, насколько хорошо она сработала бы на Левиафане - он так быстр, что собственно попасть по нему могло бы стать проблемой, но прогнозные модели предполагают, Симург несравненно более вероятна. Я вполне уверен, что этакий нежданчик её обескуражит, что, если повезёт, очень сократит время атаки, даже если не убьёт её.
  -- Вполне может быть, что надеяться на её смерть это чересчур, но никогда не знаешь заранее, - заметила его подруга, склонив голову набок и вглядываясь в подборку сложной электроники. - Нам может повезти, или же они могут быть не настолько крепкими, как мы боимся. Или, возможно, слабоваты против очень острой ЭВМ в лицо и корпус в десять раз быстрее скорости убегания.
   Колин чуть не улыбнулся. Юмор в её голосе всегда бодрил.
  -- Будем надеяться, - кивнул он. - Теперь о другом; симуляции на моем нынешнем уровне понимания этого устройства предполагают, что изначальная версия сможет, пусть и на грани, создать червоточину достаточных размеров, чтобы прошла Кайдзю, хотя её придётся встать на четвереньки и пригнуться. Должно быть возможно достичь диаметра приблизительно в шестьдесят футов. Хоть немного больше этого, и я почти уверен, что инжектор потока сингулярности испарится. Если мы хотим что-нибудь побольше, то должны пропорционально его увеличить.
  -- Остаётся посмотреть, будет ли эта копия полностью функциональна, но если да, я могу это сделать, - заверила его Дракон. - Я довольно неплохо вскрыла основы функционирования, но чтобы полностью понять стоящие за ними принципы, потребуется серьёзное изучение. Они очень неслабо переписывают моё понимание физики.
  -- Способность Элита воистину впечатляет, - согласился Колин. - Позор, что он придерживается не слишком законопослушных взглядов. Я был весьма удовлетворён его вчерашним выступлением, у парня есть всё, чтобы быть весьма эффективным молодым человеком, несмотря на странную неспособность воспроизводить свои работы.
  -- Убер тоже изумительно эффективен, - очевидно довольная этим Технарь положила электронный блок. - Удивляюсь, как это они вместе совершали только, в сущности, довольно мелкие преступления. Если бы они постарались, могли бы стать очень серьёзной угрозой.
  -- После того как несколько раз повстречался с ними, сомневаюсь, что они действительно этого хотят, - немного обдумав это, заметил Колин. - Они, похоже, просто не принимают во внимание то, сколь многое из их хотелок противоречит закону. Похоже, за этим стоит не столько злоба, сколько просто неспособность здраво мыслить и нехватка самоконтроля.
  -- Как думаешь, это исправимо? - с любопытством поинтересовалась женщина. - Протекторат принимал людей с куда более серьёзным прошлым, если те искренне изменяли свой образ жизни. По крайней мере один из таких прямо сейчас в этом здании.
  -- Этан та ещё заноза, но притом очень умная и эффективная сила во благо, - несколько неохотно кивнул Колин. - Полагаю, возможность подобного в отношении обоих этих молодых людей не выходит за границы возможного. Уберу, вероятно, было бы куда проще, его способности запросто сделали бы его грозным воителем.
  -- Он, кажется, достаточно часто и без особых затруднений сбегал от тебя, - в голосе канадки, принявшейся за следующую подсистему, звучала улыбка. Колин коротко вздохнул, но честно оспорить замечание не смог.
  -- И, судя по роликам, они оба старались минимизировать ущерб для сторонних наблюдателей, даже когда совершали преступления, - добавила она. - В последнем крупном инциденте, Слава была ответственна за большую долю сопутствующего урона, чем они.
  -- Её прозвища заработаны честно, - пробормотал Технарь, вырвав у подруги короткий смешок. - Хотя, если быть по отношению к девушке честным, в последнее время она сильно повзрослела, теперь, кажется таких случаев происходит куда меньше. За что лично я благодарен, бумажная волокита начинала раздражать.
  -- Бумажная волокита, которую ты большей частью умудрялся скидывать на Ханну, - заметила Дракон.
  -- Я же не сказал, что она меня раздражала, - женщина снова рассмеялась на это, что герой отметил и поставил соответствующую пометку.
  -- Ну, если ты хочешь этих двоих в Протекторат, стоит, наверное, действовать побыстрее, пока их не заполучила Семья, - хихикнула она. - В любом случае, может быть уже поздно.
   Колин поднял голову и уставился на неё.
  -- Ты это к чему? - слегка встревожено уточнил он.
  -- Просто к тому, что они, кажется, отлично поладили и с Раптавр, и с Иантой, да и с Эми Даллон, которая к настоящему моменту явно тоже тесно связана с Семьёй. Я начинаю задумываться, не является ли она в некоторых отношениях скорее кейпом Семьи, чем Новой Волны. Или, возможно, они ей владеют совместно, - кажется, Дракон было весело. - Девочка за последние недели определённо взбодрилась - в последний раз, когда мы встречались в поле, она выглядела крайне угнетенно.
  -- Я заметил, - отозвался Технарь после короткой паузы. - Это был тревожный знак. Нам необходимы все целители, каких мы можем получить, а мисс Даллон, на мой взгляд, склонялась к тяжелому случаю нервного истощения. Её отношения с Раптавр и Сауриал, похоже, обратили процесс вспять, что здорово. А странное чувство юмора, которое они разделяют, наверное, нет.
  -- Они достойные люди, пусть и со странностями, и, полагаю, им всем это пошло на пользу, - тихонько рассмеявшись, покачала головой Дракон. - Эми - заведя друзей вне своей семьи и избавившись от стресса, Семья - обретя связь с кем-то, кто, наверное, сможет научить их быть хоть немного более человечными. Думаю, Ианте особенно нужна практика. В любом случае, в данный момент это не наше дело, да и они союзники во всех смыслах этого слова, так что не вижу, что мы могли бы добавить.
  -- Мысль, что в этом городе довольно внезапно объявилась новая группа паралюдей, выигрывающая в огневой мощи почти у всех, а заодно практически превосходящая их числом, несколько беспокоит, - бросил Колин, подтягивая к себе стереомикроскоп и опуская к нему лицо, изучая следующую схему. - Пять членов Семьи, о которых мы знаем, четверо из которых на сегодня известны публике, бывшие Неформалы, по крайней мере отчасти Панацея, а теперь возможно, и Убер с Элитом. Более дюжины кейпов, которые вполне могут быть довольно лояльны к СРД. Я не вполне уверен, как мы так быстро до этого докатились - три месяца назад я бы ни капли не поверил, сообщи ты мне, что изо всех вариантов Союз Работников Доков станет среди паралюдей силой, с которой надо считаться! И вот мы тут. По крайней мере, их позиция ближе к нашему концу спектра, спасибо господу.
  -- Безусловно. Интересные времена, а, Колин.
  -- Видимо так. Эта схема тоже в порядке.
   Технарь положил её в стопку проверенных изделий и взял следующую, гадая, какая странная фигня случится следующей. Это, похоже, был только вопрос времени. Несмотря на поразительно тихую и стабильную на сегодня обстановку, это всё ещё был Броктон-Бей...

***

   Пол взглянул на тускло поблёскивающую под солнцем далеко внизу воду в ряби от ветра и виднеющийся где-то в трёх милях город. Со своего места в кафетерии Вышки он мог разглядеть здание СКП, более высокое Медхолл-билдинг дальше вглубь суши и левее, и за ними прочие, составляющие район Даунтауна. Где-то подо всем этим скрывался Выверт, занимаясь бог весть чем; но, по крайней мере, он со своими людьми, похоже, залез в свою нору и завалил за собой вход. Что в целом было лучше, чем если бы они шмыгали по округе, вызывая проблемы.
   Герой всё ещё раздумывал над лучшим способом разобраться с суперзлодеем, не вызывая разрушений посреди города, неизбежно вытекающего из этого бардака с пиаром или давая мерзавцу возможность сбежать. Конечно, если бы дошло до того или другого, выбора бы у него не было, но Пол предпочёл бы предотвратить разрушения и сцапать плохого парня.
   Оставалось надеяться, что с помощью Семьи и очень компетентных людей здесь в Броктоне, он сумеет это устроить. Раз уж мужик крепко заперся, они могли провести учения по контролю повреждений и посмотреть, как глубоко он запустил свои щупальца в системы СКП. У Пола было скверное предчувствие, что ему не понравится то, что станет известно.
   Теперь, когда дело с танкером завершилось, и город немного отошёл от этакого гиперактивного состояния шока, последовавшего за ним, был подходящий момент, чтобы заняться этим вопросом. К несчастью, раз уж атака Губителя, вероятно, могла случиться практически в любой момент, у них не было времени - надо было быть готовыми начать действовать практически без предупреждения. Худшим сценарием было бы начать атаку на Выверта и бросить на полпути просто потому что трижды проклятая Симург именно в этот момент спикировала, чтобы устроить крупный инцидент.
   Что, конечно, было номером именно того типа, какие она и выкидывала. Пол был убеждён, что у неё помимо зловредных атакующих способностей, извращённое чувство юмора, но никто не верил, когда он об этом упоминал, так что герой это бросил. Проклятая тварь была очень умна, в этом он был уверен накрепко. Зла, неимоверно могуча, крайне опасна, но очень, очень сообразительна. Что делало всё только хуже.
   Другой, менее значимой на сегодня, проблемой, которая, однако, всё равно вызывала у него некоторую озабоченность, было то, что его контакты в Нью-Йорке нарыли кое-какие данные по чертову дурню Толкачу. Кейп-торчок, по видимому, так и не заткнул свой рот насчёт желания окоротить Семью, очевидно решив, что экспансия СРД в доки угрожала его бизнесу. Если совершенно честно, то так и было - с его точки зрения, но Пол был вполне уверен, что если бы подонок действительно попробовал бы что-то, мир очень скоро заметил бы отсутствие Барыг, возможно, в несколько театральном стиле.
   Кайзер тоже всё ещё не высовывал голову, как и Лунг с АПП, согласно тому же источнику, который при несколько... сложном характере... был очень надёжным и в целом куда более полезным силам закона, чем можно было бы ожидать от человека в его положении. С другой стороны, он не занял бы это положение, и, что важнее, не остался бы там, затевая битвы, которые знал, что не может выиграть.
   Пола несколько удивляло, что такой мафиози старой школы был человеком, которого он уважал. Пока герой не видел его за чем-то незаконным, отношения отлично работали для обеих сторон. И он был вполне уверен, что у этого человека имелись аналогично работающие связи с массой людей в округе по обе стороны закона, судя по тому, сколько информации он умудрялся набирать и как быстро. И к тому же всегда хорошей.
   Странно, но как только Пол упомянул ему имя Денни Эберта, информация пошла более свободно, хотя тому не имелось никаких оснований, помимо впечатления уважения. Что было немного странно, но полезно с учётом обстоятельств. Насколько герой знал, Эберт не был вхож в эти круги; из того, что удалось узнать собственному осторожному исследованию прошлого, в общем-то мужчина казался очень осторожным и законопослушным, однако определённо не выше того, чтобы замарать руки, если нет выбора. Что в значительной степени объясняло уважение членов Союза в отношении этого человека и их преданность.
   Но Пол не спросил, и знал, что Тони всё равно не сказал бы. Такова была сделка. Вы не упоминаете, откуда информация, и всё проходит гладко. Было достаточно знать, что источник надёжен. Он это переживёт.
   В конце концов, если вы увязли в делах преступности, организованная лучше стихийной. Даже если он предпочёл бы никакую. Но это были пустые мечты, а Пол был достаточно разумен, чтобы это понимать.
   Герой со вздохом отвернулся от окна, направившись к уже укоротившейся очереди за едой; его живот заурчал. Последняя смена спустилась в кафетерий на обед, как раз когда он прибыл, и гость вежливо отошёл в сторону подождать, пока голодный персонал не перестанет производить впечатление оголодавших волков. Весьма убедительное причём.
  -- Выглядите задумчивым, сэр, - произнёс за спиной знакомый голос. Пол оглянулся через плечо и чуть улыбнулся. Мисс Ополчение улыбнулась в ответ, а за её спиной взбешённая чем-то Батарея немилосердно лупцевала по голове и плечам ухмыляющегося как идиот (даже прикрывая голову) Штурма.
  -- В какой-то мере, - отозвался он, продвигаясь вслед за очередью и беря поднос. - Просто размышлял над странностями жизни в Броктон-Бей. Которая, кажется, в последнее время стала значительно более странной.
  -- Что правда, то правда, - бодро произнёс Штурм. - Тут никогда скучать не приходится.
  -- Заткнись, он не с тобой разговаривает, - прошипела Батарея. Пол усмехнулся.
  -- Он прав, Батарея. Учитывая, насколько этот городок меньше Нью-Йорка, поразительно, какая здесь активность паралюдей. И тип ей тоже несколько необычен.
  -- Никаких гигантских ящеров в Большом Яблоке, да? - тоже усмехнулся кейп в красном костюме за спиной Мисс Ополчение.
  -- Нет, спасибо большое, и я бы предпочёл, чтобы так и оставалось, и неважно, насколько они дружелюбны. Так было бы... куда проще во всех отношениях, - столичный житель пожал плечами на хмык Штурма. - Люди в Нью-Йорке известны своей пресыщенностью, но всему есть пределы. Кайдзю наверняка за них выходит.
  -- Могу это понять.
   Развеселившийся Пол кивнул и попросил у человека за стойкой тарелку бефстроганова с большим кофе и яблочным пирогом.
   Вскоре он уже сидел за столом и медленно ел, поглядывая на город и размышляя о последних нескольких днях и всех вылезших на свет откровениях.
   Ему стало интересно, что поделывает Кайдзю и где. То, как гигантская ящерица настолько полностью исчезала, когда не была по соседству, было странно, заставляя гадать, не был ли условный рейтинг Скрытника, присвоенный ими Умихеби не только реально существующим, но очередной общей способностью.
   От этой мысли мужчина передёрнулся, не донеся вилку до рта. Кайдзю была дружелюбной и импозантной, и конечно очень благоразумной даже перед лицом провокации. Однако мысль, что нечто подобное сему созданию в состоянии бродить вокруг невидимым...
   Герой нервно огляделся, полупривстал, чтобы посмотреть на воду внизу, затем помотал головой и вернулся на место и сунул вилку в рот.
  -- Нет. Это просто слишком уж нелепо. В конце концов, у них должны быть какие-то пределы. Годзилла в половинном масштабе уже достаточно скверно. Невидимая? Ни за что.
   И, улыбнувшись про себя, Пол продолжил есть, вернувшись к продумыванию наилучшего плана атаки, чтобы разобраться с Вывертом.

***

  -- Ой, е***й технарский ***сос, - вскрикнула София, испепеляя взглядом проклятый браслет, только что выдавший ей основательный разряд. А всё, что она сделала, это почесалась под ним. Б***й Оружейник явно малость перекрутил с мерами против взлома.
  -- Наверняка сделал так просто, чтобы меня вывести, придурок бронированный, - проворчала девушка себе под нос.
   И, бормоча про себя жуткие ругательства, улеглась на постели и предалась мрачным мыслям о тех, кто поплатится, когда она наконец разберётся, как свалить. Список, разумеется, возглавляли Эберты, оба, но Оружейник постепенно поднимался всё выше...
  -- ОЙ!
   София яростно выругалась, рефлекторно почесавшись снова.
   Технарь поднялся ещё на одну позицию в топ.

***

  -- Сэр, человек, записанный на пять часов, здесь.
   Мужчина оторвался от бумаг, кивнув секретарю.
  -- Спасибо, Энн, впусти его, пожалуйста, - пепельно-серая блондинка исчезла; сквозь приоткрытую дверь донёсся её голос, приглашающий посетителя войти.
   Когда дверь за новоприбывшим закрылась, хозяин кабинета нажал переключатель на столе и активировал систему против прослушки, блокирующую все электронные сигналы, входящие и исходящие из офиса - просто на всякий случай. Человеку, сидевшему в кресле для посетителей, он доверял, но ровно настолько, насколько и любому другому.
   Что, на практике, было не так уж сильно.
  -- От Вильямсона никаких известий? - полюбопытствовал он.
  -- Нет. Я проверил везде, где пришло в голову, поднял все его контакты, ничего. Никаких действий с его картами или банковскими счетами, телефоном, мейлом, работой. Либо он мёртв, либо устроил очень убедительное внезапное исчезновение. Полагаю, Раптавр его убила. Возможно, съела тело.
  -- Возможно, - подумал вслух босс. - Мы знаем, что она его поймала той ночью, и никто о нём с тех пор не слышал. А, ладно, никакого реального ущерба. Досадно, но такова жизнь, - он встал и подошёл к окну, глядя в предвечерний свет. - Есть успехи с внедрением к Докерам?
  -- Пока нет, но я продолжаю попытки. Один из моих парней думал, что самый умный, попытался подмазать одного из охранников на воротах. Мы нашли его через несколько часов: из умника выбили всё дерьмо и очень крепко наказали держаться чертовски далеко от Союза. Насколько я могу судить, предпринимать ещё одну попытку он не планирует.
  -- Нет риска нашей компрометации?
  -- Никакого. Могу его ликвидировать, если вы беспокоитесь.
  -- Нет нужды. Заплати, чтобы сидел тихо и переведи на другое место.
  -- Как пожелаете.
   Он развернулся и прошёлся по ту сторону стола:
  -- Ситуация становится сложнее, чем я предполагал. Сауриал это одно, а Раптавр нечто совершенно иное. И я не имею ни малейшего понятия, что делать с Кайдзю. Тут потребуется больше информации и как следует подумать.
  -- Вы можете отойти в сторону. Никто не знает о вашем участии.
  -- Я мог бы, да. Но, с другой стороны... если мы сможем исхитриться и поставить этих животных под контроль, подумай о возможностях.
   Некоторое время мужчины молчали.
  -- Выдающиеся, согласен. Но, по моему мнению, и риск велик.
  -- Риск дело благородное. Это истина даже в нашем мире.
  -- Как пожелаете. Я продолжу пытаться кого-нибудь внедрить. Доступ в офис ОСББ может быть затруднителен даже в случае успеха, вероятнее всего, он серьёзно охраняется и защищён.
  -- Полагаю, что так, но способ должен быть. Найди его.
  -- Сэр, - посетитель встал, кивнул начальнику и, когда тот отпер дверь, вышел. Снова посмотрев в окно, хозяин некоторое время обдумывал свои замыслы, а затем пошёл поискать перекусить. Подходящее настроение для хорошего карри, подумал он с легкой улыбкой.
  
   [1] Имеет место очередная игра слов, уже с именем Тейлор и его значением ("портной"). Дословно "...Taylor had her tailor...".
   [2] Квотерстафф, английский боевой шест длиной 1800-2400 мм (в среднем около 6 футов) диаметром около 3 см. Подарок Тейлор в разложенном виде имеет длину 3759,2 мм, в сложенном - 1879,6 мм, диаметр 25,4 мм.
  
   Глава 142: Вечеринка и обед

Оценка: 10.00*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис) А.Вар "Фрактал. Четыре демона. Том 1."(Боевая фантастика) Г.Нипос "Надежда"(Антиутопия) Р.Прокофьев "Игра Кота-7"(ЛитРПГ) И.Громов "Андердог"(ЛитРПГ) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) В.Гордова "Во власти его величества"(Любовное фэнтези) С.Возный "Козырной валет армагеддона"(Постапокалипсис) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика)
Хиты на ProdaMan.ru Книга 2. Берегитесь, адептка Тайлэ! Темная КатеринаПортальщик. Земля-матушка. Аскин-УрмановПодари мне чешуйку. Гаврилова Анна✨Мое бесполое создание . Ева ФиноваВ цепи его желаний. Алиса СубботняяИзбранница Золотого Дракона (дилогия). Снежная МаринаHigh voltage. Виолетта РоманЧП или чертова попаданка - 2. Сапфир Ясмина��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаНедостойная. Анна Шнайдер
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"