Павлов Алексей: другие произведения.

Taylor Varga главы 279+

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обертка из омаков, а в ней - первый акт ужастика. А заодно - начало новой части выкладки


   К главам 234-278
  
   Глава 279: Хряп и цап
  -- Калверт внутри, - отметила Тейлор, почуяв след знакомого запаха. И изучающе обозрела дверь, внимательно прислушиваясь, как кто-то печатает на клавиатуре внутри комнаты.
  -- Мы можем взяться за него позже, - откликнулся Варга. - Я нашёл компьютерный зал, - Мозг переключила внимание на ощущения второго аспекта (для решения задачи они оба были разделены как можно больше в индивидуальном порядке). Её демонический приятель обследовал несколько рядов компьютерного "железа" на шестифутовых стойках; от каждого к потолку тянулись связки кабелей, убегая в подвесные металлические короба. Комната мягко гудела будто про себя; десятки если не сотни вентиляторов порождали мягкий фоновый рокот. Двое людей Калверта ухаживали за техникой; один был вооружён, то и дело озираясь, а второй залез по пояс в одну из стоек, что-то делая с сервером.
  -- Ладно, отметь его, и мы вернёмся туда, когда закончим, - решила девушка. Демон поставил отметку в системе трекинга, переслав местоположение на базу СКП, где их работу отслеживали Оружейник и Дракон.
  -- Сделано, - и он покинул комнату; заклинание покрова означало, что никто вообще не заметил, как дверь открылась и закрылась.
  -- Лазарет тут, - добавила Тейлор, заглядывая в другую серию комнат довольно близко от предполагаемого офиса Выверта. Там располагался маленький, но хорошо оборудованный мини-госпиталь; вдоль стен и на полках выстроилось на удивление много высококлассного оборудования. За этим помещением нашлась запертая складская зона, вполне охотно открывшаяся, когда лазутчица просунула клинок из ЭВМ в запорный механизм и срезала язычок. Помещение содержало столько наркотиков, что Барыги курили в сторонке.
  -- Тут, должно быть, только в этой комнате запасов на пару миллионов долларов, - с интересом заметила девушка. - Бюджет у него довольно впечатляющий.
  -- Он есмь состоятельный человек, - хмыкнул Варга. - Или, ежели точнее, был состоятельным.
  -- Интересно, как он отреагирует, когда узнает о маленьких обманках Лизы и разберётся что да как, - хихикнула Мозг. - Спорю, будет буквально вопить от ярости.
  -- Будем надеяться, - их обоих эта мысль заставила рассмеяться. Тейлор нанесла на карту оставшуюся часть лазарета, заперла дверь кладовой с препаратами новым запором внутри, что должно было не дать наёмникам до них добраться, и ушла.
   Сорок пять минут спустя они закончили картирование всей базы. Генераторная была выявлена и тщательно проанализирована, что позволило разобраться, что именно перерезать, чтобы отрубить энергию в разных частях убежища и как вывести генераторы из строя. Всех наёмников сфотографировали и загрузили их лица в систему СКП вместе с тремя представителями медперсонала, бывшими в лазарете.
   Они отошли на перегруппировку в неиспользуемое помещение на некотором удалении от ближайшего человека, закрыв, пусть в этом и не было необходимости, дверь. Варга сменил аспект обратно на Раптавр, и они снова вышли на связь с остальными.
  -- {Мы уже всё нанесли на карту,} - произнесла Тейлор в микрофон гарнитуры. - {Обнаружилось немало мест, которых не было на планах. Сорок шесть наёмников, Калверт собственной персоной и трое человек в этаком лазарете. Один доктор и двое на подхвате. Мы переслали снимки всех и все данные, которые смогли выявить на первом заходе насчёт энергии, жизнеобеспечения, охраны, оружейки и серверной.}
  -- {Также присутствует сильный запах человеческой крови из помещения на нижнем уровне,} - взвешенно добавил Варга. - {Не свежей, но в достаточно большом количестве, чтобы вызвать сомнения, что лицо или люди, поделившиеся ею, выжили в процессе. Вероятнее всего, это пыточная.}
  -- {Дерьмо,} - вздохнула Лиза; голос в наушниках звучал слегка металлически, но четко. - {Не могу сказать, что это меня удивило. Есть мысли, кто участвовал?}
  -- {Запахи наводят на мысль о Калверте и докторе, в основном. Имеются следы некоторых наёмников, но в количестве, сообщающем, что они там бывали нечасто. Вероятно, скорее лишь доставляя людей, нежели действительно занимаясь этим делом.}
  -- {Мерзавец. Могу себе представить, как он тащится именно от такого рода штук,} - прорычала их подруга. - {И сколько?}
  -- {Жертв?} - переглянулся демон с Тейлор. - {По меньшей мере полдюжины. В основном женщины, молодые.}
  -- {Если выйдет так, что придётся его сожрать, не стесняйся} - пробормотала в омерзении Лиза. - {Никто по ***у скучать не будет.}
  -- {Вероятно, без подобного лучше обойтись,} - резким тоном добавила Эми. - {Я бы с удовольствием посмотрела и испытываю искушение помочь, но директору он нужен живым.}
  -- {Хотя и не обязательно совсем целым,} - любезно указала Лиза. - {Лишь бы рот работал. Остальное по возможности.}
  -- {Мы это учтём, Метида} - хмыкнул Варга. - {А теперь лучше поговорить с Оружейником и директором, чтобы скоординировать следующие действия.}
  -- {О'кей. Я его подключаю,} - отозвалась Эми. - {Будьте на связи.}
   Последовала краткая задержка, и в наушниках раздался голос Оружейника:
  -- Сауриал, Раптавр, прекрасная работа, - произнёс он. - Ианта посвятила меня в ваши успехи на данный момент. Уверены, что закартировали всю базу?
  -- Да, - ответила Тейлор. - Это место почти вдвое больше, чем на официальных планах. Мы обследовали его полностью, выявили положение генераторной и подходящих мест для перерезания, чтобы отключить всё, что захочется, и практически уверены, что сможем управиться с компьютерами. Оборудование Дракон должно позволить получить доступ, заблокировать любое удаление данных, а также дать запустить замечательную психологическую программку, чтобы размягчить их и отвлечь.
  -- Мы также дважды проверили состояние зарядов самоподрыва, - добавил Варга через Раптавр. - Они определённо инертны. Судя по запаху, в серверной размещались разрушающие заряды, которые также были деактивированы.
  -- Я просмотрел снимки оружейной; было бы неплохо, сумей вы снять её с доски - у них серьёзные запасы боеприпасов и запасного оружия. Без доступа к нему, они будут ограничены, не зависимо от того, что имеют при себе, - заметил Технарь.
  -- Это довольно просто - мы в любом случае намеревались запечатать ряд мест, - заверила его Тейлор. - К сожалению, эти парни не идиоты, патрулируют по большей части группами, так что так просто запереть их по разным комнатам не получится. Хотя с отдельными лицами может и прокатит.
  -- И вы остаётесь незамеченными?
  -- Да. Ни у кого из них нет ни малейшего представления, что мы тут. Мы, вероятно можем просто пробежаться, постреляв дротиками, и снять половину прежде, чем остальные вообще заметят, но от этого они могут слегка рехнуться, и кто-нибудь в итоге будет убит, учитывая, как они вооружены. Я бы предпочла свести потери к минимуму.
   Тейлор не сказала, что вполне уверена, что они могли бы просто телепортироваться по территории и поснимать всех на ходу - это выдало бы слишком много и, если уж совсем начистоту, она не была уверена наверняка. Наёмники определённо выглядели сильно настороже и хорошо тренированы, совсем не как обычный тип людей из банд, которых они гоняли. Конечный результат, конечно, сомнений не вызывал, но показывать больше способностей, чем необходимо, не хотелось.
  -- Впечатляет. Ну хорошо, если хотите подготовиться к нападению, стоит проследовать в серверную и подключить специальное оборудование Дракон. Она сможет провести вас через процесс правильно. Как только у нас будет внешнее соединение, я поговорю с другими командами и удостоверюсь, что все знакомы с графиком. Надо плотно синхронизировать наши атаки, чтобы минимизировать риск ловушек или путей побега.
  -- Отлично. Тогда мы возвращаемся в серверную.
  -- Хорошо.
  -- Ваши новые коммуникационные устройства, кажется, также умудрились проскочить незамеченными, - продолжила полудемон, когда они с аспектом покинули комнату и тихонько заскользили по базе к серверной. - В комнате охраны уйма продвинутого оборудования связи, и они определённо за ним очень внимательно приглядывают, но не похоже, чтобы вообще их заметили.
  -- На это мы и надеялись, - был ответ. - Новейшая система коммуникации Дракон использует большое количество распараллеленных широкополосных микроимпульсных каналов со сжатием данных[1] очень низкой по отдельности мощности, а также очень продвинутое шифрование и методику отсеивания ошибок. В теории без ключа их практически невозможно выделить из фонового шума. Мы, разумеется, прекрасно осведомлены о спецификациях коммуникационного оборудования СКП и полагаем, что Калверт будет его использовать как наилучшее из доступного на данный момент. Новая система разработана специально, чтобы избежать обнаружения подобным оборудованием.
  -- Полагаю, при переподключении вы усовершенствуете своё оборудование до нового стандарта? - полюбопытствовал Варга.
  -- Да, так и планируется. Все новые устройства коммуникации, выпущенные на сегодня, используют эту систему, так что люди Выверта не смогут нас прослушать. Использование его в такой близости это решающий тест, и он, по-видимому, пройден на отлично.
  -- Да, определённо похоже на это, - согласилась Тейлор. Они снова достигли серверной. Наёмников больше не было видно - следовало полагать, что работу они закончили. - Ладно, мы на месте.
  -- В таком случае, я теперь переключаю вас на Дракон,- - с удовлетворением отозвался Оружейник. - Если понадоблюсь, я буду общаться с директором.
  -- О'кей.
   Войдя в помещение, они заперли и запечатали дверь, а Варга заодно споро накинул на неё заклинание покрова. И ухмыльнулся, когда напарница пытливо посмотрела на него.
  -- Мнится мне, сие ныне лишит их возможности хотя бы найти дверь, - хмыкнул он в голове девушки. - Что может принести интересные результаты.
  -- Это точно, - усмехнулась та в ответ. - Стоит проделать то же с остальными важными местами, вроде оружейной и генераторной.
  -- В сравнении с живым, на неодушевлённых объектах сие заклинение продлится недолго, но легко должно продержаться несколько часов, - заверил подругу демон.
  -- Это поможет, и к тому же до чертиков собьёт их с толку, - заметила она.
  -- Здравствуйте, леди, - произнесла Дракон под их дружное хихиканье. - Пожалуйста, не могли бы вы загрузить ещё одно изображение серверных стоек?
  -- Конечно, погодите секунду, - заверила её Тейлор. - Жаль, но видео оно не пересылает.
  -- Это возможно, но ширины канала и правда не хватает для видеосъёмки в реальном времени в высоком разрешении, даже плотно сжатого, - отозвалась канадка. - Качество записи, которое можно получить по каналу связи такого рода для этой работы недостаточно в сравнении с парой неподвижных изображений. А если увеличить ширину канала, повысится вероятность обнаружения вражескими силами, так что это обычный компромисс между безопасностью и удобством.
  -- Справедливо. Так пойдёт, - Тейлор подняла картограф и старательно сняла ряд фотографий в режиме камеры, поворачиваясь, чтобы охватить всё помещение. Передача заняла около тридцати секунд.
  -- Хорошо, спасибо. Ну ладно, видите ту панель слева, рядом со стойкой, помеченной COMSRV1?
  -- Ага, есть такая.
  -- Под ней, двумя блоками ниже, вон тот с пятью синими светодиодами на передней панели. Тот, что в середине выключен.
  -- О'кей, вижу.
  -- Аккуратно вытяни наружу, пока не получится добраться до тыла. На задней стенке шестнадцать ethernet-портов. Вставь штекер подключения к линии в третий справа, если смотреть сверху.
  -- Погодите, - Тейлор присела и выкрутила болты по бокам упомянутого блока на стойке, после чего мягко вытянула его чуть более чем на фут. Аккуратно свернутые и уложенные сзади кабели вытянулись наружу без каких-либо затруднений. Протянув напарнице одно из устройств, сделанных для них Дракон, Варга проследил, как та включает его в соответствующий порт. - Ладно, сделала.
  -- Превосходно. Теперь, подключите второй провод, выходящий из подслушивающего устройства в свободный порт блока непосредственно под тем, который ты только что вытащила. До него должно быть возможно дотянуться сверху, прямо посередине.
   Придерживая коленями вытащенный блок, Тейлор полезла в стойку и пощупала, кивнув сама себе, когда коготь скользнул в свободное гнездо ethernet в нужном месте. Развернув второй провод, девушка подвела его сзади и вдавила в гнездо до щелчка.
  -- Тоже сделано.
  -- Чудесно. Включи устройство и подожди, пока все три индикатора не вспыхнут зелёным. Это должно занять секунд пятнадцать.
  -- Ладно, - нажала она кнопку питания на маленьком приборе. Три диода зажглись один за другим красным. Каждый несколько раз мигнул, загорелся непрерывно, после чего сменился на оранжевый, а потом на зелёный.
  -- Хорошо, вы в системе. Оно вскрыло файерволлы и дало вам полный доступ к ручному управлению всей системой. А также отключило все сигналки, которые могли бы сработать, когда мы возьмём резервные пункты. Верните всё на место и ждите, мы почти готовы.
  -- Это было до ужаса быстро для полного руления системой, - высказалась Тейлор, аккуратно вернув на место извлечённый блок.
  -- Я разрабатывала это оборудование, - фыркнула Дракон. - -Это не составляет особой проблемы, что бы они там о себе ни думали.
   Хихикнув, полудемон завернула винты обратно и выпрямилась.
  -- Да уж, полагаю, что нет, - и, поглядев на свой второй аспект, пожала плечами. - А теперь, полагаю, мы немного подождём. Давай подумаем над интересными развлекалочками для дорогого мистера Калверта.
   Варга уже уткнулся в терминал на запястье (у них обоих имелась версия такого) с беспроводным соединением с уже скомпрометированной компьютерной системой. Разумеется, у него были навыки работы с компьютером на том же уровне, что и у неё - куда ниже, стоило признать, чем у Дракон, но при том куда выше, чем требовалось конкретно в данном случае.
   Партнёры взялись за дело, обмениваясь идеями и пересмеиваясь, доводя до ума отвлекающие манёвры для следующей части плана.

***

   Наблюдая за лидером бригады техников, к которой его прикрепили для проверки главной двери к резервному вычислительному центру Выверта через высокотехнологический цифровой бинокль, Эрик терпеливо ждал инструкций. Запах той штуки, что они использовали для диверсии, был вездесущ, ужасен, но в достаточной мере приглушался респиратором, который имелся у него под шлемом, чтобы можно было жить. Название помянутого химиката он подзабыл (тио-что-то там), но дрянь явно была весьма мощной.
   Настроенный произвести хорошее впечатление - отчасти, чтобы тётя Кэрол не испепеляла его взглядом, отчасти, чтобы мать не вздыхала потихоньку, а частично потому, что не желал давать штурмовикам СКП отпускать шуточки про свой возраст - парень просто сидел и наблюдал, как они работают. Мужики явно знали точно, что делают, и ждали только команду, чтобы начинать. Эрик посмотрел на часы на приборной панели грузовика, обнаружив, что как раз минуло семь утра; мартовский день стремительно светлел с восходящим солнцем. Всё ещё было зябко и сыро из-за времени года и их близости к заливу - юный герой был очень рад своему новому костюму, запросто сохранявшему комфорт.
   После обсуждения с парой техников сержант (женщина чуть за тридцать по фамилии Адлер) повернулась к нему.
  -- Барьер, мы совершенно уверены, что тут скрытно установлена автоматическая пушка в здании через улицу от входа в хранилище данных, - показала она планшет со снимком обсуждаемого места, сделанного очень хорошим телеобъективом, и дала увеличение на окно второго этажа. Постучав по экрану, она подсветила окно, подкрасив изображение, которое и впрямь наводило на мысль, что в темноте за стеклом было что-то довольно смертоносное на вид.
  -- Это похоже на установку с 12,7 мм автоматической пушкой гатлинга семнадцатой модели[2] с полностью автономным управлением отслеживанием цели и ведением огня; такие штуки установлены у нас на Вышке в качестве батареи ПВО ближнего радиуса. Она нацелена прямо на вход в хранилище. Возможно, есть и вторая в следующем окне, но мы не смогли добиться достаточно хорошего угла, чтобы быть уверенными.
  -- Жесть, - прокомментировал парень, изучив снимок, а затем поднял взгляд на улицу, прищурившись в сторону места в четверти мили от них. - А он пленных не берёт, верно?
  -- Нет. На такой дистанции эта штука в лоскуты порвёт легкобронированные автомашины вроде этого, а что она сделает с бронежилетами... - сержант смолкла с отвращением во взгляде. - Каким хреном он наложил лапы хотя бы на одну такую, не имею не малейшего представления, но кто-то за это заплатит. Хорошая новость в том, что боекомплект всего около четырнадцати сотен патронов без установленного устройства автоматической перезарядки, которое слишком велико, чтобы быть в наличии, если судить по снимкам. Плохая - она может высадить эти четыре сотни примерно за двадцать секунд, они наверняка бронебойно-зажигательные, а искусственный интеллект пушки - о***но хороший стрелок. Если полыхнёт, когда мы в пределах досягаемости, спустя секунду мы покойники.
  -- И, полагаю, вы считаете, что она начнёт стрелять, если мы попробуем проникнуть в хранилище.
  -- Практически наверняка. Другой причины для их присутствия тут нет. Он явно не заботится о жертвах среди гражданского населения - в обычный день эта штука, открыв огонь, наверняка убила бы всех на улице. Что я думаю - ты можешь сформировать силовое поле между нами и орудием или орудиями, на случай, если оно решит по нам стрелять. Мы могли бы добраться до здания, чтобы отключить его, но на его месте я бы понаставила там до черта мин, так что мы должны предполагать, что так он и поступил. Самым простым был бы заряд из РПГ в окно, с побочным эффектом в виде разрушения точки и уничтожения прорвы улик, ну и, вполне возможно, пожара в здании. Я бы предпочла обойтись без этого.
  -- Ладно, - кивнул Эрик в знак понимания. - Так что, если я просто заблокирую нас от него, мы подождём, пока не кончатся патроны?
  -- В этом суть. Некоторое время будет очень громко, но, судя по вашему личному делу, силовое поле с этой работёнкой легко справится. Просто поддерживай его до тех пор, пока мы не удостоверимся, что она отработала. Мы разберёмся с минами, если контрмеры Семьи, использованные Сауриал и Раптавр, уже с этим не справились. Мы не можем быть до конца уверены, пока не проверим.
  -- Это я могу.
  -- Превосходно. Мы ждём команды, но по последней информации это ненадолго. Как только начнётся главный штурм, они отрубят систему, и мы начнём выдвижение тут, ну и на остальных резервных точках, - с удовлетворением посмотрела сержант.
   Повернувшись ко взводу, она приняла рапорты ото всех, и они вернулись к ожиданию, потягивая в молчании кофе. Эрик пожалел, что не прихватил ещё сэндвичей с ветчиной из дома кузины, поскольку снова проголодался, но решил, что пока что это переживёт.
   Не говоря о том, что остаточный запах определённо слабел...

***

  -- Так мне просто стоять на проходе? - с сомнением переспросила Вики. - А это сработает?
  -- Ты мне скажи, - пожал плечами командир взвода. - Ты ведь неуязвимая, так? А этот костюмчик, что тебе выдала Семья, по идее, тоже практически неразрушим, если верить твоему досье.
   Девушке было интересно, сколько же информации на неё на самом деле есть у СКП - исходя из слов мужчины, было очевидно, что её данные регулярно обновляются. Надо сказать, он был прав. Пускай её неуязвимость была и близко не настолько абсолютной, как, по-видимому, верили в СКП (с посторонними они об этом не распространялись) в сочетании с прошитым ЭВМ костюмом то, что никакому простому бронебойному высокоскоростному патрону больших проблем не создаст, было, по сути, правдой. Даже для трёх-четырёх сотен в минуту.
   Однако юная героиня не думала, что действительно потянет прикрыть своим телом весь взвод без риска, чтобы что-то проскочило. Если только...
  -- Я могу просто парить перед этой штукой, - произнесла она. - И вообще, почему бы мне попросту не атаковать и не разбить её прежде, чем она откроет огонь.
  -- А ты сможешь проделать это, не обрушив на себя всё здание? - слегка ухмыльнулся сержант. - Судя по прошлым случаям...
   Девушка нахмурилась, вызвав у мужчины довольную усмешку.
  -- Я не обязана вечно разносить всё в хлам, знаете ли, - пробурчала она.
  -- Что верно, то верно - не обязана, но это, похоже, вошло в привычку, - фыркнул тот. И развел руками в ответ на её сердитый взгляд. - Просто к слову. Если ты уверена, что сможешь её вынести, а остальное сохранить нетронутым, это точно будет простейшим решением. Мы практически уверены, что орудие тут только одно, поскольку в радиусе поражения нет больше достаточно места, чтобы укрыть другое. Внутри может быть что-то ещё, но точно мы не узнаем, пока не вломимся туда, - усмешка стала шире. - Твой выход первый.
  -- Ну, спасибо, - вздохнула девушка. - Ладно. За этим-то я и тут. Хорошо. Я вхожу, побиваю эту пушку, а затем вышибаю дверь, когда вам потребуется.
  -- Вот это по-нашему, - улыбнулся мужчина. И, бросив взгляд на часы, повернулся к одному из прочих штурмовиков. - Дэниэлс, пока ни звука?
  -- Нет, сержант, только последняя проверка с командой нам удерживать позицию.
  -- О'кей.
   И они продолжили ждать, поглядывая на заколоченный склад вдалеке, на котором находилось куда больше компьютерного оборудования, чем полагалось бы согласно табличке на двери, объявлявшей, что он принадлежит давно закрывшемуся бизнесу по торговле запчастями к двигателям внутреннего сгорания. Вики задумалась, что поделывают остальные члены семьи и сколько им ещё, скорее всего, придётся ждать, пока не случится что-нибудь интересное.

***

   Слушая, как переговариваются сотрудники СКП, Эми ждала начала следующей части плана. Она модифицировала обоняние своего биоконструкта так, чтобы почти целиком отфильтровать тиоацетон и осторожно сделала так же для Лизы. В принципе, он не так уж и влиял на них обеих, но всё равно был довольно-таки неприятен.
  -- {Как думаешь, сколько ещё?} - тихонько поинтересовалась целительница у черного ящера, стоявшего рядом. Лиза пристально наблюдала за мониторами на командном пункте, без сомнения куда лучше представляя ситуацию в целом, чем почти все остальные присутствующие.
  -- {Всего пара минут, они просто повторно проверяют, что все выдвинувшиеся команды на местах. Системщики уже готовы в любой момент отрубить действующую систему.}
  -- {Люди Выверта узнают об этом сразу же, не так ли?}
  -- {Да, думаю, что так,} - кивнула Лиза. - {Со слов Тейлор, они вполне компетентны. Выверт, к сожалению, тоже не идиот. Будь это так, он был бы куда менее опасен. Когда всё их шпионское оборудование сдохнет, это их напряжёт. А когда и внешние каналы связи оборвутся, они перейдут в оборону и забаррикадируются ещё крепче, чем уже есть, в ожидании нападения.}
  -- {Не осознавая, что самые опасные лица были там вместе с ними в течение примерно последнего часа,} - хихикнула Эми. Лиза весьма зубасто улыбнулась подруге.
  -- {И будут здорово расстроены, когда выяснят это,} - радостно отозвалась она. - {Пятьдесят на пятьдесят, что они в итоге сдадутся и попросят СКП спасти их от ужасных монстров...}
   Девушки-ящеры коротко рассмеялись.
  -- {Вот будет умора,} - высказалась Эми, весело покачав головой. - {Вообще-то, я могу себе это представить.}
  -- {Интересно, выяснил ли старый добрый Томас, что я с ним сделала?} - злобно добавила подруга. - {Или после это станет приятным сюрпризом?}
  -- {И так и так пойдёт,} - хмыкнула Эми. Оружейник, разговаривавший с Мисс Ополчение и Легендой, окинул их секундным взглядом и повернулся к директору Пиггот, вышедшей из скользнувших в стороны дверей звякнувшего лифта. Та была в одном из респираторов и вид имела разом слегка нездоровый и весьма предвкушающий.
   Подойдя к руководителям Протектората, она обменялась с ними парой слов и кивнула.
  -- Всем, мы готовы начинать. Следующий этап начнётся ровно через три минуты.
   По крытой парковке разбежалась волна оживления - все сидевшие за оборудованием временного командного центра внезапно сорвались в движение. Эми потянулась и прижала наушник.
  -- {Сауриал, три минуты,} - спокойно произнесла она.
  -- {Принято,} - отозвался с явственной ноткой бодрости голос Тейлор-Сауриал. - {Мы готовы начать операцию "Напугай человеков" по сигналу.}
  -- {Не увлекайтесь.}
  -- {Игнорируй её,} - покачала головой Лиза. - {Увлекайся сколько влезет. Направь это на Калверта.}
  -- {План уж точно такой,} - хихикнула их подруга. - {Он этого не забудет, гарантирую.}
  -- {Просто удостоверься, что всё записываешь, я хочу пересматривать его снова и снова,} - произнесла черно-алая рептилия с толикой гнева в голосе, пусть и достаточно подавленного, чтобы его расслышали только Лиза[3] и Тейлор.
  -- {Запишем,} - теперь в голосе Тейлор звучало спокойствие и уверенность, убедив её подруг, что следующая часть станет с их точки зрения развлечением.
  -- Всем, тридцать секунд, - возвысила голос Мисс Ополчение. И добавила: - Тактическая разведка занимает позиции на Выверт-1 и Выверт-2, в ожидании моей отмашки и отделяется. Команды отключения, готовность полного обрушения локальных узлов. Команды резерва один и два, начинаете атаку по сигналу. Все остальные, готовность к отсоединению от старой системы.
   Все в новой сети слышали её через наушники. Оружейник и Дракон оба шустро трудились над парой клавиатур, сверяясь с рядом экранов, на которых в десятках окон разворачивались полотна информации.
  -- Пять секунд... три, две, одна, пошло!
   Рявкнула военизированная кейп последнее слово, и десятки людей пришли в движение.
   В результате произошло немало вещей одна за другой...

***

  -- Пошло!
   Услышала Вики в наушнике. Девушка посмотрела на командира взвода.
  -- Ребята, заходим! - резко выкрикнул тот. - Хабиб, Эндрюс, готовьтесь к яркому выходу. Держитесь позади Славы, пока не уверимся, что ловушек нет. Йохансен, вы с парнями входите туда и всё вырубаете напрочь, что делать знаете. Берегитесь мин. Слава убирает ту пушку и встречает нас у входа. Все, пошли!
  -- Есть, сержант, - четко отозвалась героиня, после чего разогналась вдоль улицы достаточно, чтобы оставить в кильватере вихрящуюся в воздухе пыль. За её спиной грузовик СКП взревел, оживая, и двинулся вслед.
   Выполнив поворот на девяносто градусов более чем на двухстах милях в час, когда достигла расположения спрятанного орудия, она вломилась в окно и нацелилась на уже выявленную орудийную систему. Не успела девушка войти, как та ожила, почти тут же завращав стволы на изумительно высокой скорости. К тому времени, как Вики преодолела половину комнаты, пушка развернулась ей навстречу и открыла огонь; автономная система нацелилась точно в её центр тяжести.
   Шум неожиданно оказался невероятным. Сотни разрывных патронов почти непрерывным потоком извергались из стреляющего орудия, озаряемые вспышками огня до шести футов от дула. Разрывы пуль ощущались очень слабо - прошитый ЭВМ костюм поглощал их и перераспределял энергию на изумление эффективно, но вызванная чистая мощь непрерывно тормозила героиню. Удивлённая Вики поднажала, преодолевая колоссальный объём летучих кусочков металла, добралась до орудия и ударила кулаками.
   С этого момента игра для него была практически проиграна. Потребовалось не более пары секунд, прежде чем девушка сгребла вращающуюся ствольную группу и порвала её в клочья в фонтане погнутых деталей и искр под визг управляющего мотора. Нарастающий вой, за которым последовал громкий удар возвестили, что мотор чрезмерно разогнался и сдох от недостатка нагрузки. То, что осталось от турели, Вики покрутила туда-сюда, пока не нашла основной блок управления и просто стукнула его, с ходу обратив в хлам.
   Упала тишина, нарушаемая звоном в ушах. Юная героиня потрясла головой и хлопнула по виску шлема без какого-то реального результата.
  -- Надо, чтобы Эми проверила, - подумала она в лёгком головокружении. Пусть долго он и не продлился, всеобъемлющий грохот неслабо дезориентировал. Девушка была очень благодарна Сауриал за новый костюм, осознавая, что без него даже у неё были бы проблемы. Уронив остатки механизма стволов на пол помещения, героиня огляделась, вскинув бровь при виде ущерба. Срикошетившие осколки пуль продырявили все видимые поверхности, разнесли два других окна и устроили очень впечатляющий бардак.
   Вики подошла к горящему огоньку - пара половиц тлела от раскалённых докрасна осколков металла - нагнулась, подхватила их и выкинула в окно. И, удостоверившись что риска возгорания здания больше нет, вылетела обратно в окно вниз к грузовику СКП, остановившемуся возле склада-цели.
  -- Сержант, пушка сдохла, - доложила она. - Комната от шрапнели в хлам, и я избавилась от огня, но большая часть оружия всё ещё не тронута.
  -- Хорошая работа, Слава, - кивнул тот. И, повернувшись к остальному взводу, последил, как группа захвата использует на центральной двери несколько разных устройств, внимательно проверяя результаты.
  -- Сержант, есть слабые следы окислов азота, указывающие, что тут была взхрывчатка, но слишком слабые, чтобы что-то ещё было активно. Мы думаем, агент Семьи деактивировал заряды С4 вокруг двери. На дверях две отдельные растяжки, мы их обе обошли, но не могу гарантировать, что больше ничего нет, - доложил капрал Эндрюс, пожав плечами.
  -- Довольно неплохо, - командир взвода повернулся к Вики и вскинул бровь. - После вас, мэм, - сделал он жест в сторону двери. - Пожалуйста, минимизируйте ущерб, мы хотим, чтобы оборудование осталось нетронутым.
  -- Разумеется, - с улыбкой кивнула юная героиня. - Все, отойдите.
   Все члены подразделения укрылись за бронированной машиной, за исключением Хабиба и Эндрюса, присевших за парой технарских полицейских щитов, внимательно наблюдая и продолжая задействовать какое-то сканирующее устройство. Девушка подлетела к двери, изучающе её оглядела, и стукнула по замку. Сильно.
   Дверь, снаружи казавшаяся совершенно нормальным промышленным внешним затвором, явно была чем-то большим, чем выглядела. БУУМ! раскатился эхом, и дверь слегка содрогнулось, но это было всё. Вики полюбовалась на идеально соответствующую её кулаку вмятину и покачала головой:
  -- Крепкая дверка, - прокомментировала она.
   Потребовалось ещё четыре удара нарастающей силы, прежде чем что-то наконец крякнуло. Вики была уверена, что могла бы вышибить её одним действительно солидным ударом, или просто пролететь насквозь на высокой скорости, но был риск, что в итоге вылетит весь дверной проём и разнесёт то, что по ту сторону. Девушке не хотелось подвести этих парней и провалить рейд, так что она действовала осторожно. Когда же замок с хрустом вывалился, юная героиня ухватила край двери, вонзила пальцы в металл и от души дернула, выдернув ту из рамы на себя (и против предполагавшегося направления хода петель).
   Та со скрипом отошла, пока проход не открылся достаточно, чтобы заглянуть внутрь. Там царила тьма, не считая десятков перемигивающихся огоньков в дальнем конце голого бетонного коридора. Шагнув в дверной проём, девушка поморщилась от раздавшейся серии очень громких взрывов, настолько частых, что на несколько секунд почти слились в единый рёв. Повсюду забарабанили тысячи металлических осколков, поднимая облака пыли.
  -- С***ь господня! - вскрикнула она, инстинктивно прикрывая шлем рукой. - Какого хрена? - а когда шум и металлический град резко прекратились, опустила руку и посмотрела по сторонам, а затем наверх. На потолке над дверью была смонтирована ещё одна орудийная установка, куда меньшего размера, щеголявшая двумя автоматическими дробовиками со здоровенными цилиндрическими магазинами[4]. Оба были уже пусты, а по всему полу валялись выброшенные гильзы двенадцатого калибра.
   Вики опустила взгляд и увидела, что земля покрыта картечью и дюжиной или около того гигантских пуль - все расплющенные в местах, где попали либо по её костюму, либо по стенам. Героиня подозревала, что обычный бронежилет, выпущенный СКП, не спас бы никого, кто стоял бы на её месте пока стреляли пушки.
  -- Думаю, теперь всё чисто, - произнесла она по связи. - Пушки без боеприпасов.
  -- О'кей, мы заходим, - откликнулся капрал Эндрюс, и спустя считанные секунды они с коллегой осторожно вошли за её спиной, подняв перед собой щиты. Солдат поглядел на размещение оружейного "сюрприза" и в лёгком изумлении покачал головой: - А он правда не хотел никого здесь видеть, не так ли?
  -- Асоциальная сволочь, - фыркнул его напарник, сканируя коридор. Вики стояла перед ними - просто на всякий случай - пока солдаты медленно и осторожно продвигались по проходу, проверяя на наличие ещё ловушек. - Нашёл деактивированную мину тут в стене, - добавил он чуть погодя, проведя устройством по бетону, после чего вытащил маленький распылитель и споро нанёс круг с Х в серёдке зелёной краской. - Поражающая часть на основе С4 с медной пластиной. Гадость.
  -- И что она делает? - с любопытством поинтересовалась Вики.
  -- Пробивает дырки шесть дюймов в диаметре практически во всём, что попадётся на пути, - буркнул мужик. - С такого расстояния даже броню Оружейника проймёт. А вот ещё одна, - сделал он ещё один шаг и подскочил, когда внутри стены под пометкой раздался хлопок; осыпалась пыль. - Похоже, детонатор ещё работает, - добавил он, чуть улыбнувшись, когда пришёл в себя. - К счастью, основной заряд инертен.
  -- И что его запускает? - уставилась Вики на пол.
  -- Датчик давления, - отозвался сапёр, опускаясь на колени и сканируя пол, после чего снова встал.
   По пути до конца коридора они отыскали ещё четыре ловушки - все деактивированные тем, что использовали Сауриал и Раптавр (насколько могла сказать Вики, это было какое-то изобретение Ианты). Штурмовики СКП испытывали облегчение, что им не требуется обезвреживать взрывчатку обычным образом. Каждый раз, как они тревожили датчики, раздавался хлопок, но помимо этого не случилось ничего плохого. На последней они даже не поморщились; однако Вики посмеялась про себя, заметив, что они так и держались позади неё всю дорогу.
   Добравшись до конца коридора, все трое заглянули в обширную комнату, напрочь забитую компьютерным оборудованием.
  -- На сколько забьёшься, что по ту сторону двери ещё одна ловушка? - прокомментировал Хабиб.
  -- Ищи лоха, - отозвался Эндрюс, вытаскивая зеркальце на телескопическом шесте, которое очень медленно и осторожно вытянул за порог, поводя из стороны в сторону, покосился на него и кивнул. - Точно такая же, прямо вон... там, - указал он на стену над дверью.
   Вики подняла взгляд и взлетела под потолок.
  -- Тут? - уточнила она, положив руку на бетон.
  -- Шесть дюймов влево и три вниз, - повторно проверил мужчина и отступил на шаг.
  -- О'кей, - и девушка пробила дыру прямо в стене одним ударом, ухватила металл по ту сторону и сильно рванула. Большая часть сильно погнутого автоматического дробовика вырвалась с её кулаком в облаке бетонной пыли и гравия, а остатки второго и крепления рухнули на пол.
  -- Хорошая работа, - одобрительно посмотрел капрал. И очень тщательно просканировал всё перед ними. - Насколько могу видеть, только заряды саморазрушения, снова С4 в каждом шкафу. Все деактивированы. Мы прошли, - последние слова ушли по связи остальному подразделению.
  -- Отлично, - тут же отозвался сержант. - Йохансен, твой выход. И побыстрее, пожалуйста.
  -- Сержант, - подтвердил приём солдат. Вики оглянулась через плечо и увидела ещё троих штурмовиков, которые вошли и трусцой рванули к ним; двое были нагружены значительным объёмом оборудования, а третий разматывал барабан с оптическим кабелем, ведущий обратно в фургон. Девушка отодвинулась с дороги, пропуская их. Бойцы рассыпались по серверной, торопливо всё изучая под обмен техническими замечаниями далеко за пределами её уровня.
   За на удивление короткий промежуток времени они подсоединили своё оборудование к имеющемуся в помещении и прошли все файерволлы и системы безопасности. Вскоре главный техник с удовлетворением кивнул:
  -- Мы вывели из строя защиту и ловушки, копируем весь объём данных. Все беспроводные резервные каналы обрублены, и мы перерезали провода, - доложил он. - Это место полностью изолировано.
  -- Оставайтесь на месте, я передам, - отозвался командир взвода. Все ждали в молчании под гудение на заднем плане десятков вентиляторов, пока он связывался со штабом.

***

  -- Пошло!
   Эрик покосился на сержанта Адлер. Та кивнула:
  -- Делаем точно как планировали.
  -- Ладно, - он сформировал из силового поля платформу и шагнул на неё, слегка неуверенно выплыл перед грузовиком СКП и заякорился за автомобиль. Сформировав вторую вертикально в воздухе перед ними, огибавшей грузовик примерно на десять футов в каждую сторону и до самой обратной стороны, герой кивнул штурмовику, сидевшему за рулём. Грузовик тронулся с места и направился вниз по улице к месту назначения; внутри щита по обе стороны шло двое солдат с оружием наготове и сильно настороже.
   Несколько нервозно озираясь по сторонам ощущавший себя украшением на капоте Эрик постарался как следует удостовериться, что держит поля настолько плотными, насколько можно. Когда же они добрались до места, он расширил то, что вокруг грузовика, чтобы прикрыть дверь в здание и спрыгнул на дорогу.
   Сержант Адлер внимательно огляделась и одобрительно кивнула:
  -- Не мог бы ты, пожалуйста, прижаться с той стороны к зданию как можно плотнее? - попросила она, указывая в направлении известной огневой точки и места, где они подозревали вторую. - Мы попробуем открыть дверь и посмотреть, будет ли этого достаточно, чтобы нажать на спуск. Если не сработает, придётся войти и уничтожить их, но, как я полагаю, если не действовать в верной последовательности, они откроют по нам огонь.
   Эрик сделал как просили, установив со стороны обстрела зримо ярко пылающий светом щит в футе от фасада здания. Один из штурмовиков направлял в сторону скрытого орудия какой-то сканер. Он аккуратно настроил устройство и медленно провёл им вдоль кладки, после чего поднял взгляд:
  -- Орудие определённо здесь, я считываю активность электроники, соответствующую прицельному комплексу. Во второй локации также такая есть, обе нацелены прямо на нас. Отведи грузовик на десять футов назад, ладно, Зак?
   Высунувшийся в окно водитель кивнул и включил заднюю передачу, медленно подавшись спиной вперёд.
  -- Да, оба орудия отслеживают грузовик, - отметил мужчина. Затем убрал сканер в разгрузку и повернулся к Адлер. - Я почти уверен, что они откроют огонь как только мы распахнём дверь.
  -- Ну хорошо, давай проверим, прав ли ты. Джонс, пожалуйста, подрывные заряды на дверь.
   Упомянутый штурмовик извлёк из рюкзака маленький черный диск и прилепил поверх замка, затем повторил действо ещё в трёх местах вдоль другой стороны двери напротив петель. Выдернув на всех четырёх чеку, отчего те запикали и начали перемигиваться зелёным огоньками, он укрылся за грузовиком. Эрик без всякой просьбы поставил ещё одно слабо сияющее силовое поле между дверью и грузовиком, на что сержант Адлер одобрительно кивнула.
  -- Бойся! - крикнул штурмовик[5], после чего поднял две защитные крышечки на пульте управления у себя в руках и нажал обе кнопки большими пальцами.
   Следующие тридцать секунд были довольно захватывающими.
   С громким звуком все четыре заряда рванули, разнеся дверь и часть косяка на обломки, срикошетившие от силового поля, порождая множество искорок света. Остатки двери накренились внутрь и рухнули на пол; за этим почти сразу же последовала очень стремительная серия взрывов и чертово море шрапнели, когда что-то внутри открыло огонь.
   Тем временем с двух разных точек через улицу менее чем за две секунды донёсся громкий вой, заглушенный громовым ревом, с которым оба пулемётных гнезда открыли огонь по грузовику. Эрик слегка оторопел от резко возросшей нагрузки на щит, захваченный врасплох безумным валом бьющих по нему разрывных пуль. Все залегли - кроме него и Адлер (которая просто стояла и с интересом наблюдала, прикрыв уши руками). Глаза над респиратором выдавали, что сержант довольна и впечатлена.
   Силовое поле сверкало тысячами точек яркого света, с которыми пули детонировали о него; поток пуль от пушек ходил туда-сюда вдоль входа в резервное хранилище. Эрик со звоном в ушах держал концентрацию на поддержании поля, пока огонь наконец-то внезапно не прекратился, когда у орудий закончились патроны.
  -- Чтоб меня! - проорал он, когда наконец смог снова слышать. Вой по-прежнему раздавался из зданий, но окна и большая часть стен вокруг них были просто стерты, искрошенные в прах натиском пушек. - Это было громко!
  -- Отличная работа, Барьер, - хлопнула его по спине сержант Адлер. - Вы четверо, идите удостоверьтесь, что эти орудия заткнулись. Остерегайтесь мин, - указала она на нескольких из тех, кто отдирал себя от тармака. - Удостоверьтесь, что они больше не выстрелят.
   Все четверо кивнули, по двое метнувшись через дорогу и направившись в здания, из которых теперь исходило на удивление много дыма. Эрик пропустил их сквозь щит, но оставил его на месте, просто на всякий случай. После такого знакомства с паранойей и огневой мощью Выверта, рисковать он не станет.
   Спустя считанные минуты обе команды вернулись.
  -- Три небольших возгорания, уже погасли, сержант, - доложил один из мужчин. - Оба орудия обезврежены и заблокированы. Более ничего не обнаружено.
  -- О'кей, - кивнула Адлер. - Пошли внутрь, - женщина с подозрением обозрела распахнутый дверной проём. - Бьюсь об заклад, что там есть и другие ловушки. Барьер, можешь проложить через них этакий тоннель из силовых полей?
   Эрик опустил действующие силовые поля и перешёл туда, откуда мог осторожно заглянуть проход. Тот переходил в пустой холл футов на пятнадцать, а в конце поворачивал направо.
  -- Конечно, - ответил он. - Я могу свернуть их в цилиндр с закрытым концом, а мы пройдём в нём.
  -- Превосходно. Ну ладно, группа захвата - вы с Барьером. Техники, готовьте оборудование, мы отстаём от графика, и я хочу войти, как только будет чисто. Пошли, - она отошла в сторону, а Эрик и двое штурмовиков осторожно проникли в разнесённый дверной проём; парень проецировал вокруг них защитное силовое поле по мере медленного продвижения в здание.
   Юный герой бросил взгляд на потолок, увидев, что стрельба, начавшаяся при взломе двери, исходила от какого-то устройства на потолке. Теперь оно инертно свисало, также истратив боезапас. Переключив внимание обратно на коридор, он огляделся, настороженно выглядывая что-нибудь опасное. Оба штурмовика сканировали всё вокруг, продвигаясь по шажочку.
  -- Стой, - внезапно рявкнул один из них, подняв руку. Эрик застыл, вложив в поле столько сил, сколько мог.
  -- Мина в стене справа, - показал мужчина. - Засёк датчик давления в полу.
  -- Засёк одну с другой стороны, - произнёс второй солдат спустя пару секунд работы. - Примерно на шесть футов дальше. Обе по показаниям инертны.
  -- Хороша штучка, - уставился первый на стену. - Они утоплены в бетон, будь ещё активны, пришлось бы чертовски напрячься, чтобы вытащить их, не дав сработать, - он посмотрел вокруг, затем на Эрика. - Твоё силовое поле, полагаю, справилось бы, но было бы чертовски громко.
   После короткого обсуждения они намеренно потревожили датчик, услышав резкий треск! изнутри стены. Больше ничего не случилось, так что все трое расслабились. Продвигаясь вниз по коридору чуть более уверенно, но по-прежнему очень аккуратно, они потревожили остальные найденные мины, в итоге добравшись до его конца и завернув за угол, чтобы обнаружить очередную дверь самую малость дальше. Пять минут спустя, обезвредив очередную ловушку на основе огнестрела силовым полем и длинным шестом, на котором был размещён крошечный взрывпакет, команда техников занялась взломом серверов.
  -- Очень хорошая работа, Барьер, - высказалась сержант Адлер, покосившись на юного героя, пока они стояли в сторонке и смотрели, как взвод делает свою работу. - Без твоей помощи это заняло бы куда больше времени, и вполне могло привести к потерям.
  -- Спасибо, сержант, - улыбнулся парень в ответ. - Это была та ещё нервотрёпка, но я рад помочь.
   Та кивнула и отвернулась поговорить с одним из технических экспертов, после чего отзвонилась в центр управления. Эрик прислонился к стене и слушал, гадая, как там дела у остальных.

***

   Лампочки несколько раз мигнули, выключились на секунду и снова вспыхнули. Лиза, нахмурившись, подняла на них взгляд.
  -- {Это нехорошо,} - заметила она также приглядывающейся Эми.
   За её словами тут же последовала очередная волна миганий, и подруги ощутили, как бетон под ногами чуть заметно потряхивает, передавая слабенький глухой удар с глубины. Все основные источники света разом вышли из строя. Тут же включились аварийные огни, работающие от батарей. С новым оборудованием, за которым работал технический персонал, не возникло никаких проблем - оно работало на комплекте генераторов Дракон, сдвинутых в заднюю часть гаража, но сами техники пришли в немалое волнение.
  -- {Блин. Что случилось?} - поинтересовалась Эми.
  -- {Они пропустили по меньшей мере одну мину,} - проворчала Лиза. - {Этот ***к скользкий,} - дав своей силе волю, Умница смотрела, как все трудятся в суматохе, внимательно прислушиваясь и глубоко задумавшись. - {В помещении энергораспределителя и паре критичных узлов была какая-то необычная взрывчатка,} - наконец сообщила она, подвинувшись, чтобы впериться в один из экранов, показывающих статус изначальной компьютерной системы (теперь уже совершенно мертвой). - {Какой-то невинный на вид процесс с низким приоритетом, запущенный на подпроцессоре здесь, прокрался через сеть контроля окружающей среды туда...} - кончик когтя проследил путь приблудного информационного соединения, полученного, когда способность передала ей данные. Техник за пультом посмотрел на неё, затем на приближавшегося к ним Оружейника. Умница переключилась на английский и вежливо попросила: - Простите, пожалуйста, не могли бы вы на секундочку самую чуточку подвинуться?
   Мужчина как будто ошалел, но, стоило Оружейнику сделать одобрительный жест, откатил кресло в сторону. Лиза заняла его место и споро прошлась по клавиатуре, в стремительной последовательности открыв ещё несколько информационных экранов. Технарь вместе с Эми и техником с интересом наблюдали.
  -- Вот. Заряд в этом трубопроводе отсек главный кабель к генераторной примерно в этом месте, - указала она на место на схеме проводки здания СКП.
  -- Она автоматически переключилась на резервную линию и одновременно запустила генераторы. Второй заряд уничтожил устройство частотной синхронизации в самый критический момент, и генераторы недостаточно быстро синхронизировались с основным питанием. Это вызвало перегрузку, которая подорвала всю секцию регуляторов мощности и всё вырубила, включая резервные батареи. Всё здание полностью мертво, кроме чего-то, имеющего независимые батареи, как лампы.
   Оружейник внимательно изучил данные, кивнув по завершении; вид у него был помимо воли впечатлённый, хотя Лиза пока была не уверена, её ли рассуждениями или предельной продуманностью Выверта.
  -- Закручено достаточно, чтобы быть одним из планов Калверта, - вздохнул он. - И его должны были заложить на место во время последнего ремонта восемь лет назад. Взрывчатые вещества нестандартные, насколько представляется - иначе их засекли бы во время наших проверок безопасности. Возможно, какая-то разработка Технаря, замаскированная под что-то безобидное.
  -- И опирается на возможность дать источнику питания самому нанести большую часть урона, - добавила Умница, также почти под впечатлением. - Несколько сот киловатт электричества могут испарить уйму проводки.
  -- Придётся обойти половину генераторной, - расстроенно пожаловался техник. - На это уйдут часы.
  -- Однако выбора нет, - умыл руки Оружейник. - На нашу операцию это не повлияет - мы запускаем новые переносные устройства - но новая система в результате также обвалилась. Придётся вытащить со склада запасные генераторы и подключить на время, чтобы вернуть её к жизни. Сейчас организую. Хорошая работа, Метида, спасибо за быстрый анализ. Пожалуйста, сообщи кузинам, что случилось.
  -- Ладно, Оружейник, - кивнула та, отходя в сторонку. Эми слушала с интересом, и с пытливым видом повернулась к "сестре".
  -- {Как думаешь, могут тут быть ещё сюрпризы?} - негромко уточнила она, пока Технарь отошёл поговорить с Дракон, Мисс Ополчение и директором Пиггот.
  -- {Моя сила думает, что это, наверное, для резервных планов Выверта на это место,} - пожала плечами Лиза. - {Эти ребята очень хороши, нашли несколько уровней ловушек, но проблема в том, что у него были в прямом смысле годы, чтобы спланировать всё это, а способность определённо дала ему попробовать уйму всякого, чтобы отобрать наименее вероятные к обнаружению способы. Это наверняка запасной план для запасного про запас, предполагающего создание достаточного хаоса, чтобы он мог сбежать, пока всё отключено. Не случись так, что они уже запустили большую часть новой системы, это на часы полностью парализовало бы СКП в городе, пока они пытались бы разобраться, какого черта происходит.}
  -- {Но теперь, полагаю, такого уж эффекта не будет?}
  -- {Возникнет уйма мелких проблем, они будут несколько дней выискивать заковыки, но сомневаюсь, что это так уж нас замедлит,} - Лиза потянулась и прижала наушник. - {Девчата? Лёд тронулся, но ничего особо серьёзного, по крайней мере, для вас...}
   Она начала рассказывать Тейлор и великому демону, что случилось, пока сотрудники СКП разбирались с проблемой.

***

  -- Пошло!
   Тейлор покосилась на своего двойника; оба аспекта ухмыльнулись.
  -- Мы в деле. Пошли, устроим немного проблем, - произнесла она с безмолвным смешком.
  -- Воистину, - отозвался демон. Выключив как отслеживающее, так и картографическое устройства, они убрали их в один их кармашков Тейлор. - Я бы предложил до времени развеять второй аспект, поскольку нам он покамест не требуется, активным же его держали полтора часа, - добавил он. - Мыслится, лучше позволить себе немного отдыха, покуда мы обставляем сцену.
  -- Меня устраивает, - отреагировала девушка, принимая протянутые инфотерминал, камеру и наушник, и сбросила запасной аспект. Выключив устройство, убрала его, обвела взглядом компьютерную комнату, чтобы удостовериться, что всё на своих местах. Удовлетворившись и обновив заклинание покрова на двери, полудемон сформировала лист ЭВМ за ней, просто для страховки, и телепортировалась в оружейную.
   Следующие несколько минут они прыгали по всей базе, запечатывая и пряча критически важные проходы. Никто из наёмников не заметил, как потерялись генераторная, оружейная и лазарет. В последнем Тейлор понаблюдала за читающим дело доктором (приглядевшись через его плечо, девушка увидела, что это было врачебное заключение на одного из наёмников), затем перевела взгляд на двух оставшихся членов персонала, игравших в карты в основном помещении. Немного поразмыслив, она сформировала очень острый игольчатый инструмент, покрытый последней версией снотворного Эми, и ткнула врача в шею, с удовлетворением проследив, как мужчина резко осел в кресле, заснув в считанные секунды.
  -- Так он несколько часов полежит тихо, - кивнув, произнесла девушка. И, перебравшись в другую комнату, споро провернула то же с обоими медработниками, подхватив одного, когда тот начал валиться с кресла. А для верности закончила кандалами на всех троих.
  -- Это было довольно-таки незамысловато, - весело произнёс Варга.
  -- С этими парнями всё просто, - хихикнула его напарница. - Никакого серьёзного вызова, так что мы с тем же успехом можем убрать их с дороги с самого начала.
   Наушник пискнул, показывая, что кто-то из её друзей вышел на связь. Лиза посвятила их в нововозникшую проблему; Тейлор коротко покачала головой.
  -- {Этот тип натуральный геморрой,} - буркнула полудемон.
  -- {Она мне будет рассказывать,} - раздражённым тоном отозвалась Лиза. - {Оружейника это не порадовало, а директор смотрит так, как будто хочет не сходя с места забить козла до смерти его же оторванными ручками.}
  -- {А она не из его поклонниц, верно?} - вычурно поинтересовалась Тейлор, получив в ответ согласный фырк.
  -- {Она ненавидит его даже больше моего,} - согласилась Лиза. - {Иди и чуток его ***и. Постарайся как следует.}
  -- {Вот это я могу,} - и Тейлор, ухмыляясь себе под нос, исчезла из медицинского комплекса, оставив позади троих посапывающих мужиков.

***

  -- БЛ***!
   Томас схватил со стола пресс-папье и метнул через комнату, разбив о стену. Рухнув обратно в кресло, он сбросил временную линию и понурился. Становилось хуже. Теперь каждый опробованный сценарий временной линии, включающий что-либо вне его базы так или иначе почти сразу скатывался в безумие. Половина тех, что внутри базы заканчивалась либо без предупреждения жуткой внезапной пустотой, либо какой-либо из самых своеобразных штук, с какими ему доводилось сталкиваться, а затем пустотой.
   Самым скверным было, что он совершенно не представлял, что тому причиной.
   Было ли это нападением? Какого-то рода взаимодействием с другой силой, возможно даже случайным? Какой-то медицинской проблемой? Вторжением пришельцев? Бог ненавидит его?
   Котёл что-то с ним сделал?
   Последняя мысль была самой скверной и наиболее тревожной. Его контактный номер для лиц, много лет назад вручивших ему силу, более вообще не работал. Они даже не снимали трубку, просто не было соединения. Не важно, что он пробовал, Томас был не в состоянии отследить ни единого следа принимавших участие лиц. Испробовать более опасные методы привлечения их внимания было неохота по двум причинам. Первая состояла в том, что это могло и не сработать, а вторая - что могло.
   Злодей слегка содрогнулся. Эти люди были... опасны.
   И близко не до такой степени отчаявшись, он в очередной раз прошелся по списку иных потенциально полезных контактов, которые могли помочь с ситуацией, в которой он оказался, рассеянно проглотив болеутоляющее, чтобы справиться с тензионной головной болью[6], от которой он в последние дни, похоже, страдал почти без перерыва. Пока всё это не началось, у него были намётки рекрутировать ещё несколько паралюдей, как одиночек, так и групп, но не имел и шанса так сделать с кем-то, кроме Неформалов, прежде чем всё это началось.
   Цирк принадлежала к этому списку - кейп была, помимо прочих полезных способностей, очень умелой воровкой - но, в любом случае, он не представлял, как вор мог бы тут помочь. Не говоря о том, что, насколько он мог сказать Цирк сделала ноги несколько недель назад, скрывшись из Броктон-Бей в неизвестном направлении.
   Скорее даже Томасу хотелось бы, чтобы он воспринял это как намёк и сделал то же самое...
   Странники также были в этом списке, будучи потенциально очень мощными и с коктейлем сил, которым у него нашёлся бы ряд применений. К сожалению, до изоляции он не зашёл настолько далеко, так что даже если бы сумел связаться с ними теперь, максимум чего они могли надеяться достичь, это вызвать хаос, и скорее всего, не такой, какой действительно сильно ему помог бы. Не говоря о том, что он не так уж много мог предложить им во искушение, чтобы прийти и поработать на него, поскольку попытка нанять кого-то, а потом просить спасти себя с собственной базы не создала бы нужного впечатления. Так что это отпадало, даже если отбросить тот факт, что последние сведения о них были недельной давности, да и в любом случае с другого конца страны.
   У него было достаточно информации о ряде кейпов, как героев, так и злодеев, чтобы быть в состоянии обеспечить давление ради помощи. Проблема с этим планом была в том, что пути назад тут не предусматривается - как только он начнёт нагло попирать Правила, пойдут слухи, и, не заняв подходящее положение для получения преимущества, он с как минимум той же вероятностью в итоге обнаружит, что они нападают, а не становятся в строй. Сам долгосрочный план требовал быть в куда более сильной позиции, прежде чем он сможет использовать подобные данные к своей выгоде. Привлекать какое-либо внимание к себе прямо сейчас не казалось мудрым, особенно такого рода внимание.
   Томас выпил воды, массируя другой рукой бровь. Что делать? Рано или поздно его наёмники потеряют терпение, а тому, сколько примеров он может из них сделать, прежде чем получит на руки мятеж, был предел. С тем, кто решил мухлевать с его документами, уже вышло достаточно скверно - Смит чуть не сорвался, когда Томас пристрелил мужика прямо перед ним, несмотря на то, что был готов сделать это лично. Предательство он воспринимал ничуть не лучше, чем сам Томас, однако при этом хотел решать вопросы дисциплины по-своему.
   А хуже всего, что он по прежнему не знал, где эти ***е документы в итоге оказались. Оставалось только надеяться, что они потеряны или уничтожены, поскольку информация в них могла действительно выйти боком, если вылезет не в тот момент. Однако, несмотря на кучу параноидальных проверок в течение прошедших с исчезновения недель, всё как будто было в порядке, что определённо приносило облегчение. Тут ему повезло.
   Не говоря о том, что его застало врасплох то, как Неформалы настолько с концами испарились. Он ждал, что СКП предпримет против него шаги, используя информацию, которую Сплетница запросто могла им сдать, но пока ничего не случилось. Устранение его предназначенных к расходу агентов в организации серьёзно обеспокоило Умника, но поскольку самые важные и хорошо упрятанные остались, похоже, это и правда было вызвано тем, что Кайзер оказался не так умён, как о себе думал. Что предполагало - ответственность за исчезновение группы, вероятно, лежит на ком-то ещё. Может, Лунг в конце концов умудрился их всех прибить?
   Томас в безумном раздражении потряс головой. Все последние два месяца были кошмаром, отбросившим его планы чрезвычайно далеко назад и, злодей был уверен, обеспечившим ему куда больше седых волос, чем он заслуживал. Когда он наконец выяснит, что происходит, и разберётся с этим, то определённо устроит себе каникулы.
   Прикрыв глаза, Умник откинулся назад, ожидая, когда подействует болеутоляющее, и прикидывая в уме следующий шаг. Ещё было время исправить план, если только получится выявить, в чём проблема, и устранить её. Он был умён и хитёр, так что это был только вопрос времени.

***

   Тейлор полюбовалась, как высокий стройный мужчина откидывается на кресле с болезненным выражением на лице. Она стояла менее чем в десяти футах, незаметная под покровом, прикидывая самый забавный способ заморочить Выверта.
  -- Интересно, что он сделает, если я просто скину покров и крикну БУ! - хихикнула она.
   Варга усмехнулся в глубине сознания Мозга.
  -- Быть может, заработает инфаркт, - хмыкнул он. - Но Лиза будет раздосадована, сие может оказаться слишком быстрым.
  -- У меня с собой лечебные штучки Эми, можно вернуть его, - со злобным смешком предложила девушка.
  -- Верно, - послал демон веселье ей в сознание. - Назовём это планом Б. План А гораздо забавнее.
  -- Агась, - и, потыкав когтем в коммуникатор, добавила вслух, пусть даже второй присутствующий в помещении не мог её слышать: - {Теперь я начну психологическую войну. Надо ещё ненадолго оставить внешние линии в действии, я скажу вам, когда их перерезать, ладно?}
  -- {Хорошо,} - радостно отозвалась Лиза. - {И НЕ ЗАБУДЬ записать его реакцию, или я неделю не буду с тобой разговаривать.}
  -- {Не могу такого допустить, дорогая кузина,} - фыркнула полудемон. - {Камера работает, действие готово начаться. Поговорим позже.}
  -- {Наслаждайтесь,} - рассмеялась подруга.
  -- {Так и будет, гарантирую,} - и, оборвав связь, Тейлор взяла компьютерный терминал и выбрала нужную иконку, нажала на неё, с минуту попечатав двумя пальцами. Со злой усмешкой она нажала другую иконку и полюбовалась результатом.

***

   Открыв глаза на странный звук, что издал его компьютер, Томас повернул голову, чтобы посмотреть на экран. После мертвой паузы глаза злодея распахнулись ещё шире.
  

Все Ваша База Принадлежать Нам

[7]

  
   Злодей уронил челюсть при виде окна сообщения, открывшегося на весь экран, демонстрируя послание большими буквами. Спустя секунду он покосился на видеостену, увидев к своему ужасу на каждом отдельном экране то же сообщение и ничего больше.
  -- Какого!..
   И тут погас свет.
  
   [1] В оригинале parallel spread-spectrum compressed microburst channels. Не знаю, как лучше перевести.
   [2] Она же, судя по всему, GAU-17 - станковая версия знаменитого американского пулемёта "Миниган" (https://ru.wikipedia.org/wiki/M134_Minigun). Конкретно в данном случае модель модифицирована - обычный GAU-17 снаряжается патронами 7.62в51мм NATO, а 12,7 мм - калибр выпущенного в нашей реальности в 2012 году пулемёта GAU-19 (https://ru.wikipedia.org/wiki/GAU-19 - у Выверта самые модные игрушки, да). Подробнее о принципах работы и истории развития см. https://dtf.ru/u/165984-gunner/241186-kak-rabotaet-minigun. И да, если кто вспомнил старый добрый "Хищник" - да, пулёмёт тот самый, но такое его использование фантастика чистой воды; сколько-нибудь прицельно стрелять из такой игрушки с рук нереально. Желающие убедиться могу посмотреть на эксперимент в исполнении игрока в американский футбол https://rg.ru/2018/06/09/strelbu-ot-bedra-iz-minigana-sniali-na-video.html
   [3] Так в тексте.
   [4] Скорее всего, оригинальное потолочное украшение сделано на основе небезызвестного Pancor Jackhammer, он же "отбойный молоток" (см. http://weaponland.ru/load/drobovik_pancor_jackhammer/44-1-0-181 или https://gamenet.ru/games/ca/post/9c2f079c2819f2eacb6f0843bb4fc9bd/), продажа которого на рынке гражданского оружия в большинстве стран запрещена. Хотя также это может быть достославный АА-12 (http://ohrana.ru/weapon/automatic_gl/9491/ или https://gamenet.ru/games/ca/post/Byn/).
   [5] В оригинале Fire in the hole! - стандартный сигнал саперов США.
   [6] Тензионная головная боль - в общем смысле диффузная слабо или умеренно выраженная головная боль, которую часто сравнивают с ощущением, возникающим от плотно завязанной на голове ленты. Это наиболее распространенный тип головной боли, причины которой до сих пор с точностью не установлены. Признаки и симптомы тензионной головной боли: 1) тупая ноющая боль в голове; 2) ощущение стянутости или сдавленности, проходящее через весь лоб, а также по бокам и в задней части головы; 3) болезненность в области волосистой части головы, а также мышц шеи и плеч. Подробнее см. https://www.humanitashospitals.ru/bolezni/tenzionnaya-golovnaya-bol/
   [7] В оригинале All Your Base Are Belong To Us (также AYBAB2U, AYBABTU или просто AYB) - фраза отрицательного персонажа, лидера группы пиратов, известных как CATS из англоязычной локализации игры Zero Wing, ставшая одним из первых и самых известных интернет-мемов и открывшая массам юзеров целое лингвистическое направление, названное Engrish (искажённый и ломаный английский, характерный для жителей Юго-Восточной Азии). Подробнее см. https://lurkmo.re/All_your_base_are_belong_to_us, там же можно полюбоваться на демотиваторы по теме.
  
   Глава 280: Омак гостя - Сбивая Калверта с толку (от CmptrWz)
   Томас отпустил временную линию, в которой его человек, по всей видимости, обнаружил, что один из эвакуационных тоннелей на случай чрезвычайной ситуации более не существует, ведя вместо этого в треклятую пустоту, начавшую проникать на базу. Причиняя ему проблемы не только снаружи базы - теперь это происходило внутри неё.
   Что он сделал, чтобы заслужить это? На ум не приходило ничего, что такого стоило бы.
   Снова разделив линии, он пустил в одной патрули в обратном направлении в надежде уловить что-то не то при смене шаблона патрулирования. Пять минут спустя две разные команды доложили о странностях в одной линии, но не в другой. Подавив порыв постучаться головой о стол в обеих временных линиях, он проверил и обнаружил, что две команды, по всей видимости, пялились друг на друга сквозь двери.
   Что было бы замечательно, не будь они НА ПРОТИВОПОЛОЖНЫХ КОНЦАХ БАЗЫ. Другая линия такой аномалии не показывала.
   Отпустив эту временную линию прежде чем пустота наверняка заявилась бы, он снова разделил время. В этот раз он послал одному из своих агентов инструкцию устроить неприятности, пока СКП заняты с химической проблемой. Она продлилась добрых пять минут, пока пустота не обрушилась на Умника точно молот. Без предупреждения, без единого ключа почему - вот так, ни с того ни с сего, раз, и она тут.
   Застонав, он отпустил эту временную линию и минуту-другую мерял офис шагами. Взгляд на видеостену не выявил ничего из ряда вон. Чтобы быть уверенным, злодей подошёл и дважды перепроверил потоки данных их резервных комплексов - там было всё в порядке. Никакой необычной активности. Беспокоиться не о чем.
   Ещё немного поразмыслив, Томас снова разделил временные линии и проверил служебную программу аппаратного контроля информационного центра в одной линии, в то же время запустив на проверку (для себя) программу системы саморазрушения на одном из удалённых комплексов.
   Пять минут спустя он гадал, что же пошло не так - комплекс доложил, что все заряды подорваны, но ничего не взорвалось. Если все детонаторы вышли из строя, как это ничего умудрилось взорваться? Затем рухнула чертова пустота. Проклятье, ещё больше странностей с тем, что там взаимодействует с его силами. Он сбросил эту временную линию, но отметил в уме, что кому-то в любом случае следует проверить этот комплекс - может быть, там проблема с подсоединением детонатора, и это не связано с нисхождением пустоты.
   Он разделил линии и попробовал проверить саморазрушение другого удалённого комплекса. Проверка провалилась точно так же, и пустота сразу же снизошла на него. Он отпустил эту временную линию, разделил снова и смеха ради проверил систему саморазрушения основного комплекса. Пустота обрушилась на него несколько секунд спустя после того, как всё должно было рвануть. Он сбросил эту линию и задумался.
   Несколько минут спустя понимания не прибавилось. Разделив временные линии снова, он послал патруль проверить соединения с удалёнными комплексами - может быть, проблема была там. Только чтобы этот патруль доложил, что дверь в помещение дата-центра пропала, сменившись маленькой деревенькой, точно они выглядывали из дверей замка?
   Заскулив, он сбросил эту линию. Почему сегодня всё идёт не так?
  
   Глава 281: Мемы и психологическая война
   Спустя несколько исполненных ужаса секунд, на рефлексах инстинктивно расщепив временную линию, Томас бросился на пол, вырвав по пути пистолет из скрытой кобуры под столом и сняв его с предохранителя одинаковым движением в обеих реальностях. Взведя курок, злодей перекатился под стол и внимательно прислушался. Не считая обычных звуков его офиса - чуть слышного гудения компьютера, движения воздуха в вентиляции над головой и непрерывного бульканья от маленького аквариума в спальне - не было слышно ничего необычного.
   Мужчина склонил голову, напрягая слух. Унюхать не удавалось ничего, кроме по-прежнему ещё ужасающего запаха того химиката, медленно снижающего интенсивность, но всё ещё доминирующего над прочими ароматами. Он заглушал всё прочее, что можно было бы засечь.
   Спустя примерно пять минут, когда вообще ничего не произошло, в одной из временных линий он осторожно высунул, водя рукой с пистолетом, голову из-за угла стола и огляделся. В другой он остался в безопасности под столом, изготовленным из броневой стали полудюймовой толщины как раз на такой случай. Свет от пары дюжин мониторов окрашивал помещение в потусторонние серо-зелёные цвета, единственным, что можно было различить, была одинокая строка текста. Глаза Томаса уже достаточно адаптировались к темноте, чтобы прилично видеть, но при беглом взгляде всё прочее было на своих местах. Злодей с подозрением проверил углы комнаты, затем очень осторожно поднялся, поводя оружием вокруг.
   Не увидев и не услышав ничего, что предполагало бы неизбежность нападения, он прокрался к двери спальни, пнул её, чтобы открылась, и отпрыгнул назад. Спустя тридцать секунд он заглянул внутрь и просканировал комнату, ощупывая всё прицелом, после чего осторожненько вошёл и провел подробную проверку.
   Ничего.
   Прикроватная лампа всё ещё горела, как и лампочки в аквариуме с другой стороны комнаты. Томас с минуту посмотрел на плавающую туда-сюда рыбку, после чего развернулся и обозрел всё ещё раз.
   По-прежнему ничего необычного.
   Возвращаясь обратно в смежную комнату, он шёл к двери как по минному полю, а положив руку на дверную ручку снова задумался. И спустя секунду потянулся в сторону, нашарив переключатель верхнего света, бывший в позиции "выключено". Щелкнул им, бешено заморгав, когда вспыхнул верхний свет.
  -- Какого... ***а, - уставился он на переключатель и обвел взглядом комнату. Не в состоянии уловить, что, ради всего живого, произошло (помимо того факта, что явно творится что-то странное), злодей сделал глубокий вдох и открыл дверь...
   Захлебнувшись воздухом, когда вторая временная линия тут же схлопнулась, на долю секунды явив уже знакомую пустоту на месте коридора вне его помещений, Томас нырнул обратно в норку под столом, с глухим стуком ударившись головой о несокрушимый металл стола и грубо выругавшись. Умник снова был перепуган до чертиков.

***

  -- Чудно вышло, - заметила Тейлор, принюхиваясь к странной смеси запахов, исходящей от человека, прячущегося под столом. - Он и успокоился, и сильнее перепугался разом.
  -- Любопытно... - исполненный глубокой задумчивости голос Варги на секунду-другую затих. - Мыслю, мы могли лицезреть результат его силы. Или же, во всяком случае, по меньшей мере её постэффекты. Ежели мы правы относительно его способности симулировать два раздельных сценария единовременно, быть может, он пытался разобраться, как бежать, и соприкоснулся с тем, что мы, похоже, творим с его типом сил Умника. Коли одна из его симуляций прошла хорошо, а вторая скверно, сие объяснило бы, почему в итоге он испытал две различные эмоции единовременно.
  -- Между ними была очень короткая задержка, пусть даже эмоции и перекрывались, -кивнула заинтригованная девушка. - Как странно, - и, перейдя на места, откуда было видно мужика, прячущегося под столом, явно сработанным также и как защитный экран, наклонилась и уставилась на него вплотную. Лицо злодея застыло в выражении смеси крайней тревоги, злости, трезвого расчёта и своего рода обречённости в едином взоре. Тейлор удостоверилась, что камера сделала хороший снимок. Лизе это покажется восхитительным. С такого расстояния полудемону было видно, как электрическая активность мозга, в особенности вокруг Геммы, взбесилась, показывая, что сила определённо задействована.
   Выверт смотрел прямо сквозь неё, в очередной раз заставляя гадать, что бы он сделал, сбрось она заклинание покрова. Отодвинувшись, она принялась печатать на наручном терминале, не упуская злодея из виду. Нажав иконку "Отправить", девушка ухмыльнулась, когда компьютер снова протестующе пискнул - перехват управления при поддержке Дракон работал идеально. Калверт застыл, затем поднял взгляд на нижнюю поверхность столешницы.
  -- Интересно, продолжит ли он использовать свою силу для побега, - лениво заметила она, глядя, как мужчина зримо пытается принять решение что делать. - Полагаю, если он обычно в состоянии опробовать обе возможности разом, обнаружить, что это не работает как надо, неслабо так напрягает.
  -- Подозреваю, что так, - согласился Варга. - Хотелось бы ведать, что именно мы творим с его силой и на что это похоже для него. Судя по выражению лица, это не очень-то весело.
   Человек под столом в очередной раз выдал два противоположных запаха эмоций, заставив полудемона мрачно ухмыльнуться. За последние тридцать-сорок секунд это происходило несколько раз. Калверт определённо не радовался жизни - странно, поскольку она радовалась. И, хихикая, дожидалась, что же он сделает.
  -- Давай слегка его подогреем, прежде чем перейдём к следующей фазе, - с удовлетворением весело произнесла девушка; её демонический напарник ощущал то же самое.

***

  -- Какого ***а происходит? - лихорадочно размышлял Томас. - Кто вырубил свет? Кто хакнул мою систему? Как они получили доступ? - странное послание определённо было результатом довольно-таки эффективного взлома его компьютерной сети, что, он был почти готов поклясться, было невозможно без физического доступа. Ни одна из тревожных систем не сработала, не было и намёка на проникновение, так что казалось маловероятным, что кто-то как-то сумел проникнуть на базу так, что ни он, ни его люди не заметили. Так что более вероятным выглядело, что это дистанционный взлом.
   Но...
   Если это так, кто вырубил ***ый свет?
   Переключатель был физически повернут. Но дверь не открылась, никакого другого пути внутрь не было...
   Внезапно злодей всерьёз задумался, подняв взгляд на вентиляционные отверстия в потолке. Нет. Это было бы нелепо - он же не в кино. Ни одна из труб и близко не была достаточно велика, чтобы пролез хотя бы ребёнок, да и в любом случае вентиляция была электрифицирована, перекрыта сигнализацией и заварена где положено. Не говоря о ловушках в трубах. Он же не идиот и не забыл об этом, когда обустраивал это место.
   И всё равно пару минут Томас подозрительно сверлил взглядом отдушины, всё время удерживая их в прицеле.
   А пока занимался этим, параллельно действительно всерьёз задумался. Никто не входил, в этом он был уверен, однако кто-то - не он сам - как-то выключил свет только в этой комнате.
  -- Способность Скрытника?-- - вздрогнул от догадки мужчина. - Но тревоги не было. И для начала, как они проникли на базу? Или же они были тут всё время?
   Эта мысль пугала. Возможно, один из наёмников? Или тут шлялся Скрытник, что незамеченным прожил на базе последнюю пару месяцев? Томас не представлял, как они в принципе могли бы приходить и уходить, не потревожив хотя бы одну сигналку - количество разных систем, которые пришлось бы обойти, чтобы разрешить вход или выход, когда активен режим изоляции, было безумным. Потребовалось бы скомпрометировать по меньшей мере три точки в помещении охраны, генераторной, а также серверной, чтобы перехватить над всеми управление.
   Что в свою очередь потребовало бы, по грубой оценке, совратить от трёх до пяти человек. Нельзя сказать, что это было невозможно, но казалось маловероятным. Один ладно, два - возможно, но пять уже перебор. И в любом случае, на кой им ждать до сих пор?
   Было ли это связано с недавним случаем химической утечки?
   Тут его паранойя разыгралась.
   Возможно, некто устроил диверсию в виде утечки, заставив СКП направить свои ресурсы, чтобы разобраться с ней и одновременно обеспечить эвакуацию центра города, и планировал штурм его базы. Но кто? Сама СКП? Маловероятно, его кроты не уловили и тени чего-то настолько сложного, как потребовалось бы тут. Другое правительственное агентство? Не то чтобы невозможно, но также маловероятно - у него были информаторы в нескольких местах, которые наверняка предупредили бы его. Думать, будто копы способны устроить нечто подобное, было смешно, так что единственным реальным вариантом оставалась группа паралюдей, предположительно злодейская. Возможно, Империя 88, хотя до сих пор Томас не думал, что привлёк внимание Кайзера в достаточной мере, чтобы оправдать нападение.
   Не говоря о том, что нацистский дурень не отличался тонкостью - он скорее опробовал бы лобовую атаку, нежели стал бы шнырять вокруг.
   Разделив очередную временную линию, Умник в одной вскочил на ноги и опустошил пистолет в комнату, вращаясь, чтобы покрыть всю площадь, затем снова рухнул в укрытие. Когда же ничего не случилось, он уставился из-под стола на дымящиеся мониторы - в некоторых имелись дыры, выискивая хоть какой-то знак, что кого-то подстрелил. Ничего не обнаружилось, так что он сбросил линию. Развернув другую, он рванул к шкафу у стены и открыл, достав лежавший внутри P90[1] с двумя дополнительными магазинами. И принялся расходовать все сто пятьдесят патронов, которыми расстрелял в хлам кабинет со спальней, методически повторив упражнение ещё в шести временных линиях, пока не удостоверился, что наделал дыр во всех возможных потайных местах.
   Не считая того, что оглушил самого себя, Томас не добился совершенно ничего. Никаких признаков мертвого или раненого кейпа со способностью Скрытника, совершенно никаких указаний, что тут присутствует кто-то помимо него. Каждый повтор за секунды привлекал его людей - кто-то колотил в дверь и орал. Снова сбросив последнюю временную линию, злодей уселся под столом и переосмыслил проблему. Казалось вероятным, что если только они не очень быстры, в его номере никто не прячется. Как думал Томас, иначе он бы или ранил их, или заставил бы себя выдать. Проверка была не идеальной, но, казалось, имеет значение.
   И даже так, он по-прежнему не мог вычислить, как же повернули выключатель. Всё остальное могли взломать удалённо - почти наверняка так и было - но...
   Этот ***й выключатель будет сниться ему в кошмарах.
   Сгенерировав очередную временную линию, мужчина спокойно подошёл к двери и открыл - просто чтобы повторно проверить, что случится.
   Пустота.
   Б***.
   Сердце злодея подскочило, заставив его несколько секунд дышать медленно и глубоко.
   А когда компьютер на столе над ним издал тот же звук, что возвестил о внезапной смене статус-кво, снова застыл, а после уставился на низ столешницы, гадая что там за свеженькая чертовщина. Наконец Калверт очень медленно и осторожно выбрался из-под стола, подняв голову достаточно высоко, чтобы увидеть экран. Другой временной линией он не озаботился, поскольку это, похоже, в данный момент не принесло бы никакой пользы, однако от результата затылок зачесался.
   Послание изменилось.
  

Во Имя Великой Справедливости[2]

  
   А это какого ***а значит?
  -- Кто, черт возьми, это делает? - рявкнул злодей, ныряя обратно в укрытие. И снова ничего не случилось, а его терпение в конце концов иссякло. Если бы там кто-то был, и они хотели бы его смерти, это уже случилось бы.
   И всё равно он выждал ещё минуту, прежде чем подняться, на миг поведя стволом вокруг. Проходя по пути к оружейному шкафу мимо выключателя, Томас щелкнул, зажигая свет, затем вытащил автомат, выложил магазины на стол и перекинул ремень через плечо. Вернулся к компьютеру, сел напротив и на секунду вперился в экран, после чего поднял взгляд на другие мониторы - все терпеливо показывали эти четыре слова.
  -- И чего же вам надо? - пробормотал он под нос и резко дернулся, когда послание вдруг без предупреждения сменилось вновь.
  

Тебя

  
  -- Господи! - вскрикнул злодей, вскакивая на ноги и вскидывая ствол. Затем повернулся кругом, никого не увидев - в очередной раз.
  -- Это безумие, - проворчал он. - Есть тут кто? - видимого отклика не было, однако Томас огляделся, даже снова проверил под кроватью. А вернувшись в кабинет, дернулся, когда свет в комнате, которую только что он покинул, вырубился, едва он пересёк порог. Проверка показала, что выключатель рядом с дверью теперь опущен. Скрипнув зубами, злодей вернул его во включенное положение. Страх стремительно обращался в ярость. Кто-то определённо до него до***ся.
   Снова сев, мужчина обнаружил, что все мониторы вернулись к нормальной работе. Уставившись на них, он пробежался по каналам камер, выискивая что-нибудь не то. Всё, что удалось найти, это патрулирующих наёмников, выглядевших бдительными, но не встревоженными. Явно ни один из них не заметил никакого непорядка.
   Из подозрения Томас проверил местоположение всех своих людей, увидев, что все сорок семь либо патрулируют, отслеживают системы безопасности и пульты связи, либо, в случае четверых, едят в кафетерии. У последних явно были крепкие желудки - запах всё ещё был достаточно поганый, чтобы ему от одной мысли о еде становилось плохо.

***

   Ухмыляясь под нос, Тейлор смотрела, как Калверт словно одержимый проверяет всё подряд. Злодей понимал - что-то происходит, но очевидно не мог сообразить, что именно, что его весьма удручало. Она гадала, сколько он уже запустил симуляций, и что в них пошло не так.
  -- Полагаю, время для следующего акта, - заметил Варга.
  -- Думаю, что да, - с улыбкой коснулась она терминала-перехватчика. Это даст ему пищу для размышлений.

***

  

ЯВ ТВОЙ КОМПУТЕР ЕМ ТВОЙ ДЕНГА[3]

  
   Томас уставился на послание, занявшее все мониторы, кроме настольного компьютера; мужчину вновь пронизал ужас. Что это...
   Внезапная мысль заставила кровь застыть в жилах; злодей лихорадочно подключился к своей ультра-сверхзащищённой линии связи с банком, печатая пароль за паролем, пока не достиг в конце концов соответствующей информационной страницы. Он проверил разные счета и с облегчением вздохнул. Ничего не пропало.

***

   Мерзко улыбнувшись, Тейлор нажала ещё одну кнопку, с гигантским удовлетворением наблюдая результат. Лиза наверняка поставит кадр с этого видео в рамочку.

***

   Страница внезапно обновилась; освежившаяся картинка изменилась в нескольких местах. Томас опустошенно уставился на неё на несколько долгих секунд.
   Это было невозможно.
   Потянувшись за мышкой, он кликнул на иконку обновления страницы, глядя, как экран моргает при перезагрузке.
   Бурно дыша через нос, он вышел, затем прошёл весь длительный процесс получения доступа снова. А когда достиг той же страницы во второй раз, и увидел, что все и каждый из его счетов показываются как совершенно пустые, закрыл глаза и сосчитал до десяти.
   А открыв, заорал в пустой комнате, сжав кулаки с такой силой, что чуть не сломал палец.
  -- ***ТЬ! ***ТЬ! ***ТЬ! - взвыл злодей, молотя по столу так, что клавиатура подпрыгивала. - КАК! КТО! КАКОГО ***А ПРОИСХОДИТ?!
   Уже знакомый звук снова возвестил о явлении того, кто взламывал его компьютер. Всё ещё в ярости, он неохотно повернул лицо от монитора на столе и уставился на видеостену.
  

ПОТЛОЧНА ЯЩЕРКА ЛЕДИТ ЗА ТОЙ[4]

  
   Свет снова погас. Очень медленно Томас поднял взгляд, увидев в тусклом сиянии мониторов пару пылающих глаз надо ртом, полным зубов, демонстрирующим широкую ухмылку, которую ему уже неоднократно доводилось видеть в новостях.
   Сердце злодея едва не остановилось.
  -- Сауриал, - выдавил он. - Как...
   И, схватив Р90, открыл огонь по рептилиеобразной фигуре, карабкавшейся по его потолку, бешено паля в мельтешащую мишень. Пули свистели по комнате, разбив несколько мониторов, однако чудом ни разу не задев его. Что ещё больше тревожило - он был уверен, что подстрелил стремительно движущееся создание по меньшей мере разок, но оно не остановилось и даже не дёрнулось.
   Когда же у него наконец кончились патроны, злодей торопливо перезарядился и лихорадочно огляделся вокруг. От неё не осталось и следа.
  

Промазал

  
   Подкололо его послание.
   От ярости и страха он расстрелял ещё несколько мониторов.
  

Хочешь сыграть в игру?

  
   Большими глазами наблюдая за оставшимися мониторами, Томас гадал, какого черта ***ая ящерица забыла у него на базе.
  

Игрок Один готов[5]

  
   Новое сообщение, образовавшееся на последних нескольких мониторах, заставило мужчину содрогнуться. Было что-то совершенно ужасающее в том, как оно на этот раз появилось не разом, а проступало буква за буквой.
   Последовала длинная пауза, и текст сменился в самый последний раз.
  

Игра началась[6]

  
   Пять секунд спустя энергия вырубилась начисто; комната погрузилась во мрак и тишину, всё совершенно замерло. Невзирая на все усилия и многие годы военной службы, Томас не мог совладать с собой. Он вскрикнул от потрясения, крепко вцепившись в свое оружие. В глубине сознания лихорадочно гадая, почему на этот раз никто не пришёл выяснить насчёт стрельбы.
   И пытаясь вспомнить, отопрется ли дверь его офиса без энергоснабжения.

***

  -- {Обрежьте доступ к компьютеру,} - раздался голос Тейлор в наушниках у Эми и Лизы. Очень довольный собой голос. - {Мы готовы к следующей фазе.}
  -- {И как бедный мистер Калверт это воспринимает?} - поинтересовалась Лиза; Эми видела, как подруга широко ухмыляется.
  -- {Немного возбудился,} - хихикнула Тейлор. На заднем плане послышался шквал огня. - {Но, думаю, входит во вкус. Напомните рассказать про это Уберу с Элитом, думаю, им понравится. Собственно говоря, идею я у них и позаимствовала.}
   Эми помахала Оружейнику, и попросила, чтобы он передал послание. Технарь кивнул и принялся за работу.
  -- {Держи нас в курсе,} - произнесла она. - {Думаю, скоро выдвигаемся.}
  -- {Спешить некуда,} - хмыкнула Тейлор. - {Я ещё только начала.}
   Целительница посмотрела на осклабившуюся Лизу и рассмеялась под нос. Видео должно получиться впечатляющее, в этом она была совершенно уверена.

***

   Когда на главном пульте заверещала тревога, Моралес оторвался от планшета, с которого читал и привлёк внимание сержанта Оуэнса на другом конце комнаты, где тот пытался игнорировать запах.
  -- Что это? - поинтересовался тот, поднимаясь и подходя к работавшему на клавиатуре соратнику.
  -- Главный канал передачи данных рухнул, - доложил подчинённый, несколькими кликами мышки открывая окно, в котором только что был. - Просто наглухо сдох несколько секунд назад. В логах до этого никаких ошибок.
  -- Что с первичным резервированием?
   Моралес проверил. И поднял на собеседника взгляд с искрами тревоги:
  -- Тоже обвалилось. Точно в то же время.
  -- Дерьмо, - Оуэнс сгрёб одну из раций, использовавшихся на базе благодаря проложенным в стенах питающим проводам и нажал кнопку передачи. - Капитана Смита в комнату контроля, - произнёс он и отпустил кнопку.
  -- В чём дело, Оуэнс? - считанные секунды спустя ответил голос лидера наёмников с различимым раздражением. Ничего необычного.
  -- Проблема с внешним подключением компьютеров, сэр, - объяснил сержант.
   Последовала пауза; затем капитан ответил:
  -- Иду.
   К тому моменту, как он прибыл всего спустя две минуты, Моралес запустил диагностику на всё и имел очень обеспокоенный вид.
  -- Проблема не внутри базы, сэр, - сообщил он, разворачиваясь. - Вырубились и первичная и вторичная оптоволоконная линии, резервная медная тоже лежит, а беспроводное соединение либо мертво, либо глушится. Мы полностью изолированы.
  -- Были признаки, что кто-то ***с в тоннелях или снаружи? - потребовал отчёта Смит.
  -- Нет. Ничего, мы мониторили их с того момента, как впервые засекли химическую утечку, - отозвался Моралес. - Вы думаете, есть связь?
  -- Разумеется, есть ***ая связь, идиот ты этакий, - рявкнул капитан. - Кто-то атакует это место.
  -- СКП?
  -- Может быть, или это может быть Империя, или, из того, что мы знаем на сей момент, ***й союз докеров, - до крайности раздражённо выдал Смит, проверяя все возможные источники информации. - Кабели тоже по нолям. Определённо какая-то разновидность атаки. Но попыток проникновения нет, на камерах ни следа внешней угрозы... Какого черта происходит?
   Он схватился за рацию и поднял её ко рту:
  -- Всем - оторвите свои задницы и проверьте все выходы, все критичные системы. Выясните, что происходит, - и, повесив её обратно на ремень, развернулся на каблуках. - Я пойду пообщаюсь с Вывертом. Проверьте все камеры наблюдения, внутри и снаружи. Ищите любые намёки, что что-то не так.
   Капитан уже направился к двери, когда сработал новый сигнал тревоги. Вновь развернувшись, мужчина заорал:
  -- Теперь-то что?
  -- Сэр, в секторе Выверта только что вырубилась энергия, - произнёс Моралес, пока Оуэн торопливо поднимал схему энергосети. Та показывала целый сектор, мигающий красным, указывая на серьёзную поломку. - Первичная и вторичная сети в этом секторе обе отключены. Такое впечатление, что их отрезали в генераторной - другого места, где этом можно проделать так чисто, нет.
  -- Поднимите камеры там, - рявкнул Смит. Все трое смотрели на ряд из мониторов; а те выбрали именно этот момент, чтобы внезапно погаснуть - исчезли все изображения. А пока солдаты пялились на это, на одном точно посередине ряда появилась надпись.
  

Без читов

  
  -- Что, бога ради?.. - прошептал Смит с потрясением на лице. Моралес, подняв рухнувшую на секунду челюсть, принялся колотить по клавиатуре и кликать по иконкам.
  -- Капитан? - позвал он чуть погодя. Смит отвернулся от экрана, всё ещё приковывавшего их взгляды. - Этот взлом... - указал техник на монитор. - Он идёт изнутри базы. Кто-то как-то посадил его на главный сервер. Думаю, это должен быть компьютерный зал.
  -- ***ть, - довольным Смит не выглядел. Он поднял рацию и щелкнул кнопкой. - Отряд из четырёх человек в серверную, у нас вторженец. Другой отряд к генераторной, проверить насчёт саботажа. Чен, спускайся в оружейку и начинай готовить тяжелое вооружение. Перекрыть внутренние коридоры с А-1 по Д-3, закрыть внутренние взрывостойкие двери на всех выходах. Я хочу, чтобы каждый свободный человек прочесал всю ***ую базу - если есть один вторженец, наверняка будут и ещё. Стрелять на поражение.
   Капитан отпустил кнопку, выслушав дюжину подтверждений. Троица слышала, как вокруг центра охраны топают тяжелые ботинки, в которых все рванули выполнять приказы. Моралес уже перекинул переключатели, сняв с шеи ключ, вставив в соответствующий замок на пульте управления и повернув его.
   Сквозь стены донесся гулкий рокот, изобличая работу внутренних заграждений, разделяющих базу на ряд полуавтономных секций, открыть которые имели доступ только определённые представители персонала. Это в определённой мере ограничивало их способность к перемещению, но в теории должно было куда более ограничить возможности вторженца, поскольку тот не располагал кодами, чтобы открыть любой из барьеров.
  -- Полагаете, сработает, сэр? - поинтересовался Оуэнс.
  -- Поскольку мы представления не имеем, как они попали внутрь, кто, к чёрту, знает? - проворчал Смит, сверяясь со схематическим отображением базы на одном из мониторов. Мигающие красные иконки показывали, где сработали ключевые двери. И спустя секунду кивнул. - Это должно как минимум притормозить их, кто бы это ни был, давая нам время как следует вооружиться и найти их, - капитан поднял взгляд на монитор, всё ещё показывающий послание от их неведомого вторженца и сердито уставился на него. - О*** как смешно, уверен, - добавил он с ядом в голосе.
  -- Капитан Смит, докладывает Чен, - проскрипела рация у него в руках. - У нас проблема.
  -- Что такое? - нахмурился ещё более мрачно капитан.
  -- Эм... это оружейная.
  -- Что с ней?
  -- Мы... не можем найти её.
   Последовала очень долгая пауза, в течение которой лицо Смита приобрело нездоровый красный окрас.
  -- Какого ***го черта вы имеете в виду, говоря, что не можете найти оружейку? - наконец произнёс он в рацию нарочито ровным управляемым тоном.
  -- Именно это и имеем, сэр. Мы уже четыре раза прошли коридор из конца в конец, и тут нет и намёка на дверь, - в голосе оружейника[7] звучали озабоченность с неслабой тревогой.
  -- Да ну на ***! - заорал Смит, массируя переносицу. А затем снова поднял рацию. - Спускаюсь. Если это шутка, я вас лично расстреляю. Много, много раз.
  -- Да, сэр, - произнёс человек с той стороны; голос его по-прежнему был переполнен смущением.
   Смит повесил рацию обратно на жилет и саданул по стене рядом с дверью. Проворчал что-то под нос и повернулся уходить.
  -- Держите позицию, проверьте, не выйдет ли вернуть камеры и делайте, что там требуется, чтобы вычислить, какого черта происходит, - велел он Оуэнсу.
  -- Что насчёт Выверта, капитан? - уточнил сержант.
  -- На*** Выверта, он пока сам по себе, - зло отозвался Смит. - Он вооружён до зубов, сидит за тремя футами стали и бетона. Я пойду пообщаться с ним, когда выясню, что Чен пил, и вышибу это из него. В данный момент вторженец важнее одного кейпа.
  -- Сэр, - кивнул Оуэнс, провожая взглядом топающего прочь вожака, чьё ворчание под нос обещало немало боли любому, кто попадётся на пути. А когда тот пропал из виду, повернулся обратно к пульту, за которым Моралес всё запускал диагностику. И, покосившись на монитор с посланием, застыл намертво.
  

А у него скверный нрав, не так ли?

  
   Судорожный вздох заставил Моралеса посмотреть на начальника и проследить за его взглядом. Оба на миг уставились на экран, переглянулись и вытащили личное оружие.
  -- Что это за чертовщина? - прошептал, беспокойно озираясь, Моралес.
  -- Без понятия, - вполголоса ответил Оуэнс, поводя вокруг стволом. Новое послание явственно намекало, что их вторженец на самом деле наблюдает за ними. - Они, небось, сделали закладку в системе управления камерами или что-то в этом роде. Если они сейчас в серверной, то могут наблюдать всё, что происходит, везде тут.
  -- Взлом определённо шёл изнутри, - заметил его напарник. - Я проверил, все линии по-прежнему мертвы.
  -- Блин.
   Мерцание света снова привлекло их внимание к шальному монитору, теперь отображавшему иное послание.
  

Оглянитесь

  
   Солдаты на миг уставились на него, затем переглянулись. Оуэнс чуть заметно шевельнул бровью. Моралес также еле заметно кивнул. Оба дружно развернулись и вскинули оружие, чтобы увидеть...
   Пустой дверной проём.
   Ощущая себя немного в дураках, однако всё ещё слегка напряжённый, Оуэнс чуточку расслабился.
  -- Дерьмо. Они с нами играют.
  -- Агась.
   Произнёс ему прямо в ухо весёлый, однако очень нечеловечески звучащий голос, заставив сержанта с воплем крутануться на месте. И снова, там никого не было.
  -- Господи Иисусе! - заорал он. - Моралес. Ты никого не видишь?
  -- ...
  -- Моралес?
   Пятясь в угол, солдат лихорадочно озирался. Теперь в комнате был только он; от стоявшего рядом секунду назад человека не осталось и следа.
  -- Какого ***а происходит? - пробормотал он, в таком напряге, в каком не был с момента оставления службы после одного полного п***ца.
   Когда на него не выскочил никакой ужас, Оуэнс наконец слегка опустил оружие, пытаясь собраться. Он посмотрел на монитор и помимо воли слегка передёрнулся от нового послания. Оно было простым, но ужасающим по последствиям.
  

Уровень 1

Наёмники 46 Я 1

  
   Не отрывая глаз от экрана, сержант потянулся за рацией и нажал на кнопку.
  -- Капитан? У нас ещё одна проблема...

***

   Хихикая про себя, Тейлор аккуратно уложила спящего наймита на пол на наскоро сгенерированную подстилку. Она решила, что лазарет будет пока неплохим местом, чтобы разместить свою коллекцию.
  -- И скольких ты планируешь сцапать? - поинтересовался со смешком Варга.
  -- Не так уж много, может, с полдюжины? - отозвалась Мозг, аккуратно устраивая обмякшего человека на земле и заковывая в наручники. - Думаю, как раз хватит, чтобы всерьёз их растревожить. Прочих оставлю СКП. Если получится достаточно их деморализовать, они могут даже сдаться.
  -- Возможно. Подозреваю, они могут быть в достаточной мере преданы, чтобы биться до конца, но в то же время они вполне могут относиться к тем, кто довольно быстро сдаётся. Быть может, стоило бы указать, что им не заплатят, и, собственно говоря, не платили почти два месяца?
  -- Я придержу это до нужного момента, - ухмыльнулась девушка. - А прямо сейчас я развлекаюсь, - и, довольная тем, что безопасно устроила пленников, скакнула обратно в коридор, где находилась оружейная, резво вскарабкавшись по стене и прицепившись на потолке - как раз вовремя, чтобы увидеть, как капитан наёмников бурей налетает на двоих, блуждавших там с потерянными выражениями в попытках разобраться, куда потеряли всё своё вооружение.
  -- Чен! - заорал тот, едва приблизившись. - Что происходит?
  -- Не имею ни малейшего представления, сэр, - похожий на азиата коротышка, к которому он обращался, пожал плечами. И протянул один из, кажется, вездесущих в этом местечке планшетов. - Оружейка должна быть прямо тут. Я был там сотни раз. Но мы не можем найти дверь. И у нас обоих бешено болит голова от поисков.
  -- Она же прямо... - главарь наёмников развернулся и ткнул пальцем; затем замер. Медленно приблизившись к стене коридора, он её ощупал с офигевшим выражением на лице. Тейлор ухмыльнулась: заклятье покрова в такого рода применении определённо было весьма эффективно. Они без сомнения знали, что то, что они ищут, было где-то там, что означало - когнитивный диссонанс был болезненным, как в случае с её отцом, когда Варга поначалу прятал её хвост. Но в то же время, заклинание не давало им видеть, ощущать или каким-либо образом обнаружить то, что было прямо перед ними. Или, в данном случае, примерно пятнадцатью футами левее.
  -- Ежели пожелаешь, я мог бы вложить в заклятье больше энергии, и они наверняка забыли бы, что вообще располагают оружейной, - фыркнул её приятель. - Но, должен признать, наблюдение сего немало веселит.
   Все трое, после краткой жаркой дискуссии, рассыпались и простукивали стены, прорабатывая всё вниз по бетонному холлу, как если бы думали, что искомая дверь была заложена и закрашена. Один, вообще-то, провел рукой по упомянутой двери, и даже не заметил.
   К тому времени, как они прошли всю стену вдоль в одну сторону и вторую - в другую, капитан выглядел так, словно готов вопить от злости, а двое других определённо имели слегка перепуганный вид, хотя и хорошо это скрывали. Впрочем, запах их выдавал.
  -- Когда выясню, кто это делает, я им бошки-то поотрываю, - прорычал капитан.
   Затрещали рации.
  -- Капитан?
   Тот схватился за свою и поднял её ко рту:
  -- Чего!
  -- Э... мы не можем найти серверную, - голос докладывающего наёмника звучал до крайности озадаченно, даже более чем у оружейника. - Мы проверили весь сектор - могу поклясться, что место было правильное, но мы и следа её не видим.
  -- О, да ну на ***, - капитан не то вздохнул, не то рявкнул. - Есть ещё проблемы, о которых кто-то хочет доложить? - произнёс он в рацию, сочась сарказмом и со значительной долей раздражения.
  -- Мы потеряли генераторную, - новый голос со всей определённостью был этому не рад.
   Их капитан начал биться головой о стену.
   Тейлор и Варга хихикали.
   Закончив ударно справляться со злостью[8], главарь наёмников поднёс рацию ко рту:
  -- Я желаю, что каждый из вас проверил всё. Составьте список всего, что выбивается из ряда вон. Я не верю, что кто-то спёр оружейку, генераторную и серверную, нас на***ли. Голограммы, силовые поля - не знаю, но собираюсь выяснить, и там прольётся кровь... - капитан сделал глубокий вдох. - ШЕВЕЛИТЕСЬ! - заорал он в рацию, затем опустил её и развернулся к подчинённым.
   Последовала тяжелая пауза.
  -- Чен?
  -- Сэр?
  -- А... где... Хоскинс?
   Собеседник повернулся кругом и дико уставился на командира:
  -- Он же только что прямо тут стоял...
   Висящая на стене, удерживая бессознательного наёмника за спину его разгрузки, Тейлор самодовольно осклабилась и исчезла, оставив за собой двоих чрезвычайно встревоженных людей, ретировавшихся спина к спине с оружием наизготовку.

***

  

Уровень 1

Наёмники 45 Я 2

  
   Оуэнс уставился на экран, затем снова потянулся к рации.
   У него было чувство, что день сегодня хорошим не будет.
   А когда по всей базе вырубился оставшийся свет, он решил, что это было серьёзное преуменьшение.
  
   [1] Скорее всего, имеется в виду FN P90 - бельгийский пистолет-пулемёт (персональное оружие самообороны), разработанный в 1986-1987 годах фирмой FN Herstal, в первую очередь, для танкистов и водителей боевых автомобилей и машин. Специально для P90 был разработан патрон типа 5,7в28 мм SS190, обладающий высокой пробивной мощностью и низкой степенью рикошетирования. Из-за необычного внешнего вида часто используется в фантастических фильмах и сериалах, таких как: "Доктор Кто", "Остров" и "Звёздные врата: SG-1". Штука достаточно дорогая и понтовая, но поражающая способность, судя по отзывам, не очень. Подробнее см., например, https://militaryarms.ru/oruzhie/pistolety/fn-p90/
   [2] Великая Справедливость или "Во имя великой справедливости" (англ. For great justice!) - фраза из заставки уже упомянутой англоязычной версии игры Zero Wing (см. предыдущую главу основного текста). Применяется в качестве универсальной мотивации содеянного. Кроме того, так часто говорят, оправдывая какую-нибудь просьбу, особенно когда хотят узнать соус какой-то особо затёртой картинки. "For [the] great justice" часто сокращается до FGJ или FTGJ. См. http://lurkmore.to/Великая_Справедливость.
   [3] В оригинале IM IN UR COMPUTR EATIN ALL UR MONEIZ. Откуда мем, к сожалению, не нашёл, но постарался сохранить стиль с "ашипками".
   [4] В оригинале CEILIN LIZARD IZ WATCHIN U.
   [5] В оригинале Ready Player One.
   [6] В оригинале Game On.
   [7] В оригинале armorer. Это название должности/профессии в отличие от имени кейпа Armsmaster, т.е. Мастер Вооружения.
   [8] В оригинале percussive anger management. Если дословно, "ударное/сотрясающее управление гневом".
  
   Глава 282: База и вторженцы
   Десять минут и дюжину проваленных временных линий спустя Томас наконец осознал, что выбора нет - придётся рисковать и выдвигаться без использования своих сил. Также он пришёл к тревожному заключению, что это Семья почти точно, каким-то образом, стояла за нейтрализацией его способности, которая теперь слетала в пустоту почти сразу же, вне зависимости от того, что он делал. Должно быть, это были они всё это время, что ставило ряд вопросов - вроде того как они это делают, намеренно ли и в самом ли деле они работали против него с самого начала.
   Когда он добавил эту крупицу информации к прочему, что было известно, это повергло Умника в ужас и ярость - с какой стороны ни посмотри, им манипулировали и подвели запереться на своей базе на недели, если не на месяцы к текущему моменту. Все рухнувшие планы, всё, что в своё время казалось случайным или вело к кому-то ещё - всё это было частью чужого плана, ведущего прямо туда, где он в итоге оказался.
   Связь Семьи с СРД и городом, их взаимодействие с СКП, все эти общественные сооружения... Всё, чтобы добраться до него.
   Почему? Что привлекло их внимание к нему? И сколько лет назад это случилось? Был ли как-то причастен Котёл?
   Немного поразмыслив над последним вопросом, Томас решил, что вряд ли это так, поскольку создавалось впечатление, что власти в целом были полностью захвачены врасплох появлением Семьи в не меньшей степени, чем он сам. Во внутренних сетях СКП наблюдалось массовое смятение и любопытство в отношении рептилий: откуда они взялись, чем занимаются и почему это делают. Хотя он по-прежнему не мог разобраться, почему никто ничего не предпринимает помимо наблюдения.
   Злодей тряхнул головой, прекратив размышления в этом направлении - в данный момент они не имели смысла. В первую очередь надо выяснить, как отсюда выбраться. С тех пор, как погас свет, не было ни единого знака, что Сауриал тут - ни звука в мертвой тишине, нарушаемой только его дыханием и биением сердца - что чешуйчатая фемина ещё тут. Это было не так уж убедительно, учитывая, что и до того признаков также не имелось, а он не имел представления, как она получила доступ не только на базу, а в его собственные комнаты. Хотя, раз уж умудрилась, то вполне могла использовать тот же метод, чтобы уйти - возможно, чтобы сперва пойти разобраться с его людьми.
   В очередной раз внимательно прислушавшись, он в конце концов осторожно оторвался от пола, к которому припал в углу офиса; глаза бесполезно расширились во мраке. Было черно, как на дне угольной шахты в ночи без света, что нисколько не удивляло. Никто из тех, кто не бывал под землёй, не знает, каков на самом деле мрак. Расстраивало, что из аварийных ламп на батареях не работала ни одна, даже зелёные сигнальные лампочки на трёх креплениях на потолке погасли. По всей видимости, Сауриал вывела их из строя, чтобы ещё больше усложнить ему жизнь.
   С отдающимся в ушах биением сердца и оружием наизготовку в правой руке, Томас вытянул вторую, стараясь выстроить план офиса у себя в голове. Пока он крутился в попытке подстрелить мелькавшую рептилию, то потерял ориентацию, но думал, что стол наверняка футах в шести левее спереди. Медленно смещаясь в том направлении, мужчина отпустил недоброе словцо, когда колено довольно крепко встретило его угол. Оперевшись на столешницу, он, сжав зубы, снял нагрузку с пульсирующей ноги, пока боль не сократилась настолько, что он смог ходить.
   Пошарив в поисках кресла, злодей сел, затем положил пушку на колени, чтобы освободить вторую руку. Теперь, когда он знал, где находится, отыскать ящики в столе было куда проще. Томас выдвинул верхний до предела и полез к задней стенке снизу, отклеив прилепленный лейкопластырем ключ. Снова закрыв ящик, он нашарил замок нижнего ящика, вставил ключ и повернул. А когда замок клацнул, открыл ящик удвоенной высоты и пошарил в нём в поисках сумки для чрезвычайных ситуаций, зацепил тактический рюкзачок и вытащил наружу.
   Положив добычу на стол, он провёл руками по ткани, пока не нашёл нужный карман, расстегнул его и вытащил маленький, но чрезвычайно яркий фонарик, который и включил.
   Яркий резкий белый свет заставил зажмуриться и снова выругаться. После четверти часа кромешной тьмы это было чересчур. Сморгнув несколько раз, Томас, пока глаза привыкали, покосился на рюкзак, вытащив новое снаряжение. К тому времени, как он смог видеть без слёз на глазах, мужчина успел наполовину опустошить рюкзак, обнаружив налобный фонарь, который надел и включил.
   Свет этого имел куда больший угол охвата и не так напрягал глаза, так что фонарик злодей выключил, чтобы поберечь батарею. Проверив снаряжение, он прошёлся по возможным путям бегства. Большая часть отпадала сразу, поскольку без силы Томас определённо был несколько ограничен. С другой стороны, он был умён, опытен и мотивирован.
   Едва удостоверившись, что всё оборудование в рабочем состоянии, бывший агент двинулся по офису, открывая потайные шкафчики и схроны, из которых извлекал новое оружие, боеприпасы и разнообразные полезные штучки. Он вернулся в спальню и наскоро ополоснулся, обнаружив, что вода всё ещё есть, хотя насколько - не имел понятия. Система циркуляции воздуха сдохла с отключением питания, и он с холодком в душе пытался прикинуть, как долго воздух в этих помещениях будет пригоден для дыхания без неё. Оставалось надеяться, что достаточно долго.
   Надев костюм - скорее по привычке, чем по какой-либо ещё причине, поскольку было очевидно, что Сауриал точно знает, кто он на самом деле - Томас направил стопы к стенному шкафу в поисках бронежилета, легшего поверх. Сменил обычные туфли от костюма на армейские ботинки, надел тактические перчатки и потратил время на переснаряжение магазинов к Р90. С теми двумя в запасе, что были под кроватью, теперь их было пять, что давало двести пятьдесят патронов. Четыре ушли в карманы разгрузки, как и три светошумовые гранаты с двумя осколочными вкупе с пистолетом из-под стола и другим со столика при кровати. К каждому из которых также прилагались два запасных магазина - все с теми же патронами, что у Р90.
   Последним был нож, который он хранил под подушкой, занявший место в ножнах в ботинке.
   Вернувшись обратно к столу, злодей убрал последнюю коробку запасных патронов в рюкзак к дополнительному магазину, полудюжине подрывных зарядов, дистанционному детонатору, двум минам "Клеймор"[1], полностью собранной походной аптечке, продовольственному НЗ, нескольким бутылкам воды, дюжине химических светильников и запасной рации. Другая повисла на ремне. Включив её, Томас несколько встревожился, не услышав ничего от своих людей. Это намекало... на некоторые не слишком хорошие вещи.
   Открыв ещё один ящик, он вытащил коробку, содержавшую несколько гарнитур работы СКП с запрограммированными действующими кодировками. Надев одну, включил её - просто на случай, если СКП имеет к этому отношение, так чтобы мог слышать их коммуникаторы. В данный момент царило молчание, что было не удивительно так глубоко под землёй, но если бы это были они и вошли бы внутрь, он бы их услышал. Последним, что лежало в ящике, был монокулярный прибор ночного видения, одевающийся на голову, комбинирующий усиление яркости с тепловизором. Томас выключил налобный фонарь, включил ноктовизор и настроил так, чтобы тот опустился на левый глаз, после чего включил свет обратно. На секунду злодей поднял монокуляр.
   Застегнув теперь довольно пухлый рюкзак, он надел его и подтянул лямки. Удовлетворённый тем, как тот сидит, Томас огляделся, пытаясь разобраться, осталось ли ещё что-то необходимое. Пусть в номере и оставалось ещё немало оружия под замком, больше без затруднений нести и использовать он ничего не мог, так что, довольно неохотно, решил, что оставит его. И всё же открыл сейф под столом и вытащил резервный диск с основными материалами - маленький твердотельный блок с несколькими терабайтами критически важной информации. Этот ушёл в один из закрытых карманов костюма. С ним Томас мог начать заново где-то ещё, хотя потребовалось бы несколько лет на сбор фондов, чтобы сделать всё как следует.
   Томас закрепил ремень Р90 на жилете и приготовился выступать. Он опустил взгляд на пистолет пулемёт, сожалея, что не взял модель с установленным лазерным излучателем, но тогда он решил, что не настолько доверяет технарскому оружию в непосредственной близости от себя. Старая добрая нитроцеллюлоза[2] выглядела более приемлемо. Теперь, однако, оставалось гадать, хватило бы луча когерентной энергии, чтобы разобраться с ***ой рептилией... Тряхнув головой Томас перестал мечтать то том, чего не имеет и вернулся к проработке следующего движения.
  -- Выбраться отсюда, постараться найти моих людей и выяснить, что происходит - это план А, - подумал злодей, уставившись на очень толстую и тяжелую дверь, ведущую в коридор. Его отсек базы был изолирован от остальных - очередная параноидальная мера безопасности, которую он заложил в проект. Как только он окажется снаружи, останется две сотни ярдов через ещё две защитные двери, и он попадёт в основную часть базы.
  -- Если я не смогу этого, всё пошло к чертям, так что план Б - добраться до пульта, где можно запустить самоуничтожение, уничтожить компьютеры, а затем выбраться через секретный тоннель. План С - просто отправиться к тоннелю, но так позади остаётся слишком много улик, так что это крайняя мера. Хотел бы я, чтобы тоннель выходил в мои апартаменты, это был бы наилучший вариант.
   Когда Томас много лет назад начинал строить базу, он обдумывал размещение последнего способа побега прямо в своём номере, но это было не только затруднительно устроить в силу конструкции этого места - злодей беспокоился, что кто-нибудь ещё может использовать тоннель, чтобы пробраться к нему. В результате тот был проведён в складской шкаф достаточно близко к офису, чтобы легко добраться, но достаточно далеко, чтобы любые вторженцы были бы раскрыты прежде, чем доберутся до него. Принимая, что они умудрятся просочиться мимо воистину безумного количества датчиков и ловушек в самом тоннеле, разумеется.
   А, ладно. Даже он не мог предугадывать все возможные проблемы и решать их прежде, чем те случатся. Досадно.
   Подойдя к двери, Томас из смутной надежды пощёлкал рубильником, не удивившись, что совершенно ничего не случилось. Вздохнув, злодей вытащил из ботинка нож, поддел крышку панели доступа к пульту, затем полез внутрь и ухватил рукоятку резервной гидравлической ручной системы. Пришлось немного подумать, прежде чем он вспомнил, как та работает, поскольку раньше никогда ей не пользовался.
   Потребовалось сильно потянуть, а затем ещё сильнее толкнуть, чтобы запустить первый проход помпы, но после пошло легче; дверь сдвинулась после полудюжины прокачек. Каждая сдвигала дверь всего на долю дюйма, так потребовалось почти десять минут постоянной работы насосом, чтобы приоткрыть её настолько, чтобы он смог проскользнуть. К сожалению, это было шесть дюймов бронеплиты, такой тяжелой, что сдвинуть можно было только гидравликой - единственным вариантом было оставить дверь открытой даже после разблокировки.
   Выбросив сперва рюкзак, Томас выбрался следом, повесив тот на спину, когда оказался в коридоре. Переведя устройство ночного видения в тепловой режим, злодей опустил его на глаз в надежде, что оно обеспечит заблаговременное обнаружение в большем радиусе, чем мог бы головной фонарь, сделал глубокий вдох, перехватил пистолет-пулемёт и направился вперёд туда, где, как надеялся, всё ещё была поддержка.
   По крайней мере, тут снаружи работали отдельные редкие резервные лампы, хотя в некотором смысле от этого было даже более жутко из-за движения теней. Тепловизор, достаточно чувствительный, чтобы засечь отпечатки ног на земле в течении минуты после того, как они были сделаны, не показывал ничего, что давало крошечную надежду. Может Сауриал и правда ушла? Он надеялся на это, но не думал, что настолько везуч.
   Ощущая, что жизнь внезапно повернулась очень несправедливо, Томас поднажал, тыкая оружием на каждый звук или мерцание света и гадая, с чего он вообще подумал, что подземная секретная база это хорошая мысль.

***

  -- Вау, сколько снаряги, - безмолвно поделилась Тейлор мнением с Варгой, пока они наблюдали с потолка, как Калверт медленно и очень осторожно пробирается по совершенно черному коридору. - Этот парень серьёзно готовился к неприятностям.
  -- В человечьих пределах - быть может, - хмыкнул демон. - По-моему же, он может испытывать некую недостачу того, что воистину помогло бы ему в сию минуту.
   Его напарница со смехом кивнула. Соскочив на землю, она подошла к полуоткрытой двери офиса Калверта и запустила когти одной из рук в поверхность, медленно потянув, пока та не закрылась снова, одновременно подставив под косяк ногу, чтобы обеспечить рычаг.
  -- Это должно его напрячь, если в конце концов он сюда вернётся, - ухмыльнулась она.
  -- В самом деле. Стоит ли нам проследовать за ним и лицезреть, что будет дальше? Мне любопытно узреть, какова будет его реакция на наши сюрпризы.
   Тейлор рассмеялась.
  -- О да, давай, - откликнулась она, потирая руки с довольной усмешкой. - У меня есть ещё несколько штук, которые хочется установить. У нас где-то с час на поиграть, а затем, полагаю, надо дать и СКП присоединиться. Они же устанут болтаться снаружи.
  -- Было бы грубо не позволить им также повеселиться, учитывая, сколько усилий они приложили, - спокойно согласился напарник. - Нам также стоит вскоре убедиться, что наёмники сочтены, они могут почувствовать себя брошенными.
  -- Не могу этого допустить, - и, сгенерировав второй аспект (поскольку они уже полностью восстановились от предыдущего использования), оба клона Сауриал ухмыльнулись друг другу, и отправились следом за нервным тяжеловооружённым мужиком, медленно удаляющимся от них, обсуждая варианты, как можно было бы реально вынести ему мозг.

***

  -- Сауриал докладывает, что Калверт пришёл в движение, выглядит крайне нервно и удручённо, - сообщила Эми собравшимся рядом людям. - По всей видимости, ему не пришлись по душе некоторые из её... шуточек.
   Директора Пиггот это, кажется, немало веселило, заметила целительница, усмехнувшись про себя.
  -- Передай ей, что, пока он в состоянии ответить на вопросы по завершении операции, сдерживаться нет необходимости, - жестко произнесла светловолосая женщина. - Я бы предпочла, чтобы физически он был без травм. Умственно... Я полагаюсь на её суждение.
   Мисс Ополчение подняла палец, поймала взгляд начальницы и сдулась, вызвав у Эми и Лизы улыбки.
  -- Мы это обсуждали, директор, - мягко откликнулась Лиза. - Он будет в состоянии отвечать, хотя может потребоваться время, чтобы он пришёл в себя. Но наши кузины более чем недовольны его деятельностью, и, полагаю, камера пыток, которой определённо пользовались не так давно, не прибавила ему плюсов в их глазах. Он этого не забудет.
  -- Хорошо. Удостоверьтесь, что я получу видео, которое, не сомневаюсь, ваша семья пишет, - мерзко улыбнулась Пиггот. - Чувствую, я пересмотрю его несколько раз, и наверняка буду смеяться сильнее, чем следует.
  -- Это весьма вероятно, - хмыкнула Лиза. Умница прослушала известия о состоянии дел, которые как раз передала Тейлор и кивнула сама себе. - Она отсоединила кабели всех оставшихся камер, а также внешние сенсоры - они там полностью изолированы. Мы можем выдвигаться в бункер, как только вы пожелаете, и готовы войти.
   Директор Пиггот посмотрела на часы.
  -- Торопиться некуда, - лениво заметила она. - В данный момент мы идём по графику, а мне надо ознакомиться с результатами операций на резервных пунктах. А заодно можно позволить Сауриал и Раптавр еще немного поразвлечься.
   Мисс Ополчение и Оружейник, не сговариваясь, со странным выражением на лицах наблюдали за светловолосой дамой, но Дракон, молча слушавшая, не отрываясь от работы за компьютером по соседству, издала приглушённый смешок. Все они проводили взглядом директора, подошедшую к другой консоли, поправляя на ходу респиратор.
  -- И откуда у меня ощущение, что она этим от души наслаждается? - риторически поинтересовалась Эми.
   Оружейник смотрел так, словно всерьёз размышляет над ответом, пока Дракон не пихнула его и не покачала головой. Эми с усмешкой продолжила отслеживать ситуацию, гадая, чем подруга занимается сейчас. Несомненно, это было что-то и забавное, и ужасающее в равной мере.
   Ей было почти жаль Выверта и его банду.
   Почти.
   Ну... На самом деле нет.

***

   Сержант Оуэнс бешено озирался, обводя стволом комнату, озарявшуюся только отсветами мониторов и индикаторных огоньков на оборудовании. В отличие от сектора Выверта на базе, последнее отключение энергии явно было хирургически точно нацелено только на свет.
   Пару секунд спустя зажегся аварийный свет, запитанный от батарей - та, что над дверью озаряла комнату управления достаточно, чтобы он мог более-менее видеть, что делает. Бочком подобравшись к пульту, солдат, каждые пару секунд нервно косясь на дверной проём, немного пощелкал переключателями в попытке выяснить, что происходит. Обнаружилось, что все потоки данных с камер, включая внешние, начисто обрублены, все внешние датчики вокруг базы и в ключевых местах других зданий также вышли из строя, и что все внутренние системы, которые позволили бы кого-нибудь отследить, отключены. Это определённо было работой кого-то, получившего доступ к хозяйству на главном сервере - настолько аккуратно она была нацелена на то, чтобы оставить их слепыми, но в остальном без повреждений.
   Системы жизнеобеспечения по-прежнему идеально работали, энергия была доступна для всего, кроме света и того единственного сектора, который, как он заметил по статусу внутренних защитных дверей, был даже физически изолирован от остальной базы. Также Оуэнс мог получить доступ к общедоступным, слабозащищённым частям компьютерной системы, но попытка получить контроль над управлением инфраструктурой встретила полный провал - ни один из паролей или способов ручного перехвата не добился ничего, только извлёк из терминала кроткое "Доступ не верифицирован"[3]. Даже внутренняя связь ещё работала, если судить по сильно смятенным, а в некоторых случаях исполненным паники крикам, исходящим из рации.
   В конце концов Оуэнс сдался - было очевидно, что тут ничего не поделать. Возможно, кому-то другому, лучше разбирающемуся в компьютерах, повезло бы больше - сам-то он ни с какого бока ни эксперт - но сержант как-то в этом сомневался. Взлом был слишком чистым, слишком быстрым и слишком прицельным, чтобы кто-либо из их людей действительно имел серьёзные шансы справиться, по крайней мере, быстро.
   Главный вопрос - кто за этим стоял? Тот голос в ухе... Сержанта передёрнуло. Он был совершенно нечеловеческим, исходящим от чего-то ужасного и враждебного, в этом наемник был уверен. Но в то же время звучал так, как будто ему было весело, словно это всё всего лишь игра.
   Поглядев на "счёт" на единственном работающем мониторе, Оуэнс осознал, что так именно оно и было. Игра. И, кто бы за этим не стоял, оно, по сути дела, охотилось на них.
   Прикинув на секунду, не было ли это работой Убера с Элитом, сержант покачал головой. Это был не их стиль - выступать против большой группы тяжело вооружённых и опытных солдат. По ним скорее измываться над СКП и Протекторатом параллельно с шоу для туристов, а не влезать в тяжелую схватку, или даже устраивать какое-то безумное упражнение по незаметному проникновению[4].
   Это же, с другой стороны... Это была работа настоящего профессионала. Человека или людей с опытом, навыками, снаряжением и куда как большими познаниями о том, как работает "железо" и софт базы, чем им следовало иметь. Не было вообще никаких признаков, что некто проник сюда до того самого момента, как они намеренно дали всем знать, что они тут. Оуэнс думал, что это, скорее всего, был психологический приём, чтобы выбить их из седла и дезориентировать, что точно сработало лучше, чем должно было. Возможно, это на самом деле было неплохо - можно было предполагать, что вторженец или вторженцы не имели достаточно ресурсов, чтобы вынести их в лобовом штурме. Если дело было в этом, у них мог оставаться шанс.
   Хотя без доступа к компьютерам, серверной, генераторной и оружейке это определённо будет тяжко. Пусть все были довольно неплохо вооружены, они экипировались для усиленного патрулирования, не активного боя, так что боеприпасы были ограничены, а куча реально хороших штук теперь находилась в комнате, которую они даже не могли найти.
   Каким чёртом был проделан этот трюк, оставалось для него загадкой. Предположительно, это была некая парачеловеческая сила, но это не прибавляло конкретики в том, что за причина или кто за этим стоял. На ум приходили один-два чисто технологических способа добиться схожего результата, но все они требовали затратить уйму времени, чего, насколько он мог видеть, в данном случае места не имело.
   Заслышав звук в коридоре за дверью, сержант развернулся и навел пистолет на проход, рухнув в боевую стойку. Одна лишь жесткая дисциплина не дала ему спустить курок, когда измотанные на вид капитан Смит и Чен, спец по оружию, появились в проёме.
  -- Господи, ребята, рад, что это вы, - вздохнул он, опуская оружие. С минуту капитан не отзывался, уставившись на монитор с издевательским посланьицем. Глаза наёмника сузились, а рот вытянулся в линии, излучая ярость.
  -- Эти ***ки с нами играют, - прорычал он, явно пребывая на грани. - Состояние, - рявкнул кэп, повернувшись к Оуэнсу. - И где Моралес?
  -- Пропал, сэр. Без понятия как или где. Он стоял прямо рядом со мной, а затем... - Оуэнс пожал плечами. - Просто исчез без следа в ярко освещённой комнате. Без единого всхлипа.
  -- Б***, - размял Смит загривок рукой, свободной от ствола. - Б***, б***, б***. Так же как Хоскинс.
  -- Полагаю, они те двое, кого внесли сюда, - заметил Оуэнс, кивнув на экран. Смит просто испепелил тот взглядом. Спустя секунду сержант доложил всё, что определил по пульту охраны.
  -- Итак, - подытожил Смит, скрипя зубами от злости, - мы отрезаны от тяжелого вооружения и большей части снаряги, ослепли внутри и снаружи, не имеем света, и в любой момент может отрубиться остальная энергия, оставив нас без возможности даже открыть большую часть дверей без прорвы сил и времени.
  -- По сути дела, да, капитан, - вздохнул в ответ Оуэнс. И покачал головой. - Очень аккуратно проделано, без единого выстрела, но ущерб с ходу нанесён колоссальный. И мы без понятия, хотя бы кто это делает.
  -- Должен быть как минимум один кейп, - вставил Чен, уставившись на экран. - Хоскинс просто исчез. Вообще без единого звука, он просто испарился, когда никто из нас не смотрел. Мы нигде не смогли обнаружить ни единого его следа.
  -- Скрытник, или Технарь с какой-то чудацкой приблудой, я бы сказал, - утвердительно произнёс Смит. - Вероятно, команда, от четырёх до пяти минимум. Им нужен по меньшей мере один в генераторной, один в серверной, раз уж очевидно, что они за нами наблюдали и могут всё ещё это делать, один или двое возле оружейной, один здесь...
  -- Так много?
  -- Всё случилось разом, так что, думаю, очевидно, что их немало, - Смит погладил ствол своего пистолета-пулемёта с таким видом, точно хочет кого-нибудь поскорее пристрелить. - Полагаю, у них есть технарская система невидимости, потому-то мы и не можем их засечь. Я слышал о ***е типа такой, Ящик Игрушек не так давно продавал что-то за гору налички. Выверт пробовал достать, но они продали лот. Может, даже этим ***ам.
  -- Однако, какого им надо? - поинтересовался Оуэнс. - Только на проникновение на базу уйдёт чертова прорва сил. Не думаю, что у нас тут имеется что-то достаточно ценное для миссии такой сложности. В смысле, принимая, что они причина инцидента с химией, они умудрились эвакуировать большую часть клятого города, помимо того, что пролезли сюда. Не говоря о том, что мы к тому же без понятия, как они пробрались.
  -- Должно быть, из-за информации, - ответил Смит после нескольких секунд раздумий. - Выверт влез во всё, его данные наверняка целое состояние стоят у нужных людей. Держу пари, кто-то это вычислил и затеял это всё просто чтобы наложить лапу на сервера. А остальное - диверсия, вроде химической атаки, - капитан подумал ещё и выругался под нос. - Это может быть даже ***ое ЦРУ. Дельце как раз такого сорта, какой они бы провернули. Заставить выглядеть его точно какая-то стрёмная кейповская игра, чтобы отвести подозрения. А затем, когда закончат, с равной вероятностью просто испарятся или разведут ***ую СКП зайти.
   Оуэнс посмотрел на Чена; тот пожал плечами. Идея неслабо отдавала паранойей, но сказать наверняка, что это невозможно, было нельзя. За свою военную карьеру он не раз повидал спецслужбистов за работой, и такие "чёрные" операции определённо то и дело случались. Оставалось гадать, что из информации, которой завладел Выверт, стоило всех этих усилий.
  -- Так они прямо сейчас скачивают данные с серверов? - переспросил Чен.
  -- Наверняка. На это уйдут часы, там десятки терабайт свалено, - нахмурился Смит. - Если бы я был уверен, что это так, то просто дал бы ***ам с ними уйти, а с последствиями разобрался бы позже. Они могут просто свалить и оставить нас в покое. Но...
   Чен издал тихий звук, отчего остальные дружно посмотрели на него, затем повернулись.
  

Уровень 1

Наёмники 44 Я 3

  
  -- Дерьмо!
  -- Не думаю, что они собираются оставить нас в покое, сэр, - голос Оуэнса дрожал.
  -- Нет. Как и я. Проклятье, - вид у Смита был до крайности злой. На несколько секунд капитан задумался, пока Оуэнс снова пытал счастья с компьютерами, с тем же успехом. Наконец вожак наёмников кивнул. - Ладно. Если они хотят поиграть, это можно, - он снял с жилета рацию и нажал кнопку. - Все отступают к кафетерию. Собирайте всё оружие, боеприпасы, полезное снаряжение - мне без разницы что, если у вас есть, несите. Никто никуда не ходит группой менее чем по трое. Всё что увидите не наше, убейте. Смит, конец связи.
   И, повесив рацию обратно, повернулся к двум остальным:
  -- Оуэнс, хватай резервный планшет. Можешь переключить этот экран на него? - указал он на монитор. Подняв один из планшетов, Оуэнс взялся за дело и дернулся, когда тот услужливо показал то же послание, прежде чем он что-то сделал.
  -- Видимо да, сэр, - произнёс сержант с тревогой, показав его старшему.
  -- Хорошая работа.
  -- Это не я, - солдаты переглянулись; лицо Смита снова приобрело багровый оттенок.
  -- О, когда я наложу руки на эту хитрую ***у, это будет долго... - пробормотал он под нос. - Хорошо. Хватайте всё полезное, и пошли за мной, - Оуэнс и Чен торопливо пересекли бесполезную сейчас комнату и упаковали полдюжины планшетов, пару запасных пистолетов, несколько коробок боеприпасов и Р90 с подствольным лазерным излучателем, обретавшимся под пультом, в коробку, найденную в посудном шкафчике. Они даже нашли одинокую дымовую гранату лежавшую без какой-то веской причины в ящике.
  -- Вот так пойдёт. Оружие наизготовку, мы в боевой обстановке, - нетерпеливо произнёс Смит, ожидая в дверях и перекрывая коридор. Трое мужчин (Оуэнс нёс коробку под мышкой) осторожно направились к кафетерию, пытаясь смотреть во все стороны разом.

***

   Уложив последнего захваченного на новую подстилку, Тейлор бережно его пристроила и поднялась на ноги. Варга прислонился к стене в копии обличья Сауриал и с широкой ухмылкой наблюдал за подругой.
  -- Очень весело, - прокомментировал он. - Давненько я так не развлекался. Нам стоит делать это почаще.
   Напарница пожала плечами со смешком:
  -- Число людей, в отношении которых я не испытываю неудобств, проделывая такое, ограничено, - отозвалась она. - Хотя эти ребята... Даже если бы они не помогали Выверту пытать тех, кто проходил ту ***ую комнату, они соучастники, так я не слишком сочувствую любым умственным повреждениям, от которых они могут пострадать, к вопросу об этом. По крайней мере, мы это делаем быстро и чисто. И я вполне уверена, что, если размягчим их достаточно, у СКП будет не так уж много проблем.
  -- Ровно столько, чтобы оправдать те силы, что они собрали снаружи, - кивнул он. - Разумеется, без нас эти ресурсы несомненно были бы востребованы. Это место было бы сложно штурмовать, ежели люди тут были бы довольно предупреждены, дабы изготовиться и получить доступ к оружию, коего мы их лишили. Там было довольно РПГ и гранат, чтобы стать весьма серьёзной угрозой, не говоря о станковых пулемётах и тому подобному. Некоторые из тех энергетических орудий на треногах также выглядят довольно внушительно. Интересно, где они их достали.
  -- Без понятия, но, как ты и говорил, у Выверта достаточно денег, чтобы позволить себе лучшее, и держу пари, он также в курсе где именно их купить, - заметила Мозг. - Но если мы сможем достаточно сбить этих ребят с панталыку, они и близко не будут такой угрозой, какой стали бы в ином случае, и, будем надеяться, Оружейник с остальными застанут их врасплох, - снова усмехнулась девушка. - Помимо прочего это наверняка выйдет хорошая тренировка.
  -- Всё есть хорошая тренировка, коли смотришь на это правильно, - улыбнулся её демонический друг. - Как я тебя и учил.
  -- Хай, сенсей, - хихикнула она, церемонно кланяясь ему. - Стоит ли нам пойти посмотреть, как ещё можно их огорчить?
  -- Сие похоже на разумный план, - хмыкнул демон. - Пока что мы можем оставить мистера Калверта наслаждаться опытом, что обеспечили ему. На какое-то время он будет занят.
  -- Однако стоит его время от времени проверять, просто чтобы не расслаблялся, - ухмыльнулась Тейлор.
   И партнёры, пересмеиваясь, снова исчезли.

***

   Озирая коридор, включая стены и потолок, своим тепловизором, Томас очень медленно продвигался по основной части базы. Пришлось пройти около восьмидесяти ярдов по слегка загибавшемуся вправо коридору, вниз по пролёту лестницы, ещё тридцать ярдов по нижнему коридору и за два угла, через защитную дверь, и он попал в более обитаемую часть. Шкаф, закрывавший его секретный тоннель для побега, был на полпути к нижнему холлу.
   Мужчина решил, что проверит, доступен ли тоннель, как оно должно было быть, поскольку у того имелся собственный резервный источник питания для света и разных датчиков, затем попробует добраться до своих наёмников. Если получится войти в контакт, он сумеет организовать с ними обыск базы в поисках Сауриал, если повезёт, отвлечь её и выиграть время, чтобы запустить саморазрушение и очищение компьютеров. Это даст ему двадцать минут, прежде чем всё это место взлетит на воздух, что наверняка кончится обвалом здания наверху в дыру. У СКП уйдут недели, чтобы откопать достаточно для восстановления тел всех, кто не выберется и отыскать все улики, что он пропустил, что даст в избытке времени для побега.
   Злодей не имел намерения упоминать при Смите, что установил заряды, однако было определённо, что тот выяснил бы это, исчезни он. Капитан был не дурак и тоже неслабый параноик. Так или иначе, Томасу было на самом деле всё равно, пока мужик не знал о нём достаточно, чтобы причинить какой-нибудь реальный вред, и вполне мог устроить довольно отвлекающий манёвр, поскольку навряд ли поднял бы лапки без серьёзной драки. С таким количеством снаряжения и оружия в арсенале, сорок семь наёмников могли бы какое-то время сдерживать маленькую армию, даже при поддержке паралюдей со стороны СКП. "Хорошие парни" (описание, вызвавшее у Томаса на секунду ироническую улыбку) как можно дольше старались бы взять их живыми. Это слабость, из которой он был вполне готов извлечь преимущество.
   Даже если он не сможет запустить саморазрушение, его люди причинят достаточно проблем, чтобы он всё равно мог выбраться.
   И хотя Умник строил план за планом, он по-прежнему продвигался с огромной осторожностью, бдительно выглядывая ловушки или какие-либо признаки девушки-ящера. И даже так у него ушло почти десять минут, чтобы заметить - что-то как-то это очень странно.
  -- Какого... - злодей остановился и огляделся вокруг, проверяя, где находится. Повернувшись и посмотрев назад, он уставился на светодиодную аварийную лампочку на потолке примерно в пятнадцати ярдах позади. Он же проходил её почти пять минут назад?
   Покачав головой, Томас отнёс это на нервы, заставляющие неправильно оценивать ход времени - он знал, что такое порой случается при серьёзном напряжении. Вернувшись к актуальной задаче, мужчина очень медленно продолжил продвижение, поводя оружием из стороны в стороны. Прошло ещё несколько минут; коридор становился всё темнее, по мере того, как он уходил от света за спиной. Вскоре злодей уже приближался к следующему, мечтая, чтобы тот светил ярче. В сочетании с фонарём на голове, уйма теней вокруг сбивали с толку и постоянно приходилось подавлять дрожь всякий раз, как он видел что-то уголком глаза.
   Проходя под лампой, он покосился вверх, как будто в ходе осмотра коридора. Никаких источников тепла, кроме ламп, не обнаружилось, бетон в остальном имел ту же постоянную температуру, что было ожидаемо так глубоко под землёй. И в считанных футах застыл, уставившись сквозь тепловизор на землю. На одноцветном фоне что-то виднелось.
   Встав на колени, Томас уставился на еле отсвечивающий отпечаток ноги, показывая температуру на доли градуса выше окружающей среды. Он был очень тусклым, что показывало возраст в несколько минут, но определённо был там. Рельеф был от армейского ботинка, очень похожего на его собственный. Посмотрев вперёд дальше, можно было увидеть ряд таких, исчезающий вдали - каждый чуточку ярче, чем предыдущий.
   Тут был кто-то ещё. Кто-то, кто не ***я ящерка. Было это хорошо или нет?
   Он открыл рот, чтобы крикнуть, но тут же подумал лучше и захлопнул его. Нет, он не собирался шуметь и позволить чертовой рептилии узнать, где он. Встав на ноги, он неотрывно последовал по следам, хотя и не прекращая выглядывать что-нибудь чешуйчатое.
   Прошло несколько минут; нить призрачных следов вилась по полу, но всё ещё размеренно убегала от него. Добыча была где-то прямо впереди, однако, похоже, перемещалась в темноте, поскольку света не было видно. Переключив монокуляр в режим увеличения изображения, Томас вгляделся вперёд, но не смог разглядеть никакого движения в теперь подсвеченных зелёным тенях. И спустя минуту переключился обратно в тепловой режим и продолжил движения.
   И только злодея осенило, что ему уже следовало достичь ступенек, как он заметил что-то впереди. Слегка ускорившись, Томас достиг означенного места и застыл, озадаченно глядя на пол.
   Тут следы шли немного странно - некоторые перекрывались, как если бы преследуемый повернулся на месте, а тепловая тень разошлась чуть больше, что на секунду сбили его с толку, пока злодей не осознал, что тут его цель опустилась на колено, прямо как он...
   Разум Томаса внезапно опустел на несколько секунд. Он уставился на нематериальный образ на полу, видимый только в его высокотехнологичное устройство, затем поднял взгляд на потолок. Там в нескольких футах прямо за ним была аварийная лампочка.
   Разум мужчины внезапно залихорадило. То, что он подумал, было невозможно, не так ли?
   Как следует поразмыслив, он скинул с плеч рюкзак и полез в боковой карман, вытащив запечатанный пакет из фольги. Зажав его на секунду зубами, одел рюкзак обратно, после чего порвал фольгу и вытащил светящуюся палочку. Хрустнул ей между пальцев, потряс - пластиковая трубочка разгорелась ярко-зелёным - и уронил на пол.
   Сделав глубокий вдох, на пробу выделил новую временную линию. Та тут же ушла в теперь уже до ужаса знакомую пустоту, что на самом деле было неудивительно. Тяжело вздохнув, злодей взял пушку наизготовку и снова отправился в путь.
   Несколько минут спустя он стоял, уставившись вниз на ярко сияющую пластиковую трубку, лежащую на полу.
  -- Вот б***, - выдохнул злодей, содрогнувшись.
   Это было и правда паршиво.

***

  -- Заткнулись все! - рыкнул капитан Смит. Собравшиеся наёмники вытянулись все во внимании и перестали трепаться; вид у них всех был задёрганный, но решительный. - Хорошо. Ладно, у нас следующая ситуация. На базу проникли посторонние в неизвестном количестве, мы ослепли без поддержки камер или датчиков и каким-то образом были отрезаны от большей части ресурсов. Лазарет, оружейная, генераторная и серверная как будто испарились. Всё, что у нас есть - это то, что на этих трёх столах. Ты, ты и ты, проведите инвентаризацию и посмотрим, что мы имеем. Все остальные, смотреть в оба - эти козлы играют с нами в игры разума. И... - командир вытащил свой пистолет и слегка повернул, прицелившись и сделав четыре выстрела: каждый по одной из камер, перекрывающих кухню. - Если они наблюдают за нами через сеть камер, это должно их замедлить. Разбивайте все камеры, какие увидите.
  -- Что насчёт Выверта, сэр? - поинтересовался один из наёмников, подозрительно озираясь вокруг. - Вы с ним говорили?
  -- Мы также потеряли контакт и с Вывертом, - нахмурился в ответ Смит. - Ничего с тех пор, как система камер была скомпрометирована.
  -- Однако рации ещё работают, - указал боец. - Так почему он нас не вызвал?
  -- Мертв, выведен из строя, или рация сломалась, или связь в той зоне базы рухнула... Да кто, ***, знает, Ковальски? В данный момент мне вообще плевать, у нас есть более важные предметы для размышлений. Если он ещё жив, уверен, что рано или поздно объявится - наверняка после того, как мы проделаем всю работу.
   Мужик (один из тех, кто отошёл к штабелям снаряжения) с несчастным видом кивнул. И вернулся к работе, пока все остальные не отрывали глаз от всех входов в помещение.
   Наконец троица закончила.
  -- Сэр? - Смит повернулся к Ковальски. - У нас на руках личное оружие стандартного образца для каждого человека с достаточным количеством снаряженных магазинов по три на каждого, и четыре остаётся сверху. Тринадцать коробок по пятьдесят 5,7 мм патронов, в целом шестьсот пятьдесят. Двадцать девять Р90 с лазерными излучателями, каждый с тремя магазинами плюс один запасной. Пятнадцать осколочных, двадцать две светошумовых и шесть дымовых гранат. Пять мин M18A1 "Клеймор". И ровно дюжина подрывных зарядов с двумя удалёнными детонаторами. Один пулемёт M2E2 пятидесятого калибра без треноги[5], но с ящиком боеприпасов.
  -- Я его обслуживал, - вставил Чен, - потому-то он здесь, а не в оружейной. Всё работает, я закончил собирать его обратно.
  -- Ещё у нас два 40 мм гранатомёта MGL[6] и четырнадцать патронов к ним, плюс девять комбинированных нокто/тепловизоров. И до ***а ножей, - закончил Ковальски. - Рации, конечно, у всех, пара дюжин химических светилок, несколько фонарей и ещё кое-какая мелочевка, вроде нескольких походных аптечек, но больше ничего полезного
  -- Ну хорошо, - задумался ненадолго Смит. - Гранатомёты пока отложите в сторону, тут внизу они опасны для нас не меньше, чем для всех остальных. Придержим их, пока реально не припечёт. Вы двое, установите М2 на том столе, чтобы перекрыл главную дверь. Ты и ты, забаррикадируйте две остальные, я хочу запечатать их наглухо. Это наш опорный пункт для отступления.
   Указанные наёмники двинулись исполнять отданные приказы.
  -- Каков план, сэр? - осведомился Оуэнс, когда старший офицер замолчал.
  -- Мы удостоверимся, что можем продержаться тут, если всё пойдёт по ***е. Когда порадуете меня, закончив, мы выделим две команды по десять человек в каждой и прочешем всю базу, с одного конца до другого, обратно направимся этим путём, - произнёс Смит с задумчивым видом, явно разрабатывая план на лету. - Если повезёт, мы выведем их на чистоту и зажмём перекрёстным огнём. А если попробуют прорваться сюда, накроем огнём из тяжелого пулемёта.
  -- А если не сработает? Мы покинем базу и воспользуемся аварийным выходом?
  -- Мы понятия не имеем, кто снаружи, - указал Ковальски. - Без камер можно вляпаться в ловушку
  -- Верно. Я бы предпочёл отловить тех, кто за этим стоит, и получить контроль обратно, - теперь Смит, строя планы, источал тихую ярость. - Покинуть базу это крайняя мера. Как только мы окажемся снаружи, будет слишком много неконтролируемых факторов, вроде СКП, копов, ну и какая там у них поддержка. Здесь внутри, если как следует постараться, может получиться перехватить инициативу. Сомневаюсь, что их тут более полудюжины, и они явно не в состоянии драться с нами на равных - иначе бы так и сделали, а не затевали игры. Как только мы отловим одного из ***ков, то сможем выяснить, кто они и какими ресурсами располагают. А если Выверт соизволит присоединиться, то сможет помочь.
   Двое, назначенных устанавливать тяжелый пулемёт, сообразили "лафет" из полудюжины пятидесятифунтовых мешков риса с кухни, на которые оружие легло, нацеленное прямо на двойные двери, ведущие в коридор из комнаты. Две других двери уже блокировали по нескольку тяжелых предметов, что довольное неплохо обеспечивало безопасность - створки-то открывались вовнутрь. Смит огляделся и кивнул:
  -- О'кей. Оуэнс, ты взводный в одной из команд. Я беру другую. Капрал Фольц, вы за главного тут, пока я не вернуть. И не пристрелите никого из нас, когда мы войдём в эту дверь, ясно?
   Наёмник, к которому он обращался, кивнул.
  -- Поддерживаем контакт по радио. Принимаем, что враг может нас отслеживать, так что не говорите ничего, что им поможет, если только нет выбора, - капитан обвел всех взглядом и указал на девятерых человек. - Вы с Оуэнсом. Вы все со мной. Готовьтесь, по три ноктовизора на команду. Берёте четыре подрывняка и ещё светошумовых гранат, но аккуратнее, мать вашу, с ними, а то обрушите на нас крышу. Ковальски, посматривай на ***ый планшет и дай знать, что эти гады скажут нам насчёт своих поигрушек.
  -- Сэр! - отсалютовали все.
  -- За работу. Я хочу как можно скорее увидеть тела.
   Разбившись на пары, две группы по десять наёмников покинули кафетерий, разделившись снаружи и направившись в противоположные направления. Позади них оставшиеся заняли позицию за пулемётом и распределили между собой оставшееся оружие, параллельно обсуждая, как и где поставить ловушки на вторженцев.

***

  -- Интересно, - подумал вслух Варга, следуя за одной из команд, распластавшись по потолку у них над головами. - У них весьма ограничен объём боеприпасов к оружию, так что ежели мы сумеем добиться его пустой растраты, сие всё упростит для СКП.
  -- Сомневаюсь, что мы сможем добиться, чтобы расстреляли всё, рано или поздно они разберутся, - безмолвно ответила Тейлор, таким же манером следуя за второй командой. - Но держу пари, мы можем заставить истратить большую часть. Просто надо быть осторожными, и не делать этого нигде, где рикошеты могут представлять слишком большую опасность. И стоит следить, чтобы не перепугать их настолько, чтобы они начали раскидывать эти гранаты - если ошибутся, они тут ими себя поубивать могут.
  -- В самом деле. Так что мы действуем медленно, аккуратно, и ловим момент... - хмыкнул под нос демон, вызвав усмешку у девушки. - У меня имеется пара идей.
  -- У меня тоже, - фыркнула она. - Эти ребята нескоро доберутся на другой конец базы - надо пройти шесть дверей, что потребует времени. Я схожу посмотрю, как поживает наш друг Томас; любопытно, сообразил ли он уже.
  -- Ну хорошо. Я тогда послежу за этими людьми.
   Тейлор телепортировалась в коридор, где оставила Калверта, в котором они потратили немного времени на установку пространственной петли на основе того, что творила Виста в образе Плаща. Труда ушло больше, чем требовалось девочке, поскольку магия Варги работала на несколько иных принципах, но эффект был практически тот же. Теперь коридор был заметно длиннее, чем должен был быть, и к тому же, по сути дела, бесконечным - что, похоже, Калверт как раз заметил.
   Девушка-ящер наблюдала, как злодей уставился на светящуюся палочку, которую оставил в коридоре, впечатлённая тем, как быстро он сообразил, что тут может быть. Калверт явно уронил её, чтобы отметить конкретное место. Теперь мужчина с ужасом во взгляде двинулся прочь от предмета и вернулся прямо к нему с другой стороны.
   Чуть ухмыльнувшись, полудемон удостоверилась, что получила хороший снимок выражения его лица. Спустя несколько секунд Калверт нагнулся и поднял палочку, внимательно её изучил, после чего снова уронил и огляделся. Вздохнул, повернулся и направился в другом направлении - явно желая увидеть, что будет. В приступе озорства Тейлор задержалась, пока он не скрылся из виду за углом, затем создала другую палочку, излучавшую голубой, а не зелёный свет, и подменила ей первую, съев лишнюю.
   И подождала.

***

   Крутя головой, Томас шёл прочь от зелёного химического огонька на полу. Как так получилось? Трюк был того же рода, на какие способна Виста, но не было видно ни следа обычных зримых искривлений, обозначавших её способности к искажению пространства. Коридор выглядел совершенно нормально, однако теперь, задним числом, он определённо прошёл по нему значительно больше восьмидесяти ярдов, прежде чем пересёк собственные следы, оставшиеся минутным различием температур на полу. Каким-то образом он заплутал к той же точке даже при том, что проход выглядел как будто совершенно стандартно.
   Равномерно распределённые лампы и нехватка реальных ориентиров в пустом бетонном тоннеле означали, что одна его часть выглядела практически как другая. Он был сосредоточен на высматривании Сауриал и пропустил то, как миновал дверь офиса, что должно было случиться как минимум единожды. Однако теперь, приглядевшись, Томас засёк, как тот появился справа. Остановившись снаружи, злодей всмотрелся. Дверь была снова заперта, а в сплошной стальной поверхности зияло пять дыр, выполненных, по всей видимости, чем-то очень острым, чьё расположение идеально совпадало с в целом человеческой рукой...
   Ощупав одну из дыр, злодей снова содрогнулся и торопливо пошёл прочь. Со всей очевидностью, что бы ни осталось в офисе, теперь оно было вне досягаемости - способа открыть дверь у него не было.
   Немного погодя впереди на уровне пола он увидел свечение. В этот раз Томас считал шаги и покрыл чуть менее двухсот пятидесяти ярдов. Что определённо было невозможно, если только с пространством окрест коридора не происходило что-то очень странное.
   Мужчина потянулся за светящейся палочкой и уставился на неё в потрясённом ужасе. По всем признакам она была такой же, какую он бросил, вот только цвет был не тот.
  -- Да ну на***, - скрипнул Калверт зубами, теперь выведенный из себя как минимум не меньше, чем встревоженный. И, отшвырнув палочку в сторону, крутанулся на месте, обводя всё стволом, готовый стрелять. А когда повернулся обратно откуда начал, заметил, что светящаяся палочка теперь оранжевая.
  -- Гадина! - взвыл злодей, расстреливая её из автомата. Светящаяся жидкость расплескалась по стене, медленно тускнея по мере контакта с кислородом в воздухе. Кипящий мужчина посмотрел по сторонам. И спустя несколько секунд, сощурившись, уставился вдаль.
  -- Какого черта? - пробормотал он. Было видно больше смонтированных на потолке аварийных ламп, чем должно было быть возможно из-за кривизны коридора, следующей за формой подземной базы. Поморгав, Томас протёр глаза. А когда посмотрел снова, стала видна ещё одна. И ещё. Посмотрев в другую сторону, он увидел, как происходит то же самое.
   Вскоре злодей пялился на полоску огней, ведущих туда, где сходились углы, в обоих направлениях футов на тридцать. Эффект здорово дезориентировал.
   Когда один очень, очень вдалеке - слишком уж вдалеке, чтобы вообще хоть как-то помещаться в пределах базы - погас и растворился, Томас ощутил, как его потряхивает. То, как он исчез не походило на выключение - скорее это было будто нечто двигалось перед ним. Нечто большое...
   То же случилось со следующим.
   Томас вгляделся в далёкие огоньки. С ними что-то было очень не так - не считая, в первую очередь невозможности того, на что он смотрел.
   Ещё один огонёк перекрыло.
   Время между исчезновениями становилось короче.
   Ещё один пропал.
   Почувствовав холодок, мужчина развернулся и пошёл в другом направлении, оглядываясь через плечо.
   Исчез следующий огонёк.
   Он различил нечто на самой границе слышимости - нечто, внушающее очень, очень большую тревогу.
   И снова один пропал. И снова исчезновение прошло чуть быстрее, чем предыдущее.
   Томас ускорился.
   Как темп угасания ламп.
   Он перешёл на бег трусцой.
   Огни исчезали один за другим, всё быстрее и быстрее. Звук, засечь источник которого всё ещё было невозможно (хотя злодей был уверен, что не хочет слышать его лучше) стал чуть громче.
   Бросив последний взгляд через плечо, Томас Калверт побежал изо всех сил, а нечто немилосердно его преследовало.

***

  -- Можешь проверить моих ребят? Прямо сейчас я немного занята, - произнесла Тейлор, немало позабавленная эффектом, который произвела её импровизированная модификация трюка с бесконечным коридором.
  -- Разумеется, - рассмеялся Варга, телепортируясь на другой конец базы, где вторая команда наёмников была занята прорывом сквозь очередную защитную дверь, что было довольно-таки трудоёмким процессом даже при наличии карт доступа. Двери закрывались быстро, а вот открывались довольно медленно - гидравлические системы перемещали немалые массы, чтобы их поднять. - Мнится, покамест они довольно заняты, думаю, так оно некоторое время и останется.
  -- Прекрасно. Я тут хочу перейти с Вывертом к следующему акту, прежде чем мы вернёмся к наёмникам. Если хочешь, можешь иметь честь исполнить сценарий первого контакта.
  -- Благодарю, Мозг, сие весьма благородно с твоей стороны. Однако я погожу, покуда обе команды не выйдут на позиции. Сие, мнится мне, случится минут через пять.
  -- О'кей, - Тейлор через аспект, который использовал напарник, последила, как команда из десяти человек закрыла дверь и двинулась дальше, после чего вернулась к своим манипуляциям с Калвертом. Наконец-то у неё был шанс попробовать кое-что, что давно хотелось.

***

   Томас, ловя ртом воздух и отчаянно, из последних сил, жалея, что вообще на *** слышал о Броктон-Бей, заорал в ужасе, убегая изо всех сил. Вытащив из жилета гранату, злодей метнул её через плечо и продолжил движение; басовитый гул взрыва несколько секунд спустя чуть не оглушил его.
   И даже сквозь звон в ушах был слышен клокочущий клич, что испускало нечто, которому не следовало существовать, которому следовало бы никогда не существовать, исходящий откуда-то из мрака позади.
  -- Текели-ли, - шептало оно, подбираясь ближе.
  -- Текели-ли.
  -- Текели-ли.
  -- Текели-ли.
   Томас Калверт взвыл и помчался так, словно сам дьявол хватал его за пятки - как, он был вполне уверен, и обстояло по факту дело.
  
   [1] М18А1 "Клеймор" - американская противопехотная осколочная мина направленного действия. Название получила в честь шотландского двуручного меча. Подробнее см. https://warriors.fandom.com/ru/wiki/%D0%9C%D0%B8%D0%BD%D0%B0_M18A1_%22%D0%9A%D0%BB%D0%B5%D0%B9%D0%BC%D0%BE%D1%80%22. Основа для советской разработки МОН-50 (см. https://warhead.su/2020/02/28/miny-kleymor-i-mon-strashnye-bliznetsy) и её наследников.
   [2] Различные виды нитроцеллюлозы являются основой для бездымного пороха. Подробнее можно почитать в вики https://ru.wikipedia.org/wiki/Бездымный_порох
   [3] В оригинале "Access credential failure", т.е. провал распознания доступа дословно. Но на русском это менее благозвучно, а смысл тот же.
   [4] В оригинале "stealth infiltration". Действительно, игры жанра "стелс" явно не относятся к любимым у этой парочки...
   [5] Пулемет M2 или пулемет Browning .50 калибра представляет собой тяжелый пулемет, разработанный к концу Первой мировой войны Джоном Браунингом. Конструкция похожа на более ранний пулемет Browning M1919 Browning под патрон .30-06 . В M2 используется гораздо более крупный и мощный патрон .50 BMG (12,7 мм), который был разработан параллельно и получил свое название от самого пулемета (BMG означает пулемет Браунинга). Он был назван "Ma Deuce" в связи с его номенклатурой M2. Различные модификации этого пулемёта широко использовались армией США с 1930-х годов по сегодняшний день, в течение Второй мировой, Корейской, Вьетнамской, Иракской и других войн. Этот пулемёт состоит на вооружении многих стран НАТО и ряда других государств. Он, с очень немногочисленными модификациями, остаётся в использовании дольше, чем любые другие ручные типы вооружения в США. По конструкции подобен пулемёту Браунинг M1919. Подробнее см. Вики.
   [6] MGL (англ. Multiple Grenade Launcher, иногда Multi-Shot Grenade Launcher) или M32 Milkor - ручной многозарядный полуавтоматический гранатомет, разработанный в 1981 году. Производится в Южно-Африканской республике компанией Milkor Marketing (переименована в Rippel в 2007 году). Помимо этого лицензионные копии гранатометов выпускаются в Хорватии на заводе RH Alan, в Болгарии заводом Арсенал АД, в Китае корпорацией "Norinco" и в США компанией Milkor USA, Inc. Состоит на вооружении армии США под обозначением M32 и ещё около 30 стран. Гранатомет револьверного типа, шестизарядный. Заряжание барабана осуществляется с казенной части, после того как задняя часть гранатомета с пистолетной рукояткой будет откинута вбок и вверх. Вращение барабана осуществляется пружиной, взводимой вручную в процессе заряжания. Подробнее см. Вики или https://modernfirearms.net/ru/granatomety/juar-granatomety/milkor-mgl/
  
   Глава 283: Текели и Ли
  -- Капитан, мы на позиции, - радировал Оуэнс
  -- Принято. Удерживать, пока я не скажу обратного.
  -- Да, сэр, - сержант убрал рацию ото рта и обвел взглядом людей вокруг; большая их часть нервно сканировала округу с оружием наизготовку. Они стояли как раз за внутренней взрывозащитной дверью, которую добавили к проекту базы, когда много лет назад переориентировали из противо-Губительского - в данный момент закрытого - убежища, блокируя главный выход ещё футом многослойной брони. Зал первичной приёмки уходил от этого места к центру базы по идеальной прямой, достаточно широкой, чтобы проехала машина, разделяясь по всей протяженности на ряд боковых коридоров. Ста футами далее, по другую сторону двух защитных дверей, находился лестничный пролёт, ведущий на другой уровень.
   По другую сторону от места, где они стояли, находились складские помещения, полные оборудования вроде аптечек, инструментальных сумок и тому подобного - по большей части стандартный набор снабжения убежища, что порой приходилось к месту. Всё было аккуратно разложено на стеллажах, и две его команды по три человека тщательно обыскивали каждую комнату, по одному с каждой стороны. Когда они удостоверялись, что помещения пусты, двери были закрыты и заперты. Эти двери были не особенно прочными, но всё, что могло бы быстро пройти сквозь них, наделало бы достаточно шума, чтобы они заметили.
   Они расстреляли все камеры, с которыми встретились по пути сюда, и планировали делать то же самое с другими, на которые наткнутся.
   Целью было охватить коридор первого уровня разом, по шаблону, разработанному, чтобы не дать никому укрыться и проскользнуть за ними. Каждая дверь будет запечатана по мере прохождения, что в данном плане будет в помощь. Это потребует времени и нервов, но Оуэнс был вполне уверен, что они потянут. Большая часть коридоров вела в тупики отсеков хранения, жилых помещений, объектов инфраструктуры и - единый обширный комплекс, который они оставили напоследок - гараж. В котором имелся скрытый выход на крытую парковку, бывшую их главный потайным путём сообщения с внешним миром; главные двери, возле которых они стояли были замаскированы с другой стороны под стену здания, прикрытые слоем кирпичей. Это не помешало бы их открыть при необходимости изнутри, но, не зная, где дверь, никто бы её даже не заметил.
   Сержант лениво озадачился, как, во имя всего живого, Выверт умудрился организовать такую сложную конструкцию в самом центре города, практически под носом у СКП и городской администрации. Кем бы он там ни был - а это было многое, но ничего приятного - мужик был гением в этой очень специфической профессиональной сфере.
   Оуэнс задумался, а жив ли тот ещё ...
  -- Мы также на позиции. Начали.
  -- Сэр, - решительно откликнулся сержант. - Мы в пути, - и, повесив рацию на жилет, обвел пристальным взглядом подразделение. - Выдвигаемся; Абрахамс, МакМайкл, идете первыми. Тревино, Риггс, следите за тылом, - все четверо наёмников кивнули, выдвигаясь на назначенные позиции. И начали медленное продвижение вперёд с оружием на изготовку; по одному человеку в голове и хвосте имели прибор ночного видения.
   Следующие десять минут ползли медленно и нудно, но без событий. Они посылали половину состава вниз по каждому боковому коридору, а оставшаяся караулила выход; группы менялись, так что каждый исполнял обе задачи, что поддерживало их настороже. Все встреченные комнаты обыскивались, запирались и помечались. Не было найдено ничего из ряда вон. Оуэнс начинал задумываться, значило ли это, что враг затаился на шаг впереди них или просто больше не присутствует тут.
   Вздохнув про себя и в очередной раз поморщившись от ужасного запаха, который никуда не делся, пусть и значительно ослабел, и продолжал разить, едва внимание рассеивалось, наёмник вернулся к пристальному сканированию окружения, глядя вверх, вниз и по сторонам.
   Ему уже очень хотелось вернуться к скуке последних дней.

***

  -- {Метида, покамест мы пленили троих наёмников вместе с медицинским персоналом,} - произнёс в наушники Лизы голос Раптавр. Легко можно было определить, что говорил Варга: для её слуха и силы сквозь эффект фильтров проступали лёгкие различия между ним и Тейлор, хотя Умница сомневалась, что кто-либо ещё, не общавшийся подолгу с демоном, заметил бы. Хотя когда он не пытался этого скрывать, выходило довольно очевидно и поначалу нагоняло немало жути. - {Сауриал на сей момент развлекает мистера Калверта, а я присматриваю за его людьми. Они как раз начали поиск находников,} - в голосе древнего существа, когда оно расписывало текущее положение дел в бункере, звучали веселье и довольство собой.
  -- {Хорошо, похоже, вы выбили их из равновесия,} - хмыкнула девушка.
  -- {О да, весьма и весьма,} - с глубоким удовлетворением ответил друг. - {Это очень весело. Не для них, стоит признать, но на всех не угодишь.}
  -- {Да уж, всегда найдётся кто-то, кто станет придираться, что бы вы ни делали,} - согласилась Лиза, посмеиваясь про себя при мысли о ПХО. Интернет-форумы были набиты такого рода личностями. - {Мы готовы развернуть силы СКП и Протектората в районе вашего расположения. Оружейник и директор Пиггот как раз обсуждают с Легендой лучший способ проникновения. Мы подождём, пока вы дадите отмашку.}
  -- {Отлично. Это даст нам время ещё чуток сократить их численность и дать растратить огневую мощь. Как только мы преуспеем в их разделении, дадим знать, и вы сможете войти повязать их,} - демон сделал паузу и снова рассмеялся. - {Вполне возможно, что Калверт и правда будет вас за это благодарить. Он и близко не получает такого удовольствия, как ты могла бы надеяться. Грубо с его стороны, учитывая, сколько сил мы вложили.}
   Хихикнув, Умница покосилась на Эми, накрывшую рукой морду в попытке сдержать смех. Обе могли себе представить, что могло бы произойти, и обе были вполне уверены, что даже преуменьшают при этом.
  -- {Не сведите его с ума полностью, у нас есть вопросы к нему.}
  -- {Это... может и получится,} - с лёгким сомнением отозвался собеседник. - {Хотя Ианте, возможно, придётся разработать какой-нибудь транквилизатор. Что-нибудь чуточку сильнее обычного.}
   Лиза с ухмылкой покачала головой:
  -- {Ладно. Я дам остальным знать. Скоро созвонимся.}
  -- {Будем на связи,} - и демон оборвал канал. Лиза повернулась подруге и пожала плечами.
  -- {Похоже, мы пропускаем хорошую вечеринку,} - с нарочитой печалью вздохнула она.
   Эми с улыбкой обняла динодевушку за плечи.
  -- {Приглашения никуда не делись и, думаю, хватит на всех. Сауриал не станет зажимать всё лучшее для себя.}
  -- {Надеюсь,} - довольно усмехнулась Лиза и отошла доложиться собранным силам, загружавшим в грузовики СКП потребовавшимся в последнюю минуту снаряжением.

***

  -- Нет, сэр, вам сюда нельзя, дорога заблокирована, а весь район в данный момент на карантине, - произнёс Джон самым урезонивающим тоном, на какой сейчас был способен. Он посмотрел на двух своих напарников; все трое были одеты в флюоресцирующие жилеты СРД и респираторы, изготовленные для них Сауриал с сестрой. Каждый жилет украшали на спине большие черные буквы "СРД контроль толпы" и у каждого спереди был прикреплён идентификационный бейдж. Он был более чем рад вызваться добровольцем на эти сверхурочные - это была помощь его друзьям и городу, не говоря о Денни, ну и на свежий воздух вывело.
   Ну, последнее определённо было не совсем верно, подумал мужик, скорчив рожу. Воздух тут был каким угодно, только не свежим, даже в респираторах. Собственно говоря, это и "Воздухом" пока что назвать можно было с натяжкой. Вонь почти ощущалась на вкус. Она потихоньку шла на убыль по мере того, как ветер сдувал ту сатанинскую химию, которая вызвала проблемы, и даже думать не хотелось на что было бы похоже оказаться ближе к точке, где она высвободилась, но здесь и сейчас это всё ещё была одна из самых неприятных вещей, с которыми он сталкивался. Определённо, из наиболее дурно пахнущих, с какими он пересекался за долгое время.
  -- Но мне надо пройти, чтобы купить лотерейный билет, - мужчина (чуточку неопрятно, но в остальном хорошо одетый тип лет под тридцать пять) произнёс сквозь ткань, которой прикрывал нос и рот. - Сегодня будет розыгрыш, а мне надо взять один в своём счастливом магазине. Я доверяю только этому месту.
  -- Сэр, магазин закрыт, - терпеливо повторил Джон, в четвертый раз как минимум. - Как я уже говорил, весь район закрыт на карантин, пока инцидент не разрешится, и эвакуирован более часа назад. Вы не можете купить здесь лотерейный билет. Почему бы не пойти на пересечение Восьмой улицы и Скунэ-авеню[1], там есть магазин, который их продаёт, - указал он в обратном направлении. - Это примерно полмили в том направлении, затем у библиотеки направо.
  -- Знаю, но я никогда не выигрывал с билетом оттуда, - настаивал его оппонент, подбираясь ближе к временным ограждениям, растянутым поперёк улицы - все в ярких желто-черных полосах с навешенными знаками "Дорога закрыта". - Да ну, мужик, пропусти меня.
   Джон снова вздохнул, покосившись в очередной раз на остальных двух Докеров, наблюдавших с некоей толикой веселья, порождённого тем фактом, что это случилось не с ними.
  -- Ну спасибо, сволочи, - пробормотал он в полголоса, получив в ответ парочку самодовольных усмешек. - Сэр, - произнёс он громче. - Поймите пожалуйста. Этот магазин закрыт. Там никого нет. Я не могу вас пропустить, моя работа удерживать вас по эту сторону ограждения, поскольку идти туда небезопасно. Можете вы просто развернуться и пойти куда-нибудь ещё?
  -- Да это ***ь собачья, - внезапно завопил типчик, напирая вплотную. Джон предупредительно вскинул руку, отступив на шаг и потянувшись за раскладной дубинкой у себя на ремне, но доставать её не стал. Он помнил о словах Денни и не имел намерения что-то устраивать, но и не хотел, чтобы мужик прошёлся по нему катком. Признаться, докер был вдвое того крупнее, но он побывал в достаточном количестве драк в барах, чтобы знать, что это не всегда имеет значение. Этакий бешеный блеск в глазах испепелявшего его взглядом придурка показывал, что тот более чем намерен добраться до любимого магазина и, похоже, имеет проблемы с пониманием.
   Испытывая искушение пропустить ***ка и посмотреть, что будет, когда тот обнаружит запертую дверь, Джон твердо произнёс:
  -- Простите, но я не могу вас пропустить. Возвращайтесь в машину и попробуйте где-нибудь ещё. Пожалуйста.
  -- Мне нужен этот билет! - заорал мужик, метнувшись мимо него на барьер из металла и пластика. Джон попробовал его перехватить, но парень извернулся и пнул его ногой, крепко попав прямо по голени.
  -- ОЙ! Козёл, больно же! - прихрамывая, Джон развернулся и рванул за придурком, как и ещё один из работников СРД; оставшийся тем временем связывался по рации с ближайшей полицейской машиной, чтобы обеспечить поддержку. - Завязывай, дебил, - к этому моменту мужик пытался перебраться через ограждение, которое, не отличаясь особой конструктивной прочностью, согнулось под ним и уронило неудачника на землю. Ругаясь в голос в далеко не лучшем настроении, мужик пару раз перекатился, встал и бешено пнул лежащую на земле секцию ограждения.
  -- Мне нужен мой билет! - завопил он, снова её пнув, после чего заметил Джона, с мрачным выражением направляющегося к нему. - Карательный инструмент государства! - заверещал мужик, поворачиваясь, чтобы бежать в место, где действительно, по правде, не мог купить билет.
   Здоровяк с опаской приблизился к крикуну, думая, что ситуация определённо выходит из-под контроля. Может быть, дело в запахе? Или, может, он просто идиот, решил докер, когда типчик вытащил из кармана маленький пистолет и замахал примерно в его направлении.
  -- Назад, буду стрелять! - заорал мужчинка.
  -- Из-за лотерейного билета, который правда не сможешь купить? - неверяще переспросил Джон. Его коллеги дружно достали и разложили свои дубинки, разойдясь в стороны, оставляя достаточно места, чтобы не попадать друг по другу. - Мужик, это уже становится тупо. Убери ствол и успокойся, - было слышно слабый вой приближающейся сирены, и докер просто хотел снизить градус резко обернувшейся серьёзно ситуации.
  -- Только в Броктоне, - подумал он опасливо.
  -- Это тройной розыгрыш, козёл! - почти бессвязно орал на него побагровевший мужчина. Он поднял пистолет выше и спустил курок. Едва заметив движение пальца, Джон бросился на землю и почти мог поклясться, что почувствовал, как по пути над его спиной прошла пуля.
  -- Иисусе, да ты спятил, - взревел докер и перекатился в сторону - мужик прицелился в него. Выбросив ногу, он зацепил край упавшей секции ограждения и умудрился запулить ей в нападающего, споткнувшегося, когда она саданула ему по щиколотке. Бросившись ему в ноги, Джон сорвал с пояса дубинку, развернул отработанным выхлестом и вдарил по руке мужчины так сильно, что сломал кость. Пушка улетела в канаву; её хозяин завопил от боли и замахнулся на противника другой рукой.
   Джон и второй докер налетели на него и, не особо церемонясь, повалили на землю - терпения возиться с дурнем уже не хватало.
  -- Полицейское зверство! - заверещал изо всех сил напавший. - Отпустите! Вы не имеете права! Знаете, кто я?
  -- Это не полицейское зверство, а обычное гражданское, - хрюкнул Джон, пытаясь удержать мужика, ничего больше ему не сломав. Что было непросто - тот вертелся как бешеный. - Кончай сопротивляться, или вывихнешь плечо.
   Раздался сочный хруст, и типчик застыл, а потом завизжал в агонии.
  -- ...Примерно так.
   По крайней мере, теперь он лежал тихо, что было хорошо. Оглянувшись через плечо на сирену - та стремительно приблизилась, резко остановившись совсем рядом, Джон помахал офицерам полиции, выбравшимся из машины, припаркованной вплотную к ограждению.
  -- Ещё одного взяли, Сэнди, - окликнул он крутого вида женщину[2], подошедшую и воззрившуюся на них сверху вниз. - На этот раз лотерейный билет.
  -- Иисусе, - покачала головой офицер, снимая с пояса браслеты, пока её напарник выходил на связь по рации. - Это что-то новенькое. По крайней мере, этот не мародёр.
  -- Пушка вон там в канаве, - указал один из остальных докеров. Второй коп достал её рукой в перчатке, поднял и понюхал ствол. - Выстрелил один раз, по всем промазал. Пуля улетела куда-то туда, - закинув ствол в пакет для улик, офицер его запечатал и сделал запись.
   Осторожно, не забывая о вывихе руки, подняв перешедшего к всхлипыванию мужика на ноги, Джон с остальными завели его в машину, где бедолагу омирандили[3] и заперли на заднем сидении. Пока её напарник вызывал медиков, Сэнди приняла их заявления.
  -- Спасибо за помощь, ребята, - произнесла она, закончив. - Насколько я знаю, возможность быть подстреленным не оговаривалась.
  -- Эй, это же Броктон-Бей, - высказался, пожав плечами, один из коллег Джона. - Бывает. У нас медики тоже реально хороши.
   Женщина усмехнулась, вернулась в машину и завелась.
  -- Полагаю, скоро увидимся, - крикнула она, делая разворот и отъезжая. Джон покачал головой, осознавая, что так оно наверняка и будет, после чего подошёл к упавшему ограждению и поставил его на место.
  -- Вам когда-нибудь приходила в голову мысль, что народ тут чокнутый? - задал он риторический вопрос. Приятели дружно закивали. - Лотерейный билет. Господи. Что за ***.
   А, ладно. Дело было верное, и он промазал, так что обошлось без вреда.

***

   Абрахамс впереди подразделения внезапно вскинул руку, заставив всех замереть.
  -- Что такое? - поинтересовался вполголоса Оуэнс.
  -- Я слышал, как что-то движется впереди, - произнёс боец, указывая оружием на поперечный коридор слева. Оуэнс на секунду задумался, припомнив, что тот вел в ряд не использующихся сейчас жилых помещений со складом в конце.
  -- И что это было? - уточнил он.
  -- Без понятия. Какое-то царапанье, - Абрахамс с остальными уставились в коридор. Его напарник подстроил ноктовизор, используя режим тепловидения, чтобы внимательно просканировать всю зону. - По-моему, недалеко от нас, но звуки здесь хорошо разносятся.
   Да уж, так оно и было - эхо от бетонных стен склонно было странно шутить со звуком.
   Почти готовый направить половину группы проверить, пока остальные их прикрывают, Оуэнс чуть не подпрыгнул, когда с тыла группы донёсся хриплый крик:
  -- Б***, куда делся Риггс?
   Все разом повернулись, вскинув оружие к бою. Тревино растерянно озирался, а второй из присматривавших за тылами выделялся совершеннейшим отсутствием.
  -- Вот дерьмо, - проворчал Оуэнс. - Только не снова.
   Трое из команды рассредоточились, внимательно озираясь, а остальные продолжили присматривать за ними с пушками наизготовку.
  -- Тут ничего, сержант. Ни следа Риггса. Нам вернуться и поискать его?
  -- Э, капитан? - робко раздалось из рации.
  -- Что такое, Ковальски? - отозвался спустя секунду капитан; все прислушались.
  -- Этот счётчик только что переключился на "Наёмники 43, Я 4".
  -- Господи Иисусе! - судя по голосу, их вожак неслабо вышел из себя. - Кто это был?
  -- Риггс, капитан, - не слишком охотно передал Оуэнс. - Мы услышали звук, и все готовились проверить, когда он исчез.
  -- Проклятье. Найдите этих ***в!
  -- Мы работаем над этим, сэр.
   Рация снова затихла. Оуэнс потёр лоб и повернулся к своему подразделению:
  -- Абрахамс, бери четверых и проверьте тот коридор.
   Повисло долгое молчание.
  -- Абрахамс?
  -- Эм... Теперь там 42 против пяти, - голос Ковальски звучал очень нервно.
   Со стороны капитана излились горы мата, за которыми последовал бешенный ор, суть которого была - кончать пинать ***у и начинать стрелять. Когда тот наконец стих, Оуэнс потёр закрытые глаза.
   Низкий нечеловеческий смешок раздался из другого коридора прямо впереди справа одновременно с выходом из строя нескольких аварийных ламп, заставив восьмерых оставшихся наёмников сбиться в кучу и растопырить оружие во все стороны, исходя потом, невзирая на невысокую температуру среды...

***

   Укладывая свежепойманного на пол, Варга ухмыльнулся. Он воистину наслаждался, так же как и его хозяйка[4], которая на другом конце базы разрабатывала новые способы играть с пространством с отрадно поражающей скоростью. Её способности к математике впечатляли и радовали демона в равной мере. То, как она привлекала дробные измерения и сотворение материи к делам, для каковых большинству магов, с коими он сталкивался в прошлые эоны, потребовались бы гигантские объёмы силы, чтобы достичь посредством иллюзий и тому подобного, откровенно потрясало.
  -- Лучший мозг, на каковой я вообще мог надеяться, - прокомментировал он.
  -- Спасибо, Варга. Я тоже не могла бы просить о лучшем демоне, - хихикнула девушка. - Упс. Погоди, это будет здорово. Мне надо сосредоточиться, чтобы вышло как надо, в конце концов, подача это всё.
  -- Вот оно как, - хмыкнул демон, с гордостью наблюдая её глазами. - Весьма хорошо исполнено. Декор мне нравится, весьма лавкрафтианский.
  -- Спасибо. В том и смысл. Ты тоже хорош, кстати. Полагаю, была причина оставить их с единственным прибором ночного видения?
  -- Предвосхищение есть важная часть подачи такого рода вещей, - отозвался он, улыбаясь про себя, после чего телепортировался обратно на потолок над сократившейся группой наёмников. Теперь они были почти готовы для фазы два. После коей ему надо будет сходить позлить другую группу, покуда эта чуть-чуть поразмыслит о жизни.
   Это и правда было колоссально весело.

***

   Пытаясь смотреть во всех возможных направлениях разом, подразделение очень осторожно приблизилось к коридору, испускавшему жуткий смех, в котором не было ничего человеческого. Они заняли позиции по обе стороны от него, по четыре человека с каждой, по очереди торопливо заглядывая туда и ныряя обратно. Все аварийные лампы, за исключением одной сразу за соединением коридоров, не работали, и было видно, как ещё несколько дальше в сторону центра базы как будто бы стремительно угасали. Где-то совсем недалеко раздавалось странное скрежещущее шарканье на самом пороге слышимости, но никто из них не мог ни определить его местоположение, ни разобраться, что же это было.
   Восемь мужчин, лицом к лицу встретивших нечто далеко за пределами их в иных отношениях весьма обширной боевой подготовки, посмотрели друг на друга в озаряемых тусклым светом тенях. Оуэнс думал, что это слишком уж сильно напоминает некоторые из самых неприятных видеоигр, в которые он играл, когда был моложе. С минуту они обменивались сигналами рук. Сержант указал на Тревино, затем махнул рукой на ещё троих, после чего указал на таящий что-то скверное коридор.
   Не так уж давно рекрутированный в их группу мужик уставился на него, затем на вход в коридор. Его это явно не радовало.
  -- Тревино, давай внутрь и выкури это что-то, - прошипел Оуэенс. - Мы тебя прикроем. Используй лазер.
  -- Нет, сэр.
  -- Что?
  -- Нет, сэр. Не хочу идти первым.
  -- И почему же? - сердито уставился на него Оуэнс.
  -- Сэр, посмотрите на меня, - Тревино указал на своё лицо.
  -- О чём, к черту, ты талдычишь? - они почти шептали, но с немалой энергией.
  -- Я черный.
  -- И? - вскинул бровь Оуэнс.
  -- Я видел этот фильм. И знаю, что случается с черным парнем. На *** это. Идти первым может кто-то ещё. А я прикрою их, - Тревино, похоже, всерьёз уперся. Оуэнс, тяжело вздохнув, закатил глаза.
  -- Прекрасно. Мак-Майкл, ты - иди первым. Давай туда и пристрели что-нибудь.
  -- Э... а я ирландец?
  -- Нет, не так, твой дед был ирландец, и в любом случае ирландских парней никогда не подстреливают первыми. Давай, ***ь, туда, - Оуэнс начал терять терпение. - И не говори мне, что на тебе красная майка или ещё что-то там, - с затравленным видом Мак-Майкл изготовил свой чуть слышно завывший лазерный излучатель и сделал пару глубоких вдохов. И, крутанувшись на месте, устремился во мрак, стреляя перед собой из энергетического оружия очередями выпевающих смерть обжигающих разрядов; каждый выстрел выбивал в бетоне двухдюймовую дыру шести дюймов глубиной и оставлял за собой остекленелый сверхгорячий камень. Трое остальных наёмников, на которых указал Оуэнс, последовали за ним - не стреляя, но готовые к этому в любой момент.
   Оуэнс с оставшимися ждали; двое наблюдали за обоими направлениями главного коридора, остальные за боковым проходом. Энергетические разряды прекратились, когда мужик достиг конца прохода, который в данном случае вел на здоровенный склад. Они услышали, как хлопнула, открываясь, дверь, и на несколько секунд воцарилась тишина.
   А затем сам ад сорвался с цепи. Энергетическое оружие затихло, по крайней мере два Р-90х открыли непрерывный огонь, а десять секунд спустя раздался громкий взрыв, когда кто-то применил светошумовую гранату. С потолка посыпалась пыль, и четверо оставшихся в тылу инстинктивно залегли, гадая, что за ***я там происходит.
  -- С*** господня! - заорал один из наймитов. Эхом по коридорам отдалось несколько ударов металла о металл, за которыми последовала детонация ещё двух гранат. Было до фига воплей и ещё немного стрельбы, а затем всё утихло.
  -- Как думаете, сержант, они достали вторженца? - поинтересовался вполголоса Тревино.
  -- Не знаю, - отозвался Оуэнс, наводя оружие на коридор; его потряхивало. - Может быть.
  -- Боюсь, что нет, - произнёс голос за его спиной. Все застыли на месте; всех солдат одновременно пронзила дрожь ужаса. Что-то было совсем не то с этим голосом.
  -- Что это было? - произнёс задававший вопрос мужик, подчеркнуто спокойно и не поворачиваясь.
  -- Я.
  -- А. Тогда здорово.
   Последовала ещё одна пауза.
  -- Вы собираетесь поворачиваться?
  -- Нет, как-то не планировали.
  -- Хм-м, - в жутком голосе зазвучала задумчивость. - Ну хорошо. А если я досчитаю до десяти с закрытыми глазами, это поможет?
  -- Не особенно.
   Оуэнс к своему стыду застыл намертво; что-то в глубине разума шептало, заверяя, что если он не смотрит, то ничего плохого и не случится. Совсем как когда ему было шесть, и он знал, как не дать твари под кроватью сцапать его за ногу.
  -- Народ, с вами не весело. Думаю, пойду-ка я проверю, не хочет ли ваш капитан поиграть, - вздохнул голос. - Прямо не знаю, тратишь годы на подготовку, а затем выясняется, что больше никто не хочет участвовать. Бывает, что усилия едва ли окупаются.
   Голос затих вдали. Вновь повисло молчание. Все старательно прислушивались, слегка подрагивая (впоследствии они решительно настаивали, что это было из-за адреналина[5]). В конце концов, Оуэнс сумел-таки заговорить.
  -- Вы ещё там?
   Ответа не было
  -- Думаете, оно ушло? - задал исполненный надежды вопрос Тревино, всё ещё сверлящий взглядом стену.
  -- Думаю, да.
  -- Стоит ли нам посмотреть?
  -- Наверное?
  -- Кто-нибудь намерен упоминать об этом при капитане?
   Раздалось четыре выражения отрицания. Оуэнс слегка, очень медленно, расслабился. Наконец он рискнул оглянуться через плечо, затем осмотреться вокруг. Там ничего не было.
  -- Оно ушло.
  -- *** спасибо за это, - с облегчением выдохнули остальные трое.
  -- Пошли, посмотрим, что случилось, - наконец произнёс Оуэнс, чувствуя, что ему стоило бы стыдиться сильнее, чем было на самом деле. Этот голос... Повернись он, чтобы посмотреть, что его издавало, ничего хорошего не вышло бы - сержант был в этом практически уверен.
   Все четверо, прижимаясь друг к другу куда ближе, чем было бы обычно (или на самом деле нормально), спустились по коридору к помещению, куда их товарищи вошли как будто бы уже давным-давно.
   Уверенный, что они найдут только части тел (принимая для начала, что что-то вообще осталось), Оуэнс раскрыл дверь пошире дулом своего оружия и огляделся. В комнате царил бардак: стеллажи перевернуты, на месте годового запаса туалетной бумаги горел костерок, а по всему полу разбросана куча гильз.
   К его величайшему удивлению, все четверо из его людей также были в наличии. Мак-Майкл сидел на полу, потирая голову - было такое впечатление, что что-то его ударило и оглушило. Остальные трое валялись на полу с довольно-таки оборванным видом. Бронежилеты были исцарапаны и подраны, один потерял ботинок, а одну из Р-90, кажется, буквально перекусили пополам.
  -- Какого ***а это было? - поинтересовался Оуэнс, когда его ошеломлённые соратники медленно воздвигли себя на ноги.
  -- Чего? - громко произнёс Мак-Майкл, теребя ухо. По всей видимости, три гранаты и до ***а пальбы в закрытом помещениине прошли даром для слуха.
  -- Что. Это. Было? - громко и ясно вопросил Оуэнс, указывая на разгром, озаряемый тремя оставшимися элементами фурнитуры на батареях (остальные два расстреляли); он чувствовал, что сейчас настало краткое затишье - враг определённо знал, что они тут, и, похожее, вообще не был этим озабочен.
  -- Никакого, на***, понятия, всё, что мы видели, это что-то темное, движущееся реально шустро, - сообщил мужчина, по-видимому, восстановив здравомыслие и торопливо озираясь. - Бога ради, оно бегало по потолку! Большое, гораздо больше человека. И зубы... О боже, зубы.
  -- Зубы? - недоумённо посмотрел на него Оуэнс.
  -- Столько зубов, - простонал Мак-Майкл. Один из остальных кивнул, не отрывая взгляда и мушки от покрытия потолка. Остальные двое торопливо переснаряжали пушки запасными магазинами. Оуэнс и его половина подразделения посмотрели вокруг, затем друг на друга.
  -- Зубы... - у Оуэнса возникло жуткое чувство, что он знает, что что это значит. - Я думаю... Думаю, это Семья.
  -- Ох, чтоб меня, - простонал один из его людей. - Только не они. Как они сюда проникли? Чего им надо?
   Толкового ответа не было ни у кого.
  -- Лучше об этом сообщить, - с гримасой высказался Оуэнс. Капитана Смита это не порадует.
   И едва он потянулся к рации, как та ожила.
  -- Это Ковальски, - сообщила она. - Возможно, есть проблема.
   Оуэнс мог поклясться, что слышал, как остальные сглотнули.
  -- Это счётное табло?..
  -- Что с ним?
  -- Теперь оно гласит "Уровень 2"...
   Оуэнс переглянулся со своими людьми. В этом не было ничего хорошего.
   Когда они покинули помещение и обнаружили, что все оставшиеся аварийные лампы теперь погасли, сержант осознал, что это в очередной раз было слишком мягко сказано. То, как последние несколько светильников погасли позади них несколько мгновений спустя, только подчеркнуло это.
   Теперь, в кромешной тьме, все и каждый чуть не обгадились, когда тот призрачный голос внезапно произнёс бодрым тоном:
  -- Это снова я. А темно тут, не так ли?
   Бешено шаря в поисках фонарей, восемь мужиков разом с готовностью приступили к отступлению. Иными словами, рванули как оголтелые. Тихий весёлый хохот следовал за ними по пути к следующему уровню, зная, что людям придётся открыть четыре противовзрывные двери, прежде чем они найдут подкрепление.
  -- Если я это переживу, видеть не желаю Броктон-Бей или подземные базы, пока жив, - бешено крутилось в голове Оуэнса, пока он нёсся, стреляя через плечо. Сержант подозревал, что его коллег обуревают практически те же мысли.

***

   Томас продолжал бежать, то и дело стреляя себе за спину. Злодей бросил ещё одну гранату, взрыв которой мощным сотрясением хлопнул его по спине, но в остальном, очевидно, не сделал ничего полезного. И определённо не оказал никакого эффекта на ту чертовщину, что шла по его следам - ужасные вопли становились всё громче и ближе. Мужчина потел, ощущая, тем не менее, дрожь до мозга костей, ноги походили на варёные макароны, однако он не смел замедлиться или хотя бы бросить взгляд. В основном потому что был более чем уверен, что, если увидит что его преследует, это будет конец.
   Свет над головой словно бы менял цвета, всё больше и больше сдвигаясь к красному, при том что он мог поклясться, что сам коридор теперь не только заметно шёл к верху, но и медленно сужался, в то время как потолок становился ниже. Стены более не были казённо-серыми, но почти черными, и, поглядывая украдкой, он был практически уверен, что их вид куда ближе к камню, нежели к литому бетону. Хотя и не стал останавливаться, чтобы проверить.
   Тяжело дыша, злодей кинул через плечо последнюю гранату - подрыв случился почти слишком близко. Вскрикнув от того, что фрагменты оболочки пронзили бронежилет, мужчина попытался бежать быстрее. Его автомат был уже пуст, но запаса времени, чтобы сменить обойму, не было. Томас умудрился вытащить опустевшую, но облажался, и пластик с металлом зазвенел о землю.
   Внезапно медленный уклон вверх сменился уклоном вниз, настолько неожиданно, что он запнулся и чуть не распластался по земле. Выбросив руки, беглец сумел восстановить равновесие и снова встать на ноги, возобновив бег. Теперь, когда дело шло под гору, это было проще, и он был благодарен за везение даже при том, одновременно гадал, каким чертом это вообще было возможно.
   Стены теперь определённо были сложены из гигантских блоков темного камня, и было слышно, как где-то капает вода, заглушая стук его ботинок о пол. Крики твари позади слегка притихли, заставляя прикидывать, не отрывается ли он.
   Пара минут прошла в неистовом напряжении. Сердце человека стучало в ушах так, что легко было услышать - почти так же громко, как его шаги. На краю поля зрения маячили пятна, и Томас знал, что близок к краху.
   Немного времени ушло, прежде чем он осознанно обратил внимание, что коридор снова начинает изгибаться, а не тянуться прямо как стрела. Впереди было видно, как он загибается вправо достаточно резко, чтобы за поворотом ничего не было видно. Томас продолжил следовать по кривой, более не гадая, как это происходит, а просто принимая, что так и есть.
   Проход, теперь не более половины в ширину и высоту, чем был поначалу, на довольно значительной протяженности изгибался туда-сюда. Томас совершенно утратил понимание, сколько уже бежит, но он должен был покрыть по меньшей мере пару миль, а то и больше. Существо, что следовало за злодеем, снова приблизилось, едва он замедлился от истощения. Звук капающей воды также стал громче, каким-то образом порождая впечатление, что что-то с ним неладно. Даже самому себе мужчина не мог объяснить почему.
   К этому моменту единственным, что он узнавал, были лампы на потолке. Постепенно тускнеющее сияние каждые три фута по-прежнему было тем же, что и снаружи его офиса, бросаясь в глаза благодаря своей совершеннейшей прозаичности. Рискнув бросить взгляд через плечо, Томас увидел далеко позади за последним углом ужасающе искаженную тень на стенах и полу.
   Клич "Текели-ли" донёсся до его ушей; тварь преследовала его, а тень двигалась и изгибалась. Сглотнув полный рот слюны, Томас постарался отыскать второе дыхание, чтобы ускориться. Он действительно не желал видеть, что там было.
  -- Это невозможно, - ошарашенно размышлял Умник, ссыпаясь по тоннелям, которые - он был совершенно уверен - не могли существовать под Броктон-Бей. - Как Сауриал это делает? Какая-то разновидность иллюзии? - столкновение со стеной показало, что она была совершенно реальной и твердой. - Не предполагалось, что они обладают подобными силами. Что происходит? И что, на ***, это за тварь?
   Ответа у Томаса не было, но он был вполне уверен, что встречаться с ним, чтобы их получить, было бы неразумно.
   Так что он продолжал движение.
   Тоннель, по которому он теперь бежал почти из последних сил, изгибался туда и сюда. Спустя примерно ещё тридцать секунд образовав последний угол он вытянулся прямо, всё ещё мягко уклоняясь вниз. Томас подозревал, что, судя по уклону, уже должен быть в нескольких сотнях ярдов под землёй. Вдалеке было видно, как что-то подмигивает ему блеском - нечто смутно знакомое. В надежде, что это может быть выход или же место, где можно укрыться и перевооружиться, беглец отыскал скрытые запасы сил и ускорился.
   Шока от того, что он внезапно покинул тоннель и бежит по мелкому бледному песку к зеркально-гладкому совершенно черному озеру, хватило, чтобы он споткнулся. Упав на колени, мужчина прокатился по песку и снова вздернул себя на ноги, уставившись на воду перед собой. Спокойный водоём неведомой глубины тянулся во мрак далеко за пределы последнего светоча за его спиной.
   Злодей неистово озирался, обнаружив, что береговая линия, на которой он стоит, изгибается в обоих направлениях, что создавало впечатление приемника некоего колоссального подземного резервуара. Повернувшись на месте, он увидел, что тоннель выходит из вертикальной каменной стены, что как будто бы включала по бокам более темные участки. Томас потянулся, включив на всё ещё надетом ноктовизоре режим увеличения изображения; зелёная подсветка укрупнённой картинки позволила увидеть, что темные пятна были отверстиями в кладке.
   В отчаянии он рванулся к одному из них, обнаружив, когда добрался, что это проход в вырезанное в скале помещение, углубляющееся где-то на двадцать футов, будучи примерно тридцати футов шириной. Нырнув туда, беглец вжался в стену далеко в стороне от дверного проёма и внимательно прислушался.
   Всё, что теперь было слышно, это вода, капающая с потолка невозможной каверны, в которой он находился, и предположительно падающая в столь же невозможное озеро. Звуки от ужасного зверя, что преследовал его, прекратились.
   Спустя значительный промежуток времени, в течение которого ничего не происходило, Томас сполз по стене и сел на холодный пол, уставившись на дверной проём. Тусклый свет из тоннеля, отражаясь от воды, давал едва достаточно освещения, чтобы его было видно, в то время как его головной фонарь медленно гас по мере расхода батареи, отбрасывая тени на стены. Без монокуляра ноктовизора этого едва хватило бы, чтобы ни с чем не столкнуться.
   Тяжело дыша, но более не чувствуя себя так, словно собирается вырубиться, злодей механически вставил новую обойму в оружие и взвёл курок. Проведя инвентаризацию снаряжения, он обнаружил, что каким-то образом потерял один из пистолетов и два магазина на пятьдесят патронов к пистолету-пулемёту - все они, должно быть, выпали из карманов в ходе безумного бегства от этого существа. Гранат больше не было, но хорошо хоть остатки взрывчатки лежали в рюкзаке.
   Батарея в головном фонаре была на грани иссякания, хотя её должно было хватить на несколько часов. Возможно, он забыл её подзарядить. Однако второй фонарь, когда он его опробовал, работал хорошо, так что, по крайней мере, у него оставался этот. Выключив его, не желая привлекать внимания, Томас положил устройство в карман. Положив голову на колени, он попытался найти в происходящем какой-то смысл.
   Чуть погодя (точнее мужчина сказать не мог, поскольку полностью потерял счёт времени) он резко вскинулся, обращаясь во внимание и тщательно прислушиваясь.
  -- Текели-ли.
   Клич был едва слышен, однако он приближался. Томас плотно прижал Р-90 к груди, гадая, что же делать. Он не мог вернуться в тоннель, поскольку тварь приближалась оттуда. Со всем своим снаряжением уплыть от неё он не мог, не говоря о том, что не имел понятия, нет ли какой-нибудь жути в воде, или, в первую очередь, сможет ли и правда бежать таким образом.
  -- Текели-ли.
   Он становился громче и ближе. Что делать? Встать и сражаться? Бежать и прятаться? Застрелиться, чтобы отделаться от всего этого?
  -- Текели-ли.
   Теперь клич сопровождал тихий склизкий звук, от которого его внутренности сжались в отвращении. Звук вызывал в сознании липких мерзостных тварей, что живут под камнями, только куда больше и куда более голодных.
  -- Текели-ли.
   Бежать было слишком поздно - тварь должна была быть уже очень близко. Томас перебрался в угол похожего на пещеру помещения, вжавшись спиной в холодную скалу сзади и нацелив ствол в дверной проём. Из-под невозможного подземного пляжа исходила мертвенно-бледная иллюминация - свет наподобие чего-то, что жило глубоко под океаном и скользило вслед за своей добычей. Ужасающе враждебный зелёный, что в то же время каким-то образом был бледно-красным, поблёскивал на сырых стенах вокруг него.
  -- Текели-ли.
   Тварь была прямо перед входом. Томас подумал, что теперь видно намёки на движение внизу на песке - оконечности чего-то похожего на щупальца, извивающиеся вокруг всего в паре дюжин футов.
  -- Текели-ли.
  -- АААА! - заорал он, открывая огонь по тому, что двигалось в дверном проёме. Вспышки оранжевого пламени рассыпались по стенам, когда высокоскоростные снаряды взрывали песок снаружи и рикошетили по комнате. Шум стоял невероятный, совершенно лишающий ориентации, в то время как по меньшей мере один мощный удар по бронежилету заставил злодея смутно осознать, что он выбрал трудный способ собрать отскочившие пули. Не уделяя никакого внимания мгновенной боли от удара, он опустошил обойму, отбросил её, вставил другую и продолжил стрелять.
   Когда же опустела и эта, он переключился на последнюю, сменив их настолько быстро, что его инструкторы в учебном лагере были бы серьёзно впечатлены. С той скоростью, с какой его пушка пожирала боеприпасы, ушли секунды, прежде чем боёк ударил по пустой каморе.
   Отбросив дымящееся оружие, Томас схватился за пистолет.
  -- Текели-ли.
   Тени снаружи изогнулись и сотряслись; запредельная мерзость вне естества возникла из мрака, показавшись у входа в помещение, где он был пойман в ловушку. Ствол выскользнул из вялых пальцев, когда бледный злодей уставился большими глазами на массу щупалец, глаз и зубов, что скользила по земле в его сторону. Не в состоянии хотя бы шевельнуться, он таращился в ужасе на то, как одно из щупалец потянулось и коснулось его...
  -- Салочки. Тебе водить.
   Существо хихикнуло голосом юной девочки, явственно происходящей из глубин преисподней, затем развернулось и устремилось прочь, исчезнув за порогом.
   Оно было примерно в фут ростом.
   Томас смотрел, как оно уходит, пытаясь найти во всём этом смысл и терпя поражение.
   Несколько секунд спустя его разум наконец решил, что с него хватит; мужчина соскользнул на пол, и блаженное беспамятство приняло его.

***

   Тейлор ухмыльнулась под нос, глядя, как её добыча валится с ног. Это было действительно забавно, а взгляд на его лице!
  -- Он этого никогда не забудет, гарантирую, - хихикнула она.
  -- Да, полагаю, что нет. Хорошая работа, воистину достойная подлинного демона, - голос Варги был исполнен гордости за неё.
  -- Спасибо. Ладно, а теперь за следующую фазу.
   Напарники дружно рассмеялись, и девушка передала жертве исцеляющее существо, чтобы удостовериться, что тот не пострадал, затем осторожно подняла бессознательную тушку суперзлодея и пошла прочь, радостно напевая под нос.

***

   Эмили обвела взглядом собранных бойцов СКП и смешавшихся с ними паралюдей. Её группа собиралась штурмовать скрытый главный вход на базу вместе с другой, торопящейся войти через вход в крытой парковке. Существующий тоннель был запечатан, так что этим путём никому было не выбраться. Ианта стояла напротив её группы, а Метида - с "гаражной" командой.
  -- Директор, Сауриал говорит - дайте им десять минут и выдвигайтесь, - окликнула её Ианта, прислушиваясь к своей гарнитуре в ухе. - Они вывели из строя семь наёмников, и Выверт у неё в западне. У них нет доступа ни к какому тяжелому вооружению помимо пары 40 мм гранатомётов и пулемёта пятидесятого калибра, но остаются их лазерные излучатели и приличный объём всякого калибром помельче, - фиолетовая ящерица прислушалась снова под общими взглядами и довольно осклабилась. - Говорит, их неслабо раструхало, начали палить по теням. Раптавр развлекается: играет с ними, чтобы те растратили патроны, и выхватывает по одному то тут, то там, чтобы спутать карты.
   Хорошенько спрятав дрожь от образа охотящегося в сети тоннелей гигантского рептилиеобразного кейпа, Эмили кивнула:
  -- Спасибо, Ианта. Ладно, народ, мы практически готовы. Как выразилась Раптавр во время штурма Барыг, не дайте себя убить. Возьмите целыми стольких, скольких сможете, и убедитесь, что мы взяли Выверта! Всем занять позиции и ждать команды.
   Тяжеловооруженные штурмовики тут же сорвались с мест, а кейпы направились к намеченным исходным постам. Легенда стоял перед стеной, которая, по их сведениям, перекрывала центральные двери в старое противо-Губительское убежище, и разговаривал с Дракон и Оружейником, смотревшим на экран портативного сканера.
   С лёгким уколом сожаления от того, что не может пойти с ними и встретиться с Томасом лицом к лицу, Эмили развернулась и поднялась по ступенькам в подвижный командный пункт, усевшись в одно из кресел и наклонившись вперёд вглядываясь на сборку мониторов, транслирующих вид с камер в десятках точек наблюдения, от аэросъемки с дронов Дракон над головой до установленных на шлемах сотрудников СКП.
  -- Ну-с, Калверт, давай посмотрим, как ты выкрутишься из этого, - пробормотала директор, мечтая, чтобы запах исчез, и она могла открыть лицо и выпить кофе, в чём отчаянно нуждалась в сию минуту. Покосившись на таймер обратного отсчёта на стене над мониторами, женщина терпеливо ждала вместе с более чем сотней других людей, когда начнётся эндшпиль.
  
   [1] Schooner Avenue. Schooner с английского "шхуна", судно. Или, в Америке, большой пивной бокал. Выбирайте сами, какой вариант в портовом городе будет ближе к истине. ^_^
   [2] В оригинале tough-looking woman. Если дословно, получается этакая бой-баба, похожая на бандитского громилу, но к полицейскому такое описание не очень подходит.
   [3] Дословно mirandized, т.е. зачитали "предупреждение Миранды". То самое классическое "вы имеете право хранить молчание...".
   [4] В оригинале host, что, если дословно, переводится как хозяин дома (гостиницы, постоялого двора - в общем, места для проживания посторонних). Сравните с обозначением одержимых мощными демонами из "вахи" - демонхост.
   [5] Самое любопытное, что они могли быть правы. Согласно современным научным данным (https://doktorbel.livejournal.com/52044.html#:~:text=Адреналин%20-%20важнейший%20гормон%2C%20реализующий,напрямую%20в%20продвижении%20нервных%20импульсов), в паре отвечающих за реакцию "бей или беги" гормонов адреналин-норадреналин "беги" стимулирует как раз первый...
  
   Глава 284: Омак гостя - Коробочка, коробочка, а кто в коробочке? (от CmptrWz)
   Группа наёмников смотрела на две коробки перед ними. Одна была достаточно велика, чтобы вместить человека, а вторая - чуть больше коробки для обуви.
  -- Как бы нелогично это не выглядело, - произнёс один из наёмников. - Не могу избавиться от чувства, что стоит больше беспокоиться насчёт скрытого в мелкой коробке.
  -- Не могу не согласиться, - произнёс второй. - И это заставляет думать, что тут может быть ловушка, и нам следует уделить внимание большой коробке.
  -- Мы слишком много думаем, - произнёс третий. - Просто расстреляем обе!
  -- Ну и на кой вам это делать? - раздался позади них голос. - До сих пор мне не требовались столь жалкие укрытия, верно?
   Никто из наёмников не испытывал намерения повернуться и посмотреть. С другой стороны, они были слишком заняты, пялясь на двигающуюся теперь маленькую коробочку.
  -- Опять-таки, моя племянница дело другое.
   Наёмники рванули мимо коробок через зал, вопя как оглашенные. Секунду спустя большая коробка опрокинулась, и из-под неё выполз каким-то образом недовольно надувшийся маленький шоггот, который мог бы поместиться в коробке поменьше.
  -- И как они сообразили, что маленькая коробка это ловушка?
  
   Глава 285: Омак - Посетительница (Дживс и Вустер)
   Разные люди (вы сами знаете, кто вы) заронили мне голову П.Г.Вудхауса, и с другого конца выпало это. Без понятия, какова предыстория, или что ещё могло бы случиться, но вот вы тут.

=============

   Посещение владений моего лакея всегда было несколько пугающей перспективой. Клятый человечина распространял ауру, которая была довольно неприятной порой - как когда он считал, что джентльмен находится в не вполне подобающем месте. Кухня определённо расценивалась как таковое, но к черту всё, это в конце концов моя квартира! И я был иссушен, поскольку только что довольно рано проснулся после позднего вечера, бывшего довольно примечательным, но, признаться, затянувшегося несколько дольше, нежели планировалось.
   Обнаружить, что проснулся раньше полудня, было своего рода шоком, в отношении которого, по моим ощущениям, добрая чашка чая была как раз походящим средством, чтобы совладать с ним. Так что я проковылял на кухню в надежде, что старый добрый Дживс уже поставил чайник. И, храбро встретив его неодобрительный взгляд, направился прямо к плите, на которой и впрямь исходил паром надёжный сосуд.
   Старый добрый Дживс. Что он за сокровище, не взирая на взгляд, что сверлил мне затылок.
   Поставить напиток завариваться было секундным делом, после чего я повернулся, чтобы уважить парня яркой улыбкой и затуманенным взглядом. Дживс ответил тем же; выражение его лица смягчилось (хотя и немногие смогли бы читать его так же хорошо, как и я). Годы знакомства в итоге сроднили меня с его выражениями; это было... хм-м... номер восемь, пожалуй: "молодой господин снова проявляет некоторую неловкость". Да, определённо номер восемь.
   Пригвоздив его суровым взглядом, я указал слуге вернуться на свой стул:
  -- Сиди, Дживс. Нет необходимость так предупредительно подскакивать. Я всего лишь зашёл за чашкой чая.
  -- Как пожелаете, сэр, - пропел он, возвращаясь на место. - Есть что-то ещё, с чем я могу вам помочь, сэр?
  -- Не сей момент, спасибо.
  -- Разумеется, сэр, - покосился он на напиток. - Я был бы рад выполнить для вас эту задачу, сэр, чтобы освободить время, которому вы могли бы подыскать более подходящее применение.
  -- Нет, спасибо, Дживс, - порой должно быть твердым с домашними, как вы понимаете. Дайте им слишком много свободы, и следующее, что вы осознаете, это что изгнаны с собственной кухни.
   Я полагаю, что он испустил неуловимейший вздох:
  -- Сэр, - добавил он с уважением, взяв газету, которую разместил на столе: - Не будете ли вы возражать, если я...
   Великодушно махнув рукой, я улыбнулся:
  -- Давай, Дживс.
  -- Спасибо, сэр, - отозвался тот, разворачивая газету и возвращаясь к чтению.
  -- Не будет ли сэр заинтересован разместить небольшую ставку на 3:30 в Челтенхэме? - обратился он несколько минут спустя, когда я наливал свой уже заваренный чай в чашку. - Я заметил, что лошадь, которую мне достоверно охарактеризовали как хорошего рысака, участвует в этом конкретном заезде при коэффициенте, навскидку вполне стоящем риска.
  -- Отличная мысль, Дживс, - вскричал я; мною внезапно овладела дрожь азарта. - Отличная мысль. Мы уже несколько недель прилично не ставили. Как думаешь, два фунта на обе позиции[1]?
   Он вскинул бровь, зримо обдумывая предложение:
  -- Думаю, скорее довольно будет трёх фунтов, сэр.
  -- Великолепно, - я отпил чаю, сочтя, что это именно то, чего я искал. - Можешь взять требуемые средства из моего кошелька.
   Он с лёгкой улыбкой похлопал себя по карману:
  -- Я это уже сделал, сэр.
  -- Ты действительно чудо, Дживс, как ты предвосхищаешь мои потребности, - моя честная оценка видимо порадовала его.
  -- Благодарю вас, сэр. Оказываю посильную помощь.
   В этот момент зазвонил дверной колокольчик. Дживс оторвался от газеты, аккуратно сложил её и положил на стол:
  -- Прошу меня извинить, сэр, я ожидаю старого друга. Скорее всего, это она.
  -- А, да, я помню, ты упоминал, что сегодня заглянет некто из твоего загадочного прошлого, - кивнул я, мысленно переносясь на несколько дней назад. - Однако ты не сказал, что это женщина.
   Он поднялся и снова улыбнулся этой своей улыбочкой:
  -- Нет, сэр, я упустил это для ясности. Мои извинения.
  -- Не бери в голову, дружище.
  -- Разумеется, сэр. Очень добросердечно с вашей стороны, - и покинул помещение; я же отправился вслед, любопытствуя, кто же это был.
   Вид у него, открывшего дверь, был довольный.
  -- Чудесно видеть вам спустя столько времени, - серьёзно обратился он к персоне по ту сторону. - Ваше послание было совершенно неожиданным, но весьма отрадным. Входите, пожалуйста.
  -- Спасибо, Дживс, - произнесла посетительница; голос её выдавал акцент, происходящий из Колоний[2], судя на слух. Он был бодр и приятен, хотя и со слегка странноватым присвистом, которому я не смог сразу подобрать определение.
   Он отступил в сторону, чтобы освободить ей проход. Войдя в апартаменты, она огляделась, закрыв дверь, затем повесила, сняв пальто. Я рассеянно отметил, что одежда представляла собой вещицу весьма высокого качества из какой-то разновидности кожи, длиной до щиколоток и в высоком стиле. Не то чтобы я следил за женской модой, но я уделяю внимание знакомым юным леди, что бы кто из них не утверждал!
   Она одарила его короткими объятьями, на каковые тот ответил в совершенно непохожей-на-Дживса манере.
  -- Я также очень рада видеть тебя снова, - судя по голосу, она это и имела в виду. И, отпустив его, бросила взгляд мимо, увидев уставившегося на неё меня. К моему стыду должен признать, что взгляд был несколько пристальным и невежливым.
  -- Дживс...
  -- Сэр? - он повернулся и вопросительно вскинул бровь.
  -- Можем мы коротенько поболтать, Дживс? Всего минутку.
  -- Разумеется, сэр. Прошу меня простить, я ненадолго, - добавил тот для гостьи, которая улыбнулась и сделала лёгкий томный жест. - Не будете ли вы любезны подождать в гостиной?
  -- Разумеется, Дживс, это не проблема, - кивнула она и грациозно прошла в указанные им двери.
   Он же проследовал за мной обратно на кухню. А когда оказался внутри, я торопливо снова выглянул из двери. И, никого не увидев, закрыл её и развернулся, обнаружив, что он уставился на меня с чем-то напоминающим скрытое веселье на дне глаз.
  -- Итак, Дживс, - сурово начал я.
  -- Да, сэр? - ответствовал он с этой треклятой тенью усмешки в уголках рта - той, которую он думал, я не замечаю.
  -- Дживс, насчёт твоей гостьи... - я затих в попытке придумать наиболее вежливый способ выразить это. Он терпеливо ждал, хотя мне было видно, что ему весело в его спокойной манере.
  -- Сэр?
  -- Она... ну, как бы это выразить... - я вздохнул, проведя рукой по лицу. - Она ящер, Дживс.
  -- Да, сэр. Я осведомлён об этом.
  -- То есть, не человек.
  -- Верно, сэр. В самом деле хорошо подмечено.
  -- У меня в гостиной ящер шести с половиной футов ростом, - упорно продолжал я. - Одетая в очень дорогое шелковое платье, насколько я могу судить.
  -- Скорее всего, сэр. У мисс Сауриал острый глаз в отношении моды, и она всегда была совершенством в вопросах одежды.
   Чертов парниша определённо находил мою реакцию забавной, в этом я был уверен. Хотя сквозь его суровое самообладание не прорвалось ни дрожи улыбки.
  -- Могу я спросить, Дживс, как так вышло, что ты знаком с гуманоидной женщиной-рептилией? - наконец произнёс я, ощущая себя не вполне в своей тарелке.
  -- Можете, сэр, - ответствовал он, склонив голову.
   Я вздохнул, осознавая, что в очередной раз забрёл в его коварную ловушку.
  -- И как так вышло, что ты знаком с гуманоидной женщиной-рептилией, Дживс? - продолжил я в попытке донести до него, что осведомлён о его шуточке.
  -- Мисс Сауриал и я встретились значительное число лет тому назад, когда я кратковременно пребывал на службе у лорда Вестона из вустерширских Вестонов, сэр. Имело место недоразумение вокруг электрической машины, которую его светлость построил после переписки с прославленным учёным Николой Тесла[3]. К сожалению, его светлость не столь аккуратен в расчётах, как хотелось бы, результатом чего стал ряд несколько неловких случаев.
   По тону его голоса представлялось, что сухое описание вполне могло сглаживать некоторые детали.
  -- Мисс Сауриал была достаточно добра, чтобы предоставить помощь в преодолении ситуации. Она чрезвычайно сведуща в научных дисциплинах и была в состоянии быстро исправить затруднение. Его светлость был крайне благодарен, но по ряду причин я счёл неразумным продолжать служить ему и попросил прервать свой найм.
  -- Ясно.
   Это было не так, но я не собирался упоминать об этом при нём. Он посмотрел на меня так, будто бы был об этом осведомлён. Он чертовски восприимчив, этот старый Дживс.
  -- Мисс Сауриал и я с тех пор периодически переписывались, хотя некоторое время она была недоступна, - продолжил он. - Я нашёл её весьма интересной особой и ярким собеседником. Когда она связалась со мной, чтобы сообщить, что несколько дней пробудет в городе, я попросил встретиться вновь, чтобы возобновить нашу дружбу. Если сэр считает это неприемлемым, я, разумеется, устрою это где-нибудь ещё.
  -- О небеса, нет, Дживс, у меня нет никакого желания портить твои отношения со старым другом, - успокоил я его, сгорая от стыда в осознании, что мог непреднамеренно оскорбить его или его друга женского пола. - Я просто был несколько захвачен врасплох, вот и всё. Ты должен признать, что не каждый день встречаешь юную леди с хвостом, особенно в Лондоне.
  -- Нет, сэр, не могу этого отрицать, - кивнул он. - Будучи в значительной степени космополитичным, этот город всё же не вполне привычен к подобным вещам. Спасибо за ваше понимание, сэр. Не соблаговолите ли присоединиться к нам?
  -- Думаю, что нет, спасибо, Дживс, - ответил я после некоторых раздумий. - Я ценю твоё предложение, однако, мне, вероятно, лучше не вмешиваться. В любом случае, я собирался выбраться в клуб, - я покосился на часы и поморщился. - Пусть даже для большинства парней ещё чересчур рано. Неважно, устроить ланч без обычных "привет-пока" может быть неплохо.
  -- Разумеется, сэр, - Дживс споро собрал поднос чая с бисквитами под моим взором, как всегда восхищающимся его точностью и скоростью. Этот человек пугающе компетентен. - В таком случае, прошу меня извинить?
  -- Разумеется, старина. Продолжай. Пожалуйста, передай мои извинения за грубость мисс Сауриал, если не сложно.
  -- С удовольствием, сэр, - благосклонно ответствовал он, подхватывая поднос. Я любезно придержал дверь кухни, когда он проходил, и последовал за ним. А пока надевал пальто, слушал звон фарфора и женский смех, после чего покинул квартиру, в изумлении качая головой.
   Мимолётный взгляд в прошлое моего драгоценного лакея был, как всегда познавательным и увлекательным, пусть и несколько сбивающим с толку.
   Ну, в любом случае, я был в предвкушении приятного второго завтрака. День, похоже, выходил приятный и, можно было надеяться, что и останется таковым. Посвистывая, я отправился своей дорогой.
  
   [1] В оригинале both ways. Вероятно, автор (не герой, поскольку английский джентльмен не мог совершить такой нелепой ошибки) оговорился, поскольку в интернете такого типа ставки не нашлось. Ближайший вариант - each-way, т.е. ставка на "победу или призовое место" (см. например https://bookmaker-ratings.ru/wiki/loshadiny-e-skachki-strategii-i-tipy-stavok/)
   [2] Для тех, кто не в курсе - в Британской Империи не принято было исключать из числа владений Короны территорию Соединённых Штатов, невзирая на некоторые административные недоразумения. Надо признать, в культурном плане это имело определённые основания почти до середины 20 века...
   [3] Никола Тесла - один из самых, пожалуй, мифологизированных основоположников электродинамики и электроники (https://ardexpert.ru/article/14328). В науке наиболее известен своим конфликтом с Эдисоном на почве вопроса о преимуществах постоянного и переменного тока (а также, что в некотором роде куда важнее, патентного права вкупе с договорными обязательствами). В беллетристике - идеями о беспроводной передаче энергии на большие расстояния и черпании электричества непосредственно из магнитного поля Земли; в частности, в числе наиболее экзотичных существует версия, что эффект от "так называемого падения Тунгусского метеорита" на самом деле результат одного из его опытов.
  
   Глава 286: Омак гостя - Не бери ЭТО в рот, ты не знаешь, где оно побывало! (от CmptrWz)
  -- Уверен, что это угробит ***ю ящерицу? - уточнил Толкач у Технаря. - Неохота, чтоб пришлось искать что-то ещё, если оно обломается.
  -- Если оно обломается, искать будет больше нечего, - отреагировал Технарь. - Также как если не будешь осторожен, а оно сработает.
  -- Ага, ага, - согласился Толкач. - Хотя охота знать какого ты за него плату не требуешь.
  -- Ненавижу ящериц, - отвечавшего Технаря передёрнуло. - С тех пор как был ребёнком. Питомец сестры, ну да. Туда ни ногой. Я триггернул, когда землетрясение заперло меня не в той секции зоомагазина.
  -- П***к ***й, - проворчал Толкач, оставшись наедине со своим оружием. - Боится ящериц? ***й дебил. Надеюсь только, что в этой штуке не переборщили с зарядом.
  -- Хеееееее*** себе инструкция толстая, - сообщил его лейтенант, листая толстенькую книжку. - Предупреждений куча.
  -- Ба, - Толкач сгрёб книгу и закинул в заднюю часть использовавшегося ими фургона. - П***к может и трусишка, но управление достаточно простое.

***

  -- Это нехорошо, - высказалась Дракон; они с Колином просматривали доклады по Толкачу. - Он что-то нашёл и возвращается.
  -- Ты уже проинформировала Семью? - поинтересовался Колин, прикидывая, следует дать им знать по более защищённому каналу связи или нет.
  -- Нет нужды, - откликнулась Дракон. - Они дали мне знать, что им уже дали знать другие.
  -- В самом деле? А не сказали кто?
  -- Такое впечатление, что они получили сообщение от... Адама Мустейна? Погоди минуту...
   Колин лично дважды перепроверил архивы СКП:
  -- Толкач дал им знать, что идёт?
  -- Видимо, да. Хотя использовать своё гражданское имя вот так, чтобы не делать вопиюще очевидным, что это он это сделал, не так уж глупо.

***

  -- Он что, реально думает, что использовать своё гражданское имя было умно? - поинтересовалась Лиза, снова перечитывая послание. - В смысле, в архивах СКП оно есть с предыдущих арестов, так что мы уже его знаем.
  -- Может, он не подумал, что у нас есть доступ к этой информации? - выдвинула теорию Тейлор. - Конечно, подписать его своим настоящим именем, но послать с, по всей видимости, адреса электронной почты Толкача не имеет большого смысла, если он не знает или не подозревает, что мы уже в курсе.
  -- Или, может быть, он просто идиот, - предположила Эми. - Возможно, чуточку переросший своё "Я нашёл оружие, чтобы положить вас, ***ы, со всей компашкой"?
  -- Ага, тот факт, что он называет так то, что они делают, в мейле, напрягает, - согласилась Лиза. - Даже если он божится, что подслушал ту компанию, что заставило его решить нас предупредить. Что бы он ни нашёл, вы правда думаете, что этим следует орудовать в нетрезвом виде?
  -- Держу пари, этим вообще не следует орудовать, - высказалась Тейлор. - Потому что с чего бы ему найти что-то милое и безопасное при правильном использовании?
   Эми и Лиза посмотрели друг на друга, осклабились и обозначили поклон в сторону Тейлор, принимая её довод.

***

   Весь Союз Докеров был поднят по тревоге, как и СКП с протекторатом. Что бы Толкач ни нашёл, к хорошим новостям это не относилось, так что все готовились к худшему.
   Затем кто-то решил, что прежнее "худшее" было недостаточно скверным и добавил: "а что если все трое Губителей решат атаковать в то же время, как Толкач расчехлит своё оружие?" в коктейль. Что докатилось до планов по каждому отдельному Губителю, а затем до категорий "атака на Броктон-Бей" и "Атака повсюду". Пусть даже такой ход событий был маловероятен.
   Говорите о них что хотите, но, когда дело доходит до планирования, в броктон-бейских отделениях СКП и Протектората клювом не щёлкали.
   К сожалению, Толкач также клювом не щёлкал и проник в Броктон-Бей незамеченным. Подготовив предварительно тайную лежку, ставшую его новой оперативной базой. Он использовал всю изворотливость, на какую претендовал, до капли, чтобы сохранить её в тайне, и наткнулся на практически верный способ.
   Он купил её. На вымышленное имя, по ссуде, но он её купил. Оплатил налоги, коммунальные счета и техническое обслуживание для себя. Потому что кто, на***, будет ждать, что он и правда приобретёт лежбище почти легально?
   В качестве побочного бонуса он вообще мог голосовать под вымышленным именем, что, вероятно, было единственной причиной, по которой он сохранил это место. Толкач не был уверен почему, но по какой-то причине жалобы насчёт выборных властей, когда ты не голосовал, выводили его из себя. А иметь симпатичный, законный домик, по которому никто не задаёт вопросы в качестве официального адреса, позволяло куда проще зарегистрироваться для голосования, купленные там документы или нет. Это и то, что теперь он пришёлся кстати, так что это наверняка было хорошее вложение.
   Теперь всё, что ему надо было сделать, это дождаться, когда в доки потащат следующий кораблик на разделку. У него не было никого у Докеров, но имелся информатор в мэрии, а Семья из вежливости отправляла предупреждение заранее, так что он узнал бы. Ящерка-переросток и не узнает, что в неё попало.
   Лежать на тюфяках раздражало, но он не даст им никаких подсказок о том, что нашёл или каков его план, пока не будет готов сделать свой ход.

***

   Они начали гадать, не пропал ли Толкач или ещё что. Его не было видно уже пару недель, нигде. Вообще-то это было довольно досадно. Почему он до сих пор не сделал свой ход?
   И всё же, жизнь продолжалась, а докеры были готовы принять ещё парочку притащенных судов. Так что Кайдзю появилась в заливе, занимаясь подготовкой кораблей.
   Незримый и незамеченный, Толкач также готовился. У него был один выстрел, один снаряд, чтобы вынести ***ую ящерку, и плевать кто ещё пострадает в процессе. Но ещё он был самоуверен и хотел удостовериться что, они знают, кто в ответе за их низвержение. И имел для этого план. Если выйдет как надо, он может даже заставить их думать, что он свихнулся в безвредном смысле.
   И всё же, оставалось ещё немного, пока все займут свои места.

***

   Лиза беспокоилась. Сама не знала почему, но чувствовала, что сегодня что-то серьёзно не так. На интуиции она добрела до здания ЦУЧ и проверила системы слежения за Губителями.
  -- Ну, разве это не тревожно, - пробормотала Лиза. Похоже было, что Левиафан прекратил движение, а Симург, по-видимому, уставилась на Броктон-Бей в зачарованном ужасе?
   Сегодня, по всей видимости, будет плохой день. Или стрёмный день.
   Наверняка и то, и другое. Что означает - ей стоит подумать о том, чтобы отправиться обратно в ОСББ и сделать попкорн.
   Просто на всякий случай.

***

   Тейлор приблизилась к докам с парой тащащихся за ней судов. К тому же она скучала и желала, чтобы было занятие поинтереснее, чем ждать, когда объявится Толкач.
   Она вспомнила пословицу, что следует быть осторожной с желаниями, когда гигантский сверхзвуковой снаряд для пейнтбола врезался ей в живот, а следом пришёл звуковой удар. Какого черта? Где кто-то умудрился достать гигантский снаряд для пейнтбола, способный выдержать сверхзвуковые скорости?
   Торопливо отследив снаряд до места, откуда он прилетел и мысленно отвесив себе пинка в первую очередь за то, что не заметила, как он приближается, полудемон увидела Толкача на вершине холма. Между ними была уйма разбитых окон и сжимающих головы людей.
   А ещё было похоже на то, что он готовит второй выстрел. Но было видно, что труба, которую он использовал для пейнтбольного шара, отброшена в сторону. А готовящаяся сейчас была чуточку меньше в диаметре и походила на творение тинкертеха. А также была украшена рядом предупреждающих знаков.
   И что же делать с этим снарядом. С одной стороны, можно попробовать поймать его, запечатав в ЭВМ прежде, чем тот взорвётся или что-то ещё. Но если высвободится достаточно тепла, это может быть проблемой. Можно просто его блокировать, с помощью ЭВМ или иначе, но затем - кто знает, что он учинит вредоносного на районе. С тинкертехом следует быть осторожными. Увернуться и дать ему улететь в океан? Нет, угол не тот, он скорее поразит Вышку или землю посреди залива, в зависимости от того, идёт прицел в голову или в тело. Тут вполне возможна экологическая катастрофа.
  -- Просто пожри его, - высказался Варга. - Крайне сомневаюсь, что он воистину способен причинить нам вред, ежели же улыбнётся удача, мы его переварим допрежь он сможет что-то свершить.
  -- Полагаю, это сработает, - мысленно откликнулась Тейлор, окидывая наблюдаемое оружие свежим взглядом. - Хотя не думаю, что он будет хорош на вкус. И кому направлять жалобы относительно вкуса?
   Варга подумал над тем, что только что сказала Тейлор. Затем над тем фактом, что счёл это совершенно верным, логичным доводом. И, со всей осторожностью держа мысли при себе, озадачился, куда делся прежний нормальный здравый смысл, когда первым возражением против поедания неведомого образца технологий, который, вероятно, мог сотворить почти что угодно, стало то, что они не знают, кому жаловаться на вкус, ежели тот окажется неприемлемым.
   Вероятно, в том же направлении, куда отправился обычный человеческий рассудок, когда попал под действие дробных измерений.
  -- Быть может, мы сумеем найти контактную информацию на пусковом устройстве, - наконец откликнулся Варга. - Или, возможно, у него имеется инструкция, с коей мы сможем ознакомиться позднее?
  -- Разве что так, - отозвалась Тейлор, мысленно вздохнув. - И наверняка соуса "Табаско" в этой штуке тоже нет.

***

  -- И чего это я вдруг так радуюсь, что моё топливо основано на "Табаско"? - подумал вслух Технарь, покупая ещё. Оставалось надеяться, что скоро вокруг станет меньше гигантских ящериц, ну и меньше на одного придурочного парачеловека. Очень плохо, что это, скорее всего, будет стоить жизней многим другим, но он сомневался, что придурок и правда прочёл предупреждения или же додумался до плана сперва перебраться в пустынный район.

***

   Лиза уставилась на Тейлор с пейнтбольной отметиной на груди. Затем повернулась и уставилась туда, откуда прилетел шар, и её сила застыла.
   Несколько секунд спустя сила дала оценку, что же Толкач готовится запустить. Умница попыталась составить план, как с этим безопасно разобраться, но провалилась. Был очень хороший шанс, что все умрут, потому что это было никак не сдержать! В лучшем из разработанных ей сценариев в итоге весь залив был сварен. Если им повезёт.
   Застыв в нерешительности, девушка едва заметила, как Толкач выстрелил.

***

   Толкач был счастлив. Слегка раздосадован, но в остальном счастлив. Он настроил захват цели, наложил свою силу на ствол, чтобы удостовериться, что ***я бомба сделает это с ***й ящерицей и как раз искал что там по технике безопасности не даёт пальнуть из чертовой штуковины.
   Это же ***я бомба, ей и не полагается быть безопасной.
   Он только надеялся, что тупая технарская 10-килограммовая мелочь и правда такая мощная, как тот божился.
   Ага, система открытия огня позеленела. Злодей посмотрел на последний предохранитель, который отключил. Минимальная безопасная дистанция до цели? Ба.
  -- ***я ящерка! - заорал он, спуская курок. - УМРИ!
   Бомба вырвалась из ствола; звуковой удар без защиты ушей, которую он надел, был бы оглушительным. Она летела прямо в ящерицу. А он собирался смаковать это... какого черта?
  -- Оно что, просто слопало бомбу? - осведомился Толкач, поворачиваясь к своим соратникам.
  -- Думаю, она взорвалась как раз, когда рот закрылся, - проявил инициативу один из них. - Однако, эм, она явно не причинила большого вреда. Если вообще какой-то?
  -- *** ад, - облегчил душу Толкач, заметив, что Протекторат выдвигается. - Думаю, время валить, - злодей сделал короткую паузу и развернулся. Времени как раз хватило, чтобы удивиться, с чего это все остальные решили прилечь, прежде чем ощутить жало у себя в загривке.
   Эми была счастлива, что Ианта как раз оказывала помощь в этом районе, и что заметила пейнтбольный шар. Хотя очень скверно, что она не добралась вовремя, чтобы вообще не дать им выстрелить.
   Заинтересовавшись, что же они делали, прежде чем она их достала, целительница принялась рассматривать использованное пусковое устройство, выискивая, какой тип заряда они применили.
  -- Антиматерия?

***

   Алек и Брайан посмотрели друг на друга, затем снова на Лизу. Которую окружали пустые пивные бутылки и несколько бадеек из-под мороженого. И две миски попкорна? Их вызвала пара других докеров, сообразивших что этих двоих может и озарить.
  -- Есть идеи, что её довело? - наконец поинтересовался Алек.
  -- Ни малейших, - откликнулся Брайан. - Да и не уверен, что хочу знать.
   Заметим, что их требуемое озарение, собственно говоря, и не посетило.
  -- Если нам надо знать, думаю, она нам скажет, - в конце концов высказался Алек. - Хотя может оказаться слишком поздно, если она намерена пить, пока не забудет.
  -- По мне так нормально, - произнёс Брайан. Парочка дам из докеров собрались перетащить Лизу в постель, так что Брайан с Алеком принялись убирать бардак. В конце концов, Лизу будет проще переносить, если не оставить это потом на неё.

***

  -- Он и правда попробовал использовать взрывчатку из антиматерии рядом с центром сосредоточения населения, - произнесла Эмили, уставившись на доклад перед собой. - Мы даже можем подтвердить, что это было законно.
  -- Это верно, хотя он не так уж сильно старался, и нам повезло, - заметил Колин. - Индексирован выход в 10 килограмм, но имелся зазор между антиматерией и материалом реакции, что оставляет всего 5 килограмм антиматерии. И они были, по всей видимости, нейтрализованы благодаря тому, что были съедены Кайдзю прежде, чем взорвались.
  -- Вообще-то мы полагаем, что взрыв был у неё во рту, - добавила Дракон. - По данным съёмки, которую мы смогли заполучить, был прорыв чуть заметного намёка на вспышку. Датчики Вышки в это же время зафиксировали мгновенный всплеск гамма-радиации.
  -- Мы знали, что они устойчивы к гамма-радиации, - продолжил Колин. - Просто не осознавали, насколько устойчивы.
  -- Смогли мы отследить, где он достал эту штуку? - поинтересовался Этан. Он был нехарактерно серьёзен. С другой стороны, бомбы из антиматерии не то, о чём стоит шутить.
  -- Технарь уже под арестом, - предоставила справку Дракон. - По всей видимости, он оставил контактную информацию на пусковом устройстве и в инструкции к системе.
  -- Как удобно. Есть мысли, как подправить рейтинги Кайдзю? - осведомилась Эмили.
  -- Не уверен, что нам это надо, - пожал плечами Колин. - Мы знали, что она Бугай и может выдержать прорву гамма-радиации, хотя, может, взрыв, оцененный в чуть менее двухсот пятнадцати мегатонн, у неё во рту может быть основанием для повышения рейтинга Бугая. Не уверен, что это меняет что-то помимо повышения нижнего предела того, что "прорва гамма-радиации" значит в этом аспекте, а большая часть взрыва в любом случае наверняка представляла собой гамма-радиацию. И не похоже, чтобы она вообще испытывала какой-либо дискомфорт в любом смысле.

***

  -- Ух, - простонала Тейлор в обеденный перерыв на следующий день. Обвела взглядом обеденный буфет, едва уделив ему внимание, и вместо этого заняла место за их обычным столом, не поставив перед собой никакой еды. Эми, одарив Тейлор озабоченным взглядом, присоединилась к ней несколько минут спустя.
  -- Нехорошо себя чувствуешь? - обратилась Люси, подойдя со своим обедом.
  -- Съела кое-что, что, наверное, не стоило, - ответила Тейлор. - И осталась легкое несварение.
  -- Через пару дней она будет в порядке, - сообщила Эми прежде, чем кто-либо предложил ей помочь. Не то чтобы она могла в данном случае, лучше вместо этого прикинуться, что не помогает по какой-то причине. - Дискомфорт поможет ей усвоить, что не надо это повторять.
  
   Глава 287: Омак гостя - Торотеряльщица (от Ace Dreamer)
   Это была большая работа, и по большей части было демонстрацией доброй воли. Братья объединились и подняли из-под воды Кюсю, их сестра распространила по прилегающим землям сны о великом повороте судеб региона. И по всех миллионам пристанищ по всему миру. А пока они там пребывали, улучшили геологию региона, сократив число, или по меньшей мере силу будущих землетрясений и цунами, изменив морское дно, чтобы рассеять их мощь, подменяя большие сотрясения микроскопическими.
   Подлинное поднятие со дна требовало настоящего спектакля. Элит потихоньку скооперировался ещё кое с кем, чтобы разместить голограмму над районом моря, где Левифан в последний раз стоял на земле, и организовали призрачную битву на рассвете между ним и столь же призрачной Кайдзю, по какой-то причине извивавшейся вокруг гигантской швабры, одетая в желтый защитный шлем и жилет, помеченный "Каскадёр-дублёр". По мере продолжения битвы, настоящий остров плавно поднимался из-под волн, где пребывал с 2000, а урон окружению медленно самоустранялся.
   После того, как Левиафан был сметён несколькими ударами швабры в голову, а его водные остаточные образы стекли обратно в море, всё такая же призрачная Кайдзю обошла остров, смывая ущерб (включая вещи наподобие мостов, однако всё же оставляя растительный в сыром виде). Вполне солидные и материальные знаки "Идёт строительство" появились на берегу. И, как финальный аккорд, местные энергостанции сменили ядерные реакторы на тории с кое-какими действительно капитальными фишками в плане безопасности и полным набором инструкций и прочих учебных материалов, покрывающих их функционирование и оставленное на виду обслуживание.
   Этой ночью, пока мировые СМИ путались со страху, почти невидимая Кайдзю прогулялась по остальным островам Японии, восстанавливая инфраструктуру и оставляя за собой наборы для модернизации всех остальных энергостанций, так чтобы они могли изготовить эквивалент тех, что на Кюсю. Стремительно были сделаны попытки поставить святилища этой ками, но их, как правило, загадочным образом разукрашивали, с запиской проверить великое святилище синто в Исэ.
   Прямо снаружи храма стоял аккуратный штабель ящиков, должным образом промаркированных как содержащие очищенный торий, и обращение о том, что это плата за возведение святилища северному богу Тору, в честь которого было названо вещество, в честь его вдохновляющего вклада в восстановление Японии.
  -- В конце концов, - заметила Кайдзю. - Я бы не хотела, чтобы обо мне думали, как о растерявшей тор[2].

***

   Где-то в иной вселенной, изумительно далеко отсюда, мужик с молотом чихнул и подозрительно огляделся:
  -- Одином проклятые ящеры!
   :)
  
   [1] Имеется в виду великий храм Исэ-дзингу - старейший в Японии и имеющий в синто значение, близкое к Мекке в исламе. Достаточно сказать, что долгое время посещать его могла только императорская семья (https://www.100roads.com/2019/08/13/ise-1-naiku/). Почитать о храме можно, например https://www.100roads.com/2019/08/13/ise-1-naiku/, а здесь посмотреть короткий ролик https://tabitabi.ru/place/Ise_Grand_Shrine.html.
   [2] Как и в названии, в этой фразе идёт труднопереводимая игра слов: a thor loser может быть переведено как "проигравшая/потерявшая Тора"... вот только предлог "а", предполагает, что речь идёт не о боге с таким именем, а об объекте (например, типе ракет класса "земля-земля"; тор как геометрическая фигура пишется иначе!). А вот название омака, без "а", можно прочитать как "Тор неудачник" или "Тор проигравший".
  
   Глава 288: Ловушки и тоннели
   Сержант Оуэнс резко махнул светящейся палочкой в свободной руке за спиной; остатки его команды тут же затормозили. В данный момент он шел впереди, а остальные его люди прикрывали тыл. У всех семерых также были светящиеся палочки, закреплённые на жилетах, так что они могли видеть друг друга в кромешном мраке подземной базы. Учитывая, что шнырявшая повсюду чертова тварь явно могла видеть в темноте или ещё что-то такое, смысла их не использовать было мало.
   Химические светильники разбрасывали вокруг достаточно света, чтобы можно было смутно различить стены коридоров примерно до восьми футов от земли, но потолок по-прежнему прятался в тенях. Единственный оставшийся у них ноктовизор сейчас красовался на голове Мак-Майкла; глядя, как мужик всматривается во всё вокруг, большинство заподозрило бы, что он нервничает.
   Оуэнс знал лучше.
   Это был совершеннейший ужас.
   Последние двадцать минут тварь с жутким голосом объявлялась случайным образом: порой на потолке, порой в коридоре, по которому они проходили, раз или два по ту сторону двери. До сих пор никто из них как следует её не разглядел, хотя определённо оставалось впечатление зубов и чешуи.
   Похоже было, что она развлекалась.
   А из них это не относилось вообще ни к кому ни в коем разе.
   Израсходовав почти половину патронов и все гранаты, кроме двух, Оуэнс велел им прекратить пальбу, поскольку это просто растрата боеприпаса, да и подвергает их риску рикошетов. Тревино уже прихрамывал, поймав осколок разорвавшейся пули, и в данный момент тихонечко ныл по этому поводу где-то почти в середине кучки нервных наёмников. Наполовину оглохших к тому же, что не помогало.
   - Заглохни, Тревино, - прошипел он, держа свой Р-90 дулом вверх; лазерный излучатель был заряжен и тихонько гудел. В какой-то момент, когда то ли преследовавшая, то ли загонявшая их тварь дала короткую передышку, всё подразделение закрепило свои фонари на соответствующих точках крепления на оружии, так что можно было видеть, во что стреляешь.
   Это не помогло. Сержант был уверен, что они как минимум один раз подстрелили ***ю тварь, но не только не нанесли сколько-нибудь заметного ущерба - они так и не смогли как следует её разглядеть. Их команда (или то, что от неё осталось) пока не потеряла больше никого из членов, умудрилась вернуться через две бронедвери (но оставалось пройти ещё две) и чувствовала себя измотанными и выжатыми досуха. Быть главными героями киношки про монстров - на это они не подписывались...
   А теперь они как-то оказались в части базы, которую он не узнавал.
   - Это, должно быть, темнота, - подумал он без уверенности, озираясь вокруг с помощью фонаря. - Не припоминаю такого лабиринта извилистых переходов. Да ещё и одинаковые на вид все. Чудно, - проложить через них путь было однозначно очень непросто.
   Снова повернувшись к причине, заставившей его остановить подразделение, Оуэнс подозрительно вгляделся в слабый огонёк, светивший из-за угла впереди. Где-то футов через тридцать коридор изгибался достаточно резко, чтобы за поворотом ничего не было видно. Поразмыслив ещё несколько секунд, сержант вздохнул про себя, скрипнул зубами и, вжавшись в стену, скользнул вдоль неё с оружием наизготовку. Его люди двинулись следом - возможно из болезненного любопытства, притом что никому из них на самом деле этого не хотелось.
   Добравшись до угла, Оуэнс остановился, удерживая оружие у груди с пальцем на спусковом крючке, сделал глубокий вдох и поспешно выглянул за кромку. А втянув спустя секунду голову обратно, попытался найти смысл в том, что видел.
   - Что там, серж? - тревожно прошептал один из наёмников.
   Оуэнс выглянул снова.
   И снова ретировался, озадаченный сценой, озаряемой одиноким аварийным светильником на потолке.
   - Какого ***а? - пробормотал он.
   Сержант покосился на остатки своего подразделения: двое уставились назад в сторону, откуда они пришли, с оружием наготове, двое делали то же в отношении потолка в обоих направлениях, а оставшиеся смотрели на него. Спустя секунду-другую Оуэнс в третий раз выглянул за угол, после чего медленно шагнул в коридор, чтобы было лучше видно.
   Тревино с Мак-Майклом с некоторой опаской последовали за ним, встав по бокам и тоже уставившись на это.
   - Ну, это точно ловушка, - произнёс последний после долгого молчания.
   - Ты думаешь? - поинтересовался Оуэнс тихим, исполненным сарказма голосом. - И что же её выдало? Аккуратный штабель магазинов к Р-90 на полу на очень подозрительного вида холсте, покрашенном, не слишком аккуратно, под грунт? Или это был тот значок, торчащий сверху, который гласит: "Бесплатные боеприпасы, угощайтесь"?
   - То, как аварийка его подсвечивает, а всё прочее оставляет в тени - это здорово, - с чёрным юмором прокомментировал Мак-Майкл.
   - Лично меня больше беспокоит та большая картонная коробка в углу здоровенной комнаты, которая мне, как помнится, раньше на глаза не попадалась, - вздохнул Оуэнс. - То, как этот край на несколько дюймов отстаёт от земли, а в темноте под ней видны два пылающих глаза... - сержант затих.
   - Хе хе хе, - издало смешок нечто... Нечто под здоровой коробкой достаточных размеров, чтобы вместить морозильную камеру, с надписью, гласящей "Этой стороной вверх", и стрелкой. Которая, понятное дело, указывала вниз.
   - Не-а, - помотал головой Оуэнс. - Просто на*** не-а, - он сдал назад за угол (остальные двое проделали то же самое), затем развернулся. - Все назад на последний перекрёсток. Шевелитесь.
   А когда подразделение направилось обратно по своим следам, сержант мог поклясться, что услышал, как слабый голос издал: "Ауввв...".
   - Порой я ***ть как ненавижу свою жизнь, - пробормотал он себе под нос, содрогнувшись. Они продолжили движение, озираясь по сторонам. А когда Оуэнс оглянулся, свет уже пропал.

***

   - Они не желают боеприпаса, Мозг, - весело произнёс Варга. - Я возверну его в оружейную.
   Тейлор слишком одолели безмолвные хиханьки, чтобы отвечать. Она вернулась к работе над следующей частью своего плана "Как накрутить Выверта". Хорошего, как считала девушка.

***

   Капитан Смит также не на травке отдыхал. Он потерял двоих, исчезнувших без звука или предупреждения - они просто испарились, когда все отвели от них взгляды на пару секунд. Один был в тылу подразделения, а вот второй прямо в середине, и всё равно его как-то взяли. Оставшиеся у капитана люди начинали делать ошибки, были определённо деморализованы и начинали его бесить.
   Не говоря о том, что они израсходовали уйму боеприпасов по теням, не предъявив ни единого трупа.
   Когда он выяснит, кто за всем этим стоит, будет особым удовольствием показать им их собственную селезёнку, прежде чем перерезать глотки.
   Радиосистема перестала работать пару секунд назад - загадочный враг, по всей видимости, решил обрезать подачу энергии в систему излучающих кабелей[1], протянутую по потолку. Без неё, передающей радиоволны, радиус гарнитур был жестко ограничен. Они едва могли слышать Ковальски сквозь бешеную статику, но контакта с группой Оуэнса не было, и, по всей видимости, другие также не могли их поймать.
   Что могло означать, что их всех взяли, однако Смит подозревал, что скорее коммуникаторы просто сдохли. Враг, похоже, любил игры, и, как он полагал, по каким-то причинам помимо, прямо скажем, неуютно эффективных способностей к скрыту, вероятно не мог их одолеть в честной схватке. Вот почему их выбивали по одному - поэтому и из психологического аспекта всего этого. В своём роде это был гениальный ход, который капитан одобрял бы куда больше, не будь тот нацелен на него.
   По-прежнему ничего не было слышно от их нанимателя. Не то чтобы это всерьёз сколько-нибудь беспокоило Смита - этот козёл ему всё равно никогда не нравился; капитан и в лучшие времена не доверял паралюдям. Мужик хорошо платил, имелись неплохие льготы, но в личном плане... если он никогда не увидит злодея снова, ему до этого вообще никакого дела не будет. Во всяком случае, пока получает свои деньги.
   Если вражеский лазутчик или лазутчики вынесли Выверта, это решает одну из проблем. Если принять, что они выберутся отсюда живыми, Смит был уверен, что его технические эксперты смогут вытащить из компьютеров Выверта достаточно данных, чтобы возместить любую недоплату. Если же нет, это в любом случае не имеет значения.
   - Капитан! - вполголоса окликнул его один из парней впереди; химическая подсветка на его жилете дернулась, когда тот повернулся и помахал. - Обнаружили что-то... странное.
   - Странное? - переспросил выдвинувшийся Смит, сканируя местность оружием и взглядом. - Как именно странное?
   - Вот так, - показал наёмник.
   Оба дружно уставились на землю перед собой. Там красовался, по всей видимости, нарисованный большой черный круг со словами "Осторожно, глубокая дыра", аккуратно выведенными рядом пылающим синевой красителем.
   - Что, бога... - после долгой паузы голос Смита недоумённо сошёл на нет; капитан опустился на колено и мягко коснулся черной поверхности. Затем поднял палец и поставил его против света фонарика. - Ещё влажная.
   - И в чём смысл этого? - озадаченным голосом поинтересовался наёмник. - На эту удочку никто не попадётся, подделка же очевидная. Это не мультик.
   - Эти люди безумны, - проворчал Смит, вытирая краску о штаны. - Устраивают игры разума. Это меня реально, б***, бесит, - низкий голос источал угрозу. - Но если она ещё влажная, они должны быть близко, - он искоса метнул взгляд в приоткрытую дверь тридцатью футами далее по коридору за нарисованной "дырой", едва видимую в свете установленной на его оружии подсветки. Затем развернулся и помахал подойти ещё паре человек. - Мёрто, ты налево, Джексон направо, - оба кивнули в ответ на тихий приказ и направились в соответствующие стороны боком вдоль стен по обе стороны прохода.
   Первый наёмник проследил, как они занимают позиции, затем покосился на командира; тот нацелил ствол и подал сигнал. Оба разведчика открыли огонь по двери, затем Джексон выпнул то, что осталось, нараспашку и нырнул внутрь; его соратник следовал прямо за ним. Первый наёмник двинулся по краске на полу, чтобы обеспечить прикрытие.
   Он прошёл полпути, прежде чем вскрикнуть от шока и ужаса и исчезнуть внизу. Смит с удивлённым проклятием отшатнулся, глядя, как его человек проваливается в дыру, которая не была - не могла быть - настоящей. Помимо прочего, они были на нижнем уровне базы, дальше не было ничего, кроме камня. Четверо позади него застыли в ошалелом молчании, отвесив на это зрелище челюсти.
   Секунду спустя не осталось ничьего следа. Оба разведчика высунулись на крик обратно из комнаты, в которую зашли, со вскинутым оружием; лучи фонарей бешено метались, выискивая цель. Рванув обратно, они намертво затормозили на хриплый вопль Смита "СТОЯТЬ!".
   Не отрывая взгляда от краски на полу, Смит полез одной рукой в карман и вытащил пригоршню мелочи, которую кинул на черный круг. Все монеты прозвенели по земле; парочка прокатилась чуть дальше, прежде чем упасть.
   И ни одна не упала в дыру.
   - Какого ***а происходит, капитан? - в ужасе произнёс один из наёмников у него за спиной. - Куда Янг делся?
   - Я... не знаю, - признался Смит; ему было страшно, как не было даже под обстрелом. - Я... просто не знаю, - и, показав паре наймитов обойти вокруг нарисованной на полу приблуды, подождал, пока те встанут рядом. - Сваливаем обратно в буфет, - наконец распорядился он, решив, что продолжать в том же духе никак не может быть хорошей идеей при такой нехватке информации. - Нам надо перегруппироваться и ещё раз всё это обдумать. Мне действительно не нравится ситуация. Что-то во всём этом сильно не так.
   Из рации, хрипя, донёсся голос:
   - Капитан?
   - Что на этот раз, Ковальски? - утомлённо отозвался тот.
   - Тридцать девять - восемь, сэр. И только что перешло на "Уровень три", - голос звучал очень встревоженно. - Ещё одно к тому же.
   - Что? - Смит уже почти дошёл до ручки.
   - Она гласит "Дезматч"[2]...
   - Б***, - Смит яростно сжал переносицу. - Мы возвращаемся, - добавил он несколько минут спустя. - Продолжайте пытаться выйти на связь с Оуэнсом и его подразделением. Если пробьётесь, заставьте также в темпе валить назад в кафетерий.
   - Да, сэр, - покорно отозвался человек на той стороне.
   - И пусть гранатомёты будут заряжены.
   - Мы это сделали полчаса назад, сэр, - сознался наймит. Смит только кивнул сам себе, убирая рацию.
   - Пошли. И, ***ть вас всех, стерегитесь всякого забавного на полу и обходите стороной, - вздохнул он. Подразделение развернулось и, озираясь во все стороны, начало выдвижение обратно к центру базы. На секунду Смит коротко оглянулся на краску на полу, наведя оружие с навешенной подсветкой, и был не слишком удивлён, увидев, что та пропала.
   Как и его монетки.
   Встряхнув в полном тревоги отвращении головой, наёмник продолжил движение, стараясь разом осмотреть все углы и гадая, каким будет следующий идиотский, но ужасающе эффективный парачеловеческий трюк.
   Боже, он ненавидел паралюдей. Была очень веская причина тому, что он проверил каждого из своих людей на наличие в мозгу структур, указывавших на таковых, и нанимал только нормальных людей. Вы просто не можете им доверять. Все они до единого чокнутые и оттого опасны.
   С этих пор он намерен был проверять, что нанимается только к здравомыслящим людям...

***

   - Я заработал два доллара и шестьдесят три цента, - заметил с самодовольной ухмылкой Варга, бережно укладывая последнего пленника рядом с остальными.
   - Тогда можешь потом купить яиц, - произнесла Тейлор, появляясь рядом со своим аспектом. Они довольно усмехнулись друг другу, в удовлетворении огляделись и снова исчезли.

***

   Томас дернулся, просыпаясь, и бешено огляделся вокруг, схватившись за оружие. Где он? Последнее, что вспоминалось...
   Дыхание мужчины чуть не остановилось, когда он вспомнил нечто ужасное. Он был на грани потери сознания, но умудрился собраться. Исполненный подозрений, злодей оглядел стены и пол, не увидев ничего, помимо окрашенного в светло-серый пористого бетона. У него ушло несколько секунд, чтобы осознать, что действительно видит их как следует. Подняв взгляд, Томас отметил, что аварийное освещение работает, как будто вернувшись в норму. Короткий взгляд в обоих направлениях показал знакомый изгиб перехода. Он сидел на полу, прислонившись к чему-то твердому - как оказалось при проверке, приоткрытой двери его офиса.
   - Какого черта? - подумал в смятении потерявший ориентацию злодей. - Как...
   Его рюкзак, как Томас наконец заметил, лежал на полу рядом. Спустя долгую секунду мужчина потянулся за ним, только потом также осознав, что его Р-90 был пристёгнут к тактическому жилету, как было, когда он покидал офис. Торопливая проверка показала наличие пяти заряженных магазинов, обоих пистолетов, всех гранат... Собственно говоря, всё, что, как помнилось, он экипировал, было при нём. Всё - по всей видимости, нетронутое и готовое.
   Проверив рюкзак, Умник обнаружил, что там также всё на месте.
   К этому моменту смятение обернулось полнейшим неверием и крайней тревогой. Что, во имя господа, происходит?
   Еле различимый звук откуда-то справа заставил резко дернуться и схватиться за ствол, а затем застыть и внимательно прислушаться. Звук не повторился; повслушивавшись три минуты, злодей решил, что это, должно быть, воображение.
   В конце концов он медленно поднялся, обнаружив к некоторому своему удивлению, что чувствует себя замечательно. Томас четко помнил бег, продолжавшийся явно слишком долго, чтобы это было возможно, через участки, которых просто не существовало на базе. Или, как он теперь подозревал, вообще где-либо.
   Но они были такими живыми...
   - ***ая Сауриал каким-то образом устроила игры разума. Галлюциногены в воздухе, или подстрелила меня дротиком с ЛСД или чем-то таким, - решил в конце концов злодей, разворачиваясь и проводя рукой по поверхности двери. Та была совершенно нетронутой - никаких следов глубоких меток от когтей, которые он, как думал, видел на ней. Очередная галлюцинация.
   - Я собираюсь выяснить, как прибить эту чешуйчатую суку, - безмолвно прорычал Томас, поднимая рюкзак и закидывая себе на плечи. Проверка часов показала, что прошло всего пять минут с тех пор как он, насколько помнил, покинул офис. Очевидно, "сука" налетела на него снаружи и накачала дурью, или использовала на нём какой-нибудь стрёмный технарский девайс. Одному богу известно, какой. Но воздействие, насколько он мог судить, прошло, и теперь у него был шанс.
   Нафиг Смита с его людьми и забудь про базу. Теперь было слишком опасно пытаться выйти на связь или спасать кого-то ещё. Кто знает, что она опробует дальше? У Калверта были его данные, таланты и связи, о которых не знал никто кроме него. Он включит самоуничтожение и выберется; а если повезёт, взрыв застанет ящерку врасплох и, возможно, даже убьёт чертову тварь. А он в суматохе может бежать. К тому времени, как объявится СКП, он будет уже далеко.
   Ещё раз посмотрев в обе стороны вдоль коридора, прислушиваясь, нет ли признаков Сауриал, злодей повернулся и торопливо зашагал с оружием наизготовку и включенным тепловизором. При всей спешке он не переставал сканировать окружение, включая свой тыл, на предмет следов рептилистого ужаса, но та так и не объявилась. За пару минут добравшись до лестницы, Томас осторожно выглянул через край, затем перевёл взгляд на потолок и направился вниз так тихо, как только мог. По ходу дела вокруг эхом разносилось слабое металлическое позвякивание. Достигнув дна, он расчистил участок и сошёл с лестницы этажом ниже. Некоторые из резервных ламп не работали, а парочка то и дело мигала, но в целом видимость была неплохая.
   Двигаясь по нижнему коридору, злодей остановился из-за вспыхнувшего воспоминания. Где-то тут находилась вспомогательная комната управления СВКО[3] и, если он правильно помнил, там имелся компьютерный терминал, подключенный к основной системе.
   Кивнув про себя, Томас прошёл мимо чулана, укрывавшего его тоннель, и продолжил идти ещё пятьдесят ярдов, пока не достиг двери, отмеченной "СЖО 2", и не открыл её. Зайдя внутрь, окинул помещение коротким взглядом, чтобы сориентироваться. Он не был тут по меньшей мере два года, и похоже было, что никто другой также не заходил. Горели две лампочки на батареях, по одной по обе стороны комнаты в пятнадцать квадратных футов, и было приятно видеть, что, судя по мерцающим огонькам на кое-каком оборудовании, центральное энергообеспечение, не считая света, работает. Также комнату пронизывал низкий гул, исходящий откуда-то из гор промышленного оборудования, заполнявшего большую часть пространства.
   Взяв правее, он обогнул здоровое скопище труб и вентилей посреди помещения, обнаружив наполовину выступающую с полки на задней стене клавиатуру. Над ним красовался ЖК монитор с зелёным огоньком на нижнем краю. Томас подошёл и нажал на кнопку, улыбнувшись, когда экран пару раз мигнул и зажегся со знакомым приглашением к входу в его компьютерную сеть.
   Торопливо вбив пароль, затем ещё один, злодей пролистал невинно выглядящие меню, пока не добрался до обозначенного как "Службы Очистки", которое и выбрал. Под ним имелось подменю, названное "Продувка системы". Этот выбор вызвал ещё один запрос пароля. Томас ввёл советующую строку знаков.
   - Запущенная на этом уровне операция не может быть прервана после активации, - любезно проинформировал его экран вместе с четвертым окошком пароля. Злодей вбил девять знаков и нажал ввод.
   - Введите команду супервайзера... - потребовала машина.
   - Немедленная продувка, - набрал он.
   - Продувка инициирована. Время до завершения 5 минут 29 секунд...
   - Разрушение, задержка двадцать минут, тревогу не подавать, - эта команда также была принята.
   - Установлено.
   - Активен режим тишины.
   - 00:20:00
   - 00:19:59
   - 00:19:58
   Томас несколько секунд полюбовался на обратный отсчёт, слегка опечаленный тем, что годы тяжкого труда вот так уходят в небытие, затем вышел из всех меню и очистил экран. Теперь тут ничего не выдавало ни глазу, ни слуху, что чуть менее чем через двадцать минут посреди Броктон-Бей случится о***о чудовищный взрыв, за которым последует обрушение цены на землю по соседству.
   Удовлетворённый злодей покинул комнату и направился к чулану, продолжая выглядывать любые признаки Сауриал. А добравшись, открыл дверь и вгляделся внутрь. Его встретили несколько швабр с ведрами, все сухие как камень, вкупе с парой полок, забитых краской, растворителями и случайным набором хозяйственных принадлежностей. Пинком убирая с дороги стоявшее на полу, Томас пошарил под нижней полкой, пока не нашёл дыру примерно в три четверти дюйма в диаметре в стене, выглядевшую, как он знал, так, будто там когда-то был смонтирован ещё один кронштейн. Сняв правую перчатку, мужчина сунул в неё указательный палец как можно глубже и подождал. Секунду спустя палец охватило чуть заметное тепло, за которым последовал гудок и щелчок, когда вся стена слегка сдвинулась.
   Убрав палец со скрытого биометрического датчика, он ухватился за полки и нажал; скрытая дверь качнулась прочь от него на хорошо смазанных петлях. Закрыв дверь чулана, злодей вошёл в тоннель (когда он это сделал, зажегся свет) и заодно, пройдя сквозь замаскированную дверь, закрыл её.
   Издав вздох облегчения, Томас проверил экран рядом с собой, который зажегся, когда дверь закрылась, показывая статус систем тоннеля. Он удостоверился, что ничто не указывает на ошибку, и набрал код разблокировки. И кивнул, когда тот был принят. У него было десять минут, чтобы достичь другого конца, чуть более полутора миль отсюда, прежде чем ловушки снова будут включены в сеть. Там хранился регенерационный дыхательный аппарат, который позволит выйти с подводного конца тоннеля для побега и доплыть до места, где он сможет выбраться из воды. А как только он будет чист, сможет отправиться к конспиративной квартире, сухой одежде и машине, загруженной наличкой, оружием и топливом.
   А как только окажется в ней, свалит отсюда так быстро... И у него не было никаких намерений когда-либо приближаться на сотню миль ко всему ***у штату, не говоря о городе, до конца своих дней.
   Пристроив своё основное оружие поудобнее на груди, Калверт потрусил вниз по тоннелю, озираясь в поисках любых признаков ящериц, чувствуя при этом, что, возможно, только что добился своего.

***

   - Эх. Он и правда это сделал. И был только рад убить всех в этом месте и зданиях над ним, - с глубоким отвращением произнесла Тейлор, наблюдая, как высокий тощий мужик направляется глубже в тоннель. Сию минуту она пребывала в облике крошечного дракончика, умостившегося с тыльной стороны хорошо спрятанной двери, ведшей на базу. Всё это время полудемон следовала за мужчиной по пятам - куда ближе, чем ему надо было для счастья, учитывая, что она сидела у него на спине и ухмылялась про себя.
   - Сей муж совершенно лишён этики, - согласился Варга с печалью и досадой в голосе. - Единственное, что заботит Томаса Калверта это Томас Калверт. Боюсь, мне слишком хорошо ведом сей тип людей. Его наёмники, может, и преступники, но как люди куда лучше - по меньшей мере, они наделены преданностью своим товарищам и, в большинстве своём, наверняка провели бы черту в отношении убийств сотен, если не тысяч, - на миг в его голосе просквозило веселье. - Мне начинает даже нравиться сержант Оуэнс. Жаль, что он не на той стороне.
   - Удостоверься, что никого из них не убьют, - подсказала Тейлор. - Тех, кто помогал Выверту, надо отправить в тюрьму, а некоторых может получиться вернуть в общество.
   - Постараюсь из всех сил. Наслаждайся своими маленькими забавами с нашим другом там, - хмыкнул демон. - Я весь в предвкушении узреть, что же случится.
   - Я тоже, - рассмеялась девушка, взвившись в воздух и расправив крылья вслед за суперзлодею, на лету пробегаясь по планам. - Скажи им заходить, но сперва сделай ещё одну вещь.
   - Уже в работе, - в голосе друга определённо слышалась усмешка. Через свой второй аспект Тейлор смотрела и слушала, как он делает эту вещь.

***

   Оуэнс дернулся, услышав, как эхо щелчка разнеслось по всей округе. Он сообразил что это, не успел раздаться звук - его-то все тут же узнали. Шум сотряс их барабанные перепонки и заставил всех переглянуться со встревоженным видом, а затем пристально всматриваться вокруг с ещё большим беспокойством.
   - Финальная игра[4], - раздался жуткий голос, таящий в себе смех, и динамики снова отключились.
   Две секунды спустя где-то под ними раздался мощный взрыв - как Оуэнс был более чем уверен, с направления главного входа.
   - Ох, ***й ад, теперь-то что? - простонал Тревино.
   Ответом Оуэнс не располагал, но просто махнул им идти вперёд, раз уж они пытаются вернуть остальную часть своей группы. Сержант мог поклясться, что всё это время его затылок сверлил чей-то взгляд.

***

   В кафетерии Ковальски и Фольц беспокойно переглянулись. Голос ужасал. Ковальски поглядел на планшет на столе рядом с собой - теперь тот показывал дополнительную колонку со счётом, обозначенную "СКП".
   - Дерьмо, - вздохнул он, после чего подобрал свой Р-90 и удостоверился, что тот заряжен и на боевом взводе.
   Двое парней, обслуживавших 50й калибр, не отрывали взгляд от двери, а те, кто с гранатами, приготовились.
   - Чен, расставляй остатки "клейморов", - велел Фольц. Немного пугливо оружейник сделал как велено; ещё двое наёмников скрылись за дверью вместе с ним. Оставшиеся позади посмотрели друг на друга и снова принялись слушать звуки, приближавшиеся с двух направлений. Спустя немного времени началась стрельба.

***

   Ианта повернулась к Легенде, прижав пальцем наушник:
   - Раптавр говорит, готовьтесь.
   Пол кивнул, занимая позицию и вскидывая руки. С другой стороны Дракон и Колин взяли наизготовку своё оружие, а Штурм с Батареей позади них тем временем заняли положение для атаки (последняя ярко пылала полным зарядом). Вокруг них стояло двадцать пять тяжеловооруженных штурмовиков СКП - все выглядели так, будто готовы ко всему.
   Пурпурная рептилия вскинула руку, растопырив пальцы. И начала отсчёт, загибая на цифрах когти.
   - Четыре... Три... Два... - на единице она указала на дверь и ухмыльнулась.
   - После вас.
   - Благодарю, Ианта, - учтиво отозвался Пол и пробил дыру достаточных размеров, чтобы завести туда машину, в стене, а также двух метрах листовой титано-хром-ванадиевой стали[5] за ней парой мощных ударов лазерным огнём. Синий свет испарил большую часть металла и разметал остальное внутрь базы дождём искр и пылающих фрагментов.
   - Впечатляет, - заметила, с интересом наблюдая, ящер. Герой улыбнулся ей, кивнул своим коллегам и направился внутрь. Остальная штурмовая бригада направилась следом, разделяясь, чтобы осмотреть каждый коридор, который им встречался. Ианта прогулочным шагом следовала за ними с весёлым предвкушением на лице.
   Прошло не так много времени, прежде чем раздались первые выстрелы.

***

   Ханна видела, как Метида кивнула, затем произнесла что-то на языке Семьи. И, повернувшись к ней и остальной команде, переключилась на английский:
   - Мы можем входить в любой момент. Легенда только что вышиб дверь; Раптавр говорит, наёмники кажутся очень этим расстроенными. Половина из них в кафетерии расставляют "клейморы", а остальные в коридорах вокруг, окапываются.
   - Ну хорошо. Спасибо, - отреагировала героиня, оглядывая свою команду. Крейг, Рори и Робин были напряжены и готовы к действию, а штурмовики все держали оружие с таким видом, будто тоже предвкушают следующий акт. Как и она, пусть запах всё ещё вызывал содрогание. Вскоре это всё закончится и наступит время следующего действия - допросить Калверта и его людей и выяснить, как глубоко зашли его операции.
   Женщина была более чем уверена, что ответ ей не понравится, но знать это было необходимо.
   - Хотите, чтобы я исполнила обязанности хозяйки или предпочтёте сделать это сами? - добавила Метида.
   Ханна посмотрела на здоровенное металлическое препятствие - по показаниям сканеров, в четыре фута толщиной и изготовленное из серии слоёв чрезвычайно прочных металлических сплавов - и отступила на шаг.
   - Вперёд, - произнесла она, с любопытством ожидая увидеть, что бронированная рептилия будет делать.
   Кивнув, Метида потянулась за плечо и ухватилась за рукоять, внезапно выскочившую из отверстия в броне, которого там не было раньше и не должно было в принципе быть сейчас. И, вытащив меч почти семи футов длиной с клинком шесть дюймов шириной у рукояти[6], однако настолько тонкий в поперечнике, что при взгляде на кромку исчезал, просто толкнула его сквозь дверь, как будто металл был маслом, и провела сверху вниз посередине, где встречались створки. Ханна уронила челюсть, когда создание в секунды избавилось от запорного механизма, а затем повторило операцию по обе стороны половинок двери по петлям.
   По всей видимости удовлетворённая Метида быстрым движением убрала меч, затем запустила когти в поверхность двери и бетонный пол и как следует надавила.
   Добрых двадцать тонн металла проскрипели по бетону, наклонились и рухнули в облаке пыли. Ящер повторила операцию с другой стороны, оставив посередине щель восьми футов шириной. И, повернувшись к наблюдающим людям, махнула в её сторону:
   - Проходите.
   - Э... спасибо, Метида, - выдавила Ханна спустя ещё несколько секунд. Махнула своим людям выдвигаться; все осторожно, но быстро направились на подземную базу с активированными приборами ночного видения и включенной УФ подсветкой. Когда героиня оглянулась, Метида исчезла, но она была вполне уверена - ящер где-то там.

***

   - Текели-ли.
   Томас чуть не обгадился. Затормозив, крутанулся, вскинув ствол, и, вглядевшись назад в глубины тоннеля по направлению, ведущему к базе, пристально прислушался к замирающему вдали эху своих шагов. Согласно отметкам на стене он находился примерно в трети мили от выхода - слишком близко, чтобы пережить взрывную волну от системы саморазрушения. Тоннель канализирует её точно пушечный ствол, так что надо быть по меньшей мере вдвое дальше, прежде чем она пройдёт.
   Не говоря о том, что если он будет тут торчать достаточно долго, чтобы перезарядились ловушки, база станет наименьшей из проблем. Он не проживёт достаточно долго, чтобы его прибила ударная волна.
   Сглотнув и отчаянно надеясь, что уши и разум сыграли с ним шутку, Калверт развернулся в исходном направлении и возобновил бег. Тоннель пока что уходил вниз примерно на пятьдесят футов, а затем выравнивался, оставляя пол самую чуточку выше уровня высокой воды при приливе. Томас знал со времени последней проверки, что последняя сотня ярдов подземного перехода обычно затоплена, но только конечные пятьдесят или шестьдесят футов покрывали серьёзные объёмы морской воды.
   Холодная вода не вызывала предвкушения - в марте для купания в заливе было чересчур уж рановато - но выбора в этом вопросе не было. Была и светлая сторона - из-за этого любому было бы очень непросто отследить его передвижения. Оружейник в конце концов наверняка обзаведётся тем или иным приложением, которое это сможет, но к тому времени он будет в пятистах милях отсюда и иметь совершенно иной вид. В схроне имелась уйма средств маскировки, а Томас был весьма неплох с такими принадлежностями, всесторонне практикуясь именно для такого рода случаев.
   Он думал наперёд.
   Не слишком увлекаясь ожиданиями, Калверт то и дело пытался расщепить временную линию. Разумеется, всякий раз тут же получая пустоту. Что бы её не вызывало, оно, похоже, распространялось. Оставалось надеяться, что, как только он окажется достаточно далеко от этого чертова городишки, способности вернутся обратно в норму. Если нет, у него возникнут трудности, но даже так он добьётся своего и преуспеет невзирая на проклятую богом Семью. Просто где-нибудь ещё очень, очень далеко отсюда.
   Расстояние до конца тоннеля и побега постепенно сокращалось. Пару минут спустя над ним прошла волна давления в сопровождении далёкого эха взрыва. Томас расширившимися глазами бросил взгляд через плечо и ускорился. А спустя секунду осознал, что это никак не может быть его база - слишком уж скоро и даже близко недостаточно мощно. Гадая, что это было, злодей продолжал идти. Возможно, это дело рук людей Смита.
   Тоннель медленно поворачивал налево, теперь уже выходя более прямо на берег залива. Почти десять лет назад Калверт потратил чертову уйму денег на этот подкоп, прикрывая его рядом улучшений инфраструктуры города. Никто из живых, кроме него, об этом не знал, и злодею пришлось приложить кучу усилий, чтобы так оно и оставалось.
   Внезапно он притормозил, уставившись на тусклый свет вдалеке. Томас нахмурился, переходя на шаг, приближаясь к вершине дуги.
   - Этого... тут быть не должно, - подумал он очень тревожно.
   В стене тоннеля была дверь.
   В стене тоннеля не могло быть двери. В стене тоннеля не было двери в последний раз, когда он спускался проверить это место два года назад. Томас был в этом совершенно уверен.
   Но теперь... тут была дверь в стене тоннеля.
   Часть его понуждала к осторожности и предполагала, что следует идти и игнорировать аномальную дверь. Может быть, она уберётся, если он так сделает.
   Другую часть тревожило, что оттуда выскочит что-то ужасное и будет его преследовать, если не проверить.
   Ещё одна часть была убеждена, что что-то ужасное выскочит оттуда, если он проверит, но первые две её переорали.
   После очередной нерешительной заминки Томас снова проверил часы. Он потратил половину своего времени, но по прежним проверкам знал, что с этого места ему потребуется всего три минуты, чтобы дойти до конца - две с половиной, если поднажмёт. Можно было потратить пару секунд на проверку. И поступить так было совершенно разумно.
   Он продолжал себе это твердить по мере того, как приближался к двери со стволом наизготовку.
   Стоя напротив, злодей изучающе оглядел её, увидев, что дверь в точности такая, как и в остальных неохраняемых частях его базы. Металлическая рама и дверь, тяжелые мощные петли, нажимная ручка над замком высокой надёжности. Ничего из ряда вон помимо способа, которым она появилась там, где не следовало.
   Прошло несколько секунд, в течение которых Томас внимательно прислушивался. Затем приложил ухо к двери и снова прислушался, просто для надёжности.
   Ничего. Ни звука из-за двери, или из тоннеля помимо слабого плеска воды с направления к выходу на берег моря.
   В конце концов он осторожно встал сбоку и потянулся к ручке, надавив, а затем потянув, открывая дверь.
   Томас уставился на то, что было по ту сторону; кровь отхлынула от лица злодея. Он почувствовал себя словно в бреду.
   Пылающий желто-оранжевый глаз рептилии, значительно больше его самого, уставившийся на мужчину в ответ, моргнул. Прорезь зрачка с интересом расширилась.
   Слабое шипение вырвалось из горла Калверта. В молчании прошла ещё пара секунд, прежде чем он очень осторожно сделал шаг назад, схватился за ручку, мягко закрыл дверной проём и на мгновение прислонился к двери лбом.
   Он сделал глубокий вдох. Затем ещё один.
   Затем завопил как маленькая девочка и бросился бежать сломя голову.
   За своей спиной Томас слышал низкий, глубокий смех, только подгонявший его.
   - Ненавижу этот город! - заорал он, несясь изо всех сил в направлении моря и безопасности.

***

   Дракон сделала жест в сторону сопровождавших её четырёх бойцов. От далёкого гула подорвавшейся гранаты все они заозирались, но это было этажом выше и не рядом, так что в данный момент это к делу не относилось. Героиня также слышала треск разряда, в котором с лёгкостью опознала выстрел одного из тазерных зарядов Колина.
   - Будьте настороже, я ненадолго, - велела она эскорту.
   - Мэм, - кивнул возглавлявший группу капрал, поворачиваясь, чтобы охватить оружием правый сектор. Один из оставшихся сделал то же самое, остальные двое развернулись в обратном направлении. Каждый был вооружён как распылителем пены, так и более смертоносным автоматом про запас, вкупе с пенными гранатами и пистолетом. В каждой паре один использовал пенную пушку, а второй держал наготове огнестрел.
   Довольная тем, что никто из наёмников не пройдёт мимо остальных, кейп Гильдии вошла в серверную и осмотрелась. Свет горел, несмотря на то, что на остальной базе его не было - она знала, что это работа Сауриал и Раптавр. Направившись к соответствующей серверной стойке после идентификации всего наличного оборудования, искин вытащила высокоскоростной оптический кабель из порта на левой руке и воткнула в теперь уже полностью скомпрометированный сетевой коммутатор, устанавливая контакт со своей программной, запускавшей взлом системы, которую дала Сауриал.
   Менее чем минуту спустя она загружала всю систему Калверта в своё бортовое хранилище по несколько гигабайт в секунду, торопливо проглядывая содержимое в поисках всего выделяющегося.
   Одна вещь тут же привлекла её внимания и заставила искин издать личную версию судорожного вздоха ужаса.
   - О, чёрт, ***й ты кретин, - подумала она про себя, обнаружив набор файлов, в деталях описывавших гражданские личности сотен паралюдей. - Если это всплывёт...
   Канадка закрыла файл сразу же, как распознала содержимое, отсканировав не более нескольких имён. К сожалению, её внутреннее программирование не позволило бы очистить память от того, что она увидела, однако искин была в силах похоронить это достаточно глубоко, чтобы не сохранить о нём осознанных знаний и установить очень маловероятные условия для восстановления. В случае прямого приказа не будет иного выбора, чем передать его, но если никто не знает, что они там, можно было надеяться, и приказ такой отдать не смогут.
   Зашифровав остальные файлы, не допуская их до центров своего сознания, Дракон проделала то же и с ними, а затем, после краткого раздумья, стерла оригиналы и перезаписала случайными данными. Делать этого ей очень не хотелось, поскольку это было уничтожение улик, но эти улики были слишком уж опасны, чтобы оставлять валяться там, где может наткнуться любой компьютерщик СКП.
   - Я только надеюсь, что на резервных точках их не было, - с немалой тревогой подумала про себя героиня. Некоторые вещи не стоит распространять, и она была совершенно уверена, что в СКП найдутся люди, которые будут более чем счастливы использовать эти данные, если подумают, что что-то с этого получат. У СКП уже была большая часть информации, но определённо не вся, и канадка не видела веских причин, чтобы они должны были её получить.
   Будь это необходимо, она бы спустила это с рук, но Дракон могла просчитать чертовски мало сценариев, в котором выпускать из рук столь жизненно важную и деликатную информацию было лучше, чем не делать этого.
   Искин затратила примерно тридцать секунд на проверку скриптов автоматического создания бэкапов, чтобы выяснить, копировался ли этот конкретный файл куда-то ещё. И с некоторым облегчением выяснила, что он не был скопирован ни в одно из удалённых хранилищ, поскольку Выверт, по-видимому, также считал его слишком важным, чтобы рисковать. Судя по кодам идентификации, в последний раз доступ к файлам, очевидно, был с его личного компьютера; данные позволяли предположить, что он регулярно перечитывал их. Скорее всего, злодей обеспечил себе персональную их копию, наверняка на портативной системе хранения, если основываться на других логах доступа. Оно будет либо у него с собой, либо в его офисе.
   Дракон надеялась, что сможет отыскать хранилище первой. Её симуляции хаоса, который вызовет простая публикация первой дюжины имён, которые искин прочитала, прежде чем остановилась, было довольно, чтобы чувствовать себя очень неуютно, а это была только верхушка айберга.
   Калверт явно собирал эту информацию в течение долгого времени, и она очень сильно сомневалась, что это было по какой-то иной причине, нежели для использования в целях шантажа или просто чтобы устроить неприятности. Героине не хотелось видеть, как кто-то ещё такое пробует, а приходящие в голову имена, которые воздержатся от подобного, можно было по пальцам пересчитать.
   - Нет уж, давайте постараемся не вызвать панику у всего парачеловеческого населения страны разом, - подумала она с черным юмором. Удовлетворённая тем, что на данный момент сделала всё, что могла, чтобы это предотвратить, канадка просканировала файлы на предмет чего-нибудь ещё столь же деликатного. Не вылезло ничего и близко настолько поганого, но имелась уйма данных, которым не следовало никогда покидать защищённые системы СКП. Если бы они не узнали о Выверте вовремя... Дракон не нравилось думать о том, как скверно всё могло кончиться.
   Когда данные закончили копирование, она связалась с директором Пиггот.
   - Директор, я выявила и клонировала сервера Выверта, - доложила героиня. - Обходной манёвр Сауриал не дал сработать автоматической очистке данных, но, как мы подозреваем, он пытался её сделать. Также он запустил систему самоуничтожения, она попытается взорвать базу примерно через шесть минут. Я могу её остановить, если хотите, но даже если сработает, выйдет всего лишь несколько громких взрывов детонаторов. Основной заряд инертен.
   - Ублюдок, - в голосе светловолосой женщины звучала ледяная ярость. - Прерывай, не нужно оставлять и шанса, - добавила она.
   - Сделано, - произнесла Дракон несколько секунд спустя. - Я не могу выявить больше никаких ловушек - кажется, чтобы обрушить тут всё, он полагался на разрушение основной базы в сочетании с очищением системы.
   - Хорошо. Оставим прочее на бригаду криминалистов, - велела Пиггот. - Ступай помоги остальным, мы пока не обнаружили самого Калверта.
   - Подозреваю, Сауриал ещё не оставила его в покое, директор, - хмыкнула Дракон, покидая помещение и опечатывая дверь. Отдав команду жестом одному из штурмовиков, героиня проследила, как он заливает вход сдерживающей пеной, что не даст никому из наймитов проникнуть внутрь, если они умудрятся проскользнуть мимо. Злой смех, пришедший вместо ответа, заставил канадку усмехнуться про себя.
   - Искренне на это надеюсь. Нет мерзавца, который заслужил это больше.
   Героиня, повеселев, направилась вместе с солдатами вглубь базы, туда, где звуки боя становились громче.

***

   Томас продолжал бежать, слушая, как плеск воды о скалу впереди становится ближе, а сзади доносятся вызывающие дрожь звуки. Когда же он рискнул бросить взгляд назад, то к своему ужасу увидел, как лампы гаснут одна за другой.
   - О Господи, только не снова, - простонал он. И, остановившись на миг, развернулся и опустошил свой Р-90 назад по коридору, после чего бросил в тени две гранаты. Ни одна не сработала. - Б***, - повернулся он обратно и возобновил бег. - Б***, б***, б***, - бормотал он под нос, хватая воздух на бегу.
   Казалось, звуки за спиной держатся на постоянном удалении, однако от этого было нисколько не лучше. Когда злодей услышал ужасающий клич "Текели-ли" откуда-то сзади, он взвизгнул и побежал быстрее. После всего он начинал задумываться, было ли это галлюцинацией...
   Обогнув последний угол, Томас продолжил нестись сломя голову, выглядывая нишу, в которой был припасён дыхательный аппарат. Едва миновав место, где, как он думал, та должна была быть, злодей услышал за спиной новый звук, заставивший его оглянуться через плечо. Он походил на шаги.
   Неверно оценив положение ног, Калверт поскользнулся на мокром камне и врезался в стену, чуть не вышибив из себя дух. Хватая воздух, он оперся одной рукой о холодную кладку и постарался прийти в себя, после чего встал.
   И хрипло взвизгнул от шока, когда увидел Сауриал, стоявшую в десяти футах и смотревшую на него - без движения, пытливо склонив голову на бок.
   - Почему ты это делаешь? - заорал злодей. - Как ты это делаешь?
   Ящер медленно улыбнулась ему леденящей кровь улыбкой.
   - Почему? - хмыкнула она - низкий источающий угрозу звук. - Давай остановимся на том, что общая знакомая предположила, что тебя надо остановить. Кое-кто ещё, с кем я познакомилась, согласилась. Она очень сильно хочет повстречаться с тобой, Томас, - девушка-ящер склонила голову на другую сторону, пока мужчина, бешено потея, пялился на неё. - Полагаю, у вас найдётся много тем для разговора. А, кстати, твоя база не взорвётся, мы заполучили твои компьютеры, твои запасные хранилища также нетронуты и потрошатся СКП, они арестовали всех твоих шпионов, а всех твоих наёмников либо арестовали, либо скоро возьмут.
   Она пожала плечами на его исполненный ужаса взор:
   - Ты попал, - и спустя секунду щелкнула пальцами. - А, точно. Ещё у меня есть это.
   Злодей уставился на очень знакомого вида внешний диск, который героиня воздела с самодовольным видом на чешуйчатом лице, и бешено охлопал себя сверху донизу, после чего обмяк. Он пропал.
   - Тридцать секунд, прежде чем твои ловушки снова выйдут на режим, к слову, - заметила спокойно Сауриал. - Можешь бежать, если хочешь. Не поможет.
   Взревев от ярости, он вытащил ствол и открыл по ней огонь. Ящер просто стояла там, заложив руку за спину, а повсюду рикошетили пули. Когда же пушка опустошённо клацнула, Томас дрожащими руками опустил её, уставившись на демоническое создание, самодовольно ухмылявшееся ему.
   - Беги, человечишка, - прошептала она.
   Он так и сделал.
   Каждую секунду ожидая ощутить, как зубы и когти вонзаются ему в спину, он бежал как никогда ранее.
   Калверт преодолел примерно сотню футов прежде чем внезапно осознал, что поверхность под его ногами слишком мягкая для камня. Из-за этого он оступился и ухватился за стену прохода - к его ужасу также слишком мягкую и не той текстуры. Теперь, когда он об этом подумал, звук капающей воды также прекратился. Вытащив фонарик, злодей включил его и повёл вокруг, а затем осторожно ткнул ближайшую стену пальцем; сердце стучало молотом.
   Развернувшись, Томас заметил Сауриал, стоявшую неподалёку и по-прежнему ухмыляющуюся ему.
   А ещё он заметил (степень ужаса полностью превзошла всё, что он доселе испытывал) ряд гигантских иглоподобных зубов с него высотой, которые медленно смыкались и закрывали вид кейпа-рептилии. Калверт снова опустил взгляд, осознав наконец - то, на чём он стоит, это раздвоенный язык, достаточно большой, чтобы покрыть его гостиную.
   - Сплетница передаёт наилучшие пожелания, - рассмеялась Сауриал, когда громадный рот закрылся полностью.
   Рухнув на колени и отпустив бесполезный автомат, Томас впал в отчаяние. Он даже не ощутил укола в тыльную часть шеи, но был очень рад принявшей его тьме.

***

   - Полагаю, миссия, вероятно, завершена во всех основных аспектах, - с удовлетворением произнёс Варга. Тейлор чуть заметно улыбнулась, ощутив, как Выверт упал на язык её облика Умихеби.
   - Думаю, что да, - согласилась она. - Лиза будет довольна и расстроена, что пропустила это. Видео должно выйти довольно неплохим.
   - Мыслю, нам следует часть его удалить, или же СКП впадёт в некоторую экзальтацию, но уверен, она сумеет отредактировать для них добротную версию, - усмехнулся в свою очередь демон. Аспект Сауриал выглядел очень довольным. - Мне лучше вернуться, они почти закончили. Я дам им знать, что Выверт благополучно пребывает у нас.
   - Как думаешь, мне стоит принести его как Раптавр или как Умихеби?
   - Ну, рано или поздно Нам нужно формально представить её СКП. Вполне можно воплотить сие ныне, когда вокруг нет никого, кто бы мог перенервничать.
   - Ладно. Я подожду.
   - Я устрою, чтобы они спустились на берег, - заверил девушку напарник, наблюдая, как та аккуратно сдаёт формой колоссальной морской змеи назад в залив, после того как засунула целиком голову и рот в конец тоннеля Выверта, чтобы организовать их небольшую ловушку. Когда же она стала видна вся и ушла под воду, демон беззвучно исчез. Тейлор поплыла прочь к согласованному месту встречи, прикидывая, как отреагирует СКП, и пытаясь подавить смешок, пока не проглотила нечаянно злодея у себя во рту.
   Порой быть ей было действительно здорово, счастливо думала полудемон.
  
   [1] Излучающий кабель или кабель-антенна - длинная гибкая антенна на основе коаксиального кабеля, оснащенная пазами для передачи радиосигналов, которая устанавливается в углах, вдоль монорельсовых систем и туннелей и используется для распространения сигналов и передачи данных в тех условиях, когда работа традиционной антенны неэффективна или невозможна (http://ua.automation.com/content/chto-takoe-izluchajushhij-kabel-ili-kabel-antenna). Именно благодаря КА во всех фильмах про заброшенные и не очень научные станции нет проблем со связью. С краткой историей изобретения можно ознакомиться тут https://www.433175.ru/stat/2354-izluchayuschiy-kabel-kak-gadkiy-utenok-stal-nezamenimym.html.
   [2] Для тех, кто, возможно, никогда не играл в онлайн-игры, Deathmatch (англ. "смертельный бой", "бой насмерть") - вид игрового процесса, в котором основную задачу представляет непосредственное уничтожение противников. Обычный набор правил: игроки появляются в игровом мире; по уровню могут быть разбросаны бонусы: более мощное оружие, боеприпасы, защита, аптечки, усилители и прочее. После того, как бонус подобран, через некоторое время он может появиться опять на том же месте (зависит от конкретной реализации игры). За каждого убитого соперника игрок зарабатывает очки (фраг), за самоубийство очки вычитаются. Убитый воскресает (мгновенно или через установленный промежуток времени) в другом месте с исходным оружием... хотя в этой игре такое правило неактуально. Побеждает тот, кто заработал больше фрагов по истечении заданного срока или первым набрал установленное их количество.
   [3] СВКО - система вентиляции, кондиционирования и обогрева.
   [4] В оригинале Endgame, что может быть переведено также как "эндшпиль". Но шахматы тут точно не в тему.
   [5] Для справки - хром-ванадиевая сталь обладает повышенной коррозионной и тепловой стойкостью, а титан добавляет прочности. Кстати сказать, титан-хром-ванадиевые сплавы в настоящее время рассматриваются как перспективный материал для ядерных реакторов.
   [6] 7 футов = 2,13 м, 6 дюймов = 15,24. Учитывая качество работы - берсерк Гатс с завистью курит в сторонке.
  
   Глава 289: Умихеби и доставка
   Эмили пронзительным взором обвела ряд экранов перед собой, прислушиваясь к мешанине аудиоканалов. Вокруг неё специалисты СКП направляли группы боевого персонала по всей базе, обкладывая наёмников. Пока что они потеряли всего полдюжины - ничего особо серьёзного, по большей части отскочившие от стен осколки. Перестрелки в замкнутом помещении для такого рода случаев были тем ещё б***м.
   Трое наймитов также были ранены: один дружественным огнём со своей же стороны, когда не пригнулся достаточно быстро, один обратной волной от собственной гранаты, а один свалился с лестницы в темноте. Опять-таки ни одна из травм не угрожала жизни, однако вывели всех мужиков из игры.
   Что интересно, по меньшей мере половина взятых пока что наёмников была чуть ли не благодарна за это, бросив оружие, когда осознали, что не имеют и шанса и повинуясь приказам без каких-либо проблем. Один взвод из шести человек при виде людей СКП глянул с явственным облегчением и тут же сдался, заставляя женщину гадать, что же они видели прежде чем её люди туда добрались. Остальные дрались как безумные.
   - Нашли двоих в боковой комнате наверху, - прорезался голос на канале связи; выскочил сигнальный значок наголовного дисплея с соответствующего канала, чтобы показать, кто говорит. - Они нас прижали, не можем подобраться к двери под нужным углом, чтобы направить внутрь пену.
   - Принято, - тут же отозвался голос Штурма. Пиггот проверила трёхмерную графическую карту, показывавшую позиции всех людей на схематическом отображении, построенном по данным разведки базы Раптавр и Сауриал. Зелёная иконка показывала, что дружественный парачеловек стремительно приближается с другой стороны от синих иконок её солдат, отталкиваясь от стен.
   Вернувшись к прямой трансляции со стороны командира взвода, она увидела, как Штурм появляется в поле зрения прямо перед упомянутой дверью и на лету закидывает две гранаты со сдерживающей пеной, после чего ныряет в сторону за пределы досягаемости ответного огня окопавшихся внутри наймитов. Даже сквозь выстрелы она слышала два едва разделимых хлопка - очень знакомого звука сработавших гранат. Огонь тут же прекратился и сменился воплями, а затем тишиной.
   - Спасибо, Штурм, - произнёс СКП-шник; картинка с его камеры поднялась и направилась к двери, в которую тот вгляделся. Смонтированная на шлеме камера показывала крупную массу пузырящейся и медленно шевелящейся белёсой пены с парочкой торчащих конечностей и половиной автомата. Секунду спустя они застыли - пена закончила отвердевание. Со стороны кучи исходило немалое количество приглушенных злобных ругательств, но угрозы не было. - Штаб, цели нейтрализованы. Двое лежат, ран нет.
   - Подтверждаю, Синий-семь. Направляйтесь к следующей цели, - произнесла Эмили в ларингофон, очень довольная достижениями своих людей. Тренировочная муштра окупалась.
   Учитывая объём практики, которую они получали на улицах, она бы выставила своих штурмовиков против практически любого подразделения СКП в стране. Хотя была уверена, что вспомогательные меры со стороны Семьи как следует обработали цель, поскольку вся операция, скорее всего, имела бы совершенно иной исход, заявись они сюда "на сухую". И, вероятно, вылилась бы в очень большой взрыв и кучу мертвецов с обеих сторон.
   Подтверждение того, что Калверт взвёл свою систему самоуничтожения и удрал, вызвало больше ледяной ярости, чем когда-либо. Эмили было трудно поверить совершеннейшее бессердечие этого действия, даже учитывая, кто он. Безо всей оказанной помощи и удачи, число жертв было бы невероятно. Посреди рабочего дня он легко убил бы до тысячи и больше человек. Не говоря о том, что бы случилось на его резервных пунктах с гатлингами, если бы они открыли огонь, когда улицы полны народу.
   Это определённо избавляло ото всех угрызений совести, какие могли бы у неё завестись насчёт выполнения всего потребного, чтобы узнать абсолютно всё, что Выверт знал или сделал вплоть до детсадовских времён. Не то, чтобы она до этого всерьёз считала иначе, но теперь для этого была действительно веская причина.
   Причина, которая, оставалось надеяться, значит, что никто из начальства также не станет задаваться неудобными вопросами относительно этой печально истории - Эмили не думала, что объяснения доставят ей удовольствие. С учётом реалий, до сих пор сделать можно было очень немного - лишь случайная встреча очень странных рептилий и местной мелкой злодейки привела их сюда, а без этого сочетания обстоятельств, она не сомневалась, ***й гад продолжал бы до тех пор, пока не воплотил бы свой замысел, каким бы он в конечном итоге ни был. Она не знала конечной цели, но, во имя господа, собиралась выяснить.
   Было бы куда лучше, если бы она могла рассказать Генеральному директору обо всём и заодно передать значительный объём дополнительных данных, чтобы показать, что держат руку на пульсе ситуации, но в данный момент это стояло далеко не на первом месте в списке приоритетов. У женщины на шее висел весь этот город, и она практически сняла с себя ответственность за него - всё благодаря Семье - а поскольку в том то и было дело, она собиралась удостовериться, что сделала работу как надо. Пусть даже порой выбираться из постели по утрам было очень жаль.
   Однако сегодня, с её точки зрения, всё прошло довольно неплохо. Если они в конце концов заполучат Калверта, разумеется. К слову об этом...
   - Есть следы Калверта? - передала она на основном канале связи.
   - Нет, директор, - тут же отозвалась Ханна. - Мы вскрыли, по всей видимости, его секцию базы и нашли его комнаты, но помимо массы пулевых отверстий в стенах там нет ни единого его признака. Хотя улик он в спешке оставил немало.
   - Найдите его, - рявкнула Эмили.
   Несколько секунд спустя другой знакомый голос произнёс:
   - Не волнуйтесь, директор, мы его взяли, - в голосе Сауриал плескалось довольство. -Никуда не денется, могу гарантировать. Он пытался бежать по тому крайнему тоннелю на берег. Мы послали кое-кого его дождаться на том конце.
   Что-то в её голосе заставило Эмили сузить глаза. Даже по её меркам голос девушки-ящера звучал несколько самодовольно.
   - О, кстати, не стоит никому лезть в тот тоннель, он ловушками заряжен так, что вы не поверите, - добавила рептилистая кейп уже более серьёзно. - Мы войдём и вычистим его, но в данный момент все ловушки активированы. Для большинства людей это чрезвычайно опасно, включая большую часть кейпов, поскольку ловушки явно поставлены с учётом ваших уязвимостей. Я пока запечатала вход с базы, разберусь с этим позднее.
   - Хорошо, спасибо, Сауриал, - произнесла Эмили. - Я бы хотела, чтобы с вами пошёл кто-нибудь из моих, чтобы всё задокументировать.
   - Конечно, директор.
   - В таком случае, где Калверт?
   - Вообще-то дожидается вас. Я сейчас на пути наружу, буду там через пару минут, и могу проводить вас для передачи. Он без сознания, стоит его, вероятно, так и оставить, пока не поместите его в очень надежную камеру.
   - Согласна. Спасибо, - директор повернулась проверить состояние бойцов на поверхности, выцелив желаемую группу. - Андерсон, грузи команду в транспорт и ждите, - распорядилась она.
   - Мэм, - тут же был дан ответ.
   Эмили поднялась на ноги и добавила:
   - Оружейник, если свободны, я бы хотела, чтобы вы с Дракон пошли со мной.
   - Да, директор, - произнёс Технарь; по активному каналу донеслись слабые отзвуки битвы. Пиггот проверила и увидела, что он только что снял ещё троих наёмников в компании Батареи и четверых СКП-шников. - Подождите, пожалуйста, минуту, мы тут почти закончили, - последовала пауза в считанные секунды, и он вернулся на линию. - Все трое противников без сознания и в пене. Легкие травмы, плюс капрал Николс получила пулю в левую лодыжку. Я принесу её с собой для оказания медпомощи.
   Посмотрев на экраны, Эмили увидела, как повязали последних четверых наёмников. Пять минут спустя всё было кончено. Директор прижала наушник и произнесла:
   - Транспорту для заключенных и медикам готовность. Запускайте внутрь тактическую разведку и выгребайте арестованных. Всех, кто не ранен, тут же обратно в камеры. Всех травмированных заключенных в сторону. Метида, Ианта, предоставите ли вы услуги по исцелению?
   - С радостью, директор, - отозвался голос пурпурной ящера. - Мы также идём на выход. Метида как раз помогает Триумфу, он попал под пенную гранату и прилип к стене, - в голосе её звучало веселье; Эмили с чуть заметной улыбкой покачала головой. - Она будет снаружи как только отдерёт его.
   - Спасибо, Ианта. Всем криминалистам, как только арестованных заберут, я хочу, чтобы базу обнюхали дюйм за дюймом. Переройте всё. Всё вычистите полностью. Сосредоточьтесь на хранилищах данных, файлах, любых источниках информации, но не ограничивайтесь этим. Все полученные с этого момента данные подпадают под гриф "Совершенно Секретно". Применять стандартные протоколы.
   Последовал ряд ответов в подтверждение, и директор увидела, как на дисплее к цели двинулись синие и зелёные иконки. Все красные были неподвижны, разбросаны по средней секции базы, не считая нескольких отлетевших в сторону. Удовлетворённая, Эмили кивнула лейтенанту рядом с собой:
   - Теперь вы за главного. А я заберу нашего особого именитого гостя.
   - Да, мэм, - усмехнулся тот, занимая её место.
   Оставив командный пост, женщина спустилась по короткой лестнице на землю и на секунду огляделась, после чего направилась к притулившемуся в сторонке транспорту Андерсона. По дороге объявилась Сауриал, встретившая её возле грузовика. Бросив взгляд на место бывшей потайной двери, Эмили увидела, как выходят Колин и Дракон; первый нёс раненую женщину-бойца. Технарь занёс ту на сортировочный пункт и осторожно уложил, после чего что-то ей сказал (Николс кивнула), после чего развернулся и направился к Эмили.
   Когда все четверо собрались позади габаритного транспорта (за открытой дверью сидели и слушали пять человек), Сауриал повернулась к директору. Вид у героини определённо был, судя по усмешке, как будто у неё припасено что-то интересное.
   - Они нас ждут внизу на берегу примерно в полутора милях в сторону доков, - весело сообщила рептилия. - Раптавр тут ещё пошатается, чтобы проверить, нет ли больше мин, и присоединится к нам позже. Ну что, пойдём заберём вашего старого друга?
   - Очень немногое доставило бы мне большее удовлетворение, - довольно оскалилась Эмили. - Я так понимаю, вы... в некоторой степени навешали лапши?
   - О, мы с Томасом здорово повеселились, - хихикнула Сауриал. - Ну, я точно. Порой он кричал слишком громко, чтобы быть точно уверенной, что он говорит. И стрельбы имело место немало. Нервный малость мужчина. Думаю, вы сочтёте видео интересным.
   - Могу себе представить, - женщина не была вполне уверена, что совершенно искренна. Но, если действительно всерьёз, ей было плевать. Пока у Калверта крайне тяжелые времена, всё пойдёт. - Идёмте.
   Все залезли в машину; Сауриал и Эмили устроились спереди. Эмили уселась на пассажирское сиденье, а Андерсон заняла место водителя; Сауриал же наклонилась в кабине с заднего сидения.
   - Прямо к заливу, второй поворот направо, - сообщила девушка-рептилия.
   - О'кей, - кивнула Андерсон, заводя машину и трогаясь с места. Шестиколёсный транспорт чуть дернулся, с рокотом возвращаясь к жизни, и выехал на главную дорогу, после чего разогнался примерно до тридцати миль в час. Полумилей дальше солдат повернул направо.
   - Ещё три четверти мили, затем налево и направо, - проинструктировала Сауриал, наблюдая за проносящимся пейзажем. - Затем просто следуйте по дороге к набережной, там типа такого причала есть, почти обрушившегося в залив.
   - Знаю это место, - отозвалась водитель. - Если правильно помню, там довольно большое открытое пространство есть, где примерно десять лет назад сгорел небольшой заводик.
   - Оно самое, - улыбнулась Сауриал. - Наш друг Томас будет ждать нас там.
   - Если можно поинтересоваться, Сауриал, - заговорил Колин с задних мест, откуда тихонько слушал, - кто с ним? Кайдзю?
   Ящер оглянулась через плечо и усмехнулась ему.
   - Нет, - хмыкнула она. - Кое-кто ещё, кому случилось оказаться в этом районе, - и, бросив взгляд вперёд, когда машина повернула снова, кивнула. - Ага, как раз тут. Я бы припарковалась наверху пляжа - ближе к воде там действительно вязкая грязь, вы там застрянете.
   Андерсон кивнула в ответ, замедлившись по мере приближения к месту, где дорога заканчивалась сразу за парочкой закрытых заведений; остатки деревянной верфи явственно торчали из воды где-то в пятидесяти ярдах. Остановившись рядом с в прошлом довольно крупным строением, а теперь по большей части пустырём с обгорелыми деревяшками сбоку, она развернулась в три приёма и поехала в сторону береговой линии, поглядывая на экран, обеспечивавший задний вид с камеры на крыше.
   - Дальше подъезжать не хотелось бы, мэм, - прокомментировала она, останавливая транспорт и ставя его на тормоз.
   - Пойдёт, Андерсон, - откликнулась Эмили, высовывая голову в пассажирское окно и озираясь. - Сауриал права, чуть дальше, и вы застрянете, - она открыла дверь и выскочила наружу, пока остальные также выходили в открытую Дракон заднюю дверь. Все собрались позади транспорта; пять штурмовиков держали наготове разбрызгиватели пены, а Эмили - пистолет в руке, просто на всякий случай.
   Колин, всё ещё выглядевший задумчиво после вопроса Сауриал, на который, как понимала Эмили, не получил ответа, пристально осмотрелся и повернулся к ящеру, наблюдавшую за ним с лёгкой усмешкой. Все остальные поступили так же, после того, как тоже проверили территорию, в настоящий момент совершенно безлюдную.
   - Тут никого, - осторожно заметил герой.
   Сауриал хмыкнула, судя по голосу, очень чем-то забавляясь.
   - О, они тут. Посмотрите сзади.
   Все повернулись и уставились на залив.
   Эмили в буквальном смысле ощутила, как сердце пропустило удар или два. За её спиной Дракон издала странный электронный шум, звучавший словно перемотка в DVD плеере, а тем временем зубы Колина звучно клацнули с достаточной силой, чтобы раскрошить эмаль; вопрос, который он почти задал, испарился бесследно. Андерсон, недвижимо застыв, взвизгнула словно маленькая псинка, а остальные сотрудники СКП издали разнообразные тихие звуки ужаса.
   Один из солдат медленно потерял сознание, но никто не обратил на него внимания.
   Все они были слишком заняты, пялясь в ошалелом ступоре на ***го гигантского морского змея, каким-то образом подкравшегося к ним (за необъятной головой виднелось добрых сто футов тела - даже больше Кайдзю) - менее чем на двадцать футов. Спустя несколько долгих секунд, за которые зрение Эмили подёрнулось забавным таким сереньким цветом, женщина заметила, что там, где тварь исчезала под водой, можно различить темную тень и странную рябь, очевидно показывавших, что погружённым оставалось по меньшей мере столько же её тела.
   Голову она, разумеется, узнала. Любой, кто побывал на первичном брифинге, узнал бы. Не говоря о том тревожно реалистичном постере на стене офиса ОСББ. Однако наяву член Семьи, известная как Умихеби, была неизмеримо более впечатляющей, нежели постеры, или короткие ролики, особенно, когда пялишься на неё с такой близи, что почти можно коснуться. Даже через вездесущую вонь тиоацетона Эмили могла услышать окутавший их запах глубоководного ила, вместе с бликующей черной чешуёй создающий впечатление, что создание явилось очень издалека с большой глубины. Гигантские пылающие желтым глаза, определённо демонстрирующие долю веселья от их реакции, дополняли совершенно аномальную природу происходящего.
   Эмили помимо воли ощутила слабость в коленях. Было что-то полностью обескураживающее в том, чтобы внезапно оказаться лицом к лицу с подобным живым доказательством того, насколько же чуждой была Семья на самом деле под фасадом, как представлялось задним числом, чуточку странноватой псевдонормальности, которую умудрялись генерировать большую часть времени. Даже ознакомившись с цифрами, представлениями и теориями, до которых дошли в СКП с момента первого столкновения в глубинах у побережья Канады, сложно было поверить, что она оказалась лицом к лицу с этим невозможно гигантским созданием. Эмили никогда бы не подумала, что увидит что-нибудь, что заставит Кайдзю выглядеть довольно миниатюрной - однако пялилась на него прямо сейчас глазами, начинающими гореть оттого, что так долго не моргают.
   В считанных футах от неё Колин тяжело дышал, с таким шумом, словно изо всех сил старается не поддаваться.
   - И как оно умудрило добраться сюда так, что никто не услыхал? - прошептала в ужасе над ухом директора Андерсон; голос женщины звучал как у человека, который больше никогда не будет купаться.
   Эмили ей сочувствовала. Сильно.
   - Полагаю, вы слышали о моей сестре Умихеби? - прощебетала Сауриал очень довольным голоском, отойдя и встав рядом с ужасающе здоровым лицом рептилии. Губы твари изогнулись в, как должно было предполагаться приветственной улыбке - однако учитывая, как она обнажала кончики целого леса зубов, достаточно длинных, чтобы пронзить медведя гризли от носа до хвоста, она и близко не настолько снимала напряжение, как, вероятно, предполагалось. Особенно при том, что они все были очень, очень хорошо осведомлены, как те же самые зубы распустили на ленточки что-то столь прочное, как один из подводных зондов Дракон с такой легкостью, словно он сделан из сыра.
   Увидав Умихеби в реальности, Эмили не испытывала никаких сложностей с принятием этого факта. ***я тварь выглядела так, словно не будет испытывать особых проблем, сожрав всю Вышку и заполировав любыми судами, которым хватит безумия оказаться на воде в этот момент.
   Вкратце - она была очень рада, что весь район пуст, поскольку не могла себе представить, как бы общественность восприняла это.
   Прошло менее тридцати секунд, но Эмили ощущала, что весь её взгляд на мир полностью переменился.
   И что она внезапно очень хорошо осознала, что они колоссально недооценили Семью. И, как следствие, также и СРД, поскольку Колин докладывал, что Денни Эберт был осведомлён об Умихеби и мог даже встречаться с ней, возможно, неоднократно.
   - Если так, у него самые мощные яйца из всех, кого я когда-либо встречала, - оцепенело подумала женщина. - Как кто-то вообще может вернуться к чему-то вроде нормальной жизни после того, как увидел это...
   - Нам хотелось очень ясно дать понять мистеру Калверту, что не слишком им довольны, и что ему следует как можно лучше сотрудничать с вами, ребята, - продолжила Сауриал спустя секунду или две. - Думаю, я сумела его как следует растревожить, но в конце концов мы решили, что лучше дойдёт, если мы подчеркнём, что бежать ему некуда, - девушка-ящер чуть заметно улыбнулась довольно кровожадным образом. Умихеби за её спиной хмыкнул; звук напоминал далёкий гром. - Насколько я представляю, теперь он это понимает. Сомневаюсь, что у вас будет много проблем с ним нынешним.
   - И где... - Эмили с усилием сглотнула. - Где он?
   Умихеби что-то произнесла на языке Семьи таким низким голосом, что он скорее чувствовался, чем слышался. Все, даже Дракон, одинаково шагнули назад. Низкий бас звучал как будто подавлял ещё один смешок - Пиггот это отметила, но постаралась не задумываться. Сауриал ответила на том же языке. Умихеби словно бы пожала плечами, что было не так просто для чего-то похожего на нечестивую помесь ящерицы почти неисчислимого размера и гигантского угря, и открыла рот.
   Ещё один штурмовик потерял сознание, а оставшиеся в себе люди снова шагнули назад. Никто, однако, даже не подумал потянуться за оружием - настолько беззастенчиво-очевидно было, что ничего из того, что они могли бы сделать не поможет, если колоссальное создание решит выкинуть что-то неприятное.
   Что оно на самом деле сделало, так это высунуло язык; раздвоенный конец тридцатифутового придатка развернулся...
   Эмили снова разинула рот, когда язык размотался и уронил бессознательную тушку её старого соратника Томаса Калверта на илистый пляж, а затем втянулся. Тот был покрыт слюной морского змея - вязкой прозрачной жижей - и свернулся трогательным клубочком.
   - Ох, чтоб меня, как я вообще могу испытывать жалость к мерзавцу? - мысленно вздохнула она. Эмили наконец осознала, что пожелать, чтобы Семья устроила кому-нибудь трудные времена, может просто довести это до уровня, который... сложно с чем-то сравнить. - Упс, - однако после секундного размышления пожала плечами. - Не могу сказать, что он этого не заслужил. Надеюсь только, что он не в ступоре, нам нужно допросить его.
   - Простите, она его вроде как обслюнявила, - ухмыльнулась Сауриал, пихнув с трудом шевелящегося человека ногой и глядя, как тот чуть дернулся. - Это смывается.
   Умихеби ещё что-то сказала, на что девушка-рептилия хихикнула и покачала головой:
   - Она говорит, на вкус он ужасен. Но, если хотите чтобы она избавилась от него для вас, рада будет помочь.
   - Нет, думаю, мы его заберём, - осторожно отозвалась Эмили, очень уважительно кивая до ужаса здоровому морскому созданию, теперь опустившему голову на две колоссальные ручищи - каждая достаточно большая, чтобы взять их транспорт и смять точно яйцо. Эффект извращённо походил на девочку-подростка, смотрящую телевизор; от этой мысли женщина поморщилась и постаралась тут же её забыть. - Эм... спасибо, Умихеби. Рада была наконец с вами познакомиться.
   Сауриал что-то произнесла - предположительно, перевела её слова. Морская змея кивнула и ответила; Сауриал оглянулась на них и сообщила:
   - Она говорит, для вас всегда пожалуйста. Никому из нас не нравятся люди, которые вредят невинным. Она была рада помочь.
   Ещё раз пихнув Калверта когтем на пальце ноги, меньшая из членов Семьи присела на корточки, когда тот слегка заворочался.
   - Привет, Томас. Снова с нами?
   Они все наблюдали, как тот заморгал, глядя в небо, затем сфокусировался на её лице. Злодей побледнел настолько, что Эмили задумалась, не собирается ли он окочуриться. Ящер осклабилась ему в лицо, наклонившись ближе:
   - За тобой приехали.
   - О Господи, - чуть слышно пробормотал тот, уставившись на неё темными глазами на бледном лице.
   - Нет, всего лишь я. Как и всегда. А теперь будь добр к директору Пиггот и расскажи ей всё, что та желает знать, или я приду и поиграю с тобой ещё. Это было очень весело, - злобно ухмыльнулась кейп, когда мужчина ещё больше побелел. Умихеби слегка шевельнулась, заставив его глянуть за плечо Сауриал и прилипнуть взглядом к гораздо, гораздо, гораздо более крупной рептилии, с интересом наблюдавшей за ним.
   Его кожа на глазах окрасилась в бледно зелёный. Умихеби что-то пророкотала, на что Сауриал фыркнула.
   - Сестра также говорит, тебе следует с этих пор держаться подальше от воды. Она запомнила твой вкус, и поскольку он неприятен, не собирается в ближайшее время его забывать.
   Калверт снова потерял сознание.
   И, если начистоту, Эмили не могла его винить.
   Сауриал потянулась и перекатила злодея, сформировав на его руках наручники из ЭВМ, а затем ещё и кандалы на лодыжках, после чего встала и закинула мужчину на плечо.
   - Директор, куда вам его? - поинтересовалась она.
   Сделав глубокий вдох и стараясь выкинуть из головы двухсот с лишним футового морского змея, наблюдавшего за ними всеми, Эмили кивнула в сторону войскового транспорта:
   - Назад, пожалуйста.
   - Нет проблем, - Сауриал перенесла арестованного к грузовику и нежно устроила его на спине на полу. Затем протянула сопровождавшую её Эмили сложно устроенный ключ. - Он отпирает оковы, в противном случае их время выйдет где-то через месяц. Так будет уверенность, что он никуда не денется.
   - Спасибо, Сауриал, - произнесла Эмили, ощущая удовлетворение, ужас и облегчение одновременно. - Если не возражаете, я бы хотела подготовить доклад о том, что вы нашли на его базе и получить некоторое представление о том, что вы с сестрой делали с ним и его людьми. Тех, кого мы уже вытащили, всё время неслабо трясёт. Если бы вы могли немного вдаться в детали, это помогло бы с оформлением документов, - Пиггот не была уверена, что они вынесут из этого что-то полезное, но попробовать стоило. За её спиной Андерсон и двое оставшихся в сознании бойцов намеренно смотрели на них, а не на Умихеби, но Дракон с Колином всё ещё пристально пялились на это создание, как она заметила, оглянувшись через плечо.
   - Конечно, это я могу, - согласилась Сауриал. - Если хотите, мы можем позже подойти в здание СКП, после обеда или вечером. Однако сперва мне надо пройтись по этому тоннелю и позаботиться о ловушках. Раптавр поможет, так дело пойдёт быстрее. Ещё мы можем загрузить видео и извлечь для вас основные интересные моменты - Метида этим займётся как вернётся в офис. В основном это может оказаться не слишком полезно, ведь часть времени было слишком темно, чтобы камера работала как следует, - на миг во взгляде девушки-ящера проступила задумчивость. - Серьёзно, надо подыскать камеры, которые лучше справляются с условиями очень низкой освещённости. Надо будет переговорить на этот счёт с Дракон, когда будет свободная минутка, - на секунду задержав взгляд на канадской Технаре, она улыбнулась. - Но не сейчас, её мысли, кажется, заняты другим.
   - Видимо так, - кивнула Эмили. И, покосившись на часы, добавила: - Полагаю, это амбре скоро уйдёт?
   Сауриал также бросила взгляд на часы.
   - Да, ещё минут через сорок должна, - подтвердила она.
   - Благодарение богу за это, с меня его действительно довольно, - вздохнула женщина. - Рой из-за этого станет просто невозможен, оно куда хуже, чем я думала.
   - Это уж точно, - улыбнулась девушка-ящер. - Меня это тоже удивило, насколько суперсильным оно вышло, учитывая насколько малое количество мы использовали. Будем надеяться, всё это поможет общественности пережить его.
   Она повернулась и подошла к Колину, потрепав того по бронированному плечу:
   - Эй, Оружейник, ты в порядке? За последние примерно пять минут только ты не сказал ни слова.
   Последовала пауза, затем герой повернул голову, взглянув на неё; то же сделала и Дракон. Обозрев улыбающееся ящеричье лицо, он снова посмотрел на Умихеби, помахавшей ему также с улыбкой, содрогнулся и повернулся, чтобы двинуться к транспорту. Дракон ещё несколько секунд продолжала смотреть то на Сауриал, то на её гигантскую сестру, прежде чем присоединиться к нему. Никто из Технарей не сказал ни слова.
   Сауриал, на вид слегка озадаченная молчанием, присоединилась к ним.
   - Тогда здесь закончили, - она прижала наушник. - Метида говорит, что они исцелили ваших пострадавших ребят, а дальше займутся арестантами. Я сейчас обратно, найду Раптавр, и, если хотите, мы начнём разбираться с тем тоннелем. Однако. Прежде чем войти, дождёмся вашей технической бригады, - ящер повернулась к Колину, с любопытством взирая на него. - Вы в курсе, как там дела с вашим апгрейдом системы?
   Рот героя открылся, затем закрылся, и он прочистил горло.
   - Да, - наконец произнёс он слегка осипшим поначалу голосом. - Есть небольшая задержка из-за перебоя подачи энергии в здании СКП но они почти закончили проводить аварийный кабель. Был небольшой, но бурный пожар на одной из подстанций перераспределения энергии в результате кратковременной перегрузки, но его быстро погасили. Однако это вынудило эвакуировать часть здания, что добавило проблем. Мы ожидаем, что скоро вернёмся в нормальный режим, с отставанием от графика примерно на два с половиной часа.
   - Так вы тогда восстановите свои системы в начале вечера? - как будто задумалась ящер. Колин кивнул:
   - Да, полагаем, что так. Задержка - досадное, но не великое затруднение, в план заложена определённая гибкость, поскольку мы предполагали, что возникнут какие-либо проблемы в последнюю минуту. Не конкретно эта, но казалось вероятным, что что-то пойдёт не так, как оно обычно и происходит, так или иначе.
   - Ни один план не переживает контакта с врагом, - улыбнулась, понимающе кивая, Сауриал.
   - По сути да, - откликнулся Технарь.
   - Ладно, - произнесла героиня после паузы. - В таком случае, встретимся снова на базе Калверта, - она обвела всех взглядом. - Было приятно представить вас ещё одному члену моей семьи. Ей понравилось знакомство с вами.
   Эмили повернулась посмотреть на Умихеби; взгляд её застыл. Колин и Дракон тоже повернулись, Андерсон и двое её солдат последовали примеру несколько секунд спустя.
   Гигантское создание исчезло, так же бесшумно и таинственно, как и появилось. Единственное, что осталось, это широкая борозда на пляже, выглядевшая так, будто по земле протащили довольно солидных размеров корабль, и один колоссальный отпечаток руки, которые медленно смывал поднимающийся прилив.
   - Это... ужасает, - еле слышно произнесла Дракон.
   - Она может быть весьма незаметной, когда хочет, - с гордым видом согласилась Сауриал. - А, пока мысль не ушла, это может прийтись кстати, когда будете допрашивать Калверта, - вдруг оказалось, что она держит картонную коробку со стороной где-то восемнадцать дюймов, которую и поставила в заднюю часть транспорта рядом с арестантом. - В любом случае, я ушла, если понадоблюсь, вызывайте, - небрежно помахала им ящер и потрусила прочь; длинные ноги стремительно уносили её из поля зрения в районы застройки. Оставшиеся на пляже позади люди посмотрели друг на друга. В конце концов Андерсон пихнула двух своих бодрствующих солдат пойти и вернуть к жизни остальных двоих, которые опозорились и неряшливо разлеглись на иле и гравии.
   Эмили бросила взгляд в направлении, куда ушла Сауриал, опустила взгляд на скрюченный в ступоре облик старого сослуживца, затем подняла на Колина и его подругу.
   - Порой я правда не могу разобраться, творят это клятые ящерицы специально или же просто не обращают внимания, - кисло прокомментировала она. - Господь на костылях. Как, к черту, что-то размером с атомную подлодку вот так запросто подкрадывается к вам?
   - По всей видимости, она и в самом деле располагает некоей замечательной способностью сокрытия, которая, похоже, работает над водой не хуже, чем под, - отметила Дракон; голос канадки до сих пор заметно подрагивал. Эмили не могла припомнить, чтобы женщина в броне вообще когда-либо настолько колебалась раньше - обычно та была очень уверенной в себе и благодушной.
   - Это мягко сказано, - покачала в ответ головой Эмили. - И очередное изменение в оценке угроз на них. Почему бы нам просто не заменить все документы на "Да" по всем категориям и на том успокоиться? - директор устало потёрла лоб. - После всего этого мне действительно нужен выходной.
   Двое несколько смущённых, однако по-прежнему тревожно оглядывающихся солдата были уже в сознании, так что все погрузились в транспорт; Андерсон завелась и отъехала, окруженная аурой человека, всерьёз желающего оказаться где-то ещё. Никто ничего не сказал на эту тему - это чувство было тут довольно широко распространено. Эмили гадала, будет ли она вообще в состоянии слышать запах моря без того, чтобы нервно озираться.
   На полпути к базе Дракон ногой пихнула коробку на полу.
   - Интересно, что это? - спросила она. Эмили оглянулась через плечо и увидела как Колин, довольно неохотно, поднимает ту и открывает. Мужчина заглянул внутрь и слегка вздрогнул, после чего полез туда и извлёк...
   - А это что за ***? - брезгливо поинтересовалась Эмили.
   - По всей видимости, очень некомфортно выглядящее резиновое изображение некоей формы жизни, с которой я никогда не сталкивался и очень надеюсь, что оно не настоящее, - наконец высказался Технарь, изучив массу из щупалец и глазных стебельков на вытянутой руке. Дракон смотрела, как он крутит её в ладонях. - Высокой детальности, до уровня, предполагающего, что образ взят с живого существа. Как бы это ни было тревожно.
   Он протянул жуткую вещицу Дракон, также её изучившую. Эмили и все остальные, кроме Андерсон, пялились на это, ощущая некоторую слабость. Водитель то и дело косилась в зеркало, после чего делала гримасу, наталкивавшую на мысль, что она жалеет об этом.
   Когда Дракон на пробу сжала резиновую массу, все подскочили от ужасающе диковинного звука, что та издала.

Текели-ли!

  
   На полу Калверт распахнул глаза и начал вопить.

***

   Эрвин оперся на стену, отделявшую залив от дороги в сторону доков, наблюдая, как колоссальное рептилиеобразное угреподобное создания покосилось в его направлении, словно бы подмигнуло, а затем скользнуло обратно в воду и исчезло. Попыхивая трубкой, старик тщательно обдумал это зрелище, глядя вслед машине СКП, отъехавшей несколько минут спустя.
   - Такое не каждый день увидишь, - глубокомысленно заметил он. - Даже в этих краях.
   - Нет, - согласился здоровяк в татуировках, также прислонившийся к стене рядом, смоля сигарету. - Времена определённо меняются. Не уверен, радоваться этому или нет.
   - Не то чтобы мы могли с этим что-то поделать, верно? - пожал плечами Эрвин. - Думаю, они хотят добра. Да и рыба уже начала возвращаться.
   - Они-то? - коротко посмотрел на него компаньон, докурил сигарету и щелчком отправил окурок в залив. - Полагаю, это хорошо.
   - С моей точки зрения, - ухмыльнулся старый мореход. И, похлопав собеседника по плечу, добавил: - Пошли, я угощаю.
   - Не представляю, как ты можешь что-то пить во всей этой вони, - раздраженно произнёс тот, следуя за ним в паб Пата, где они с другими упоротыми засели с рассвета.
   - А, воняло и хуже, - фыркнул Эрвин. - Я тебе не рассказывал про тот раз, когда мы распотрошили громадную акулу и нашли в ней полкоровы?
   - Да, - вздохнул его спутник. - Несколько раз.
   И всё равно, весело покачав головой, Эрвин рассказал ему снова. Некоторые истории достаточно хороши, чтобы их стоило повторять.

***

   Дракон проводила взглядом последний отъезжающий автозак и повернулась посмотреть на прогресс бригад экспертов-криминалистов. Около шестидесяти человек выносили громадное количество оборудования, вооружений и прочих улик с базы Выверта и грузили в другие машины, проведя последние несколько часов за документированием всего, что попадалось на глаза. Это была четвертая погрузка и, можно было надеяться, что последняя. Сам Калверт в настоящий момент был в самом охраняемом помещении здания СКП: пять уровней вниз, за двумя футами броневого листа из легированной стали в конце коридора, забитого системами проверки доступа сильнее, чем где-либо ещё за исключением комплекса АНБ. В последний раз, когда она его видела, злодей был в себе, однако всё время озирался, словно ожидал, что Сауриал в любой момент выскочит на него - глаза мужчины, не переставая, бегали.
   Это довольно сильно обескураживало. Канадка гадала, что же, ради всего живого, сделала девушка-ящер, прежде чем привлечь свою неимоверно-гигантскую сестру перевезти его у себя во рту...
   Даже по её меркам это вызывало ужас.
   И почему тот буквально обоссался, когда заметил ту стрёмную резиновую игрушку, которую Сауриал оставила? Дракон была совершенно уверена, что это должен был быть шоггот прямо по Лавкрафту, но это лишь поднимало больше вопросов, чем давало ответов. Вопросов, которые она была не уверена, что хочет задавать.
   Виртуально пожав плечами, искин отпустила эту цепочку размышлений, поскольку в данный момент это было неважно. Она обвела взглядом пейзаж, на котором всё ещё что-то происходило, даже при том, что бешеная активность этого утра по большей части замерла. Все четверо членов Семьи не так давно отбыли, как и половина кейпов Протектората, теперь вышедших на патрулирование с Новой Волной. Легенда сопровождал директора Пиггот и её именитого арестанта обратно в здание СКП. И к всеобщему беспредельному облегчению созданному Сауриал тиоацетону истёк срок, и в результате запах резко исчез. В миг, когда это случилось все колоссально оживились. Ещё где-то пара часов, и полицейский департамент сможет снять кордон и позволить гражданам вернуться обратно на территорию.
   Подойдя к месту, где Колин с парой штурмовиков обсуждали результаты операции, проведённой Сауриал и командой техников, чтобы обезопасить тоннель Калверта для бегства, что потребовало времени и ряда впечатляющих взрывов, канадка дождалась, пока тот закончит. Когда это случилось, лейтенант-техник из СКП отсалютовал герою, принял обратно планшетку, которую листал её друг, и оставил их наедине.
   - Полагаю, здесь мы закончили, - заявил Колин, поворачиваясь к ней. - Остаток операции в хороших руках. Нам следует вернуться и удостовериться, что переподключение проходит так быстро, как это возможно. Мы были вне связи дольше, чем мне хотелось.
   - Они очень близко к полной готовности, - согласилась Дракон, пока они шли к месту, где был припаркован его мотоцикл. - Теперь должно оставаться не больше часа. Давай проверим успехи в здании СКП, а затем ты вернёшься на Вышку, пока я приглядываю за операциями там.
   - Согласен, - кивнул мужчина, перекидывая ногу через сиденье и усаживаясь на механизм. - К счастью, пока в плане проблем ничего особого не было, Новая Волна с их отрядами СКП легко с ними разобрались, но мы не можем полагать, что так продлится до бесконечности.
   - Я встречу тебя там, - произнесла искин, готовясь к отбытию. Герой кивнул снова и сделал паузу; по видимой части его лица скользнуло ошарашенное выражение.
   - Пожалуйста, повторите, что? - произнёс он в систему связи шлема. Дракон ждала, гадая, что же он слышит - передача, по всей видимости, была направлена только ему. Последовала долгая пауза, в течение которой рот мужчины вытянулся в тонкую прямую полоску, которая, как она отлично была осведомлена, означала, что он очень зол.
   - Берите всех, кто сейчас доступен и обыщите снова, - рявкнул Технарь. - Буду через пять минут. Оружейник, конец связи, - он завёл мотоцикл, убрав подножку наработанным движением ноги.
   - Что за проблема? - с тревогой осведомилась Дракон.
   Колин повернул голову, глядя на неё:
   - Призрачный Сталкер исчезла.
  
   Глава 290: Редакция и написание
  -- Я так понимаю, всё прошло хорошо? - поинтересовался Денни, едва закрыв дверь офиса. - И можно только добавить, спасибо б***, что этот жуткий запах наконец развеялся, - Тейлор (в эту минуту Сауриал) захихикала. Варга, управлявший другим её аспектом, отвернулся от кофе-машины, у которой наполнял кружку в несколько раз больше человечьего размера посредством приготовления и переливания череды нормальных чашек кофе. На лице его расплывалась широкая ухмылка.
  -- Если под "прошло хорошо" понимать, что мы преуспели в поимке Выверта с его людьми и обеспечении поддержки СКП, Денни, - в безмерном веселье произнёс демон, - то да, всё прошло исключительно хорошо. Боюсь, мистер Калверт может придерживаться иного мнения. Для него дела пошли на изумление скверно. Сие было крайне забавно.
  -- Боже, это было уморительно, - рассмеялась Тейлор, опираясь на стол и мотая головой. - Мне всё продолжали приходить новые идеи, чтобы опробовать, но на большее не хватило времени. В конце концов, не было смысла слишком затягивать. Честно говоря, я и в самом деле слегка забеспокоилась, что у него заведутся проблемы с психикой.
  -- Я бы полагал, что так и сталось, однако, скорее всего, не в той степени, чтобы директор Пиггот не смогла извлечь из него желаемую информацию, - заметил демон, с удовольствием потягивая свой сверхбольшой кофе. - Более вероятно, что он будет весьма рьяно сотрудничать. Мыслю, он поверил тебе, когда ты заверила, что вернёшься, ежели он не станет. Сей муж был не сильно заинтересован в том, чтобы подобное случилось. И весьма сомневаюсь, что ему когда-нибудь вновь будет уютно во мраке или же под землёй. Или же рядом с морем, если на то пошло.
   Денни посмотрел на одного, на другую, затем повернулся к Эми с Лизой, всё ещё не снявшим свои биоконструкты и в хорошем настроении прислушивавшимся:
  -- И с чего у меня такое чувство, что мерзавца чуть ли не пожалеть стоит?
  -- Потому что как человек вы гораздо лучше его, - хмыкнула "Ианта". - Не волнуйтесь, судя по всей той хрени, что вскрылась там внизу, он заслуживает худшего. У гада буквально имелась комната пыток, которую определённо использовали для убийства по меньшей мере дюжины человек, насколько можно сказать только по запаху крови, которую они не озаботились отмыть. Это чрезмерно большая жертва для большинства, чтобы выжить, - по мере речи веселье сменилось холодной яростью. За её спиной "Метида" сжимала и разжимала когтистые лапы, словно представляя, как смыкает их на некоей шее.
   Денни довольно четко представлял, кто бы это мог быть.
  -- Боже. Вы уверены?
  -- Определённо, - хмуро кивнула пурпурная ящер. - Техники СКП пришли к тем же выводам по результатам только предварительного сканирования. Там практически по всей комнате ДНК минимум дюжины личностей. Не говоря об... инструментах, - голос её был полон отвращения. - Мы практически уверены, что доктор, которого Тейлор нашла в лазарете, также напрямую причастен - его запах по всему помещению и на оборудовании. Они думают, кто-то из наймитов также мог участвовать, но это могут быть не все. Многие, похоже, просто наёмные пушки, бывшие там в качестве мускулов и техподдержки.
  -- Так вышло, что я счёл некоторых из них довольно интересными, - задумчиво произнёс Варга. - Во многих отношениях весьма сходными с рядом членов вашего союза, Денни. Военное прошлое во всех случаях, что мы могли определить, по большей части из Штатов, и возраст любой от за двадцать пять до примерно пятидесяти. Представляется, что они столкнулись с теми же проблемами и выбором, что и люди вроде, к примеру, Марка, однако так случилось, что выбрали нечто менее законное, - пожал плечами демон. - Случись им работать на кого-то не столь социопатичного, как Калверт, вполне могли бы остаться по верную сторону закона - или, по меньшей мере, достаточной верной, чтобы избежать нынешней судьбы. Я бы ждал, что СКП будет довольно сурова к ним.
   Денни со вздохом кивнул, сидя за столом. Тейлор передала ему кофе и села рядом.
  -- Я и сам знаю пару человек, пошедших в итоге по этой дорожке, - произнёс докер, приняв чашку и опустив на миг на неё глаза. - Кое-кого отсюда, собственно говоря, когда времена настали действительно тяжелые. Ваши друзья Убер и Элит в прошлом нанимали кое-кого из наших для пары-тройки своих дел, в основном просто как массовку. Я их всегда отговаривал, но, в конце концов, если отчаянно нуждаешься в деньгах, выбора может и не быть. По крайней мере, с этими двумя в общем и целом никогда ничего ужасного не случалось. Худшее, что я могу припомнить, это пара недель под арестом и штраф, но... - сделал он глоток напитка и поставил чашку. - Было бы несложно слишком скатиться, чтобы выбраться, если выберешь работу не на того злодея.
  -- Или на того, если ты этого типа, - добавила Лиза. Мужчина посмотрел на неё и задумчиво кивнул.
  -- Тоже верно. Некоторые люди скорее подонки, с какой стороны ни посмотри.
  -- Надеюсь, СКП в состоянии отличить действительно злых и людей, кто скорее вляпался во всё это, - высказался демон, допив свой кофе и задумчиво покосившись на машину. - Я считаю, что некоторые из них могли бы со временем искупить вину. Сержант Оуэнс, например, показался мне разумным и вовсе не из тех, кто следует философии Калверта. Таких там несколько. Их капитан, с другой стороны, показался весьма неприятным, хоть и компетентным лидером, если то, что мы расслышали, было точно.
  -- Надо нам сходить и поговорить с директором попозже; стоит упомянуть имена и предложить обойтись с ними по справедливости, - предложила Тейлор. Варга посмотрел на неё и кивнул.
  -- Достойная мысль. Однако в конечном итоге они в руках властей, а те будут делать то, что делают. У нас нет права голоса в том, что случится с наёмниками теперь, когда передали их под стражу в СКП. И нет смысла отрицать, что они были крепко повязаны с тем, кто вершил, и демонстрировал четкое волеизъявление свершать, крайне серьёзные преступления.
  -- Он и правда активировал свою систему саморазрушения, - с отвращением сообщила Лиза, заставив Денни на неё уставиться. - Этот ***к был более чем готов убить, вполне может быть, тысячи людей чисто чтобы прикрыть свою задницу. Если бы дела пошли по-другому... - покачала Умница головой, свирепо нахмурившись. - Он заслуживает всего, что бы они на него не сбросили. Единственная причина, по которой я рада, что он ещё жив и что Тейлор не съела гада на самом деле, это что не могу дождаться, когда Пиггот его распнёт, и что не хочу, чтобы одна из моих лучших друзей рисковала сама попасть в тюрьму.
   Эми успокаивающе потрепала "кузину" по плечу.
  -- Этак твои маленькие разногласия с ним выглядят почти дружескими, а? - улыбнулась целительница.
  -- Ну, настолько далеко я бы не заходила, - осклабилась в ответ Лиза. - В целом, мне всё ещё хотелось бы всадить ему пулю промеж глаз, пусть даже хотелось бы думать о себе лучше. Но, насколько могу сказать, все, кто когда-либо с ним встречался, испытывают то же самое.
  -- Директор так наверняка, - фыркнула Тейлор. - Она была очень рада его видеть. Хотя и неслабо так напряжена из-за того, как его доставили.
   Денни посмотрел на ухмылку дочери, поинтересовавшись:
  -- Вот ещё одна вещь, которая заставляет думать, что у вас есть что мне рассказать.
   Дочь радостно кивнула:
  -- Они наконец познакомились с Умихеби как положено.
   Мужчина разинул рот, затем начал медленно посмеиваться, пока чуть ли не взревел от хохота. А когда наконец успокоился, утёр с глаз слёзы веселья:
  -- Ох, дорогая. Это должен был быть тот ещё шок.
  -- Мнится, они были несколько захвачены врасплох, - сухо произнёс Варга. - Я бы ждал в ближайшем будущем весьма стремительное обновление оценок угроз со стороны Семьи.
   Все пятеро переглянулись, большинство с усмешками.
  -- Пошли загрузим видео с камер и вместе нарежем материал для директора Пиггот, - произнесла Лиза после паузы. - А для себя можем сделать режиссёрскую версию. Держу пари, Убер и Элит практически обоссутся со смеху.
  -- Знаешь, они будут невероятно завидовать на этот счёт, - хихикнула Эми.
  -- О, рассчитываю на это, - ухмыльнулась чёрная ящер, направляясь к компьютеру. - Судя по тому, что Тейлор нам уже рассказала, мы наверняка сможем забацать из отснятого художественный фильм так, чтобы Голливуд смотрелся бледно. Хотя лучше этого не делать, он выдаст куда больше, чем нам бы хотелось.
   Вскоре все они собрались вокруг компьютеров; на сервер скачивалось видео с четырёх подключенных камер. Пока Лиза начала умело сводить ролики вместе в полную последовательность, которая не покажет ничего слишком сложного для объяснения, однако покрывающего большую часть ценного с точки зрения улик, Тейлор запустила необработанную съемку от себя и Варги, давая пояснения остальным.
   Не прошло и десяти минут, как Денни разом с благоговейным ужасом и уважением наблюдал, что его дочь со своим демоническим другом на самом деле могут, если чуток пораскинут мозгами. А заодно размышлял, что было почти нечестно выставлять против них простого парачеловека...
   Не то, чтобы эти мысли делали просмотр хоть чуточку менее забавным, разумеется.
   И... в конце концов, это же Выверт.

***

  -- Идёт проверка, мы в состоянии готовности, - сообщила Дракон, глядя на директора Пиггот.
  -- Подтверждаю, - откликнулся Колин. - Системы Вышки также полностью функциональны и проходят окончательное интеграционное тестирование. По-видимому, ничего нежелательного не произошло. Бригады демонтируют старую систему и переносят на склад для дальнейшего анализа впоследствии, так что мы можем закончить установку нового оборудования окончательно по местам. Что будет облегчением - все постоянно спотыкаются о кабели, сколько ни предупреждай.
   Судя по голосу, Технарь был несколько недоволен этим фактом, однако он пребывал в плохом настроении с тех пор, как этим днём было обнаружено бегство Призрачной Сталкер.
  -- Оружейник, когда будете свободны? - произнесла Эмили в гарнитуру. - Нам надо немало обсудить. Я вышла на связь с Сауриал, они с сестрой будут тут в течение полутора часов, а мне хотелось бы пройтись по некоторым пунктам, прежде чем они прибудут.
  -- Понял, - произнёс герой. Последовала пауза в несколько секунд. - По моей оценке, работы, для которых я необходим на месте, закончу чуть более чем через пятнадцать минут, так что буду там в течение тридцати максимум.
  -- Хорошо. В таком случае, я собираюсь пообщаться с Новой Волной. Пиггот, конец связи, - дважды стукнула она по наушнику и покачала головой. - Он определённо сварливее обычного, - заметила она Дракон; та кивнула, набирая на главном системном пульте очередную команду.
  -- Знаю. Он воспринимает её побег как личный провал. Некоторое время он будет довольно угрюмым, пока не разберётся, что именно случилось и как предотвратить повторение.
  -- Проклятье, - чуть заметно вздохнула Эмили. - От этой девчонки куда больше проблем, чем она того заслуживает, - пробормотала женщина себе под нос. И, подняв взгляд на Технаря, пожала плечами. - Как я уже говорила Колину, если понадоблюсь, буду на совещании с Новой Волной.
  -- Хорошо, директор. Мы тут также почти закончили, хотя в генераторной ещё ремонт. Но мы достигли полной функциональности уже двадцать минут как. Хотя на то, чтобы убрать всё старое оборудование и поставить на его место новое, уйдёт большая часть ночи.
  -- Ничего не поделаешь. Покуда мы в рабочем состоянии, несколько часов с проводами повсюду как-нибудь переживём, - отозвалась светловолосая женщина. И, всё ещё слегка хмуро кивнув Дракон, развернулась и вышла. Дракон проводила её взглядом и вернулась к своим задачам. Директор восприняла историю с Призрачной Сталкер не лучше Колина, что несколько озадачило канадку. Полностью история того, как девушка оказалась под домашним арестом на последние два месяца, была ей неизвестна, но это становилось любопытно.
   Когда искин закончила реконфигурацию устройства, с которым работала, она отступила на шаг и оглядела серверную. Пара дюжин техников были заняты, осторожно маркируя и отсоединяя сотни кабелей, после чего отвинчивали смонтированные в стойках сервера и раскладывали по коробкам. Всё фотографировалось, помечалось, измерялось и в целом оформлялось как улики. Для всего пары дней задача была колоссальная, и Технарь была определённо удовлетворена тем, как хорошо она была решена, даже принимая во внимание последнюю западню Калверта.
   Ущерб от внезапной гигантской перегрузки был довольно серьёзным: она полностью уничтожила значительное количество энергораспределяющего оборудования и вызвала очень неприятный пожар, который, несмотря на довольно ограниченные размеры, был очень жарким и разрушительным. Данная подстанция была полностью потеряна - всё помещение и два тоннеля доступа необходимо будет полностью вычистить и перестроить. К счастью, на руках имелись резервы для создания обходного пути и достаточно места на одной из прочих подстанций, чтобы перекинуть туда все функции, так что в перспективе это не было проблемой.
   СКП будет устранять урон и чиститься пару недель, а дым от пожара заставил сработать тревогу по всему зданию, да и сам вызвал ряд проблем, но в целом могло быть куда хуже. Если бы новая система не была вовремя введена в строй, все коммуникации и информационные системы СКП по всему городу на часы, а то и дни, были бы ввергнуты в тотальный хаос.
   Довольная тем, что текущая работа уже выполнена, канадка переговорила с руководителями техников, проверив, что все знают, что надо делать, и направилась прочь, дождаться прибытия Колина, размышляя при этом, с чего это один Страж такая проблема.

***

   Сара повернулась, услышав, как открылась дверь в конференц-зал; лейтенант Гибсон последовал её примеру. Когда Эмили Пиггот вошла и огляделась, он лихо отсалютовал; дверь за директором закрылась. Она отсалютовала в ответ и приблизилась. Сестра Сары присоединилась к ним, однако остальная семья осталась сидеть за столом, где они обменивались историями.
  -- Здравствуйте, директор, - поздоровалась Сара. - Выглядите раздражённой, - в чём, если быть честной, не было ничего необычного, но этого она добавлять не стала.
   Директор Пиггот вздохнула:
  -- Внутренний досадный вопрос. Однако нет ничего, что мы могли бы сделать по этому поводу в данный момент, - она приняла протянутую лейтенантом папку, стремительно пролистала и с кивком протянула обратно. - По всей видимости, вы сегодня определённо отработали свои деньги, все вы, - проговорила директор, делая зримое усилие в попытке чуточку взбодриться. Направившись во главу стола, она дождалась, пока обе сестры и лейтенант сядут и сделала то же самое. - От имени СКП ВСВ и своего лично, хотела бы вас поблагодарить. Слава, Барьер, из первичных рапортов обоих ваших подразделений видно, что вы замечательно себя показали и, вероятнее всего, спасли немало жизней, - кузены переглянулись и усмехнулись.
  -- Спасибо, директор, - радостным голосом поблагодарила Вики.
  -- Пожалуйста. Барьер, сержант Адлер приложила к рапорту пометку, что вполне готова снова с тобой работать; она говорит, что ты думаешь наперед, идеально исполняешь приказы и более чем честно отрабатываешь свою роль. Слава, сержант Когут выражается очень похоже, - Сара и Кэрол посмотрели каждая на своё чадо с гордостью. - Не имею понятия, окажемся ли мы в положении, когда потребуются аналогичные меры, в будущем, но очень довольна тем, как хорошо всё вышло, и не буду сильно колебаться, чтобы повторить, если потребуется, - директор СКП и впрямь улыбнулась. Эрик просиял; его сестра весело поглядывала на юношу.
  -- Судя по докладам, похоже, что остальные из вас также получили свою долю веселья, - Пиггот снова взглянула на папку, которую лейтенант толкнул к ней по указующему жесту. - Одна попытка ограбления банка в эвакуированном районе, предотвращена Мегаваттом и его подразделением. Три попытки мародерства, включая один таран на машине ювелирного магазина. С двумя управилась Лазер-Шоу со своей командой, с одной - Брандиш со своей. Ряд мелких преступлений - угон машин, вандализм, девять уличных и три вооруженных ограбления - распределился между остальными. Все вы обеспечили эффективную поддержку персоналу СКП без каких-либо отметок о проблемах, - директор закрыла папку и сложила на ней руки.
  -- Вы проделали очень хорошую работу и, думаю, довольно значительно подняли репутацию своей группы в городе. Я обязательно упомяну об этом мэру, когда встречусь с ним. Это может помочь успокоить его после... - женщина скорчила гримасу. - Чуточку чрезмерно эффективной операции отвлечения.
  -- Пахло о***ть как жутко, - пробормотал Эрик. - Понятия не имею, как я не блеванул - даже в респираторе это был ужас.
   Светловолосая женщина кивнула с таким видом, точно согласна целиком и полностью; то же сделали и остальные. Сара даже не решилась послать сыну предупреждающий взгляд из-за его выражений. Вонь и в самом деле была почти невыносима. На что это должно было быть похоже для кого-то без сомнительной защиты респираторов СКП, она и думать не хотела.
  -- Спасибо за приятные слова, директор, - заговорила Сара после паузы. И обвела взглядом свою семью. Думаю, что скажу за всех - мы находим этот день интересным, пусть несколько долгим и богатым на запахи, - все герои закивали.
  -- Это определённо не то, чем мы занимаемся обычно, - вполголоса произнёс Марк, - но, должен признать, мне в целом понравилось. С удовольствием занялся бы тем же самым снова, если потребуется.
  -- Я тоже, - добавила с лёгкой улыбкой Вики. - Хотя без запаха я бы реально обошлась.
  -- Я очень сильно надеюсь, что нам больше никогда не придётся использовать эту сатанинскую гадость, - вздохнула директор Пиггот. - Объяснять, что случилось - это будет кошмар пиарщика. Надеюсь, у ребят Роя есть мысли, как с этим управиться. Нам многие дни придётся со всей мочи лизать задницы, чтобы общественность не вопила.
  -- Но вы успешно заполучили Выверта, - заметила Кристал. - Это должно помочь. Я имею в виду, он же был готов обрушить громадное здание посреди города, что погубило бы сотни жизней. По меньшей мере. Думаю, когда это вылезет, уйму народа устроит, что так пришлось поступить.
  -- Будем надеяться, - кивнула директор, выглядевшая не слишком в этом убеждённой. - Однако пока что это информация не для общественности. Нам надо закончить допросы и оформить дело, прежде чем сможем что-то раскрыть. Пожалуйста, не забывайте о подписках, в которых расписались. У Выверта ещё могли остаться люди снаружи, и чем дольше мы не даём им знать, что с ним покончено, тем лучше. Я хочу найти их, пока не сбежали.
   Пиггот обвела всех взглядом, одного за другим. Все семеро членов Новой Волны кивком обозначили согласие, Вики пантомимой зашила губы, на что Кристал улыбнулась, а Кэрол слегка нахмурилась.
  -- Как думаете, он использовал свою взрывчатку? - с любопытством поинтересовался Нейл. Светловолосая женщина, нахмурившись, повернулась к нему:
  -- Так вышло, что он попытался. Если бы у нас не было Семьи, чтобы обезвредить заряды, один бог знает, насколько погано всё могло обернуться.
  -- С***ь господня, он правда это сделал? - изумился Эрик.
  -- Сделал. Дракон оборвала отсчёт за считанные минуты до того, как он и впрямь истёк бы, если бы не был обезврежен, но это стало возможно только потому, что Сауриал и её родичи не только в первую голову отыскали, но заодно и обработали для нас базу. Если бы мы пошли вслепую, хрен знает, что могло бы случиться, но могу гарантировать - ничего хорошего, - передёрнула плечами Эмили. - Впрочем, без этих рептилий мы бы, для начала, даже не знали бы об этом.
  -- Мы тоже должны их от души поблагодарить, - вставил лейтенант Гибсон, на что его начальница чуть заметно кивнула.
  -- Определённо. Сумасшедшие создания, однако до чертиков эффективные. До жути даже, вообще говоря, - похоже, директор подумала о чём-то не вызывающем положительных эмоций, пришло на ум Саре на основании проступившей на лице той на миг лёгкой бледности. А секунду спустя женщина, покачав головой, отбросила это, что бы оно ни было.
  -- Я поговорила с Сауриал и заверила её, что мы полностью удовлетворены результатами этого дня. Она уже подготовила вашу оплату, чеки на всех у Панацеи. Мы проведём выплаты ОСББ завтра, так что, думаю, с финансовой стороной дела покончено, - Пиггот снова открыла папку, вытащив несколько бланков. - И последний вопрос, как и всегда, работа с бумагами. Я бы хотела, чтобы вы заполнили эти рапорты, пожалуйста, чтобы добавить их к тем, которые мы уже получили от членов ваших подразделений. Лейтенант Гибсон поможет где окажется необходимо, у него же вся прочая требующаяся информация. Это не должно занять больше минут двадцати, - бросила она взгляд на часы, пока лейтенант поднялся и распределил между всеми комплекты из дюжины страниц.
  -- У меня через пять минут встреча, так что оставляю это на вас. И ещё раз, спасибо вам всем за помощь, её очень высоко оценили, - Эмили встала, наблюдая, как её подчинённый протягивает ручки. Сара просмотрела свою форму, сочтя её довольно ясной для "Деятельности аффилированных паралюдей при поддержке операции СКП", как гласил титул на первой странице вкупе с внутренним кодом СКП.
  -- Выглядит достаточно простой, - прокомментировала она.
  -- Это стандартная форма, хотя мы нечасто её используем тут в Броктон-Бей, - кивнула директор Пиггот. - У вас не должно возникнуть никаких проблем, Леди Фотон, но, если будут вопросы, лейтенант может на них ответить, - она в последний раз огляделась с удовлетворённым видом и покинула помещение. Вскоре все герои склонились над листами; тишину оглашал только скрип ручек. К немалому удивлению Сары, даже Вики сосредоточилась на бланке, чуть высунув кончик языка в уголке рта.
   Чувствуя, что дела идут очень даже неплохо, но при этом активно предвкушая ужин и постель, Сара продолжила заполнять соответствующие поля и писать ответы на специфические вопросы.

***

   Ханна обвела взглядом людей за столом для заседаний. Колин хмурился в планшет у себя в руках, Дракон, насколько она могла вынести из положения головы оформленной под рептилию силовой брони, похоже, над чем-то размышляла, Этан с женой тихонько переговаривались, а прочие либо проглядывали собственные заметки, либо просто ждали. Легенда читал один из предварительных докладов по основной операции на дальнем конце стола. Мгновением позже вошла Эмили, закрыв дверь и заняв своё место. Ханна нажала переключатель, заблокировавший дверь и активировавший систему охраны, включая новые системы, которые Дракон установила как часть обновления.
   Взирая на сидящих за столом, директор СКП несколько секунд хранила молчание, пока все не прекратили свои занятия и не переключили внимание на неё. Наконец женщина открыла бывший при ней блокнот и заглянула в него.
  -- Ладно, нам надо пройтись по ряду вопросов, пока Сауриал с сестрой сюда не добрались. Полагаю, нам также придётся снова поговорить после того, как они уйдут. Первое, каково текущее состояние дел с арестованными?
   Ханна прочистила горло:
  -- Томас Калверт в настоящий момент находится без сознания в своей камере. Когда мы направили его в подвальные помещения, он впал в истерику, и мы были вынуждены прибегнуть к седативам. Он вопил про "них", являющихся из стен, чтобы достать его, что-то насчёт озера, которого не должно быть и некоем подземном городе, полном монстров, - все переглянулись. - Он довольно громко выражался на этот счёт, - добавила героиня, пожав плечами. - Что бы Сауриал с ним не сделала, оно заклинило. Мужик рехнулся. Светлая сторона в том, что он говорит так быстро, что нам сложно было за ним записывать. Вероятно, придётся держать его пока на транквилизаторах, но сомневаюсь, что придётся очень сильно давить, чтобы он рассказал всё, что мы хотим.
  -- Кому-нибудь ещё стало интересно, что на самом деле случилось этим утром? - медленно поинтересовался Рори. - А потом не возникла мысль, что не выяснять может быть хорошей идеей?
   Некоторые закивали. Колин, насколько она могла судить, вообще не слушал - по меньшей мере половина его внимания по-прежнему пребывала в планшете - однако произнёс рассеянно:
  -- Способность Семьи к созданию материи вкупе с их исключительно тонкими чувствам и необычным чувством юмора позволяет прийти к весьма эффективным сценариям психологической войны, особенно если они задействовали техники пространственной манипуляции, которые Сауриал и Раптавр со всей очевидностью продемонстрировали в конструкции ряда устройств. Я бы ожидал, что они могут при некоторых усилиях убедить большинство людей почти во всём, что придёт вам в голову. Калверт, скорее всего, убедился в этом, себе на беду.
   Все уставились на Технаря, но тот продолжил перематывать некую сложную схему на своём планшете и игнорировать их.
  -- Да. Хорошо, - Эмили, похоже, была слегка озадачена. - Полагаю, мы можем узнать больше на этот счёт, когда они объявятся - принимая, что они нам расскажут. А его наёмники?
  -- Ни на кого из них ничего из произошедшего не оказало столь скверного влияния, - сообщила Ханна, - однако все они потрясены, как если бы провели часы в серьёзном боестолкновении. Все перенесённые травмы, по-видимому, появились во время нашего проникновения и последовавшего боя - насколько я пока могу сказать, ни Сауриал, ни её сестра не нанесли им вообще никаких повреждений. Физически, во всяком случае, - героиня слегка покачала головой. - Предварительный опрос выявил ряд очень своеобразных историй, немалая часть которых показалась бы как противоречивой, так и физически невозможной, однако с учётом сил, кто может говорить об этом всерьёз? и даже в этих рамках определённо необычных.
  -- Некоторые из этих парней и правда выглядели так, словно хотят, чтобы мы их арестовали, - задумчиво произнёс Робин.
  -- Я заметила то же самое, - кивнула Батарея. - Вы видели, как любезно они к тому же все были помечены? На каждом имя, ранг и слова "Наёмник напрокат", написанные на спине одежды. Странно то, что никто из них этого не замечал, пока не появились мы.
  -- На спине бронежилета Выверта было "Раздражающий суперзлодей", - вздохнула Эмили. - Эти чертовы ящерицы никогда не упускают шанса навешать лапши хоть нам, хоть кому, не так ли?
  -- По всей видимости, нет, - хмыкнула Дракон. - Я всё ещё пытаюсь выяснить значение визгливого шоггота. Калверт покрывается очень нездоровыми пятнами, когда его видит, а если слышит...
  -- Какой ещё, к чёрту, шоггот? - с любопытством осведомился Крейг.
   Канадка перевела взгляд на него:
  -- Мифическое существо из работ автора Г.Ф. Лавкрафта, - отозвалась она. - По крайней мере, я очень надеюсь, что оно мифическое.
  -- Снова Лавкрафт, - нахмурилась Батарея. - Должна признаться, эта тема меня немного беспокоит. Она кажется куда более... упорядоченной... чем простая шутка безо всяких оснований.
   Все снова переглянулись - кроме Колина, который с задумчивым видом печатал на экране своего планшета.
  -- Им нравится нас доставать, это вполне очевидно, - проворчала Эмили. - Даже если в целом они на нашей стороне. Они почти также плохи, как клятая Симург - почти невозможно разобраться, сколько из того, что они делают, вызвано тем, что они считают это забавным, а сколько - настоящее, - директор тяжело вздохнула. - Или сколько представляет собой двойное или тройное надувательство, просто потому, что они могут.
   Легенда коротко пожал плечами:
  -- Учитывая их происхождение, мы можем никогда не добиться полной уверенности. Или даже быть полностью уверены в том, каково это происхождение на самом деле. Как бы то ни было, они дружелюбны, эффективны и сегодня определённо предотвратили колоссальную катастрофу, так что, полагаю, мы выдадим им кредит доверия.
   Директор, кажется, не была убеждена до конца - а Ханна определённо не была, поскольку, эти стрёмные рептилии по-прежнему очень, очень её озадачивали. Не говоря о немалых подозрениях в их адрес. Однако, в словах героя был смысл; сейчас был неподходящий момент, чтобы отвлекаться на эту конкретную кроличью нору.
  -- Ну хорошо. Отложим вопрос, что и как Сауриал с Раптавр сделали, чтобы деморализовать почти пятьдесят опытных обученных военных, до лучших времён, - произнесла Эмили, делая пометку в блокноте. - Однако, как только закончим с Вывертом и его людьми, мы определённо пересмотрим их оценку угрозы, поскольку могу гарантировать, что она неверна. Не говоря о том, что надо обновить данные по Ианте и Метиде, у нас пока на них мало что есть.
  -- Думаю, следует сосредоточиться на Умихеби, - предложила Дракон. В её голосе звучало лёгкое беспокойство. Ханна увидела, как Колин застыл; его пальцы на несколько секунд замерли на планшете, после чего возобновили движение более медленно. Во главе стола вид у Эмили на миг стал весьма угнетённый.
  -- Дракон, в данный момент я пытаюсь забыть про Умихеби, - произнесла светловолосая женщина сквозь зубы. - Это также можно оставить на потом. В основном чтобы дать воспоминаниям слегка поблекнуть.
  -- Вы встретили Умихеби? - поинтересовался Этан, ошарашено глядя (как и все, кто не был на пляже). Ханна ощутила, как от этого имени её пронзила ледяная дрожь, возвращая образы с первого контакта в глубине океана. - Она правда была в заливе? Эта ***но здоровенная тварюга? - дал он слегка петуха.
  -- Была, - произнесла Эмили спустя несколько секунд, за которые заметно сглотнула. - Просто скажем так, мы имеем подтверждение некоей формы неуютно мощного эффекта Скрытника в сочетании с фактом того, что наши оценки размеров были... занижены.
  -- И что она делала? - уточнил Легенда, по всей видимости испытывая дурное предчувствие.
  -- Поймала и доставила нам Калверта, - сообщила Дракон.
   Все посмотрели на неё.
  -- Во рту, - неохотно добавила канадка.
  -- Ох, чтоб меня... - выдохнул Робин. - Не удивительно, что ублюдок практически в коме!
  -- Это определённо дало бы такой эффект, - произнесла с бледным лицом Батарея.
   Ханна пыталась, безуспешно, не думать на эту тему.
   Наконец Эмили нарушила упавшее на комнату исполненное ужаса молчание:
  -- Как я уже говорила, предпочитаю обсудить это позднее, когда воспоминания о том, что я видела, станут чуточку менее... живыми. Продолжаем, - перевернула она страницу блокнота, пока остальные пытались сосредоточиться. - Новая система.
  -- Завершена, протестирована, полностью интегрирована и совершенно функциональна, - Колин наконец оторвался от планшета, отложив его в сторону. - И здесь, и на Вышке. Все коммуникации вернулись к полноценной работе, со значительным улучшением по ширине канала и дальности. Старые устройства связи были полностью деактивированы, мы отозвали всё ранее выпущенное "железо" для уничтожения в целях безопасности. Новые устройства были розданы всем, у кого их до тех пор не было. Все автомобили в машинном парке будут полностью усовершенствованы до новой спецификации второй сменой завтра. Документация на оперирование новыми функциями, доступными теперь, может быть получена через сервер службы безопасности; выдал новые права доступа на всех присутствующих тут, а ИТ раздадут их всему персоналу.
  -- Так что, по сути, мы снова в деле, без каких-либо черных ходов или ловушек, - с облегчением заметил Крейг. Колин кивнул:
  -- Верно. В течение дня или двух ожидаются мелкие ошибки и проблемы, пока замещаются оставшиеся данные низкого уровня приоритета, но все основные функции присутствуют. Пожалуйста, докладывайте обо всём, выбивающемся из нормы, если заметите.
  -- Что насчёт генераторной? - поинтересовался Робин. - Когда я заглядывал, там был чертов бардак.
  -- С этим также разобрались, - откликнулся Технарь. - Повреждённые системы уже обошли, а восстановление повреждённого оборудования будет завершено в течение двенадцати-четырнадцати дней. За это же время мы добавим резерв мощности, так что, если что-то того же рода случится снова, мы будем в состоянии более легко это воспринять.
  -- Надеюсь, обойдёмся без этого, - Колин согласно кивнул на слова Батареи.
   Они потратили немало времени, разбирая детали обновления системы и новых её возможностей; Колин и Дракон совместно осветили ряд вопросов, пока всех не ввели в курс дела. Наконец, посмотрев на время, директор Пиггот перевернула страницу:
  -- Ну хорошо, большую часть остального можно оставить на потом. Последний пункт для обсуждения на данный момент это Призрачный Сталкер. Колин, какого черта случилось.
   Мужчина нахмурился, глядя в планшет, как будто тот лично его оскорбил:
  -- В сущности, маловероятная цепь событий. Мы обнаружили шоковый браслет на полу её апартаментов, полностью разряженный. Признаков девушки не было. Никто не видел её с прошлой ночи, но трекер в браслете до скачка напряжения. После чего мы никак не можем узнать, куда она пошла и что сделала, - он со вздохом потёр лоб.
  -- Насколько я смог определить по логам, скачок напряжения, вырубивший здание, также сбил систему телеметрии, контролировавшую браслет. Потеряв источник энергии, она послала на устройство ряд повреждённых сообщений, по всей видимости, проинтерпретированные как команда увеличить мощность разряда до максимума и выдавать его непрерывно. Не имею представления, как именно так вышло, там стоит ряд проверок на такого рода вещи, поскольку при некоторых обстоятельствах это может быть фатально. В любом случае, накопители были полностью разряжены в Призрачного Сталкера, что по меньшей мере привело бы её в бессознательное состояние. Очень болезненным образом, вообще-то, - Технарь протянул руку и перелистнул пару страниц на планшете.
  -- Некоторое время спустя она, должно быть, пришла в себя, обнаружила, что браслет, как минимум на время, неактивен и просто ушла оттуда в фазу. Устройство перезаряжается сочетанием рассеянных потоков энергии с трансляторов в полу, как в беспроводном устройстве зарядки телефона, и системы восстановления от кинетической энергии в самом браслете, которая собирает энергию из каждого движения вроде ходьбы или перемещения его самого. Но при отсутствии энергии во всём здании и том, что она оказалась на полу... - пожал он плечами. - Не хватил времени на перезарядку, прежде чем она умудрилась сбежать. Подвигайся она с ним минут двадцать, и энергии хватило бы, чтобы разряд принудил её сдаться, но, предположительно, она попыталась бежать немедленно и преуспела.
  -- Идеальная буря из удачи и неудачи, - вздохнул Легенда.
  -- Да. Подозреваю, у неё на запястье очень неприятный ожог от разряда, и к тому же она может страдать от некоторых, возможно временных, проблем с нервной системой, но это её явно не остановит. Девушка самонадеянна и социопатична, а также интеллектуально ленива, но притом очень упорна, - Колин снова отодвинул планшет. - У неё фора по меньшей мере в четыре часа, прежде чем кто-либо заметил, что она исчезла. За это время легко можно было бы покинуть город. Докладов о пропаже машин не поступало, но это необязательно что-то доказывает.
  -- Будь оно всё проклято, - проворчала Эмили. - Чертова девчонка ***й чемодан без ручки, - она посмотрела на Колина, затем обвела взглядом остальных. - Даст ли она дёру? Или застрянет тут и будет мозолить глаза?
  -- Неизвестно, - Колин посмотрел на неё, затем на Ханну. - Самым логичным ходом было бы как можно скорее убраться отсюда как можно дальше и попытаться скрыться, но сложно предсказать, что именно она сделала бы. Это не самая логичная из знакомых мне личностей, а зло она таит в степени, вызывающей шок.
  -- А что за история с этой Призрачной Сталкер? - с любопытством поинтересовалась Дракон, тут же привлекая к себе общее внимание. - Я знаю, что она была под домашним арестом, но не уверена, в чём её важность. Вас явно тревожит то, что вы сейчас потеряли девушку.
   Эмили изучающе посмотрела на неё, затем покосилась на Ханну с Колином, после чего обвела взглядом остальное помещение. И в конце концов вздохнула:
  -- Ну хорошо. Некоторые из вас в курсе, но не все. Призрачный Сталкер... очень неуравновешенная молодая женщина. Несколько месяцев назад она была замешана в нападении, очень неприятного рода, на дочь человека, с которым многие из вас встречались и о ком все слышали. Денни Эберт.
   Дракон склонила голову на бок в манере, предполагающей удивление:
  -- Его дочь. Тейлор Эберт?
  -- Да, - директор мрачно нахмурилась, и дала всем разъяснения по поводу тех событий. Когда же она закончила, Этан вскинул руку и бровь.
  -- Что? - рявкнула Эмили.
  -- Призрачный Сталкер умственно и физически пытала пятнадцатилетнюю дочь одного из потенциально наиболее могущественных политически людей в городе, который известен склонностью до крайности защищать свою семью, и абсолютно точно захочет отправить в больницу угрожающих ей, а также лучший друг ***й Семьи? Ту самую дочь, которая свалила мужика вдвое больше себя за три секунды дубинкой и также является лучшей подругой Семьи, лично натренирована Сауриал, и сверх того, по всей видимости ещё и лучшая подруга Панацеи, не говоря о приближенности к Славе? Эту дочь?
  -- Именно, - подтвердила светловолосая женщина, когда он закончил.
  -- Сучке крышка, - высказался герой спустя несколько секунд, покачав головой. - Лучше бы ей бежать. Если она застрянет тут, её съедят.
  -- Это-то меня и беспокоит, - с отвращением произнесла Эмили. - У нас большая проблема. Стоит ли позвонить Денни Эберту и сказать ему, что мы удерживали одну из тех, кто до*** до его дочери почти два года, а теперь упустили? Или сделать вид, что ничего не изменилось и надеяться, что ***я девка бежит прочь? И что мы скажем Сауриал и её родичам? Могу с абсолютной уверенностью гарантировать, что они все в курсе случившегося, судя по тому, что известно об их отношениях с Эбертами. И я почти уверена, что Панацея также осведомлена - по нашим сведениям, они с девчонкой Эберта не разлей вода. Что вполне может означать, что Новая Волна также в курсе. Не говоря про весь СРД и, бог знает кого ещё.
  -- Думаете, он рассказал кому-нибудь в СРД? - задумчиво уточнил Легенда. Эмили зло пожала плечами.
  -- Кто знает? Может да, может нет. Он определённо сохранил записи, сделанные с клятой девахи и её сообщниц, признающихся в кампании травли, не говоря о прочих имеющихся уликах. Есть также и другие свидетели из Уинслоу. Если он захочет, то похоронит нас этим. Не думаю, что станет - теперь, поскольку за последний месяц мы, похоже, наладили с ним хорошие рабочие отношения, но чертовски уверена, что не желаю толкать его к решению, что мы их с дочерью поимели. И действительно не желаю, чтобы Семья вышла на тропу войны. Так что нам делать? Я открыта для предложений.
  -- Эберту мы сказать должны, - произнесла Батарея, обведя взглядом коллег. - Предоставим им защиту, если примут. Помимо прочего это покажет, что мы не пытаемся ничего скрыть. Если девушка решит отправиться за Тейлор или её отцом, стоит предположить, что она сделает это довольно скоро. Терпением она не отличается.
  -- Думаешь, она попробует покуситься на них? - уточнила Ханна. Батарея кивнула.
  -- Боюсь, меня бы это не удивило. Девушка - одна из самых свирепых особ, каких я только встречала. С ваших слов, она винит молодую Эберт за то, что её поймали, и неважно, что это она с подружками всё спровоцировала. И вполне может желать разобраться с, как она думает, незаконченным делом.
   Ханна обдумала эту мысль и не могла отрицать, что доводы очень весомы. Что, с учётом всех обстоятельств, вызывало немалую тревогу.
  -- Вынужден согласиться, - вздохнул Колин. - Это соответствует её личности. К сожалению, её набор сил идеально подходит для покушения на убийство: её сложно отследить, она может быстро двигаться, и ограничить её перемещения сложно без некоторых достаточно специфичных предварительных мер. Если она намерена отправиться за Эбертами, остановить её может быть проблематично.
  -- Б***, - Пиггот сердито уставилась в блокнот. - Это скверно обернётся, я чертовски хорошо это чувствую.
   Достав завибрировавший телефон, Ханна посмотрела на сообщение на экране и повернулась к старшей женщине:
  -- Ну, что бы мы ни собирались им сказать, соображать надо быстро, - вздохнула она. - Сауриал и Раптавр стоят внизу.
   Когда она встала и направилась к двери, все тревожно переглянулись.
  
   Глава 291: Омак гостя - Семьемен (от Ace Dreamer)
   Денни проснулся и огляделся вокруг. Его спальня что, изменилась? Всё выглядело как прежде, но...
  -- С днём рождения, пап! - ввалилась в комнату его охвостевшая дочь с завтраком на подносе. Мужчина с подозрением окинул девушку взглядом (отчасти потому, что одета та была под дворецкого).
  -- Спасибо за завтрак в постель на день рождения. И откуда такое чувство, что у меня есть новая причина для беспокойства?
  -- Ешь свой завтрак, - сверкнула зубами Тейлор, - и я покажу тебе Величественное Поместье Эбертов!

---

  -- Ла-адно, ты очень умно придумала, как разместить внутри восемь дополнительных спален с ванной и туалетом. То, как можно войти в изначальную дверь и прям словно оказаться в доме, каким он был прежде, ну или нет, тоже мило. Не хочется слишком задумываться насчёт видов из некоторых окон...
  -- Мне надо над этим ещё поработать, - пробубнила Тейлор.
  -- Обстановка в банкетном зале мне нравится, хотя, возможно, плавательный бассейн[1] олимпийского размера это немного... многовато. Но вот что меня почему-то беспокоит, так это бюст Шекспира в библиотеке...

---

  -- А почему я одет как Бэтмен в стиле ящера? Откуда там, на поворотной платформе, бэтмобиль, отделанный под ящерицу?
  -- И почему ты Сауриал в костюме "Робина"?
   Оторопь начала медленно просачиваться в его сознание сквозь шоковое состояние.
  -- Ну как ты не понимаешь, пап? Это же секретная Семьепещера, а ты Семьемен[2]!
  
   [1] Не спрашивайте, что плавательный бассейн делал в банкетном зале. Возможно, Автор случайно написал ballroom вместо, bathroom (ванная)
   [2] FamCave и FamMan соответственной в оригинале
  
   Глава 292: Омак гостя - Производство ланчей (от Ace Dreamer)
  -- Спасибо, что пришли сюда сегодня, - обвела взглядом Сауриал столовую СРД с явно пылающими энтузиазмом репортёрами и прочими представителями общественности.
  -- Это последний образец в нашей серии ланчей производства СемКо, и на этот раз мы считаем, что сделали его немного иным, ну и заодно вложили в ланч, - это заявление приветствовало несколько смешков.
  -- Вы наверняка заметили, что я косплею подручного одного из наших самых последних появившихся кейпов. А также, Денни Эберт весьма великодушно согласился отыграть Семьемена.
   Девушка-ящер махнула в сторону и явно нисколько не радующийся этому Денни Эберт шагнул вперёд в своём отделанном под ящера костюме Бэтмена.
   Сауриал подняла руку тыльной стороной ко рту и наклонилась вперёд, имитируя шепот в сторону аудитории:
  -- Я не буду ни подтверждать, ни отрицать, что он носит корсет.
   Денни открыл рот, сделал секундную паузу и снова закрыл. Выражение лица у мужчины стало довольно угрюмое. Сауриал показала ему большие пальцы.
  -- А теперь передаю слово Денни.
  -- Кхм, - как можно достовернее изобразил Денни Адама Уэста[1]. - Граждане Броктон-Бей, вас созвали сегодня, чтобы увидеть ланч СемьеФона. Если вы откроете коробку у себя на столе, то увидите свой бесплатный образчик от СемКо.
  -- Прежде всего, должен заверить вас, что эти ящерицы не способны к размножению...

---

   Мероприятие закончилось, Денни переоделся в более обычный наряд и собрался перекусить. Он сделал паузу, оглядев весёлых Докеров.
  -- Вы ведь не верите на самом деле, что я Семьемен, правда? - голос его был исполнен печали.
  -- Нет, Босс! - раздался хор.
  
   [1] Адам Уэст - американский киноактёр, наиболее известный ролью Бетмена в одноимённом сериале 1960х гг.
  
   Глава 293: Допущения и решения
  -- Есть мысли, что происходит? - поглядел Деннис на Карлоса, с озадаченным выражением уставившегося из окна комнаты отдыха Стражей вниз на улицу. Тот помотал головой, продолжая за чем-то наблюдать.
  -- Нет, - пожал он плечами. - Но я реально рад, что эта жуткая вонь наконец прошла.
  -- Как и я, - горячо согласился Деннис. Запах от химической утечки потрясал, чересчур рано подняв его на ноги сегодня с утра. Даже в перекрытой фильтрами, защищённой среде жилых помещений здания СКП он оглушал. Все из их компании, кто оказался на месте, были более чем счастливы услышать, что на сегодня остаются не у дел, за исключением чрезвычайных ситуаций. Рыжий гадал, как Мисси с Крисом перенесли это у себя дома - оба самых младших Стража покинули апартаменты СКП под конец своих смен прошлым вечером.
   Они с Карлосом и Дином остались в комплексе СКП как оперативный резерв, поскольку была их очередь, но в итоге полночи играли на гигантском телеэкране в игры, поскольку ничего не происходило. В последние недели фоновый уровень преступности здорово понизился, а активность крупных банд упала ниже плинтуса - насколько он мог судить, всё благодаря этим чокнутым ящерицам. Сам он был, в общем-то, вполне этому рад - зарплату платили по-прежнему, но не было нужды сильно напрягаться сверх того, чтобы отсидеть свой черёд в диспетчерской, а когда они выходили на патрулирование, риска было совсем немного. С большей частью низкоуровневого дерьма управлялся полицейский департамент, который, похоже, текущее состояние дел с учётом всех обстоятельств вполне удовлетворяло. Деннис не мог их винить - у парней наконец был шанс что-то изменить и не надорваться.
   Поразительно, сколько преступлений просто не случилось как прямое следствие того, что пару сотен наркозависимых просто убрали с улиц. Барыги несли непропорциональную ответственность за грабежи, вооруженные ограбления и прочие подобные уличные преступления, и, пускай тут ещё бродили отдельные их экземпляры, вызывая раздражение, основная масса была либо в тюрьме, либо слиняла из города. Одно только это деяние чертовски улучшило положение дел. Разумеется, подобного рода происшествия никуда не делись, но в целом стало куда лучше.
   Будучи уроженцем этого города, молодой человек был в достаточной мере как циником, так и реалистом, чтобы осознавать - это может измениться в любой момент - однако собирался наслаждаться происходящим как можно дольше. Это было почти как оплачиваемый отпуск. А также означало, что он может чаще видеть свою семью, поскольку Мисс Ополчение чуть погодя поиграла сменами, раз уж ничего серьёзного, похоже, не происходило. Деннис был этому более чем рад, поскольку теперь, когда Эми привела в порядок его отца, парень наверстывал время, потерянное за последние годы.
   Серьёзно, надо подумать над хорошим подарком этой Даллон. Она хороший друг и личность достойная, пускай язык у неё в раздражении словно кнут из колючей проволоки.
   Юноша усмехнулся про себя, припомнив кое-что из едких комментариев, отпущенных ей несколько дней назад насчёт того жуткого временного учителя истории. Мужик был ужасен до невероятия, а она не стеснялась выражать свою неудовлетворённость весьма творческим образом.
   Слегка покачав головой, он посмотрел туда, где за одним из столов в углу комнаты Дин делал домашку. Второй его друг выглядел слегка озабоченным, то и дело поглядывая вокруг, как если бы что-то слышал, но всё время возвращался обратно к учебнику, по которому учился и делал заметки.
  -- Эй, Дин, тебе чего, трусы жмут? - бодро поинтересовался рыжий.
   Дин с чуть слышным вздохом посмотрел на него.
  -- Я в порядке, - произнёс он.
  -- Нет, ты всё время озираешься так, словно ждёшь, будто из шкафа выскочит Сауриал и завопит тебе "Бу!", а затем ухмыльнётся как психичка, - шутник хихикнул, видя, как высокий парень слегка поморщился. Дин определённо слегка опасался Семьи, а Сауриал его почему-то особенно смущала. Деннис не имел ни малейшего представления почему, но не гнушался использовать этот факт для своего развлечения. - Так в чём проблема?
   Посверлив его взглядом ещё несколько секунд, Дин пожал плечами:
  -- От людей вокруг нас исходят очень мудрёные эмоции, - проворчал он.
   Эмпат отложил учебник и откинулся на стуле, балансируя на задних ножках.
  -- За сегодня общий эмоциональный фон здания претерпел специфические изменения. Утром, когда возникла эта вонища, люди вроде как что-то предвкушали. Затем, когда вырубилась энергия, они были злы, встревожены... эм, настроены решительно, может быть? - помахал он рукой. - Что-то в этом роде. Стало реально сложно. Люди сновали повсюду. К тому времени, как вернули электричество, все, казалось, испытывали воодушевление, любопытство, облегчение...
   Деннис переглянулся с зачарованно смотревшим Карлосом:
  -- Ты прав, это довольно-таки мудрёно.
   Дин кивнул.
  -- Мудрёное тут скорее то, насколько эмоции были сильны. Ничего такого уж необычного, но в норме я могу их игнорировать, или они слишком слабы, чтобы уловить, не напрягаясь. Но это была уйма народу, которые сегодня весь день были реально на чём-то сосредоточены. Я практически уверен, что нас оставили за скобками, пока проводилась какая-то крупная операция.
   Они с Деннисом посмотрели на Карлоса; тот вернул взгляд и пожал плечами:
  -- Меня спрашивать нет смысла, мне никто ничего не рассказывал.
  -- Ты же ответственное лицо, обычно тебя посвящают в операции как представителя Стражей, - заметил Деннис.
  -- Не в этот раз, - Карлоса этот факт, похоже, несколько раздражал. - Я точно также блуждаю в темноте, как и вы, парни.
  -- Угу, - задумался Деннис, почесывая нос. - Интересно, как это всё связано? Химическая утечка в городе, полномасштабная эвакуация, какая-то крупная операция СКП, обрыв подачи энергии, да ещё всё это новое оборудование от Дракон и то, как большая часть технического персонала два дня носилась кругами, всё устанавливая... Всё одно к одному, или уйма разного, что случилось одновременно?
  -- Не имею представления, - пожал плечами Карлос. И снова выглянул в окно, на этот раз вверх, где что-то его зацепило. - Но можете добавить к этому тот факт, что Новая Волна только что покинула крышу.
  -- Кто именно? - с любопытством уточнил Деннис также присматриваясь, но не углядев и следа независимой команды героев.
  -- Думаю, все, - произнёс, всматриваясь, старший парень. - Я не видел Эми, но там было по меньшей мере семеро.
  -- Я думал, что почувствовал наверху что-то знакомое, - прокомментировал Дин; в его голосе снова звучало смущение. - За всеми прочими это было непросто, а Вики читать почти невозможно, если только я не рядом с ней, но... - эмпат встал и направился в кухонный отсек, вернувшись несколько секунд спустя с банкой колы. - Интересно, почему она не зашла?
  -- И опять-таки, не имею представления, - пробормотал Карлос. - Сегодня определённо странный день. Такое чувство, что Деннис прав, всё это часть одной крупной операции, но что это... - предводитель Стражей снова обратил взор вниз. - Уйма транспортов прибывает и убывает, и большая часть, судя по тому, как ведут себя на дороге, как будто тяжело груженые. Отъезжают они пустыми, а возвращаются полными.
   Все трое переглянулись, и Дин с Деннисом присоединились к нему у окна. Там и правда рокотал на дороге ряд больших транспортных машин на основе военных БТР с уймой модификаций для СКП, вместе с большим обычного количеством штурмовиков СКП в полной боевой выкладке.
  -- Странно, - заметил Деннис.
   Остальные двое кивнули.
  -- Всё здорово поутихло - такое впечатление, что всё закончилось, что бы это ни было - но все они направлялись и возвращались со стороны центрального коммерческого района, - произнёс Карлос, отмечая кусок городского центра. - Не в той стороне, где была химическая утечка. Полагаю, это могли быть два отдельных события.
  -- Очень удобно, однако, - подумал вслух Деннис. - Инцидент с химией, из-за которого эвакуируют центр города, а также крупная операция СКП, и всё одновременно?
  -- Если судить по новостям, утечка и была крупным инцидентом под ответственностью СКП, - заметил Дин.
  -- Ну, верно, но вам же не нужно столько вооружённых бойцов чтобы вычиститить вонючую жидкость, верно? - махнул рыжий в ответ в сторону улицы. - Что они делать-то будут, расстреляют её? Я бы скорее подумал, что они используют бригаду по работе с опасными веществами, может вместе с техниками, ну и максимум одно подразделение для защиты. Предположу, что это могла бы быть атака террористов или работа банд, но даже в таком случае это похоже на перебор.
  -- И на кой к тому же вовлекать Новую Волну? - добавил Карлос. - Плюс вся прочая творящаяся фигня, как Деннис и сказал.
   Дин вздохнул и покачал головой.
  -- Не имею представления, - все трое постояли, глядя, как ездят машины: большая часть направлялась в сторону подземного гаража и исчезала.
  -- Полагаю, рано или поздно мы узнаем, - наконец высказался Деннис, возвращаясь к кушетке, на которой сидел и подхватывая один из игровых пультов. После чего, лениво выбрав сохранённую игру, принялся возиться с настройками. - Что мне действительно любопытно, так это София.
   При этих словах он случайно глянул на Карлоса и с интересом заметил скользнувшее по его лицу выражение. Секунду спустя оно пропало, но рыжий добавил его в папку странностей, которые подметил за последние пару месяцев. О заточении Софии в здании СКП знали они все, но вот почему - не знал никто, но Мисс Ополчение каждого предупредила не задавать вопросов и не обсуждать его. Что, разумеется, вызывало у него крайнее любопытство.
  -- Это определённо вызывает тревогу, - их вожак отодвинулся от окна и направился за один из компьютеров, с которого начал как бы между делом блуждать по ПХО. - Интересно, что с ней случилось.
  -- Без понятия, - вздохнул Дин. - Хотя я в некотором смысле рад, что она не здесь. Вечно бесится, у меня голова болит просто от того, что она рядом.
   Деннис бросил на обоих короткий взгляд и вернулся к настройкам игры. Дину никогда не было уютно рядом с Софией, он об этом прекрасно знал, а Мисси крайне недолюбливала ту по ряду причин - и все веские, по его мнению. Младшая из Стражей, впрочем, была достаточно профессиональна, чтобы не слишком это демонстрировать даже в частной жизни. Но он достаточно хорошо знал девочку, чтобы иметь возможность судить, не говоря о том, что слышал и видел кое-что из того, что София ей делала. В ряде случаев Карлос говорил на этот счёт с Софией без особого эффекта, и даже Оружейник или Мисс Ополчение были, похоже, в состоянии повлиять на её поведение только на короткое время. Сам Деннис порой находил её мрачновато-забавной, но в друзьях определённо не числил. Крис же просто держался от "героини" как можно дальше.
   Теперь же девица исчезла без следа. Оружейник со свирепым видом потоптался тут более часа назад в компании целого взвода штурмовиков, Дракон и Мисс Ополчение - и никто не выглядел хоть чуточку более довольным, чем Технарь. Они дважды обыскали всю зону Стражей, провели почти двадцать минут, потроша апартаменты Софии, а потом навесили на них карантин, забрав всё с собой. После чего, насколько он сумел разобраться, направились в остальное здание, оставив впечатление людей, которые со всей определённостью желают с ней как следует перемолвиться.
   Деннису редко доводилось видеть Оружейника настолько вне себя, и он решил, что будет хорошей мыслью не путаться под ногами, поскольку чуял, что обычный подход никак не пройдёт. Нехватка чувства юмора, по ходу, была серьёзная.
   Теперь же рыжий был уверен, что Карлос что-то знает о Софии. О чём не говорит. Не насчёт исчезновения, возможно, выглядел он не менее всполошенным, чем остальные, когда подверглись расспросам злого Технаря, но Деннис был уверен - приятель по меньшей мере в курсе, почему девчонка на недели застряла в здании СКП и, насколько он вычислил, была под тщательным наблюдением. На его взгляд, тот браслет, с которым она всё время играла, определённо походил на тинкертех...
   Шутник уголком глаза изучал лидера своей команды, одновременно меняя снаряжение своего персонажа в игре и размышляя обо всех мелких подсказках, которые заметил. Интерес Мисс Ополчение к отношениям Эми с Семьёй, Тейлор и так далее, домашний арест Софии, а также осведомлённость о чём-то Карлоса... Он не был уверен и уж точно не собирался ничего говорить, поскольку не относился к дуракам, но чуял, что это как-то связано.
  -- Не знаю, как или почему, или что случилось, но у Софии определённо серьёзные неприятности, - подумал он, нажимая кнопку старта. - А если это имеет какое-то отношение к Семье... Пока-пока, София. Не могу сказать, что был рад быть знакомым с тобой.
   Гадая, где она была, а также узнает ли он это когда-нибудь, Деннис начал выводить своего персонажа на возвышенность. А когда его тут же снял знакомый игрок, рыкнул и выругался под нос, полностью переключаясь на игру.
  -- ***й Protomancer, - пробормотал он, нажимая кнопки со всей доступной скоростью.
   Это не помогало.

***

  -- Что её так встревожило? - озадачилась Тейлор, когда Мисс Ополчение вышла из лифта в лобби здания СКП с тыльной стороны и направилась к ним. Знакомый запах женщины выдавал определённую степень нервозности, что было нормой, когда та оказывалась рядом с ними, а также некоторую толику опаски, что было уже не совсем таковой. По тепловому излучению кровеносных сосудов на лице они легко могли понять, что той несколько неуютно - более чем казалось уместным с учётом обстоятельств. Тейлор надеялась, что военизированная кейп начала привыкать к ним, но, по первому впечатлению, в данный момент та была определённо не рада.
  -- Не имею представления, - откликнулся Варга, также наблюдая приближение героини. Тейлор чувствовала, как он заинтригован. - Любопытно, имеет ли сие некое отношение к нашей старой подруге Софии?
   Они оба засекли запах девушки снаружи по прибытии - более сильный, чем ожидалось, учитывая, что та была, насколько Тейлор знала, заключена в здании.
  -- Ты же не думаешь? - вздохнула Мозг про себя.
  -- Сие возможно, - мысленно пожал демон плечами. - Одна из мелких ловушек Выверта, или просто невезение. Однако было бы весьма легкомысленно с их стороны упустить её. Это может быть и что-то ещё - они могли, в конце концов, переместить её в другой комплекс.
  -- И верно, - Тейлор использовала свой аспект "Сауриал", чтобы улыбнуться Мисс Ополчение, когда та остановилась перед ними двумя. - Здравствуйте, Мисс Ополчение, надеюсь мы не заставили вас ждать. Вот видеофайл для вас, и мы готовы предоставить формальный рапорт о том, что делали. Ну, по большей части, - улыбнулась она чуть шире, отчего женщина слегка поморщилась.
   Внутренне собравшись, та протянула руку и пожала предложенную Тейлор, затем проделала то же с "Раптавр".
  -- Нет, Сауриал, мы все в конференц-зале, торопиться некуда, - спокойно отозвалась она. - Очевидно, на какое-то время мы все будем заняты по горло. Пожалуйста, следуйте за мной, директор ожидает разговора с вами, - и, махнув в сторону лифта, прошла вместе с ними, когда оба аспекта двинулись в том направлении, шагая рядом с тем, что поменьше (более массивная Раптавр прикрывала тыл). Народ в лобби - никого из гражданских не было, поскольку кордон вокруг эвакуированного района только что был снят - проводил их взглядами.
   Нажав соответствующую кнопку и приложив карту доступа к считывателю рядом с панелью (что предполагало, что они направляются в зону более ограниченного, чем обычно, доступа) Мисс Ополчение дождалась, когда двери закроются, прежде чем произнести что-то ещё.
  -- Я бы хотела поблагодарить вас обеих, а также ваших сестёр за всю ту помощь, которую вы недавно предоставили сегодня. И ранее, разумеется. Без этой помощи у нас бы наверняка ничего не вышло - уж точно не без ужасных последствий - а вы все очень облегчили гладкую реализацию, - судя по запаху и голосу, героиня была искренна, однако тревога под спудом никуда не делась.
   Тейлор снова ей улыбнулась, осторожно пряча зубы из виду - они, похоже, всерьёз не давали женщине покоя.
  -- Рады были помочь, Мисс Ополчение, - совершенно честно отозвалась она. - С того самого момента, как Сплетница рассказала мне о Выверте, бесспорно было, что рано или поздно с ним придётся что-то делать. Когда же мы выяснили, насколько глубоко он связан со множеством вопросов, с которыми не должен был быть, выбора, в сущности, не было. Весь город был под ударом, а так вышло, что нам нравится это место. И люди, по большей части.
  -- Мы защитим ваш дом, - заговорил Варга через Раптавр, чуть заметно кивнув. - А это и наш дом в той же мере, как и везде. Может, у нас порой и возникают проблемы с подходом СКП к паралюдям, но к местному отделению мы испытываем немалое уважение и симпатию, - демон легко улыбнулся брошенному Мисс Ополчение взгляду. - На данный момент, не считая некоторых различий поначалу, мы считаем, что вы правильно оцениваете нас и наш народ, и желаем отвечать тем же. Нельзя сказать, что мы всегда будем сходиться во взглядах, но, по крайней мере в этом вопросе, мы определённо на одной стороне.
   Женщина кивнула в ответ и повернулась к беззвучно скользнувшим в стороны дверям.
  -- Приятно слышать, - пробормотала она, показывая дорогу. Они миновали нескольких специалистов СКП; "Раптавр" пару раз пришлось пригибаться, чтобы обойти свисающие с потолка кабели, а один раз вжаться в стену, чтобы проскользнуть под лестницей, ведшей к паре ног, торчащих из смотровой панели, однако спустя всего несколько минут они достигли двери конференц-зала.
   Разумеется, даже от лифта им были слышны голоса в комнатах вокруг них. С лёгкостью долгой практики Тейлор отфильтровывала не относящуюся к делу болтовню, фокусируясь на знакомых голосах - в основном на пробу, ну и чтобы разобраться, правда ли то, что они оба подозревали, или же нет.
  -- Директор, думаю, лучше всего быть с ними совершенно честными, - говорил Оружейник одновременно раздражённо и слегка озабоченно. - Поступать иначе значит рисковать контактом, который мы наладили с Семьёй за последние недели. Лично я бы не хотел бы подобного по нескольким причинам, и не верю, чтобы это было во благо СКП или же Протектората.
  -- Или города, если на то пошло, - вставил Легенда, судя по голосу, теряющий терпение, как если бы они уже несколько раз это обсуждали.
  -- Однако это ставит нас в трудное положение, - отозвалась директор Пиггот. - Они могут обвинить нас в сокрытии от них критически важной информации, что отчасти соответствует истине. Чёртова девчонка почти убила ту, кого они очевидно весьма ценят. А если узнает Эберт - в чём я не сомневаюсь, если узнают они - дело может стать весьма затруднительным.
  -- С ваших слов, директор, - в голосе Дракон звучали успокаивающие нотки, - это было не вполне, или даже по большей части не ваше решение держать её тут. Да, поначалу под домашний арест посадили её вы, но вы также хотели наказать её более сурово по окончании расследования. Ваше предложение отклонили сверху, или же её бы уже перевели, вероятно куда-то, где ей было бы очень невесело.
  -- Для начала. ***я девка и тут не радовалась жизни, и ясно давала понять это каждому, кого встречала, - пробормотал Триумф (или, как Тейлор не могла о нём не думать со времён того званого обеда, Рори). Тон его был совсем не лестным для предмета их разговора. - Она с первого дня была болью в заднице. Я всегда говорил, что её следует отослать куда-нибудь ещё и, вероятно, запереть для начала.
  -- Да, спасибо, Триумф, мы в курсе относительно твоего мнения о мисс Хесс, - вздохнула директор Пиггот. - Собственно говоря, так уж вышло, что я его разделяю. Она была ходячим происшествием, но мы никак не ожидали такого уровня... ***й тупости, если уж откровенно.
  -- У молодой особы имеется ряд серьёзных психологических проблем, - в голосе Оружейника по-прежнему звучало раздражение. - И ничто из того, что кто-либо смог сделать до сих пор, не изменило и не исправило этого. Она просто не хочет менять своё поведение. У меня уже некоторое время сохраняется ощущение, что она не самый подходящий материал для Стража.
  -- Однако её силы были очень эффективны, а когда она слушала приказы, то и сама была такой, - прокомментировал Штурм. - Что, вероятно, и было причиной, по которой люди выше по цепи командования настаивали на сохранении девчонки в строю, пусть даже с точки зрения межличностного взаимодействия она была сущим кошмаром, - его обычная жизнерадостность в данный момент вся куда-то делась. - Но ведь никому из них потом не приходилось мириться с её присутствием, верно?
  -- Нет, - проворчала директор. - Не приходилось. К чёрту. Да, прекрасно, спасибо за ваш вклад. А теперь все заткнулись, они будут тут в любую минуту и, вероятно, смогут услышать нас даже сквозь звукоизоляцию.
  -- Ага, - вздохнула про себя Тейлор. - Они потеряли Софию.
  -- Весьма похоже на то, - признал напарник с нотками злости в голове. - Я бы ждал с её стороны попытки взыскать некую форму мести, сие соответствовало бы её личности. Как досадно.
  -- Рассказывай, - пробормотала девушка. - Я была совершенно счастлива оставить её в покое, если она оставит меня, не хотела даже тратить время на то, чтобы думать о ней. Но если она рассекает по городу, то может отправиться за папой, или Эми, или другими моими друзьями, просто чтобы достать меня.
  -- Тогда нам должно удостовериться, что сего не случится, - пророкотал демон, порождая мысленную улыбку - очень, очень опасную улыбку. - Навеки, ежели в том есть нужда.
  -- Чертовски верно, - заверила она его, ожидая, пока Мисс Ополчение отобьёт код на клавиатуре рядом с дверью, совершенно ничего не зная об их безмолвном разговоре, или о том, что они уже довольно много знают об истории, которая наверняка и стала причиной тревоги в её запахе. Который, если бы она знала несомненно был бы гораздо более тревожным.
  -- Нам надо связаться с Эми и дать ей и остальным знать, просто на случай, если эта дура попробует провернуть что-то этим вечером. Но держу пари, что она не станет. Я знаю эту девицу, она хитрая. Она наверняка отправится разыскивать что-то, что, как она думает, поможет ей против меня, заляжет ненадолго, пока не удостоверится, что смогла уйти, а затем постарается пробраться обратно и наброситься на нас, - Тейлор в уединении своего разума закатила глаза, на что её приятель фыркнул. - Не то чтобы это у неё прокатило. Как думаешь, её фокус с фазовым переходом сквозь материю сработает с ЭВМ?
  -- Ежели я верно воспринимаю механизм, а, мыслю, так оно и есть, то сомневаюсь. По меньшей мере со сплошными конструкциями. Там нет места промеж электронов, дабы её атомы просочились. Любая щель может сие, разумеется, изменить, однако, сколь я припоминаю, она не проходит сквозь дыры как таковые, но сквозь саму материю. Так что сие может не быть проблемой. И у меня имеется несколько идей о том, как повлиять на её способности и помимо того, - мрачно хмыкнул демон. - Поверь, лично для тебя с её стороны никакого подлинного риска. Даже один из её нематериальных арбалетных болтов в лучшем случае доставит неудобства. И, вероятно, весьма позабавит, по меньшей мере с нашей точки зрения. Мыслю, она может не счесть сие таковым.
  -- Я не о себе беспокоюсь, - проворчала девушка.
  -- Биоконструкты Эми и Лизы также будут иметь высокое сопротивление к ним, учитывая количество ЭВМ в их чешуе и костях. По тому, что выяснила Лиза, её силу разрушает электричество, и уверен, Эми без особого труда сможет добавить подходящую систему электрозащиты. Денни и другие люди рискуют больше, но мы можем и с этим совладать. Не тревожься, Мозг, сия юная дева не причинит вреда никому из наших друзей. Она может попытаться, однако в конечном итоге потерпит крах. И тогда мы совладаем с ней.
  -- И лучше бы ей провалиться, потому что если она действительно умудрится ранить папу или кого-то ещё, кого я люблю, то станет закуской, - Тейлор подавила вспышку ярости, ощущая, как её вечный компаньон улыбается ей и безмолвно ободряет. Она верила ему без вопросов, но в то же время не могла сдержать тревоги.
   И всё же, пока что он не ошибался, да и трюков древний демон знал больше, чем все паралюди планеты вместе взятые.
   Их разговор занял считанные секунды, так что оба прошли в открытые их проводником двери, даже не сбившись с шага. Остановившись внутри, они подождали, пока та снова их не запрёт и не займёт своё место, после чего переместились так, чтобы встать рядом со столом на месте, явно отведённом для них.
   Тейлор обвела взглядом лица, по большей части под масками и улыбнулась:
  -- Полагаю, вы все гадаете, почему я собрала вас здесь сегодня.
   Штурм тут же фыркнул, широко ухмыляясь; директор Пиггот вздохнула, а Батарея укрыла лицо рукой.
  -- Я знаю, - вскричал он, вскакивая на ноги. - Один из нас... убийца! - он испытующе обвёл всех взглядом, неприкрыто и подозрительно, пока женщина рядом не сдернула шутника обратно на кресло. Тейлор усмехнулась, как и почему-то Легенда[1]. Оружейник поглядывал несколько озадаченно и, похоже, что-то пометил в блокноте, а остальные наблюдали со странным выражением на лицах.
  -- О, ради... - пробормотала под нос директор Пиггот (однако и Тейлор, и Варга услышали). Ящеры весело переглянулись, сели на хвосты и в ожидании предвкушающе посмотрели на неё.

***

   Эмили смотрела, как две сестры из Семьи устраиваются поудобнее; обеих, на глаз, шутка Сауриал определённо позабавила. "Богом проклятые инопланетные ящерицы," - вздохнула она, испытывая тень отчаяния вперемешку с чувством, что эта мысль сама по себе может считаться доказательством, что её жизнь чересчур уж своеобразна на вкус любого нормального человека. Пиггот покосилась на Ханну, также немного странно посматривавшую на парочку. Мысленно вернувшись к первой встрече с Раптавр несколько недель назад, директор припомнила отпущенный героиней комментарий, со слов "Пересеките эту черту, и юмор отключится, а вы умрёте на месте. И, вероятно, даже не увидите её пришествие".
   Мысль была тревожная, учитывая информацию, которую ей придётся сообщить.
   Эмили видела, что со времени той встречи Раптавр заметно подучила чуть более человеческую манеру поведения, да и сама достаточно контактировала с ними со всеми, чтобы не испытывать больше инстинктивного страха, который все они, даже Сауриал, склонны были вызывать в большинстве людей. Девушка-ящер определённо была куда более человечна в плане языка тела и подхода в целом, чем любая из остальных, что теперь, когда она об этом задумалась, было несколько необычно, но даже так могла производить на изумление чуждое впечатление. Что, в конце концов, было неудивительно.
   На миг женщина в очередной раз озадачилась: теперь, когда они были практически уверены, что корни Семьи происходили откуда-то гораздо дальше, чем дно Атлантики - ну вот где и как Сауриал столько усвоила из человеческой, в частности штатовской, культуры и разговорной речи. Это в самом деле было немного странно. Предположительно, остальных обучила она, что совпадало бы с рядом вещей, которые они все в то или иное время говорили, но где она впервые вышла на контакт с людьми? И когда?
   Эта возможная связь с Лавкрафтом всё продолжала всплывать, оставаясь одним из самых вызывающих тревогу вопросов. Может быть, в силу возможных последствий...
  -- Прямо сейчас это не важно, но держу пари, это как-то затрагивает Денни ***го Эберта, - смиренно подумала она. - Как всегда в последнее время. Так или иначе. А теперь мы вынуждены признать, что девчонка, почти убившая его дочь и, быть может, готовящаяся совершить ещё одну попытку, в бегах. Б***. Это хуже Толкача, вина-то, по сути дела наша.
   И, открыв рот с надеждой, что ничего ужасного не случится, заговорила:
  -- Благодарю вас обеих, что пришли. Однако, прежде чем мы перейдём к основному вопросу этой встречи... боюсь, во время операции случилось кое-что досадное. Кое-что, что потенциально напрямую воздействует на некоторых ваших друзей.
   Сауриал вскинула надбровную дугу, но ничего не сказала. Раптавр с заинтересованным видом впилась в неё взглядом. Эмили чуть заметно сглотнула и продолжила:
  -- Не знаю, насколько вы осведомлены относительно ситуации вокруг проблем Тейлор Эберт в Уинслоу и того, к чему они привели...
   Сауриал протянула руку и сняла свои странные солнечные очки, как бы между делом кинув их за плечо и даже не посмотрев, как те просто исчезают. Глаза с вертикальными зрачками окатили Эмили спокойным взглядом:
  -- Мы в курсе, что София Хесс, Эмма Барнс и Мэдисон Клементс, трое ровесниц Тейлор, изводили и мучали её на протяжении почти двух лет по причинам, известным только им.
  -- Мы также осведомлены, что эта кампания завершилась нападением, которое следует расценивать по меньшей мере как непредумышленное, если не умышленное убийство, и что школьное руководство было замешано, поскольку знало, что эти действия производятся и ничего не делало, чтобы их остановить, несмотря на неоднократное информирование со стороны Тейлор, - добавила Раптавр тихим, но твердым голосом. В мертвой тишине конференц-зал от этих слов едва не вибрировал.
  -- И, - заговорила Сауриал, не отрывая взгляда от Эмили, - мы в курсе, что София Хесс также Призрачный Сталкер, Страж СКП ВСВ, и что она была под некоей разновидностью домашнего ареста с той даты, когда Тейлор и Денни умудрились подловить её с сообщницами с признанием своих действий на камеру, - голос динодевы был мягок и полон угрозы. - Мы всё об этом знаем, директор. И знали с самого начала. У Тейлор нет секретов от нас, а у нас от неё. Она наш друг, как и Денни. Мы склонны очень любить своих друзей и защищать их изо всех сил.
   Эмили четко расслышала, как по меньшей мере два человека с усилием сглотнули.
  -- Мы довольствовались тем, что не предпринимали никаких действий, поскольку вы разобрались с этим к удовлетворению Тейлор. Она не желает больше когда-либо иметь что-то общее с кем-то из них, насколько это вообще возможно, и, после обсуждения с нами и своим отцом, решила, что достичь этого лучше всего, забыв свой опыт с Уинслоу, беря по максимуму от новой школы и друзей и живя полной жизнью, - крайне хищное внезапно создание, в котором совершенно определённо не было вообще ничего человеческого уставилось на женщину, заставляя чувствовать себя мышью, которую рассматривает тигр. - Мы с ней в этом согласны.
  -- Как сформулировал Джордж Херберт[2] примерно триста шестьдесят лет назад, "Жить хорошо - вот лучшая месть", - произнесла Раптавр после паузы в пару секунд тоном в точности как у сестры. - Однако, существуют и иные доступные возможности при потребности.
   Последовала долгая, неуютная пауза, в течение которой обе рептилии женского пола смотрели на неё. Эмили пыталась сообразить, что же говорить дальше. Судя по услышанному, Эберты были чертовски ближе к Семье, чем она осознавала - а директор полагала, что они весьма близки. Ей было интересно, как они узнали о парачеловеческом статусе Софии и, если на то пошло, о её заключении в здании СКП.
  -- Но опять-таки, мы до сих пор не знаем, кто в ответе за Святого, о том вооружении, что тестировали на севере, и ряде других вещей, - с дрожью осознала она. - Они знают уйму всего, чего не должны бы, и вполне могут иметь связь с чем-то, о чём мы пока не в курсе. Собственно говоря, я почти уверена в этом. Господи, дело может очень быстро обернуться очень скверно.
  -- Судя по вашей нерешительности, полагаю, вы как-то умудрились упустить девушку, - наконец произнесла Сауриал. И покосилась на Колина, который не шевелясь наблюдал с этаким осторожным интересом. - Я в некотором удивлении, поскольку полагала, что у вас имеется способ ограничить её силы и отслеживать её, учитывая, какие люди были к этому привлечены.
   Эмили было ясно, что он сейчас заговорит, так что директор вскинула руку, коротко качнув головой, чтобы Технарь сел обратно на место:
  -- Именно это и случилось. К сожалению, в силу ряда незапланированных событий, вызванных скачком мощности этим утром из-за ловушки Выверта, возникла неустранимая и непредсказуемая ошибка, в результате которой эти меры стали неэффективны на некоторое время.
  -- За которое София бежала, - в словах Раптавр не было вопроса. Пиггот со вздохом кивнула:
  -- За которое София бежала. Да. Нас это злит в не меньшей мере, чем вас.
   Сауриал чуть склонила голову набок, но никак иначе не отреагировала.
  -- Мы сочли, что этика обязывает нас проинформировать вас об этом, - на этом месте Легенда вмешался, впервые заговорив. Никто более, по всей видимости, не смел вымолвить ни слова. - Мы ценим рабочие отношения между Семьёй, Докерами и нами и не желаем рисковать ими, скрывая нечто настолько серьёзное. Есть вероятность, что София Хесс может попытаться атаковать вас, Эбертов или ваши известные связи. Мы все считаем, что вам следовало сразу же об этом узнать.
   Сауриал посмотрела на сестру. После короткого тихого разговора на этом странном языке они обе повернулись обратно к остальным.
  -- Спасибо, что дали нам знать. Нам интересно, что вы намерены делать в этой ситуации.
  -- Мы постараемся её поймать, - Эмили самую чуточку расслабилась, поскольку смерть на месте как будто больше не нависала. - Что, к сожалению, не так просто. Из-за сил её очень сложно отследить или удержать. Она ушла за несколько часов до того, как мы обнаружили её исчезновение, и могла уже покинуть город. В некотором смысле мы надеемся, что дело в этом, но никто, знакомый с ней, не будет этому рад. София Хесс... мстительна.
  -- Это совпадает с тем, что нам известно о ней, - отозвалась Сауриал, каким-то образом став выглядеть куда менее опасно, не предприняв к этому никаких очевидных шагов. - Тейлор передала кучу сведений для принятия решения по ней и остальным двум. Эмма Барнс и Мэдисон Клементс, в общем-то, не имеют значения, по-настоящему опасна только София. Кажется почти неизбежным, что рано или поздно она соберётся выкинуть какую-нибудь глупость.
  -- Мы думаем точно так же, - произнёс Колин. - Я бы предпочёл, чтобы она продолжала бежать, но сомневаюсь, что так и будет, - герой опустил взгляд на свой планшет, затем встретился с девушкой-ящером взглядом, после чего посмотрел на Раптавр. - Я должен извиниться. Сбой дала моя разработка, и мой недосмотр позволил этому случиться.
  -- Вы могли предсказать именно такую последовательность событий и их исход? - осведомилась Раптавр.
   Последовала пауза, и Технарь покачал головой:
  -- Нет. Я до сих пор не уверен, что именно случилось. На бумаге это было невозможно, но я явно где-то сделал ошибку.
  -- Если вы не могли этого предсказать, навряд ли и мы можем вас винить, - отреагировала Раптавр. И чуть улыбнулась. - Мы взваливаем всё на вас, Оружейник. Никто не идеален, ни мы, ни вы. Ни даже Легенда, - с лёгкой улыбкой покосилась она на миг на лидера Протектората. - Хотя он ближе большинства. Вы тоже нам друг, и никто из нас не думает, что вы могли что-то из этого предотвратить без знаний, которыми не обладали. В конце концов, несчастные случаи бывают. Самое главное, разобраться с их итогом.
   Тут Эмили определённо испытала облегчение; было заметно, что и все остальные тоже. По всей видимости, реакции того рода, которого она боялась, не будет.
  -- Хвала Господу, что чокнутых ящерок настолько, б***, сложно расстроить, - подумала она. - Будь я на их месте, я бы уже готова была стрелять по людям.
  -- Мы можем предложить Эбертам программу защиты свидетелей, - высказалась директор, подумав.
  -- Можете вы защитить всех, кого знают Тейлор и Денни? - поинтересовалась Раптавр, глядя на неё. - Мисс Хесс вполне может решить добраться до них через их друзей. Может, она пока и не в курсе взаимоотношений Тейлор с людьми из Аркадии, но сомневаюсь, будто упустила тот факт, что Эми Даллон её близкая подруга, её сестра близка к тому же, ну и, разумеется, остаются люди, с которыми Денни поддерживает постоянную связь. Собственно говоря, если она считает его целью, вполне вероятно, что сперва придёт за ним - отчасти, чтобы оставить Тейлор напоследок, отчасти в попытке её запугать.
  -- Что навряд ли сработает, - с лёгким самодовольством усмехнулась Сауриал. - Тейлор не так просто запугать, уж поверьте. А если София умудрится ранить Денни, девчонке повезёт, если мы доберёмся до неё первыми. Если это будут Тейлор или Эми... - пожала она плечами под общими пристальными взглядами.
  -- У Тейлор накопилась масса подавленного гнева из-за того, как долго её третировали. Она делает всё возможное, чтобы оставить его позади, но если что-то случится, всё может снова вырваться на поверхность. А Эми и правда очень сильно нравится Денни - почти также, как Тейлор. Маловероятно, что она останется в стороне.
  -- И, конечно же, вы и её тренировали, - Эмили вдруг с тяжелым вздохом осознала истину.
  -- Разумеется. Она очень хорошо справляется. Не так, как Тейлор, но её я тренировала значительно дольше. Мы хотим быть уверены, что наши друзья могут позаботиться о себе, раз уж не можем быть рядом всё время.
  -- А Кэрол Даллон знает? - поинтересовалась Батарея.
   Девушка-ящер посмотрела на неё и пожала плечами:
  -- Мы ей не говорили. Если Эми хочет, это её дело, но я не вижу никаких причин, чтобы кто-то столь именитый и ценимый как Панацея, лучший целитель мира, не может научиться защищать себя. А вы?
  -- Эм... нет, если вы так ставите вопрос, - признала блондинка. - Вот почему вы сделали для неё новый костюм, так?
  -- Ага. Похоже, это было правильным поступком. Но мы отклонились от темы, - маленькая рептилия посмотрела на сестру и что-то произнесла. Раптавр, немного подумав, ответила. Наконец они повернулись к остальным.
  -- Спасибо за предложение защиты, но не думаю, что Эбертам оно и правда пойдёт на пользу. Мы достаточно эффективно можем защитить их. Однако, я бы предположила, что стоило бы согласовать с Аркадией размещение подходящей спецгруппы, просто на случай если София решит прийти за Тейлор или её друзьями в школе. Там достаточно народу, чтобы поддержка была полезна, поскольку мы не можем быть везде. И, может, стоит подумать также насчёт организации такой же защиты для ряда лиц, известных как близкие друзья Тейлор. Мы можем предоставить список имён, - Раптавр посмотрела сперва на Эмили, затем на Ханну. - Вам, вероятно, следует также поговорить с Новой Волной на этот счёт, поскольку это касается по меньшей мере одной из них, а то и двух.
  -- Знаю, - проворчала Эмили. - И не в восторге от этого. С Кэрол Даллон может быть сложно иметь дело. С другой стороны, у нас с ними сейчас отношения лучше, чем когда-либо, так что при капельке везения она будет слушать достаточно долго, чтобы услышать, прежде чем вышвырнет меня.
  -- Уверена, ваш богатый внутренний мир прекрасно справится с этой дискуссией, директор, - по лицу гигантской ящерицы мелькнула улыбка. Штурм хрюкнул от того, что жена пихнула его (сильно) под рёбра прежде, чем тот успел что-либо сказать. Легенда явственно подавил смешок, заставив Эмили сердито зыркнуть на него.
  -- Спасибо за вотум доверия. Раптавр, - произнесла она, не отрывая взгляда от человека по ту сторону стола, улыбавшегося самую чуточку слишком сильно, чтобы вызывать у неё положительные эмоции.
  -- Всегда пожалуйста, - теперь в ответе Раптавр сквозила нотка юмора.
  -- Намерены ли вы обеспечивать защиту Тейлор в школе? - поинтересовалась Ханна. - С ваших слов похоже, что вы об этом думали.
  -- Может, и придётся, - повернулась в ответ Сауриал к ней. И слегка улыбнулась. - Тейлор рассказывала, что замдиректора выражала заинтересованность в том, чтобы как-нибудь познакомиться со мной. Возможно, этот день настанет раньше, чем она ожидает.
  -- Я могу поговорить с советом попечителей Аркадии и убедиться, что они в курсе, что СКП не против, - Эмили сделала несколько пометок, испытывая облегчение, что парочка настолько разумно восприняла эту прискорбную ситуацию. - Мы также можем устроить присутствие пары оперативников под прикрытием в школе со взводом поддержки по соседству - просто на всякий случай. Будем надеяться, что ничего не случится, и чёртова девчонка всплывёт где-нибудь на другом конце страны через год или два, но я серьёзно в этом сомневаюсь.
  -- Не похоже, чтобы это соответствовало тому, что мы о ней знаем, - согласилась Раптавр. Колин, как и ещё некоторые, кивнул.
   Никто не ожидал от Софии ничего, кроме плохо продуманных действий. Рано или поздно.
  -- Бригады охраны Союза не так хорошо вооружены, как ваши люди, но очень хорошо тренированы и настороже, так что не думаю, что на этом участке потребуются люди из СКП, - продолжила Сауриал размышлять вслух. - Если София решит попробовать атаковать там, сомневаюсь, что выйдет по её. Мы там установили несколько сюрпризов на Толкача, которые наверняка испортят ей день, а также располагаем паралюдьми помимо Семьи, которые будут против неё очень эффективны. И сомневаюсь, что она это осознаёт.
   Эмили покосилась на Ханну, потом на Легенду.
  -- Мы могли бы, учитывая огромную помощь, предоставленную вами в ходе операции против Калверта, согласиться одолжить отделу охраны Союза распылители сдерживающей пены и гранаты, если считаете, что это поможет, - Легенда задумчиво кивнул, но ничего не возразил.
   Сауриал посмотрела с лёгким удивлением.
  -- Это наверняка было бы прекрасно принято, директор. Спасибо. Да, думаю, на это и Денни и Марк согласились бы.
  -- Ну и хорошо, я организую; доставим их завтра с утра и обеспечим тренинг с ними, а также достаточно канистр с пеной и растворителя.
  -- Надеюсь, у вас не будет из-за этого неприятностей? - уточнила Раптавр.
  -- Нет, учитывая её личность, СКП виновато в том, что Хесс всё ещё в городе, не говоря уж о побеге; да и это Броктон-Бей, я в состоянии отписаться, - откликнулась Эмили - А если Генеральному Директору это не нравится, она может сюда приехать и лично объяснить Раптавр, почему это взбрыкнувший Страж охотится на тех, кого она, кажется, расценивает почти как членов семьи. Я бы на это посмотрела... - добавила она в укромном уголке сознания.
   После спада напряжения, возникшего, когда двое членов Семьи только вошли, остальные раскрепостились и выдали ещё несколько предложений. Двадцать минут спустя они детально разбирали, как обеспечить максимально возможную безопасность нескольких человек, пока Хесс в бегах.
  -- Если она предпримет действия против Эбертов пока вы рядом, что вы намереваетесь с ней сделать? - поинтересовался под конец Крейг. Все застыли и посмотрели на него; затем головы повернулись к двум рептилиям.
   Сауриал пожала плечами:
  -- Принимая, что она не преуспеет - схватим, закуём, очень серьёзно с ней поговорим и сдадим с рук. С какового момента от всей души надеемся никогда её не видеть и не слышать о ней.
   Последовала пауза.
  -- А если она, каким-то образом, преуспеет? - медленно поинтересовался Легенда. - Не то чтобы я считал это вероятным, но спросить обязан.
  -- Если она умудрится серьёзно ранить или даже убить кого-то под нашей защитой... - взгляд Сауриал, обращённый на героя, был спокоен. - Никто более не услышит и не увидит её снова.
   В этот раз мертвая тишина повисла в комнате почти на десять секунд.
  -- Я предоставляю второй шанс, - под конец произнесла стройная девушка в чешуе мягким голосом. - А также удостоверяюсь, что третий предоставлять не придётся.
  -- Понимаю, - отозвался герой. Не похоже было, что его это радовало, но в то же время, кажется, аргументов против подразумеваемой оппоненткой позиции не находилось.
   Наконец Сауриал улыбнулась; настроение динодевушки перескочило обратно к обычной жизнерадостности.
  -- Ну хватит об этом. У нас есть план и мы все на одной волне. Всё, что можно сделать, это продвигаться по нему и посмотреть, что выйдет. Давайте вернёмся к причине, по которой мы здесь.
   Эмили пару раз сморгнула, всё ещё поражённая тем, как стремительно клятая ящерка может переходить от безумно-пугающего до нелепо-довольного жизнью состояния, затем опустила взгляд на свои заметки. Перелистнув несколько страниц обратно, директор нашла нужное место:
  -- Хм-м. Да. Хорошая идея.
   Сауриал пустила флешку по столу в сторону Колина:
  -- Это видео, которое мы получили, в котором вырезаны все скучные куски и кое-что, что мы сохраним при себе. Метида свела его для вас.
  -- Спасибо, Сауриал, - отозвался Технарь, поднимая носитель и подключая к маленькой консоли перед ним на столе. По нажатию нужных кнопок из потолка выскользнули скрытые экраны; последовала короткая пауза, пока он заходил в ролик и запускал его.
  -- Нам стоило купить попкорна, - весело высказался Этан. Жена посмотрела на него и покачала в отчаянии головой, однако обе ящерицы захихикали.
  -- Я запомню на будущее, - усмехнулась Сауриал.
  
  

Семья(тм) Продакшнс

Представляет

Фильм Семьи(тм)

В ролях

  

Выверт......................................................Томас Калверт

Демонический Инопланетный Мучитель N1...............Сауриал

Демонический Инопланетный Мучитель N2...............Раптавр

  
   Эмили воззрилась на экран и растёрла лицо рукой, пока список исполнителей проходил по экрану под привязчивый ритм. Женщина отметила, что присутствовала там как "Крутой директор СКП".
   Ну не могут что ли эти ***е ящерки хоть что-то делать нормально?
   Хотя... этот титул ей в некотором роде понравился.
   Штурм ржал до упаду, да и на лице большинства остальных виднелись улыбки. Легенда широко ухмылялся, а Дракон хихикала. Вид у Ханны был почти такой же сбитый с толку, как у Колина, но в конце концов он просто ещё что-то пометил и смотрел с интересом, а женщина со вздохом откинулась в кресле, всем видом излучая ауру "почему я". Рори всё время пофыркивал, весело качая головой.
   Когда же началось само действие, все сели ровно и смотрели очень внимательно. А также, чуть погодя, с немалой толикой смущения и тревоги.
   Это было... поучительно. И вызывало глубокое, глубокое беспокойство на стольких уровнях, что Эмили непросто было бы описать словами.
   Внезапно она сильно порадовалась, что они не выключили свет перед просмотром. Пиггот не думала, что ей бы это пришлось по вкусу. Но увиденное определённо объясняло, почему Калверт выл в камере всякий раз, как кончалось действие успокоительных.
   Когда же видеозапись кончилась, с короткой припиской о том, что "Во время съемок этого фильма пострадали очень немногие из Наёмников, вне зависимости от того, насколько этого заслуживали, да и мы потом привели их в порядок, так что это в любом случае не имеет значения", вылезшей под конец, все некоторое время смотрели друг на друга в молчании, после чего повернулись к Сауриал и Раптавр.
  -- Вопросы? - бодренько поинтересовалась первая.
  -- О, вопросов так много, - пробормотал Этан, изумлённо уставившись на них. - Вот только хочу ли я знать ответы?
   Эмили в кои веки подумалось, что этот раздражающий мужик определённо прав. И всё равно, они обязаны их задать.
   Так что они это сделали.

***

  -- Думаю, всё прошло хорошо, - высказалась Тейлор, когда они покинули здание СКП. Как только они оказались вне поля зрения камер, она тут же развеяла второй аспект, оставив только Сауриал, поскольку они довели время, в течение которого полудемон могла контролировать два, до предела в чуть более трех часов. Разум девушки не то чтобы болел, но отдых встретил с большим облегчением.
  -- Во всяком случае, они, мнится, были впечатлены, - хмыкнул Варга, когда она под покровом телепортировалась на крышу Медхолл-билдинг, после чего перегнулась через низкий бортик и огляделась. - Я в восхищении от того, как ты сумела почти всецело придерживаться истины, однако всё равно заставить их поверить в ряд вещей, которые вовсе не столь достоверны.
  -- Это дар, - хихикнула девушка. - Мы же не хотим, чтобы они знали много о том, что мы можем, в конце концов; но было достаточно просто дать им приемлемые ответы насчёт некоторых самых стрёмных мест. Оставить им того пищащего шоггота было чудесной идеей, они уверены, что всё случившееся с Калвертом всецело было "дымом и зеркалами".
  -- Как оно, если быть честными, в общем и целом и было, но не в том смысле, в коем они думают, - фыркнул демон. - Весьма хорошая работа, Мозг. Воистину весьма хорошая работа.
  -- Спорю, их рапорты по оценке угрозы после этого станут смешными до колик, - ухмыльнулась та. - Особенно после включения Умихеби.
  -- После сей встречи они определённо решат, что ей принадлежит высокий рейтинг Скрытника, - заметил её напарник.
  -- Однако они уже знали об этом по подводной эпопее, - отозвалась Тейлор. - Всё, что мы сделали, это подтвердили его. И на самом деле ничего на этом не потеряли. Они вполне могут решить, что и у остальной Семьи есть что-то вроде, но доказательств-то нет. Мы наверняка сможем поддерживать эту неопределённость в течение долгого времени, если будем осторожны. Что, помимо прочего, забавно.
  -- Верно, - пожал мысленно плечами Варга. - Я бы счёл, что рано или поздно их осознание приблизится к правде, но лучше медленно подвести к такого рода сведениям, нежели вывалить всё разом. Мыслю, вероятность впадения их в панику в последнем случае слишком высока, как мы и сочли в прошлом.
  -- Для начала, я всё ещё не могу поверить, насколько успешной вышла вся эта фигня с Семьёй! - заметила девушка, в изумлении качая головой. - А мы ведь даже не нарочно. Люди очень странные.
  -- Сия уловка полезна, - добродушно согласился демон. - И, опять-таки, весьма забавна. Ныне же, что мы собираемся предпринять относительно твоей старой подруги Софии?
  -- Дура ***я, - вздохнула Тейлор. - Знаешь, как я была близка к тому, чтобы просто оставить всё это?
  -- Знаю, - мысленно сжал её в объятиях напарник. - Ты проявила в этом вопросе куда большую зрелость, нежели смогла бы большая часть людей твоего возраста. Или большая часть людей вообще. Но есть и хорошая сторона - она может просто никогда не вернуться.
  -- Мы оба знаем, что этого не случится, - пробормотала она.
  -- Боюсь, что возразить нечего.
   Некоторое время она постояла там в молчании; Варга оставил девушку наедине с её мыслями. Наконец она с досадой снова вздохнула. Это был такой хороший день до того самого момента, когда она узнала о Хесс...
  -- Давай посмотрим, получится ли её отследить, - произнесла она. - Держу пари, она нашла машину, но, может, нам и повезёт.
  -- Разумеется, стоит попробовать, - согласился демон. - Ежели мы схватим её сразу, сие значительно упростило бы грядущую жизнь.
   Кивнув, полудемон посмотрела вниз и телепортировалась на землю. Вскоре она уже нарезала круги возле здания СКП, вынюхивая перемещения пропавшего Стража, упорхнувшей из-под ареста.

***

   Проводив обоих членов Семьи из здания, Ханна дотащилась обратно в конференц-зал, села и оглядела своих друзей и коллег. Кажется, с момента её ухода никто не произнёс ни слова - их по-прежнему занимало усвоение переданной Сауриал и Раптавр информации. Эмили читала формы рапорта, заполненные обеими.
   Наконец она отложила документы и подняла взгляд, обведя глазами стол.
  -- Есть мысли?
  -- Никогда не ***ся до Семьи, - негромко произнёс Этан. - Они стрёмные и чешуйчатые, и с ходу ***т вас, и с этим совершенно ничего не поделаешь.
   Ханна не могла не согласиться. По её мнению, это выглядело точным резюме.
  -- Пускай кратко и емко, это я в оценку угрозы вставить не могу, - вздохнула директор. - И не важно, сколько тут правды.
  -- Это была изумительно квалифицированно реализованная операция, - заявил Колин, по какой-то причине и близко не казавшийся настолько встревоженным, как были все остальные. - Использование их способности к сотворению материи даже более гибко, чем я ожидал в таких условиях. Это объясняет большую часть историй, рассказанных наёмниками. Я нахожу техники дробной мерности восхитительными и вижу им ряд применений помимо вызывания психологических проблем у преступников, - Технарь задумчиво посмотрел на планшет, на котором сделал уйму заметок, а все остальные уставились на него. - Хотя в этом отношении они очень эффективны.
   Эмили протерла глаза. Опустив руку, она одарила по всей видимости забывшего обо всём Технаря, который уже что-то дописывал, тяжелым взглядом и повернулась к Ханне:
  -- Стоит прерваться на кофе и перекус. Думаю, на повестке ещё одна длинная встреча.
   Ханна кивнула; все встали и направились к двери. В данный момент героиня была очень рада, что ей не нужно спать.
   После этой записи делать это было бы довольно затруднительно.
  
   [1] Скорее всего, дело в том, что глава Протектората один из немногих в этом зале, кто в курсе о криминальном прошлом Штурма. Напомню, что до поимки Батареей (залезшей ради этого в долги к Котлу) тот зарабатывал вызволением преступников из-под стражи... при этом, что интересно, никого не убивал и даже ограничивал эксцессы со стороны своих клиентов. Что в итоге позволило после поимки выторговать не только геройский статус, но и своего "архиврага" (и будущую жену) в кураторы-напарники.
   [2] Джордж Херберт, также Джордж Герберт (англ. George Herbert; 3 апреля 1593, Монтгомери, Уэльс - 1 марта 1633, Бимертон, Уилтшир) - английский поэт-метафизик, автор духовной лирики, англиканский священник. В англиканской церкви причислен к лику святых, день его памяти - 27 февраля. Оказал большое влияние на Кольриджа, Хопкинса, Т. С. Элиота. На стихи Херберта писали музыку Генри Пёрселл, Ральф Воан-Уильямс, Бенджамин Бриттен, Уильям Уолтон, Джудит Уир, Николай Корндорф и др.
   Приведённая фраза в английской культуре является таким же общеузнаваемым мемом, как и высказывание его же авторства насчёт благих намерений и ада у нас. Но, к сожалению "классического" перевода её на русский найти не удалось.
  
   Глава 294: Омак гостя - Нет такой вещи как избыток гигиены... (от CmptrWz)
   Мисс Ополчение со стоном вошла в "Пиццерию ОСББ". Она знала - это будет та ещё головная боль, однако по некоторым причинам на ней лежала задача проверки соблюдения норм безопасности и охраны труда на кухне.
   Героиня старательно проигнорировала меню, в отличие от взмаха Ианты, пригласившего её за фасад.
  -- Доброе утро Мисс Ополчение, - поздоровалась Ианта. - Нам сообщили, что у вас имеются вопросы к нашей готовке?
  -- Просто необходимость удостовериться, удовлетворяете вы или выходите за рамки требований закона, - отозвалась Мисс Ополчение.
   Ианта провела Мисс Ополчение в зону готовки, где работала Раптавр.
  -- Как видите, Раптавр создаёт новые кухонные принадлежности, в данном случае нож, прежде чем переключиться с одного продукта питания на другой. Использованная утварь сбрасывается в этот бункер для отходов прежде, чем исчезнет, так что ничего, что на ней остаётся, не падает на рабочие поверхности.
   На взгляд Мисс Ополчение несколько избыточно, но, опять-таки, сколько человек могут воплощать ножи и тому подобное из ничего?
  -- То же самое происходит с разделочными досками прежде чем на них попадает новый продукт, так что ни единый кусочек заражённой еды не заразит всё, вне зависимости от типа. Плиты из ЭВМ, на которых мы готовим пиццу, создаются непосредственно перед использованием и развеиваются, как только в них больше нет нужды, давая уверенность, что поверхности печи не перезаразят пиццы.
   Ну, это также было бы чуточку чрезмерно, но опять-таки, с учётом трюка с воплощением из ничего...
  -- В дополнение, в конце дня вся зона кухни, включая печь, развеивается, и мы вычищаем пол. Раптавр заново создаёт всё на кухне поутру, добиваясь уверенности, что ни один кусочек еды не заразит случайно печь на другой день.
   Это... было просто совершенно нелепо.
  -- Наконец, поскольку мы открыты только по выходным, доставку компонентов мы принимаем в пятницу. А после закрытия в воскресенье удаляем остатки содержимого холодильника, прежде чем почистить его ударной дозой временного диоксидифторида[1]. Буде какие-либо остатки уцелеют, мы стираем их свежесозданными мокрыми тряпками. Однако мы не можем с той же степенью качества загерметизировать зону кухни из-за плана здания, так что приходится орудовать там более контролируемыми средствами.
   Разве она не сказала только что, будто они используют диоксидифторид в качестве чистящего средства?
  -- А в целях личной гигиены каждая из нас погружается во временные бассейны снаружи сзади перед входом. По распорядку в начале дня мы должны проходить через предварительный ополаскиватель комнатной температуры, затем через перегретую воду, затем через мыльную перегретую воду, затем через перегретый водный ополаскиватель, и наконец ополаскиватель комнатной температуры. Если мы вообще имеем дело с едой, не надев пары временных перчаток для каждого отдельного продукта питания, то повторяем процесс в раковинах в углу.
   Мисс Ополчение ушла спустя полчаса. Она отметила в заполняемой форме, что не располагает необходимой подготовкой, чтобы адекватно определить, безопасны ли методы приготовления еды.
   С этим может разобраться настоящий инспектор.
  
   [1] Диоксидифторид (дифтордиоксид) - бинарное соединение кислорода и фтора с химической формулой O2F2. В стабильном состоянии (при низких температурах) представляет собой желто-оранжевое твердое вещество, которое при плавлении превращается в жидкость красного цвета. Разложение диоксидифторида начинается при температуре выше -57 RC. Относится к веществам с высокой химической активностью и агрессивностью по отношению к большинству конструкционных материалов и простых веществ. Подобно триоксидифториду он реагирует с большинством веществ уже при температуре --157 RC, а также вызывает мгновенное воспламенение твердого этилового спирта и взрывается при соприкосновении с мокрым снегом и льдом. Однако он не взаимодействует с кварцевым волокном и бериллиевым порошком даже при нагревании несколько выше комнатной температуры. Взрывается с тонкими плёнками тефлона.
  
   Глава 295: Предосторожности и побег
  -- Она села в машину примерно в миле от здания СКП, - вздохнула Тейлор, принимая у Эми кружку с кофе. Полудемон вернулась в основную форму; Варга в обличье дракончика сидел у неё на плече, а друзья и отец расселись вокруг стола. Эми с Лизой тем временем уже вылезли из своих биоконструктов и к моменту появления подруги обсуждали новые места приложения её и Эми талантов.
   Отец не очень хорошо воспринял новости о бегстве Софии.
   Он побледнел, пульс значительно участился, а руки сжались в кулаки. Зримо обуздывая нрав, он пугающе спокойно поинтересовался подробностями их встречи с директором Пиггот и остальными, после чего выслушал, не произнеся ни слова, пока она не закончила. Тейлор немного беспокоилась - настолько злым она не видела отца уже давно. Для начала, это было хуже, чем когда тот узнал про Софию.
   Однако Денни как-то сумел успокоиться и уже практически вернулся в норму; однако выражение его лица предполагало, что мужчина вполне готов лично разобраться с девушкой, если та будет достаточно тупа, чтобы объявиться где-то в ближайшее время. Варга прокомментировал это, назвав праведным гневом воина, обнаружившего, что его людей предали. Демон счёл это впечатляющим и оправданным.
   Что, к немалому её удивлению, заставило отца рассмеяться и ещё чуточку успокоиться.
  -- Если точнее, мы думаем, что она, по всей видимости, украла машину, - продолжила Тейлор после глотка кофе. - Полагаю, она в курсе, как замкнуть провода. Она стояла позади одного из магазинчиков поменьше, наверное, на стоянке или что-то такое. Мы попытались её проследить, но даже у чувств Варги есть свои ограничения, а она уже несколько часов как исчезла.
  -- Мы проследили за ней из окрестностей комплекса СКП по крышам немалого числа зданий, - вставил Варга. - Несколько раз она сбрасывала след, предположу, что в попытке затруднить как раз то, что мы вершили. Собственно говоря, общее покрытое расстояние составило несколько миль, так что усилий она приложила немало. Вообще, было на удивление сложно следовать за ней, поскольку похоже, что в своем теневом состоянии она не столь сильно, ежели вообще пахнет, а двигается так довольно быстро. Сие меня не особо удивляет, однако было досадно.
  -- Однако мы всегда сумеем отыскать её след снова, - добавила Тейлор - Она останавливалась в двух местах, мы думаем - чтобы что-то подобрать. Наверное, какое-то оставленное ранее оружие, может, деньги, в таком роде. В одном месте мы учуяли масло и пластик, свежие, что может означать другой арбалет. В другом пахло деньгами и электроникой. Наверное, телефон, или что-то такое.
  -- Девица думает наперёд, - заметил отец.
  -- Как я и сказала, она хитрая, - Тейлор провела рукой по волосам и уронила её себе на колено. - Не самая умная особа, которую я знаю, но не дура и со своего рода врождённым инстинктом выживания. От своих сил, может? Не знаю, потому что никогда её не встречала до их получения. Не то чтобы меня это сильно расстраивало.
  -- Итак, она, вероятно, вооружена, наверное, имеет достаточно денег, чтобы прожить некоторое время, мобильна, может располагать контактами, которые можно использовать, чтобы укрыться или пополнить снаряжение, а мы понятия не имеем, где она или что делает... - Лиза покачала головой. - Не многим лучше, чем с Толкачом.
  -- Соображает она лучше, что и хорошо, и плохо, - покосилась на неё в ответ Тейлор. - Но она по меньшей мере такая же злобная. И сомневаюсь, что попадание под замок в здании СКП на пару месяцев смягчило её жизненную позицию. Уверена, она и за это меня винит тоже.
  -- Вероятно, - пробормотал отец. - То, что она попалась, только её чертова вина - девчонка призналась прямо тебе в лицо, но этот тип людей никогда не воспринимает, что их действия имеют последствия. Это всегда вина кого-то другого.
   Тейлор кивнула.
  -- Что меня тревожит, так это что она придёт за кем-то из вас. Пап, если я в её списке, то гарантирую - ты тоже. Наверное, прямо за мной. Мы оба приложили руку к тому, что её вышибли из Уинслоу, и она это знает. А на то, чтобы выяснить, что Эми моя лучшая подруга, много времени не уйдёт, мы были по всему ПХО после той истории с Барыгой. И все знают, что Эми и Семья близки, и что Семья и Эберты близки, и так далее. Без понятия, сколько из этого она уже знает, но выяснить много времени не займёт.
  -- Ежели мы возжелаем приложить силы, то не важно, куда она направится - мы наверняка в конце концов отыщем её, однако сие может потребовать времени, - произнёс Варга. - Не уверен, разумно ль так использовать ресурсы и время. Ежели девица объявится вновь, что, основываясь на знакомстве с ней Тейлор, более чем вероятно, мы сумеем изловить её, а ежели нет, вероятно, лучшим исходом будет просто отпустить её. Пока что она не сотворила ничего, что обеспечило бы серьёзную реакцию с нашей стороны, помимо изначальных проблем, что завершились с моим появлением, а Тейлор уже решила оставить их покоиться в прошлом.
   Крошка-дракон посмотрел на свою носительницу; та нежно улыбалась ему.
  -- В некоторых отношениях я почти что испытываю благодарность к Софии. В иных же хотел бы провести некоторое время с ней наедине, дабы выразить собственное неудовольствие, - демон коротко ухмыльнулся, пожав плечами. - Однако я выше этого.
   Все уставились на него; затем Тейлор фыркнула, Эми рассмеялась, а Лиза и отец Тейлор переглянулись.
  -- Он порой ничем не лучше тебя, - улыбнулась блондинка.
  -- Некоторые из моих шуток гораздо хуже этого, - с довольным видом отозвался мужчина. - Думаю, это семейное, и весьма рад видеть, что даже недавний член семьи не сдаёт позиции.
   Варга, похоже, остался доволен комментарием.
  -- Однако же, возвращаясь к проблеме Софии и оставляя на время в стороне мой лингвистический юмор, - произнёс демон, - мыслится, что наиболее вероятные цели это ты, Денни, Тейлор со всей очевидностью и Эми. София может быть в сомнении относительно охоты на члена Новой Волны, да сверх того столь прославленного и ценимого, как Панацея, однако полагаться на это мы не можем. Она определённо из тех, чьи взгляды на жизнь весьма отличаются от большинства, а её способность просчитывать соотношение рисков и награды, вероятно, весьма сомнительна.
  -- Что насчёт людей вроде Мэнди, Люси и прочих моих школьных друзей? - уточнила, испытывая тревогу, Тейлор.
  -- Не могу быть уверен, - коротко качнул головой её напарник. - Сомневаюсь, что кто-то из них в списке на отмщение, каковой всенепременно у неё имеется, однако они могут стать целью по ассоциации. Скорее всего ради сведений о тебе. Ежели принять, что директор Пиггот выделит людей как обещалась, следует надеяться, что риск для них невелик. Я бы ожидал, что София будет осторожна и сперва понаблюдает за целью, будучи довольно скоро замечена сопровождением. Этого наверняка будет довольно, чтобы заставить пересмотреть любой имеющийся план, поскольку они, самое большее, цели низкой ценности.
  -- Она может попробовать тут, - задумчиво произнесла Лиза, - по той же причине, чтобы найти информацию. Денни обычно либо тут, либо дома, так что это было бы логичное место для нападения на него, если она соберётся. Проследовать за ним куда-нибудь ещё потребовало бы куда больше труда и риска быть обнаруженной и схваченной, особенно поскольку вся СКП с Протекторатом сейчас стоят на ушах, разыскивая её. Ей придётся это осознать.
   Некоторое время они обдумывали эту мысль.
  -- Придётся с этим смириться, - наконец произнесла Эми. - Она может попробовать что-то учинить в школе, поскольку мы с Тейлор обе там большую часть дня, так что нас легко найти. С другой стороны, там слишком много свидетелей. Допуская, что она намерена игнорировать Правила, дом хорошо подходит, чтобы прийти за мной, а поскольку о Тейлор она не в курсе, дом также подходящее место, чтобы прийти за ней и Денни. Это место было бы хорошим вариантом насчёт Денни и, может быть, Тейлор - все знают, что она тут бывает.
  -- Со всеми прочими возможными целями она может сделать попытку почти где угодно когда угодно, - добавила Лиза. - Но моя сила также сообщает, что вы двое куда выше в списке её планов, перед всеми прочими. Директору Пиггот также следует оглядываться, но уверена, она уже отлично это знает. Эта женщина крайне компетентна и, подозреваю, что если София попытает счастья с ней, всё закончится очень плохо и очень быстро. Держу пари, она уже обеспечила своим апартаментам софиеустойчивость и подобрала подходящее оружие, чтобы с ней разобраться.
  -- А если в первую очередь учесть саму цель создания СКП, у них наверняка имеются планы, как разобраться, если кто-то из своих ведёт себя плохо, - с задумчивым видом произнёс отец Тейлор.
  -- О, определённо, - кивнула Лиза. - Я даже читала некоторые. Когда меня... нанял... Выверт. Я уже просмотрела большую часть их закрытой системы, - ухмыльнулась им Умница. - Уверена, директор была бы очень раздосадована тем, что я знаю, но я-то уверена, что не стану ей сообщать, - остальные заулыбались; блондинка задумчиво посмотрела, затем встала и направилась к компьютерам. Тейлор с остальными наблюдали, как она принялась печатать.
  -- Что ты делаешь? - с любопытством поинтересовалась Эми.
  -- Проверку, чтобы узнать, как далеко проведёт меня доступ Семьи в системы СКП по упоминаниям о Софии, - отозвалась Лиза, цепляя ногой кресло и подтаскивая к себе, а затем уселась, не отрываясь от клавиатуры. - Ух ты. На удивление далеко. Так вот... "Бюллетень EP/SECBT/1022-07-00017694-03/06/2011, запрос на арест парачеловека-бродяги класса 4 для распространения по всем участкам СКП, правоохранительным организациям в США и Канаде и аффилированным группам паралюдей". Фигня насчёт возраста, внешних данных, всё такое - это явно Хесс, хотя имени и не называется, ни гражданского, никакого. "Субъект оценивается как "вооружён и опасен". Подробности набора сил и предлагаемых контрмер см. Доклад по оценке угрозы EP/MM/THRPT/1022-03-00002786-17/11/2010 (изменён) и дополнительную информацию", - Лиза кликнула по новой ссылке и стремительно проглядела.
  -- Изменённый стандартный доклад по оценке угрозы. Я читала оригинал, из этого убрали всю личную информацию, а также большую часть внутренних ссылок СКП на её работу в Стражах.
  -- Копу не нужно быть очень сообразительным, чтобы выяснить, куда те вели, - заметила Эми, подходя и читая с экрана через её плечо.
  -- Да, но так они политически прикрыты Правилами и по крайней мере обеспечивают минимальное прикрытие её семье, - откликнулась Лиза, возвращаясь к бюллетеню.
  -- А что за класс 4? - с любопытством осведомилась Тейлор. Лиза с лёгкой улыбкой покосилась назад на неё.
  -- Ты ведь не закончила с чтением той документации из СКП, которую мы получили вместе с айдишками, верно?
  -- Не до конца, да, - пожала плечами полудемон. - Отвлеклась где-то после двух третей.
  -- В приложении в конце перечисляются разные классы угрозы. Их разъясняют в эпистолах на ПХО, но на самом деле это по большей части система из цифр. Чем выше номер, тем выше угроза, или значимость, или и то и другое, - Лиза повернулась обратно к экрану. - Класс 4 расценивается как буйно реагирующий на провокации, агрессивный, высока вероятность применения силы со смертельным исходом. Три нижних - гарантия отсутствия смертей кроме как в исключительных обстоятельствах, класс 4 первый, летальная реакция по которому утверждается автоматически при отсутствии других разумных вариантов. Директор Пиггот не собирается рисковать и, похоже, шутить на эту тему нисколько не намерена.
  -- Это же не ордер на убийство, верно? - озабоченно уточнил отец Тейлор.
  -- Нет, уровень и близко не тот, - заверила его Лиза, продолжая читать бюллетень. - Эти-то редкость. Придётся хладнокровно поубивать кучу народа или сделать ещё что-то ужасное, чтобы обеспечить себе такой - как Краулер, например. Это скорее вроде того, что распространяет ФБР, когда предупреждает насчёт кровожадного грабителя банков, или что-то в этом роде. Про которого известно, что он располагает оружием и не слишком расстроится, применив его против гражданских, - блондинка пожала плечами. - Как по мне, выглядит довольно точным.
  -- На ПХО ходили слухи, что Призрачный Сталкер, прежде чем ушла в Стражи, использовала охотничьи болты на некоторых из тех, кого преследовала, и по крайней мере одного чуть не убила, - вставила Эми. Лиза повернула голову и посмотрела на целительницу.
  -- Поверь, никакой это не слух. Она подстрелила Брайана одной из этих штук. Парой дюймов выше, и она убила бы его на месте. Он и так был довольно скверно ранен и с тех пор реально не её фанат.
   Все уставились на девушку.
  -- Об этом ты никогда раньше не упоминала, - заявила Тейлор. Лиза снова пожала плечами:
  -- Это не имело отношения к делу, да и история-то на самом деле не моя. Она охотилась за Брайаном, не за мной. И, насколько я выяснила, её и его силы не так уж хорошо сочетаются - его её кроет напрочь, а ей это не нравится.
  -- Полезные сведения, - протянул Варга. - И, возможно, стоят того, чтобы разобраться. Полагаю, директора Пиггот они бы весьма заинтересовали, как по причине того, что это ещё одно лыко в строку против девицы, так и потому, что он мог бы оказать помощь в её задержании.
  -- Если надо, я спрошу, - несколько неохотно отозвалась Лиза. - Хотя не хочется поднимать тему, если можно обойтись так. Для начала, не нужно ему напоминать, как близко прошла смерть. И я не могу точно определить, где бы его сила потребовалась так, чтобы вы с Тейлор не справились лучше. Тем не менее, если она объявится тут, это хорошая защита на случай, если вы, ребята, окажетесь где-то ещё, - блондинка чуть слышно вздохнула. - Мне придётся с ним об этом поговорить. И всё же, позвольте мне этим заняться.
  -- Разумеется, Лиза, - заверила её Тейлор. - Он в любом случае заслуживает знать, просто на случай если она заявится сюда. Если она настолько его ненавидит, Брайан так и так окажется в её списке, и ему следует знать насчёт проблемы.
   Выйдя из системы СКП, Лиза развернула кресло и оглядела остальных:
  -- Похоже, что СКП уже делает что обещали. Моя сила согласна, что они восприняли это очень серьёзно и крепко мотивированы нас не расстраивать, так что не думаю, что прямо сейчас мы можем ещё многое предпринять по этой части. Надо будет поглядывать в поисках чертовой девки, но по моим оценкам минимум несколько дней она ещё не объявится. И конечно, она и сама вполне может пока не знать, что планирует делать. Что заодно заставит потрудиться предсказателей их СКП.
  -- А ведь верно, интересно, сможет ли Дина дать нам представление о том, что будет? - высказалась Эми.
  -- Как только София определится с планами - почти наверняка, - кивнула Лиза, - но если она просто будет справляться с проблемами по мере поступления, это будет предсказать куда сложнее. Уверена, директор уже организует вопрос к ней, если уже этого не сделала. Нам скажут, если что-то нароют, а поскольку мы пока официально не в курсе насчёт "Шанс", мы не можем сами всерьёз наводить справки, не вскрывая того, что ни нам, ни Дине не надо.
  -- Ладно, с этим я согласна, - кивнула целительница.
   Некоторое время все молчали, погруженные в собственные мысли, пока Варга не посмотрел на Эми.
  -- Полагаю, хорошей мыслью было бы вам поразмыслить над некоей защитой от Призрачной Сталкер для себя.
  -- И папы, - решительно вставила Тейлор. Отец накрыл её руки своими и слегка сжал, улыбнувшись дочери.
  -- Я уже прикинула по меньшей мере пару штук, которые должны справиться, - негромко отозвалась Эми. - Просто пытаюсь разобраться, есть ли что-то ещё, что можно выполнить по-быстрому. Того, что может здорово помочь, у меня целый список, но большая часть пунктов довольно сложная, и я пока не вполне готова начать над ними работу. Но...- тихо вздохнула целительница.
  -- Нам придётся подвинуть некоторые из наших планов. Что бы там с ней ни было, Толкач всё ещё слоняется где-то и однозначно рано или поздно объявится, да и прочие потенциальные угрозы - я начинаю беспокоиться, что если буду слишком выжидать, придётся корить себя за потерю времени. Проблема та же, что с симбионтами и лечением людей в целом, только более срочная. А с этим я могу что-то сделать.
  -- Например? - полюбопытствовала Тейлор, которой не нравился запах усталой тоски, шедший от подруги. Полудемон заметила, что Лиза также это уловила.
  -- Первое, что я собираюсь сделать, это заготовить вагон одноразовок сегодня вечером и завтра. Пару тысяч минимум, я разработала способ ускорить их производство, который в этом поможет, - решительно отозвалась Эми. - И все мы будем их с собой носить. Я хочу, чтобы они были у каждого работника Союза, по меньшей мере пятьдесят в каждой аптечке по всему участку, то же в домах у всех нас и запас в медпункте. Это не только на случай появления Софии, это ещё и общие меры против Толкача или любого другого засранца, который начнёт кипиш. Или просто против несчастных случаев на производстве - у этого места очень хорошие показатели безопасности, но дела всё равно могут пойти не так, окружающая среда-то опасная.
  -- Могу только приветствовать, Эми, - медленно кивнул отец Тейлор. - Никто не станет возражать, а СКП в любом случае знать не надо. Мы в курсе, что они работают и безопасны.
  -- Когда Линда пойдёт на тестирование сил, "Ианта" заодно передаст СКП образцы на тестирование, - добавила Эми с задумчивым лицом. - Биоагент заставил их задуматься о Семейной биоинженерии, теперь они должны лучше воспринять одноразовки, - целительница посмотрела на Лизу; та также на секунду задумалась и кивнула.
  -- Это должно сработать, - произнесла она. - И не стоит упоминать, что у Докеров они уже имеются, особенно если не спросят.
  -- Далее, я собираюсь улучшить себя, и тебя с Денни чем-нибудь, что нейтрализует силу Софии, по крайней мере настолько же, насколько фазовое оружие, - продолжила определяться с планами целительница. - Её силу разрушает электричество, верно?
  -- Да, так гласят моя сила и рапорт по угрозе, который я читала, - подтвердила Лиза. - К примеру, она не может проходить сквозь стены, внутри которых силовые кабели. Не знаю, какое требуется напряжение или ток, но чего-то на уровне центрального электроснабжения более чем достаточно. Переменный или постоянный ток - насколько могу сказать, неважно.
  -- Ладно. Это значит, что моя придумка должна сработать как надо, - мрачно улыбнулась Эми. - А если она и правда попробует пройти в фазе через наши тела, то до чертиков удивится.
  -- И что же у тебя на уме, Эми? - поинтересовался отец Тейлор, выглядевший и близко не настолько обеспокоенным перспективой тинкертехнуться, как было бы с большинством людей. Лично Тейлор, вообще-то, немало забавляла та прозаичность, с которой он всё воспринимал; девушка переглянулась с драконическим демоном - тот, похоже, и сам наслаждался моментом.
  -- Это вариация системы электроцитов[1], которую я разработала для Метиды, - отозвалась та. - Это, по сути, модифицированные мышечные клетки, оптимизированные для максимального электрического потенциала через них. Электрических рыб много, немало из них выращивают органическую батарею, способную выдавать от сотен до тысяч вольт при довольно значительной силе тока. Моя версия гораздо мощнее, в восемь или девять раз по напряжению и току, и на куда большее время. Я собираюсь проложить слой из них по всей нашей мускулатуре в достаточном количестве, чтобы выдать, может, с киловольт на нескольких сотнях миллиампер. Они будут настроены генерировать постоянное электрическое поле, загнанное под подкожный жировой слой, которое рассеет фазирование её силы, прежде чем та проникнет больше чем, наверное, четверть дюйма.
   Тейлор с отцом переглянулись; мужчина слегка вскинул брови. Лиза кивнула, задумавшись:
  -- Так если она выстрелит в тебя фазированным болтом, он при ударе вернётся к норме, прежде чем проникнуть глубоко?
  -- Смысл такой.
  -- Но это по-прежнему арбалетный болт, - заметил папа Тейлор. - Движущийся очень быстро. Одно то, что он больше не нематериален, не значит, что он не продолжит движение, просто не войдёт настолько глубоко.
  -- Верно. Для этого-то и существуют другие модификации, - кивнула Эми. - Я думала насчёт подкожной сетки из ЭВМ, которая остановит практически всё, но тут масса проблем. Это не сработает хотя бы из-за набора или потери веса - она ведь не тянется. Конечно, Тейлор и Варга наверняка смогут разработать способ, который как-то да сработает, но слишком много усилий для проблемы такого рода. Лучшим решением является что-то, что можно производить биологически.
  -- Твой органометаллический материал, - произнесла Тейлор. Эми снова кивнула.
  -- Да. Я хочу укрепить им кости и задействовать подкожно модифицированную версию. И большую часть самых уязвимых органов тоже оберну. Я разработала проект некоторое время назад и использовала нечто очень похожее на Линде, когда делала её новое тело, - целительница постучала пальцем по столу, прокручивая что-то в голове. - Её тоже придётся проапгрейдить, это улучшенная версия. Кости у неё уже сделаны, как и обертка органов, но кожные покровы требуют модификации, да и электроцитов у неё нет.
  -- Значит ли это, что мы также получим и способность генерировать электричество? - уточнила Лиза с довольно поблёскивающим от этой мысли взглядом.
  -- Могу добавить, - пожала плечами Эми. - Задумывалось это в основном как защита от конкретной силы, вывести наружу набор контактов в руках как у Метиды достаточно просто. Это означает, что придётся ещё поработать, чтобы повысить сопротивление тел более человеческого вида к электроразряду, но мне всё равно надо довести его до некоторого уровня, так что... да, если хотите бить людей током при рукопожатии, я могу.
   Лиза злобно ухмыльнулась.
  -- Она хочет, - с сухой иронией заметил Варга.
  -- Да уж вижу, - рассмеялась Эми.
  -- На слух довольно крупный апгрейд выходит, Эми, - высказался отец Тейлор. - И сколько это займёт?
  -- Боюсь, всю ночь, - посмотрела на него брюнетка. - Чтобы внести некоторые модификации, нам потребуется положить вас в один из биоконструктов на несколько часов. Ианту с Метидой я могу настроить на улучшение Лизы и меня в следующий раз, как будем внутри, это одна из их основных функций, но над вами придётся сперва поработать, в основном с системой нейронного усиления. И другие усилители, которые поставила Уберу и Элиту, тоже добавлю. Плюс вы бесплатно получите совместимость с биоконструктом. Мне следовало уже несколько недель как сделать большую часть всего этого.
   Теперь настала очередь Тейлор накрыть его руки своими и сжать - теперь во взгляде мужчины светилась опаска.
  -- Добро пожаловать в Семью, папа, - хихикнула она.
  -- Эм...
  -- Игорь! Мой Стол!
   Тейлор, коряво салютуя, вскочила на ноги.
  -- Сей мментх, хсяйкха, - прошипела она, хромая к свободному месту посреди комнаты. - Хак хсяйкха влит.
  -- Ох, боже святый, - вздохнул её отец, опуская голову на руки.
   Варга катался крошечным драконьим тельцем по столу, надрывая живот со смеху, а Эми мягко подняла теперь-тревожно-поглядывающего мужчину на ноги.
  -- Доверьтесь мне, я профессионал, - спокойным голосом произнесла она, подводя его к столу.
  -- Профессионал в чём? - уточнил удручённо тот, качая головой.
   Варга только громче рассмеялся, присоединившись к по-дурацки ухмыляющейся Лизе.
  -- Сделай вокруг стола несколько экранов и отойди, - скомандовала Эми своей помощнице, кривлявшейся вокруг изготовленного ей стола, приволакивая ногу. - Его дочери не стоит этого видеть.
  -- Хсяйкха слихком дбра, - Тейлор униженно кивнула, потянув за хохолок, и последовала инструкции. Вскоре она, демон и самодовольно ухмыляющаяся блондинка сидели рядом за основным столом, потягивая кофе и с весельем прислушиваясь.
  -- Хаах! У тебя руки холодные!
  -- Тише, большой ребёнок.
  -- Знаешь, технически, как потенциальному новому члену Союза тебе следует быть вежливее с человеком сверху.
  -- Да, босс. А теперь перевернитесь, босс.
  -- О боже, почему я?
   Тейлор ухмыльнулась про себя, радуясь, что они делают всё, что могут, чтобы защитить ценных для неё людей.
   Если и когда объявится, София пожалеет.

***

   В ста четырёх милях к югу от Олбани, штат Нью-Йорк, угнав покамест ещё три машины и поменяв номера с брошенными, София была обуреваема тёмными мыслями о возмездии. Всякий раз, как она поворачивала руль, девушка морщилась. Повязка поверх сильного ожога на левом запястье натягивалась при движении, как и покрытая волдырями грубая кожа под ней. Ещё один пункт в счёт ***у Оружейнику. Она собиралась сделать его смерть болезненной.
   Предупреждение, что происходит что-то странное, она получила секунд за семь до того, как свет в её апартаментах вырубился после низкого глухого удара, сотрясшего всё здание. Опознав взрыв, и довольно мощный, героиня резко села, прикидывая, не напали ли на них и протирая сонные глаза.
  -- Что за ***я вонь... - с отвращением воскликнула она, прежде чем браслет внезапно начал бешено бибикать, а пара огоньков на нём яростно замигала. Прежде чем девушка смогла выдать хоть какую-то полезную реакцию, её пронизал мощный удар, заставив каждый мускул в теле сократиться, да так, что чуть не раскрошило зубы в захлопнувшемся рту.
   Вопль агонии заглушило её же языком, когда София в корчах упала на пол. Боль просто длилась и длилась и длилась...
   Когда она наконец прошла, это было явное облегчение.
   Очнувшись некое неопределённое время спустя, девушка разлеглась на полу; несколько минут мысли путались, как если бы она приходила в себя от анестезии. Сев в конце концов ровно, девушка в изумлении посмотрела вокруг, затем вниз на странно онемевшую левую руку. Браслет в данный момент был зримо инертен, а попытка пройти в фазе сквозь него была чистым рефлексом, поскольку, думай кейп ясно, то помнила бы, что подобные попытки приводят к боли.
   Однако в этот раз... Она потратила добрых две минуты, разглядывая лежащий на полу браслет, прежде чем наконец сообразила, что это значило.
   Она была свободна.
   Неуверенно поднявшись на ноги, то и дело подергивающаяся и имеющая трудности с прямохождением героиня направилась в ванную, где плеснула в лицо холодной водой. Посмотрев на отражение в зеркале, девушка шлепнула себя по лицу со всей силы, дважды. И снова.
  -- Чтоб меня, это больно, - наконец пробормотала она, теперь не такая сонная и соображая получше. К сожалению, ощущение было началом возвращения в собственное тело. Почти каждая наличная мышца жаловалась, а боль глубоко в костях по всему туловищу заставляла морщиться при каждом движении. Нижняя часть левой руки всё ещё онемела, а левое запястье реально не хотело работать; кольцо обожженной кожи вокруг него выделялось на тёмной коже по обе стороны от ожога. София посмотрела на него, подняв руку к лицу, ощутив за жутким амбре запах горелой свинины, и скорчила гримасу.
  -- Оу.
   Подержав её пару минут под холодной водой, чтобы промыть, девушка неуклюже полезла одной рукой за аптечкой первой помощи, имевшейся во всех апартаментах Стражей, раскрыла её и торопливо перевязала травму, неохотно поминая добрым словом обязательные тренировки по оказанию первой помощи. Когда же она умудрилась закрепить повязку, то стремительно пробежалась по комнате, пакуя всё, что по её мыслям могло оказаться полезным, в рюкзак, который повесила на здоровое плечо.
   Ушло всего лишь ещё десять минут на то, чтобы выбраться из здания СКП незамеченной. Тот факт, что энергии до сих пор не было от слова "совсем", безмерно помог - кейп могла просто пройти в фазе сквозь стены безо всяких тревог. Сперва девушка направилась в больничку, сцапав полевую аптечку и также сунув в рюкзак, затем в оружейную, где натырила короткоствол и пенных гранат из закрытого шкафчика, просто просунув руку и ухватив их. Оглядевшись, София решила, что что-то потяжелее в данный момент потребует слишком много усилий, да и времени нет брать и выбирать. Парочка снаряженных магазинов также ушла в рюкзак, и она просочилась сквозь дверь.
   Ещё пятнадцать минут движения наугад по крышам и сквозь пустые здания, и сбитая с толку, но довольная, что целый район, по-видимому, опустел, девушка направилась к паре резервных тайников. Всё это время она гадала, что это была за безбожная вонь - дышать ей было сложно, но её это не остановило.
   Хорошо укрытые в недоступных иным образом местах, к которым ей давала доступ сила, заначки беглянка нашла нетронутыми с тех пор, как уложила их. Одна обеспечила две с половиной сотни долларов мелкими купюрами, "конфискованных" у гопников, с которыми она имела дело до присоединения к Стражам, а вторая маленький пистолет - револьвер калибра тридцать два[3]. Также там было четыре неиспользованных одноразовых телефонов и зарядник.
   Во второй имелся ручной арбалет, близнец тех, с которыми она ходила обычно, вкупе с охотничьим вооружением куда как больше - всё с дюжиной широколопастных болтов на экземпляр - и тактический жилет, который она увела из СКП три месяца назад. Немного аккуратно повозившись с грузом, девушка осталась с полным рюкзаком, оружием на жилете и большим арбалетом, повешенным поверх рюкзака. Было неудобно, но приемлемо.
   За несколько минут она вычислила машину достаточно старую, чтобы поддаться на простой угон, каковой быстренько и осуществила. А как только та завелась, направилась в сторону доков и шоссе, удаляясь от центральных районов города.
   И только в тридцати милях от города София позволила себе расслабиться. Она наконец-то была чиста от жуткого запаха, который, если верить радио, был результатом какого-то косяка в местной лаборатории Даунтауна. Её, кажется, никто не преследовал, пока по крайней мере, а программа новостей, которую беглянка слушала, вообще не упоминала о ней, сосредоточившись на утечке в городе.
   Если повезёт, к тому времени, как они разберутся со своим дерьмом и заметят, что она пропала, она будет уже в двух штатах отсюда.
   В последующие часы София занялась оптовым угоном машин, меняя транспорт где-то каждые сто миль. Пока признаков погони по-прежнему не было.
   Полчаса назад девушка остановилась поменять бинты на запястье (в этот раз вышло куда аккуратнее) и немного поесть - за едой она вломилась в закрытый минимаркет в маленьком городке. Её силы делали такого рода вещи до смешного простыми. Пока что беглянка не имела никакого представления, куда направиться, просто придерживаясь направления на юг от побережья, поскольку действовала по обстановке. Рано или поздно придётся остановиться поспать, но она опрокинула четыре банки энергетика и могла продолжать движение ещё часами.
   После же... София не знала, что именно уготовило будущее. Подлечиться, это требуется в первую очередь. Она всё ещё то и дело дергалась от постэффектов того ***го браслета, который её чуть не убил. Разжиться деньгами, это просто. Оружие, тоже просто.
   А затем...
   Кейп пожала плечами. Так или иначе она собиралась встретить свою добычу и осуществить месть. Только после этого она будет достойна приблизиться к самым впечатляющим хищникам, каких ей доводилось видеть, и молить, чтобы те научили тому, что она должна - заслуживает - знать.
   Пробежавшись по станциям, беглянка нашла музыкальную программу и прислушалась с лёгкой мрачной улыбкой на губах.
  -- Скоро, Тейлор. Очень скоро мы увидим, насколько же ты хороша. Оставить меня в дураках? - покачала головой девушка. - Не могу этого так оставить, с***ка. Ты, и твой папаша, и Пиггот, и...
   Перебирая всех людей, кто её обидел, и как она им отплатит, София Хесс подпевала музыке под нос и ехала в ночь.
  
   [1] Электроциты - видоизменённые (уплощённые) мышечные, нервные или железистые клетки, между мембранами которых может генерироваться разность потенциалов. Формируют т.н. электрические органы (см. Вики) у ряда видов рыб (более 300, как пресноводных, так и морских). Структура и возможности различаются в зависимости от вида, но в целом по всем видам разность потенциалов, развиваемая на концах электрических органов, может достигать 1200 вольт, мощность разряда в импульсе от 1 до 6 киловатт, а сила тока составлять от 0,1 до 50 ампер.
   [2] Подкожно-жировая клетчатка (гиподерма) - рыхлая сеть волокон коллагена и эластина, заполненная жировой тканью. Толщина слоя гиподермы может колебаться от 2 мм на черепе до 10 см и более на бедрах и ягодицах (https://umetex-a.ru/articles/podkozhno-zhirovaya-kletchatka/). Так что Эми в порядке успокоения пациентов немного преувеличивает надёжность - четверти дюйма (-0,64 см) наберётся всё же не по всему телу... хотя жизненно важные органы будут прикрыты.
   [3] Скорее всего, имеется в виду 6-зарядный Smith and Wesson Centennial модель 332 "AirLite" калибра .32 H&R Magnum. Во всяком случае переводчик не нашёл ничего более подходящего, чтобы выпускалось позже первой половины 20 в. (https://modernfirearms.net/ru/pistolety-i-revolvery/revolvery/ssha-revolvery-dvojnogo-dejstvija/sw-kompaktnye-j-frame/). Так-то их братья - полицейские "коротыши", часто мелькающие в кино, обычно имеют калибр .38.
   Глава 296: Омак - Доставка (ГП)
   От переводчика: Эту главу и последующие омаки по Гарри Поттеру автор вынес в отдельную сайд-стори "Долгое медленное ящерение Гермионы Грейнджер"
   (https://archiveofourown.org/works/14854691/chapters/34388528)
  

Очередная часть ящерения Гермионы...[1]

  

=======

  
  
   Гермиона оторвалась от книги, когда кто-то сел рядом. И улыбнулась Гарри, когда увидела, что это он. Поттер был покрыт грязью и травой, в руке держал свою метлу, и оба они выглядели довольно сырыми. Несмотря на это он был в хорошем настроении.
   - Я полагаю, выражение твоего лица означает, что тренировка прошла хорошо, - прокомментировала она, отмечая место пальцем и закрывая книгу.
   Кивнув в ответ, он положил метлу рядом и наклонился вперёд, чтобы согреть руки от огня в камине. Была всего лишь середина октября, но так далеко на севере температура стремительно понижалась, из-за чего последние дни были очень сырыми и туманными. Люди, которые выходили на улицу, чтобы полетать вокруг в сотнях футах от земли, обычно возвращались промокшими и продрогшими, прямо как Гарри.
   - Вообще-то, она прошла великолепно. В этом году мы все находимся в отличной форме. И для полного счастья - этим летом половина слизеринцев выбыли, пока люди разбираются с тем, что случилось, и всем остальным хаосом, у нас есть очень неплохие шансы победить опять, если продолжим в том же духе, - он потёр руки и снова вытянул их к огню. - Вся эта шумиха очень странная. Интересно, что убило всех этих Пожирателей Смерти?
   Гермиона пожала плечами, сохранив нейтральное выражение:
   - Возможно, мы никогда не узнаем. Возможно, что-то из того, что делал Его Темнейшество, пошло категорически не так.
   - Полагаю, да, - Гарри усмехнулся ей. - Не могу сказать, что это волнует меня. Жизнь стала гораздо проще и безопасней, с тех пор как эти странные люди-ящерицы появились на четвёртом году, а теперь, когда все Пожиратели Смерти нажрались ей выше крыши, я действительно счастлив и могу просто наслаждаться жизнью. Я ведь уже начал думать, что у Реддла на меня зуб.
   - Не имею ни малейшего представления, с чего бы тебе так думать, Гарри, - Гермиона говорила серьёзным тоном, но не смогла сдержать улыбки, когда он рассмеялся.
   - Я тоже. Странно, не так ли? Человек пытается убить тебя полдюжины раз, затем каким-то образом кончает с собой и всеми своими миньонами, ну, или что там на самом деле произошло. Ты бы почувствовала себя почти обманутой.
   В ответ она захихикала, тряся головой:
   - Сильно сомневаюсь, что ты действительно так думаешь.
   - На самом деле не думаю, - он откинулся назад, похоже, наконец согревшись. - Иногда мне интересно, что было бы, если бы этот дурацкий кубок, или сжигатель, или что он там на самом деле такое, был бы действительно использован для того тупого Турнира Трёх Волшебников. Ты, так же как и я, понимаешь, что меня каким-нибудь образом в него бы запихнули.
   Она не могла отрицать, что это было довольно вероятно, учитывая все странные совпадения, происходившие в прошлом. Тёмная часть её натуры была уверена, что это какой-то заговор против её друга, и не обязательно он был организован злой стороной волшебного мира.
   - С тех пор, как они сделали то, чем бы оно ни было, здесь стало заметно теплее, - добавил Гарри после небольших размышлений, глядя на ближайшее место, из которого шёл тёплый воздух через множество маленьких дырочек внизу стены. Все знали об их существовании, но никто не знал о назначении, до тех пор, пока персонал школы не прочитал инструкцию, которую им оставили два года назад Ианта и Сауриал, поставив отремонтированный артефакт на место, откуда его, очевидно, пять сотен лет назад взяли.
   Гермионе было очень интересно, куда делись остальные два, учитывая, что изначально их было три. Всего несколько человек попытались разузнать об этом, но результата до сих пор не было. Это была ещё одна загадка истории.
   Они оба обернулись, когда ещё несколько человек вошли в гостиную, и заметили Рона в центре этой группы. Он переговорил с парой из компаньонов, прежде чем продолжить свой путь. Рон сел с другой стороны от Гарри, откинулся назад, расслабляясь, и простонал:
   - Наконец-то закончилось. Умираю с голоду.
   - Ты уже сделал задание по трансфигурации? - нарочито строго спросила Гермиона, считая его реакцию смешной. Он скривился, открыл глаза и посмотрел на неё с умирающим видом.
   - Гермиона, можно дать человеку хотя бы капельку отдохнуть, прежде чем приставать с такими вопросами? - пробормотал он.
   Она открыла свою книгу, устраиваясь поудобней и незаметно улыбаясь:
   - Нет, нельзя. Не таким образом, как ты это подразумеваешь.
   Гарри захихикал, когда Рон простонал:
   - Я сделаю его позже.
   - Обещаешь?
   - Обещаю, - проворчал рыжий. - Иногда ты действительно перебарщиваешь.
   - Я просто пытаюсь удержать друзей от сползания на уровень, на котором у них появятся проблемы, - игриво ответила она, стрельнув в него глазами. Рон посмотрел в ответ, грустно качая головой.
   - Иногда ты упёрта, как баран. Тебя в библиотеке, что ли, родили?
   Она ухмыльнулась в ответ, зная, что он не пытался действительно оскорбить её. Гермиона считала, что за эти годы у них троих образовалось хорошее взаимопонимание. И она знала, что парни думают так же, просто по-своему. Гарри - её лучший друг и, по правде говоря, первый из друзей, хотя Рон в конце концов тоже стал ей очень близок, несмотря на некоторые трудности в начале общения. Более того, он даже приобрёл немного такта, к удовольствию всех остальных. Гарри научился отстаивать свою позицию, а сама Гермиона, если быть честной с собой, научилась выключать режим заучки. Так или иначе, это всё пошло им на благо.
   Ещё бы научить Рона жевать с закрытым ртом...
   "Однажды", - подумала она, улыбаясь про себя. Некоторое время они втроём молчали: Гермиона читала, Гарри смотрел в огонь, а Рон, по-видимому, дремал.
   - Что вы собираетесь делать, когда мы закончим школу? - внезапно спросил Гарри несколько минут спустя. Гермиона опять оторвалась от книги, изучая его взглядом. Рон приоткрыл один глаз и снова закрыл его, но она буквально чувствовала, что он слушает.
   - С чего такие вопросы? - удивлённо спросила она.
   - Не совсем уверен, - пожал плечами Гарри, по-прежнему наблюдая, как дрова медленно сгорают дотла. - Полагаю, я просто долгое время думаю о разных вещах.
   - Я бы посмотрел на это, Гарри, - фыркнул Рон. - Я имею ввиду, на то, как ты думаешь. Ты закончишь так же плохо, как Гермиона.
   Она посмотрела на него, потом на Гарри, который смотрел в ответ с небольшой улыбкой.
   - Ткни его за меня, я не дотягиваюсь, - попросила она. Он послушался, что привело к жалобному вскрику от Рона, перешедшему в хихиканье.
   - О чём именно ты думаешь? - спросила Гермиона, когда эти двое перестали тыкать друг друга.
   - О разных вещах, - повторил её друг, выглядя задумчивым и слегка озадаченным. - Я имею ввиду... уверен, ты самый умный человек во всей школе. Ты сможешь заняться всем, чем пожелаешь. Я же, я не идиот, но я понимаю, что далеко не такой же умный, как и ты. У меня много силы, более чем достаточно, и я неплохо учусь под твоим надзором, это так, но ты по-прежнему первая в практике, каждый раз. Вероятно, ты знаешь больше заклинаний, чем половина профессоров!
   Его улыбка стала несколько смущённой.
   - Возможно, больше некоторых из них, - возразила она, будучи уверенной, что не так уж он и ошибся в своих предположениях. Всё потому, что ей нравится учиться.
   - Рон же, он лентяй...
   - Эй!
   - Признай, это так.
   - Ну...
   Гарри хихикнул и продолжил:
   - ...но он блестящий тактик и неглуп, хотя иногда в это сложно поверить...
   - Эй! Опять!
   Гермиона хихикала над молодым парнем, выглядевшим несколько обиженным.
   - ...и, конечно же, довольно силён, если прекращает страдать фигнёй и начинает стараться. Даже если у него уходит вдвое больше времени на изучение заклинания, чем у любого другого.
   - А ещё друзья, - проворчал Рон, бросая на них злобный взгляд. Гарри с Гермионой обменялись весёлыми взглядами и проигнорировали его, зная, что он не был действительно оскорблён. Всё это уже говорилось раньше и было абсолютной правдой.
   - Невилл[2], наконец, так же силён по чистой магии, как и я, а Луна почти так же умна, как ты, и так далее. Но никто из нас не говорил о возможной работе. Кроме Рона и его планов доминировать в мире квиддича.
   - Да, у меня много планов, - кивнул Рон. - Очень много. - он серьёзно посмотрел на Гарри. - Тебе же нравится квиддич, ты легко сможешь заниматься им профессионально.
   Гарри пожал плечами:
   - Это весело, но мне больше нравится просто летать. Ты знаешь это.
   - Хмпф, - его друг покачал головой: - Я тебе не верю. Ты выглядишь слишком счастливым, когда побеждаешь в игре.
   - Давай не будем опять об этом спорить, - быстро сказал Гарри. - Мы каждый раз скатываемся к этому. Я пытаюсь быть серьёзным.
   - Ты не можешь, он в Лондоне[3].
   Гарри простонал:
   - Господи, и ты тоже! Этот каламбур ужасен и, кстати, работает только с американским акцентом. Пожалуйста перестань.
   Рон заулыбался, Гермиона расхохоталась.
   - В любом случае, как там твой чокнутый крёстный?
   - Хорошо, особенно теперь, когда мы окончательно убедили Дамблдора больше не пытаться запихнуть меня к чёртовым Дурслям. Сириус указал ему, что после того, как все последователи Реддла накрылись медным тазом, не осталось никаких причин встречаться с ними ещё хотя бы раз, - Гарри на секунду нахмурился: - Иногда я действительно не понимаю, почему директор так упёрся в то, что мне необходимо жить с ними. Я много раз говорил ему, что ни я, ни они не хотят, чтобы я жил там, но... - он пожал плечами, слегка задумчиво, но быстро вернулся в себя. - Я собираюсь остаться с ним на Рождество, он тратит огромные деньги на то, чтобы привести дом в порядок для меня, не слушая слов, что мне не нужно чего-то роскошного.
   - Человек провёл в тюрьме много лет за то, чего не совершал, Гарри, дай ему получить удовольствие, - предложила Гермиона. - В конце концов, он любит тебя.
   Парень улыбнулся ещё шире и тихо сказал:
   - Да, конечно любит.
   Несколько секунд они молчали, пока он не встряхнулся:
   - Так, прекратите меня отвлекать. Работа. Остался всего лишь год или чуть больше, прежде чем нас выпустят отсюда на все четыре стороны. Чем мне заняться после этого? Чем вы двое собираетесь заниматься?
   - А чем ты хочешь заниматься? - спросила в ответ Гермиона, поднимая книгу и закрывая её, используя палочку как закладку.
   - Не знаю, - признался Гарри. - Мне не интересен профессиональный квиддич, что бы там Рон ни говорил... - Парень рядом с ним тихо фыркнул, показывая своё недоверие, за что получил локтём под рёбра. - Я не думаю, что стану аврором. Конечно, у меня есть некоторый талант к ЗоТИ, но... Я не уверен, что это будет правильно. Я не доверяю министерству, даже со всеми недавними изменениями. Тётя Сьюзи хорошая, она мне нравится, и там есть ещё несколько таких же людей, но там всё ещё до фига кретинов, управляющих этим местом.
   Он тяжело вздохнул:
   - Но какие ещё есть варианты? Насколько я вижу, в волшебном мире, особенно здесь, в Британии, не так уж много специальностей.
   - У тебя нет настоящей нужды в работе, ты знаешь это, - указала Гермиона. - Твоя семья была достаточно состоятельной, а Сириус очень богат. Ты легко проживёшь на свои деньги до конца жизни, особенно если инвестируешь часть в немагический мир, только вдумчиво.
   - Я знаю, но я не хочу спокойно сидеть на заднице до конца своих дней, - ответил Гарри. Они втроём опять замолчали на которое время, смотря в огонь.
   - Путешествовать по миру? - предложила Гермиона. - Ты можешь объединиться с Луной. Я уверена, ей понравится, если ты отправишься с ней, пока она ищет все эти несуществующие вещи.
   Гарри усмехнулся:
   - Знаешь, я тоже думал об этом. Она мне нравится, и я не так уж уверен, что все её причудливые зверушки являются выдумкой. Может быть, они действительно очень редкие, или просто вымершие, как... как же там было... - он задумался, щёлкая пальцами. - Тасманский тигр, вот. Видел по телевизору, когда был у Дурслей в прошлом году. Некоторые люди думают, что, возможно, несколько этих тигров ещё остались живы, прячутся где-то в Тасмании. Эти люди продолжают искать их. Может, существа Луны - это их магический эквивалент?
   Гермиона удивлённо посмотрела на него.
   - Это... возможно, я полагаю, - признала она. - Я не думала об этом в таком ключе.
   Гарри ухмыльнулся и постучал пальцем по её голове.
   - Выйди за рамки книг, Гермиона.
   - Ты хотел сказать, выйди за рамки[4].
   - Я сам знаю, что я хотел сказать.
   Вздохнув, она улыбнулась ему, качая головой.
   - Хорошо, этот раунд за тобой. Но не зазнавайся.
   - А что насчёт охотника за тёмными магами? - предложил Рон. - Станешь внештатным сотрудником, или что-то в этом роде. Насколько я знаю, они так и продолжают появляться в разных местах. А после того, как Тот-Кто-Теперь-Точно-Окончательно-Мёртв вышел из игры, я уверен, появится много тех, кто захотят заполнить пробел.
   - Мерлин, какие пессимистичные мысли, Рон, - ответил Гарри шокированным взглядом. Гермиона решительно кивнула. - Мы только избавились от одного ублюдка, не пророчь нам кого похуже.
   - Я просто рассказываю, - пожал плечами Рон. - Я немного знаю историю, несмотря на то, что Бинс усыпляет всех в тот же момент, как открывает рот, и полностью зациклен на гоблинах. Отец рассказывал нам о таких вещах. Они постоянно появляются из ниоткуда. Можно сказать, Реддл длительное время привлекал к себе всё внимание, да и никто не мог соперничать с ним, но теперь путь чист...
   - Чёрт подери, - Гарри плюнул в огонь. - Я не хочу проходить через всё это ещё раз.
   - Я уверена, что не хочешь, - успокоила его Гермиона. - Не паникуй. Реддл был особым случаем.
   - Очень надеюсь, что так, - проворчал черноволосый подросток, складывая руки.
   - Тем не менее, это возможный вариант карьеры, скажете нет? - спросил Рон, глядя на них обоих. - Я предполагаю, что платить будут хорошо. А также думаю, что ты будешь в этом хорош - ты намного лучше любого, кого я знаю, в Защите от Тёмных Искусств. Пару лет тяжёлых тренировок, может, Аврорский курс - и ты сможешь путешествовать, решая проблемы с людьми, которых даже Авроры опасаются.
   - Рон, тебе не кажется, что ты умалчиваешь кое-какие важные детали? - спросил Гарри с небольшой улыбкой. Рон пожал плечами, а Гермиона широко улыбнулась.
   - Не знаю, по-моему, тут всё просто и очевидно, - ответил рыжий.
   - Очень даже не просто, Рон, - хмыкнула Гермиона. Он ответил ей серьёзным взглядом, когда Гарри начал смеяться.
   - Спасибо, Гермиона, - ответил молодой человек. - Очень большое спасибо.
   - Всегда пожалуйста, - улыбнулась она.
   Следующие несколько часов они спорили о домашнем задании, о лучшем варианте пудинга, и действительно ли могли существовать какие-нибудь из криптозоологических зверей Луны Лавгуд, пока наконец не отправились спать. Хотя Гермиона ещё некоторое время продолжала думать о поднятом Гарри вопросе.
   Что она хочет делать, когда закончит школу разносторонне образованной ведьмой.
   Одна мысль постоянно возвращалась к ней: воспоминание о предложении, полученном этим летом...

=-=-=-=-=-=-=-=-=-=-=

   Чуть меньше месяца спустя этот вопрос был отложен на задворки сознания, так как она слишком погрузилась в учёбу. Обычное дело, в конце концов, она же Гермиона Грейнджер. Это было в её стиле.
   Однажды утром она, как обычно, сидела во время завтрака с учебником, лежащим рядом с её тарелкой, когда начали прибывать почтовые совы. Не ожидая сегодня никакой почты, она игнорировала летающих вокруг птиц с лёгкостью, показывающей большой опыт, и лишь слегка отклонилась назад, когда Хедвиг приземлилась между её и гарриной тарелками. Сова сразу же схватила кусок бекона из его блюда, прежде чем позволила отвязать письмо, привязанное к лапе.
   Затем белоснежная сова повернулась к её тарелке и уставилась на сосиску задумчивым взглядом.
   - Только попробуй, и на обед у меня будет жаркое из совятины, - сказала Гермиона, не поднимая глаз. Сова взглянула на неё, возмущённо крикнула и отвернулась. Пару секунд спустя возмущённо закричал Рон, триумфально ухнула Хедвиг, а Гарри захихикал.
   - Я это ел! - кричал Рон.
   В ответ ему Хедвиг крикнула явно что-то оскорбительное и улетела, а Гарри, прежде чем открыть письмо, улыбнулся ей вслед. Гермиона внутри улыбалась, но продолжила читать, завтракая одной рукой.
   - Гермиона, а ты не хочешь забрать свою почту? - через несколько секунд спросил Рон, быстро успокоившись. Небольшая сцена с Хедвиг была обычным делом в последние дни, сова явно обладала чувством юмора, хотя и довольно странным.
   - Почту? - спросила она, наконец подняв взгляд. Рон подбирался вилкой к краю её тарелки.
   Повернув голову, она уставилась на... птицу?.. которая терпеливо ожидала в паре футов от неё.
   - Смешная птичка, - добавил Рон, разглядывая существо. - Это ведь сокол или что-то вроде?
   Гермиона посмотрела на пернатого, который был чуть больше ворона и с заметно торчащими когтями из сустава в крыле[5]. Жёлто-оранжевые глаза, слишком умные, смотрели на неё в ответ с явным весельем. Она сразу же поняла это, хотя не смогла поверить.
   Существо стояло на маленькой посылке, со стороной примерно 2 дюйма и толщиной в дюйм и прикреплённой к ней записке с её именем. Когда существо убедилось, что привлекло её внимание, оно слезло с обёрнутой в бумагу посылки и подвинуло её к Гермионе когтистой лапой. Слегка колеблясь, она взяла её и прочитала записку.
  

"Гермионе Грейнджер, личная переписка. Попытка открыть другим лицом будет иметь серьёзные последствия. Почта защищена при помощи СемТех? ПочтовыйСтражў'"

  
   Пребывая в шоке, она ещё раз перечитала записку, затем посмотрела на птицу, которая каким-то образом явно смеялась над ней. Та подошла к её тарелке, схватила сосиску, о которой предупреждали Хедвиг, проглотила её, подмигнула Гермионе и взлетела, быстро поднимаясь к потолку, где и пропала из виду.
   Девушка проводила её удивлённым взглядом.
   - Есть идеи, какого вида была эта птица? - рядом с ней спросил Гарри.
   Она слегка дёрнулась, опустила взгляд на него, встретив ответный, затем посмотрела на Рона, потом на посылку, которую всё ещё сжимала.
   - Технически, это была не птица, - ответила она наконец. - Это был летающий динозавр. Археоптерикс[6]. Что невозможно - они вымерли сто пятьдесят миллионов лет назад.
   - Как по мне, так он выглядел довольно живым, - сказал Рон, бросив ещё один взгляд вверх. - И голодным, - он посмотрел на неё. - И что же тогда в посылке?
   - У меня никаких идей, - ответила она. Перевернув записку, она обнаружила, что там тоже был текст:
  

"Открывать только в одиночестве".

  
   И подпись буквой С.
   Записка и способ её доставки неожиданно сложились в интересное предположение о том, кто же отправитель. Хотя, с другой стороны, о причинах отправки можно только догадываться.
   Спустя долгое мгновенье она сунула посылку в карман.
   - Я позже посмотрю что там внутри, - сказала она, возвращаясь к поеданию завтрака. - У нас не так много времени до начала занятий.
   Друзья уставились на неё, затем обменялись взглядами. Они явно говорили: "Это же Гермиона, можно даже не спрашивать..." И тоже вернулись к еде. Очень скоро они слушали лекцию по Чарам, и неожиданная посылка сразу же была забыта.
   Никто из них не заметил, что Луна пристально смотрела на Гермиону, время от времени мечтательно закатывая свои серо-серебристые глаза...

=-=-=-=-=-=-=-=-=-=-=

   Когда день подошёл к концу, ужин был съеден[7], а домашнее задание сделано, Гермиона наконец смогла остаться наедине с собой, чтобы подумать о маленьком свёртке в её кармане, который постоянно задевал её ногу в течении дня. Отправившись пораньше в кровать, под предлогом того, что устала сильнее, чем обычно, она задёрнула занавес балдахина и наложила все чары приватности, какие смогла вспомнить. В результате даже Дамблдору было бы сложно проникнуть сквозь них.
   Она знала много чар приватности.
   Сидя на кровати со скрещенными ногами, она достала маленькую посылку из кармана и положила перед собой, глядя на неё. Спустя мгновенье она принялась зачитывать на неё диагностические заклинания, на всякий пожарный.
   Десять минут спустя она была серьёзно озадачена. Посылка выглядела абсолютно безопасной, а также абсолютно немагической, но в то же время она буквально чувствовала нечто странное от неё. Если это не магия, то что это?
   В конце концов, она слегка вздохнула, пожала плечами и потянулась к шнурку, удерживающему бумагу, в которую та была завёрнута. Аккуратно развязав его, она отложила бумагу в сторону и изучила содержимое. Перед глазами предстала маленькая металлическая коробка. Она взяла её, внимательно осмотрела, слегка потрясла рядом со своим ухом и разобралась, как её открыть. Если предположить, что та открывается. Как только она прижала большой палец к специальному месту на верхней плоскости, раздался тихий голос:
   - Авторизованный пользователь Гермиона Джин Грейнджер обнаружена и подтверждена. Пожалуйста, положите устройство на чистую поверхность, не менее чем в футе от препятствий в любом направлении.
   Тихо вскрикнув из-за полной неожиданности этого вежливого голоса, Гермиона выпустила штуковину из рук, почти уронила её, но успела поймать, затем очень аккуратно положила её на кровать и отодвинулась назад.
   - Спасибо, - опять заговорила штуковина. Затем она дрогнула и стала разворачиваться странным образом, от которого болели глаза, а желудок подступал к горлу. Это было совершенно непохоже на любые уменьшающие заклятья, которые она видела, больше похоже на то, что у штуковины неожиданно оказалось больше измерений, чем должно было быть. И она, несмотря на все свои энциклопедические знания о магии, не могла понять, как этого добились.
   Получившийся объект был кубом со стороной примерно в два фута, сделанным из очень знакомо выглядящего серого металла, и рисунком руки на верхней поверхности. Того, который она видела несколько месяцев назад в форме маленького но невероятно тяжёлого колеса.
   - Чтобы открыть, положите руку на сенсор. Текущие настройки установлены таким образом, что попытка использования неавторизованной персоной не приведёт к летальным последствиям только в первый раз. Повторная попытка вызовет летальный ответ. Больше никаких устных предупреждений. Полная инструкция по использованию находится внутри.
   Голос опять замолчал, оставив девушку тяжело задумавшейся над всем этим. Теперь она сомневалась, что будет хорошей идеей прикоснуться к посылке.
   Но в конечном итоге, после ещё одной проверки на магию, не найдя ничего, что она смогла бы опознать, Гермиона вздохнула и решила, что человек, уничтоживший самого ужасного Тёмного Лорда этого столетия вместе со всеми миньонами при помощи устройства из научно-фантастической книжки, не отступит перед какой-то говорящей коробкой. Не будучи уверенной, что это действительно подходящий аргумент, она подалась вперёд и положила руку в соответствии с трафаретом на крышке.
   Результат был полностью разочаровывающий. Та просто один раз пикнула и слегка приподнялась, качнувшись, когда Гермиона убрала с неё руку. С осторожным любопытством она откинула крышку до конца и заглянула внутрь. Её глаза распахнулись в удивлении.
   - О господи, тут полно книг, - выдохнула она.
   На виду была по меньшей мере дюжина книг, корешками к ней. Она пробежалась по ним пальцем, с интересом читая названия:

Священная Теория Взаимодействий[8], введение в продвинутые манипуляции магической энергией.

Устройство Мультивселенной.

Математика Реальности.

Как заставить Вселенную рыдать, руководство по настоящей магии.

Энергия из Ниоткуда.

  
   Были и другие, но на нескольких из них она не смогла опознать язык, одна из оставшихся вообще пялилась на неё в ответ, а ещё две изменялись каждый раз, как она отводила от них взгляд.
   Справившись с удивлением, она обнаружила, что там ещё был конверт с её именем, приклеенный к обратной стороне крышки. Оторвав, Гермиона открыла его. Затем перевернула над кроватью, так как книга, лежащая вместе с письмом, была слишком толстой чтобы просто вытащить её из него. Книга называлась "Руководство по эксплуатации, СемьеТех? Абс-Ол-Сохрў[9] система хранения документов". Она отложила её в сторону, развернула лист бумаги и с огромным интересом принялась читать написанный от руки текст.
  
   Здравствуй, Гермиона.
   Мы были впечатлены тем, как ты решила проблему с тёмным волшебником. Решение, к которому ты пришла, было элегантным и хитрым, прямо как мы любим. Как я уже говорила, мы думаем, что ты, вероятно, та персона, к которой нам стоит приглядеться как к будущему партнёру нашей компании, так как очевидно - у тебя подходящий склад ума, способный справиться с некоторыми необычными направлениями магии. Наш отдел НИОКР[10] с удовольствием оценит тебя.
   Нам известно, что ты очень хороша в учёбе, поэтому мне хочется сказать: "отличная работа!" - и настоятельно посоветовать, хотя это, наверно, излишне, не останавливаться и показать там всем на экзаменах.
   После обсуждения с Сауриал и Метидой, а также некоторыми друзьями и семьёй, мы решили послать тебе эту коробку полезных книг. Они затрагивают ряд вещей, с которыми, как я знаю, ты ещё не сталкивалась, но если ты заинтересована в работе за пределами довольно ограниченных вариантов твоего текущего общества, они тебе понадобятся.
   Если ты решишь, что заинтересована в возможности поработать с нами, я советую начать со Священной Теории Взаимодействий. Это классика, написанная некоторыми нашими хорошими друзьями из другой части мультивселенной, и она элегантно объясняет наиболее важные основы настоящей магии - той, которая настолько же далека от ограниченных трюков, используемых большинством ваших волшебников, как и их магия далека от немагических обитателей вашего мира.
   В первой главе приводятся некоторые базовые упражнения, которые необходимы для этого типа магии. Возможно, в процессе их выполнения ты обнаружишь, что они несовместимы с твоей собственной магией, в этом случае мы поищем что-нибудь другое. Хотя Сауриал говорит - она совершенно уверена, что они будут достаточно просты для тебя, чтобы полностью их освоить. Требуется очень специфичный разум, чтобы действительно овладеть ими, и исходя из того, что мы знаем о тебе, твои мозги как раз подходят.
   Если ты до сих пор не обнаружила этого - под первым слоем книг лежит ещё несколько. Там разнообразные учебники по математике, технологиям, техномагии, языкам и ещё целому ряду предметов, которые будут тебе интересны и полезны. Все эти книги свободно распространяются в магически-сильных мирах, но вряд ли ты найдёшь их копии в твоём собственном. Так что на них установлены защитные заклинания, которые предотвратят их прочтение кем-либо неавторизованным, для них книги будут выглядеть как очень скучные учебники, которые никому не хочется читать.
   Я также советую очень внимательно прочитать руководство. Сауриал постоянно жалуется, что никто не читает инструкции! Вспомни ваши проблемы со сжигателем[11]...
  
   Скоро мы с тобой снова свяжемся. Счастливого рождества, побалуй себя и не позволяй себе слишком волноваться из-за экзаменов. Ты отлично с ними справишься.
  
   У меня данные из надёжного источника. Шансы на успех 97,83%!

Ианта.

  
   Девушка ещё раз перечитала письмо с огромными глазами, а затем почти десять минут в восторге рассматривала коробку. Очень медленно улыбка расползалась по её лицу.
   Она добралась до руководства по эксплуатации и устроилась поудобнее чтобы изучить его.

=-=-=-=-=-=-=-=-=-=-=

   - Думаю, я смогла выбрать, что я хочу делать после выпуска, - однажды вечером, за несколько дней до рождественских каникул, сказала Гермиона, подняв взгляд от читаемой книги.
   Гарри, писавший черновик для последнего в этом году эссе по трансфигурации посмотрел на неё.
   - Хмм? - рассеянно хмыкнул, прежде чем сфокусироваться на её лице. - Ох, - ему потребовалось немного времени, чтобы вспомнить разговор, прошедший несколько недель назад.
   - Всё хорошо? - она улыбнулась над его немного неловким видом. Мысленно он был очень далеко отсюда, напряжённо размышляя над своим эссе.
   - И что же это? - спросил он через некоторое время.
   - Я думаю податься в магические исследования, - сказала она, переворачивая страницу книги.
   - Это... действительно подходит тебе, - усмехнулся он. - Невыразимцы? Я считаю, они моментально примут тебя.
   - Что-то вроде этого, - ответила подруга. - Но, наверное, совмещённое с путешествиями. Я думаю, это может быть очень интересным.
   - Хорошо, что бы ты ни делала, я уверен, у тебя отлично получится, - совершенно искренне заверил её Гарри. - Хотя сам я всё ещё не могу найти ответ на собственный вопрос.
   - Рано или поздно ты найдёшь его, Гарри, - тихо ответила она. - Ты всегда справляешься. И ты тоже будешь хорош в этом.
   - Спасибо, - он улыбнулся. - Эй, Сириус сказал мне пригласить вас с Роном сразу после Дня Подарков[12]. Думаю, ему нужен повод для ещё одного большого застолья. Насколько я его знаю, он попытается задержать вас до самого Нового Года.
   - Звучит весело, - сказала Гермиона, закрывая и кладя книгу. - Я участвую.
   - Отлично, - улыбнулся Гарри. - Тогда остался вопрос, - он поднял свой черновик и показал Гермионе, - можешь проверить написанное?
   Рассмеявшись, она взяла его и начала читать, делая поправки пером, которое вытащила у него из пальцев.
  
   [1] У автора написано "journey to the Lizard side" в чём можно усмотреть отсылку на Dark side, т.е. Тёмную сторону Силы, но дословный перевод "на сторону Ящериц" или попытки обыграть "на сторону Силы ящериц" мне не очень нравятся. Если есть предложения и пожелания по этому вопросу, готов рассмотреть варианты.
   [2] У автора тут сокращение Nev, но по-русски оно, ИМХО, не звучит, так что будет полное имя.
   [3] здесь обыгрывается часть предыдущей фразы "trying to be serious", которая созвучна с именем Сириуса Блэка.
   [4] Тут идёт игра слов. В предыдущей фразе Гарри сказал "Think outside the book", с явным намёком на отношение Гермионы к книгам, а в этой она поправила его словами "You mean box", имея ввиду более распространённый вариант этой фразы "Think outside the box". Обе фразы чаще всего переводят как "думай шире" или "мысли нестандартно", однако вариант с коробкой гораздо более распространён, а с книгой, возможно, вообще является пародией, хотя в онлайн-словарях уже имеет устоявшийся перевод.
   [5] Если я правильно сумел перевести, то автор имеет ввиду когти на крыле, как у летучих мышей.
   [6] Я так понимаю, что вот эта хреновина: https://avatars.mds.yandex.net/get-pdb/2863675/6ef90a1f-1156-493e-8da4-4e380eb50ed0/s1200
   [7] В оригинале написано обед, но в Англии он около семи вечера, что вполне соответствует нашему ужину. Да и с окончанием дня у нас обед никак не ассоциируется обычно.
   [8] У автора ST Pattern Theory, возможна отсылка к Pattern Р.Желязны (в российском переводе Лабиринт) и/или на String Theory (Теория струн). В первом случае - олицетворением Лабиринта является Единорог, что также подходит к сокращению st (святой, священный).
   [9] Famtech? Tot-L-Safeў
   [10] Research and Development
   [11] Сжигатель, он же Кубок Огня. Проблемы с ним описаны в первой главе данной сайдстори :) https://ficbook.net/readfic/4909825/21755693
   [12] Если не сильно углубляться, то Рождество на Западе - это не просто один день, а целая серия из предпраздничных и постпраздничных дней, которые имеют свои названия и традиции. Как можно догадаться, День Подарков следует сразу за Сочельником, когда все дарят друг другу рождественские подарки.
  
   Глава 297: Омак - Скверно написано
   FaerieKnight79 на spacebattles заметил в ходе дискуссии следующее:
   Однако чей-то стиль письма - это не вопрос форматирования. Он основан на том, как вы строите свои предложения, выборе слов и как вы делаете описания. Никогда не использовать пять слов, когда пятнадцати достаточно, чтобы что-то описать - это стиль письма. Начинать каждый абзац с "Прыг-прыг-скок" было бы (следует признать, странным и бессмысленным) стилем письма.
   И как я мог пройти мимо такого?

======================

   Это была тёмная штормовая ночь.
  -- Прыг-прыг-скок! - верещала Мисси.
  -- Ну тебе обязательно? - вздохнул Карлос. Он смотрел как грабители летят по дуге, приземляются на землю и тут же снова с воплями взлетая в черное, наполненное дождём небо. Самый младший Страж в восторге хлопала в ладоши, пока та чертовщина, что она учинила с пространством пустыря, по сути создав серию зон, где гравитация, похоже, работала наоборот. Она умело использовала другие маленькие пространственные искажения, чтобы перенаправлять пойманную четверку в эти зоны, вновь и вновь швыряя их вверх и вверх. Двое уже избавились довольно феерическим образом от своих обедов.
  -- Прыг-прыг-скок!
  -- Виста...
  -- Ох, да ну на... - накрыл он лицо ладонью, проведя вниз, после чего вскинул руки в воздух. Зрелища Сауриал, которая, как обычно, случайно заявилась, понаблюдала минутку с широкой усмешкой, а затем бросилась в одно из восходящих пятен, наверняка стоило ожидать. Та свернулась клубком (хвост как-то умудрялся направлять вращение), отскочила от здания и миновала одного из грабителей на пути обратно вниз. Мужик в ужасе глазел, как беспечно машет ящер.
   Когда мимо пронёсся Деннис и прыгнул в свалку, надрывая живот со смеху, молодой человек покачал головой, развернулся и направился обратно к зданию СКП.
  -- Это будто скверно написанная пародия на то, какой должна быть жизнь, - ворчал он на ходу, решив, что просто не может ждать, пока повзрослеет настолько, чтобы покинуть Стражей. Возможно, Оружейник будет в настроении слегка обойти правила? Всего-то два месяца до его восемнадцатого дня рождения, в конце концов.
  -- Прыг-прыг-скок! - затихали вдали крики по мере того, как он шагал.
  -- Уииии!
  -- Ни ***аааа! И уииии!
   Со вздохом юноша обратил лик в штормовую темную ночь, ропща:
  -- Почему я? Что я сделал тебе?
   Ответа не было. Ответа никогда не было.
  
   Глава 298: Странный посетитель из другого... (канонизированное дополнение от гостя, от Ed Becerra)

о0о

   Много времени это не заняло. Что его совершенно не удивило, учитывая истории, что рассказывал отец и скверные примеры, которым тот велел Денни не следовать. Застать врасплох его "Дядюшку" Тони во многом напоминало попытку застать врасплох Эйдолона. Крайне сложно в исполнении и кончится скорее всего болезненно. Так что он просто заказал ресторан на этот вечер и, когда прибыл, был тут же препровождён в пентхаус.
   Лифт впечатлял - тут наверняка было больше сканирующих устройств на основе тинкертеха, чем где-либо ещё кроме злодейских логов. Кстати о птичках...
   А, ладно. Ему скрывать нечего и беспокоиться тоже не особо. Если относительно чего-то они с Антонио и пребывали в чистосердечном согласии, то это была святость семьи.
   Ожидавший в пентхаусе охранник был, что удивительно, вежлив и учтив. Или, возможно, не так уж удивительно. Папу всегда напрягало большое значение, которое семья уделяла хорошим манерам. Они могли планировать тебя убить, но пока ты реально не ***ся, они никогда не будут грубить на этот счёт.
   Он сделал глубокий вдох и шагнул сквозь дверь, которую как раз открыл Луиджи.
  -- Здравствуйте, дядя Тони, тётя Серафина.

о0о

   Сад на крыше потрясал воображение.
  -- Помидорки "дамские пальчики"[1], серьёзно?
   Антонио пожал плечами:
  -- Каждому нужно хобби, никак не связанное с работой. Моё это создание идеального соуса к пасте, - усмехнулся он выражению "чё", отпечатавшемуся на лице молодого Денни.
  -- Я думал, оно могло бы быть более...Ну не знаю. Разбираться с трудными людьми, полагаю. Подвешивать не склонных к сотрудничеству типов с крыши.
  -- Предполагается, что хобби отвлекает от тщеты повседневной пахоты, Денни, а не добавляется к ней, - рассмеялся хозяин дома. - Ну что, ты представлял меня в каком-нибудь роскошном кресле, поглаживающим персидского кота и сообщающим кому-то, что они подвели меня в последний раз?
  -- Эм-мм...
  -- Для того-то у меня и есть миньоны, - посмеивался старик. - Чудно, Аннетт тоже по этому поводу высказывалась. Иронично, учитывая...
  -- Вы знали? - осторожно поинтересовался Денни.
  -- Её родители знали, так что и их родители тоже. Что значит, мы знали. Мы просто помалкивали на этот счёт, уважая правила. Мы понимаем, что такое омерта[2], Денни, - издал старик смешок. - Кроме того, я думаю, мы оба знаем, что если бы СКП не успела посадить того маньяка, Аннетт наверняка в конце концов избавила бы их от хлопот. Она никогда не упускала из виду цель.
  -- Вообще-то я могу понять. Из нас двоих она всегда была более склонна обходить правила. И менее к всепрощению. Боже, если бы она знала, что та адская дыра в виде школы пыталась сделать с Тейлор, она бы явилась туда с канистрой бензина и зажигалкой. И я бы даже присоединился.
  -- Денни, Денни, Денни, пять галлонов бензина[3] и "Зиппо"? Я слегка разочарован в Чарльзе, ему следовало учить тебя лучше.
  -- Лучше? - ощетинился Денни.
  -- Конечно! Всего пятью галлонами не обойтись, приноси десять и по покрышке на каждого, кому требуется... вынести порицание. Хотя это по большей части чтобы привлечь их внимание. Если делать всё как надо с самого начала, они осознают свои ошибки и исправятся. Разумеется, если они откажутся, ты идёшь дальше и используешь запасы, - Антонио хмыкнул при виде ошеломления на лице Денни:
  -- Я стар, а не слаб. Пока. Но садись, садись, мы тут чтобы поговорить о мире между нами и загладить вину друг перед другом. Мою перед вами в большей мере, признаю. Я наделал ошибок больше, чем ты, хотя бы потому, что прожил дольше. И Господу известно, что мне есть что заглаживать. Твой дед забрал меня с улиц той дыры на Сицилии, научил всему, что я знаю, и всё, о чем просил помимо преданности, так это чтобы, когда он уйдёт, я приглядывал за Чарльзом и его семьёй. С чем я не справился, признаюсь. И могу только попросить вашего прощения за это.
  -- Кое-что тут - многое - моя собственная вина. Я определённо нисколько не упростил вам работу.
  -- Вины хватит на всех, Денни. Как бы то ни было. Мне надо рассказать тебе кое-что важное. Важное для тебя, для Тейлор и для Союза.
  -- Это не то, о чём я могу оказаться должен свидетельствовать в суде, а?
  -- Возможно. Однако мы не будем в претензии, - Антонио наклонился подрезать томатную плеть, затем снова посмотрел на Денни. - Мы меняем подход к Броктон-Бей. С этого момента контрабанда оружия, тяжелые наркотики и девочки с панели в Броктон-Бей не дозволяются, ни одной из Семей. Провоз товаров без налогов, перебивание номеров, всё, что без жести, в силе. А если потребуется кого вразумить, их заберут и вразумят где-нибудь подальше от Доков. На малышку Тейлор уже свалилось немало грязи, ей не нужно, чтобы в этом участвовал её двоюродный дедушка Тони или кто-то из его "друзей".
   Денни попробовал сдержать смех, прикусив тайком щеку изнутри:
  -- Дядя Тони, она уже никак не маленькая.
   Старик вздохнул и утёр притворную слезу со щеки:
  -- В наши дни они так быстро растут.
  -- Быстрее, чем мог бы представить любой отец, - усмехнулся Денни собственной шутке для внутреннего потребления. - Но спасибо. Я знаю, насколько это большая жертва для вас и других семей.
  -- Не настолько, как можно подумать. Мы бы не продержались столько, будучи дурнями, а только клинический тупица сделает что-то, что разозлит тебя, Союз или Семью.
  -- Толкач, - без эмоций произнёс Денни.
  -- Я же сказал, клинический тупица. Кстати говоря, я осознаю, что некая Семья, вероятно, не сильно нуждается в наших деньгах, однако цена за голову дурня была предложена с честными намерениями. Если с ним что-то... случится... в их когтях, деньги их, пусть только попросят. Не передашь им это?
  -- Можешь рассчитывать, упомяну.
  -- Спасибо, - Антонио расслабился. - Я говорил, что мы все видели тот ролик с малышкой Тейлор - ладно, уже не такой уж малышкой! - задающую тому куску барыжьего дерьма трёпку? Она так популярна, кое-кто из парней поговаривал, не завербовать ли её! Я это быстро прекратил, но позволь сказать тебе, Денни, было чертовски забавно слушать, как они критикуют тот бросок. Фонци посмотрел его в Чикаго и всё комментирует: "Почему она не переломала ему колени? Ей следовало заняться коленями!" Чёрт, это было уморительно. И все зашикали, когда Панацея подлечила придурка. Да уж, мисс Даллон герой и всё такое, но серьёзно - этот дебил из тех, кто портит репутацию преступников.
  -- И ты с таким невозмутимым видом это говоришь, - закатил глаза Денни.
   Антонию ухмыльнулся ему в ответ точно уличный оборванец, которым когда-то был:
  -- Я в курсе, не так ли?
   К ним на террасе присоединилась Серафина. Годы только отшлифовали её красоту.
  -- Денни, он снова курил? Скажи мне правду. Я всё твержу ему, что если, он продолжит, я начну травить его сигары.
   Денни постарался не морщиться. Серафина имела несколько степеней в органической химии, а в молодости была "объектом разработки" по нескольким случаям фатального пищевого отравления, удачно поразившим людей, каким-либо образом навредивших её семье.
   Никаких арестов и никакого приговора, разумеется.
   Антонио тут же принялся лебезить в уместно мелодраматичной манере, настаивая, что не курил при Денни с тех пор как молодой человек прибыл.
  -- А, захлопни варежку, дурень старый. Мы должны рассказать Денни, что сделали для его репутации, униженно попросить прощения, а затем спросить об одолжении.
   В этот раз пожилой мужчина изобразил, что поражён в сердце и растянулся на кресле в драматическом падении. Сама Кайдзю одобрила бы такую наигранность.
  -- Одолжение? Ничего...
  -- Нет, ничего такого, Денни. Нам нужен совет. У нас... есть ещё одна белая овечка в Семье.
   Денни знал, что это будет грубо. И осознавал, что это будет оскорбительно. Вот почему единственной его реакцией была лёгкая улыбка, вместо того, чтобы закатиться от души смехом.
  -- Чем я могу помочь?

о0о

   Антонио подробнейшим образом пояснил о слухе про "Босса из Доков" - мол, пусть не он это начал, определённо поддал жару, когда узнал про него, вместе с докладом от двоих растяп из доставки о том, что "Союз" полон отмороженных убивцев, открыто хвалящихся тем, как умело отстреливают людей.
   Денни сделал фейспалм:
  -- Дядя Тони, серьёзно?
  -- Последняя часть не моя вина, Денни. Кто-то подпоил Бенни и вытащил из него историю доставки. С ЭТИМ "кем-то" уже разобрались. А Бенни рьяно простимулировали хранить с этих пор трезвость. А что до остальной части истории, я занимался устранением последствий. Однако, боюсь, ярлык "Босса из Доков Броктон-Бей" на тебе уже повис, - покачал головой Антонио. - Слишком много людей слишком горды тем, что ты наконец-то "достоин наследия своего Nannu Марселя".
   Серафина потянулась и нежно подпихнула мужа:
  -- И ты один из них, старый хрыч.
   Антонио надулся - уморительное выражение для его-то лет:
  -- Ну ладно, может, самую чуточку.
   Денни слегка встревоженно вздохнул:
  -- Но вы ведь занимаетесь устранением последствий? Я не смогу заботиться о Тейлор, если СКП или Протекторат запихнёт меня в Клетку думая, что я какой-то там супер Крёстный Отец.
  -- Занимаюсь этим, - кивнул Антонио. - Вы Семья. Не столь большая как ТА Семья, но всё ещё... - он усмехнулся и увернулся от ещё одного шлепка от жены.
  -- Веди себя хорошо, - прошипела та.
  -- Я провалился в комедию положений про мафию, - с бесстрастным лицом произнёс Денни. - И теперь в любой момент на сцену ворвётся Тимоти Ван Паттен[4], заявит, что я не так сыграл и нам надо всё переснять.
   На это все трое рассмеялись.
   Денни сделал глубокий вдох:
  -- Итак, я больше не единственная белая овца в семье, а? Что случилось и как я могу помочь.
   Серафина подергала ухо в старческом смущении:
  -- Ну, видишь ли, Микеланджело Донателло...
  -- Погоди, чего? Серьёзно?
   Сера вздохнула:
  -- Мы запретили его матери - моей внучатой племяннице - когда-либо снова называть ребёнка без присутствия в комнате одного из нас с правом вето. Но да, Микеланджело Донателло Кастильоне, малыш Мики Кастл, он... повернут на кейпах, - она пожала плечами. - Был таким с тех пор, как стал достаточно взрослым, чтобы играть в солдатики[5]. Он никогда не хотел быть частью Дел Семьи. Он не против нас, это его просто не интересует. Однако, он выяснил кое-что, что позволило реализовать свою страсть и извлечь из этого пользу законным образом. Что также пошло на пользу Семьям. Мы бы хотели услышать твоё мнение как преуспевшего на другой стороне улицы[6] о его... мечте.
   Женщина положила перед ним небольшую папку, заодно поставив каждому по напитку.
  -- Нам они понадобятся. Поверь.
   Это было долгое и интересное чтение.
   Денни выпил несколько чашек. Тейлор это понравится.
  
   [1] Реально существующий сорт томатов. Выращивается в России в том числе. Почитать можно, например, тут https://tomatland.ru/catalog/3404
   [2] ОмИрта (итал. omertЮ [omer?ta] - "взаимное укрывательство, круговая порука") - "кодекс чести" мафии, несодействие государству. Целью омерты является контроль над участниками мафии со стороны вышестоящих членов криминальной организации, а также запугивание рядовых её членов. В общем и целом, является аналогом российских "понятий", "воровского закона", однако в большей степени овеяна легендами, поскольку ведёт своё начало чуть ли не со времён объединения Италии, если не Наполеона. С соблюдением, впрочем, ничуть не лучше, чем у "понятий", особенно с тех пор, как мафия уже не правит фактически половиной Италии.
   [3] 5 американских галлонов = 18,9271 литра.
   [4] Тим Ван Па?ттен (англ. Tim Van Patten; род. 10 июня 1959, Нью-Йорк, США) - американский режиссёр, актёр, сценарист, продюсер. Под руководством Паттена, как режиссёра, свет увидели многие эпизоды таких сериалов как "Клан Сопрано", "Секс в большом городе", "Прослушка", "Эд" (англ. Ed), "Тихий океан", "Подпольная империя" и "Игра престолов".
   [5] В оригинале экшн-фигурки - те же самые игрушечные солдатики, но с подвижными сочленениями. Есть в любом современном магазине игрушек, обычно изображают героев мультиков и комиксов. Как легко догадаться, одна из крупных статей дохода СКП)))
   [6] Возможно, отсылка к бразильскому фильму 2004 года "Другая сторона улицы" или "O outro lado da rua" (исходное название на португальском) режиссера Маркоса Бернстайна, в котором снялись Фернанда Монтенегро и Рауль Кортес. Фильм посвящён как раз взаимоотношениям полиции и общества.
  
   Глава 299: Омак гостя - Мой принтер может больше, чем 3Д... (от Cmptrwz)
  -- Нам нужен ещё один принтер, - высказалась Тейлор, выходя из-под техники Покрова Ассасина, заставив Лизу подскочить.
  -- Не ДЕЛАЙ так! - выразила Лиза недовольство. - И с чего нам понадобился принтер? И этот хорошо работает.
  -- Он не делает того, что мне нужно, а ты будешь на меня орать, если проапргейжу этот.
   Лиза уставилась на Тейлор, застонала, и заказала ещё один принтер. Потому что в то время как некая её часть не имела желания знать, подавляющему большинству личности девушки было слишком любопытно, чтобы не позволить Тейлор дерзать.

***

  -- Ради всего святого, что ты сделала с бедным принтером? - осведомилась Эми, уставившись на чудовище, которым стал новый принтер.
  -- Переделала так, что он может печатать на более широкой линейке материалов, - ответила Тейлор. - Ещё тут серьёзно не хватало способности печатать в высших измерениях и ряда других фич. Хотя разобраться, как переписать драйвер, было довольно сложно.
  -- И на кой тебе потребовалась заставлять принтер это делать? - поинтересовалась Лиза, изучая принтер. Заметьте, она не жаловалась. Просто спрашивала из любопытства. - Учитывая, что ты можешь просто делать так, чтобы предметы возникали из ниоткуда?
  -- Потому что захотелось, - сообщила Тейлор. - А, и таким образом вы двое тоже сможете присоединиться к веселью.
  -- Обе причины совершенно разумные и достойные, - признала Лиза. - Так как мы его используем?
  -- Ну, сперва вам надо решить, как вы хотите чтобы он переслаивал измерения, - Тейлор сотворила брошюру подругам на ознакомление. - А также какой тип чернил хотите использовать. Не рекомендую прибегать к картриджам с человеческой кровью, если не намерены отвечать на ряд очень специфичных вопросов, так и знайте.

***

  -- Ради всего святого, что это? - осведомился Оружейник, уставившись на лист бумаги, который Метида только что положила на стол. Каковой фиксировался совершенно гладким и в то же время радикально рельефным.
  -- Вы хотели паспорт безопасности и нормативно-технический документ на разрушающее здания оружие Раптавр, верно? - ответила Метида. - Это лист с основной информацией.
   Оружейник поднял бумагу, поморщившись при взгляде на неё. Обнаружилось, что та немного взаимодействует с напечатанными внизу листа кнопками, каждая из которых выводила на поверхность разное содержание. Картинки также был слегка интерактивными, что обнаружилось, когда Технарь ткнул одно, и его содержимое повернулось так, что он смог увидеть заднюю часть изображённого объекта.
  -- Вы можете объяснить, как изготовили этот информационный лист? - поинтересовалась Дракон, понаблюдав пару минут за Оружейником.
  -- Не то чтобы, - Метида сделала жест в сторону края стойки с компьютерами. - Я просто использовала новый принтер. В конце концов, как он работает, не относится к специализации моей ветви Семьи.
   Два часа спустя Оружейник и Дракон ушли; Дракон пыталась сообразить, как это она в конце концов заработала непроходящую головную боль.
   Как только дверь захлопнулась, и Лиза осталась уверена, что они её не услышат (плюс две минуты для верности), офис ОСББ затопило хохотом.
  
   Глава 300: Улучшения и объявления
   Понедельник, 8 марта 2011 г.
   Вики открыла глаза, широко зевнула и села. Посмотрев на часы на прикроватном столике, девушка увидела, что ещё всего около половины седьмого утра, что было определённо раньше, чем она обычно вставала, поскольку, запросто могла добраться в школу за толику времени, требующегося большинству. И всё же, сна сейчас не было ни в одном глазу, так что не было никакого смысла пытаться урвать ещё часок сна. По прежнему опыту она знала, что это оставит ей чувство большей усталости, чем потеря нескольких часов.
   Когда она просыпалась, то просыпалась.
   Снова зевнув, блондинка потёрла глаз, выбираясь из постели, перелетела комнату к двери, бросив взгляд в окно и увидев тускловатый, но явственный мартовский рассвет. После визита в ванную, душ и прочие обычные санитарно-бытовые визиты она вернулась в комнату и оделась. Спускаясь по лестнице за завтраком, девушка остановилась постучать в дверь сестры.
  -- Эй, Эймс, ты ещё не встала? - прошептала она, не желая будить родителей, если те ещё спят. В конце концов, пожилым нужен отдых.
   Обычно Эми, относясь к типу "рано встаю, поздно ложусь", примерно в это время была на ногах, и Вики была озадачена тем, что до сих пор не было никаких признаков сестры. Спустя минуту она открыла дверь и вгляделась внутрь; светлые брови полезли вверх при виде аккуратно заправленной постели без следов использования означенной девушкой.
  -- Ух ты. Это... необычно, - пробормотала она, тихонько закрывая дверь снова и возобновляя спуск по ступеням. Немного погодя ранняя пташка уже сидела перед миской хлопьев, обнаружив, что после всех треволнений днём ранее всё ещё довольно голодна, даже после плотного ужина, когда они все вернулись домой.
   В общем и целом юная героиня была очень довольна, как хорошо всё прошло. Вонь того жуткого химиката пережить было тяжело, но в конце концов он уже остался только в воспоминаниях, так что и говорить тут было не о чем. И даже так, она была вполне уверена, что будет уйма народу, жалующихся бедняге мэру на этот счёт. Таковы люди.
   В основном, насколько она пока видела.
  -- Полагаю, нельзя удовлетворить всех, - пожала плечами девушка. - Не важно, что ты делаешь. Во всяком случае, так всегда говорит мама, да и тётя Сара, - пообщавшись с этим человеком, она чувствовала, что тот в состоянии легко справиться с грядущими проблемами, но не завидовала его работе. Не то чтобы, для начала, имелась вероятность, что её когда-нибудь изберут мэром, подумала героиня с чуть слышным смешком, вырвавшимся при этой идее.
   Удовольствие от той необычной похвалы, которую высказала им всем директор Пиггот, всё ещё никуда не делось. В прошлом эта женщина всегда производила на неё пугающее впечатление человека, совершенно не радующегося идее присутствия кейпов, не связанных с СКП, но в последнее время она как будто здорово угомонилась во многих ключевых областях.
  -- Может, на её настроение повлияло исцеление от Эми? - подумалось ей. - Навряд ли из-за него стало хуже. Сомневаюсь, что настолько плохое самочувствие всё время хоть кого-нибудь осчастливит, - в чём бы ни состояла правда, конечный результат, с её точки зрения, состоял в том, что со светловолосой дамой стало куда легче иметь дело, больше не создавая впечатления, что на тебя вот-вот наорут просто за то, что ты существуешь. Вики не сомневалась, что Пиггот по-прежнему может срезать на взлёте несколькими хорошо подобранными словами - та не стала ни на йоту менее устрашающей - но в последние дни эта перспектива не маячила перед глазами. Что было некоторым облегчением.
   Успешный захват Выверта, несомненно, тоже помог. Вика гордилась, что помогла в настолько крупной операции, хотя бы и самым краешком, поскольку в конечном счёте это могло только поднят статус её семьи, помочь городу, в котором она живёт и сократить преступность.
   Денежки, конечно, тоже не вызывали отрицательных эмоций.
   Сверху раздались звуки, намекающие, что родители сейчас встанут. Девушка бросила короткий взгляд на потолок и в очередной раз озадачилась, куда делась сестра. Она что, правда всю ночь отсутствовала? Может, осталась дома у Тейлор? Достав телефон, Вики набрала одной рукой номер и поднесла его к уху.
   На другом конце раздалась пара гудков, и трубку сняли.
  -- Привет, Вики. Прости, что не пришла домой, - в голосе сестры звучала лёгкая усталость, но ничего особо серьёзного.
  -- Ты где, Эймс? - слегка озабоченно поинтересовалась Вики.
  -- Я в итоге осталась у Докеров, - сообщила собеседница. - Всплыло кое-что немного тревожное, и я обсуждала это со всеми тут, пока не стало слишком поздно, так что не было смысла возвращаться. Потом в школе встретимся.
  -- Ладно, - Вики задумалась, что же сестра подразумевала этим замечанием. - Маме сказала?
  -- Написала, чтобы дать знать, что буду поздно, но к тому времени как стало очень поздно, было слишком поздно говорить, что я вообще не приду домой, - чуточку виновато отозвалась Эми. - Передай ей, хорошо?
  -- Конечно. Но когда вернёшься домой, вид у неё будет тот ещё, - коротко хихикнула Вики. - Как понимаю, ничего... интересного... не случилось?
  -- Дай определение "интересного", - ироничное замечание сестры заставило блондинку снова рассмеяться. - Не случилось ничего такого, о чём ты думаешь. Была просто куча разговоров, по большей части. Тейлор тоже была тут, её это касается, как и Денни. Всё объясню, когда увидимся. Скажи маме, что, если этого пока не произошло, ей чуть позже позвонит директор Пиггот, - в ровном голосе теперь звучало раздражение. - Долгая история, однако сводится к тому факту, что СКП потеряло кое-кого, кого не следовало, и это потенциальный геморрой для кучи народу, - на заднем плане раздался звук; Эми на миг затихла и возобновила речь. - Прости, пора идти, но мы увидимся где-то часа через полтора.
  -- Убедись, что есть чего поесть, на пустой желудок ты ворчишь даже больше обычного, - улыбнулась Вики.
  -- А, спасибо. Не волнуйся, кафетерий тут очень неплох, сама знаешь; я как раз собираюсь на завтрак, - в голосе сестры снова звучало веселье. - Скоро увидимся.
  -- О'кей. Пока, Эймс, - и, прервав связь, Вики положила телефон обратно в карман, добила хлопья и встала помыть миску. К тому времени, как родители спустились по ступеням, девушка уже изучала холодильник на предмет, есть ли там ещё что-то достойное съедения.
  -- Ты рано встала, - позёвывая, произнесла Кэрол, направляясь прямиком к кофе-машине на краю стойки, с которой блондинка начала несколькими минутами ранее. Отец сел во главе стола, коротко ей улыбнулся и с благодарным кивком принял чашку кофе, протянутую женой. Та сделала ещё одну для себя, наблюдая, как Вики, решив, что традиционно приготовленный завтрак, каковым призваны были стать хлопья, не выполнил свою задачу до конца, достаёт бекон и яйца.
  -- Ага, проснулась минут сорок назад и не смогла уснуть снова, так что решила встать, - отозвалась Вики, ставя на плиту сковородку и добавляя на неё оливкового масла.
  -- Эми уже на ногах?
  -- Эм... Да, но она типа не здесь, - признала Вики, включая плиту.
  -- О? - во взгляде Кэрол тут же вспыхнула подозрительность, что не удивило дочь. - И где она?
  -- Осталась прошлым вечером в СРД, - под подозрительным и озабоченным взглядом матери девушка пересказала объяснения сестры, параллельно начав готовить бекон. Марк встал и начал жарить хлеб на тосты, тихо слушая их разговор.
  -- Эта девчонка... - покачала головой Кэрол. - У неё очень странные друзья. А, ладно, полагаю, она достаточно взрослая, чтобы разобраться с последствиями бессонной ночи, и уж точно в одном из самых безопасных мест в округе. Она сказала, о чём директор хотела со мной поговорить?
  -- Нет, вообще-то. Только то, что я передала.
  -- Хм-м. Тогда, полагаю, придётся подождать и увидеть, - женщина проследила взглядом за парой яиц, которые Вики разбила на сковородку. - Мне два, пожалуйста, Вики, - добавила она, прежде чем отойти и усесться за стол.
   Вики оглянулась через плечо и ухмыльнулась:
  -- Рада видеть, что в кои веки кто-то ещё готовит?
  -- Это вносит приятные перемены, - с лёгкой улыбкой признала мать. - Если мы выживем с твоих трудов, может, нам придётся ввести это в обыкновение.
   Блондинка тряхнула головой и вернулась к жарке яиц, слегка забавляясь тем, насколько мягкой была сейчас мама. Может недавняя смена установок у директора была заразной? Отец закончил со своей частью, разложив тосты на три тарелки и снова сел. Вскоре она переложила яйца на тосты и раздала тарелки.
   Под конец завтрака зазвонил телефон. Кэрол посмотрела на него, встала и взяла установленную на кухне трубку. Покосилась на дисплей и приложила к уху:
  -- Здравствуйте, директор Пиггот. Что я могу сегодня для вас сделать?
   Марк и Вики с интересом наблюдали, как она замолчала, то и дело кивая, негромко обозначая понимание. Спустя минуту разговора выражение лица женщины изменилось с нейтрального на беспокойство с нарастающим уровнем тревоги и злости. Вики гадала, что же так слышит. Выглядело это нехорошо.
  -- Ясно. Это кажется... несколько неосмотрительным.
   Последовала ещё одна пауза. Кэрол вздохнула:
  -- Нет. Я не ставлю под сомнение таланты Оружейника, вовсе нет. Да, согласна. Но вы понимаете, о чём я?
   Вики покосилась на слегка нахмурившегося отца.
  -- Ну, эту позицию я понимаю. Понимаю, вы не можете всё разгласить без разрешения Эберта - я должна поговорить с Денни напрямую. Но это также напрямую влияет на мою семью, так что вы же понимаете мою озабоченность?
   Кэрол снова отсутствующе кивнула, а парочка наблюдателей гадала, что же происходит. Наконец женщина вздохнула:
  -- Ну хорошо. Спасибо, что дали знать. Да, полагаю, звонок вчера вечером ничем не помог бы. Очевидно, что вам пришлось принимать ряд сложных решений. И, должно быть, было морально непросто признаться в этом Сауриал и Раптавр. Как они это восприняли?
   В этот раз пауза была несколько короче, а под конец героиня покачала головой:
  -- У меня тоже нет идей. Я почти изжила реакцию удивления на всё, что делают эти безумные рептилии - полагаю, это просто что-то, что всем в конце концов придётся принять. Как вы и сказали, нормально они не действуют. Ну хорошо, Эмили, я сегодня же обсужу ситуацию с семьёй, и мы определимся со следующим своим шагом. Спасибо, что дали знать. Дальше вы свяжетесь с Аркадией? - Кэрол чуть кивнула ответу.
  -- Прекрасно. Я бы полагала, что Эми уже в курсе, поскольку она не пришла вчера вечером домой - по всей видимости, осталась в офисе ОСББ. Подозреваю, что теперь мне известно почему. Да. Хорошо, я это сделаю. До свиданья, - и, нажав кнопку обрыва связи большим пальцем, поставила телефон обратно в зарядник, после чего с задумчивым видом сделала ещё чашку кофе. Когда та была готова, села и несколько секунд растирала виски; муж и дочь посмотрели, затем друг на друга.
  -- В чём проблема, мам? - наконец поинтересовалась Вики, умирая от любопытства.
  -- Эми была права, СКП проявили толику беспечности, - проворчала Кэрол, беря чашку и делая глоток, после чего поставила её на место. - Ты знакома с Призрачной Сталкер? - осведомилась она спустя минуту. Несколько удивлённая очевидным нарушением связи, Вики кивнула.
  -- Не слишком хорошо, не как с остальными Стражами, с ней непросто поладить, - осторожно отозвалась она. - Довольно агрессивная и типа как заносчива, не говоря о скверном нраве. Да и в Аркадию не ходит.
  -- Ты в курсе её гражданской личности? - уточнила мать. Вики неслабо удивилась, но в конце концов покачала головой:
  -- Нет, так вопрос вообще не вставал. Я же сказала, она мне не друг, - уставилась девушка на мать. - А это как то связано с тем, почему она была заключена в здании СКП где-то с начала января?
  -- Да, - тяжело вздохнула Кэрол. - Всех подробностей я не знаю, но, по-видимому, её гражданская личность учится в Уинслоу. Она вместе с ещё двумя девушками принимала участие в серьёзном деле о травле там другой студентки, которую покрывала смесь некомпетентности и злого умысла как её куратора от СКП, так и администрации Уинслоу, - женщина посмотрела на мужа. - Я всегда говорила, это местечко управляется самыми неподходящими для работы с детьми людьми, с какими я сталкивалась.
  -- Я помню, - с лёгкой улыбкой кивнул Марк. - И слышу об этом не впервые, некоторые из историй оттуда были... Ну, после них я сильно радовался, что наши девочки ходят в Аркадию.
  -- Согласна, - отозвалась Кэрол.
   Вики глубоко задумалась. Звучало очень знакомо. Спустя секунду её глаза расширились:
  -- Блин. Это была Тейлор. Они травили Тейлор!
   Теперь настал черёд родителей повернуться к ней:
  -- Ты знаешь об этом?
  -- Ага, она рассказала нам с Эми несколько недель назад. Мы были у Фугли, и та грязная мелкая сучка по имени... Мэделин? Мэд-что-то-там... - Вики ещё чуток поразмыслила и щелкнула пальцами. - Мэдисон, вот. Злобная заносчивая тёлка, на мой взгляд. В любом случае, свалилась как снег на голову и начала наезжать на Тейлор. Было довольно забавно, Тейлор её раскатала, и дурёху с двумя подружками в итоге вышибли вон! - ухмыльнулась она воспоминаниям. - После этого она рассказала нам, что было. Звучало офигеть как погано. Бедняга, как она удержалась и не убила себя или их, не представляю.
  -- Ясно, - Кэрол посмотрела заинтригованно, но не стала вдаваться в подробности. - Ну, по всей видимости, эта кампания травли пришла к очень внезапному финалу, когда девиц поймали за руку. В конечном итоге всех троих исключили, по меньшей мере одна проходит терапию, а Призрачную Сталкер посадили под домашний арест. Если вкратце, когда расследование закрыли, Эмили хотела её посадить, но по какой-то причине её одернули с верхов СКП. Вчера девушка ещё была в заключении, до того самого момента, как одна из ловушек Выверта зачем-то отрубила энергию в здании, а по ходу дела вызвала какой-то сбой в отслеживающем браслете, который она носила, заодно нейтрализовавшим её силы.
  -- И сучка дала дёру? - с дурным предчувствием уточнила Вики, зная ответ. Мать кивнула, даже не поправив её речь.
  -- Да. Прошло несколько часов, прежде чем кто-либо заметил, а к тому времени она была далеко. Директор придерживается мнения, что рано или поздно она обязательно объявится, хотя считает, что не в ближайшие пару дней - неделю минимум, поскольку, судя по найденным уликам, наверняка получила травмы при побеге. Предсказатели и аналитики СКП уверены, что как только и когда она объявится снова, то придёт за каждым, кто, как она считает, чем-то её обидел. Эберты как раз вверху предполагаемого списка, как и сама директор Пиггот. Оружейник, по всей вероятности, тоже.
  -- А Эми и я тоже можем туда попасть, поскольку дружим с Тейлор? - догадалась Вики.
  -- Вероятно, - вздохнула снова Кэрол, кивнув. - С Эми вероятность выше, чем с тобой, но Эмили сказала, следует полагать, что Призрачный Сталкер держит зло на каждого, кто знаком с этой девицей. Они собираются организовать наблюдения за рядом её друзей, Стражи все отслеживаются, и им велят быть особо бдительными; она предлагает аналогичную поддержку и нам, пока проклятую девчонку не поймают. Я заверила её, что мы это обсудим и дадим ей знать. Позже она передаст с нарочным выпущенный бюллетень службы безопасности и ещё кое-какие данные на Сталкер, так что мы сможем выяснить, с чем имеем дело.
  -- Что насчёт Тейлор и Денни? - с тревогой уточнила Вики.
  -- Сауриал и Раптавр очень ясно дали понять, что обеспечат всю необходимую защиту, - отозвалась Кэрол. - В целом считается неразумным не принять этого, однако они собираются оказать отделу охраны СРД поддержку, просто на случай, если чертова девица там объявится, - женщина снова потёрла виски. - Проклятье. Это не конструктивный сценарий. Нам вообще не нужно, чтобы из всех возможных кандидатур бывший Страж расстраивал чокнутое племя ящеров; это не считая прочих проблем, которые она может всем устроить. А если это попадёт в прессу, на СКП скажется не лучшим образом, что достойно сожаления, учитывая, как хорошо местный офис в последнее время сотрудничает.
  -- Если Призрачный Сталкер явится за Тейлор, когда Сауриал рядом, сомневаюсь, что у неё будет время сделать что-то, кроме как вскрикнуть в ужасе, и очень кратко, - улыбнулась Вики, хотя сердце у неё было не на месте. - Блин. Это довольно скверно.
  -- Для многих это определённо ни капли не упростит жизнь, - прокомментировал Марк.
  -- Ни на йоту, - согласилась Кэрол. - Как досадно. Я надеялась, что с исчезновением Выверта дела пойдут тише, раз уж Барыги теперь тоже история, а АПП с Империей сильно осторожничают. Навряд ли нам нужно, чтобы тупая девчушка с местью в голове мутила воду, - женщина коротко пробормотала себе что-то под нос и зримо постаралась взять себя руки. - Полагаю, тут ничего не поделаешь, - и, покосившись на часы, добавила: - Тебе уже пора в школу. Будь настороже, поговори с друзьями и вели делать то же самое, и присматривай за Тейлор, пожалуйста. Эта юная леди мне нравится, а учитывая, что она скорее всего первоочередная цель, чем больше за ней приглядывают, тем лучше. И за сестрой тоже смотри.
  -- О'кей, мам, - согласилась Вики, уже решив про себя этим заняться.
   Встав с места, юная героиня ухватила банку газировки из холодильника и помахала родителям:
  -- Увидимся. Я дам Эми знать обо всём.
  -- Спасибо, Вики, - поблагодарила мать.
   Забрав из комнаты рюкзак, блондинка надела куртку, застегнулась и покинула дом, оторвавшись от земли, как только вскрыла банку. И полетела прямиком в Аркадию на высоте в пару сотен футов, потягивая свой напиток и размышляя, что там на самом деле за история с Призрачной Сталкер, Семьёй и Эбертами.

***

   Положив на стол телефон, Эми наблюдала, как её биоконструкт ковыляет по комнате, пару раз наступив себе на хвост, а Тейлор с Лизой (последняя в данный момент пребывала Метидой) умирали со смеху.
   "Ианта" одарила их недружелюбным взглядом.
  -- Это сложнее, чем кажется, - произнесла "она" с раздражением.
  -- И близко не так, как должно бы быть, - хихикнула Эми. - Мы с Лизой обе читерим, наши силы дают нам преимущество в контроле конструкта, однако без моего пакета нейромодификаций для кого-либо ещё это было бы и вовсе невозможно. Всё придёт, ты уже не так часто падаешь, как десять минут назад.
   Управляющий пурпурным ящером Денни рассеянно кивнул, пытаясь встать на ноги, не заваливаясь и не прилагая слишком много усилий. Эми потратила пару часов, вручную внося большую часть наиболее критичных изменений, проводя тонкую настройку системы нейроусиления, а затем исправляя кое-какие мелочи, до которых додумалась по ходу дела, прежде чем они, невзирая на протесты, засунули старшего Эберта в Ианту. К счастью, он был довольно тощим, но даже так сидело туговато. Девушка пометила в уме к следующему разу это поправить.
   Когда мужчина благополучно подключился - что целительница очень внимательно отслеживала, поскольку впервые испытывала процесс на ком-то, кто не был парачеловеком - она вырубила его и конструкт, чтобы получить возможность перепрограммировать его на проведение всех оставшихся структурных улучшений, которые пребывание внутри биоконструкта делало куда как проще.
   В конце концов, это было одно из основных применений, для поддержки которых она разработала эту штуку. Хотя без нейроусилителя, а также симбионта для авторизации в том очень маловероятном случае, если бы кто-то умудрился оказаться внутри такой, она бы его только лечила.
   Эми продержала пациента несколько часов во сне, чтобы дать завершиться основной части работы, периодически проводя проверку, поскольку сочла, что лучше действовать пошагово. А едва процесс был безукоризненно преодолён, перепрограммировала "Метиду" произвести те же улучшения с Лизой и с ней - тут было быстрее, чем с Денни, поскольку целительница уже добавила ряд того, что становилось её стандартным пакетом Бугай/Контакт/Стрелок для Семьи.
   Эми шла первой, поскольку хотела установить апгрейд до школы, а Лиза могла при необходимости просто остаться внутри до конца дня. Как только её собственные модификации были завершены, её место заняла блондинка, после чего они разбудили Денни, чтобы посмотреть, как быстро у него получится научиться управлять биоконструктом. Девушка планировала изготовить ему подходящий в подарок - эта мысль уже какое-то время крутилась у неё в голове - а также подумывала проверить, не заинтересуются ли Рэндалл или Кевин.
   Крутилось на дне её сознания подозрение, что ответ наверняка представляло бы довольно пылкое "да"...
  -- Упс, - пробормотал иантафицированный Денни, снова спотыкаясь и прикладываясь лицом об пол. Его дочь уставилась на это большими глазами и рассмеялась ещё сильнее.
  -- Чертов хвост, - добавил мужчина, снова вздёргивая себя на ноги. - Всё время под ногами путается.
  -- Папа, ты же знаешь, хвосты крутые, - хихикнула Тейлор, махнув на него своим.
  -- Лично я не вполне в этом уверен, - проворчал докер, осторожно делая несколько шагов. Несмотря на его слова, принадлежащий ему объект обсуждения теперь, похоже, вёл себя более-менее нормально. Все три девушки наблюдали, как он расхаживает с нарастающей уверенностью; спустя ещё двадцать минут вид был такой же естественный, как у Эми, когда та управляла конструктом.
  -- Недурно, пап, - наконец одобрительно произнесла полудемон. - Совсем недурно. Я очень довольна тем, как хорошо работает последняя версия нейроусилителя.
  -- Без сомнения, это самый странный опыт в моей жизни, - поглядел тот в ответ на неё, а затем в зеркало, созданное Тейлор на одной из стен. Потянувшись, он потрогал клык когтем, покачав в изумлении головой. - Очень интересно, но очень странно. Я по-новому оценил, каким шоком для тебя должно было быть поначалу собственное превращение, Тейлор.
   Темноволосая девушка подошла к нему, по пути перекинувшись в облик Раптавр. Варга появился во втором аспекте, в точно такой же форме; впервые дополнительный аспект являл себя за примерно час - они здорово подустали за время очень долгого обсуждения в течение всей ночи. Они с Тейлор по очереди управляли её телом, пока второй аспект отдыхал.
  -- Думаю, тебе идёт, - одобрительно произнесла девушка, оглядев отца с ног до головы. - В смысле, немного странно смотреть на Ианту и знать, что это ты там внутри, поскольку голос в точности как у неё обычно, но ты знаешь, о чём я. Нам надо определиться, какого цвета должна быть чешуя твоего собственного биоконструкта.
  -- И какая часть семьи, - хмыкнула Лиза. - Наша ветвь или её? Или, может, совершенного новая, - вид у черного ящера был весёлый. - Мальчиков у нас пока нет, однако мы продолжаем говорить про Большого Брата.
  -- Однако ж Большой Брат значительно крупнее, - заметил Варга, склонив голову набок и внимательно озирая Денни. - Быть может, меньший братец[1]? Или же старшая кузина, что явилась удостовериться, не причиняют ли юные леди слишком много хлопот, - демон усмехнулся подаренному Денни тяжелом взгляду. - Да, именно такое выражение. Хорошая работа.
  -- Ты та ещё заноза в заднице, - пробормотал Денни. Демон поклонился, всё ещё ухмыляясь.
  -- Разумеется. Благодарствую. И Тейлор права, тебе подходит, - обвёл он взглядом остальных. - Конечно, лично я одобряю этот стиль.
  -- Разумеется. "Мы рептилии"[2] это наше кредо, - хихикнула Лиза.
  -- Я всё ещё не уверен, каким чёртом мы до этого докатились всего где-то за два месяца, - вздохнул Денни. И посмотрел на Эми. - И сколько мне в нём ещё оставаться? Это интересно, но сейчас к тому же... - покосившись на время на одном из скрин-сейверов, он закончил, - ... почти семь утра. Мне скоро на работу, разбираться с доставкой от СКП, общаться с директором и дать Марку знать, что происходит. Не говоря о том, что делать с завтраком.
   Эми подошла к нему, возложив руку на конструкт и проверив:
  -- Ну вообще, вы закончили. Можете вылезать. Разве что есть желание поэкспериментировать и с другими игрушками вроде дротикомётов?
   Докер улыбнулся девушке, однако покачал головой:
  -- Не сейчас, мне правда надо на работу. Но спасибо за все твои усилия, Эми.
  -- Это не проблема, - заверила она его. - Семья помогает своим. И вы мне нравитесь, и я многим вам обязана, как и Тейлор.
   Денни погладил целительницу по голове здоровенной чешуйчатой рукой и усмехнулся:
  -- Ты очень хороший человек, Эми. Я очень рад, что вы с Тейлор стали подругами, - и под её довольным взглядом направился к отгороженному участку, где находился стол игорничества. - Я только вылезу из кое-чего очень странного.
  -- Вот, пап, - окликнула Тейлор, на что тот обернулся как раз вовремя, чтобы поймать большое полотенце, которое она создала и перекинула ему. - Тебе может потребоваться это.
  -- Спасибо, дорогая, - отозвался докер. Четверо присутствующих проводили взглядом фиолетового ящера, исчезнувшего за ширмами.
  -- Хорошая работа, - одобрительно кивнул Варга. - Весьма хорошая работа. Сомневаюсь, что София явит свой лик в последующие дни, однако принятие сиих предосторожностей делает меня куда счастливее. Просто на случай, коли все предсказания ошиблись.
   Эми чуть слышно вздохнула:
  -- Мне следовало заняться чем-то подобным несколько недель назад, - посетовала она, в основном на себя. - А также заранее наделать побольше одноразовок.
  -- Ну, теперь у нас их точно уйма, - посмотрела Лиза на шесть здоровых прозрачных контейнеров, полных маленьких белёсых таблеток. Этих штук там было более двух с половиной тысяч. - Может быть, ты даже чуток перестаралась.
  -- Они хранятся по меньшей мере десять-двадцать лет в этой крайней версии, так что нет причин не иметь их вдоволь, - пожала плечами Эми. - А новый способ их изготовления куда быстрее, я могу без проблем штамповать десятками в минуту. А ещё, думаю, я разработала проект конструкта, чтобы изготавливать их автоматически - прототип сделаю где-нибудь на неделе. И тогда у нас их будет столько, что вовек не истратить.
   Тейлор взяла один из контейнеров и мягко встряхнула, наблюдая, как внутри перекатываются мелкие, похожие на споры жизненные формы.
  -- Эми, ты правда потрясающая, - тихонько произнесла она. - Я могу создавать штуки, которые запросто убивают людей, но ты можешь делать то, что чинит людей почти с той же лёгкостью. Это... впечатляет.
  -- И куда как сложнее, - добавил, кивнув, демон. - Не говоря о том, что встречается реже. Мыслю, ты права, надобно привлечь СКП, дабы изучить их применение. Ежели ты сможешь довести их до уровня, когда можно раздавать хотя бы в больницах, не говоря о том, чтобы они стали просто дополнением к обыденной аптечке, ты спасёшь много, много жизней.
   Целительница кивнула с широкой улыбкой:
  -- И это определённо сняло бы огромный камень с моей души, - призналась она. - Как я уже говорила, чувствую вину оттого, что имею что-то подобное и не использую.
   Тейлор сделала пару контейнеров поменьше и пересыпала по пригоршне лечебных спор в каждый:
  -- Этот я буду держать при себе, а этот для тебя, - сообщила она, подталкивая одну из коробочек размером и формой примерно как телефон, к Эми; та взяла его и убрала в карман.
  -- Превосходно, - поморщилась Эми, глядя на часы. - Времени уже едва хватит позавтракать; лучше поторопиться, а то опоздаем в школу.
   Ещё минута, и Денни, оправляя рубашку, шагнул из-за ширмы. Докер оглянулся - конструкт Ианты следовал за ним, разглядывая с видимым любопытством.
  -- Это самую чуточку жутковато, Эми, - произнёс мужчина, не отрывая взгляда от "Ианты", которая уставилась на него, чуть склонив голову на бок, испуская очень кошачью ауру. - Насколько эта штука соображает, когда никого внутри нет?
  -- Определённо лучше, чем раньше, - Эми наблюдала за ними с изумлённым удовольствием. - Она определённо начинает подхватывать особенности поведения, и это интересно. Вспомогательный мозг сохраняет даже больше сведений, чем я изначально ожидала, что очень полезно с позиции управления, рефлексов, оборотов речи и всего такого; однако она к тому же, похоже, умнеет куда быстрее, чем мне думалось.
   "Ианта" оглянулась на звук голоса целительницы, затем пошла и села рядом на корточки. Эми положила руку на голову биоконструкта, проведя быструю проверку. Искусственная форма жизни была на пике формы.
  -- Было бы интересно посмотреть, во что она разовьётся, но я не жду чего-то сильно большего, чем особо умная собака или что-то такое, - подавая соответствующие знаки жестами, девушка провела своё творение в мастерскую, коротко погладила и на время отключила. - Давай, Тейлор, давай добудем себе перекусить и идём в школу. Хочу посмотреть, что случится, когда ты объявишься вместе с Сауриал, или что ты там планируешь учинить.
   Тейлор ухмыльнулась, вернувшись в основной облик; контролируемый Варгой аспект на мгновение исчез.
  -- Я ещё работаю над лучшим вариантом, - призналась подруга целительнице. - Зависит от того, что директор Пиггот сообщила школе - а это, полагаю, мы выясним на месте.
  -- Постарайся не слишком всех расстраивать, Тейлор, - произнёс Денни.
   Дочка покосилась на докера, нарочито преувеличенно рассмеялась и направилась к двери. Денни, Эми и Лиза переглянулись.
  -- Бедная Аркадия, - шутливо высказалась последняя. - С вас фотки.
  -- Увидимся позже, - вздохнула Эми, с лёгким ощущением тревоги следуя за подругой. - Денни, усиления активирую позже, когда будет время научить вас, как они работают, но пока что вы должны быть в порядке.
  -- Хорошо, Эми, - окликнул тот, когда она достигла двери и оглянулась. - И ещё раз спасибо тебе.
   Помахав, целительница вышла, идя вслед за Тейлор к кафетерию и утреннему перекусу.
  -- Не развали Аркадию, пожалуйста, мне там нравится, - пробормотала она.
  -- Как и мне, - фыркнула Тейлор. - Не дергайся, я не собираюсь слишком ударяться в неадекват. Я скорее думала насчёт того, что сделает Люси, если войдёт Сауриал и сядет рядом с нами за обедом...
   Эми посмотрела на неё, и девушки дружно захихикали.

***

   Стук в дверь заставил заместителя директора Лорен Хоуэлл оторваться от размещения портфеля на столе.
  -- Есть минутка, Лорен? - поинтересовался мужчина с той стороны.
  -- Разумеется, Дональд, - махнула она ему в ответ заходить. - Прости, я только пришла, - добавила она, снимая пальто и размещая его на вешалке. - Хочешь кофе? - бросила она взгляд на свою кофеварку - подарок от друзей по случаю становления замдиректора настолько известной школы. Женщина нежно заботилась о ней, поскольку это был очень милый подарок, и, будучи любительницей кофе, пользовалась каждый день.
  -- Спасибо, - ответил, присаживаясь, посетитель - директор школы Дональд Балмер. Лорен заполнила машинку свежими зернами и водой из бутылки, хранившейся в холодильничке под столом, и принялась за дело.
  -- Много времени это не займёт. Итак, чем я могу помочь? - поинтересовалась она, усаживаясь за стол.
  -- Пара моментов, - отозвался гость. - Как ты знаешь, я увольняюсь в конце года, - чуть улыбнулся он. - Шестьдесят шесть это достаточно много, чтобы чувствовать, что я внёс свою лепту в наставление молодёжи. Мы с Мартой планируем податься на юга. Мы оба устали от местных зим, даже если они мягче, чем в некоторых районах штата.
  -- Мы будем скучать по вам, - совершенно искренне отозвалась заместитель. Пусть директор и не взаимодействовал с учениками на повседневной основе, как она в последнее время, с администрированием школы он, по её мнению справлялся очень хорошо.
  -- Полагаю, я тоже буду скучать по работе, по крайней мере какое-то время. Но я оставляю её в хороших руках, - окинул Дональд собеседницу изучающим взглядом. - Я назвал ваше имя совету попечителей как свою кандидатуру на роль нового директора. Работу вы знаете лучше меня, персонал и учащиеся все вас уважают, и мне не приходит в голову никого кому бы я более доверял как наследнику. Они согласились.
   В лёгком шоке Лорен на миг уставилась на мужчину. Она знала, что может претендовать на это место, но, исходя из этих слов, дело было практически решено.
  -- Я... спасибо, Дональд, очень приятно слышать.
  -- Мне только в радость, Лорен, - пренебрежительно отмахнулся он. - Единственная, кому бы ещё я это доверил - миссис Адиль, но я знаю, что она не заинтересована в должности, а счастлива там, где находится. Вы куда лучше всех прочих, кто приходит на ум. Кого ещё им брать? Блеквелл из Уинслоу? Слышал, она как раз ищет работу, когда то местечко проходит через значительную перетряску, - слегка усмехнулся директор; они оба были весьма близко знакомы с упомянутой дамой и считали её пустым местом.
  -- Даже не шутите на эту тему, Дональд, - Лорен передёрнуло от этой мысли. - На мой взгляд, эта женщина позор нашей профессии. То, о чём мне случилось слышать... Мисс Эберт перевелась сюда из-за проблем, которым позволила разрастись Блеквелл, и это мог быть не первый случай.
   Кофеварка тихонечко запыхтела, что означало - кофе почти готов, так что она встала и достала пару чашек.
  -- Да, я в курсе, - произнёс директор, глядя как его заместительница готовит напиток на двоих, и принял протянутую ей по дороге обратно за стол порцию. - Её дело показывает, что она здесь исключительно хорошо себя чувствует. Собственно говоря, развивается в очень воодушевлённого научного работника.
  -- Юная леди изумительно одарена в математике, - кивнула Лорен. - Я с огромным интересом слежу за её классной деятельностью. Она даже взялась за репетиторство с некоторыми из ровесников с продвинутыми разделами математики, что, согласно виденным мною тестам, уже значительно улучшило все их результаты.
  -- Думаете подтолкнуть её к профессии учителя? - с весёлым интересом осведомился Дональд.
  -- Возникала такая мысль, признаю, - кивнула блондинка с лёгкой улыбкой на губах, которая поразила бы большинство студентов, доведись тем её увидеть. - Судя по тому, что я выяснила, у неё к этому дар. И, по видимости, способность разбираться с проблемами при их возникновении.
  -- Я видел ролик, - хмыкнул мужчина. - Это было... познавательно. И совпадает с тем, что я знаю о Денни Эберте. Мне говорили, что он не тот, что воспримет такое легко, и что он весьма серьёзно заботится о своей семье. Организовать обучение дочери у лучших подошло бы под его описание.
  -- Похоже, это и произошло, - отозвалась собеседница, отставляя чашку. - Она носит складную дубинку, подарок Сауриал, которая, очевидно, разом и друг, и наставница. Я её видела и поговорила с юной особой относительно политики школы насчёт оружия самообороны. Полагаю, мы поняли друг друга.
  -- Хм-м. Обычно мы бы эту штуку конфисковали, - заметил Дональд.
  -- Верно. Но она дочь лица, чья политическая роль в этом городе велика и только растёт, которое бы негативно восприняло бы, случись с ней что, если всё обернётся к худшему, - отреагировала Лорен. - Похоже, лучше оставить дубинку ей, раз уж я пришла к заключению, что она в достаточной мере и разумна, и хорошо подготовлена, чтобы знать, как справиться с ответственностью. Так же ситуация, что с проблемами Стражей, посещающих школу или дочками Даллонов, - замдиректора негромко вздохнула. - Признаю, я бы предпочла, чтобы тут не имелось оружия, но учитывая ситуацию, считаю допустимым небольшое отклонение от обычной практики.
  -- Справедливо, - признал начальник, допивая кофе и ставя чашку на стол. - Согласен, к слову. Что приводит нас к следующему вопросу.
  -- И это?.. - женщина вскинула бровь и сурово посмотрела на него. - Не ходи вокруг да около, Дональд, просто скажи.
  -- Сегодня очень рано с утра мне позвонила директор Пиггот, - мужчина с лёгким весельем разглядывал выражение её лица. - По всей видимости, для ряда учащихся школы имеется серьёзная угроза, от парачеловека.
   На миг Лорен уставилась на него, ощутив, как замерло сердце.
  -- О боже, - наконец отреагировала она. - Что за студенты и что за угроза?
  -- Мы как раз обсуждали основную фигурантку, - произнёс директор.
  -- Мисс Эберт? И с какого перепугу какому-то парачеловеку-преступнику её преследовать? Из-за отца?
   Седовласый мужчина пожал плечами:
  -- Не могу сказать точно. Согласен, это было бы наиболее вероятно. Директор не вдавалась в детали по телефону, очень скоро она будет тут, чтобы обсудить это с нами. Я хочу, чтобы вы также присутствовали. И Эд из службы безопасности тоже понадобится. Она разъяснит ситуацию, когда прибудет, а это должно случиться в течение... - посмотрел он на часы. - ...пятнадцати минут. Остаётся надеяться, что тут ничего слишком серьёзного, и мы сможем разобраться, не сильно тревожа учеников, но, судя по голосу, она весьма встревожена.
  -- Встревожить Эмили Пиггот непросто, - слегка нахмурилась Хоуэлл.
  -- Знаю. Что само по себе тревожит меня, - признался Дональд. Затем встал и направился к двери. - Встретимся в моём кабинете. Можете связаться с Эдом и привести его, а также проверить на территории ли уже мисс Эберт?
  -- Разумеется, - отозвалась заместитель, берясь за телефонную трубку. - Скоро увидимся.
  -- Спасибо, - кивнул ей начальник и покинул помещение, пока Лорен набирала внутренний номер и ждала ответа, гадая с тяжестью на душе, что же случилось на этот раз.
   Всякий раз, как звонили из СКП, дела оборачивались довольно неприглядно, а она не была в восторге от неприглядности. Это мешало обучению молодёжи, что было неприемлемо.

***

  -- Привет, Люси.
   Девушка, которой было адресовано обращение, застыла, затем развернулась и воззрилась на окликнувшую её.
  -- Сауриал? - изумилась она. - Что ты тут делаешь?
   Девушка-ящер ухмыльнулась человечке, оглядела прочих студентов в коридоре, также пялившихся на неё в изумлении, только куда сильнее. Мэнди, наполовину зарывшаяся в раздевалку, оглянулась через плечо и улыбнулась, даже при том, что тоже, очевидно, была удивлена.
  -- Долгая история, - отозвалась рептилистая кейп. - Если вкратце, я сейчас прикомандированный телохранитель. Тела Тейлор, так уж вышло.
   Сама Тейлор обогнула угол в компании Эми и Вики Даллон; все трое активно общались. Они остановились рядом с Сауриал, обнявшей Эберт за плечи.
  -- Конкретно вот этого.
  -- А есть другое? - поинтересовалась с усмешкой Мэнди.
  -- Не думаю, - хихикнула Сауриал. - Две Тейлор? Это было бы невообразимо.
  -- Не думаю, что это слово... - начала с тонкой улыбочкой Эми, только чтобы остановиться, когда синечешуйчатая ящер рассмеялась.
  -- Знаю, слышала это раньше, - она обвела взглядом собравшуюся небольшую толпу, почти перекрывшую коридор. - Милое местечко, но малость людно.
  -- Эй, народ, продолжаем движение! - громко произнесла Вики. - Тут не на что смотреть.
  -- Не считая ящерицы шести с половиной футов в плаще, в смысле? - хихикнула Люси.
  -- Да. Не считая плохо замаскированной гигантской ящерицы, тут смотреть не на что, - ухмыльнулась Вики. - Кончайте перекрывать дорогу, ребята, - толпа медленно рассосалась, не переставая оглядываться. Прозвенел первый звонок, отмечая пять минут до занятий.
  -- Так чего это тебе ни с того ни с сего выделили бодигарда, Тейлор? - с любопытством осведомилась Мэнди.
   Тейлор вздохнула.
  -- Это длинная и грязная история, которая началась много месяцев назад, когда я торчала в аду Уинслоу, - театрально начала она. - Под гнётом постоянной угрозы я делала что могла, чтобы выжить и в конце концов бежала! Однако, очевидно, проблемы последовали за мной, - высокая девушка с усмешкой пожала плечами. - Или что-то в этом роде. Вообще, это странно, я...
   Её перебил сигнал системы оповещения, за которым последовало объявление:
  -- Пожалуйста, просим Тейлор Эберт и Сауриал как можно скорее явиться в офис директора. Тейлор Эберт и Сауриал в офис директора. Спасибо, - динамик замолчал, а общее внимание обратилось на упомянутых двоих, переглянувшихся между собой.
  -- Ну, значит, директор[3] должна была уже объявиться, - произнесла Тейлор.
  -- Машина СКП как раз прибывала, когда мы вошли, - кивнула Сауриал. - Пошли, где там этот ваш директор обитает?
  -- Туда, - показала в ответ брюнетка вниз по коридору. - Пошли, увидимся позже, девчата, - улыбнулась она подругам, и они обе пошли прочь; люди торопливо убирались с пути Сауриал, на несколько дюймов возвышавшейся почти над всеми студентами, не считая пары футболистов. Которые оба отскочили с дороги как минимум не медленнее.
   Люси с лёгкой улыбкой проводила их взглядом и повернулась к Эми с сестрой.
  -- Что происходит? - бодро поинтересовалась она.
   Эми покосилась на Вики, открыла рот и захлопнула, когда прозвенел последний звонок.
  -- Позже расскажу, - извиняющимся тоном произнесла она, и обе Даллон торопливо ушли. Люси тихонько вздохнула, посмотрела на пожавшую плечами Мэнди и последовала за своей старинной подругой в классную комнату, гадая, что же происходит.
   И очень довольная, что Сауриал была тут. Похоже, день будет интересным.
  
   [1] В оригинале little brother, т.е. маленький или младший брат. В противовес Big Brother - Старшему Брату.
   [2] В оригинале Reptiles'R'Us. Возможно, имеет место отсылка на сеть магазинов игрушек Toys "R" Us, существовавшую на Западе до 2018 года (обанкротилась, с 2019 г. компания Tru Kids).
   [3] В этой фразе употреблено слово director, что соответствует директору СКП. В предыдущей речь шла о principal, т.е. директоре школы.
  
   Глава 301: Омак гостя - Взгляд из "Континенталя" (от JefLebowski)
   Сегодня был не тот день, чтобы бездельничать в старой бейсбольной куртке в маленьком кафе рядом с тратторией. Это надо делать как следует, если можно так выразиться.
  -- Джордж, нам надо посетить портного, - дверь весьма представительного авто открылась и Антонио выбрался, придерживая обычную больничную трость. Антонио нравилась его куртка "Медведей Нью-Арка". Эмблема команды с её грозным, размахивающим битой маскотом перед ночным "Ситилайном" цепляла его за душу. Серьёзно, угрожающий настолько, насколько только может быть эмблема бейсбольной команды. Но для его цели он бы совершенно не подошёл. Нет, ему надо одеться достойно. Это потребовало времени, и он решил, что такая оказия и правда оправдывает самый лучший прикид.
   Интерьер в дереве, тёплое освещение и запах свежего кофе.
  -- О, синьоре Антонио. Пожалуйста, заходите... Мэйзи, на сегодня мы закрыты. Прошу за мной, пожалуйста, - портной был лысым, пожилым и из Италии. Не родственник кого-то, кто состоял в родстве с итальянцем когда-то. Этот портной завоевал признание в Риме.
  -- Джованни. Мне нужен... костюм. А также пальто, - Антонио скинул с плеч куртку и фыркнул собственной шутке. Конечно, ему нужен костюм, иначе его бы здесь не было.
  -- Официальный? - маленький человечек уже крутился вокруг, снимая мерки.
  -- Очень. Даже со всеми аксессуарами.
   А пока костюм строили, случился напряженный телефонный звонок.
  -- Марко. Знаю, мы не бы... - вид у Антонио был раздражённый. А пока отголоски воплей сотрясали динамик, шла примерка брюк.
  -- Я знаю, твоя рука ещё болит, - это же он её проткнул ножом, в конце концов. - Слушай, это насчёт того единственного, что у нас обще...
   Их динамика пулемётной очередью понеслись слова, и старик позволил себе немного расслабиться.
  -- Да. Их дочь, тут случился инциде...
   Антонио убрал телефон от уха - вопли обернулись сухим кашлем.
  -- Придержи коней, горячий сицилийский парень! Денни сказал, что располагает средствами об этом позаботиться.
   Джованни был привычен к такого рода деловым встречам и просто предложил дону книгу в кожаном переплёте, заполненную раскрашенными элементами костюма. Антонио выбрал крой, и Джованни снова исчез из виду.
  -- Да, он так сказал... но я бы предпочёл снять это бремя с его плеч.
   С ностальгическим блеском в глазах он выбрал классическую темно-серую в тонкую полоску ткань.
  -- Ну, не публично. Однако, думаю, официальное объявление не будет неуместным?
   Глаза Антонио расширились от невнятного признания, и он на секунду отослал портного взмахом руки.
  -- О, жаль это слышать. Мои самые искренние пожелания блага. ...Обязательно буду к этому времени.
   Отреагировав на ответ смешком, старик сделал глоток предложенного кофе.
  -- Да, это точно придётся кое-кому против шерсти.

==================

   Манхэттен всегда был тихим. Несмотря на джентельменское соглашение о поддержании мира между полицией и тенями, все ступали по полуострову чуточку более осторожно. Присутствие Легенды даже усугубило этот процесс. А на Манхэттене был отель. Черные жакеты, красный ковёр, золотая "С", в последнее время сменившая стиль, чтобы меньше походить на опрокинутую омегу, он был утончённым в манере, какой в наши дни обладают немногие вещи. Воистину, осколок прошедших эпох.
   Перед ним остановилась машина. Черная, дорогая, комфортабельная. Прежде чем персонал смог о ней позаботиться, оттуда выбрались двое мужчин в очень хорошо пошитых костюмах, придержав дверь открытой. На тротуаре решительно утвердилась трость. Антонио сделал последнее усилие и выбрался. Куда-то делись ленивая сутулость, бейсбольная куртка; браслеты дружбы от множества внуков и крестников скрылись под манжетами накрахмаленной рубашки. Пришло время действовать по старинным устоям.
  
   Терраса была выложена мрамором. На столе под бдительным оком угрюмых стражей в черных плащах сидел один из наиболее влиятельных людей в теневом мире, если считать только часть, в основном свободную от паралюдей. Также признаки неспешного стиля "Континенталя" представляли толстая газета, сжатая в старческих руках и "манильская" папка[1] рядом. Это и телефон с дисковым набором в золотой филиграни. Уинстон был не слишком современен.
   Банды и полевые командиры, герои и злодеи - все они не представляли для него интереса. Истинный доход приносили старые синдикаты. Старые пути. Публичные паралюди, кейпы, были по большей части отсечены от этой игровой базы, за очевидным исключением Бродяг. В конце концов, тени не занимались ничем, кроме зарабатывания денег. Уинстон наблюдал за приближением гостя поверх очков в золотой оправе. Седина на лице, лёгкая неровность походки из-за конечности и трости. Безупречный костюм - в итальянском стиле, разумеется - и тяжелые кольца на пальцах. Что на полях боёв в обществе расценивалось как полный латный доспех.
  -- Антонио, добро пожаловать обратно в Нью-Йорк, - на лице Уинстона была улыбка, а в голосе радушие. Не так часто он встречался с людьми, которых те, кого молодёжь считала "старой гвардией" звали Старой Гвардией. Гвардией Старейшин, так сказать.
  -- Уинстон, мне ужасно жаль, что это заняло столько времени, - старый дон опустился в кресло. - Мне даже пришлось сделать одолжение или два, чтобы тебя посетить - ты же знаешь, насколько мы в фамилиях[2] можем быть территориальны, - он аккуратно прислонил трость - черное дерево и перламутр - к столу. Помощник разлил немного лимончелло (импортного) в два бокала с искусной гравировкой и удалился. Антонио сидел, выпрямив спину; острые глаза озирали стол.
  -- Как вижу, ты подготовился к теме этой встречи, - указал он жестом на папку, отмеченную как "Совещание: Семья". Уинстон вскину бровь.
  -- Не иметь информации об этом... перевороте было бы невозможно, - сделал он глоток. - Чего я не понимаю, так это почему же, Антонио, почему это касается твоей фамилии? Ты обычно держишься подальше от таких... публичных вопросов.
   Антонио улыбнулся и нарочито медленными движениями открыл папку совещания. Известные члены семьи... их силы... кто с ними связан. СРД. Палец с толстым кольцом мягко ткнул в снимок тощего лысеющего мужчины.
  -- Дениел Эберт. История его семьи утеряна, но при том... скажем так, они корсиканцы. Его отец покинул бизнес, но помнил, как правильно вести дела. И посмотри-ка сюда? Ну, Денни тоже помнит, - улыбка дона была очень зубастой. - А семья его жены? Сицилийцы.
   Уинстон сделал вдох:
  -- Но он вышел, не так ли? Так что он больше не ваша забота, верно? - на последнем слове раздался сухой саркастичный смешок.
  -- А, вижу, что ты понимаешь. Никто не выходит окончательно. Мы довольствовались тем, что позволили ему жить своей жизнью, но затем... - перелистнул дон страницы к снимку Тейлор Эберт. Под которым, помимо всего прочего, была сводка по инциденту, который вернул их семью в лоно фамилии. - Посмотри на неё, - в голосе Антонио звучали любовь и гордость, горечь на старом лице было почти не различить. - Стойкая и упрямая, как могут быть только старые семьи. Сделана из стали. Нас там не было, и она пострадала. Я предложил Денни оливковую ветвь, и он её принял.
   Уинстон вздохнул:
  -- Картина начинает складываться, хотя моё место и не то, что хотелось бы, - чтобы организовать эту встречу, Антонио приложил особые старания. Потребовал вернуть одолжения, чтобы посетить его без дипломатического шума. Люди редко так поступают, если у них нет ничего важного для обсуждения - и реже всех Антонио, который с удовольствием принял электронную почту как основной способ коммуникации.
   Антонио извлёк тяжелый конверт. На нём было две восковых печати; одна принадлежала ему самому. А вторая... Уинстону вдруг потребовалось освежить рот, когда он увидел эти две печати бок о бок:
  -- Когда ты сказал, что семья его жены были сицилийцы... - Антонио кратко кивнул.
   Пока Уинстон вскрывал письмо, Антонио слегка выпрямился:
  -- Позволь сделать всё как полагается, Уинстон. Старый Марко и я сели, впервые за полдюжины лет. У нас состоялась беседа. Обсудили масштаб дерьма, свалившегося на Броктон-Бей и решили как-то облегчить ношу Денни. Решено, что кто бы ни связался с нашей pronipote[3] или её отцом, тому придётся беспокоиться ещё о двух вещах, - старый дон сделал глоток.
  -- Настоящим наши семьи объявляют Денни и Тейлор Эберт кровью. Да будет это известно всем под сенью Высокого Стола или "Континенталя", что мы будем преследовать всякого, кто наедет на них ради кары согласно ветхому завету. Вы приняли монету или предложили монету, чтобы увидеть, как им навредят, даже не напрямую? Никто не услышит о вас вновь.
   Мина итальянца на миг дала слабину, позволив пробиться жестокой улыбке.
  -- Ну это, если их не порвут пугающе эффективные мальчики-докеры Денни или же гигантские ящеры, которых они объявляют пришельцами.
   На несколько минут Уинстон погрузился в молчание.
  -- Если такова воля семей... - он взял телефон и провернул диск четыре раза: три ноля и тройка. - Харон. Красную Книгу, будь любезен, - написанный от руки том был лишь третьим из себе подобных, первые же два были по-прежнему упакованы в пергамент и в настоящий момент пребывали в очень защищённом сейфе глубоко под ними. В них кончилось место. Это была книга объявлений - союзов, публичных конфликтов, защиты.
   Харон был высок, хорошо одет и с понимающей улыбкой на лице. Он весьма трепетно нёс кожаный портфель. Поставив и открыв тот, он извлёк сперва шелковый платок, разложив на столе. Содержимое портфеля было качественно переложено мягким уплотнением и содержало вместе с книгой маленький, мелкий сосуд и иглу, вместе с древней перьевой ручкой.
  -- Сэр, книга, как просили.
  -- Я уверен, у тебя имеются необходимые средства опознания, чтобы вписать оба заявления? - вскинул Уинстон бровь; Антонио кивнул. Он залез в карман пальто и извлёк кольцо того же стиля, не считая печати, с тем, что было у него на пальце правой руки.
   Палец был порезан, и красные капли равномерно покрыли дно сосуда. Вскоре две печати легли на красное, быстро тускнеющее до ржаво-коричневого пятно рядом с элегантно-размашистым заявлением.
   "Кто бы ни слушал или ни читал эти строки обдумай сие предупреждение.
   Дениел Эберт и его дочь Тейлор Эберт настоящим объявляются кровью
   как линии Мариани, так и Лауричелла нашего дела на сих берегах.
   Тем, кто вручит или же примет Монету дабы нанести им вред,
   отмерено будет тою же мерою семикратно
   их лица и имена будут стёрты с лика этой земли.
   Молвлено сие доном Антонио Мариани и доном Марк Лауричелла, объединившимся ради этой единственной цели.
  
   [1] "Манильская" папка (manilla folder) - классический вариант папки для бумаг, изначально разработанный для картотек. Делается из сложенного пополам листа картона, обычно имеет выступ для наклеивания ярлычка. Если видели, как в старых фильмах роются в картотеке и ищут по "язычкам" с кратким заголовком - это оно.
   [2] Здесь и далее употребляется слово famiglia, обозначающее семью в староитальянском стиле. Или мафиозную семью, раз речь идёт о преступности итальянского происхождения.
   [3] Pronipote - итал. правнучка.
  
   Глава 302: Омак - Давайте...

Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"