Петров Андрей: другие произведения.

Земли Меча и Магии. Паладин

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    РПГ. Глава 12 и Эпилог 24.11


Земли Меча и Магии. Паладин.

  
   Глава 1
   Лучи солнечного света свободно лились в распахнутое окно и падали на широкий, дубовый стол, уставленный целой батареей глиняных кувшинов. Первый, серебряный, с роскошной чеканкой, очень красивый, я выбросил в окно. Кубок у меня никто из слуг отобрать, разумеется, не осмелился, но его мне хватило ума не отправить следом за кувшином, пить из горла было бы не слишком удобно.
   Смотреть наружу, хоть погода и замечательная, совсем не хочется, бешенство подкатывает и возникает желание ломать и крушить. Первые пару часов, к слову, я именно этим и занимался, ну, слегка, так что разглядывать убранство кабинета тоже не очень тянет.
   Перевернув кувшин, убедился что он действительно пуст и отодвинул обратно, к прочим.
   Вежливый стук в дверной косяк, за моей спиной, отвлек от тягостных размышлений на тему - выброситься в окно или затребовать еще вина. Сходить с ума не так уж неприятно, наверное, даже если осознаешь весь этот процесс, потому как окружающая реальность настолько...
   - Доброе утро, сир! Прошу прощения, что прерываю... - коннетабль замялся в попытке подобрать не оскорбительное для его господина определение происходящему здесь безобразию.
   - Здравствуйте, сэр Мартин, - я вяло махнул рукой, не оборачиваясь, разрешая нарушить мой покой незваным вторжением. И, определившись, наконец, со своими желаниями, рявкнул, точно зная, что стоящий за порогом слуга немедленно выполнит приказ. - Эй, там! Вина мне!
   Паладин еще не успел пересечь кабинет, чтобы предоставить возможность лицезреть его, не утруждаясь оборачиванием, а подскочивший, бесшумно, некто, не показываясь на глаза, поставил передо мной новый кувшин, налил вина в кубок и исчез. Только руки и сумел разглядеть.
   - Хотите вина, сэр Мартин? - вежливо предложил я коннетаблю. Кубков больше не было, явная недоработка слуг, поэтому я подвинул в его сторону кувшин. Вот такой я вредный, да.
   - Благодарю, сир, но я откажусь, - замерший напротив стола паладин неодобрительно поджал тонкие губы, скрытые густой щеткой седых усов. Максимум, что мог себе позволить в отношении монарха. Такой вот он воспитанный и непреклонный.
   - Нечуткий вы человек, сэр Мартин, - откинувшись на спинку кресла, смерил его равнодушным взглядом и снова приложился к кубку. - Чего же вы от меня тогда хотите?
   Коннетабль еще больше посуровел, превратившись вовсе уж в воплощение неодобрения и осуждения. Что, в сочетании с его мощной фигурой, упакованной в украшенные позолотой, но при этом боевые доспехи, смотрелось внушительно и где-то даже жутко. Подкалывать этого могучего старика, мне, во всяком случае, расхотелось совершенно. Не он же виноват в моих проблемах, в конце концов.
   - Вернулись разведчики с правого берега реки, - начал свой, вообще-то обязательный - благодаря мною же и отданному не так давно приказу - утренний доклад, паладин. - Поселений, строений и каких-либо развалин, не обнаружено. Нашли две шахты, тип определить было невозможно из-за охраны. В первой, ближней относительно нас, минотавры, числом трое, двое молодых, без доспехов, вооружены топорами и щитами. Третий явный ветеран, в кольчуге, вооружен двуручной секирой. От шахты не удаляются, ночное время проводят внутри, возможность наличия там кого-либо еще, крайне невелика.
   Я покивал, с умным видом, чтобы не раздражать паладина. Плевать мне было, на самом деле и на минотавров и на шахту, да и на весь этот гребаный мирок, в общем-то, тоже.
   - Вторая шахта находится на одном из перевалов в дальней, северо-западной, части правобережья, к ней ведет тропинка. Так же охраняется, потому нет возможности проверить сам перевал. Над шахтой расположено гнездо гарпий, семь юнитов, возраст и силу определить не удалось.
   Сэр Мартин замолчал и вновь отрицательно покачал головой, когда я кивнул ему на кувшин. Ну, не хочет, как хочет.
   - Так же, на северо-востоке, обнаружен вход в пещеру, расположенную на самой границе Завесы. Судя по размеру, внутренняя полость должна быть велика. Яснее станет с открытием границ. В роще, неподалеку, поселилась стая гиен, до полутора десятков особей, точнее выяснить не удалось.
   Я мрачно молчал. Не смотря на поганое настроение и настойчивое желание поддаться злобе и наворотить... всякого, сил сдерживать дурные порывы, пока хватало. Не лучшее состояние для принятия решений, поэтому лучше оставить их на потом. Оно, это "потом" обязательно настанет. Но не прямо сейчас.
   Паладин с явным сомнением посмотрел на мою равнодушную физиономию, грустно вздохнул и продолжил доклад.
   - Строительство паромной переправы, закончено. Я распорядился провести испытания его устойчивости и грузоподъемности, если все пройдет успешно, можно будет приступить к переправке воинов на правый берег, - сэр Мартин сделал паузу, но никаких приказов от меня не дождался. - Высвободившиеся мастера отправлены на строительство новых домов в Нижнем квартале и в помощь каменщикам, на возведение стены...
   - Достаточно, сэр Мартин, - остановил я его. Послушно замолчав, паладин выжидающе уставился на меня. - Можете возвращаться к своим обязанностям.
   Медленно поклонившись, паладин двинулся к выходу.
   - А, еще, - выловил я, наконец, сидевшую на краю сознания мысль и поторопился ею поделиться с замершим во внимании паладином. - Распорядитесь приготовить телегу и загрузить в нее бочонок вина. И возницу. Охраны не нужно.
   - Сир, - недовольство коннетабля достигло той точки, за которой сдерживать его пожилой воин больше не собирался. - Вы вновь собираетесь...
   Взмахом руки я оборвал начавшуюся гневную речь, пока не наговорил лишнего. Мне-то ничего, а вот он потом раскаиваться начнет, прощения просить. Мое поведение вообще стало, пожалуй, тяжелейшим испытанием за всю его цифровую жизнь, даже ту ее часть, что существовала только в истории персонажа.
   - Вы же отказываетесь со мной выпить, - пояснил я на требовательный взгляд паладина. И злорадно понаблюдал за отразившимися на его лице метаниями - упрек паладин воспринял всерьез. В борьбе долга и долга, победили служебные обязанности, оставив далеко позади потакание дурному характеру монарха. - Так какой у меня выбор?
   Ответить на этот вопрос сэр Мартин мог бы и, наверняка хотел! - многое, но промолчал и удалился, излучая неодобрение.
   Вздохнув, открыл меню и вновь убедился в отсутствии вкладки "Выход". И ответа от админов, по-прежнему, нет. Ну а раз так, то и пошло оно все нахрен! Отсалютовав оконному проему кубком, выхлебал остатки вина, уже привычно не обращая внимания на появившийся на краю поля зрения очередной значок дебафа. Их там столько, что одним больше, одним меньше, разницы уже никакой.
   Тяжело опершись на стол, поднялся на ноги. Тело слушалось неохотно, да и просто засиделся на одном месте. Утвердившись вертикально, вздохнул и побрел к выходу, хоть не шатает и то ладно.
   Стоявший за дверью слуга, с подносом и очередным кувшином на нем, вежливо поклонился и вновь застыл, эконом их выдрессировал на совесть, так что без приказа даже чихнуть не решатся.
   Отобрав кувшин, оглядел прихожую, двери в мои покои, закрыты и никого больше здесь нет. Слуг в замке не так чтобы много, однако заняться им всегда есть чем, так что встретить можно было где угодно. Но сейчас, похоже, попрятались, а этому бедняге не повезло караулить пьяного монарха, своевременно обеспечивая того выпивкой.
   Дежурившие в кардегардии, этажом ниже, воины, дисциплинированно вскочили на ноги при моем появлении. Этим, в отличие от паладина, на заскоки руководства было глубоко плевать, они и сами не дураки выпить. Так что никакого осуждения во взглядах не было.
   Несколько секунд боролся с навязчивым желанием к чему-нибудь придраться и устроить разнос. Отвести душу, сделав другим гадость, чтобы не расслаблялись. С некоторым трудом, сумел его задавить, ограничившись мрачным взглядом. Не похоже, чтобы их это проняло. Ну и плевать.
   Лестницы, винтовые, узкие, без перил, без лифтов. Ненавижу!
   Вывалившись из дверного проема на площадку наружной лестницы, спускающейся во двор, остановился. Солнечные лучи, заливавшие все вокруг, ослепили яркостью красок. После темного нутра донжона, вид голубого неба над головой словно снял тяжесть с плеч. Пожалуй, я не ошибся, решив устроить прогулку.
   Оглядевшись, отметил отсутствие какого-либо шевеления во дворе. Только в воротах, уже раскрытых, торчат парочка стражников, этим-то деваться некуда. А прочие, значит, разбежались, пугливые какие. Привыкли, что лорд им достался адекватный и доброжелательный, а я взял и коварно порушил эти иллюзии, аж на душе приятно становится, как вспомню устроенный вчера переполох.
   Телега, уже запряженная гнедой лошадкой и с наваленной копной мягкого сена, дожидалась возле конюшни. А вот возницы не видно. Что ж, его проблемы.
   - Доброго утречка, Ваша Милость, - раздался за спиной знакомый голос. И морда, тоже знакомая, в чем я убедился обернувшись.
   - Это что ж ты натворил такого, что эконом тебя так невзлюбил, а? - поинтересовался я у Прохора, радостно щурившегося на меня против солнца. Влез на козлы, взмахом руки позвав возницу следом.
   - Не скажите, Ваша Милость, - тщедушный, нескладный, бородатый и очень-очень хитрый, мужичок Прохор, вспрыгнул вслед за мной и ухватился за вожжи, разбудив дремавшую лошадку. Телега загрохотала по мощеному булыжниками двору, направляемая в ворота. - Господин эконом, у нас, очень мудрый и добрый человек. Знает, кому какое поручение лучше всего давать, кто его исполнить сможет, а кто и близко не годится.
   Вынырнув из воротного тоннеля, медленно покатились с холма по мощеной дороге, к зарождающемуся под защитой замка городу. Дома тянулись вдоль берега, аккуратно разбиваемые, на улицы. Когда-нибудь их здесь станет много, настоящий город-столица вырастет. А пока... а-а, ну их.
   - Оно, конечно, страшновато, - продолжал разливаться соловьем Прохор. Сиденье было жесткое и неудобное, но перебираться на мягкую солому в кузов, пока не тянуло. - Однако же и надбавка за этот самый риск, полезная выходит. Тем более, не абы кого везти приходится, а Вашу Милость. Опять же, если вдруг тать какой вылезет, так я и в ополчении послужил, всяко подсоблю, в отсутствие охраны-то... Ой...
   Прохор испуганно покосился на меня, вжав голову в плечи и явно ожидая наказания за разбалтывание страшного заговора в котором, помимо замкового эконома, наверняка отметился и сэр Мартин. С целью приставить ко мне, раз уж от охраны отбрыкался, бывшего ополченца, аж второго уровня. Интересно, верный паладин зашел уже настолько далеко, чтобы отправлять охрану следом за мной тайком?
   - Ехай давай, - отмахнулся я от возницы, напряженно ожидающего разноса. Делать мне больше нечего. То есть, нечего, конечно, но портить постепенно поднимающееся из депрессии настроение, совсем не тянет.
   Город мы миновали быстро, да и негде там задерживаться, пока. Зато рынок уже имеется, куда ж без него. Здесь и дорога-то только одна была и та не мощеная. Попавшиеся на встречу горожане проводили телегу равнодушными взглядами и продолжили заниматься своими делами.
   Накатанная дорога, в сотне метров от крайних домов, вильнула влево, удаляясь от реки. Если ехать по ней, то можно добраться до деревни, Яблоневки и уже от нее к двум другим, Сосновке и Веселой. Это чуть в стороне от нужного мне направления, но по дороге всяко быстрее будет, даже с учетом крюка. Часа за три можно добраться.
   Вокруг тянулась натуральная сельская пастораль, цветущее разнотравье, рощицы, далекий лес и горы, выступавшие из туманной дымки на юге. Летают стрекозы, жуки всякие, птицы перекликаются, ветерок приятно обдувает, солнце светит. Прохор болтает без умолку. Если честно, даже предположить боюсь, какими способами он умудряется добывать все эти слухи, которыми сейчас охотно делится. Ведь в замке сидит, почти безвылазно, в городе всего под сотню жителей. А гляди ж ты, сплетни все свежие, только вчера ведь последний раз с ним катались и уже столько новых событий, имен.
   Раздражение постепенно затихало, сменяясь тоской. Почти неосознанно, вновь проверил меню. За прошедшие двенадцать часов, это действие стало почти рефлекторным. И безрезультатным. Никто меня выпускать на волю, в реальный мир, не собирался. Закрыв меню, отвернулся от Прохора, и, пропуская мимо ушей его болтовню, просто бездумно смотрел в никуда.
   Отпуск, посреди зимы, это не настолько круто, как могло бы быть. Особенно когда он не совпадает ни с кем из друзей или родных. И чего делать с внезапно появившимся свободным временем, совершенно непонятно. То есть, понятно, конечно - отдыхать надо. Вот только как? Переться куда-нибудь на курорты, где тепло и много солнца с морем, одному, просто лень. Всяческие зимние виды отдыха тоже не привлекли. Вообще из дома никуда выбираться не хотелось, но и просидеть месяц взаперти, наедине с компом или телевизором, это ж двинуться можно.
   Злосчастная реклама виртуального симулятора курорта, попалась на глаза, как я тогда думал, очень вовремя. Нет, идея суррогата, когда уже отказался от куда более привлекательного реала, не увлекла. Но, она потянула за собой другую мысль, а та третью... В общем, через пару дней идеальный, наверное я уже тогда рехнулся, вид отдыха до конца месяца, был найден.
   Собственный замок, верная дружина, охота и стычки с разными монстрами. И все это без малейшего вреда для любимого организма. Стратегия Земли Меча и Магии, обещала оставить интересные воспоминания об этом отпуске. Аккаунт недорогой, чтобы не жалко было забыть про него по окончании, хотя в разы дешевле путевки на любой из курортов. Скачал, выбрал персонажа, начал игру.
   Действительно сказка. Минимальная сложность убрала все подводные камни, ожидавшие игрока на более высоких уровнях, при этом оставив достаточное количество забот, чтобы без напряга ощутить себя настоящим феодалом. Турист приехал на сафари и его не волнуют проблемы обслуживающего персонала, отыскивающего зверье, бережно привозящего клиента на место и берущего на себя всю грязную работу по потрошению и освежеванию добытой туши. Идиотское сравнение, но именно такого отдыха мне и захотелось. И именно его я и получил.
   Две недели игры в правителя собственного, пусть и крохотного государства - почувствуй себя боссом! - приятная усталость и чувство глубокого удовлетворения и гордости за себя, когда один на один убиваешь равного по силе монстра.
   И жестокое похмелье, когда вчерашним вечером не нашел кнопку "Выход". Привычное возвращение в реальность не состоялось. И стало очень страшно. Капкан захлопнулся, начисто отрезав всю прошлую жизнь со всем тем, что делало ее такой желанной и прекрасной - родители, родственники, друзья и знакомые, коллеги по любимой работе. И просто весь тот социум, в котором вырос и частью которого привык быть. А когда отрывают часть тебя самого, это больно.
   Перебравшись в телегу, развалился на сене и, положив руки под голову, смотрел в небо.
   Феномен "Срыва", нежданный спутник виртуальной реальности. О нем обязательно предупреждает капсула при каждом включении. Благословение, проклятье или просто данность, с которой приходится считаться. Конечно же, я о нем слышал. Но считалось, что для того, чтобы сорваться, нужно играть долго. Я же каждый вечер выключал игру, выбираясь из капсулы, это помимо обязательных перерывов. Но все равно попался.
   Подавив тяжелый вздох, потянулся к кувшину, но передумал. Пьянствовать дальше уже не хотелось. Первый шок и ярость прошли, утреннее солнце, прекрасная погода и красота окружающего мира, поспособствовали улучшению настроения. Можно было бы вернуться обратно в замок, включить наконец голову и начать обдумывать как жить дальше... Но справиться с подступившей апатией было выше моих сил. Да и не особенно хотелось. Позже придется взять себя в руки, а пока едем куда ехали.
   До деревни добрались через полчаса. Даже Прохор устал трындеть и замолчал. Ненадолго, правда. Дорога проходила по центральной улочке Яблоневки, народу на встречу попадалось достаточно, так что возница нашел с кем зацепиться языками. И поздороваться и новостями перекинуться успел, а с кем-то даже и полаяться, без злости, зато с наслаждением. Правда при этом на меня то и дело косился, проверяя, не заткну ли я разошедшегося мужика. Мне было наплевать.
   Так и проехали деревеньку, я даже за борт телеги ни разу не выглянул. Чего там смотреть-то, все уже видел не по разу и запомнил. А вот неспешность езды начинала утомлять. Даже пожалел, что не захотел верхом ехать, давно бы уже на месте был.
  
   Нормальной дороги здесь не было, как, впрочем, и в других местах, для них нужно чтобы кто-то регулярно по тем направлениям шастал. Но некое подобие тропинки все же имелось, причем, если идти не по ней, то, не зная, легко проскочить мимо, небольшой пригорок надежно укрывает от взглядов сразу два весьма интересных места.
   Большая, метров сорок в диаметре, площадка, частично скрытая густым и высоким кустарником и пригорком, упирается в скалу. А в этой скале имеется шахта с очень ценным ресурсом - кристаллами. Тропинка, огибая площадку, устремляется влево, к месту где скалы расступаются и начинается перевал. Ну, это я так думаю, что там, на другой его стороне выяснить не удалось, Завеса надежно перекрывает путь и откроется только по истечении обучающего срока.
   Прохор остановил лошадь метров за десять до площадки. Как бы ни бахвалился мужик, а все же ему страшно. Я его вполне понимаю, мне бы тоже было страшно умирать навсегда. А обитатель этого чудного местечка, стерегущий мою! - шахту, запросто может отправить на тот свет любого, кто ему не понравится. А не нравятся ему вообще все.
   Подхватив десятилитровый бочонок, и не забыв кувшин, оставил Прохора, немедленно отогнавшего телегу в тенек, к деревьям. Не пешком же мне возвращаться, пусть ждет. А сам я направился к типу, развалившемуся недалеко от входа в шахту и без заметного воодушевления, пялившегося на мою персону.
   - Здоров Дядя Степа! - злорадно поприветствовал я титана, ожидаемо скривившегося на обращение.
   - Я говорил тебе не называть меня этой кличкой! - раздраженно выплюнул тот в ответ.
   - Ну, ты ведь мне свое имя назвать отказался, - в который раз повторил я отмазку.
   - Мое имя не для твоих ушей, карлик! Хватит с тебя и того, что я вообще согласился разговаривать. О чем начинаю уже сожалеть, - презрительно ответил титан. Продолжая, между прочим, сидеть в присутствии правителя пусть и маленького, зато независимого государства. Невежа, одним словом.
   - И поэтому я буду называть тебя так, как мне удобно, - ухмыльнулся я. - Если хочешь, могу заменить на "Эй, ты!".
   Титан уставился на меня исподлобья очень уж недобрым взглядом, явно примериваясь, с какой конечности начинать разрывать меня на части. Но, промолчал, решил не унижаться выбором между обращением хамским и издевательским. А для успокоения нервов у меня с собой было верное средство.
   - Вино будешь? - я подошел к камню, служившему, в прошлые встречи, столом и сгрузил на него свою ношу. Титан явственно заколебался, выбирая то ли отвести душу, размазав меня по поляне, тонким слоем и захапать бочонок в безраздельное пользование. То ли стерпеть общество наглого карлика, избавившись тем самым от скуки. Как обычно, в общем. Так что и я не стал отклоняться от ритуала. - Отравленное, конечно. Специально для тебя составляли, так что на этот раз, точно сдохнешь.
   Фыркнув, не менее издевательски, Дядя Степа легко поднялся на ноги и в два шага оказался рядом, нависая над бедным, маленьким мною пятиметровой, агрессивной башней. Смотрелось, конечно, очень эффектно и происходи все в реале, не перепугался бы от такого вида только слепой или идиот. Но мы в игре, а здесь все по-другому.
   Игнорируя мрачное сопение и тяжелый взгляд, я уселся прямо на землю и распечатал кувшин. Помаячив еще пару секунд и разочарованно вздохнув, титан уселся напротив, сграбастав бочонок, выбил донышко и с наслаждением принюхался. Еще один любитель выпивки, на мою голову.
   Этого гада мы обнаружили еще в первый день игры. Выглядел он, даже на фоне моего отряда, очень внушительно, что, впрочем, не спасло бы титана от участи всех прочих монстров и зверей, подраться с которыми я всласть успел и в тот день и в последующие. Да. Если бы не один факт. Дядя Степа имел двадцатый уровень, прочные доспехи, тяжеленный молот и очень метко кидался молнией. Последние три я проверял лично, оставив бойцов в стороне. Первый раз помер именно тогда.
   Как так вышло, что в локации минимальной сложности появился моб такого уровня? Не знаю. Возможно так же, как у меня оказался и сэр Мартин - паладин, без обязательного для его найма Собора. Мой коннетабль встретил меня при заходе в игру, вместе с начальным войском.
   Обращаться к админам за помощью и разъяснениями я не стал, в конце концов на тот момент мне было совершенно не интересно, баг ли это или же выходка искина, генерировавшего карту. И шахта эта мне не уперлась. На тот момент. Сейчас все изменилось.
   Титан отказывался со мной общаться, убивая каждый раз, как я заходил на эту площадку. Шесть раз этот гад отправил меня на точку, за десять дней игры. А потом, после окончательной зачистки долины, я получил умения Лидерство и Дипломатия. Не знаю, какое из них оказалось решающим, возможно что и оба. А может быть титану просто наскучило сидеть одному, но седьмая наша встреча закончилась не так быстро и печально, как предыдущие. Пообщались, отвели душу руганью и демонстративным презрением. На следующий день я вновь пришел, уже с вином и попытался уговорить титана стать моим вассалом. Безрезультатно. Но я не сдавался и являлся каждый день. Сегодня вот тоже приперся.
   Дядя Степа внимательно осмотрел бочонок, в его лапах выглядевший кружкой и вздохнул. Ну да, это для меня десять литров много, а для него, несколько глотков. Вот и растягивает удовольствие, принюхиваясь. Таскать ему столитровые бочки, я не горю желанием.
   Машинально потянувшись за кубком, опомнился и скривился. Нет здесь ни кубков, ни даже стаканов с кружками. Желаете выпить? Хлебайте из горла. Или проявляйте предусмотрительность в следующий раз.
   - Ты чего такой смурной? - полюбопытствовал титан, радостно оскалившись после первого глотка. Скучно ему здесь, и выпивку никто не приносит. Кроме меня. Скотина неблагодарная. - С девками проблемы?
   - Чтоб ты понимал, непись, - огрызнулся я. - На кой черт мне сдались эти девки, цифровые. Все вы здесь, ненастоящие, персонажи выдуманные.
   - Могу молотом по голове погладить, ненастоящим, - предложил титан кивнув на свое оружие, бережно уложенное рядом. - Умрешь понарошку, в своем ненастоящем замке окажешься. С выдуманными слугами и девками.
   - Одиноко тебе тут, да? - ухмылка вышла кривой и неубедительной, титан и внимания не обратил. Я вздохнул. - Домой хочу, к семье, к друзьям... А вместо этого сижу тут и на твою рожу любуюсь.
   Титан изобразил на лице интерес, так же не убедительно и последним глотком опустошил бочонок. С сожалением перевернул его, потряс и зашвырнул куда-то далеко.
   - Так в чем проблема? - благодушно поинтересовался он у меня, внимательно рассматривая кувшин, к которому я так и не притронулся. Проследив взгляд, передвинул тару к нему, получив благодарный кивок.
   - Этот мир ненастоящий. Игра. И приходил я сюда развлекаться, - все же изливать душу собеседнику, по пьяному делу, проще, чем пережигать всю эту тяжесть самостоятельно. Да и не поймет этот моб таких материй, у него искин отсекает все лишнее, чтобы не создавать трудности игровому процессу. Хотя и увлекаться подобными откровениями не стоит, не приветствуется это. Ну, так я слышал. - А теперь вот не могу вернуться. Навсегда я теперь здесь.
   - Одиночество это плохо, - серьезно произнес титан. Огляделся вокруг и вздохнул. - Мне вот тоже совсем не нравится сидеть здесь и охранять никому не нужную шахту. Даже отойти дальше этой поляны, никуда не могу. И меня тоже где-то ждет мой дом, родные и друзья... А я их даже уже не помню!
   Каменный стол треснул и развалился на несколько кусков, от могучего удара. Я на всякий случай отодвинулся, хоть и бесполезно, если кулаком или молотом не дотянется, всегда молнию метнуть сможет. Сомневаюсь, правда, что нападет, но и вот так вот, при мне, реагирует он тоже впервые. Может и впрямь вино отравленное попалось? Мало ли кому из моих подданных не понравилось, что с нелюдью общаюсь, меня-то не тронут, а этому запросто яда сыпануть могут. Да нет, вряд ли. Скорее уж это искин местный так неадекватно на мою болтовню реагирует.
   - Мне эта шахта нужна, - после короткого молчания, отозвался я. Титан, озабоченно разглядывавший свой кулак, будто его латной перчатке такое повредить могло, покосился на меня, и насупился еще больше. Не первый раз тему поднимаю, но если есть шанс миром получить нужное, стоит использовать. - Отдай мне ее. Можешь даже на службу ко мне не переходить, сиди, охраняй тут дальше. Просто шахтеров пропусти, чтобы работать могли. А я тебе провизию и вино поставлять буду.
   Титан мрачно смотрел на меня, сжимая и разжимая кулак. Как интересно, а раньше он сразу отвечал. Неужто...
   - Нет, - он покачал головой и уже спокойно повторил. - Нет. Мне богами поручено защищать это место от всех, кто придет. То, что я тебя не убил уже можно посчитать нарушением долга. О большем не проси.
   Какое нетипичное поведение у него сегодня. Это реакция на мое состояние или что-то в его отношении ко мне сдвинулось с мертвой точки? Как бы проверить... М-да, стоило отвлечься и мозг привычно стал искать решение подвернувшейся задачи. Оно и правильно, пожалуй, деваться-то больше некуда.
   - Ты ведь не помнишь в точности, - решил я аккуратно надавить. - Ни договора, ни имени своего.
   - Помню. Имя, - перебил титан. Я кивнул согласно.
   - Но договор и конкретный приказ, не помнишь ведь? - трудно спорить с тем, что сам неоднократно упоминал, в прошедшие дни. Тогда, правда, эта обмолвка никак мне не помогла, но сегодня, похоже, особый день, так что повторим. - Так может тебе нужно не охранять шахту ото всех подряд, а дождаться меня?
   Жаль, споить его у меня вина не хватит, интересно было бы посмотреть на последствия. Пьяных неписей я еще не видел, но моим бойцам просто не положено столько выпивки, чтобы захмелеть, а в таверну всего пару раз заглядывал и ее завсегдатаи явно сдерживались в моем присутствии. Устроить, что ли, эксперимент? Надо же ведь с этим миром знакомиться, раз уж он стал моим навсегда.
   - Нет, - ответ, все же, был твердый. Хоть и раздумывал, но в итоге высказался без сомнений. Не повезло. Жаль. Ведь шахта мне очень нужна. И титан это понимает.
   - Что будешь делать? - нарушил он повисшее молчание.
   Посмотрев в его безмятежное лицо, пожал плечами.
   - Через неделю Завеса на границе исчезнет. Откроются новые земли, со всеми своими обитателями. Кто-то из них обязательно попытается отобрать мои владения, - собственно понимание этого и было одной из причин сегодняшнего срыва. Лишившись родного и привычного мира, взамен обрел другой, вместе с громадным ворохом нерешенных проблем.
   - А я не хочу эту землю никому отдавать. Моя она теперь, - произнес это я не для титана, внимательно слушавшего, а для себя самого. Цель поставил, к которой теперь придется идти, наплевав на любые преграды. По-другому, в новой жизни, никак не получится. - Буду набирать войска и к войне готовиться. Этот перевал, не единственный, здесь всяких тропок полно, найдут где просочиться. Но если пойдут здесь, один ты не справишься...
   Говорить о том, что я, скорее всего, не буду тянуть до последнего и захвачу шахту раньше, не стал. Все-таки есть пока надежда, что титан если и не присягнет мне, то хотя бы не станет мешать добывать эти долбанные кристаллы. Потому что скольких бойцов он сможет мне угробить, прежде чем сам погибнет, даже представить боюсь. Слишком велика разница в силах между нами. А терять, кого бы то ни было в и без того крохотном войске, я не могу себе позволить.
   Не дождавшись ответа, вздохнул и поднялся на ноги. Нечего мне здесь задерживаться, дел полно и слишком мало времени на их выполнение. Титана я обязательно еще навещу, вдруг, все же, повезет.
   - Все, мне пора. Подумай над моими словами.
   Когда уже удалился на десяток шагов, в спину донеслось:
   - Благодарю за вино. И беседу.
   Бесшумно выпрямившийся во весь рост, титан нависал над поляной, словно осадная башня. Спокойный и серьезный взгляд, устремленный на меня... Понять бы, о чем ты думаешь, Дядя Степа, да перенаправить эти мысли в верное русло. Махнув рукой на прощанье, пошел искать Прохора с его телегой.
   Этот пройдоха, похоже, вовсе даже и не парился близким соседством со столь опасным и агрессивным ко всем, кроме меня, титаном. А может быть, как раз поэтому. Сложно понять. Эти неписи, они ведь все очень разные. Большинство, просто болванки с прописанным сценарием поведения, такие мелькают где-то на задворках моего круга общения, почти не показываясь на глаза. А вот те, чья роль не сводится лишь к тому, чтобы имитировать некую деятельность в глазах игрока, управляются напрямую искином. Вернее, им выделяется больше ресурсов. Как сэр Мартин. Его ведь легко принять за упертого ролевика, настолько вошедшего в образ примерного паладина, что никаких огрехов в поведении уже и не увидишь.
   Ну и наконец, такие, как Прохор. Спокойно дремавший до моего приближения, в телеге, возница самостоятельно проснулся и спрыгнул на землю.
   - Уже все, Ваша Милость? А я тут покемарил чутка, после обеда-то. Приятно, оно, на природе, отдыхать. Делов нет, никто не мешает, - привычно затараторил мужичок, радостно улыбаясь.
   - Поехали домой, - кивнул я на вопросительный взгляд, занимая освобожденное место на сене.
   - И то верно, день уже к вечеру идет, а вы, Ваша Милость, и обед пропустили, - запрыгнув на козлы, Прохор разбудил лошадку и телега тронулась с места. - Вы поснедайте, пока, там в корзинке осталось немножко, не побрезгуйте. А мы как раз к ужину и доберемся. Или может в Яблоневке остановиться?
   - Нет, в замок едем, - я нашарил в сене упомянутую корзинку и полюбопытствовал, чем мои крестьяне питаются. Ничего необычного, разумеется, не нашел. Треть краюхи хлеба, кусок сыра, яйцо вареное и луковица. И кувшинчик с остатками кваса. Нормальная еда, с чего бы мне ею брезговать.
   Так вот, о Прохоре. Странный он. Не тупой, как обычные боты, но и не того уровня чтобы выделять дополнительные ресурсы на имитацию полноценной личности. А ведь он с самого начала такой, с первой встречи. И чем вызвано, непонятно. Но присмотреться стоит. Мне, теперь, на многое придется обращать внимание из того, что прежде игнорировал. Вот только как бы понять, за что вперед хвататься, чтобы не получить на выходе пшик и впустую потраченное время.
   Кстати, о нем. Вызвав часы, узнал, что сейчас всего лишь два часа дня. Как-то неожиданно быстро завершилась встреча с титаном, я предполагал задержаться подольше. Ну и так неплохо, наверное. До полуночи больше времени остается, много чего сделать можно успеть.
   Вообще, с пьянками надо завязывать. Сорвался один раз, по уважительной причине и, будет. Иначе такими темпами вино скоро закончится. А производить мне его не из чего, виноградник создавать точно не буду, слишком дорого и долго. В Яблоневке вон, сидр делают, весьма приличный, из яблок, как нетрудно догадаться. Вполне хватит и самому горло промочить и воинам что на стол поставить.
   Так, с посторонними мыслями закончили. Пора бы уже разобраться с тем, что имеется в наличии и что можно успеть сделать до того, как на мою землю разные враги ломанутся. И с кем, кстати, придется воевать...
   Припомнив описания рас, с огромным трудом удержался от ругани. Демоны, с ритуальными пытками и похищением душ. Некроманты, со всей сопутствующей мерзостью. Чудовища-людоеды. Насекомые. Ну, это я последних так назвал, на самом деле эти твари гораздо страшнее и неприглядней любых жуков и тараканов будут. Каким же психом надо быть, чтобы играть за подобных созданий... А если "Срыв"? Фу, гадость! Нафиг, нафиг. Я жаловался, что мне не повезло? Дурак был, уже раскаялся. Как страшно жить в этом мире... Зато, сразу столько убедительных доводов в пользу пестования паранойи и придумать-то сложно. Перспектива угодить в жвала-щупальца всех этих тварей, хороший стимул для развития. И, к слову, а кем я являюсь, интересно? Душа в загробном мире или же вполне себе телесное создание? Может и появится когда ответ.
   Вызвав панель персонажа, полюбовался на себя, любимого.
   Авар
   Уровень: 6
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец
   Сила: 14
   Ловкость: 11
   Выносливость: 12
   Сила Магии: 12
   Устойчивость к откату: 11
   Ментальная выносливость: 11
  
   Удручающее зрелище, если честно. С учетом того, что начальные характеристики были все по десятке, смело можно объявить себя идиотом. Две недели балду пинал, вместо того чтобы тренироваться. И тот факт, что срываться я вовсе не планировал и даже не предполагал такого, теперь уже ничего не значит. Время упущено.
   Ну что же, с самокритикой заканчиваем и начинаем искать, чего у нас есть хорошего. А таковое имеется. Класс паладин это очень и очень хороший класс. И это я сейчас не себя убеждаю. Специализация на ближнем бое, что мне всегда нравилось в играх, очень интересные скиллы. И классовое умения Крестоносец, дающее +5% к атаке всем моим войскам, по всем расам, кроме моей фракции, то есть рыцарского замка в светлом варианте. Весьма прилично, между прочим, особенно на высоких уровнях. Но это отнюдь не все плюшки данного класса.
  
   Умения: Атака 2, Защита 2, Лидерство 1, Дипломатия 1, Логистика 1, Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник.
  
   Первые пять это стандартные и всем доступные умения. А вот дальше идут уже классовые и они очень круты.
   Аура Силы увеличивает атаку и защиту на 50% на тридцать секунд. Вроде бы и не долго, но это надо видеть, на что способен паладин в бою. Иммунитет к Проклятиям защищает от всех магических дебафов, вообще. Физические идут по другой категории и от них, увы, такой защиты нет, однако чтобы навесить подобную, это надо умудриться еще проковырять броню. Какому-нибудь дракону или титану, тому же, под силу, но в таких случаях Кровотечение или подобная гадость, будут меньшей из проблем.
   Святое оружие дает прибавку в 5% к урону и позволяет атаковать бестелесных созданий, что на примере Некроманта, с его духами, привидениями и т.д. очень полезно. Ну и конечно, этот бонус плюсуется к Крестоносцу. Классно, правда? Вот и я так думаю. Святые Доспехи увеличивают всю защиту на 5%, а от нежити вообще на 25% и при этом мне становятся не страшны атаки всяких бестелесных тварей.
   Ну и наконец, отнюдь не последнее по значимости, Божественная Защита. Умение дает 50% шанс полностью отразить любую, атаку. В случае неудачи, урон снижается на те же самые 50%. Жаль, что только один удар, поэтому нужно еще суметь вовремя применить и воспользоваться результатом.
   Не знаю, что там у других классов, но паладин мне нравится.
   А вот что не нравится, так это список знаний. Вернее то, как мало в нем пунктов. Я ведь не собирался играть, всего лишь хорошо провести отпуск. И Белая Магия, на тот момент, казалась идеальным дополнением образа паладина. Сейчас, можно сколько угодно ругаться и жалеть о сделанном, но я лучше не буду. Надо искать плюсы в том, что имеешь.
   Кстати, сколько у меня уже заклинаний открыто, интересно? Как поставил с самого начала в Заклинательном Покое исследование, так и забыл. Хм, двадцать шесть заклинаний. С учетом того, что сразу было восемь. восемнадцать за две недели... А много это или мало? Надо будет выяснить.
   Коротко проглядев список, остался более-менее довольным. Шестнадцать заклинаний первого уровня и десять - второго. Неплохие бафы, не забыть проверить сочетаются ли они с благословениями священников, те пользуются уникальной, только для рыцарского замка, Святой магией. Те же бафы и лечение... и призыв Архангела, раз в сутки. В бою не все пригодны, хотя это еще подумать нужно.
   А вот использовали все эти фокусы у паладинов и священников, не ману, а некие Очки Святости. Хорошо это или плохо, с ходу сказать затрудняюсь. Несомненный плюс в том, что не нужно ждать пока закончится откат от заклинания из других школ магии, эти можно применять сразу. Вот только восполняются они, в отличие от маны, не самостоятельно. Лично мне, достаточно построить Часовню и Церковь и Очки будут восполняться по одному и два в час, соответственно. На крайний случай, можно сделать пожертвование. А как приходится выкручиваться моим юнитам, я как-то даже и не знаю. Что несомненный косяк с моей стороны.
   Ну и последнее умение Оружейник, дает прибавку к мастерству владения оружием моим войскам. Что, конечно же хорошо и полезно, но лучше бы я Казначея взял, честное слово, куда больше пользы было бы.
   Что же, теперь пора переходить к тому, без чего, собственно невозможно ведение войны. Экономика. И эту вкладку я открывал, заранее морщась. Финансовый интерфейс управления своим владением, в Землях, был довольно-таки сложным. Не уверен, насчет удобства, для этого сначала нужно разобраться, что к чему. К тому же, большая часть возможностей мне, пока, недоступна, по причине отсутствия в моем подчинении других городов и замков. Не говоря уже о целых королевствах.
   Прежде, необходимости вникать в эту систему, не возникало. Теперь же обязательно придется, но, попозже. Так что пока я сосредоточился на том, с чем уже успел раньше ознакомиться.
   Финансовое состояние моего владения... удручало. Две тысячи, с копейками, золота в казне! Это с учетом того, что сам замок в сутки приносит тысячу, да с трех деревень мне по налогам пришло... шестьсот шестьдесят монет. Уровень выплат у меня стоит минимальный - пять золотых с одного дома, плюс поставки продовольствия в замок. Максимально можно поставить двадцать монет, но при этом весьма увеличивается риск получить вилами в бок от недовольных подданных. Бунт, конечно, силами дружины подавить можно легко, но это если из них самих никто в нем не поучаствует. Вот только где новых крестьян брать, взамен убитых и разбежавшихся? Так что увлекаться поборами не стоит.
   Впрочем, за счет умений Лидерство и Дипломатия, возможно и удастся как-то сгладить негативный эффект подняв налоги до десяти золотых с дома. Все же деньги мне понадобятся в больших количествах, тут каждая копейка в пору придется... Надо с экономом поговорить на эту тему, не зря же он у меня к замку прилагается, такой умный и деятельный. Все это хозяйство на нем, фактически, только и держится. И персонал, и снабжение и казна. Трофеями, что с монстров выпадали и на продажу были выделены, как ненужные, тоже он занимался. Незаменимый, в общем, персонаж. Что-нибудь да присоветует.
   Решив этот вопрос и, временно успокоившись, полез дальше, разбираться с основой моего "могущества". Войсками. А вот здесь все было... Ну не сказать, что совсем уж плохо, но радостного определенно весьма мало.
   Просмотрев доступных к найму юнитов, только вздохнул и никого не купил. Золото нужно приберечь для постройки Собора, а это пять тысяч и, очень вероятно, самоцветы я добыть в нужном количестве не успею и их тоже придется закупать через Рынок, а цены там на такие ресурсы весьма кусаются. Но построить его, до конца этой недели, нужно кровь из носу, чтобы появилась возможность нанимать паладинов. Да и прелатам призыв Архангела, хоть и раз в сутки, очень даже пригодится.
   А вот то, что одного рыцаря я упустил, было очень плохо. Фишкой рыцарского замка являлась возможность прокачивать своих юнитов, переводя их в другой класс. Поднять ополченца до паладина, это очень заманчивая возможность. Но вот количество доступных улучшений было ограничено доступным для найма количеством юнитов в неделю.
   Например, Оруженосца я могу улучшить до Рыцаря. Которых в неделю нанимается два. И соответственно только двоих Оруженосцев возможно улучшить. Плюс два Рыцаря нанимаешь из здания и в неделю тебе доступно их четыре. А паладин вообще один в неделю нанимается. И если ты не использовал возможность улучшения, то остаешься с носом, на следующую неделю она не переносится.
   Система, на самом деле, радует тем, что будь ты хоть десять раз, донатор, количество топовых юнитов все равно будет ограничено. А значит, шансы развиться и выжить есть даже у одиночек. Если, конечно, нам дадут время и не задавят сразу по открытию границ. Но, тут уж кому, где повезет оказаться.
   Улучшения юнитов хороши еще тем, что в отличие от нанятого, они сохраняют свой опыт, умения и характеристики. Если они ниже стандартно-базового, то поднимаются, а вот если выше, таким и остается. Что, конечно же, предпочтительнее. Ну и, как приятный бонус, разнообразие умений по разным веткам развития.
   Поколебавшись, все же не стал пока никого улучшать и нанимать. Для начала стоит с сэром Мартином обсудить, раз уж у меня нет заклинания показывающего характеристики юнитов, то буду ориентироваться на рекомендации паладина, ему всяко виднее.
   Так что очередная зарубка на память... Хотя, стоп! Чего это я туплю. Быстро пролистав закладки, с удовлетворением обнаружил искомое. Виртуальный блокнот, функциональный и с удобным интерфейсом. В него и записал, пока свежи в памяти, все пометки, аккуратно их рассортировав.
   К тому моменту, когда телега прокатилась через воротный тоннель, загрохотав колесами по булыжникам, я уже как раз и закончил. Попрощавшись с Прохором, повернулся к уже спешившему ко мне на встречу, коннетаблю.
   - Добрый вечер, сэр Мартин, - я приветливо улыбнулся. Этот старик, на данный момент, как и еще несколько людей, моя главная опора и надежда. Так что стоит их ценить, как они того заслуживают. - Пройдемте в мой кабинет. И сэра Джерара пригласите, мэтра Клааса я уже вызвал, он ждет нас там. Будем вместе решать, как нам жить дальше.
  
   Глава 2
   - Вы убиты, сир, - кончик меча уперся мне в горло. Вообще-то, там горжет, но удар, нанесенный рукой паладина, прорвет его как бумагу насквозь, попутно оторвав мне голову. Была уже возможность убедиться за время предыдущих тренировок.
   Сэр Мартин отступил на шаг, опустив меч. Смущение на его лице можно было разглядеть без особых усилий, как же, опять своего монарха всухую уделал. Ты еще извиняться начни тут.
   - Прошу прощения, сир, - ну, что я говорил. - Но мои навыки владения оружием, значительно превосходят Ваши.
   - Угу, - согласился я, с интересом рассматривая свой правый локоть. Только что почти отрубленный, между прочим, и уже фактически восстановившийся. Как и доспех, которому за этот поединок досталось изрядно. - Потому и тренируюсь я с вами, что среди моих подданных вы сильнейший.
   Коннетабль польщенно улыбнулся и чуть склонил голову, признавая мои слова. Равных ему действительно нет и, что печально, вряд ли появятся. А еще печальнее, что среди многочисленных талантов сэра Мартина, отсутствует навык Наставника. Заполучить кое-что из доставшихся ему умений, я был бы просто счастлив.
   Бросив взгляд на часы, которые я вывел в видимый сектор обзора, вздохнул. Почти без десяти семь, на еще одну тренировку времени уже не хватит. Пора приниматься за другие дела.
   - Сэр Мартин, на этом закончим. Сейчас займитесь людьми, через полчаса отправляемся, поэтому пусть все позавтракают и сами не забудьте, - убираю меч в ножны. Паладин поклонился. Оглянувшись на громаду замка, прикинул расстояние и продолжил. - Я буду в таверне, если что-то случится, ищите меня там.
   И двинулся к городу. М-да, сорок три дома, не в каждой деревне их меньше найти можно. Но, ничего, пусть и растет медленно, а все равно - город. Столица.
   Ристалище располагалось у подножия холма, как и стрельбище, только первое занимало существенно больше места. И идеально подходило для тренировок, в чем я смог убедиться еще вчера, четыре часа, до полуночи здесь провел, по завершении военного совета. Скорость роста характеристик и умений, на ристалище, была увеличена. Пусть не сильно, на 5% всего, но и это уже огромный плюс. А еще, на нем невозможно было умереть, что давало возможность рубиться в полную силу, как и в настоящем бою. Ну и такая "мелочь", как восстановление нанесенных, в процессе тренировок, повреждений доспехам и оружию, тоже играла свою роль. Иначе на одном ремонте разорился бы. К сожалению, последний бонус не действовал на повреждения полученные вне ристалища.
   Через пять минут уже добрался до таверны. Располагалась она в городе, существенно ближе к полигонам, чем замок. Бойцам, в отличие от ленивого меня, придется протопать в обход холма и подняться в крепость, где их уже ждет приготовленный завтрак на кухне. В таверну они наведываются только во время увольнений и бесплатной еды им здесь не положено. Так что мне гарантирован тихий и спокойный завтрак в одиночестве.
   Заведение было уже открыто, а вот посетителей не наблюдалось, так что все внимание персонала досталось только мне. Впрочем, даже будь зал битком набит народом, не сомневаюсь, для меня отыскался бы и свободный стол и персональное, вне очереди, обслуживание. Хорошо быть лордом, да.
   Посмотрев вслед улыбчивой девчонке, проводившей меня до стола и, приняв заказ, побежавшей на кухню, невольно опустил взгляд пониже. Что тут можно сказать - все при ней. Не успевший утомиться за полтора часа тренировок, организм, радостно согласился. Тоже вот, проблема. В город к девчонкам не набегаешься, дела не пускают, а в замке, слуги, в основном, мужики. Работа ведь отнюдь не легкая, водопровода нет, места много, щели и сквозняки, пахать приходится в полную силу. А из женского персонала только четыре немолодые тетки, жестко контролирующие своих подчиненных. Не знаю, в чем уж тут дело, но обязательно надо с мэтром Клаасом поговорить, пусть наймет несколько горничных, я даже с ценой, если что, жлобиться не буду, главное чтобы девчонки были красивые и понимающие.
   Разносчица не заставила себя долго ждать, через пару минут уже примчалась с подносом и расставила передо мной на столе тарелки и чашки. Лукаво улыбаясь при этом. Ох-хо-хо, проводив, вновь, ее взглядом, принялся за еду. Не будь у меня весь день буквально по минутам расписан, точно задержался бы, пообщаться, а может и не только.
   Возвращаясь к тренировкам - по некотором размышлении, со скрипом и допущениями, решил считать, что мне в этом вопросе, ну, если и не повезло, то какие-то плюсы точно есть. Не набранные, из-за минимальной сложности, тридцать уровней, к этому дню, конечно отнюдь не радуют. Однако это же обстоятельство не перекрыло для меня возможность относительно быстрой прокачки характеристик. Ведь чем они выше, тем медленнее и с этой точки зрения те самые тридцать очков можно воспринимать как задел на будущее, когда естественным образом уже станет сложнее их получать. Это, в том случае, естественно, если я проживу две недели после открытия границ. А уж на ком качаться, наверняка найдется.
   В общем, моя основная задачу на эту неделю, не вылезать с ристалища, насколько это возможно. Даже за пять с половиной часов тренировок, вчера и сегодня, сумел поднять выносливость и ловкость по единичке, и на столько же ментальную выносливость - ману я, разумеется, не жалел. А в поединке качаются сразу все физические характеристики, пусть и с разной скоростью. Но там еще нужно будет прикинуть, что и к чему, ведь научиться владеть оружием, для меня, не менее важно. Так что перспективы роста есть. Если бы не необходимость поубивать всех найденных мобов на правом берегу реки, я бы сегодня весь день тренировался.
   Поднимаясь из-за стола, доброжелательно улыбнулся разносчице, заверив, что все было очень вкусно и я более чем доволен. Меня даже до двери проводили, настоятельно зазывая приходить еще и почаще. Скорее всего, так и будет, сюда забежать гораздо быстрее, чем от полигонов в замок тащиться. О чем и сообщил, оставив девчонку совсем довольной.
   Уже остановившись снаружи и оглядываясь, подумал, что зацикленность на тренировках сведет меня с ума быстрее, чем что-либо другое. Надо бы поосторожнее с такими мыслями, мне только с психикой проблем еще не хватает. Перерывы делать стоит, развеиваться. Девчонки, опять же. Я чуть не свернул шею, глядя вслед пробежавшей мимо девушке, вежливо и радостно поздоровавшейся. Надо этот вопрос решать, однозначно.
   Отряд, возглавляемый сэром Мартином, добрался до меня минут через пять. Паладин держал поводья моего Росинанта, так что топать пешком до берега не пришлось. Похлопав довольно зафыркавшего коня по закрытой броней морде, забрался в седло.
   Со спины дестриэ, окружающий мир виделся совсем иначе, нежели когда передвигаешься на своих двоих. Достигающий почти двух метров в холке, весом больше восьмисот килограмм, могучий конь больше напоминал БТР, такое же ощущение мощи и защищенности. Ну, образно, конечно. Все же есть много способов как угробить и рыцаря и технику, не подставляясь под ответный удар. И, тем не менее, ехать верхом на таком звере, настоящее удовольствие.
   Тронув поводья, кивнул сэру Мартину и наш небольшой отряд, двинулся дальше. Да, тащить на правый берег все свое воинство, я счел излишним, возможное получение одного, в лучшем случае, уровня, не перевешивало, пока, упущенного времени тренировок. Поэтому арбалетчики дружно отправились на стрельбище, а мечники, соответственно, на ристалище. Ну и священников к ним приткнули. Программу тренировок им объяснил паладин еще утром, в моем присутствии - надо же и мне учиться командованию войсками.
   Вообще, вспоминая, вчера, на импровизированном военном совете, сколько косяков я допустил с начала игры, с трудом удерживал себя от ругани. Подчиненные, скрупулезно, но при этом, максимально тактично, разбирая каждый мой промах, выставляли меня... не гением, уж точно. Между прочим, по моему же собственному приказу! Вот что мне с самого начала мешало интересоваться мнением того же сэра Мартина, о своих действиях? Как и мэтра Клааса, безуспешно пытавшегося заставить меня заниматься чем-либо еще, помимо вырезания мобов и конных прогулок по владениям. А в результате, с огромным удивлением выяснил, что все это время сидел на мешке с золотом, не удосужившись его даже открыть. Первых крестьян купил, убедился что они ни разу не воины и забил. А они, отстроившись - тридцать восемь домов за первую и еще пять, за вторую недели - вполне могут платить налоги. Ну и тот факт, что их каждую неделю покупать можно, по тридцать восемь семей. Зашибись, короче, сам себе злобный буратино. И постоялый двор, увеличивающий прирост населения, юнитов в том числе. Воистину, турист на отдыхе забивший на разум и желающий лишь развлечений. Теперь, вот, расхлебываю.
   Единственное, за что себя стоило похвалить, да и тут по большей части случайно, это когда не стал покупать оруженосцев, а улучшил всех троих возможных из мечников. Интересно было посмотреть, как выглядит, эта нахваливаемая особенность рыцарского замка. Увы, ничего впечатляющего - три бойца зашли в Гильдию воинов и через пару часов вышли из нее, сменив доспехи и вооружение. Ну и характеристики подросли. А вот самого процесса так и не увидел, хотя внутрь здания вместе с ними зашел - сидевший там ветеран, утащил подопытных в тренировочный зал, и заперся изнутри.
   Кстати, двоих оставшихся мечников тоже не оставил без внимания, их сделал латниками. Те еще типы, между прочим, в латной броне, без щитов, зато с двуручными мечами. Настоящие отморозки. Жаль их, как и егерей, нельзя напрямую нанимать, только улучшать из нижних классов.
   А вот с рыцарями я накосячил. Улучшил одного оруженосца - сэр Джерар - и пошел добивать остававшихся еще, на левом берегу, мобов. А про второго тупо забыл, в результате неделя закончилась, а у меня вместо двух улучшенных рыцарей на руках и возможности найма еще двоих в Гильдии, только один. Нанять-то я смогу, если деньги будут, теперь уже четверых, но все равно обидно - рыцари это натуральная самодвижущаяся мясорубка, на коне.
   Сэр Мартин, на мой вопрос, указал подходящего кандидата на улучшение из двоих остававшихся оруженосцев. И сейчас, если считать вместе со мной, по берегу реки едут аж четыре сэра и один неудачник, старающийся не показывать, как он расстроен, что выбрали не его. Сам виноват, тренироваться надо было больше. Пусть утешается тем, что золотые шпоры ему все же достанутся, еще до конца этой недели.
   А следом, без особого напряга, поспевали восемь пеших бойцов, одетых в скрадывающие фигуры плащи с капюшоном. Егеря, тоже весьма интересные ребята.
   Громадный плот, на постройку которого ушло три дня, приткнулся к берегу, удерживаемый на месте канатами, привязанными к вбитым в землю колышкам. Возле него уже суетились человек десять, крестьян и рыбаки из Веселой, на плечи которых возложена ответственная миссия по доставке моей персоны на правый берег. По крайней мере, они умеют работать веслами и воды не боятся. Чего за себя я сказать не могу. Нет, плавать-то я умею и совсем неплохо, но отнюдь не в тяжеленном доспехе и с оружием. Если что случится, камнем на дно пойду, вот только в отличие от моих бойцов, смогу возродиться в замке.
   Не доезжая до воды, остановил коня и спрыгнул на землю. Плот выглядел надежным, да и сэр Мартин утверждал, что тщательно проверил его, но глянуть самому будет спокойнее. Много времени это не заняло, толстые бревна, тщательно увязанные и покрытые поверх досками, вполне могли выдержать вес моего воинства, вместе с лошадьми.
   - Что ж...
   Я обернулся к отряду, успев заметить странную, неестественную неподвижность, в которой замерли люди и лошади, когда в нескольких метрах справа, распахнулся наполненный светом, с золотыми искрами, портал и на прибрежный песок ступил огромный мужик.
   Рост под два с лишним метра, мощное телосложение, белоснежная туника, поверх которой изукрашенный сложным рисунком, рельефный панцирь, сандалии на босу ногу. Два здоровенных, белых крыла за спиной. Суровое выражение на бородатом лице поневоле вызывало в памяти все прошлые прегрешения и желание покаяться, заранее, пока этот Архангел не схватился за меч, висевший в ножнах на поясе.
   - Здравствуйте, Алексей Владимирович, - а вот голос мгновенно разрушил впечатление. Нет, он был, как и полагается, мощным, трубным. Вот только интонация никак не гармонировала с обликом. - Меня зовут Дмитрий, я представитель администрации. Вами было отправлено сообщение в службу технической поддержки.
   Я, признаться, даже не сразу понял, о чем он. Потом дошло и эмоции, казалось бы плотно утрамбованные, еще вчера, куда-то в дальний угол сознания, рванулись наружу. Так, что удержать себя в руках удалось с заметным трудом.
   - Вы не торопились, - все же ответил я. Очень захотелось поверить, что сейчас мне скажут, что проблема решена и можно... Очень. Но не верю.
   - Прошу прощения за задержку, но ваш запрос был обработан всего несколько часов назад и добавлен в очередь, - Дмитрий развел руками. - Штат сотрудников у нас невелик и успеть везде вовремя, просто физически невозможно.
   - Что по моей проблеме? - перебил я. Невежливо, но мне было не до того уже.
   - К сожалению, вы действительно находитесь в срыве, - подтвердил админ. - Информация проверена очень тщательно. Выйти из игры вы не сможете.
   Что ж, я был готов к такому ответу. Еще вчера заставил себя принять окружающую действительность как единственно доступную, теперь. Где-то даже легче стало, когда услышал подтверждение своим мыслям, по крайней мере, больше можно не изводить себя догадками, а сосредоточиться на том, что действительно важно. Кстати, об этом.
   - Что с ними? - кивнул на все также хранивших неподвижность воинов и крестьян.
   - На время отключены, чтобы не нагружать управляющие искины отсечением ненужной информации. После моего ухода, все функции будут восстановлены, - пояснил Дмитрий.
   - Ясно, - над этим еще стоит подумать, но сейчас более важное. - Я могу как-то связаться со своими родными?
   - Нет, - он покачал головой. - Выход на игровой форум с возможностью оставлять сообщения, а так же в интернет, возможны только с премиум аккаунта. У вас базовый.
   - Сами связаться по номерам, которые я дам, сможете?
   - Да, - как-то неуверенно он отвечает. Не хочет, боится получить от начальства по шапке, если моя родня иск им предъявит?
   Продиктовал номера телефонов, почту, вообще все, что смог вспомнить. Дмитрий поставил запись, так что с этим проблем нет.
   - Когда свяжетесь, обязательно упомяните про аккаунт, - добавил я.
   - Конечно. Но должен предупредить, что с этим могут возникнуть проблемы.
   - Какого рода?
   - Вы находитесь в срыве, - начал объяснять админ. - Для системы, на данный момент, вы неподконтрольный элемент. Как-либо влиять, напрямую, невозможно. А изменение типа аккаунта относится именно к подобным воздействиям. Поэтому есть большая вероятность, что ничего не выйдет. Не обязательно, но все же присутствует.
   - А как-либо через игру связаться, возможно? - ухватил мелькнувшую мысль.
   - Нет. Общение между игроками различных фракций происходит только через игровую почту, отделения которой устанавливаются лишь в крупных городах, - обломал он меня. - Еще остается личное общение, но для этого вам нужно как-то оказаться в пределах одного города.
   Ну, на крайний случай, можно подумать над этим вариантом.
   - В случае возникновения каких-либо вопросов, обращайтесь в техническую поддержку, - выжидающе помолчав, продолжил Дмитрий. - Искину-администратору отданы соответствующие указания и ваши запросы будут обрабатываться вне очереди. Однако прошу учесть, что на вопросы не технического характера, скорее всего, ответа не будет. Он именно администратор, а не советчик, так что не стоит рассчитывать на советы по игре.
   Ну, до сего момента я и на такое не рассчитывал, хотя, конечно, жаль что халява не обломилась, уж я бы нашел, как такую возможность использовать по полной.
   - Так же я обязан вас предупредить, в случае нахождения каких-либо багов, сообщать о них незамедлительно, - очень серьезно произнес админ. Поверьте, когда на вас вот так вот смотрит двухметровый бугай, его советы в памяти задержатся обязательно. Очень внушительно он выглядел, немалый, видать опыт подобных разговоров имеет. - Это в первую очередь, в ваших же интересах. Как я уже упоминал, штат сотрудников у нас невелик, а недоработок в игре, к сожалению, хватает. А поскольку вы "сорвавшийся", система может среагировать... по-разному. Думаю, вам не захочется, провалившись в текстуры, застрять там навсегда или еще что-нибудь, ничуть не лучше.
   Представив подобное, с трудом подавил желание сплюнуть через плечо и постучать по дереву, участь худшую, пожалуй, невозможно и представить. Блин, теперь за каждый шаг бояться придется?
   - Полный список известных, на данный момент, багов, доступен к просмотру на игровом сайте. По мере возможности их исправлением занимаются, но лучше иметь представление заранее, - продолжил он меня запугивать. - Настоятельно рекомендую не поддаваться искушению воспользоваться ошибками для своей пользы, последствия могут быть непредсказуемыми.
   Прикинув все за и против, решил все же спросить, действительно, может это и вправду глюк системы был, а расплачиваться за него как-то совсем не хочется. Но, блин, такое ощущение при этом, будто я друга предаю. Неприятно.
   - На старте игры, с начальным войском у меня появился паладин, - выдавил я.
   - Это не баг, - немедленно отозвался Дмитрий. - Просто случайный подбор юнитов. Наверняка где-то в локации вам попался и моб превышающий обычный, низкий уровень существ.
   Гора с плеч не свалилась, но что-то близкое по ощущениям я испытал. Но, все равно, досада на себя, осталась. Ох-хо-хо, такой вот я честный и совестливый паладин. Надо будет как-то загладить, потом.
   - Что ж, если у вас нет больше вопросов, я ухожу, не буду мешать вашему игровому процессу... То есть... В общем, мне пора, - стушевался политкорректный Дмитрий, не знающий как, не обидев, обозначить словами мою новую жизнь в игре.
   - Э-э, есть вопрос, - очнулся я от размышлений. - У меня архангелы тоже будут такими?
   Админ, оглядев себя, облегченно рассмеялся.
   - Ну, в общем облик будет не сильно отличаться. Единственно рост будет под три метра и пропорции соответствующие, - он развел руками, пошевелил крыльями. И ответил на невысказанный вопрос. - А этот аватар меньше для того, чтобы не вызывать дискомфорта у игроков - общаться с великаном не каждому может показаться приятным. Вот и приходится соблюдать... Да, забыл сказать, при возможности, постарайтесь всегда иметь при себе свиток Телепортации, либо развить это направление магии. Помимо игровых моментов, она может оказаться полезной и в случае уже упомянутого мною, залипания в текстурах. Не стопроцентная гарантия, к сожалению, но все же некоторый шанс. До свидания.
   Дмитрий исчез в портале, а я повернулся к зашевелившимся подданным. Обдумать все услышанное я успею позже, пока стоит сосредоточиться на предстоящей задаче.
   Сэр Мартин, нахмурившись, быстро огляделся вокруг и вопросительно посмотрел на меня. А, ну да, я же для него только что в другом месте стоял. Покачав головой, махнул рукой на плот.
   - Заводите лошадей.
   Плот спихнули с берега и течение потащило его вперед. Если не грести, то через несколько часов можно будет добраться до Завесы. Которая спихнет нас всех в воду, а плот отправится дальше. Я несколько дней назад там поплавал, проверяя возможно ли проплыть под водой, но граница была перекрыта наглухо.
   С помощью длинного руля и четырех весел, рыбаки удерживали почти ровный курс, лишь слегка отклонившись от прямой. Река была почти сотню метров ширины и с довольно сильным течением, обильная рыбой, что существенно сказывалось на разнообразии продуктов поставляемых в замок.
   Покосившись на испятнанные смолой доски, садиться я передумал, изгваздаюсь весь и плащ жалко. У меня, в отличие от сэра Мартина накрывшего плечи простым белым, он был красного цвета, с гербом - коронованный лев, сидящий мордой вперед. Впрочем, переправа много времени не займет, минут пятнадцать, так что постою.
   Оглядевшись вокруг, с удовольствием отметил, в который уже раз, красоту доставшейся мне земли. Отсюда, с реки, все это смотрелось как-то по-особому, придавая новые штрихи привычной картине.
   Гигантская долина, слегка напоминала изогнутую фасолину, верхним краем направленную на северо-восток. И оттуда же текла река, изгибаясь вместе с самой долиной и направляясь на северо-запад, отрезая от общей территории приличный кусок в несколько десятков квадратных километров. Ниже по течению, скалы прижимаются к самой воде, как и вверх по правому берегу. А вот на левом, горы начинают раздвигаться оставляя между рекой пространство в десяток километров, упирающееся в Завесу. Первоочередная, наряду с обнаруженными перевалами, цель для предстоящей, после открытия границ, разведки. Ну и сама река, тоже важный маршрут, в обе стороны. Жаль, что верфи у меня нет пока, но, возможно, еще успею построить и посмотреть, что там есть интересного.
   Замок стоит на невысоком холме и, без преувеличения могу утверждать, является крепким орешком. Большой прямоугольник, закрытый семиметровыми стенами, с почти тридцатиметровым, круглым донжоном, различными дворовыми пристройками, угловыми и воротной башнями. Когда появятся средства, обязательно установлю на них аркобаллисты и тогда любой штурм, при минимально достаточном, количестве гарнизона, захлебнется в собственной крови. А когда у подножия холма, вдоль реки, вытянется настоящий город, обнесенный стеной, с обязательными башнями и, опять же, артиллерией на них, станет намного спокойнее за собственное будущее.
   Плот ткнулся в берег и пассажиры радостно его покинули, пока мы будем развлекаться истребляя монстров, крестьянам придется сидеть здесь и дожидаться освобождения шахт и нашего возвращения. Но, думаю, скучать не будут, удочки они с собой захватить не забыли.
   Забравшись в седло, огляделся вокруг и повернулся к егерям.
   - Ну, давайте, показывайте дорогу. Сначала с гиенами разберемся, до них поближе будет.
   Не знаю когда, но эти парни уже успели выбрать среди себя старшего и сейчас, повинуясь взмаху его руки, двое устремились вперед, бегом, на разведку, а оставшиеся окружили конную группу. Двинулись.
   Я, когда впервые увидел их показатели, весьма обрадовался. Улучшаемые из ополченцев, егеря являлись превосходными разведчиками. Меткость, Маскировка, Следопыт, Знаток Зверей, этот позволял наносить повышенный урон животным любого происхождения. Улучшив троих, на большее в тот раз не хватило денег, несколько дней игрался в охотника, выслеживая, в их компании, различных мобов, еще шлявшихся по моей долине.
   Не знаю, как там с индейцами, но я на фоне егерей вообще не котировался, на их поле деятельности. Да и в боевом отношении, если сумеют подобраться незаметно хотя бы на полсотни шагов, мгновенно расстреляют из коротких, но чудовищно мощных луков. И, что весьма важно, у них имеется книга магии. Боевые заклинания егерям ни к чему, маны не хватит, да и с чистыми магами по убойности конкурировать не получится. Но вот парочка бафов из Белой Магии, для них подходят идеально - Кошачий Глаз, обеспечивающий видимость в темноте и Истинное Зрение, дающее возможность распознавать иллюзии. Вот только для начала придется гильдию Магов построить, а это опять деньги. М-да, проклятое золото, без него никуда. Так вот, единственная проблема с егерями в том, что их нельзя нанимать в гильдии Воинов, как и латников с двуручниками, к слову.
   Все же игровая условность, в некоторых случаях, это очень удобно. Вот как сейчас. Дестриэ ведь не отличались выносливостью, так что черта с два бы мы проехали на них в реале больше километра. А здесь уже около пяти отмахали и никаких проблем, еще два раза по столько же можно проехать.
   Егеря ожидали нас метрах в пятистах от рощи, в которой поселились гиены. По карте я их не отслеживал, так что когда в нескольких шагах от морды Росинанта из травы поднялись две фигуры, до того мною почему-то не замеченные, чуть за оружие не схватился.
   - Сир, гиены логово сегодня не покидали, - заговорил тот, что справа. По закрытому полумаской лицу не разобрать, так что может и не ухмыляются. Шутники, я ведь тоже весельчак тот еще, неужто не поняли за прошедшее время. - Среди деревьев верхом не развернуться, да и нам придется на мечи перейти, поэтому нужно будет выманить стаю наружу.
   - А не сбегут? Нас тут немало, - усомнился я.
   - Не сбегут, - снова правый. Остальные егеря согласно закивали. - Они хищники, на своей территории и их все же больше. Вот когда большую часть стаи перебьем, остальные могут попробовать удрать.
   - Ну и отлично, тогда вперед. Хотя нет. Хочу проверить вашу маскировку, - оглянулся я по сторонам. Махнул рукой и бойцы, отступив назад или в сторону на пару шагов, быстро опустились в траву, расправив плащи. Тоже, кстати, занятная вещь - ни капли магии, только камуфляжная расцветка, а сколько пользы!
   Отследить всех егерей я не успел, пока крутил головой, они уже выполнили приказ. Да, Маскировка это, все же, не заклинание невидимости. Тех, кого успел зацепить хоть краем глаза и сейчас различил в траве. Да и остальных, первый, второй - пятый. А где еще трое? Еще раз, очень внимательно прошелся взглядом по местам, где они должны были стоять. Так, вот один, да, точно. И еще один. А вот и последний.
   Спрыгнув на землю, огляделся еще раз. С коня, да в упор, меньше пяти метров, видно гораздо лучше. А вот стоя, приходится присматриваться, хоть и знаю уже где они находятся. Все равно здорово, ведь это еще только первый уровень умения, на последующих будет только круче.
   - Передвигаться будете в маскировке, - приказал я, забираясь вновь в седло.
   Дальше ехали шагом. В движении так же хорошо маскироваться егеря не могли, даже сосредотачиваться было не нужно, чтобы их отслеживать. Надо будет для них тренировки продумать, чтобы равномерно развивались, на ристалище такие умения, кроме Меткости, не развить. А у них ведь и мечи есть и как все это совместить, чтобы максимально эффективно и быстро процесс шел, пока даже не знаю.
   Остановились метров за сто до деревьев. После короткого обсуждения, определили места и последовательность действий. Егеря встали немного в стороне, с подветренной стороны, замаскировавшись. А всадники, со мной во главе, будут выступать в роли приманки, напасть на пятерых стая точно не побоится, а когда поймут что попали в засаду, будет уже поздно. Егеря заверили что смогут перестрелять всех, кто попытается удрать. В крайнем случае, выследят по следам и добьют. Это весьма важный вопрос, подвергать опасности шахтеров я не собираюсь, поэтому все правобережье нужно будет вычистить. Оставлять здесь, для охраны, бойцов, я пока не могу.
   Убедившись, что все готовы, махнул рукой. И сразу же тишину разорвал громкий, какой-то даже разбойный, свист. Разлетевшись во все стороны, он достиг рощи, откуда немедленно раздался злобный вой в несколько глоток. Гиены приняли вызов и поспешили на встречу, рыча и подвывая.
   Через пару минут из-под деревьев вырвалась стая. Твари неслись клином, выпустив вперед самых здоровых - не меньше метра в холке! - только пара щенков, осталась на границе рощи, под присмотром особи постарше. Всего восемнадцать гиен, огромных, уродливых, страшных. В реале их смог бы остановить только пулемет, а в игре оказалось достаточно егерей.
   Захлопали тетивы луков и на стаю обрушились стрелы. Не ливнем, все же восемь стрелков всего, но все равно достаточно плотно. Секунда-другая и передовые твари, с вожаком, споткнулись, покатившись по траве, еще живые, но уже не представляющие никакой угрозы.
   Паниковать и разбегаться, чего я опасался, стая не стала. А вот чего я не ожидал, так это того, что гиены переключатся на егерей и с удвоенной прытью рванут к ним. Допускать этих зверюг до своих бойцов было чревато, даже не смотря на некоторое превосходство егерей и наличие мечей, все же размеры и вес тоже влияют. Так что пришлось нам пустить коней наперерез.
   Перехватить успели едва-едва, за десяток шагов, не больше. Причем егеря умудрились выбить уже восемь гиен, самых здоровенных и сильных. На всадников, до самого последнего момента, твари не реагировали, за что и поплатились, попробуй они увернуться и атаковать лошадей за ноги, может и вышло бы чего. А так дестриэ врезались в стаю, расшвыряв ее во все стороны.
   По предложению сэра Мартина, сегодня я вооружился двуручным мечом, простым или даже бастардом, тянуться с седла до гиен было бы сложно, а копье против них применять и вовсе неудобно. Так что, когда Росинант, умница, крутанулся, подставляя мне под удар ближайшую тварь, я просто ткнул ее концом меча в шею и, ухватившись за рукоять второй рукой, рубанул прыгнувшую, почему-то на меня, слева гиену. Дестриэ же копытом раздробил череп первой... и все. Живых гиен больше не наблюдалось.
   Оглядевшись, с досадой убедился, что и в самом деле, воевать больше не с кем. Даже остававшихся на опушке щенков успели прибить егеря. И уровень не получил и поразвлечься не вышло. Понятно, что и звери слабые и подготовились мы хорошо, но все же ожидалось чего-то большего.
   Взгляды всего отряда обратились на меня. Ну да, только начали ведь, еще многое надо успеть за оставшееся время, так что хватит тормозить.
   - Карл, - обратился я к командиру егерей. Он, кстати, был из тех троих, что я произвел из ополченцев еще в первую неделю. Занятый вырезанием стрел из трупа гиены, егерь поднял голову. - Оставь бойцов заниматься сбором трофеев, шкуры там, когти... все, что можно использовать или продать, короче. Сам пойдешь с нами, покажешь логово и следы вокруг посмотришь, может найдется еще что интересное. Возьми с собой одного подчиненного.
   - Коней оставим здесь, - оглянулся я на сэра Мартина и спрыгнул на землю, после чего, взяв Росинанта под уздцы, отвел в сторону от трупов. Похлопал умного и гордого собой скакуна по закрытой броней шее и сунул в пасть соленую корку хлеба.
   Егеря уже занялись делом, а спешившиеся всадники дожидались только моей команды. Кивнул Карлу и зашагал вслед устремившимся к роще разведчикам. Двуручник пристроил за спиной, вновь порадовавшись, что не в реале и не нужно надевать специальную сбрую для него, меч прилип к броне, сквозь плащ, удерживаемый словно магнитом.
   Шел, оглядываясь и прислушиваясь, не из осторожности, а просто любуясь природой. Забрало шлема даже поднял. Стрекотание насекомых и шорох колеблемых ветром трав, нарушал только лишь лязг издаваемый мною и остальными "сэрами", вместе с оруженосцем. В наших доспехах только сражаться хорошо, а вот тихо передвигаться уже как-то не очень. Будь нас не пять, а десять, сомневаюсь что вообще сумел бы расслышать что-либо кроме производимого нами же шума. Даже чуточку стыдно стало перед егерями, умудрявшимися передвигаться не просто бесшумно, а так, что после них даже трава не приминалась.
   Роща была невелика, а логово гиены себе устроили почти в самом центре. И замусорили его капитально. Множество разгрызенных костей, по которым уже невозможно было определить, кому они принадлежали. У нескольких деревьев, самых крупных, были подрыты корни, так, что получились небольшие пещерки. Мусора в них почти не оказалось, зато в одной нашелся скелет, на удивление в хорошем состоянии, то есть кости хоть и были немного разбросаны, но не разгрызены в щепки.
   Стоило мне коснуться странного, явно не человеческого, да и вообще ни на одну из рас, которые с ходу смог припомнить, не похожего черепа, как выскочило окошко. Система радостно уведомляла, что я сумел отыскать "останки неизвестного странника". Никакого описания, ни откуда взялся, ни чего забыл в моих владениях, даже инвентаря не обнаружилось. Просто непонятно чей скелет. Проскользнула мысль, что окажись я порасторопнее и попади на этот берег раньше, возможно смог бы с этим существом познакомиться. Жаль если так. Только что с ним теперь делать-то?
   Новое окошко, всплывшее, едва я вылез из норы и встал на ноги, подарило ответ. Мне предлагалось проявить участие в судьбе неизвестного странника и подарить ему посмертный покой, путем захоронения останков. Квест значит. Что ж, не будем разочаровывать систему и согласимся. Желательного обряда или места указано не было, значит сойдет и простое закапывание.
   Оглядев поляну, решил, что на ней хоронить не стоит. Гиены ведь звери, а значит каждую неделю будут заново возрождаться на этом месте. Не самое спокойное место для могилы. Да и раскопать могут, а к каким последствиям это может привести, гадать не хочется, поэтому лучше подыскать более подходящее место. Вдруг за старательность бонус перепадет?
   Озадачив обоих егерей, вернулся к обыску. Это, конечно, не сокровищница, но и в логове зверей, порой, можно найти некоторые трофеи. Что и подтвердилось через несколько минут. Маленький, прямоугольный медальон, из металла, с каким-то мозговыворачивающим рисунком, на порванном шнурке, судя по описанию, слегка повышал удачу "во всех начинаниях". Про то, чем эти начинания окончатся, не было сказано ни слова, но, будем надеяться на лучшее.
   Больше ничего не попалось, а потом и егеря вернулись. Место они нашли, так что приказал собрать останки неизвестного в мешок и приступать. Большую яму копать не нужно, потому справились с помощью кинжалов, я тоже поучаствовал, как-никак, мне задание дали, да и скучно просто так стоять. Погрузили мешок в яму, засыпали землей, я с трудом удержался от прорезавшегося желания перекрестить могилу.
   За выполненный квест опыта капнуло совсем чуть, и никакого продолжения, никакой информации. Обидно.
   - Возвращаемся, - приказал я и двинулся в сторону опушки. Мои сэры, с какими-то смурными лицами, молча шли следом. Это на них похороны чужака так подействовали? Впечатлительные какие, однако.
   Егеря нас уже ждали, вместе с лошадьми, у самых деревьев. Все, что посчитали нужным взять с гиен, было упаковано в мешки, а ободранные скелеты валялись поодаль. Не так и много трофеев оказалось, во всяком случае, стрелки под мешками не гнулись.
   - Едем к пещере, Карл, веди, - забираясь в седло, кивнул разведчику.
   Егерь назначил двоих в авангард, их мешки распределили между остальными и отряд тронулся. На этот раз плестись в маскировке я их не заставлял, и без того времени уже много потратили, так что двигались в хорошем темпе. Близкие скалы возвышались темными громадами, а из них вырастала туманная стена Завесы, упиравшейся прямо в небо. За счет этой штуки я все еще хозяин своих земель, но сейчас она меня раздражала уже одним своим видом, по ту сторону столько всего полезного и интересного, а приходится сидеть здесь, как в клетке.
   Пещера была совсем рядом, едва ли километр наберется, и заметна даже издали. Так что и десяти минут не прошло, как оказались на месте. Было бы что смотреть! Завеса перекрывала ее метрах в семи от входа и понять, что может находиться по ту сторону, было невозможно. Если и есть там обитатели, то незваных гостей они не увидели, либо проигнорировали. Никто наружу не выполз, опыта с трофеями не подарил.
   Судя по размерам входа, с десяток метров в высоту и вдвое больше в ширину, внутренняя полость тоже может оказаться немаленькой. Либо вообще никакой не оказаться, как повезет. На данный момент, ничего полезного и интересного, но когда завеса спадет, пару разведчиков обязательно нужно будет сюда направить.
   - Сир, - Карл, хоть маска и мешала, но, такое впечатление, выглядел неуверенным. - Тут, поблизости, есть щель в скале. Странная.
   - Показывай.
   Метров сто всего, от пещеры. Я посмотрел на... щель, м-да. Выглядит так, словно дверь неплотно закрыли, оставив тонкую, сантиметров пять, вертикальную и идеально ровную щель. Пяти метров в высоту и начинается ровно от уровня "пола". Вот и что это за хрень?
   Приказав всем оставаться на месте, пешком подошел к скале. Достал нож и осторожно сунул его внутрь. Ничего не случилось, лезвие сухое, ремонт не требуется. Ну, раз так, то давай поглядим.
   Прижавшись к камню, активировал Кошачий Глаз и попытался рассмотреть, что там внутри, при этом стараясь не засовывать за края конечности. Ничего не увидел, чернильная темнота не раздвинулась ни на миллиметр, словно завеса, перекрывая обзор. Хм, а если так?
   Тьфу, идиот! Я зажмурился, вырубив ночное зрение. Под сжатыми веками плавали белые пятна. Светоч, подвешенный над головой, с Кошачьим Глазом, одновременно, лучше не использовать, на себе, во всяком случае. На врагах, можно попробовать, вдруг получится.
   Проморгавшись, вновь посмотрел в щель. С тем же результатом. Как-то это странно и непонятно. Что это за фигня вообще? Огляделся вокруг, но никаких знаков или подсказок не углядел, это я такой невнимательный или их тут и вправду нет? Истинное Зрение тоже ничего не показало.
   От пришедшей в голову догадки, меня едва не парализовало. Медленно, словно от настороженной гадюки, я попятился. Вроде не прилип и нигде не застрял. Но блин, что за идиот, ведь недавно же админ предупреждал на эту тему. Расслабился, придурок.
   Так, спиной, боясь отвернуться и пятился до лошадей. Встревоженные моим поведением воины изготовили оружие, а егеря разошлись в стороны, давая всадникам место развернуться, если понадобится.
   - К этой щели не приближаться, предупредите о том шахтеров, которые на этом берегу будут, - я посмотрел на сэра Мартина. Долбаный страх, чувствую я сейчас совсем не круто выгляжу. Надо взять себя в руки. - При обнаружении таких же или похожих объектов, не приближаться и немедленно сообщать мне. Все ясно?
   - Так точно, сир, - предельно серьезно ответил паладин. Карл, молча кивнул, принимая на свой счет вторую часть приказа.
   Надо в тех.поддержку будет написать, чтобы заделали, мне, в моих землях, дыра в текстурах не нужна совершенно. Если это, конечно, она.
   Собственно, именно этим я и занялся, когда отряд двинулся к следующей цели нашей сегодняшней прогулки. Само послание составил очень быстро, да и чего там писать-то. Но после задумался, добавить ли к тексту что-либо еще. Вопросов по данной теме у меня не было, а придумать такой, чтобы в ответе получить информацию не только технического характера, не получилось. Промучившись с четверть часа, плюнул на все и отправил сообщение.
   Спутники, настороженные моим недавним поведением, молчали и держались чуть позади, не собираясь мешать размышлениям своего лорда. Им-то интерфейс не виден... М-да, вновь подмечаю за собой, что все эти технологические удобства, созданные для игрока, ничуть не мешают мне воспринимать этот мир как реальность. И это при том, что к играм я относился достаточно ровно, не пытаясь отыскать в них замену чему-то, не устраивавшему в повседневной жизни. Но, вот как-то у меня получалось. Может поэтому и "срыв" так быстро произошел.
   Тряхнув головой, оставил этот интересный, но не несущий практической пользы вопрос, на потом. "Здесь и сейчас" меня интересовало гораздо больше. Отряд двигался к западу, немного отдалившись от предгорий, чтобы не петлять между холмов, по левую руку, периодически поблескивала серебристая гладь реки. Даже замок мой можно было разглядеть, далеко впереди.
   Покосился на сэра Мартина, сосредоточенно обшаривавшего глазами пространство вокруг. В рейде паладин всегда был предельно собран и насторожен, даже если путь лежал от города до ближайшей деревни. Стереотип поведения, видимо, определенный для него искином. Интересно, это действительно полноценная искусственная личность или же мыслительный процесс имитация, либо вовсе отсутствует?.. Пожалуй, ответа на этот вопрос я не хочу узнавать. Даже если не прав, иллюзия полноценного общества все равно остается. Но встретиться с настоящим человеком все же хочется. Правда, это может оказаться не настолько занимательно и приятно, как чудится ностальгирующему разуму. Другие игроки, если и появятся в этой долине, то разве что во главе собственного войска.
   До месторасположения шахты оставалось уже совсем недалеко, как предупредил Карл, когда мне пришло сообщение от администрации. Открыв письмо, пробежал глазами несколько коротких строчек. Искин, номер такой-то, благодарил за внимательность и извещал, что проведенная проверка, в обозначенной локации, никаких сбоев не зафиксировала и наличие багов исключено.
   Перечитав еще раз последнюю строчку, почесал затылок, благо шлем на луке седла висел, не опозорился перед подданными. То, что бага можно не бояться, несомненно радовало, а вот вероятность нахождения в том месте какого-либо игрового объекта, вызывало сразу гамму чувств. От любопытства, до недоумения - как эта хрень открывается?
   Впрочем, мы уже прибыли, так что решение загадки пришлось отложить на потом.
   Шахта представляла собой... шахту, обычный вход, укрепленный деревянными балками, великан точно не пролезет, а вот троице минотавров, тесно не будет. До нашего появления, быки сидели слева от входа, прямо на земле и резались в кости. Ну да, чего им еще делать целыми днями, если тут никто не ходит. Скукота.
   Зато сейчас развлечение само пришло. Ветерану даже пришлось глухо рыкнуть на нетерпеливую молодежь, уже навострившуюся броситься в атаку. Вот ведь психи. Или идиоты? Но, дисциплинированные, повторять не пришлось, сразу встали позади командира.
   А этот, третий, был весьма интересной личностью. Почти на голову выше подчиненных, заметно шире в плечах, он был облачен в кольчугу двойного плетения, опускавшуюся до колен и с полными рукавами. Сидит, как влитая, выгодно подчеркивая скрытую в этом теле мощь. Ладони сложены на рукояти двойной секиры, упертой в землю. И, самое главное, взгляд. Слишком спокойный для существа, понимающего, что его сейчас будут убивать.
   Эх, пожалуй, зря я не взял с собой привычный меч и щит. С ними-то я успел более-менее освоиться за эти недели. Если выйду на бой с двуручником, почти наверняка проиграю, я его только сегодня-то в руки взял. А подраться хочется.
   Знаком велев спутникам остановиться, проехал немного вперед. Между нами сейчас, метров тридцать, при восьми лучниках, у минотавров нет ни единого шанса. Да и без егерей, слишком неравны силы.
   - Приветствую, воины, - по бычьим мордам настроение определить затруднительно, к сожалению, сложнее ориентироваться и подбирать слова. Надо было заранее почитать об этих созданиях, чтобы хоть как-то представлять, о чем стоит говорить. - Я правитель этих земель. Вижу вы сильные и храбрые бойцы, мне нужны такие. Предлагаю вам поступить ко мне на службу.
   Старший бык, отпустив секиру, так и оставшуюся стоять вертикально, продемонстрировал известный, наверное, всему миру жест - ребро левой ладони легло на бицепс правой руки, согнувшейся в локте. Меня просто и незатейливо послали. Жаль, уж я бы нашел применение их талантам.
   - Убить.
   Ветерана выбрали первой целью все восемь егерей и только поэтому малолеткам удалось пробежать почти половину расстояния до меня. Но и только. Хлопки тетив, вновь, слились в сплошной гул и старший минотавр еще только заваливался на спину, как двое оставшихся с воем покатились по земле. Будь у них большие щиты, мог и получиться прорыв, а так, с пробитыми ногами парни рухнули и были быстро добиты.
   Меньше десяти секунд и три минотавра выбыли из этого мира. Достойного вам цифрового посмертия.
   А вот повод расстроиться был. Все бойцы, кроме сэра Мартина и меня, получили новый уровень. Может, хоть с гарпиями повезет, иначе совсем обидно станет. Кстати, о них. Я посмотрел время. Четырнадцать часов уже, а по карте, до второй шахты еще часа три. Надо поторопиться.
   Спрыгнув на землю, двинулся к шахте, подавив по пути очередной разочарованный вздох. Бойцы мне сейчас нужны настолько, что можно было бы смириться с обязательным недовольством от соседства представителей разных рас. Жаль, что не сложилось.
   Приложив перстень, дождался сообщения о захвате шахты и с любопытством полез смотреть, что же там такое. Оказалось, сера. Недешевый ресурс, а главное у меня на него ничего не завязано. Можно будет со спокойной совестью продавать и покупать кристаллы. Отлично. Вызвал карту и выделив дожидающихся нашего возвращения крестьян, направил их на место будущей работы. Нечего бездельничать.
   Оставшиеся после минотавров трофеи уже были собраны, отрядив пару егерей проверить шахту, двинул отряд к следующей цели. Хотелось уже поскорее закончить и хотя бы поужинать нормально, раз уж с обедом не получилось.
  
   Егеря оказались ребятами двужильными, держась одной рукой за стремя, легко смогли бежать вровень с идущими средней рысью лошадьми. Мне прямо завидно становится, когда на них смотрю. Ну и стыдно немножко, по времени выиграли минут сорок всего. Догнавшие нас уже после половины пути двое разведчиков, выглядели весьма уставшими. Жаль у меня баф Второе Дыхание, не массовый.
   Коней решили оставить без охраны, недалеко от начала узкой тропинки, ведущей вверх, к перевалу и гнезду гарпий неподалеку от него. Если кто из мобов и сумеет удрать, справиться с четырьмя боевыми жеребцами, не получится точно. А больше на этом берегу опасности и не осталось.
   Подъем не очень удобный, зато и гарпиям на нас нападать будет неудобно, слишком близко подступают стены ущелья, места для маневра почти не остается. Карл заверил, что с тропы гнездо легко простреливается и удрать твари просто не успеют. Кстати здесь, на фоне камня, маскировка егерей в движении, почему-то, работала лучше. А вот мы все так же громыхали, не смотря на все старания передвигаться тише. Так что подобраться незамеченными не удалось.
   Вживую гарпии оказались еще уродливее, чем на изображениях. Головы их выглядели человеческими... с натяжкой. Наверное даже если их срубить, то перепутать с человеческой будет невозможно. Выстроившись на краю большой площадки, служившей им гнездом, твари совсем по-птичьи крутили головами, верещали и толкались, разглядывая нас. Не будь они прикреплены в охрану шахты, уже напали бы, скорее всего. А так лишь взбудоражились, дожидаясь, когда войдем в зону их агро.
   Предлагать этим созданиям присоединиться ко мне, я не стал. Тупые и кровожадные твари, проблем от них вышло бы больше, чем пользы. Просто дал отмашку егерям, начинать. Гнездо находилось на высоте метров трех, но в том месте тропа понижалась, так что мы сейчас стояли лишь немного ниже площадки. Спрятаться на ней от лучников, было уже невозможно.
   Добивать никого не пришлось, эти твари даже не успели среагировать на нападение. Кто-то из егерей даже стрелу сэкономил, он контролировал возможные попытки к бегству, но не понадобилось.
   И вот он, долгожданный уровень 7. А вот +1 к Силе магии, как-то не очень обрадовало. Надо было хоть арбалет захватить и пострелять, может ловкость бы получил. Ладно, так тоже не плохо. И Лидерство второго ранга тоже будет полезно. Отправив бойцов собирать возможные трофеи, пошел захватывать шахту.
   Ртуть. Тоже на продажу пойдет. Прикинув расстояние и время, решил не гнать сюда крестьян, пока доберутся, уже ночь наступит. Завтра начнут работу. Приказал проверить шахту и пошел дальше по тропе.
   Ничего там не нашлось. Завеса, здесь, хоть и располагалась уже за перевалом, когда тропа ощутимо пошла под уклон, все равно увидеть что-либо за собой не позволила. Ну и ладно, будем ждать конца недели и надеяться на удачу, тем более у меня, теперь, даже амулет есть. Пора возвращаться в замок.
   И титана надо будет сегодня обязательно навестить, пообщаться.
  
   Глава 3
   Таверна была переполнена. Люди разве что на головах друг у друга не сидели. После долгого трудового дня, расслабиться в приятном обществе, сбросить накопившуюся усталость и обменяться новостями, самое то. Наверное, придется еще одну строить, а то в этой на всех желающих места уже не хватает. Хотя обычно народ не засиживается так подолгу, все же лишь час до полуночи остался. Да и помимо мужиков, что естественно, здесь и женщины присутствуют, не много, но как факт. Так что, если подумать, обойдутся горожане пока без еще одной таверны.
   Это столпотворение, в общем, не удивительно. Весь город видел, как пару часов назад все пехотинцы покинули казармы и двинулись куда-то, на ночь глядя. И, хоть никто, разумеется, горожанам ничего не объяснял, все уже все знали. Я порой удивляюсь скорости распространения слухов, куда там радиосвязи. Правда на этот раз особо гадать и не нужно, на территории моего владения оставалось единственное место, где могло потребоваться присутствие солдат. Даже в деревнях наверняка уже знали, что этой ночью я собираюсь убить титана.
   На удивление, при такой плотности народа на квадратный метр, в таверне было не шумно. Люди сидели, негромко разговаривали, даже спорили, не повышая голоса. И периодически, будто невзначай, поглядывали в мою сторону.
   А я сидел за своим личным столом, в дальнем от входа, но очень уютном углу, в полном одиночестве. Плотники, по указу хозяина таверны сделали невысокий помост и огородили его невысокими перильцами. Еще и пустое пространство вокруг оставлено. Так что никто моему отдыху не мешает, а любопытные взгляды я уже научился игнорировать. И в данный момент, мне было хорошо.
   Предыдущие двое суток, как и сегодняшний день, выдались чрезвычайно напряженными и непростыми. Свалив всю повседневную рутину, которая и без того была на нем же, на мэтра Клааса, я, фактически, поселился на ристалище. С шести утра и до полуночи, отвлекаясь только на еду, которую приносили из таверны прямо на полигон. Спал я, к слову, в таверне, переться в замок и подниматься по лестницам на самый верх донжона просто не было сил. Я и сегодня только полчаса как закончил тренировку.
   Не знаю, что обо мне думали подчиненные и горожане, да и плевать, если честно, моя репутация у подданных от такого точно не пострадает. Но действовать иначе я просто не мог. Ощущение утекающего сквозь пальцы времени и надвигающихся проблем, давило на мозги и выбить всю эту дурь можно было только ударными тренировками.
   Так что я старался и результаты были... были.
   Авар
   Уровень: 7
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец
   Сила: 17
   Ловкость: 17
   Выносливость: 17
   Сила Магии: 14
   Устойчивость к откату: 13
   Ментальная выносливость: 14
   Пятьдесят два часа, безостановочных, практически, тренировок. А если вспомнить, что всего лишь у оруженосца, физические характеристики стартуют с 25, то радоваться уже и не тянет. Сэра Мартина выбирать для сравнения лучше вообще не стоит.
   Вообще, безграничности терпения паладина, можно только позавидовать. Ну и посочувствовать, наверное. Вот только не хочется. Не смотря на его потрясающий талант наставника, тренировочные бои с ним, неизменно бьют по моему самолюбию.
   Я запомнил все показанные им стойки, шаги и переходы, финты и удары. С идеальной памятью это вовсе не трудно. Вот только увязать всю эту информацию в единую систему, подстроить ее под себя и, самое главное, привыкнуть использовать, мне еще предстоит. А пока, не смотря на все старание и исправление ошибок, я ни разу не смог свести ни один бой хотя бы к ничьей. Приказал коннетаблю не поддаваться, тот и выполняет. Наверное, это неправильно, тренироваться только с ним, чтобы лучше оценить собственный уровень нужно будет подобрать кого-нибудь пониже классом. Впрочем, если отвлечься и вспомнить, что всерьез фехтованием я начал заниматься лишь двое суток назад... Даже и не знаю, ориентироваться-то мне и не на что.
   Откинувшись на спинку стула, сделал очередной, небольшой глоток из кубка. Сидр, как и другие напитки, если не злоупотреблять, никаких дебафов не вешает, так что планам на сегодняшнюю ночь помешать не сможет. А горло освежает прекрасно и бодрость в утомленное тело возвращается гораздо быстрее.
   Скрипнула входная дверь и все посетители обернулись на появившегося, на пороге, сэра Мартина. И я тоже, поставив поднятый было кубок обратно на стол... Позади темнота ночи, спереди яркий и теплый свет, а посередине, он - паладин! Символично, аж дух захватывает. Воображение у меня всегда было яркое, да.
   Сэр Мартин, найдя меня взглядом, молча кивнул. Покосившись на часы на часы, со вздохом поднялся, пора. И зашагал к двери. В гробовой тишине, блин! Подданные замерли неподвижно и безмолвно, словно на смерть провожают. Идиоты. С трудом удержался от желания показать им всем парочку неприличных жестов, чтобы разморозились. Похрен, намерение с седьмым уровнем идти убивать элитного титана, от попытки самоубийства отличается не очень сильно. На посторонний взгляд, но не объяснять же всем и каждому, что я не дебил и шансы свои оцениваю трезво.
   Кони уже стояли возле крыльца и Росинант, незаслуженно оставленный мною без внимания так надолго, радостно зафыркал, тыкаясь мордой в плечо. Умница ты мой, необидчивый, прости непутевого своего хозяина. Привычно сунув ему корку соленого хлеба, забрался в седло. Паладин и сэр Константин уже ждали, а оруженосец, с факелом, был готов освещать путь.
   Мчаться галопом по неровной, сельской дороге, ночью, при полном отсутствии луны, не самое умное занятие. Мятущийся свет факела был слишком слаб и больше помогал не потерять из виду указывающего путь оруженосца, как он умудрялся не сбиться с дороги, просто не представляю. Применять заклинания я не хотел, мана мне сегодня еще понадобится, и без того мало, не хватит на все.
   Размышлять о чем-либо на такой скорости, было невозможно, так что оставалось лишь крепко держать поводья и напрягать глаза, в надежде разглядеть впереди хоть что-то и надеяться, что Росинант справится с этим испытанием лучше своего хозяина. Вылететь из седла и сломать шею было бы не столько страшно, сколько обидно и позорно.
   В общем, следующие полчаса ничем особенным не выделились.
   Короткую колонну пехоты мы догнали незадолго до назначенного места встречи, цепочку факелов было заметно еще издали, так что подъезжали замедляя ход, и ни на кого не налетели.
   Маленькое войско. Даже в темноте заметно. Десять арбалетчиков, восемь егерей, пять мечников и два латника. Четыре аколита и один прелат. Под командованием сэра Джерара. Маленькое, да. Зато удаленькое! Своих подчиненных я задолбал тренировками не меньше, чем самого себя. И пусть по уровням они всего лишь третий-четвертый, зато слаженность действий и дисциплина на максимально возможной высоте.
   - Все в порядке? - для проформы спросил я сэра Джерара. И без того, даже в темноте, было заметно, что воины не устали. А в остальном, боевой настрой был на высоте.
   - Так точно, сир, - рыцарь пристроил своего коня рядом со мной. - Пару раз срезали путь через поле, двигались неспешно, поэтому уставших нет.
   Я кивнул и открыл карту. Место, назначенное для сбора, находилось уже совсем рядом, минут десять таким ходом еще. Поразмыслив, решил не торопиться и двигаться вместе с отрядом, лошадям отдых не помешает, да и всадникам надо расслабиться после недавней гонки.
   Отряд двигался молча, только позвякивал металл, да скрипела кожа доспехов. Все же замечательные у меня бойцы, а главное, верные. И верят мне безоговорочно. Не знаю, как все будет в итоге, но подводить их и разочаровывать, очень не хочу. Да и кто я буду без них?..
   Я встряхнулся, прерывая поток философских размышлений. Без сомнения, нужных и правильных, но не ко времени. Тем более, что мы уже прибыли на место.
   Небольшая прогалина, среди деревьев, справа от тропы, находилась всего метрах в ста от пригорка, за которым пряталась шахта и охранявший ее титан. За шумом листвы и деревьями ни услышать, ни увидеть нас было невозможно. Идеальное место для сбора и перегруппировки.
   Направив коня к завозившимся при нашем приближении, крестьянам, торопливо зажигавшим факелы, наверняка ведь дремали, пользуясь моментом, хорошо хоть часового выставить додумались, я рассеянно покивал на скороговорку приветствия выскочившего на встречу мэтра Ансельмо. Инженер, выхвативший у кого-то из рук факел, выглядел помятым и сонным.
   - Как все прошло мэтр? - перебил я пошедшего на второй круг извинений и приветствий мастера. Волнение в голосе сдержать не получилось, а глаза сами, невольно, прикипели к выступившему из темноты массивному силуэту, прикрытому мешковиной.
   - Все замечательно, сир. Не извольте беспокоиться, по прибытии на место я заново перепроверил всю конструкцию и гарантирую ее работоспособность, - затараторил инженер. При этом, увлекшись, он ухватил меня за локоть, ойкнул, наткнувшись на металл и, опомнившись, указал рукой. - Пройдемте сир, если желаете могу провести повторный осмотр, в вашем присутствии.
   Я только кивнул и поспешил следом за мастером, торопливо отдававшим приказания своему ученику и крестьянам. Мешковину быстро и аккуратно стащили открывая моему взору широкую и массивную конструкцию, на здоровенных колесах. Весьма уродливую и ненадежную, тут даже не нужно уметь разбираться в подобных вещах, чтобы понять. О, как орал и ругался мэтр Ансельмо, когда я выдал ему этот заказ. Даже про субординацию забыл, что, в общем-то, для него не очень характерно. Создавать подобное чудовище инженер искренне считал оскорблением и с ходу выдал несколько вариантов усовершенствования, весьма достойных и удобных. Но, к сожалению, более долгих по времени. В конце концов, устав спорить, я просто приказал мэтру делать именно то, что ему сказано. И он сделал, заявив, что за хоть сколько-нибудь продолжительную работу данного агрегата не ручается.
   Мне было наплевать. От этой пародии на повозку требовалось лишь одно - доставить к месту боя закрепленную на ней аркобаллисту и не развалиться хотя бы до первого выстрела. На большее я и не рассчитывал, но этот единственный, должен быть произведен. Другого способа уравнять шансы, я придумать не смог.
   Эта "вундервафля" обошлась мне в две с половиной тысячи золота, плюс дерево и руда. Дороже паладина, между прочим! Зато пара таких штук способна капитально испортить здоровье даже дракону, а три-четыре, гарантированно уронят его с неба. Если попадут, конечно.
   Античная артиллерия, блин. Но спасибо, что хоть такая имеется. Требушет, конечно был бы предпочтительнее, его "плюхи" вообще никакой юнит не выдержит, наверное. Но из этого аналога катапульты проблематично попасть во что-нибудь размерами меньше крепостной стены. Так что довольствуемся тем, что имеем, тем более, что это отнюдь не мало.
   Аркобаллисту закрепили на некоем подобии станины, так что теперь с наведением было попроще, да и титан отнюдь не гном, должны попасть, дистанция-то плевая будет. Полутораметровое древко, почти в руку толщиной, заканчивается почти тридцатисантиметровым, четырехгранным наконечником, с неглубокими насечками. Если останется в ране, любое шевеление будет приводить к дополнительным повреждениям, а выдрать стрелу можно только с мясом. Так ведь мало этого! - знахарка из Веселой, сварила самый сильный яд, какой только умела, так что наконечник еще и им смажем. Конечно, до профессиональных алхимиков ей далеко, да и у титана сопротивляемость бешеная, но все одно плюс, в таком деле лишнего точно не будет. Ну и главное, на чем строился расчет всего предприятия, это стопроцентный шанс на пробивание доспехов, делающий аркобаллисту поистине страшным оружием. Ей бы еще скорострельность и точность повысить, враги вешались бы.
   Не удержавшись, хлопнул ладонью по деревянному ложу и повернулся к своему воинству.
   Сэр Мартин, стоявший рядом, на вопросительный взгляд кивнул, все готовы, все знают, что и когда им делать. Впрочем иного от паладина ожидать было бы сложно, командир из него идеальный. Что бы я делал без коннетабля, ума не приложу.
   - У вас все готово, мэтр Ансельмо? - обратился я к инженеру. Не просто так его вместе с аркобаллистой еще засветло сюда отправил, было ему с подчиненными чем заняться в ожидании прибытия остального отряда.
   - Готово, сир, - снова взбудоражился мэтр. Он вообще был весьма яркой и шумной личностью, не способной говорить медленно и спокойно. - Позицию на пригорке я выбрал. Отличная позиция, вся площадка с нее легко простреливается, механизм наведения в полном порядке, прицеливание будет относительно быстрым. Направление до нужного места разметили колышками и веревками, темнота не помешает.
   - Отлично, - прервал я готового и дальше делиться замечательными новостями, с подробностями, инженера. - Тогда начинайте выдвижение на позицию. Факела оставьте здесь, чтобы можно было на них ориентироваться.
   Мэтр быстро поклонился и затараторил, раздавая приказы своим подчиненным. Все последовательности действий были отрепетированы заранее и не единожды, так что накладок быть не должно. Вообще, к этой операции я готовился так, как никогда и ни к чему в обеих своих жизнях. План разбирали по пунктам и обсуждали совместно с главными действующими лицами, потом отрабатывали каждый свои действия и тщательно объясняли их бойцам, чтобы каждый в точности понимал, что от него требуется и почему. Бой просто обязан пройти как должно...
   Задавив начинающийся мандраж, повернулся к паладину.
   - Сэр Мартин, начинайте, - самостоятельно командовать я не смогу, на мне сейчас другая задача, от выполнения которой тоже немало зависит. Назначенные командиры групп на тренировках себя показали идеально, так что есть надежда, что и теперь не подведут. - И удачи вам, постарайтесь выжить.
   - Слушаюсь, сир, - паладин поклонился и, развернувшись, направился к разбившимся на группы бойцам. Посмотрев ему вслед, я зашагал рядом с двинувшейся, почти без скрипа, платформой.
   У сэра Мартина есть и своя задача, поэтому общее руководство он тоже осуществлять не сможет, но, по крайней мере, находиться будет рядом с воинами и если что-то пойдет не так, успеет отдать приказ об отступлении.
   Крестьяне молча и сосредоточенно тянули тяжеленную платформу, ориентируясь на отдаваемые громким шепотом приказы мэтра и его ученика. Сотня метров, от места стоянки до пригорка, в темноте и практически на ощупь, заняла порядочно времени. Лишь через полчаса мы оказались на месте.
   Скрипела, натягиваясь тетива аркобаллисты, позвякивали доспехи и оружие сосредоточенных рядом бойцов. Шума более чем достаточно, чтобы разбудить даже титана. А может он и не спал, во всяком случае, Кошачий Глаз, заблаговременно наложенный на себя, позволял разглядеть замершего возле самой скалы гиганта. Он щурясь, вглядывался в темноту, из которой доносились столь красноречивые звуки. Не сомневаюсь, если бы он нас смог увидеть, обязательно напал. Сообразить чем ему грозит близкое знакомство с аркобаллистой, смог бы без труда, да и просто давать нам время на подготовку не стал. Но освещения нет и потому титан не рискует соваться вперед, подозревая возможную ловушку.
   Мэтр Ансельмо, вынырнув из-за платформы, четь не врезался в меня, сощурился пытаясь сообразить, кто это перед ним и торопливо зашептал.
   - Все готово, сир, можем начинать.
   Хлопнув его по плечу, двинулся вниз, с пригорка. Искушение выстрелить из аркобаллисты в титана, пока он не подвижен, было сильным, но лучше придерживаться плана. Если его не отвлечь, есть шанс что попытается увернуться, заслышав щелчок тетивы.
   На площадку я зашел со стороны перевала, так что за моей спиной никого не оказалось. Молния титана страшное оружие и пусть дальность невысока, метров двадцать всего, но в моем маленьком войске она способна убить почти любого, разве что сэр Мартин имеет шансы пережить. Но рисковать, по понятным причинам, я не собираюсь, так что пусть титан разрядит ее по мне. Может еще и увернуться получится.
   Наложенные бафы - Сопротивление Магии и Могущество, изрядно подняли мою защиту и увеличили характеристики, плюс Божественная Защита, плюс Защита от отца Бенедикта, единственного моего прелата. И как последний рубеж, если успею среагировать, Аура Силы, которая на тридцать секунд поднимет мою магическую и физическую сопротивляемость, текущую, а не базовую! - на 50%. Короче шансы пережить любой удар титана у меня есть. Главное чтобы он его нанес.
   Посмотрев на своих бойцов, убедился, что все на местах и готовы действовать. А значит пора вступать и мне. Глубоко вздохнул и, словно бросаясь в воду, активировал Светоч, одновременно убрав Кошачий Глаз.
   Титан непроизвольно дернулся в сторону, когда над его головой вспыхнул комок света, осветивший пространство вокруг шагов на двадцать... и сделав абсолютно непроглядным мрак за его пределами. Отведя назад левую руку, с характерно скрюченными пальцами, между которыми пробегали искорки, Дядя Степа шагнул в сторону. И разочарованно скривился. Ну да, так просто из-под света ты не выйдешь, эту лампочку я на твой шлем зафиксировал. Такое вот, совершенно не боевое применение заклинания вышло.
   Быстро оглядевшись, титан остановил взгляд на мне. Как раз стою на границе освещенного пространства, достаточно шаг назад сделать, чтобы оказаться вновь в темноте. Покосившись в сторону пригорка, на котором прекратилось всякое шевеление, титан сделал пару шагов в мою сторону и замер, настороженный. Молния в левой руке почти сформировалась, швырнуть ее займет меньше секунды.
   - Привет, Дядя Степа, - вежливость прежде всего, даже если после этого ты начнешь своего собеседника убивать, вот как я. Злорадного оскала у меня не получилось изобразить, правда и старался не особо. Нету поводов для радости.
   Титан несколько секунд молча меня разглядывал, по нему тоже незаметно, чтобы наслаждался ситуацией. Но и страха не видно, да и откуда бы ему взяться - не та порода. Не уверен, что я вот так же спокойно на его месте себя бы смог вести.
   - Привет, - когда молчание затянулось уже слишком долго, титан все же ответил. - Воевать пришел?
   - К сожалению, да, - я кивнул. Желание еще потянуть время, попробовать уговорить, найти выход из этой дурацкой ситуации, возникло, но тут же пропало. Ничего не изменится, к сожалению. Возможно, будь у меня уровень Дипломатии больше, шансы были бы. Но увы. - Мне нужна эта шахта, а ты по-прежнему верен своему договору и не отдашь ее. Или что-то изменилось со вчерашнего вечера?
   - Ничего, - титан покачал головой. - Тебе придется убить меня, чтобы получить шахту.
   И снова покосился в сторону пригорка. Расслабляться во время этой короткой беседы, он и не подумал. Впрочем, глупо было бы ожидать подобного. Да и не поможет титану его настороженность.
   - Жаль. Значит, нам с тобой придется драться, - совершенно искренне вздохнул я. И развел руками.
   А этот урод швырнул в меня молнию.
   Сгусток плазмы или из чего там эта хрень состояла, размером с мою голову, врезался в подставленный щит и взорвался, сбив меня с ног. Только Аура Силы, активированная в последний момент, и спасла, жизней оставалось на донышке, буквально. Но тут же по телу прошлась приятная щекотка лечебной магии. Приставленный ко мне аколит, не зевал.
   Аркобаллиста выстрелила сразу же, едва титан разрядил молнию. Гигант стоял немного боком, но так вышло даже лучше - стрела воткнулась ему чуть ниже левой подмышки, уйдя в тело почти наполовину. Согнувшийся от боли титан, локтем сломал древко, загнав снаряд еще глубже и развернулся в сторону уже мчавшихся на него рыцарей и паладина.
   Почти два десятка стрел и арбалетных болтов ударили титана в лицо, заставив дернуться и закрыть глаза рукой. Мечники тоже не промахнулись, потренироваться с арбалетами, не смотря на отсутствие нужных умений, им пришлось основательно, но такого же результата добиться не смогли, слишком толстая у титана броня, болты, даже пробивая ее, урона нанести не могут. Но свое дело стрелки сделали, полудохлый гигант, не успел ни убраться с дороги, ни подготовиться к столкновению с всадниками.
   Он просто метнул свой молот. В сэра Мартина, мчавшегося в центре и впереди. Я даже испугаться не успел, когда чудовищное било столкнулось с возникшей на мгновение перед паладином полупрозрачной пленкой и бессильно срикошетило куда-то в сторону. Божественная Защита сработала как надо.
   А через секунду три длинных копья, пробив доспех, воткнулись титану в живот. Не имевшие возможности ни затормозить, ни отвернуть, дестриэ врезались в гиганта, сбив его с ног. Грохот железа, треск, ржание испуганных коней.
   Я только успел подняться на ноги, как образовавшаяся куча вдруг распалась и из нее медленно начал подниматься титан. Спихнув с себя коней, он приподнялся на локте... и на грудь ему запрыгнул сэр Мартин. Двуручный меч в руках паладина взлетел над его головой и обрушился вертикально вниз, как копье, больше чем на половину войдя в незащищенное горло титана. Хрипло зарычав, тот рухнул обратно на спину и ударил кулаком, отшвырнув паладина.
   В несколько прыжков подскочив к снова зашевелившейся туше, я с размаху воткнул меч ему в правый глаз. И откатился в сторону, спасаясь от удара локтем. Титан, злобно и жутко воя, резко повернулся в мою сторону и уперся левым кулаком в землю, пытаясь приподняться. Меч так и остался в залитом кровью глазу, так что я отскочил подальше, лихорадочно соображая, что еще могу сделать.
   Ничего не успел. За спиной титана вновь возник сэр Мартин и с могучим размахом, обрушил двуручник на шею гиганта. И еще раз. Еще...
   Дикий, разрывающий уши рев захлебнулся и стих. Наступившая тишина навалилась ватным одеялом, вызывая неприятное ощущение глухоты. Но, ненадолго. Титан умер. И тишина сменилась радостными криками.
   Тряхнув головой, оглядел неподвижное, громадное тело, по-прежнему освещаемое шариком света и, испугавшись, открыл окно с моими войсками... Все живы. Рыцари, придавленные при падении своими конями, отползли в сторону и с моего места были не видны, оба ранены, но, похоже, не сильно. Сэр Мартин, тоже не совсем здоровый, пытался выдрать застрявший в шейных позвонках титана меч.
   С наслаждением вдохнув прохладный, пахнущий кровью воздух, радостно оскалился и двинулся к паладину, возле которого уже стоял кто-то из аколитов, занимаясь лечением. На площадке вообще как-то очень многолюдно стало, они что, все сюда ринулись?
   Глянул на карту и с облегчением убедился, что о дисциплине мои бойцы не позабыли. Разглядывать убитого титана рванули крестьяне, оставив разозленного мэтра Ансельмо наедине с учеником и платформой. Даже отсюда слышу его вопли. Чтобы самому не надрываться, через карту приказал инженеру подойти ко мне.
   Сэр Мартин, уже освободивший свой меч, при моем приближении прекратил его осматривать и убрал за спину. Выглядел паладин... как будто только что из боя, да. Левая сторона его доспехов была смята и изломана, это ему кулаком прилетело, понятия не имею, как он умудрился не только выжить, но еще и двигаться в этом металлоломе, но честь ему и хвала за это. Я своим мечом титану горло пилил бы еще очень долго.
   Оглядев подошедших рыцарей, слегка помятых и не очень собой довольных, начал отдавать распоряжения:
   - Сэр Джерар, займитесь наведением порядка и сбором трофеев. Если попадется что-нибудь интересное, потом мне покажете. Сэр Константин окажет вам помощь.
   - Мэтр Ансельмо, возьмите факелы и пару-тройку человек, нам предстоит прогуляться недалеко. Нужна ваша консультация. Сэр Мартин, вы идете с нами.
   Убедившись, что все все поняли и бросились выполнять, направился к перевалу. Маны на Светоч не хватало, так что придется довольствоваться факелами, до рассвета еще далеко, а задерживаться здесь у меня нет времени, дел, как всегда, полно. Да и поспать, хоть немного, надо бы, иначе из-за дебафа эффективность тренировок будет снижена.
   Пока шли, появилось, наконец, время разобраться с тем, что же я получил за титана. Двух уровней, к сожалению, не вышло, до девятого оставалась примерно четверть. А жаль, я надеялся на большее. Получил +1 к ловкости, а из умений выбрал Мастер Белой Магии, надо ее прокачивать, повышать эффективность бафов, раз уж других заклинаний у меня нет. Вообще, как по мне, результат вышел не очень, подготовка и планирование отняли куда больше сил и средств. Может, так оно и бывает когда все проходит в соответствии с задуманным?
   Подъем по тропе вышел недолгим, нужное место было относительно рядом. Большая площадка, шагов сорок поперек. Место, как по мне, превосходное, но профессионал из меня еще тот, потому и притащил сюда инженера с паладином, спросить их мнения и посоветоваться. Нужно же пользоваться преимуществами, которые дает наличие в подчинении специалистов.
   - Мэтр, посмотрите - подойдет это место для строительства форта? - обратился я к инженеру. - Сэр Мартин что думаете?
   Мэтр Ансельмо, не торопясь отвечать, забегал вокруг, расставляя помощников с факелами, потом устремился дальше по тропе, периодически заставляя своего ученика забираться по скале вверх.
   - Заблокировать свободный проход по перевалу, было бы полезно, - так и знал, что паладину эта идея понравится. Задумчиво оглядевшись, сэр Мартин кивнул своим мыслям и продолжил. - Впрочем, для начала, стоит узнать есть ли вообще на той стороне кто-либо. Чтобы не тратить силы впустую.
   Тоже верно. Если там окажутся те же насекомые, способные по стенам перемещаться, то форт для них преградой не станет, вырежут гарнизон без проблем. Долбанная Завеса. Вздохнув, повернулся к неспешно возвращавшемуся к нам инженеру, может хоть он порадует.
   - Плохое место, - мэтр Ансельмо скривился, разом похоронив мои надежды. - Дальше тропа значительно поднимается, если поставить там хоть один требушет, форт развалится от нескольких ядер. Нормальный фундамент здесь не построить, поэтому стены будут ненадежны. На скалах полно мест, где можно относительно безопасно разместить стрелков, тогда даже к бойницам не подойти будет. При хорошей подготовке, форт и часа не продержится, а если атаковать будут титаны или еще кто схожих размеров, и того меньше.
   М-да, засада. С одной стороны, даже полчаса порой могут оказаться решающими. Но и строить братскую могилу для собственных воинов, как-то не прельщает. Сомневаться в словах мэтра не приходится, инженер с умением Фортификатор, в данном вопросе разбирается явно лучше меня. И чего тогда делать?
   - А просто стену если поставить? С воротами, - предложил сэр Мартин. Ему тоже не хотелось отказываться от заманчивой идеи. - Рядом караулку и двух-трех бойцов. Тогда неожиданного нападения можно будет не опасаться.
   Мы выжидающе уставились на инженера. Мэтр Ансельмо задумался.
   - Это возможно, - ответил он, после недолгого молчания. - Не больше двух дней займет, при наличии материалов и должного количества работников.
   - Отлично! Тогда, мэтр, прошу вас задержаться здесь, на несколько часов. Когда взойдет солнце, осмотритесь еще раз, прикиньте чего и сколько вам понадобится для строительства, после чего сообщите мне.
   Инженер молча покивал, вновь уйдя в свои расчеты. Что ж, раз закончили, пора возвращаться. Данный перевал самый близкий к замку и у меня начинается обострение паранойи всякий раз, как вспоминаю об уязвимости с этой стороны. Своевременное предупреждение об угрозе просто необходимо, иначе я могу узнать о ней, только когда мои деревни вырезать начнут. Эх, еще бы и все прочие тропки и проходы в долину замуровать.
   К моменту, когда мы вернулись, часть трофеев уже была собрана. Три кристалла, в вагонетках перед входом в шахту, забрали в первую очередь. Труп титана никуда не делся, что замечательно, поскольку с него успели снять доспехи только с ног и с рук, ну и шлем еще. Крестьяне, под указаниями сэра Джерара, облепили громадный труп, как лилипуты Гулливера и пытались содрать нагрудник. Дело весьма непростое. На счастье трофейщиков, мэтр Ансельмо, с полминуты безучастно взиравший на бестолковую суету, внезапно вынырнул из своих размышлений и ринулся наводить порядок и раздавать ценные указания. Рыцарь, успевший сорвать горло в безуспешных попытках наладить процесс мародерства, с заметным облегчением передал бразды командования бесцеремонному инженеру и направился ко мне.
   - Сир, из трофеев у титана было изъято восемьсот золотых монет и вот это.
   Я взял протянутый мне широкий браслет из темно-синего металла. Совершенно гладкий, без каких-либо надписей и украшений. Что за металл, непонятно, никаких пояснений нет. Но дает +1 к Силе. И на чем же его титан таскал?.. Хотя, ну его нафиг, даже предполагать не хочу. И спрашивать сэра Джерара не буду.
   Сняв левый наруч, нацепил браслет и вернул доспех на место. Вновь стоит поблагодарить игровые условности, в реале такой фокус у меня бы не получился, браслет слишком массивный, а в игре - пожалуйста.
   - Спасибо, полезная вещь, - поблагодарил я рыцаря. Потом снова посмотрел на титана, прикидывая время, которое потребуется для его разоблачения. - Сэр Джерар, я возвращаюсь в замок. Вы остаетесь за главного, с бойцами сопроводите трофеи. Крестьян оставьте здесь, в распоряжение мэтра Ансельмо. Охрана им, я думаю не понадобится... Хотя выделите четверых мечников, утром пришлю им замену.
   Перевал близко, а кого оттуда может принести, неизвестно. Хоть и маловероятно, но лучше не рисковать ценными, во всех смыслах, специалистами. Яблоневка рядом, крестьян специально из нее набирали, так что завтраком всех обеспечат, а поутру лишние уберутся и останутся только шахтеры, которым, после бессонной ночи, еще и работать предстоит. М-да. Ну, разберутся как-нибудь.
   Росинант, злобно фыркал и пихал меня закрытой броней мордой в плечо, не понравилось ему, что хозяин без него драться полез. Увы, не всегда получается так, как хочешь, но извиниться все же стоит. Потратив несколько минут, скормил верному коню очередную корку хлеба, которых у меня в инвентаре всегда хватало, специально для него, после чего взобрался, наконец, в седло. Маленький отряд из четырех всадников, вновь рванул сквозь ночь, только уже в обратном направлении.
   Вообще, стоит признать, вся сегодняшняя авантюра, была именно авантюрой. При чем, ненужной. При скорости добычи - один кристалл в день, упираться и рисковать из-за этой шахты, было уже бесполезно. Проще купить необходимое количество ресурсов и поставить строить этот долбанный Собор.
   И, что самое интересное, я это уже сделал, еще сегодня. То есть, уже вчера, ближе к вечеру. Двое суток, необходимых на строительство, истекут как раз в последний день, за несколько часов до полуночи, после чего уже можно будет потратить деньги на покупку и улучшение войск. Мне вообще понравилось тратить деньги, после того, как я узнал, насколько богатым могу стать, если впустую клювом не щелкать.
   Повышение налогов никогда и нигде не вызывало понимания у населения. И игра здесь не была исключением. Поэтому пришлось лично встречаться со старостами деревень и убеждать в необходимости такого шага. Не смотря на то, что крестьянам такое отношение явно польстило, соглашались с моими предложениями они неохотно. Кредит доверия подданных я вычерпал едва не до дна, только заверение, что особые меры продлятся лишь до конца недели, в конце концов, перевесили. Повздыхав, старосты, все же, согласились убедить односельчан в необходимости повысить выплаты в шесть раз - с пяти монет, до тридцати. Если бы не Лидерство и общая, положительная репутация у подданных, ничего бы у меня не вышло, думаю. Так что есть стимул и дальше ради нее стараться. Тем более, что с повышением репутации и Лидерства, растет и максимальная планка налогов...
   Так почему же я напал на титана сейчас? Однозначно ответить на этот вопрос сложно и мне самому. Пожалуй, в основном потому, что желал проверить и поверить! - в собственные силы. И я сейчас не об умении размахивать мечом. Проломить кому-нибудь голову, много ума не нужно, куда важнее уметь принимать правильные решения и управлять подчиненными. Моя сила, это мои люди. Банально, но от того не менее верно и жизненно.
   И оценить свои возможности я должен был еще до начала гонки на выживание против всего мира. При всей своей крутизне, титан всего лишь одиночка и если бы мои планы споткнулись уже на нем, при том, что сил и средств для победы было достаточно, то передо мной встал бы закономерный вопрос - а стоит ли вообще тогда дергаться, пытаясь сохранить то, что мне досталось?.. Судя по результату недавнего боя - стоит.
   Ну и немаловажный фактор - стоимость за один кристалл на Рынке, полторы тысячи золотых. А для улучшения Собора в Храм их понадобится еще десять штук. Я ведь хочу, чтобы Прелаты смогли вызывать Архангелов...
   Выбравшись на тропу, ведущую к Яблоневке, кони пошли увереннее, так что саму деревню проскочили быстро. Вроде бы в некоторых домах горел свет, но не уверен, если кто и бодрствовал, выскакивать на улицу с вопросами о своих односельчанах, не стал. Значит с утра и узнают новости, порадуются.
   Кстати, довольно странно, но ни в одной из моих деревень, не было собак. Насколько я понял, из пространных ответов старост и пояснений на форуме игры, их появление было завязано на "плавающий" квест, без четких условий появления. У кого и когда его искать и брать, так и осталось неизвестным, крестьяне только руками разводили, сокрушаясь отсутствием этих весьма полезных друзей человека.
   Дальше дорога шла относительно удобная, потому можно было слегка расслабиться, да и не галопом мы летели, так, бодрой рысью, хоть и весьма неудобно, зато без риска переломать лошадям ноги, ну почти. Огни, на крыше донжона замка, уже показались.
  
   - На сегодняшний день, с учетом выпавшего с титана золота, в казне имеется девять тысяч пятьдесят монет, - мэтр Клаас оторвал взгляд от одного из кипы свитков, разложенных перед ним на столе, и вперил его в меня, ожидая монаршего подтверждения своим выкладкам.
   - Угу, - а что, мне не трудно. Чтобы проглядеть финансовую статистику владения, достаточно лишь вызвать соответствующую панель виртуального интерфейса, и не нужно перелопачивать бухгалтерские книги и сводить все цифры к единому показателю. А вот моя правая-левая рука, уважаемый мэтр Клаас, такого удобства и радости лишен, по воле разработчиков. И совершенно напрасно, как по мне. Зато у него есть куча свитков и калькулятор в башке.
   - К началу следующей недели, с учетом повышенного налога, в казну поступит дополнительно двенадцать тысяч восемьсот золотых...
   Вернувшись, к трем часам ночи, в замок, я завалился спать в своих покоях. И продолжал это занятие аж на целый час дольше, чем обычно. А в результате, выспавшийся и не успевший вовремя удрать на тренировку, был отловлен настойчивым экономом, загнан в угол и теперь вот сижу, разбираюсь с экономикой моего владения. Что, по большей части, сводится к выставлению пометок на предстоящие затраты в соответствующих графах интерфейса, позволяя тем самым мэтру Клаасу заранее резервировать необходимые суммы. А нужно моему маленькому королевству и, в частности, замку, до фига и больше. Продукты, инвентарь, жалованье... Ремонт - моего щита и доспехов сэра Мартина. Новые копья ему и рыцарям. С броней титана, опять же, не очень ясно, что дальше делать, никому из моих она, естественно, не подойдет, а продавать на рынке, даже починенную, значит минимум вдвое потерять на цене. В общем, список длинный и как мэтр умудряется со всем этим справляться, честно сказать, не понимаю.
   А за окном ярко светит солнце, небо безоблачно и тепло льется в распахнутое окно. Поневоле вспоминаются школьные годы и собственные муки, когда на улице вот такая же погода и совершенно не хочется учиться. Вот только я, в отличие от того школьника, прекрасно знаю для чего нужно тратить время на уроки и чем грозит нерадение в учебе.
   К сожалению, одним лишь повышением налогов, обойтись не удалось, кристаллы и сам Собор, оказались очень уж затратными приобретениями. Так что пришлось заняться распродажей. Из дорогого и ненужного, оказались только ресурсы не завязанные на мой замок - ртуть и сера. Но их не хватило, так что я уже, скрепя сердце, начал подумывать о стоявших в подвале замка бочках с вином, не оружие же продавать, когда мэтр Клаас, очень вовремя напомнил о самоцветной шахте. Находившаяся в самом дальнем конце долины, для развития замка она мне была не нужна, поэтому хоть работы на ней и велись, вывозом добытого никто не занимался. Так что на момент начала недели, там скопилось уже десять драгоценных камней, после продажи которых, я оказался не таким уж и бедным. Очередной урок, в общем.
   Мэтр Клаас, взявшийся за очередной свиток, не успел осчастливить меня новым потоком цифр.
   - Сир, прибыл гонец из Яблоневки, на них напал великан! - после короткого стука в дверь, даже не дождавшись разрешения, на пороге возник сэр Мартин.
   - Что?
   Открыв карту, быстро переключил на нужную область и приблизил... Людей на улочках деревни как-то многовато для этого времени. Вот только никаких великанов, да и вообще врагов, не видно. Хотя селяне, похоже, действительно взбудоражены.
   - Мэтр Клаас, возвращайтесь к своим делам, закончим позже, - приказал я, вставая из-за стола. Первый испуг, когда я готовился увидеть разгромленную деревню и трупы подданных, слетел так же быстро, как и возник, ничего еще не случилось, а значит можно успеть.
   Через карту, опять же, "дернул" сигнальщика на крыше донжона и над замком и жавшимися к холму домами, полетел хриплый и тревожный рев рога. К моменту, когда слетев по лестницам на первый этаж, выскочил из башни, воины уже строились во дворе, отдельными группами. Как же мало их.
   - Сэр Мартин, распорядитесь на конюшне седлать всех имеющихся лошадей, - обернувшись к неотступно следовавшему за мной коннетаблю, приказал я. - Посадим на них арбалетчиков. Кому не хватит, пойдет пешком вместе с остальными бойцами.
   - Карл! - егерь скользнул мне на встречу, остановившись в двух шагах. - Бери двоих, сажай на лошадей и дуйте к Яблоневке. Когда мы доберемся туда, я должен уже знать, где этот гребанный великан находится. Не рискуйте и будьте внимательны, может с ним еще кто-то приперся.
   Чертов перевал, не зря выходит меня из-за него так переклинило, только вот не успел... Черт! Там ведь инженер! Распахнув карту, лихорадочно принялся выискивать мэтра и не находил. Когда вспомнил о возможности задать поиск по имени или классу, ко мне уже подвели Росинанта. Запрыгнув в седло, нетерпеливо оглянулся и активировал поиск... Есть, вот он, зараза! В своей мастерской сидит. Не удержавшись от злобно-радостной ухмылки, дождался, когда семеро арбалетчиков утвердятся в седлах и послал жеребца вперед. У бойцов нет навыка верховой езды, но удержаться на спине идущей галопом лошади хотя бы четверть часа, они смогут, уже проверено.
   Кавалькада вылетела сквозь распахнутые ворота и устремилась по дороге, через город, вслед за разведчиками, изрядно уже опередившими нас. Сомнение на счет правильности своих действий мелькнуло и пропало, лучшего варианта, при имеющейся информации, все равно не придумать. Сидеть же и терпеливо ожидать, где всплывет этот великан, тоже не выход. Ну откуда же ты взялся, чтобы тебя!
   Опять скачка по раскатанной дороге, все как и ночью, только арбалетчиков я переоценил, отряд изрядно растянулся и двигался значительно медленнее, чем мог бы. Но, хоть двигался. Посматривая периодически на карту, что не особенно удобно в седле, отмечал продвижение егерей и, по-прежнему, отсутствие каких-либо врагов в деревне. Это начинало уже напрягать, вылавливать противника по всей долина, самый нежелательный вариант, слишком мало у меня людей, а посылать малыми группами, значит рисковать их потерять.
   Очередной взгляд на карту и, наконец, я его увидел. Незваный пришелец расселся прямо на земле, в полусотне шагов от крайних домов деревни, со стороны шахты. Егерей моих, укрывшихся с разных сторон, он то ли не видел, то ли игнорировал. Огромный, с темно-серой кожей, голый... Из седла я не вывалился, но карту, от греха, закрыл. И все оставшееся время, в голове крутился один-единственный вопрос: "Как?!".
   Мчаться сломя голову смысла не было, очень сомневаюсь, что этот индивидуум предпримет что-либо до разговора со мной. Селяне вон, тоже, не торопились разбегаться, бросая дома и имущество - может им для подобного прямое указание от меня нужно или и впрямь не видят опасности? Пока проезжали деревню, особого испуга на их лицах не увидел, а вот любопытство было. Ладно хоть на глаза "гостю" не лезут, из-за домов и заборов выглядывают.
   За околицей сделал своим знак остановиться и дальше двинулся уже один. Ну, с Росинантом - поднявшийся мне на встречу титан, выше все равно, но с седла я ему хоть на не уровне пояса буду, а то ведь этот нудист и не подумал прикрыться, сложил руки на груди и пялится.
   - Ну, здравствуй, - титан скривился. Хм, действительно, несколько издевательское приветствие получилось, учитывая нашу ситуацию. - Не скажу что совсем не рад тебя видеть, но, сам понимаешь... Как ты смог выжить?
   - Я и не выжил. Вы меня убили, - титан перевел взгляд куда-то мне за спину, на сэра Мартина и рыцарей, надо полагать. Добрым его назвать было сложно, но и особой злости тоже как-то не заметно. - И это было больно.
   Не сомневаюсь, мы очень старались. Вот только, похоже, напрасно... Или нет? Что-то не выглядит титан озлобленным. В чем бы ни была причина его воскрешения - баг, квест или еще что, сводить счеты он не торопится. Пока, во всяком случае. И что теперь делать мне?
   - Получается, воскреснув, ты не только не убил никого на шахте, но и смог оттуда уйти, - медленно заговорил я, боясь спугнуть затеплившуюся надежду. Титан старался выглядеть спокойно и бесстрастно, но что-то, в выражении лица и глаз, выдавало... волнение? - Почему?
   - Ну, твои сервы сбежали прежде, чем я успел хоть слово сказать, - усмехнулся он презрительно. Будто иного поведения от крестьян ожидал, ага. Пожал плечами. - После смерти, договор меня больше не связывает, так что можешь с этой шахтой делать все, что хочешь.
   - Ну, спасибо что разрешил, - и ведь кивнул подлец, этак покровительственно. - Значит теперь тебя там ничего не держит? И ты пошел ко мне.
   - А ты не рад? - деланно удивился титан. Оглядел мое крохотное воинство и хмыкнул, опасливо покачав головой. - Наверное, мне лучше уйти?
   Ну, вот ведь зараза, а? И попробуй только останови, потом при каждом удобном случае будет напоминать, что это я его в гости пригласил, а сам-то он и не думал набиваться. Язва блин, пятиметровая. Хотя я тоже далеко не подарок.
   - Даже вина не выпьешь? - что-то не понравилась ему моя улыбка, вон как насторожился, тоже успел меня изучить хорошо. - Ну, смотри. А куда пойдешь, кстати? Чтобы мне потом тебя подолгу не выискивать раз уж ты у нас теперь бессмертный.
   - А это при чем здесь? - осторожно поинтересовался титан.
   - Мне войска тренировать надо, - с удовольствием подтвердил я его опасения. - Ничего такого, пару-тройку раз в день помрешь и достаточно. Могу даже приплачивать, продуктами там, вином. Или другие пожелания есть?
   Титан молча показал мне два пальца. Да, да, те самые. С учетом его размеров, выглядело не столько оскорбительно, сколько пугающе. С полминуты мы бодались взглядами, скалясь друг на друга, пока гигант не "сдался".
   - Твое предложение все еще в силе? - произнес титан, усмехнувшись. Но взгляд был серьезен. - О службе.
   - В силе, - я кивнул, вцепившись в повод. Блин, если он сейчас скажет, что пошутил, убью, прямо здесь.
   Титан, под моим внимательным взглядом опустился на одно колено, оказавшись все равно выше! - и приложил правую руку к безволосой груди, напротив сердца.
   - Я - Дядя Степа, клянусь верно служить тебе, - торжественно произнес этот... этот, в общем. И встал, довольный собой.
   - Ты же эту кличку терпеть не можешь, - уточнил я, мимолетно проглядев выскочившее сообщение о присоединении нового юнита. По имени Дядя Степа, блин. - Настоящее имя не хочешь назвать?
   - После возрождения оно стало настоящим, - ровно ответил титан. - Другое, если и было, то я его не помню.
   И что на это сказать можно? Если судить по его безмятежной физиономии, то ничего. Если его самого не напрягает, то и я лезть не буду. Но, Дядя Степа! Что вообще происходит в этой игре?
   - Ладно, как скажешь, - я наконец-то смог перевести дух. И по-новому рассмотреть своего нового бойца. Кстати об этом. - Ты бы хоть прикрылся чем-нибудь, стоишь, сверкаешь своим хозяйством.
   Титан скривился, демонстрируя свое отношение к моему предложению, но ответить все же соизволил.
   - Ты мою одежду забрал? Наверняка и продать уже все успел, так что не жалуйся.
   - В замке твои вещи, вернемся, заберешь, - судя по довольной ухмылке, этот вопрос титана изрядно беспокоил. - А пока ходи голым, раз уж тебе это так нравится.
   Развернув Росинанта, направил его к ожидавшему меня отряду. Судя по кислому выражению лица сэра Мартина, исход моей беседы с титаном, его не вдохновил. Людская раса, да и не она одна, в общем-то, ко всем прочим относится без восторга, сосуществовать рядом их может заставить только воля и авторитет лидера и то, без трений не обойтись. Впрочем, в моей ситуации есть несколько плюсов, так что надеюсь, серьезных проблем подданные доставлять не будут.
   Дядя Степа... нет, я все же не могу всерьез его так называть, а ведь придется - топал следом за мной, с гордым равнодушием игнорируя любопытные взгляды устремленные на него со всех сторон. Особенно доставляли женщины, в глазах которых порой читалось такое, что поневоле начнешь сочувствовать их мужьям. Хотя, может это просто я вижу то, чего вовсе и нет. Титану же было откровенно по хрен на чужое любопытство, его больше интересовало вооружение и доспехи моих воинов.
   Открыв карту, приказал уже почти добравшейся до деревни пехоте, возвращаться назад. Ощущение бестолково потраченного утра, не смотря на недавнюю эйфорию постепенно начало давить на мозги. Наверное я все-таки слегка двинулся на почве этой подготовки к будущим проблемам. Отвлечься полноценно уже и не получается.
   - Слушай, у меня вопрос к тебе есть, - смерив Дядю Степу взглядом, решил все же прояснить один момент. - Я собирал информацию по титанам, когда готовился... ну, ты понял. Так вот, во всех источниках говорилось, что ваш рост...
   - Я не карлик! - титан остановился и упер указательный палец мне почти в лицо. От спокойствия и следа не осталось, рожа перекошена, а в глазах ярость. - Ты понял?
   - Да как скажешь, - согласился я, заставляя Росинанта двинуться в сторону. Этот палец почти с мою голову размером. Еще и руки примиряющее поднял, ну его нафиг, нарываться после такого предупреждения. Главное, сейчас, не засмеяться, а то ведь реально огрести можно.
   С полминуты посверлив меня взглядом, титан с угрозой оглядел остальной отряд, выискивая на лицах малейшие признаки усмешки. Но ничего подобного не увидев, гордо выпрямился и двинулся вперед. Воины, похоже, не поняли в чем дело, а я им объяснять не собираюсь. Но узелок на память завязал, будет чем подколоть, когда титана в очередной раз занесет на повороте. Главное, с безопасного расстояния это проделать.
   Так вот и ехали дальше, молча. Солдаты подозрительно косились на своего нового соратника, которого всего несколько часов назад убивали. Паладин хмурился и мрачно косился на гиганта, явно недовольный его поведением и внешним видом. Титану было глубоко наплевать кто и что о нем думает, шагал себе с выражением презрительного высокомерия на лице ко всему миру, что при его размерах и силе, в общем-то, вполне допустимо.
   А я, поглядывая, периодически, на свое крохотное воинство, терзался сомнениями, размышляя, нужно ли сообщать о случившемся в службу тех-поддержки, потому как ситуация явно ненормальная. Или же просто и незатейливо послать лесом их предупреждения и собственную паранойю и порадоваться удачному приобретению. Ведь титан того стоит, правда?
   Глава 4
   Вообще, недостатков у меня хватает, как, пожалуй и у любого человека, идеальных не бывает, наверное. Да. Однако же прежде, я зависти за собой не замечал, удавалось как-то обходиться. А теперь вот сижу, смотрю и завидую. И совершенно не стыдно за такое вот нехорошее чувство, возможно от того, что теплится в душе уверенность, что когда-нибудь (хочется, конечно, побыстрее) и я вот так вот смогу.
   Очередной тренировочный бой, которых за последние дни было уже столько, что даже такой неуч как я, особенно глядя со стороны, способен кое-что разобрать в происходящем. А происходило действо весьма занятное и поучительное - схватка трех паладинов. Это если не вдаваться в подробности. А если конкретно - сэр Мартин метелил сразу двоих новичков. Сэр Джерар и сэр Логрейн, не смотря на все прилагаемые усилия, уверенно сливали своему противнику.
   В отличие от меня, коннетабль умудрился-таки получить девятый уровень в бою с титаном, потому, наверное, что приложил больше всех труда к его умерщвлению. А паладин девятого уровня, совсем не ровня двум паладинам первого, как выясняется. И даже не в характеристиках дело, из-за которых, к слову, я с трудом успеваю следить за происходящим, и то, как только, забывшись пытаюсь мысленно, реагировать, сразу сбиваюсь. М-да. Так вот, основа настолько явного превосходства сэра Мартина в том, что его умение Мастер Меча достигло уже седьмого уровня. И это офигеть, как круто, оказывается. Даже при том, что мой Оружейник добавил ему единичку, так ведь и противникам добавил. И разница в два уровня умения оказалась для них непреодолима.
   Достаточно весело, на самом деле, смотреть как два топовых юнита, сливают тренировочный бой своему старшему коллеге. Притом, что выйди я с любым из них один на один и смотреться буду так же смешно и гораздо более нелепо. На равных, ну почти, мне пока удается сражаться только с егерями, их основные умения лежат немного в другой плоскости и потому редко у кого Мастер Меча шагнул за второй уровень. А ведь я тоже, типа, паладин. Есть от чего впасть в уныние.
   Вздохнув, покосился на часы, показывавшие, что краткий перерыв почти закончился и пора бы уже возвращаться к тренировкам. Наблюдение за мастерами, конечно, познавательно, но без практики толку от него не будет.
   - Сир, прошу вас уделить мне немного времени, - раздавшийся за спиной голос, вызвал приступ паники, пополам с раздражением.
   - Конечно, отец Бенедикт, прошу присаживайтесь, - подавив невольное желание вскочить и удрать куда-нибудь подальше, доброжелательно ответил я похлопав по скамейке на которой сидел.
   Прелат уже второй день, с настойчивостью, достойной лучшего применения преследовавший меня буквально по пятам, обошел скамью и осторожно опустился на самый краешек. Выглядел священник смущенным и слегка растерянным.
   Вообще, если вдуматься, ему можно было только посочувствовать. Прописанный сценарием характер и роль, вступили в жесткую конфронтацию с не менее базовыми настройками в которых я фигурировал мало того как его лорд, так еще и паладин, в церковной иерархии стоящий ступенью выше прелата. И два уровня Лидерства, вкупе с высокой, положительной репутацией. Идти наперекор моим приказам при таких вводных и тем более саботировать мои решения, он не то что не мог - не хотел! Но и обязанности церковнослужителя, легшие на другую чашу весов, игнорировать было невозможно. Вот и прицепился отец Бенедикт ко мне, пытаясь заставить избавить его от созданной мною же проблемы.
   - Сир, я настоятельно прошу вас принять меры, чтобы ограничить свободу передвижения этого нелюдя, - произнес прелат, не так уверенно и твердо, как, несомненно, хотел. Понимания на моем лице своим требованиям он не увидел и заторопился договорить, пока я опять не сбежал, под каким-нибудь благовидным предлогом. - Не смотря на возможную, хоть и сомнительную, пользу, это существо является язычником, до мозга костей. Он не скрываясь восхваляет ложных богов, повергая в смущение нестойкие умы простых людей.
   - Отец Бенедикт, вам не стоит относиться к моему подданному с таким предубеждением, - подавив вздох, произнес я. Долбанный расист, как же ты меня уже достал. Хорошо еще, что три других прелата, отданных ему в подчинение, не лезут ко мне с подобными вопросами. - И прошу, не называйте его нелюдью. Он Дядя Степа из расы титанов и сомневаться в его верности мне, точно не стоит.
   Прелат встретил мой ответ с таким скорбным видом, словно я постулаты его веры только что обрушил, доказав их ложность. Вот ведь дурные сценарии, жить спокойно не дают. И игнорировать их может быть чревато. Священник поднял на меня взгляд в котором усталость в равной мере была разбавлена обреченностью.
   Встав со скамьи, отец Бенедикт выпрямился передо мной во весь рост. В своих белоснежных, расшитых золотой нитью одеждах, немолодой, он выглядел где-то даже внушительно. Сомнения на лице уступили место решительности и, будто бросаясь в омут с головой, прелат произнес:
   - Ваше Величество. Подобное пренебрежение основами веры - недопустимо! Насколько бы этот нел... титан, не был предан лично Вам, он был и остается убежденным еретиком. Имея возможность невозбранно общаться с Вашими подданными, уже самим этим фактом наносит вред.
   И замолчал, смиренно опустив взгляд, в ожидании наказания за дерзость.
   Вот что мне с ним делать прикажете? Ведь не фанатик ни разу, умный и даже приятный собеседник, не вызывающий ни малейшего отторжения при общении. Но как же его на этом титане переклинило!..
   С трудом удержав злобную ругань при себе, чтобы еще больше не накалять обстановку, молча смотрел на замершего передо мной священника. Если эту гребанную ситуацию не разрулить, боюсь уже представить, к каким последствиям она может привести.
   - Я понял вас, отец Бенедикт, - после долгого молчания, справившись, наконец, с эмоциями, заставил мозги подключиться к решению проблемы. - И, думаю, нашел решение. Поскольку вы являетесь главой прихода в моих владениях, назначаю вас ответственным за приобщение титана Дяди Степы к истинной вере. Добровольное! - выделил я голосом последнее слово.
   Радости на лице прелата после оглашения приказа, я что-то не увидел. Успел уже пообщаться с титаном и составить мнение о его характере, так что хорошо представляет, чего можно ожидать в ответ на проповеди. Но, мне все равно, если честно, сам просил принять решение. Пусть теперь Дяде Степе мозги выносит, вдруг да подействует.
   Коротко поклонившись, прелат двинулся прочь. А я повернулся к площадке, на которой, разумеется, за прошедшее время ничего не поменялось. Сэр Мартин с прежней, пугающей легкостью, гонял обоих новичков. Пора бы и мне вернуться к тренировке, хватит отдыхать уже... Хм, а почему бы и нет, собственно?
   - Отец Бенедикт.
   Прелат, не успевший отойти далеко, развернулся и подошел ко мне.
   - Призовите, пожалуйста, Ангела, - озадачил я священника просьбой.
   - Здесь? Но зачем?
   - Хочу проверить, насколько эти создания сильны, - пояснил я. После чего имел удовольствие наблюдать за стремительной сменой эмоций на лице прелата, изумление, недоверие, возмущение, отчаяние.
   - Ваше Величество, так нельзя!
   - Отец Бенедикт, - я выставил перед собой ладонь, прерывая священника. - Это просто тренировка. Никто никого убивать не собирается. Мне нужно знать способности Ангелов, чтобы правильно использовать их в сражении.
   Несколько секунд прелат выдерживал мой требовательный взгляд, но, наконец, опустил глаза. Даже жалко его порой становится, но куда деваться? Надеюсь, со временем привыкнет к моим заскокам и перестанет изводить себя, да и меня, ненужными переживаниями.
   - Слушаюсь, сир, - поклонившись, ответил прелат. Тихонько вздохнул и повернувшись лицом к площадке, сражение на которой уже прекратилось, после моего окрика, сложил молитвенно руки.
   В бело-золотом сиянии открывшегося портала, возникла высокая фигура, в белых одеждах. Надеюсь, Ангелы действительно настолько круты, как про них писали на форуме.
  
   Горячая кружка, с дымящимся отваром, по вкусу очень сильно напоминавшим любимый чай, приятно согревала руки. Сидя, в одиночестве, за столом, я расслабился, бросая иногда взгляд на часы, отсчитывавшие последние минуты до полуночи и открытия границ с внешним миром.
   Мысли, как-то лениво и неспешно, в последний раз, перебирали то, что уже было реализовано, за эти суматошные и не самые простые в моей новой жизни, дни. Проверяли, все ли сделал как должно, и не нужно ли что-то исправить, пока еще есть время. Просто, чтобы занять чем-то голову - все пункты составленного плана были не по разу обсуждены и последовательно и четко реализованы, даже умудрись я что-либо забыть (это с идеальной-то памятью) напомнить нашлось бы кому.
   Постоялый двор, в сочетании с прочими заведениями, социального толка, наконец позволил повысить недельный прирост населения и увеличил доступный лимит для найма-улучшения войск. Что оказалось очень кстати. По своим физическим кондициям люди уступают многим другим расам, зато берут свое численностью и дисциплиной. Так что будет у меня настоящая, многочисленная армия, дайте только время... А пока, придется крутиться и активно использовать мозги.
   Собор, законченный в срок, не смотря на всю свою красоту и некоторую помпезность, в нынешний облик города вписывался не очень. Хотя какой это город, крупная деревня, скорее. Однако главное, вернее, сразу два главных пункта в моем плане, он закрыл. Паладины и возможность призывать Ангелов.
   Слухи не врали - крылатые создания действительно круты настолько, как их описывают. Трое паладинов, пусть и разных уровней, в бою с Ангелом шестого уровня, ни разу не смогли его даже задеть, не то что нанести рану. Глядя на такое избиение, я и соваться не стал, чтобы не позориться перед сбежавшимися посмотреть на небывалое представление подданными. К слову, присутствие Ангела на окружающих оказывало буквально мистическое воздействие - рост воодушевления был намного сильнее, чем от моих способностей, а ведь еще и слабое увеличение базовой защиты вешалось.
   Устав наблюдать за позором своих паладинов, я уже собирался остановить бой... Когда Ангел исчез. Три минуты пребывания в этом мире и сутки ожидания. Совсем, блин, не здорово. Поборовшись с жабой, требовавшей копить и не отдавать, позвал еще одного прелата, после чего загнал на ристалище титана. И вот здесь оказалось, что размер и уровень, все же, имеют значение. С Дядей Степой у Ангела, уже возникли сложности. Бой, не смотря на разницу в силах, оказался весьма ожесточенным - антипатия между этими двумя, возникла сразу и взаимно. Крылатый продержался недолго. Но все равно это было круто.
   В общем, понятно, почему мне просто не терпится построить Храм, который позволит призывать уже Архангелов? И единственное, что омрачает мою безудержную радость, это тот факт, что прелатов мне все равно будет доступно в неделю всего двое. В отличие от паладинов, лимит которых увеличится.
   Для порядка вздохнув печально по поводу собственной убогости, на фоне этих машин смерти, глотнул отвар, с интересом оглядев собравшихся здесь, в этот поздний час, людей. Если вот так, со стороны наблюдать, то никакой неестественности, порой весьма раздражающей, в них нет. Самые обычные мужчины и женщины, смеются и переживают, делятся друг с другом радостями и горестями. Настоящие. И от этого становится не по себе, из-за ответственности за каждого из них, которую пришлось взвалить на себя, решив бороться за право называться их Лордом. А по-другому их воспринимать, уже и не получается. Особенно когда ловлю на себе брошенные украдкой взгляды. То, как изменится жизнь, с открытием границ, волнует их ничуть не меньше моего. Ох, хочется верить, что не зря они так надеются на меня.
   С сожалением допив отвар, встал из-за стола. Все, что можно было успеть - сделано, ошибок нет и ничего исправлять не нужно. Часы отсчитывают последние секунды...
   Полночь. Пора идти спать.
  
   Разбудил меня сигнал заклинания Обратной Связи. Коротко глянув на серые, предрассветные сумерки, за окном, раскрыл карту. Кому, интересно, не терпится разбудить своего Лорда в такую рань?
   Так, первая группа, отправленная к пещере. Решили выступить, не дожидаясь рассвета. А вот что они умудрились так быстро в этой пещере обнаружить, мы сейчас посмотрим... М-да, как интересно, оказывается жить, когда тебе не мешают никакие Завесы.
   - Оставайтесь на месте и наблюдайте. К порталу, не приближаться! - приказал я, вставая с кровати.
   Надо бы проверить, как там остальные разведгруппы поживают. Быстро проглядев карту, убедился, что первые оказались не единственными, такими нетерпеливыми, кое-кто тоже не удержался. Ну, им, там на месте, виднее. Правда остальным с находками не повезло.
   Пока облачался в доспехи, разбудив предварительно свое войско, решил, что тащить титана на правый берег, не стоит. Он вполне способен реку вброд пересечь, с его-то ростом, но без веской причины лучше и не пробовать предлагать подобное. Проще паром для него одного подогнать, но это много времени займет. Пусть на берегу дожидается, с частью бойцов, все равно, без предварительной разведки я в этот портал не сунусь.
   С собой решил взять только паладинов и рыцарей, больше просто не влезет на паром. И, кстати. Открыв меню, с огромным удовлетворением увидел доступного для найма паладина. Новая неделя, новые возможности. Не откладывая, тут же и нанял его.
   Войска уже построились во дворе замка, в ожидании моего появления и, хоть и ненамного больше их стало, удельная мощь каждого отдельного бойца и всех в совокупности, серьезно возросла. Прямо гордость берет при одном взгляде на их стройные ряды... Хм. Нет, пожалуй, сделаем по-другому.
   - Сэр Мартин, принимайте командование. С собой я возьму оруженосцев, а вы готовьтесь, в случае необходимости начать переправу. Либо, обороняться, - приказал я коннетаблю.
   Если с тем, что может вылезти из портала, окажутся не способны справиться или хотя бы задержать, восемь оруженосцев, при поддержке четырех егерей и моей, то рисковать более дорогими и сильными бойцами тем более не стоит. А тащить на тот берег сразу все войско, вполне возможно, что впустую, лишнее. И поеду я не на Росинанте, а на более проворном Вороне.
   Дядя Степа, в силу размеров не способный пролезть во внутренний двор замка, дожидался снаружи. Молча выслушал мои распоряжения, кивнул и двинулся к берегу. Даже не съязвил в ответ. Не выспался, что ли?
   Карту я не убирал, просто сдвинул ее в сторону и раскрыл другие меню. Пока паром неспешно преодолевал реку, неприятно темную, в предрассветных сумерках, я, сверяясь со списком, тратил деньги, нанимая и улучшая юнитов.
   Поколебавшись, вздохнул и приказал мэтру Клаасу купить на рынке пять кристаллов. Золота жалко, при таких тратах, на все нужное, его просто не хватает, но пусть лучше строительство Храма начнется уже сегодня, и через двое суток у меня появятся Архангелы.
   Оглянувшись на оставшихся на левом берегу бойцов, подумал, что нужно обзаводиться еще одним паромом. Да и верфь пора бы уже начинать строить - егеря пойдут вниз по течению на лодках, а если обнаружат что-то интересное, мне воинов тоже в эти пропахшие рыбой суденышки сажать или на плоту сплавляться? Планов громадье, а ни времени, ни возможности нет. Дай бог хотя бы половину задуманного осуществить, уже рад буду.
   Паром ткнулся, наконец, в песок, обрывая хоровод размышлений и я поторопился сойти на берег, что-то река на меня сегодня угнетающе действует. Запрыгнул в седло и, дождавшись остальных, скомандовал движение, сам его и возглавив. Гнать галопом тут не стоит, пока темно, так что на месте будем часа через два, может чуть больше. В самый раз хватит, голову от ненужных сейчас мыслей проветрить.
   Егеря расположились на некотором отдалении от пещеры, отлично подобрав позиции, если бы не карта, точно бы не увидел. При нашем приближении, командир группы поднялся во весь рост, махнув рукой - все в порядке, за время наблюдения ничего не произошло.
   Приняв короткий доклад, уточнил, на всякий случай, про гиен и довольно кивнул.
   - Лошадей оставим здесь, - спрыгнув на землю, в полутора десятках метров и чуть в стороне, от входа в пещеру, приказал я. - Мэтт, оставь одного человека присмотреть за ними.
   Егерь молча кивнул. Я оглядел спешившихся оруженосцев, в своих доспехах, с тарчами, выглядевших ожившими статуями из какого-нибудь музея средневековья. Подозвав разведчиков, скастовал, на всех, Массовое Проворство. По откату, как раз дойдем когда, добавлю такое же массовое Сопротивление Магии. На все возможные случаи, и драться и убежать, и еще остается мана на что-либо универсальное, по обстоятельствам.
   Первым, бесшумно и плавно двигался егерь, следом, метрах в десяти, я, возглавляя построившихся коротким клином оруженосцев, если что-то случится, мне проще самому сдохнуть прикрывая отступление, чем терять бойцов. Ну и по флангам, пара разведчиков, с наложенными на тетивы луков стрелами. Полная готовность к неприятностям, в общем.
   Пещера небольшая, метров сорок, от входа до дальней стены, никаких проходов и отнорков. Не знаю на счет рукотворности, но пол точно был обработан, слишком он гладкий, без единой трещины или неровности. А в центре, примерно, пещеры, на небольшом, каменном возвышении в виде круга, с парой ступенек, стояла арка не активированного портала.
   Тут дольше говорить, чем идти. И на встречу никто не вылез, с какими угодно намерениями. Даже обидно, слегка. Остановив бойцов, поднялся на постамент, с интересом разглядывая сооружение. Выполненная из темно-красного металла, с непонятными и, честно говоря, не особо привлекательными узорами, арка определенно красотой не блистала. Припомнив мельком виденный, на сайте, скрин портала, ничего общего, помимо самой формы арки, не нашел. Интересно.
   Подавив нервную дрожь, нашел взглядом место, куда следовало приложить перстень, для активации портала и шагнул вперед.
  

Портал заблокирован с другой стороны.

   Зашибись! И кто же это у нас такой осторожный и предусмотрительный, а? И про ключ ничего не сказано, это значит, что его нет или что он не поможет в данной ситуации? Что-то, как-то не так я себе представлял результаты этой прогулки.
   Осмотрев арку еще раз, убедился, что вблизи она более привлекательной, для меня, не стала. На всякий случай обошел по кругу, но место для ключа было всего одно. И чего мне с тобой делать? Покосился на терпеливо ожидающих моих приказов бойцов, но тут же отказался от этой идеи. Оставлять здесь кого-либо, при том, что у меня и без того войск меньше, чем доступно, не годится... Хм, а если попробовать тоже заблокировать портал?
   Провозившись несколько минут и не добившись ничего, кроме уже начавшего раздражать уведомления, я даже на форум залез, откуда очень быстро выяснил, что для блокировки портала, нужно иметь в своем распоряжении ключ от него. То есть мне в этом плане ничего не светит, запершийся с той стороны некто, эту нужную вещь уже заполучил.
   Сплошное разочарование и очередная проблема. Паранойя требовала залить эту пещеру бетоном и заминировать подходы или, хотя бы разломать портал. Не будь они в принципе неуничтожимы, я бы наверняка задумался и неизвестно еще до чего дошел бы в таких рассуждениях. Может крестьянина сюда посадить, пусть караулит?
   - Возвращаемся, - приказал я наконец, так и не решив, что с этим "подарком" делать. С советниками пообщаться нужно, пусть тоже мозги загрузят, может придумают чего дельного.
  
   Оповещение от разведчиков пришло, когда отряд уже грузился на паром, вместе с егерями. Настроение за прошедшее время, лучше не стало, так что карту я открывал в мрачном ожидании очередных неприятностей.
   Группа Карла, как самая опытная, была отправлена вверх по течению реки, по левому, моему, берегу. Но то, что они обнаружили, оказалось на правом. Забравшемуся на верхушку высокого дерева, егерю, открывался хороший обзор на расположившиеся недалеко от берега живописные развалины. Ну и мне, соответственно, тоже.
   В архитектуре определенно прослеживалось что-то, древнегреческое. Обломки колонн, полуразвалившиеся арки, здания и поломанные статуи - все из белого камня, и если чуть напрячь воображение, легко представить как это выглядело когда было целым. Величественно и красиво.
   Самое большое здание, больше всего напоминавшее храм кого-нибудь из Олимпийцев, сохранилось лучше прочих. К нему вели мощеные плитами дорожки, вдоль которых, в основном и стояли статуи. Интересно.
   - Двое остаются на месте, отслеживать происходящее, - приказал я егерям. - Остальным - продолжать поиск. Будьте осторожны.
   Развалины, это интересно. На фоне неудачи с порталом, почти замечательно. Главное теперь не нарваться на какую-нибудь пакость, с которой не смогу справиться. Поэтому суетиться я не стал, спокойно дожидаясь завершения переправы и изучая руины.
   Дожидавшаяся нас на берегу группа поддержки, во главе с сэром Мартином, уже пополнилась новыми бойцами, к которым примкнули и два прелата. Так что совещание устроили здесь же. Паладины, кроме сэра Джерара, присутствовали скорее как слушатели, опыта командования у них еще не было, к сожалению.
   - Переправиться можно на рыбацких лодках, их вполне хватит, чтобы за один раз справиться, - сэр Мартин рассматривал мой рисунок на песке, показать виртуальную карту было невозможно, к сожалению. - Километрах в трех от развалин, ниже по течению, тогда нас не обнаружат. Выслать вперед разведку, проверить все подходы, возможно по следам удастся заранее установить, кто там обитает.
   О том, что они могут оказаться необитаемы, коннетабль и мысли не допускал. Я, впрочем, тоже. А вот чего ожидать, хотелось бы знать точно. В целом предложенный паладином план действий мне понравился, да и сложно было бы при имеющейся информации придумать что-либо лучшее. Но был в этом всем один скользкий момент.
   - Что? - с сэром Мартином мы, оказывается, мыслили синхронно и на титана уставились одновременно. Тот, не желавший сидеть на песке, высился над всеми, но слушал не менее внимательно.
   - Тебе придется перебираться вброд, - пояснил я Дяде Степе и ткнул веткой в корявое изображение главного строения. - Входы в него достаточно большие, чтобы ты смог пройти.
   Титан мрачно кивнул, но никак более выражать свое отношение к предстоящему купанию не стал. И дело тут не в том, что он не любил воду, как раз таки наоборот. Но, одно дело поплавать в свое удовольствие и совсем другое, переться вброд сквозь сильное и холодное течение, стараясь при этом не замочить удерживаемые над водой вещи. Но дисциплина, в таких вот случаях, оказывалась сильнее и не давала воли сложному характеру титана. Так что я ему даже посочувствовал.
   - Тогда осталось решить, кто останется в замке, - сообщил я подчиненным. И с трудом удержался от ухмылки при виде того, как новоиспеченные паладины разом поскучнели. Выполнять важное, но неимоверно скучное задание по защите замка от возможных, но очень маловероятных врагов, они отнюдь не рвались.
   Собственно выбирать было особо не из кого, опытных бойцов было решено взять всех, их прокачать в возможном бою будет предпочтительнее, да и толку от них больше на данный момент. Так же не повезло двоим прелатам. А командовать я поставил одного из рыцарей. Паладинов я забирал всех. И никаких споров, требований и ругани - дисциплина в людском войске творит чудеса.
   Открыв карту, я приказал старосте Веселой отправить ко мне рыбаков, вместе с лодками. И почти сразу пришел вызов от егерей. Все той же группы, наблюдавшей за развалинами. В которых наметилось серьезное оживление.
   Из рощи, тянувшейся вдоль берега, сверху по течению, выполз целый отряд... медузы-горгоны? Похоже на то, змеи вместо волос, во всяком случае, присутствовали. Монстры спокойно направились к руинам, не удосуживаясь предварительной разведкой. А судя по тому, что многие волокли на себе увесистые тюки, можно предположить, что отряд возвращается домой после успешного рейда.
   Я максимально приблизил камеру, всматриваясь. Нет, не показалось. Медузы тащили с собой пленника, полуголого, серьезно избитого и со связанными за спиной руками. Человека, судя по виду, хотя, может это и эльф, ушей отсюда не видно, но волосы короткие.
   Так. Похоже, ситуация меняется и не в лучшую сторону. Не знаю, зачем этим тварям живой пленник, но вряд ли его ждет что-либо приятное. Придется ускориться с подготовкой и выходом. Мне этот человек (да даже если и не человек), обязательно нужен живым, даже если он всего лишь обитатель пограничной с моей области, тоже лишившейся завесы нынешней ночью, об этой территории он сможет мне многое рассказать, чтобы не тыкаться вслепую. А если же он из внешнего мира, то тем более нельзя упускать такой шанс.
   Выдвигались пешком, лошадей на всех не хватит, да и не с кем оставить такой табун, когда переправимся. Рыбаки идут по воде, так что даже против течения нагонят нас раньше, чем доберемся до места, выбранного для переправы, это чуть меньше десяти километров.
   Марш походной колонной, в отсутствие дороги, занял около двух с половиной часов. На карту я периодически посматривал, но больше ничего интересного не случилось, разве что две медузы, из вернувшегося отряда, остались снаружи, видимо в роли часовых. Однако со своими обязанностями справлялись откровенно плохо, обе устроились на площади перед главным зданием и, похоже, задремали, пригревшись на солнце.
   Прочитанное на форуме описание этих монстров внушало оптимизм. Медузы-горгоны, не смотря на довольно пугающий внешний вид и несколько превосходящие людей размеры, силой похвастаться не могли, немного уступая даже моим латникам, не говоря уже о более высоких классах юнитов. Любимое вооружение - лук и копье, но выдающимися стрелками тоже не являются. Единственное, что могло доставить проблем, это умения Обратить в Камень. Но учитывая, что шанс срабатывания был весьма далек от ста процентов, да еще и дополнительно резался защитой от магии Земли, то реальная опасность начиналась лишь с довольно высоких уровней.
   А развалины, если их захватить, позволят нанимать этих созданий. Правда для этого нужно перебить охрану и справиться с королевой, но для моего отряда, проблем возникнуть не должно даже с ней. Если не наделать глупостей, конечно. Сэр Мартин, выслушав описание способностей медуз и их слабостей, уверенно подтвердил, что преимущество в схватке будет за нами.
   Проверил так же остальные группы егерей, но успехи там были неоднозначные и явно несрочные, пока во всяком случае. Так что можно со спокойной совестью сосредоточиться на текущем деле.
   Лодки нас уже дожидались, скрытые от возможных наблюдателей с правого берега, высоким камышом. Впрочем, присутствие Дяди Степы рушило любые попытки маскировки, делая ее бесполезной. Пара разведчиков, временно оставив наблюдение, подтянулась к нам и, в компании с четверкой остальных, первыми отправились на тот берег.
   Дождавшись, когда егеря в темпе обшарят ближайшие окрестности, убеждаясь в отсутствии посторонних, скомандовал начать переправу. Лодок хватало на всех, так что управимся за один рейс. Рыбой, конечно, пахло так, что неудержимо хотелось вывалиться за борт или хотя бы разучиться дышать, даже свежий ветер, гулявший по воде, не приносил избавления. Судя по лицам воинов, схожие желании посетили многих.
   Оглянувшись на торчавшего из воды по плечи титана, с мрачно-брезгливым выражением лица, прущего поперек течения, удерживая на голове подобие тюка из одежды и доспехов, с торчавшей из него рукоятью молота, подавил усмешку. Выглядел Дядя Степа, конечно, забавно, но лучше ему об этом не сообщать, чтобы не раздражать еще больше.
   Через несколько минут, с нескрываемым облегчением покинув лодки, бойцы рассредоточились по берегу, распределившись группами. Егеря успели уже добраться до развалин и, разделившись, взяли их в кольцо, ведя наблюдение. Окрестности изучать у них не было времени, но тут я уже и сам справлюсь, растительность редкая, ничего моему разведчику мешать не будет.
   Вытянув руку, активировал заклинание и, вцепившись в латную перчатку мощными когтями, над ней, буквально соткалась из ничего, здоровенная птица. Повернув голову, призывной орел уставился на меня. Разумным это создание, к сожалению, назвать нельзя, но функции воздушной разведки оно выполняет идеально, главное маной обеспечивать, долго его держать мне, в данной ситуации, не выгодно, но осмотреться окрест, вполне хватит.
   Повинуясь мысленному приказу, орел что-то проклекотал и, взмахнув крыльями, сорвался с перчатки... умудрившись оставить на прочной стали глубокие царапины. Погрозив паршивцу вслед кулаком, посмотрел на карту. Ох-хо-хо, за такую полезность, можно и простить безобидные пакости.
   Превосходное зрение орла, резко раздвинуло границы видимого пространства, такое разве что с вершины горы еще возможно. Единственное неудобство, что полноценной четкости можно добиться только если птиц парит над нужным местом, но для летуна это определенно не проблема. Позже нужно будет осмотреть с его помощью как можно больше, там где нет высоких и густых зарослей, летуна использовать проще и выгодней, чем гонять пеших разведчиков. Но пока, меня интересуют только развалины храма и его ближайшие окрестности.
   Живых существ орел обнаруживал легко и быстро, даже маскировка егерей не помогла им укрыться от зрения птицы. Про медуз и вовсе говорить не приходится, те, за прошедшее время, с места похоже вообще не двигались. И в небо не поглядывали, хотя кто их разберет, может у них змеи на башке роль сторожей выполняют. На всякий случай, поднял орла повыше.
   Никакой другой живности, вокруг храма, не наблюдалось. И дополнительных секретов не обнаружил не только я, но и егеря, правда они проверяли только с той стороны, откуда пришли. Но какой смысл размещать охрану только с одной стороны, игнорируя все прочие?
   Планировка храмового комплекса, в общих чертах была мне известна, не поленился поискать на форуме. Абсолютной точности, к сожалению, в описаниях не было, в чем виноваты были исключительно сами медузы-горгоны. Помимо обязательного, большого зала, находившегося под алтарным павильоном - самым большим зданием комплекса - и служившего логовом для королевы, наличие дополнительных помещений и, иногда, даже этажей, зависело от того, как давно здесь обитают медузы и их активности. Начальная же охрана составляла порядка двадцати пяти - тридцати монстров, во главе с королевой. А в отряде, обнаруженном егерями, было двадцать две медузы. И неизвестно, сколько еще оставалось в логове.
   Хорошо, что мне не нужно было лично возглавлять движение, паладины, под общим руководством сэра Мартина, превосходно справлялись и сами. Иначе я бы нарулил тут, задумчивый и сосредоточенный не по теме. А так, к моменту, когда отряд разместился на границе небольшой рощи, ближайшей к развалинам, диспозиция была уже ясна и оставалось только донести ее до остальных.
   Собственно ничего сверхъестественного придумывать было не нужно, да и не удалось бы. Выходов на поверхность, кроме как через павильон, из подземелья не было. Так что достаточно лишь скрытно приблизиться и уничтожить охрану. Даже если успеют поднять тревогу и прочие медузы ломанутся наверх, удержать павильон, в котором по сути и стен-то нет, лишь частые колонны, им не удастся. Спуск вниз тоже весьма широк и неудобен для обороны. Да даже будь иначе, достаточно пустить вперед титана и никто его не остановит. А бояться за этого гиганта в драке с медузами-горгонами... ну, будь они уровня сорокового-пятидесятого, тогда может быть.
   В общем сомнений в успехе и способности Дяди Степы проломить любую возможную оборону, не возникло ни у кого. Ну, а раз так, то пора начинать. Скастовав массовый Щит Стихий, дополнил его массовым же, Проворством. Защита от магии Земли у меня имелась только в одиночном варианте, к сожалению, как и еще несколько сильнейших бафов. Но, должно хватить и этого.
   Сэр Мартин и сэр Джерар, выбранные на роль "застрельщиков" в предстоящей битве, хоть и не обладали должными умениями, но и обстановка ничего особенного от них не требовала. Осторожно и аккуратно, паладины пересекли открытое пространство, укрывшись за крайними зданиями. Приготовились и подали сигнал.
   Титан, вынужденный до того передвигаться пригнувшись, чтобы не маячить среди деревьев, с наслаждением распрямился и, крутанув молот, устремился вперед. Причем весьма шустро, устремился. При своих размерах, Дядя Степа был очень проворен и ловок. Если бы тот бой происходил днем, хрен бы мы с ним справились, поубивал бы всех, гарантированно.
   Отряд молча и быстро устремился к развалинам, изрядно отстав от титана, гигантскими прыжками летевшего впереди всех. Паладины, атаковавшие дозорных медуз, как и ожидалось, никаких сложностей не встретили, хоть те и были пятнадцатого и восемнадцатого уровня, зарубили сходу и рванули следом за титаном, вломившимся в павильон.
   Внутри оказались три медузы, производившие какие-то манипуляции с алтарем. На суету и шум снаружи они среагировать успели, схватившись за оружие, но не более того. Титан, буквально вколотивший в потрескавшийся и, местами, искрошившийся, мраморный пол, ближайшую тварь, следующую натуральным футбольным ударом отправил в полет, завершившийся на ближайшей колонне. Третья, подруг пережила не намного дольше.
   Когда отряд добрался до павильона, Дядя Степа, вместе с присоединившимися паладинами уже скрылся на лестнице, ведущей вниз. Судя по лязгу, грохоту и крикам, остановить их не успели, так что плацдарм занять удалось, а дальше уже только дело времени, когда медузы закончатся.
   Паладины устремились вперед, они будут первой линией атаки, как невосприимчивые к Окаменению, все же небольшой шанс на срабатывание умения оставался, так что рисковать прочими бойцами я не стал. И сам последовал за ними, хоть и отстаю по характеристикам от медуз, но и так найдется чем заняться.
   Короткий спуск по лестнице и мы с ходу окунулись в кипящее сражение. Потолок здесь был гораздо ниже, поэтому у Дяди Степы возникли определенные сложности, на него насели сразу пять медуз, во главе с огромной, не меньше трех метров, королевы. Не имея возможности ни размахнуться, ни нормально двигаться, титан ушел в глухую оборону, пробить которую, мобам, не удавалось.
   Подкрепление из трех паладинов, бросившихся на помощь собратьям, оказалось весьма кстати, сэр Мартин и сэр Джерар не смотря на преимущество в силе, тоже завязли, отбиваясь от более чем десятка медуз, весьма ловко орудовавших копьями, умудряясь при этом то и дело давать возможность лучницам стрелять. Бронированная колонна, следовавшая за паладинами, врезалась в противников, мгновенно переломив ситуацию.
   Отбив щитом прямой удар копья, едва не отсушивший мне руку, я скользнул мечом по древку, снимая с него стружку и разрубил медузе пальцы левой руки. Дико завизжав, тварь дернулась назад, пытаясь вновь ткнуть меня копьем, но прилетевшая из-за спин стрела воткнулась ей в шею. Подшаг вперед, продолжая движение меча и его кончик прочертил кровавую полосу через левые ребра и плечо. Глаза медузы на секунду засветились и по моему телу словно легкий ветерок прошелся... дура, использовать на паладине дебаф, самое тупое, что можно придумать. Уже не опасаясь ее грозного взгляда, рядом со мной появился рыцарь, в два удара добивший тварь и вновь отступивший за мою спину.
   Быстро оглядевшись, довольно оскалился, численное и силовое преимущество сказалось самым лучшим образом, уполовиненные егерями и арбалетчиками лучницы, пытались укрыться от обстрела, уже не успевая отвечать, а копейщицы и вовсе полегли почти все, только возле королевы, медленно отползавшей под напором титана и присоединившихся к нему паладинов, осталась пара полудохлых тварей. А, вот и они сдохли.
   Перенаправив паладинов на лучниц, с удовольствием пронаблюдал, как с теми покончили меньше чем за минуту. Ну, вот собственно и все, осталась лишь формальность.
   - Стойте! Остановитесь, - королева шустро скользнула назад, выронив копье и безвольно опустив руки. - Я сдаюсь!
   Взмахом руки отозвал воинов и направился к замершей медузе-горгоне. Она как будто даже меньше ростом стала, вся такая несчастная и сломленная. Тридцатый уровень, между прочим, а в описаниях этих существ ни благородство ни честь не упоминались. Обычные такие монстры, предпочитающие решать все вопросы силой.
   - Будешь служить мне? - остановившись перед королевой, спросил я.
   - Да... господин, - понуро склонив голову, отозвалась она. Не любит подчиняться, но при этом собственную жизнь ценит дороже свободы.
   Отмахнувшись от сообщения о присоединении нового юнита, открыл меню управления гнездом. Медузы, по четыре "штуки" в неделю и прямо сейчас для найма недоступны. Ну, естественно, мы ведь всех здесь и положили, новые только на следующей неделе появятся.
   Вообще, довольно сомнительное приобретение, если разобраться. Как бойцы медузы откровенный шлак, лучницы чуть получше, но даже мои арбалетчики, не смотря на меньшие характеристики, более опасны. Скиллов, толковых, считай что и нет - Окаменение с его невысоким шансом срабатывания, слишком ненадежно. Зато штрафы к морали, из-за своей расы, с людьми весьма солидные. Я еще не нанял никого, а солдаты уже кривятся и неодобрительно косятся.
   - Где пленник? - со вздохом отбросив грустные мысли, вернулся я к насущным проблемам. Разобраться с недовольством воинов время еще будет.
   - В клетке, на втором этаже, - ответила королева, грустно наблюдая за тем, как мои бойцы, не дожидаясь указаний, занимаются мародерством. Возражать она не посмела.
   - Сэр Мартин, проверьте, пожалуйста, - обратился я к паладину, молча стоявшему за моим плечом. Своим активным неодобрением происходящего он уже начинал раздражать, так что пусть прогуляется и делом займется, пока у меня терпение не закончилось. Ляпну еще чего-нибудь, сгоряча.
   - Слушаюсь, сир, - судя по тону, мои мотивы паладин прекрасно понял, но комментировать не стал. Забрал с собой нескольких бойцов, еще пару приставив ко мне и, удалился.
   Я огляделся, оценивая учиненный разгром и постепенно растущую гору трофеев. Не так, чтобы богатых, но продать можно. Кстати.
   - Где добыча, которую вы захватили... сегодня? - уточнил я.
   - Сегодня утром, - кивнула королева. - Дочери обнаружили вчера вечером корабль с людьми и под утро напали, уничтожив всех, кроме одного... Добыча в сокровищнице.
   Корабль? Я открыл рот и закрыл. Слов не было. Корабль... То есть, если бы не нападение этих тварей, то он уже сегодня мог оказаться в моих владениях, вместе со всем экипажем? Глубоко вздохнув, закрыл глаза, пытаясь задавить приступ злобы. Ничего ведь уже не исправишь, и убивать королеву смысла, теперь нет. Да я даже опыта с нее не получу, два уровня взял. Так что нечего истерики устраивать.
   - Где сокровищница? - устало спросил я. Потом сообразил и уточнил. - Корабль цел, где он?
   - В трех часах пути, вверх по течению, есть небольшая заводь, - королева прищурившись смотрела на меня. Наверное, догадалась, какие мысли бродили в голове на ее счет. - В каком он состоянии, не знаю, я в нападении не участвовала. Сокровищница на втором этаже, рядом с клетками.
   Оглядевшись, подозвал сэра Джерара, руководившего сбором трофеев и обыском прилегающих к залу помещений. Кивнув на мои слова, паладин продолжил свое занятие. А я, открыв карту, приказал рыбакам на лодках перебираться ближе к развалинам. Егеря, в мародерстве не участвовали, выбравшись наружу, караулили подходы. Как и Дядя Степа, которому здесь было откровенно тесно. Титан с удобством устроился на залитой солнцем площади, ничуть не смущаясь соседством с трупами медуз. Впрочем, пусть его, заслужил.
   - Так, - собрав мысли в кучу, снова обратился я к медузе. Та, к слову, уже не выглядела униженной и побежденной, с того самого момента, как пообещала служить мне. То ли притворяется, то ли ей и впрямь стало все равно на учиненное здесь побоище. - Давай рассказывай, что в округе есть интересного, опасного или просто странного. Вы ведь в этих развалинах безвылазно не сидели, насколько я понимаю.
   - Верно господин, - медуза склонила голову, змеи на которой таращились во все стороны, и меня в том числе, с каким-то гастрономическим интересом. Вообще ее тело, не смотря на сильную схожесть с человеческим и обнаженность, никаких позывов не вызывало. Змеиный хвост, впалый живот, с заметными ребрами, гораздо больше числом чем у людей, крепкие груди, длинная шея и голова... даже если не обращать внимания на змей и треугольные, как у акулы зубы в пасти, человеческим ее лицо назвать невозможно.
   Я не то чтобы брезглив, но как-то не вызывает это существо никаких фантазий. И хорошо, пожалуй.
   Слушая королеву, я проставлял отметки на карте, примерно в тех местах и том направлении, которые она описывала. Медузы в основном исследовали правый берег, занимаясь отловом различных зверей и изредка попадавшихся мобов, при этом особенно далеко не забирались, так что и интересного, для меня, смогли обнаружить удручающе мало. Пару раз пересекали реку, благо плавать умели, но там разведчиков едва не сожрали, так что больше не совались, причем даже опознать нападавших медузы не сумели. На всякий случай предупредил егерей на левом берегу.
   К моменту, когда королева закончила свой не такой уж и продолжительный рассказ, вернулся сэр Мартин, в компании с давешним пленником. Теперь, вблизи, было ясно видно, что он именно человек. Высокий, крепкий, лет около тридцати, светловолосый. Синяки и кое-как замотанные разодранными на тряпки штанами, ставшими от того похожими на бомжовские шорты, раны, полученные в недавнем бою, придавали ему изможденный вид.
   Оглянувшись, подозвал ближайшего аколита. Белая волна исцеления прошлась по телу человека.
   - Благодарю Вас за мое спасение, Ваше Величество, - благодарно поклонился он. Похоже паладин основные нюансы успел уже объяснить. В сторону медузы он старался не смотреть, видимо боясь не сдержаться. - Позвольте представиться Кристиан Л`Леонелл. Рыцарь Ордена Меча.
   Я глянул его характеристики. Хм. И что же ты забыл в Диких Землях, с двенадцатым-то уровнем? Тут и тридцатый не всегда спасет. Впрочем, думаю сейчас все и узнаю. И Орден Меча еще какой-то, никогда не слышал.
   - Рад что удалось застать вас живым, сэр Кристиан, - кивнул я в ответ. Присоединившийся к первому, второй аколит тоже применил Лечение. - Мы торопились как могли, повезло, что мои разведчики находились неподалеку и смогли вас обнаружить... От королевы медуз я узнал про корабль, на который они напали этим утром. Расскажете, как вы оказались в Диких Землях?
   Рыцарь покосился на медузу с явной злобой, сжав кулаки так, что костяшки побелели, наверное, будь у него в этот момент оружие, точно не сдержался бы. А так, прикрыв глаза, тихо выдохнул и повернулся ко мне.
   - Я со своими подчиненными сопровождал картографическую экспедицию, направленную столичным Университетом Империи Грифона. Профессор Лаварден, возглавлявший ее, был настоящим фанатиком своего дела и сумел выбить грант на исследования. Он же и обратился в Орден за предоставлением охраны, больше никто связываться с его затеей не пожелал, - сэр Кристиан тяжело вздохнул. Ну да, все верно, не справился с задачей и тем самым, наверное, не только свою карьеру загубил, но и бросил тень на репутацию Ордена. Ох и несладко ему придется, если когда-нибудь сумеет выбраться обратно в цивилизацию, в одиночку это почти невозможно. Для нпс, во всяком случае.
   - Как долго длилось ваше путешествие? - лезть с соболезнованиями я не стал, не правильно это, так что продолжил расспрашивать о наиболее важном для меня.
   - Почти три месяца, - ответил рыцарь. - Профессор изначально вообще собирался двигаться пешком, но мне удалось его убедить использовать речную галеру. Так что он занимался картографированием рек и берегов.
   - Карты уцелели? - я даже вперед подался, настолько меня эта мысль захватила.
   - Медузы захватили все что смогли, с корабля, - пожал плечами сэр Кристиан. - Наверняка и записи профессора тоже. Сам корабль в бою не пострадал, твари просто бросили его в заводи.
   - Сэр Мартин, прошу, займитесь поисками этих записей. И вещи сэра Кристиана тоже нужно найти, - обратился я к паладину. Тот, молча кивнув, удалился. А я задумчиво огляделся вокруг. С мародерством уже почти закончили и теперь занимались упаковкой трофеев. Нужно, пожалуй отрядить группу к кораблю. Или самому отправиться?
   - Ваше Величество, позвольте задать вопрос? - отвлек меня голос рыцаря.
   - Конечно. Что вы хотели узнать, сэр Кристиан?
   - Почему вы не убили королеву медуз? - глядя мне в глаза, твердо спросил он. Горгона, расположившаяся немного поодаль, повернула голову в нашу сторону, прислушиваясь.
   - Потому что теперь она служит мне, - спокойно ответил я. Не нравится мне его решительность, сейчас еще потребует, чтобы добил ее. И ссориться с рыцарем не хочется.
   Ответ ему явно не понравился. Причем вовсе не по той же причине, что и моим бойцам. В данный момент сэру Кристиану было глубоко наплевать, что медуза нелюдь. Его душила ярость за погибших подчиненных и спутников.
   - Они убили всех, - с трудом справляясь с голосом, произнес рыцарь. Смотрел он мне при этом в глаза, но, что странно, без вызова или требования. Наверное, дисциплина сказывается, не позволяя наглеть в присутствии правителя, пусть и карликового, но независимого владения.
   - Сэр Кристиан, медузы-горгоны - монстры. Неужели вы ожидали от подобных существ другого поведения? - нет у меня задатков оратора, остается надеяться только на умения, сглаживающие углы моей речи. - Они бы и на подобных себе напали, наверное. Это ведь Дикие Земли, ожидать можно чего угодно. Конечно сейчас, когда медузы подчиняются мне, ничего подобного творить они не станут.
   Рыцарь медленно кивнул. Напряжение не отпустило его, но и ярость, похоже, медленно уходила. Будем надеяться, что в отсутствии поблизости источника раздражения, сэр Кристиан окончательно успокоится и сможет адекватно ответить на мое предложение. Никто ведь не думал, что я упущу шанс заполучить его к себе на службу, даже если это окажется не просто?
   - Что ж, в таком случае, предлагаю вам побыть немного нашим проводником, обратный путь в мои владения, я бы хотел проделать на корабле, - улыбнулся я. Рыцарь коротко поклонился. - Пока займитесь поиском ваших вещей.
   Проводив рыцаря взглядом, повернулся к королеве.
   - Ты сможешь выжить здесь одна? - тащить ее в замок я точно не собираюсь.
   - Да господин. Опасных врагов поблизости нет.
   - Если появятся, убегай и обязательно сообщи мне, зря не рискуй, - напоследок приказал я и направился к выходу наверх. Трофеи уже собрали и вытаскивали наружу, оставив королеве одно копье и лук с колчаном.
   Пора мне обзаводиться речным флотом, галера моя, я уже иду.
  
   Глава 5
   Из-за острова на стрежень, на простор речной волны...
   Эх, хоть и нет здесь островов, да и простор отнюдь не таков, зато как же красиво! Я облокотился о борт галеры, медленно и аккуратно выползавшей из заводи, и осмотрелся. Правый берег здесь почти полностью скрыт лесом, преграждавшим взор. Зато левый, еще видимый в уже начинающих сгущаться сумерках, представал таинственным, но прекрасным. Рощи, постепенно удаляясь, объединяющиеся в могучий лес, холмы, горы, бездонное небо над головой и чистый, свежий ветер с реки. При виде всего этого великолепия, даже накопившаяся за день усталость отступает, а проснувшееся вдохновение требует сотворить чего-нибудь... для души, такого чтобы дух захватывало.
   Понедельник, день не только тяжелый, но и продуктивный. Два уровня, по единичке в силу и ловкость, четвертый ранг Защиты и умение Удача. А еще куча трофеев, медузы, много новых и интересных отметок на карте. И сэр Кристиан, с целым ворохом полезной и нужной мне информации. Определенно, день удался.
   Скрип весел, негромкие разговоры, перемежаемые иногда тихой руганью, бряцанье доспехов и оружия. Голос сэра Кристиана, растолковывающего кому-то правильный порядок действий и требующий осторожности. Опыта похода на кораблях ни у кого не было, так что осваиваться пришлось на ходу, благо что ничего опасного и особо сложного, не требовалось.
   Галеру мы нашли там, где и рассчитывали, ничего с ней не случилось. Тела погибших, разумеется, давно уже исчезли так что и хоронить было некого. К слову, не смотря на внезапность нападения и численный перевес медуз, орденцы - десяток мечников с сэром Кристианом - сумели убить девять из них. Рыцаря же смогли захватить только потому, что один раз Окаменение на него все же прошло, будь медуза уровней на двадцать старше, так бы все и закончилось, но в этом случае он лишь изрядно замедлился. После чего и попал в плен.
   Как уже знакомый со спецификой путешествия на галере, сэр Кристиан временно принял командование над выделенными к веслам бойцами и одним из рыбаков, приставленным к кормилу. С парусом возиться не стали, и без того с трудом удается корабль удерживать от рысканья по курсу. Течение в нужную сторону, так что веслами помогут, в случае чего.
   Единственный, кому не повезло не попасть на судно - Дядя Степа. С его размерами, он даже лежа не сумел бы в нем устроиться, без риска перевернуть. Так что пришлось титану снова переправляться через реку вброд и топать в замок пешком. Чему он, естественно, совсем не был рад. Я же, оставив трофеи на берегу, возле лодок и под охраной группы воинов, с остальными двинулся к заводи.
   Тоскливо вздохнув, мысли сами, с окружающей красоты перетекли на дожидающиеся решений заботы, оттолкнулся от борта и пошел к выделенному мне месту на корме. Небольшая постройка, в которой прежде жил и занимался работой профессор, для медуз, наверное, оказалась слишком маленькой, чтобы пролезть и нормально обыскать, потому ее разломали. От мебели тоже ничего не осталось, так что устраиваться пришлось прямо на полу.
   Подвесив над собой Светоч, так, чтобы он не мешал кормщику, взялся за найденные в сокровищнице тубусы и папки, забитые бумагами. Разбирать всю эту гору прямо сейчас я не осилю, но любопытство требует осмотреть хотя бы часть, да и все равно в пути делать больше нечего.
   Занятие неожиданно увлекло. Профессор Лаварден, судя даже по тому малому объему что я сумел просмотреть, проделал огромную работу, систематизируя и сводя воедино многочисленные кроки, записи, пометки и чертежи... И, к сожалению, завершить ее не успел. Карты, составляемые им, не были закончены и наполовину, а ведь к каждой еще прилагалась таблица течений, глубин и береговых обозначений, большую часть которых я попросту не понял.
   Виртуальный интерфейс отказался воспринимать их в качестве объекта копирования, потому перенести на свою карту я не смог. Но скриншотов наделал изрядно, не только с рисунков, но и с прочих. Так точно не потеряются. Теперь бы еще найти умника способного завершить этот труд.
   Заметки и записи, касавшиеся встреченных экспедицией обитателей, а порой и целых анклавов, Диких Земель, я пока оставил. С этими документами нужно будет знакомиться без спешки, в удобной обстановке и присутствии под рукой свидетеля тех событий. Завтра, скорее всего. Тем более, что успел немного расспросить рыцаря по дороге к заводи - вверх по течению, на большом протяжении, нет ничего, что могло бы нести для меня угрозу. Это за другие направления поручиться никто не возьмется. Но хотя бы так, уже радость.
   Пока я возился с бумагами, галера успела пристать к берегу, погрузить трофеи и остатки отряда, после чего вновь двинуться к замку. Рыбаки на лодках держались впереди и чуть в стороне, готовясь в надвигающейся темноте указывать путь для неопытного экипажа зажженными на корме фонарями.
   Разложив бумаги обратно по местам, убрал их в сторону и размял затекшую шею. Свет, даваемый заклинанием, в уже сгущавшейся темноте, для чтения не очень подходил, да и устал я порядком. Зато завтра определенно найдется чем заняться. Вот ведь жизнь какая, Завеса упала, а мне, вместо лихих рейдов, сражений и разгадывания тайн окружающего мира, предстоит возня с бумагами.
   Ладно, с этим закончил. Оглядевшись, убедился, что берегов уже не видно, так что скрасить время в пути окружающими красотами не получится. И чем заняться тогда, поспать может? Благо что я, как самый большой начальник здесь, ни к какому делу не приставлен, бойцы вон, частью, дрыхнут уже, а чем их Лорд хуже.
   Хотя, пожалуй, нет. Лучше пообщаюсь с одним индивидом, тем более тот уже давно в мою сторону поглядывает, тоже видимо созрело поговорить. Сэр Кристиан, рыцарь неизвестного мне Ордена Меча, в данный момент маялся от безделья - рыбак, приставленный к кормилу, управлялся с ним уже вполне сноровисто, так что стоять над душой и объяснять, что и как делать, нужды больше не было. А никаких других обязанностей рыцарь на корабле не имел.
   - Сэр Кристиан, я хочу поговорить с вами, - благо орать через всю галеру не пришлось, он устроился здесь же, на корме.
   - Ваше Величество, - приблизившись, рыцарь с достоинством поклонился. Вот интересно, по нему не заметно чтобы величание меня таким титулом, его хоть как-то напрягало.
   - Присаживайтесь, - кивнул я напротив себя. Свободного места на корме хватало, чтобы можно было спокойно поговорить, не мешая остальным. - Расскажите мне о вашем Ордене.
   - Что именно вы хотите знать? - уточнил рыцарь. А, ну да, служебные тайны и все такое.
   - То что вы сможете поведать не нарушая своих клятв, - улыбнулся я. - Мне никогда прежде не доводилось слышать об этой организации, поэтому любая информация будет интересна.
   Потом еще и на форуме поищу, и не только об этом, но и других Орденах, наверняка ведь у них имеется много интересного. Может и для себя заполучить что-нибудь удастся, а то и собственный основать.
   Рыцарь задумчиво потеребил витой браслет на левой руке, изрубленные и помятые доспехи он надевать не стал. Поднял на меня взгляд и ответил.
   - С радостью утолю ваше любопытство... Орден Меча основан семьдесят четыре года назад графом Раймондом Этингером. Владения графа располагались на границе с Дикими Землями и подвергались постоянным набегам со стороны населявших их тварей...
   Хм, а почему бы и не прямо сейчас? Слушая сэра Кристиана, я открыл поисковик. И к некоторому, даже, удивлению нашел. Правда информация была общего характера и официальная, из игроков, видимо, никто до этого Ордена не добрался, либо не стал делиться узнанным. Однако она была немного полнее и не настолько "сглаженная", как в изложении рыцаря.
   В общем, если кратко, граф Этингер хотел стать герцогом. Но ни сил, ни влияния для того, чтобы осуществить это желание, не имел. Из условно "свободных" земель, под боком только пограничье с его перманентной войной. Армию, для присоединения новых территорий, в его распоряжение никто, понятное дело, давать не собирался, а самостоятельно, как уже было сказано, граф справиться был не в силах.
   Выход был найден в решении основать рыцарский орден. Император дал разрешение и даже выделил некоторые средства для такого дела. Не сразу, но нашлись и желающие вступить. Через какое-то время сил набралось достаточно, чтобы обезопасить владение от набегов. Но герцогом, граф так и не стал, влез в политику и, не понявший этого Император укоротил зарвавшегося вассала на голову.
   Орден Меча упразднять не стали, все же со своей задачей он худо-бедно, но справлялся, однако перестановки в руководстве произвели и с тех пор, одно из мест в Капитуле постоянно занимает представитель Императора.
   Ни силы, ни сколько-нибудь весомого влияния, достичь Ордену так и не удалось. Но это еще с какой стороны посмотреть - сорок два полноправных Брата-рыцаря (со слов сэра Кристиана) и почти тысяча принятых Послушников, может на фоне Королевского Ордена Грифона это и не котируется, но если сравнивать с моим нынешним войском, то вполне себе сила. Причем проверенная и набравшаяся опыта в боях с обитателями Диких Земель. Хотя, если дать мне три-четыре спокойных месяца, то в количестве будет где-то близко.
   - Ваш рассказ заинтересовал меня, сэр Кристиан, - прервал я недолгое молчание повисшее после того как рыцарь замолчал. - Очень заинтересовал. Надеюсь, после мы еще сможем продолжить этот разговор. Да и вообще, у меня очень много вопросов к вам, о внешнем мире.
   Рыцарь понимающе кивнул, хотя улыбка у него вышла немного натянутой. Похоже, чем-то иным его голова занята сейчас... или не этих слов ожидал от меня? Взгляд у него напряженный какой-то.
   - Вы уже задумывались над тем, что станете делать дальше? - переход немного неожиданный, но судя по реакции, как раз что-то подобное он и рассчитывал услышать. И, если подумать, становится совсем интересно.
   Сэр Кристиан опустил взгляд. Разумеется, он задумывался, собственно только это он и может, сейчас. Ситуация такая, что мозги сами кипеть начинают, в попытках отыскать приемлемый выход.
   - Вариантов не так много, Ваше Величество, - ответил он, коротко вздохнув. И посмотрел мне в глаза, прямо, уверенно. - Путешествие в одиночку, по Диким Землям, даже по уже известному маршруту, очень тяжело и опасно.
   С этим утверждением спорить было бы глупо. Но меня интересует несколько другое.
   - Судя по вашему рассказу, предлагать вам поступить на службу ко мне, бесполезно? - очень надеюсь, что я не ошибся и этот тип не задумал отправиться домой в гордом одиночестве.
   - Став рыцарем, я дал обет служения Ордену. И больше никому присягнуть в верности не имею права, - гордо подняв голову, ответил сэр Кристиан.
   - Но?.. - подбодрил я замявшегося рыцаря. Явно видно, что он еще не закончил.
   - Если вы не сочтете уроном вашей чести, вступить в Орден Меча, то, учитывая ваше происхождение, сможете претендовать на должность командора. И после этого я буду подчиняться вам, как старшему по званию. До получения на мой счет иных распоряжений из штаб-квартиры Ордена, - уточнил он.
   Если подумать, то сэр Кристиан, похоже, отыскал неплохой выход из положения. Для себя, как минимум. Надо будет еще уточнить, но думается мне, что возможность усилить организацию привлечением независимого от Империи Грифона правителя, как и образование форпоста в Диких Землях, придется по вкусу Капитулу Ордена.
   А вот насколько это выгодно лично мне? Ну, нафантазировать можно многое, так что пока лучше не загадывать, а подумать о наличии подводных камней. Например, мои подданные таковыми и останутся или перейдут в подчинение Ордена? Да и сам я отнюдь не горю желанием получить однажды из резиденции магистра список приказов, обязательных к выполнению. Вместе с наблюдателем, выше рангом чем я.
   Так что ни отвечать сэру Кристиану, ни жать кнопки на выскочившем интерфейсе, я не торопился.
  
   Вам предложено вступить в Орден Меча и основать, в ваших владениях, командарию. Внимание, в случае согласия, возможность вступления в другие рыцарские ордена будет заблокирована.
   Награда за выполнение: Звание командора Ордена Меча; доступ к заданиям; уникальное умение - Боевое Братство;
  
   Умение это всегда хорошо, и что оно дает?.. Наличие юнитов разных рас, в отряде под вашим командованием, не вызывает штрафа морали. Здорово, конечно, только жаль, на всех подданных не распространяется.
   - Предложение заманчивое, - ответил я, наконец, терпеливо ждущему рыцарю. - Но, прежде чем соглашаться, я хочу узнать больше. Чтобы действительно не было урона моей чести.
   - Спрашивайте, Ваше Величество, в меру своих скромных сил, постараюсь удовлетворить ваше любопытство, - сковывавшее сэра Кристиана напряжение, ощутимо уменьшилось. Все же для него это фактически вопрос жизни и смерти. Из поясной сумки рыцарь бережно достал тонкую книгу, в черном, с серебряным тиснением, переплете. - Так же прошу вас принять в дар от меня. Это Устав Ордена Меча.
   Приняв книгу, я наугад раскрыл ее и грустно вздохнув, закрыл. Шрифт, конечно, при некотором старании, вполне читаемый, но неужели нельзя было обойтись без всех этих завитушек? Чувствую, что еще намучаюсь с этим чтением... Ладно, приступим к допросу.
   Вопросов у меня было много, торопиться никуда не надо, так что рыцарь за последующие часы наговорился на неделю вперед и охрип. Вот сразу видно, что не паркетный шаркун, не умеет языком трепать помногу. Оно и хорошо, в общем-то.
   Звание командора, как оказалось, являлось весьма и весьма высоким. По сути, последняя ступенька перед Капитулом, который и заправляет всей жизнью Ордена. И при этом, отдавать мне приказы может только сам магистр, прочие же, даже занимая более высокое положение, вмешиваться в деятельность моей командарии не могут. Зато вполне себе могут обвинить в нарушении Устава и потребовать разбирательства. Которое, если ничего не найдет, проедется по выскочке танком. Зато если найдет... В общем, "Знание Закона..." и так далее.
   Мои подданные и воины, таковыми и остаются, никто из орденцев им приказывать не имеет права, зато я могу привлекать их совместно с бойцами Ордена. Также, могу принять в него, но тут уже вступает в силу Устав и подчиняться мне такие воины будут не потому, что я их Лорд, таковым для них уже не буду, а потому что командор. Еще подумаю, конечно, но что-то сомневаюсь, что воспользуюсь такой возможностью.
   После возведения здания командарии, Орден еженедельно будет отправлять мне в подкрепление пять бойцов. Классы будут выбираться случайно, как я понял. Рыцарей среди них не будет, к сожалению. Да и количество не поражает воображение, но зато на халяву. К слову, рыцари в Ордене максимальный класс юнитов, паладинов у них нет. Как и священников.
   Особо донимать меня распоряжениями, по мнению сэра Кристиана, магистр не станет, не потому что такой щедрый или доверчивый, просто мне здесь на месте виднее. А вот отчеты присылать придется почти наверняка, сбор сведений о Диких Землях, одна из основных задач возложенных Императором на пограничные Ордена, так что бюрократия имеет место быть. Хорошо еще, никаких экспедиций для их отправки собирать не придется, шлепнул свою командорскую печать на пакет с бумагами и тот телепортируется в секретариат Ордена.
   Ну и, конечно, перспективы карьерного роста, пусть и не зашкаливают, но все равно гораздо привлекательнее, чем у того же сэра Кристиана. Возможность стать магистром, есть, причем совсем не призрачная. Конечно Орден Меча, в этом плане, далеко не предел мечтаний, но что мешает прикладывать усилия для его возвеличивания? Тем более что возможность покинуть, а в некоторых случаях даже без понижения репутации, Орден, есть.
   В общем и целом, довольно неплохой симбиоз может получиться, с перспективой развития во что-то большее. Правда изрядная часть возможностей мне будет недоступна из Диких Земель, но я и не собирался сидеть здесь вечно.
   Так что, больше не сомневаясь, принял квест.
   Пока сэр Кристиан облегченно переводил дух, заставил я его понервничать долгими расспросами и раздумьями, открыл меню строительства. Вот оно, здание командарии Ордена Меча. Хм и даже никаких особых условий не требуется, две тысячи золотом, плюс ресурсы и сутки на постройку. Добавил в очередь, после Храма и со спокойной совестью убрал интерфейс. Теперь можно, наконец, расслабиться и отдохнуть в ожидании скорого прибытия в замок, его огни уже видно.
   - Сир, замечены огни по правому борту, - возникший передо мной сэр Мартин и переминавшийся за его спиной один из егерей, моментально испортили настроение.
   - Где? - поднявшись, подошел к борту, вглядываясь в чернильную темноту ночи. Ни звезд, ни луны, как в бездну смотришь. Ничего я там не увидел.
   - В той стороне, - егерь указал немного назад. - Неяркое, постоянное свечение. Неподвижное, кажется.
   А что у нас в том направлении - я открыл карту и вся сонливость исчезла, как и не было ее. Пещера с порталом!
   - Остановить корабль! - рявкнул я, судорожно всматриваясь в правый берег. Все равно не вижу, гадство.
   - Ваше Величество, к берегу надо править, иначе не удержимся против течения на одном месте, гребцов токо притомим, - обратился ко мне кормщик, неуверенно поглаживая весло.
   - Делай что хочешь, только быстро! - отмахнулся я. Опомнился и добавил. - К левому берегу правь.
   Так, вопрос на миллион - что делать? Оглядел насторожившихся бойцов, поглядывавших за борт, нет, переться всеми на разведку, только время терять. Да и опасно, день выдался нелегкий, измотались порядочно и несколько часов плаванья на галере, дело меняют не сильно, люди устали, да и сражаться по темноте, это гарантированные потери. Значит в любом случае придется ждать утра, но разведку нужно отправлять уже сейчас.
   - Мэтт! - обернувшись, наткнулся взглядом на командира первой группы. Была у меня мысль оставить их в развалинах, чтобы поутру продолжили разведку, но пришлось отказаться, к пещере выход был коротким, потому припасов они с собой не брали. - Бери группу и... а, черт!
   Собираясь наложить на егерей Кошачий Глаз, с раздражением обнаружил нехватку маны. Ее достаточно только для одного заклинания. Но как же не хочется отправлять егеря в одиночку. И выбора-то нет, что самое поганое, орел ночью не увидит ничего. Вот ведь как все сложилось-то не вовремя.
   - Оставить. Пойдешь сам, - накладывая баф, приказал я. Егерь сощурился отворачиваясь от светильников. - Не рискуй.
   К борту галеры подошла лодка и, приняв егеря, двинулась через реку. Проводив их взглядом, повернулся к сэру Мартину.
   - Отправляемся к замку, будем дожидаться результатов разведки там. По прибытии разместить бойцов для отдыха и удвоить караулы.
   Проверил по карте нет ли еще каких сюрпризов, но, как и ожидалось, ничего опасного не обнаружилось. Даже титан успел уже вернуться в город и в данный момент дрых в своем логове. Задумавшись, решил его пока не будить, если что успею.
   Галера вновь двинулась по течению, но спокойствием и расслабленностью народ уже похвастаться не мог, ночь вообще такое время, сложное. Я же, устроившись на своем месте, мрачно прикидывал, что смогу использовать, если враги полезут "вот прям щас". Выходило не то чтобы совсем плачевно, но о лихих наскоках и рейдах до завтрашнего утра лучше забыть. Из магии только доставшийся трофеем с медуз свиток Каменной Стены, да пара бафов и лечилок от священников, у них очки Святости сами не восстанавливаются, в отличие от маны у меня. Так что, кто бы там ни объявился, пусть сидит подольше и не высовывается. М-да, мечты, мечты.
   С Мэтта я, разумеется, глаз не спускал. Егерь, благодаря бафу, великолепно видевший в темноте метров на пятьдесят, двигался весьма шустро, при этом не забывая об осторожности. Загадочное это свечение он, похоже, уже видел, потому как направление удерживал без усилий. И точно на пещеру.
   Все же надо было посадить там кого-нибудь, для контроля... И почти гарантированно обречь на смерть или плен. Поймав себя на том, что даже и не пытаюсь выискать оправдания по этому поводу, раздраженно скривился, настоящий правитель, блин.
  
   Галера ткнулась носом в прибрежный песок, напротив заметной даже в темноте и слегка подсвеченной немногими огнями, громады замка. Грохнули сходни и я первым сошел на берег, где уже дожидался временный комендант, в сопровождении пары мечников. А ведь специально не предупреждал о нашем возвращении, и все равно заблаговременно обнаружили и встретили.
   Кивнув на короткий доклад - ничего не происходило, все в порядке! - оглянулся на оживившихся бойцов, торопливо покидавших корабль, теснота всех достала. Вот, кстати еще и с самой галерой морока предстоит, нет ведь ни пристани, ни дока для нее, на случай поломки. Да даже экипажа нет. Надо будет мэтра Ансельмо припрячь, чтобы осмотрел ее как следует, умение Корабел у него наличествует. А с командой нужно будет подумать как следует, рыбаков лишний раз дергать не стоит, у них и без меня дел полно.
   - Сэр Мартин, - повернулся я к паладину, недовольно оглядывавшему воцарившийся бардак. - Уводите бойцов в замок, пусть отдыхают. Сегодня мы в любом случае никуда не полезем. Трофеи не забудьте забрать.
   - Будет выполнено, сир, - коротко поклонился паладин и поспешил наводить порядок среди поторопившихся расслабиться раньше времени воинов.
   Для меня предусмотрительный комендант прихватил коня, так что плестись пешком не пришлось. Не став дожидаться остальных, отправился в замок. Сегодняшнюю ночь мне предстоит провести в Заклинательном Покое, нужно восстанавливать ману, а с удобствами для сна там не очень. Вернее, совсем никак, так что буду спать на полу.
   До замка добираться пришлось в объезд холма, с этой стороны, разумеется, никаких удобных подъемов к воротам не было, поэтому, проезжая через городок, имел возможность убедиться, что многие жители еще не спят, а ведь уже почти двенадцать. И таверна наверняка вновь битком, надо все же еще одну построить. При мысли о горячем ужине и хорошем сидре, чуть слюной не захлебнулся, но останавливаться не стал, в замковой кухне повара не хуже, надо же и их в кои-то веки порадовать своим вниманием. Да и плестись после ужина в донжон, из таверны, было бы лениво.
   Сигнал от Мэтта пришел, когда уже въезжали в ворота, с приветственно выстроившейся стражей. Бросив взгляд на карту, невольно натянул повод, останавливая Ворона, но, опомнившись, направил его к крыльцу донжона. Спрыгнул из седла на мощеный булыжниками двор и бросил повод подскочившему конюху.
   - Жди на месте, - приказал через заклинание егерю. - Благодарю, сэр Лориан можете возвращаться к своим обязанностям.
   Пока поднимался наверх, распорядился доставить ужин в мой кабинет. И все это время не спускал глаз с карты. Направление я угадал, в общем, верно, но с конечной целью ошибся, источником света оказалась не пещера с порталом, а так напугавшая меня в первый раз щель в скале. Точнее, светилась не она сама, а громадная надпись, сделанная вертикально вдоль нее. Знаки, на буквы это походило весьма слабо, были буквально выплавлены в камне, причем весьма аккуратно и светились не очень приятным для глаз белым светом. Что это за язык, я понятия не имел, а переводчик не торопился мне о том сообщать, видимо игровой момент в действии. Так что смысл надписи остался неизвестным.
   - Мэтт, осмотрись вокруг, поищи следы. После подберись к пещере. Аккуратно.
   Следы на камнях, разве что Дядя Степа и ему подобные могут оставить, но, учитывая размер надписи, если она не сама собой возникла, по квесту например, то может что и найдет.
   Проверив ману, прикинул, что через полчаса, если засесть в Заклинательном Покое, как раз накопится... Хотя чего это я туплю?! Я ведь уже в замке, так что можно использовать его ресурс.
   Остановил егеря и наложил на него Истинный Взор. И угадал, этого оказалось достаточно, чтобы прочесть надпись.
   - Право Сильного, - повторил я медленно. И в чем прикол, интересно. Нет, предположить-то можно, только вот проверить, пока не удастся. Утром придется ехать туда самому. Второй день подряд, начнется с путешествия в ту сторону, как бы это у меня в традицию не переросло. - Проверь пещеру и возвращайся.
   Обновив егерю Кошачий Глаз, отправился ужинать.
  
   Утро встретило туманом и сыростью от шедшего большую часть ночи дождя. Затянутое хмурыми облаками небо, медленно наступавший рассвет и угрюмые лица не выспавшихся бойцов, выстроенных во дворе. Впрочем, моя собственная физиономия добротой и всепрощением тоже не лучилась, провести ночь на жестком матрасе, брошенном на каменный пол, совсем не то же самое, что в мягкой и уютной постели. В общем, от счастья, встречая новый день, никто не прыгал.
   Короткое совещание, устроенное с командирами отрядов, тоже не слишком порадовало, оказывается это весьма сложно и утомительно, объяснять на пальцах маршрут движения отряда. Невозможность использовать для этой цели мой интерфейс, уже начинала бесить. Кое-как, но добился что меня, наконец, поняли и это не они тупые, а я не очень четко объясняю.
   Изначально планировал организовать три группы, очень уж много полезного и интересного успели обнаружить разведчики, а самому везде не успеть, так что нечего время терять попусту. Однако сэр Мартин высказал довольно дельное возражение - обнаруженная вчера надпись рядом со щелью. Чего там можно ожидать, бог его ведает, вполне может оказаться, что имеющихся в наличии сил недостаточно. Равно как и ничего не обнаружить. Поэтому сначала придется разобраться с этой загадкой, после чего можно будет уже распределять бойцов.
   Хотя... Два отряда предполагалось отправить через перевал, где было гнездо гарпий. На той стороне гор находилось гигантское плато, заросшее вековым лесом и населенное прямо-таки безумным количеством хищного зверья. Плюс различные, интересные места, иногда охраняемые разными монстрами. Там дел не на одну неделю, если браться всерьез. В общем, чтобы не тратить время в пустом ожидании, эти две группы бойцов можно сформировать сразу и переправиться на правый берег вместе с ними.
   Титана оставлять в замке тоже не стал, пусть лучше под рукой будет, гарнизон, в случае нападения, сможет продержаться до нашего возвращения и самостоятельно. Правда загнать Дядю Степу в воду, по нынешней погоде, будет весьма непросто, так что придется ему паром в единоличное пользование выделить, благо теперь с речным транспортом проблемы больше нет.
   Повернулся к рыцарю, тоже выбравшемуся в этот ранний час, во двор.
   - Сэр Кристиан, вы как, с нами отправитесь или в замке ждать будете? - вопрос не праздный, на самом деле. Я ведь еще не стал командором Ордена и подчиняться он мне не обязан.
   - С Вами, Ваше Величество, - на секунду замешкавшись, ответил рыцарь. С таким видом, будто я попытался обвинить его в трусости. Ну, смотри, сам напросился.
   - В таком случае вам придется выполнять приказы мои, либо того, кого я поставлю командиром над вами, - специально уточнил, глядя ему в глаза. Такие вопросы лучше прояснять сразу, чтобы не нарваться впоследствии. По опыту, он, скорее всего, превосходит моих рыцарей, но пока сам в том не удостоверюсь, людей под его начало не дам.
   - Я готов, - спокойно ответил сэр Кристиан. Мои сомнения на свой счет, он похоже понял, но возражать не стал. Ну и отлично.
   - В таком случае, вам понадобятся доспехи, - я оглянулся и подозвал одного из стражников, заступивших в караулы и приказал отвести рыцаря в Арсенал.
   К слову, собственная броня рыцаря, как и его меч, имела слабое зачарование на сопротивляемость к магии. А чинить подобное снаряжение должен очень умелый кузнец, каковым мой станет еще не скоро. Так что придется пока сэру Кристиану обходиться простыми доспехами.
   Убедившись в том, что все поняли возложенные на них задачи, приказал выдвигаться к берегу. Галеру уже должны были к этому времени подготовить, так что ждать не придется. Предстоящий, на том берегу, марш-бросок, желательно завершить максимально быстро, потому как пойдем пешком, лошади на корабль просто не влезут.
  
   Поразмыслив, я все же взял с собой одного егеря, из первой группы, оставаться совсем без разведки было страшновато. Надеюсь, они не намного хуже справятся втроем. Сейчас егерь удрал уже довольно далеко вперед, разведывая маршрут и не находя никаких следов возможного противника. Но по сторонам поглядывать я все-таки приказал всем, обострение паранойи, оно такое, проще сдаться, чем игнорировать.
   Дядя Степа, мокрый и злой, нагнал нас уже на полдороги к скалам. На вопросы о то, что случилось, он отвечать отказался, а я, благодаря карте все прекрасно видевший, благоразумно промолчал. Однако со средствами переправы для титана нужно что-то решать, бес его знает, сколько раз придется повторить ее в ближайшее время, и лучше не дожидаться, когда он все же утопит этот несчастный паром, вместе с крестьянами.
   Утренняя хмарь постепенно рассеивалась, пропуская солнечные лучи, так что до места мы добрались уже при отличной погоде и с изрядно поднявшимся настроением. Правда вид непонятной надписи, украсившей скалу, непонятно чьими стараниями, веселья, все же, поубавил. Мне особенно, потому как теперь предстояло понять, возможно ли эту щель вообще открыть.
   - Право Сильного, - повторил я увиденный вчера с помощью заклинания перевод. Может быть и неправильный, но тратить сейчас ману я не хочу, попробую так разобраться. Впрочем, первый вариант уже пришел в голову.
   Примерившись к едва заметному отпечатку здоровенного кулака, справа от щели, на высоте больше двух метров, решил самому не позориться, вдруг да не правильно понял. Поэтому повернулся к титану.
   - Дядя Степа, ударь вот в это место, пожалуйста.
   Дважды просить не потребовалось, гигант саданул по скале изо всех сил. Ногой. Не знаю, как камень такое выдержал, даже не растрескавшись, тряхнуло знатно. Кусок скалы просто растаял, открывая здоровенный, прямоугольный проем, заполненный чернильной тьмой. Проводив взглядом отошедшего в сторону и, безмерно собой довольного титана, подошел к входу в... данж, наверное?
   Чего ожидать внутри, конечно, неизвестно. И на форуме шариться бесполезно, я названия этой локации не знаю, так что если она даже не уникальная, запоминать все подряд слишком долго.
   - Сэр Мартин, стройте бойцов, - распорядился я. - Титан первым, паладины и рыцари следом, священников и арбалетчиков в центр, последними мечники и оруженосцы.
   Мне, к сожалению, в первой линии, пока делать нечего. Это с медузами можно было рисковать, слишком слабые противники. И если внутри не окажутся подобные по классу монстры, воевать придется арбалетом. Хотя стрелок из меня... ну не так чтобы уж совсем плох, но в норматив - четыре болта в минуту, я укладываюсь редко. Но, будем надеяться, полученное вчера умение Удача, перевесит мою косорукость, на пару с амулетом.
   Открыв карту, связался с оставшимися в замке отрядами и, коротко описав ситуацию, приказал выдвигаться к намеченным целям. После чего убедился в готовности своего воинства к штурму неизвестности и протянул руку, коснувшись поверхности закрывавшего проход... чего-то.
  

Желаете войти в локацию "Закрытый Разлом"?

  
   Желаю. Чернота будто истончилась к краям и закрутилась воронкой, завораживая взгляд едва заметным движением. Нужно лишь шагнуть вперед. Что я и проделал.
  

Вы проникли в локацию "Закрытый Разлом". У Вас есть три часа на то, чтобы уничтожить ее охрану, до появления подкреплений. Удачи.

  
   Я выругался. Молча, но от того еще более злобно. Прохождение на время, худший из возможных вариантов. И с ходу вляпаться в него, воистину Удача. Оглянулся на стену, из которой один за другим выныривали мои бойцы, даже руку протянул, потрогать. Именно стена, портал, ведущий сюда был односторонним и теперь мы либо зачистим это подземелье, либо... А другие варианты меня не устраивают, так что будем реализовывать первый.
   Пещера, в которой мы оказались, была небольшой, но поместились все. Светящийся неприятным, зеленым светом мох, на стенах и потолке, давал возможность не тратить ману на заклинание, пока во всяком случае. Выход был только один и именно в него и двинулся первым егерь, после того как я и священники наложили бафы.
   Если судить по изредка, но встречающимся, свободным от мха участкам стены и потолка, то и пещера и "коридор", извиваясь уводивший нас все дальше, были естественного происхождения. Однако высота потолков и ширина стен, позволявшая даже Дяде Степе чувствовать себя комфортно, изрядно напрягали. Я бы предпочел не встречаться в бою с подобными ему по размерам, существами.
   Кстати, наше местоположение, на глобальной карте, по-прежнему отмечалось на поверхности, возле скалы. И это было досадно, открыть неизвестную территорию, на халяву, не вышло.
   Мы шли уже почти десять минут - специально выведенные в поле обзора часы неумолимо отсчитывали оставшееся время - и никого не встретили. Что раздражало и, одновременно настораживало. Коридор не ветвился, не менялся и поневоле стали закрадываться опасения, что большая часть времени уйдет на бесплодные блуждания и в конце придется рвать жилы, чтобы успеть... Не пришлось.
   Нападения я не увидел, хоть и была карта развернута, благо шел в середине строя. Просто, в какой-то момент по подземелью раскатился оглушающий, исполненный лютой злобы и ярости, вой. И одновременно с оповещением о нападении, погасла иконка егеря. Мертв.
   До поворота мы не дошли каких-то десяти шагов и, повинуясь приказу сэра Мартина, остановились и медленно попятились назад. Впереди нарастало приближающееся рычание и гулкий грохот чьих-то шагов.
   - Приготовились, - спокойный голос паладина разнесся над ощетинившимся оружием строем.
   А в следующую секунду из-за угла вылетела пара Адских Гончих. Правая, не вписавшись в поворот, проскочила прямо по стене, вырвавшись вперед и с каким-то надсадным визгом рванула на подавшегося вперед титана.
   Отведенный в замахе молот, врезался в голову твари и буквально вколотил ее в стену. Выпустив рукоять застрявшего оружия, титан крутанулся на одной ноге, пропуская мимо себя вторую гончую и, успев словить ее левой рукой за череп, рванул назад. Демонического пса перекрутило в воздухе и злобный рев перешел в затухающий хрип.
   От вынырнувшей из-за поворота, громадной фигуры, словно пылающей изнутри, титан увернуться не успел. Высший прислужник, с мерзким, выворачивающим мозги от несоответствия его внешнему облику, хихиканьем, вцепился ему в спину, сбивая с ног и наваливаясь сверху.
   На рой арбалетных болтов, дьявольское отродье не прореагировало совершенно, зато синхронно шагнувшие вперед паладины, которым оказалось очень легко дотянуться до морды твари, успели нанести несколько ударов, не убивших, но изрядно отвлекших прислужника. А больше тот ничего не успел. Извернувшись, титан упер искрившуюся разрядами левую ладонь под челюсть тянущегося к нему пастью демона. Толстая молния, пробила рогатый череп насквозь, расплескав пылающее огнем содержимое по потолку и стенам.
   Спихнув с себя дергавшийся в агонии труп, Дядя Степа встал и, шагнув к первой гончей, одним движением выдрал из ее башки молот, брезгливо стукнув им по стене, стряхивая ошметки плоти.
   - Демоны, - тихий шепот сразу нескольких бойцов, вспорол воцарившуюся было тишину. Резко обернувшись, вместо ожидаемого страха, увидел на лицах воинов решимость и злобу. Бояться адских тварей никто не собирался, ненависть, въевшаяся буквально на генетическом уровне, требовала от людей уничтожить проклятых врагов.
   Вторую гончую, не смотря на сломанную шею, пытавшуюся шевелиться, добили паладины. После чего все взгляды устремились на меня. Ну, да, лидер ведь. Судя по всему, никаких подбадривающих речей произносить не требовалось, так что просто сделал некоторые перестановки в порядке движения, добавив к замыкающим мечникам пятерых латников и двоих рыцарей. На всякий случай. После чего отдал приказ выдвигаться.
   Изломанное тело егеря, обнаружилось в паре десятке шагов от поворота, напротив огромной ниши в стене, в которой, судя по всему и прятались демоны. В то, что разведчик прозевал их присутствие, я не поверил ни на секунду, но тогда объяснение случившемуся у меня было только одно - ниша была скрыта иллюзией. И если впереди попадется еще хотя бы один такой, скрытый пост, потери в отряде одним бойцом уже не ограничатся.
   - Заберем его с собой, - распорядился я. В локациях некромантов и демонов, оставлять погибших, своих, по крайней мере, не рекомендовалось, чтобы не получить в результате свежего зомби или одержимого, а то и еще чего похуже. Да и просто, по-человечески, не хотелось бросать своего на поругание нечистым тварям.
   Пока егеря заворачивали в его же плащ, я наложил-таки на титана Истинный Взор. Все-таки он первым идет, вот пусть заодно и засады высматривает, хотя бы среагировать, если вдруг что, успеет. Правда маны у меня теперь оставалось максимум на один баф.
   - Внимание! - сэр Мартин поднял руку. Народ и без того особо не шумевший, совсем замолк.
   В наступившей тишине отчетливо стал слышен нарастающий впереди шум. Топот, звяканье, визг и крики. Много топота и криков. Похоже, здешние обитатели услышали и, что самое главное, поняли смысл недавнего воя. И теперь торопились встречать незваных гостей.
   - Приготовиться. Арбалетчикам - стрельба по готовности! - приказал сэр Мартин. Отряд изготовился к бою, а я, дополнительно выдвинул пару бойцов назад, чтобы из-за угла никто неожиданно не выскочил, пусть и некому и неоткуда, по идее, но кто эти игры знает.
   Дядя Степа выдвинулся вперед, покачивая молотом и формируя в ладони шаровую молнию. Кто бы там ни пер сюда, сначала ему придется как-то миновать титана, возвышающегося перед отрядом, как волнолом.
   Коридор шел прямо еще метров сто, так что вынырнувшую из-за поворота сплошную, орущую массу прислужников, размахивающую железом и, полное впечатление, гонящую перед собой огромную, трехголовую тварь, едва не цепляющую мордами стены, прозевать было невозможно.
   Сфера молнии, словно ядро, врезалась в среднюю башку цербера и, взорвавшись, буквально испарила ее, ободрав остальные до костей. Тварь, грохнулась на пол и мгновенно скрылась под ногами и не подумавших даже останавливаться прислужников. Защелкали арбалеты, мгновенно выкосив первые ряды наступавших уродцев, но тем было похрен.
   Стрелять через головы впереди стоящих бойцов было неудобно, но гораздо неудобнее было бы самому останавливать атаку пусть слабосильных, зато очень многочисленных демонов.
   - Приготовились! - рык сэра Мартина перекрыл визг и завывания прислужников и строй бойцов впереди, словно сжался. А через секунду в него врезалась беспорядочная толпа, и воины заработали мечами и щитами, сдерживая натиск.
   Титан пинками расшвыривал демонов, слишком мелких, чтобы бить их молотом, но невероятно проворных. Они лезли на гиганта, словно на дерево, пытаясь воткнуть ножи и мечи в любую щель доспехов. Бросив молот, Дядя Степа сдирал с себя прислужников, где мог дотянуться и оглушительно ругался.
   Паладины и рыцари, умудрившись остановить первый натиск, вынуждены были все же попятиться, когда демоны, даже не замедлившись, попытались залезть на них прямо по трупам. Ругань людей перекрывала даже несмолкаемый визг и ор издаваемый прислужниками. Каждый шаг назад, оставлял на каменном полу буквально десятки трупов, но этим созданиям было совершенно наплевать на собственные потери.
   Воины били и отступали, повинуясь четким и хорошо слышным приказам сэра Мартина. Даже не представляю, как он, находясь в самом центре этого безумия, умудряется еще и окружающую обстановку отслеживать. У меня хотя бы карта есть, с иконками бойцов и то не всегда успеваю отдавать приказания священникам, кого лечить. А паладин справляется. Завидно даже.
   По часам прошло всего лишь шесть минут с момента появления прислужников, а субъективно, такое ощущение, что не меньше часа. Твари отступать не пожелали, никто, дрались до самого конца и, даже полудохлые пытались добраться до моих бойцов. Коридор, на пару десятков метров вперед, представлял собой кошмарное зрелище, заваленный трупами и забрызганный кровью чуть не до потолка.
   Дядя Степа, только что остервенело давивший демонов, сейчас устало озирался, пытаясь оттереть кровь с лица. И, наконец-то, наступила тишина. Жуть! Будь в этой толпе еще хоть пара гончих, скорее всего безумная атака бы удалась. Единственное, что нас спасло, это общая субтильность прислужников, хоть и имевших в массе уровни в районе двадцатого, но паладинами, под способностью Святое Оружие, демоны убивались буквально с одного удара. Ну и стены коридора, не позволившие обойти нас с флангов.
   Никто не погиб, что можно было бы посчитать чудом, если бы не священники у половины из которых Очков Святости теперь хватит едва ли на одно исцеление. И ведь это, наверняка, еще не все демоны засевшие в этом подземелье. Что случится, если в следующей атаке появятся твари пострашнее прислужников, думать даже не хочется. А придется, если не хочу положить здесь половину своего войска.
   Осмотрев устилавшие коридор тела, отметил дрянное качество оружия и доспехов и решил, что без таких трофеев точно обойдусь. Приказывать своим людям ковыряться в этой окровавленной куче, я просто не стану. И без того еще нужно как-то пройти дальше, не очень измазавшись при этом.
   Брезгливости оказался подвержен не один я, шагать по трупам было одинаково неприятно для всех. Забрав тело егеря, кое-как преодолели этот жуткий "ковер", после чего смогли наконец двинуться дальше. Дядя Степа, покрытый кровью чуть менее, чем полностью, походя добил все еще живого! - цербера, отпихнув его к стене.
   Коридор вскоре раздваивался и, вынужденно задержавшись, после обмена мнениями с сэром Мартином, решили повернуть налево, откуда и приперлись прислужники. Определить это было не так сложно, ободранные от мха стены и глубокие царапины на полу, оставленные когтями и оружием, служили хорошим ориентиром. Разделяться и проверять второй коридор, не рискнули. Надеюсь, возвращаться и обследовать его не понадобится.
   Блуждания продлились еще почти полчаса, что изрядно напрягало, потому как не верилось, что мы успели угробить всех демонов в этом подземелье и если они попрятались, то справиться с заданием до прибытия подкреплений будет очень сложно. Развилки попались еще всего пару раз, однако след оставленный толпой прислужников, по-прежнему служил ориентиром. Однако весьма шустрые создания оказались, мы хоть и шли не быстро, но эти твари умудрились проделать весь этот путь всего за несколько минут.
   Коридор, неожиданно начал расширяться и пришлось остановиться. Впереди замаячил выход в довольно большую пещеру. И не пустую, если судить по звукам. Соваться туда без разведки было страшновато, честно говоря. Но предпринять что-либо я просто не успел.
   В коридор неожиданно выскочил прислужник и, злобно оскалившись, взмахнул руками. И сразу же свалился, пробитый арбалетными болтами едва не насквозь. Однако свое подлое дело совершить успел. От его рук отделилось быстро набирающее плотность и объем темное облако и поплыло в нашу сторону. Постепенно набирая скорость. Ни у кого не возникло желания проверять на себе, что это за дрянь.
   Титан швырнул шаровую молнию в пол, перед самым облаком, уже разросшимся на всю ширину коридора. Грохот и туча пыли, вместе с ударной волной от взрыва, разодрали неизвестное заклинание на части. И почти сразу, за образовавшейся завесой раздались вопли, рычание и топот.
   Мы остановились на порядочном удалении от облака пыли, до ближайшего поворота тоже не близко, так что незаметно никто не подберется.
   - Стрельба по готовности, - приказал сэр Мартин.
   Из пыли выскочили гончие и с воем устремились к нам. Первая, получив в голову полтора десятка болтов, споткнулась и покатилась по полу, но еще три легко перемахнув через нее, в несколько прыжков добрались до титана. А позади уже проступали силуэты медлительных, но от того не менее опасных, высших прислужников.
   Проскочить мимо Дяди Степы ни одной из тварей не удалось, молот смел их всех сразу, швырнув в стену. А дальше титан шагнул вперед... И жуткий грохот и вой с рычанием, раздавшийся позади, ударили по нервам, заставив обернуться.
   Еще один высший прислужник, проломил стену, из соседнего коридора, видимо и злобно скалясь пылающей пастью, пытался протиснуться в образовавшуюся щель. У него под ногами, истерично визжа, пролезла гончая и прыгнула, врезавшись в строй мечников. Крики боли и вой напоровшейся на мечи твари, перекрыли все прочие звуки. Больше ничего гончая не успела, не удержавшийся на ногах прислужник рухнул вперед, придавив ее и, не обращая внимания, даже не пытаясь подняться, сгреб лапами ближайших воинов.
   - Призывай. Туда, - схватив за плечо стоявшего рядом прелата, я ткнул рукой за спину монстрам, на помощь которым из дыры лез кто-то еще.
   Священник сложил молитвенно руки перед грудью и из золотого облака портала, мгновенно возникшего в указанном месте, вынырнул меч, воткнувшийся прислужнику под горб, в шею. Ангел, провернул рукоять, почти оторвав демону голову и развернулся, одновременно выдирая оружие из раны и нанося удар по тянущимся к нему лапам второго демона. Короткий шаг в сторону и нога, обутая в сандалию, с хрустом сминает череп бьющейся под трупом прислужника гончей.
   Воодушевление, охватившее людей в присутствии крылатого, ощутил даже я. Как будто незримый груз свалился с плеч, добавляя сил. И ярости. Бойцы перестроились, пустив Ангела на острие атаки, помогая ему и отвлекая лезущих из расширявшегося пролома демонов. Разрядив арбалет в башку высшего прислужника, своим неуклюжим телом закупорившего ненадолго дыру, оглянулся.
   Дядя Степа, вновь оставшийся без молота, оторвал прислужнику рога и теперь вколачивал их обратно в башку. Еще парочка валялась рядом, еще живая, но активно добиваемая паладинами и рыцарями, тела простых прислужников просто затерялись на общем фоне. И, из осевшего уже пылевого облака, больше никто не лез.
   Высшие оказались весьма неудобными противниками из-за своих размеров и живучести. Да и силы им более чем хватало, не смотря на медлительность, Ангел, прозевавший удар когтистой лапой, лишился левой руки, а секундой позже и меча, застрявшего в черепе уже дохлого демона. Дядя Степа, покончивший со своими противниками, добрался до пролома когда оставался в живых последний прислужник, неожиданным рывком сумевший сбить измотанного Ангела с ног и, рухнув сверху, не разжавший хватку даже после смерти.
   Глядя на распадающееся золотой пылью тело крылатого, тяжело вздохнул и огляделся, оценивая последствия окончившейся скоротечной, но самой сложной из всех, схватки.
   Пять мечников, два латника и рыцарь. И, если честно, никакой разницы между людьми, которых знал по именам и Ангелом, я не видел. Одинаково тяжело терять тех, кого считаешь своими. Сэр Кристиан, в измятых и пробитых доспехах, выжил только потому, что убить с одного удара его не сумели, а дальше священники вытянули.
   Радоваться победе уже как-то не получалось, дождавшись, когда люди немного придут в себя, отправил титана к концу коридора, хоть и сомнительно, что там кто-нибудь остался, но чем только черт не шутит.
   Да. Он не шутил, он издевался! Закрыв карту, приказал забирать погибших и выходить в пещеру. Это нужно было увидеть собственными глазами.
   Не знаю, естественная или нет, но пещера была огромна. И, помимо уже задолбавшего мха, дальняя, от нас, ее часть была освещена магическими светильниками, закрепленными на высоких подставках, поставленных, через равные промежутки, вдоль стены. Их яркости с лихвой хватало, чтобы осветить невысокий постамент, на котором стоял большой кубок, по виду золотой. Жути нагоняла статуя... ну, наверное, демона, подвешенная на цепях и ими же закованная. Лицо его находилось прямо над кубком, сантиметрах в тридцати. Если статую делали с натуры, то оригинал в тот момент определенно подвергали сильнейшим пыткам, столько страдания и боли было на его лице.
   А между нами и постаментом, неподвижно замерли четыре фигуры. Если не особенно придираться, их даже можно назвать человекообразными. Только, почему-то не хочется, хоть к демонам эти создания никакого отношения не имеют и даже довольно красивы. Природные, стихийные элементали, тридцатого уровня. Не знаю даже что хуже, они или адские твари.
   - Идеи есть? - поинтересовался я у паладинов и титана, разглядывавшего воплощения стихий с откровенной злобой. Чем, интересно, они ему не угодили? Ну, кроме того, что придется драться.
   - У нас есть возможность призвать еще двух Ангелов, - переглянувшись с остальными, взял слово сэр Мартин. Я порой просто поражаюсь, сколько талантов запрятано в этом человеке. Самая большая моя удача в этой новой жизни, что он на моей стороне. - Старший атакует элементаля огня, священники, у кого еще есть возможность лечить, пусть сосредоточатся на нем. Младший свяжет боем воздушного, я присоединюсь к нему, вместе, думаю, сумеем продержаться достаточно, чтобы Дядя Степа успел одолеть водного. Если вы наложите на него усиливающую магию, сир.
   Я кивнул на вопросительные взгляды и, в свою очередь, посмотрел на титана.
   - Справлюсь, - мрачно ответил тот, смерив противника взглядом. - На несколько молний меня еще хватит.
   - Хорошо, - продолжил паладин. - Тогда остальной отряд в это время атакует элементаля земли. Стрелы сильного урона ему не нанесут, не зачарованный металл он способен растворить в себе. Поэтому придется рассчитывать в основном на мечи. Главное, не подставляйтесь под удары, элементаль, хоть и медлительный, но способен атаковать на дистанции.
   Паладины молча кивнули. Им предстоит не самая простая задача, хоть и отрабатывавшаяся уже на ристалище, против титана, но сейчас любая ошибка может оказаться фатальной... А мне опять придется браться за арбалет, потому что с мечом толку никакого. Лидер, называется.
   Элементали на нас внимания не обращали, то ли их агро-зона минимальна, то ли им просто плевать на посторонних, пока те не лезут к постаменту с кубком. В любом случае, расстановке бойцов они не мешали. И даже на призыв Ангелов не среагировали.
   Короткий инструктаж для крылатых и, дождавшись когда я навешу на него Могущество, Дядя Степа ударил водного элементаля молнией. И держал ее еще четыре секунды, испарив едва ли не треть объема "тела". Увернувшись от вытянувшегося на несколько метров, водяного хлыста, титан врезал искрящимся молотом.
   Паладины и рыцари устроили настоящую карусель вокруг земляного, стараясь прикрывать друг друга. Особого урона они нанести не могли, "плоть" элементаля была слишком прочной, но куски откалывать удавалось. Стрелы справлялись получше, но тоже далеко от идеала.
   Что творилось с остальными, я успевал отслеживать только краем глаза, земляной оказался гораздо шустрее и опаснее, чем ожидалось. Сообразив, что не сможет эффективно защищаться со всех сторон, он вырастил позади себя настоящий лес из шипов, вынудив часть бойцов отступить. И сразу едва не прикончил паладина, накрыв его облаком каменной пыли, мгновенно слипшейся в прочный монолит, отпрыгнуть назад тот успел, но ноги оказались пойманы и если бы не напарники, выдернувшие из-под добивающего удара...
   Приноравливаться бойцам пришлось на ходу и, с трудом, не без ошибок, но это удалось. Бой длился уже почти полторы минуты, титан добивал своего противника, остальные тоже уже начали действовать увереннее. И появилась надежда, что все получится.
   Вспышку я уловил краем глаза и, даже не успев испугаться, увидел как падает на пол пробитый насквозь сразу несколькими воздушными копьями сэр Мартин, а превратившийся в подобие небольшого смерча, воздушный элементаль рывком надвинувшись на Ангела, буквально раздирает его на куски... и взрывается от удара молотом, нанесенного титаном.
   Оглянувшись на Ангела, с облегчением убеждаюсь, что он еще жив и даже успел добить своего противника. Правое крыло оторвано, обожженный и израненный. Но живой!
   - Воскреси паладина! - мой ор перекрыл шум боя, но крылатый услышал. Устало сделав несколько шагов вперед, он протянул ладонь, с которой сорвалась яркая искорка, растворившаяся в теле сэра Мартина. И упал, рассыпаясь золотистой пылью.
  
   Провести разведку коридоров, до истечения срока, мы все же успели. Но ничего интересного не нашли, к сожалению. Вообще успехи и трофеи оказались весьма сомнительными, особенно на фоне потерь. Двенадцатый уровень, плюс два к ловкости и повышение Атаки и Защиты. А еще четыре Сердца Стихий, служащие ингредиентами для эликсиров, ненадолго повышающих мастерство в соответствующей магии. И золотой кубок, наполненный черной, дымящейся мерзостью.
  

Сосуд ?????????

  
   И никаких пояснений, подсказок или советов. Что с этой дрянью делать, совершенно непонятно. Отец Бенедикт однозначно указал, что содержимое проклято, но что оно такое, не знал и сам. Брать это с собой не особо хотелось, но и оставлять было бы, наверное, глупо. Так что сунул в инвентарь и понадеялся, что не прогадаю.
   Убедившись, что ничего больше нет, забрали тела погибших и за пять минут до крайнего срока, вышли в открывшийся после победы над элементалями портал в стене.
   И первое, что я услышал, покинув надоевшую до судорог пещеру, мерзкий и пугающий сигнал оповещения. Мои юниты подверглись нападению.
  
   Глава 6
   Егеря почти сумели отбиться. Почти. Двое лежали в центре поляны, в окружении измочаленных в щепки костяков, уже безнадежно мертвые. Третий, получивший мечом в живот, сейчас буквально висел на напарнике, оставшемся без оружия. Они медленно отступали от дергавшегося на земле костяного урода, слепленного сразу из нескольких скелетов, явно не человеческих. Добраться до живых тварь не могла, не смотря на все старания, из конечностей у нее остался только череп, но и тот держался непрочно.
   Короткий взгляд на состояние резерва маны, дал неутешительный ответ - помочь своим людям я, сейчас, ничем не смогу. Если бежать со всех ног, в замке окажусь часа через два - два с половиной, чтобы воспользоваться Заклинательным Покоем. Вот только не будет у егерей ни двух, ни даже одного часа. У них и десяти минут, не будет.
   На поляну, неспешно, с легко читаемым на бледной роже, чувством собственного превосходства, вышел хозяин подловивших моих бойцов, костяков. Высокий, худощавый, в грязном и местами даже порванном, охотничьем костюме. За человека его можно было принять только со спины, если не видеть с какой неестественной грацией он движется. Бледная, кожа, лицо, скрытое капюшоном с горящими красным глазами и клыки, любезно демонстрируемые в плотоядной ухмылке. Вампир. И одному егерю с ним точно не справиться, к сожалению.
   Обозрев картину недавнего боя и задержав взгляд на телах егерей, неживой ублюдок досадливо поморщился и, с явным гастрономическим интересом, повернулся к живым. Сука!
   - Он собирается захватить вас живыми, - озвучил я очевидную, в общем-то мысль.
   Егеря, вздрогнув от моего голоса, переглянулись и раненый, сцепив зубы, молча кивнул. Что они задумали, не понял не только я, но и вампир, все с той же, демонстративной ленцой, явно запугивая, двигавшийся к людям.
   Отпустив пошатнувшегося напарника, егерь, выхватил нож и, шагнув в сторону, полоснул им друга по горлу. Вампир даже споткнувшийся от неожиданности, рванул вперед, но безнадежно опоздал, воин одним движением, снизу вверх, вогнал длинный клинок себе под подбородок, по самую рукоять...
   Я просто стоял и бездумно смотрел на скрывший происходящее на этой поляне, от моего взора, туман войны. Усталость навалилась на плечи, разом напомнив все что произошло за последние несколько часов. А в душе царило опустошение. Мгновенное и, правильное, единственно верное в такой ситуации, решение егерей, отозвалось вполне ощутимой болью. Не сожалением от дополнительной потери и без того не многочисленных бойцов. Юнитов... да какие нахрен они юниты?! Люди. Мои люди! Которых я сам отправил туда и ничем не смог помочь, когда потребовалось. Те самые люди, которые безропотно и даже с гордостью идут в бой, ради меня.
   Злоба, накатившая удушливой, тяжелой волной, заставила зажмуриться. Нельзя принимать решения в таком состоянии, легко ошибиться. Поэтому я стоял и пытался успокоиться, прислушиваясь к шуму и голосам моих людей вокруг.
   - Сэр Мартин, - стоявший рядом паладин, слышавший мои слова, обращенные к егерям, выглядел усталым и несколько заторможенным. Смерть и последовавшее воскрешение, похоже, совсем бесследно для него не прошли. - Возвращаемся в замок. Группа егерей, за левобережным перевалом, была уничтожена нежитью. Костяные химеры и вампир. Нужно будет усилить охрану стены и подготовить отряд для более тщательной разведки той местности.
   - Придется отозвать одну из групп егерей, - помолчав, ответил паладин. - И их придется дополнительно усилить воинами, поскольку противник, скорее всего, сумеет проследить путь погибших разведчиков до перевала и можно ожидать новых столкновений. Возможно, удастся самим устроить засаду.
   - Обсудим это в замке, - предложил я. - Егеря смогли обследовать значительную территорию, составим кроки и подумаем, что удастся использовать.
   Сэр Мартин согласно кивнул и принялся раздавать команды бойцам. Тела погибших уже исчезли, их вещи упаковали и забрали с собой. Спустя несколько минут, отряд двинулся к берегу, оставляя за спиной портал в скале, который, я специально проверил, не пожелал пропускать меня обратно в подземелье, но при этом никуда не делся. Очередная головная боль.
   По пути к кораблю, я осматривал карту, разведанную егерями за перевалом. И очень быстро нашел ответ, откуда взялась нежить. Если я правильно понял, то это была не засада, а, вероятнее всего патруль, наткнувшийся на след, либо на самих разведчиков. Всего в полукилометре, примерно, от этой поляны, на холме, стоял замок. Некромантский, если судить по архитектуре.
   Из всех возможных вариантов, этот был не самым плохим. Даже ближе к удачному, если учесть 25% бонус на урон нежити от Святого Оружия. Да еще и Крестоносец 5% дает. Демоны были бы хуже, однозначно. Однако и мертвяки могут доставить изрядно проблем, легких противников в этой игре вообще не существует.
  
   - Присаживайтесь, - рухнув в свое кресло, махнул я рукой присутствующим.
   В моем кабинете, сейчас, присутствовал не полный состав Совета, как я помпезно обозвал свой ближний круг. Который, к слову, тоже окончательно еще не сформировался, просто потому, что постоянно пополнялся. Из троих паладинов, разместившихся по одну сторону длинного стола, двое вообще здесь впервые присутствовали.
   - В первую очередь, мэтр Клаас, - повернулся я к управляющему, привычно расставившему перед собой писарские принадлежности. Когда, еще в самый первый раз, мэтр, настоял на собственной кандидатуре, за неимением других, на должность секретаря, во время совещаний, я, помнится, только посмеялся и рукой махнул. А сейчас вот уже и обойтись без его записей невозможно. Абсолютной памятью, помимо меня, здесь никто не обладает, да и изложенный на бумаге четкий план действий куда как понятнее и удобнее. - После совещания, позаботьтесь отправить гонцов в деревни, предупредить о нежити и довести до крестьян информацию о том, что и как им надлежит делать. Это мы тоже обсудим.
   - Слушаюсь, сир, - поклонился управляющий.
   - Хорошо. Тогда приступим, - я достал из ящика стола сложенную карту долины и, развернув, передвинул вперед, чтобы все смогли видеть. Составлять ее начали на прошлой неделе, когда до меня все-таки дошло, что проще ткнуть в точку на карте пальцем, чем объяснять по принципу "пойди туда - не знаю куда". Поскольку картографов в моем распоряжении не имелось, как и художников, почетная обязанность рисовальщика пала на плечи все того же мэтра Клааса. С наших слов зарисованные им ориентиры выглядели куда лучше моих собственных попыток на этом поприще. - Сэр Мартин, вам слово.
   Паладин кивнул и встал на ноги. Бороться с этой его привычкой я даже и пытаться не пробовал, если сидеть в моем присутствии он еще себе позволял, то разговаривать, ни за что. Тот самый случай, когда проще убить, чем переделать. У сэра Мартина, к слову, вообще хватало таких вот пунктиков, по части должного поведения в присутствии монарха, а я уже как-то даже привыкать начал.
   - Ближний перевал мы сможем надежно перекрыть уже сегодня, - придвинув карту, паладин ткнул в него пальцем. - До вечера вполне хватит снятых с охраны замка воинов, отправленных вами. Вернувшиеся с нами из пещеры бойцы как раз отдохнут, и можно будет сформировать подходящий по численности и уровню состав смен. Лагерей предлагаю разбить два - непосредственно возле стены и рядом с шахтой, где будет находиться отдыхающая смена.
   - Добавьте в их снаряжение пару магических светильников, захваченных сегодня, - дополнил я в ответ на вопросительный взгляд сэра Мартина. - Их свет разрушает иллюзии и заклинания невидимости, если правильно разместить, перекроют и стену и лагерь. По скалам там не пробраться, только на крыльях разве что... Пожалуй титана тоже стоит взять, на случай, если у противника имеется высшая нежить. Помимо вампиров.
   - Вы правы, сир, - коротко подумав, согласился паладин. - Командиром отряда предлагаю назначить сэра Логрэйна.
   Я кивнул. Паладин там однозначно лишним не будет, ни как командир, ни как боец. Назначить главным Дядю Степу, я не смогу, хоть он и самый сильный из моих бойцов и умением Капитан обладает. Расовые различия пока еще служат препятствием, ситуация постепенно выправляется, но увы, не так быстро.
   - Так же считаю, что сегодня не стоит отзывать в замок отряды, отправленные в свободный поиск, - продолжил сэр Мартин. - Выгоднее будет, если они смогут выполнить хотя бы часть своих задач и получить опыт. Завтра утром выдвинутся обратно.
   Я кивнул. Тоже думал об этом, еще по дороге к кораблю, нечего бойцов впустую дергать, продержимся пока и без них. Только предупредил их о появившихся проблемах, велев быть осторожнее.
   - Таким образом, Ближний перевал угрозы не представляет, - сэр Мартин переместил палец на значок в дальнем, от замка, конце долины. - Гораздо больше меня беспокоит вот это ущелье. По вашим словам, егеря обнаружили там крупное, древнее кладбище, с явными следами присутствия нежити. В свете последних событий, вполне вероятно, что между ним и замком некроманта есть связь. Но, даже если нет, оставлять это место без внимания, слишком опасно.
   Да, узкое и извилистое ущелье, соединявшее мои владения с относительно небольшой долиной. И единственным, что там смогли найти интересного егеря, оказалось это самое кладбище. Зажатое между двух крупных холмов, в дальнем от нас, конце долины, оно было окружено высокой, мощной стеной, с выломанными когда-то очень давно, воротами. Могилы, обозначенные просто каменными плитами, уложенными на землю, занимали все пространство внутри. Несколько, разного размера склепов, скорее всего, и служили укрытием для нежити. Лезть внутрь егеря не решились и я их понимаю, так же они не смогли осмотреть дальний конец долины, холмы оказались слишком круты, чтобы взобраться на них, так что единственный путь был через само кладбище.
   - Ущелье необходимо заблокировать, с нашей стороны. В идеале, поставить такую же стену, как и на Ближнем перевале, - настойчиво постучал пальцем по карте паладин. - И, прежде чем предпринимать какие-либо действия против непосредственно некроманта, следует разобраться с нежитью на кладбище.
   И не поспоришь ведь, собственные мысли в том же направлении движутся. Разве что на счет стены в ущелье не подумал или это у сэра Мартина, после недавней смерти, паранойя зашкаливает? Хотя, на самом деле, идея не плохая, перекрыть самые очевидные и легкие, для больших групп, маршруты. Правда сколько в этих горах еще имеется других лазеек, тропок и просто удобных для прохода мест... Черт, чтобы их все обнаружить, дивизия егерей понадобится.
   - Я согласен с вами, сэр Мартин, - подавив вздох, отогнал радужные мечты подальше. - По поводу же стены... Придется нанять еще одного Инженера. Мэтр Ансельмо, как уже имеющий некоторый опыт, будет заниматься изготовлением осадных орудий. Без них, штурм замка, обойдется нам слишком большой кровью.
   Не факт, что этот самый штурм состоится в ближайшее время, все-таки о противнике пока не известно почти ничего, кроме самого факта его существования. Но в том, что он будет, рано или поздно, сомнений ни у кого нет. Некроманты и демоны, две расы, с которыми я не смогу сосуществовать рядом, даже если очень того захочу - а я не хочу! Меня не поймут собственные подданные, а это чревато куда большими проблемами, чем война с нежитью. Конечно, вполне может оказаться, что мои наполеоновские планы разобьются о многократно превосходящую мощь противника... Но, сомневаюсь, если честно. У некромантов свои заморочки с возможной численностью войск. Хотя твари высоких рангов наверняка имеются. Но, посмотрим, у меня ведь тоже найдется, чем доставить проблемы врагам.
   - Большая часть долины, под нашим контролем остается весьма условно, - сэр Мартин обвел пальцем по карте процентов шестьдесят левого берега. - И в этой зоне оказывается большая часть рудников. К сожалению, в нашем распоряжении недостаточно войск, для размещения необходимого числа застав, чтобы перекрыть все направления. Поэтому придется сосредоточить максимальные усилия на защите поселений.
   Больной вопрос, чтобы серьезно подкосить мои силы, достаточно атаковать деревни. Ударил, отступил. И все, войну, с моей стороны, можно считать завершенной, выловить всех врагов на такой территории мне и втрое большего количества бойцов не хватит. Ни о каких наступательных действиях, уже и речи не пойдет. Десяток вампиров запросто превратят мои деревни в рассадник упырей, а то и еще чего похуже.
   - Тогда отдыхающую смену стоит разместить не в лагере, - я показал на шахту возле Ближнего перевала. - А в Яблоневке. Сосновка тоже недалеко, смогут прикрыть, если что. Вот с Веселой, сложнее. В ней придется разместить постоянный гарнизон. И через нее же отправлять смену к ущелью, а до деревни, от замка, будут добираться по воде, на лодках... С дальними шахтами пока ничего не сделать, к сожалению.
   Я посмотрел на собеседников. С нынешними силами, многого действительно не придумать. Но, похоже, возражений нет.
   - В таком случае, предлагаю обсудить наши возможности по увеличению количества войск, - кивнув на мои слова, сказал паладин. Посмотрев при этом на мэтра Клааса. Управляющий немедленно развернул один из свитков, лежавших перед ним, как я понимаю, с данными о состоянии наших финансов. - На данный момент в строю уже находятся двадцать пять пехотинцев, вооруженных арбалетами. Двадцать шесть, теперь уже, к сожалению, егерей. Десять мечников. Десять латников. Двенадцать оруженосцев. Восемь рыцарей, с учетом сэра Кристиана. Шесть паладинов...
   - Пять, - перебил я. - Вернее шесть, если со мной, но как боец первой линии...
   - Сир, - мягко прервал меня сэр Мартин, посмотрев сурово и успокаивающе одновременно. Действительно, как-то я неудачно выбрал время и место для самоуничижения. Удостоверившись, что Лорд больше не лезет со своими глупостями, паладин продолжил. - Шесть паладинов. Шесть прелатов. Четырнадцать аколитов.
   А еще несколько часов назад, было на тринадцать воинов больше. Классный выдался день, нечего сказать... Ладно, потом поистерю, когда время свободное найдется, сейчас нужно делами заниматься.
   - За счет того, что на этой неделе лимит найма и повышения войск не был выбран, мы имеем возможность весьма значительно повысить количество нижних классов - пехотинцев и мечников, - сэр Мартин прищурился, поймав недовольный взгляд управляющего, а я открыл соответствующее меню интерфейса. - Я правильно понимаю ваше недовольство, мэтр Клаас, моими словами, что имеющихся средств, для найма и оплаты повышения всех доступных бойцов, не хватит?
   - К сожалению, вы правы, сэр Мартин, - эконом, как и всегда, к совещанию подготовился основательно, и ответил не задумываясь, лишь мельком заглянув в свой свиток. Когда только успел-то. - С учетом затрат на строительство осадных орудий и найм еще одного инженера, а также реализации той части полученных трофеев, что разрешены к продаже, золота хватит на найм-повышение оруженосцев и рыцарей. Не забывайте, что в конце недели еще предстоят выплаты войскам.
   Мэтр Клаас внимательно посмотрел на паладина, ведущего, похоже, неравный бой с жадностью полководца и его же рациональностью - получить снижение морали армии из-за невыплаченных денег, в условиях войны, он хотел бы меньше всего. Но и не увеличить количество подчиненных ему войск, имея такую возможность... В общем-то я сэра Мартина хорошо понимаю, сам сейчас испытываю те же чувства.
   - К слову, сир, в период ведения боевых действий, я имею в виду не банды монстров, а противника подобного нынешнему, допустимо повышение налогов до сорока процентов, без последствий для вашей репутации среди подданных.
   И смотрит внимательно и выжидающе, зараза этакая. Мэтр Клаас, настоящий фанатик в вопросах пополнения государственной казны, при этом умудряющийся не быть скрягой. Любой законный и не вызывающий неприятных последствий, повод отъема денег у населения, который удается применить, делает его по-настоящему счастливым и еще больше воодушевляет на продолжение.
   Я ему верю, конечно, хоть и странно это, наверное - доверять своему казначею, и скорее всего недовольства повышение налогов действительно не вызовет. Но некоторая опаска все же остается. Да и старостам вроде как обещал, что какое-то время не буду беспокоить подданных по этим вопросам. Но с другой стороны, почти полсотни воинов, пусть и самых слабых, ну так тренировочный полигон на что? Соблазн хотя бы частично решить проблему нехватки личного состава, был весьма притягателен. Как же тяжела ты, "Шапка Мономаха"...
   - Увлекаться все же не стоит, - выдавил я, наконец, под пристальным взглядом мэтра Клааса. - Поднимем налог до восемнадцати золотых и на этом остановимся. Позже, если появится необходимость, вернемся к этой теме. Все равно нанять всех сразу не получится.
   Расстроенным управляющий не выглядел, но постарался, за оставшееся время совещания, донести до разума своего глупого Лорда такую простую и очевидную мысль - война это деньги. И даже придраться к нему невозможно, предельно вежливо и корректно, а как дятел все мозги продолбил. Причем с полным одобрением со стороны коннетабля.
   С нескрываемым облегчением прогнав, наконец, из своего кабинета эту спевшуюся компашку, вымелся следом. Поскольку боевые действия было просто невозможно начать прямо сейчас, то я решил заняться кое-чем другим. Мстительно свалив на сэра Мартина все организационные и подготовительные заботы, сам отправлялся на прогулку вниз по реке.
   На берегу, возле галеры, царило нездоровое оживление, новый инженер отправлялся на место будущей работы в сопровождении почти двух десятков бойцов и еще примерно столько же крестьян прибудут после, когда он определится чего и сколько понадобится. И со мной пойдет десять воинов, командиром над которыми я решил поставить сэра Кристиана, ничего сложного вроде бы не предвидится, так что приглядеться к рыцарю получше будет возможность. И, разумеется, всю эту ораву требовалось обеспечить всем необходимым. Так что суета стояла изрядная.
   Группа егерей, ушедшая на лодках вниз по течению, обнаружила километрах в семи от бывшей границы завесы, по правому берегу, долину. Не большую, так что за прошедшие сутки смогли достаточно хорошо ее изучить. Несколько интересных мест в ней обнаружилось, но одно привлекло мое внимание особенно.
   Средних размеров бревенчатая хижина, расположившаяся в одной из рощ, неподалеку от непонятного сооружения из камней. И в этой хижине обитал старик, судя по внешности - человек. Лезть к нему и знакомиться самостоятельно, егеря не стали, даже на глаза не показывались, но мне его показали. Если судить по одежде и необычному посоху из черного дерева, старик вполне может оказаться магом, отшельником или еще бог знает кем. В любом случае, тип он достаточно необычный, чтобы выделить для его посещения время, тем более оно у меня как раз появилось.
   Погрузились на галеру только спустя еще полчаса. Команда, опять набранная из рыбаков (меня староста Веселой скоро проклинать начнет, наверное), справлялась уже достаточно уверенно, чтобы поставить мачту и поднять парус. Что было весьма кстати, поскольку путь предстоит совсем не близкий, река хоть и изгибается, но по расстоянию примерно треть долины выходит, а я бы хотел к завтрашнему вечеру уже вернуться. Сегодня, если все пойдет нормально, мы доберемся до места только после полуночи.
  
   Инженера с сопровождающими мы выгрузили недалеко от Веселой, откуда им еще предстоит почти день добираться до ущелья. Вроде и невелика долина, а пешком ходить из конца в конец, до хрена времени уходит. Поневоле начинаешь ценить любые средства передвижения, позволяющие не бить ноги и перемещаться хоть сколько-то быстрее.
   В общем, посочувствовав своим бойцам и вяло помахав им вслед, я вернулся к прерванному занятию. Раз уж выдалось свободное время, то стоит более подробно ознакомиться с документами погибшей экспедиции. Благо, что тащить их с собой не требуется, пригодились-таки скриншоты! Интересовала меня не столько практическая ценность изложенных там сведений о прибрежной флоре и фауне, сколько сам маршрут. Непростой, проходящий по нескольким рекам, включая даже волоки и к тому же, весьма протяженный. Империя Грифона, интересна не только как мощное государственное образование, притом в немалой степени агрессивное, но и как возможность для развития моей внешней торговли. Гильдию Торговцев я обязательно построю и наличие уже разведанного маршрута в империю, окажется очень серьезным подспорьем. Не придется отправлять караваны наугад.
   Планы, как всегда обширные и далеко идущие, требующие серьезного подхода для своего воплощения, так что провозился я до самой темноты и вполне мог бы продолжать, благо интерфейс от внешнего освещения не зависит. Но усталость взяла свое, да и голод, наконец, сумел пробиться сквозь увлеченность.
   Оставшиеся часы пути я просто дремал.
   Егеря встречали нас на берегу, заблаговременно оповещенные. Короткий доклад, о состоянии дел, ничего нового не выявивший и я приказал отбой. Распределив часовых, команда и воины расположились спать.
  
   Утро встретило сообщением о наконец-то завершившемся строительстве Храма. От чего настроение, по утрам обычно не блиставшее особой радостью, мгновенно устремилось куда-то ввысь. Мне теперь доступны Архангелы! Пару минут боролся с нестерпимым желанием приказать прелату продемонстрировать мне нового крылатого. Рациональность и паранойя, в итоге, все же одержали верх, к сожалению. Пришлось утешаться просмотром дополнительных бонусов, получаемых от здания.
   Ну и, разумеется, увеличение количества нанимаемых паладинов приятно грело душу. Выбранный еще вчера, по совету сэра Мартина, рыцарь, немедленно был осчастливлен приказом отправляться в Храм. И, с учетом только что нанятого, паладинов у меня теперь семь. Себя, скромно, не считаем.
   После завтрака, приступил к более подробному расспросу разведчиков. Рассматривать значки на карте, это все же не то, что услышать описание этих мест, с важными подробностями, не говоря уже о том, чтобы увидеть все самому.
   Хижина старика находилась километрах в пяти от берега, но направились мы сначала не к ней. В полукилометре от места нашей стоянки находилась небольшая, ну, относительно, пещера, в которой обитал горный лев. Егеря его уже прибили, но меня больше интересовала находка сделанная ими неподалеку.
   Огромный, нечеловеческий даже по форме, череп, лежал среди груды костей, изгрызенных и ни на что уже непригодных, к сожалению. Похоже, постарался тот самый лев. Интерфейс однозначно опознал находку как "Череп Волота. Алхимический ингредиент редкого класса". Прочие осколки костей таковыми уже не являлись. Очень сомнительно, что именно лев послужил причиной смерти волота, размеры слишком уж несопоставимы, но никаких других идей на этот счет у меня не было. В любом случае, череп отправился на корабль, а мы, наконец, двинулись к хижине.
   С высоты птичьего полета, стало видно, что долина действительно невелика. Немного похожая на половинку слегка вытянутого овала, она была весьма красива. Северная ее часть, словно стекала с гор, образуя небольшие террасы, поросшие кустарниками, среди которых серебрились ленты нескольких ручьев. Несколько крохотных рощ, даже обиталище отшельника видно. Но большее внимание привлекала заброшенная деревня, расположившаяся на северо-востоке, у самых гор. Тоже надо будет обязательно посетить.
   Хижина выглядела... неестественно. Не сама по себе, а за счет окружающего антуража. Небольшая, насквозь просматриваемая рощица и торчащая посреди нее деревенская изба. Словно дизайнер, не заморачиваясь аккуратностью, лишь бы влезло, впихнул ее сюда, впритирку с несколькими деревьями, одно из которых напрочь перекрывало окно в стене. И никаких пристроек, сарайчиков, грядок и прочего, ожидаемого при виде такого дома, только плетень, огородивший немаленькую территорию. Странно, в общем.
   Остановившись перед калиткой, задумчиво огляделся вокруг, но никаких признаков наличия живых не имелось. Даже дым из трубы в хижине не шел. Этот старик, случаем не помер в ожидании моего прибытия? Было бы, пожалуй, не удивительно. Вздохнув, протянул руку к калитке... и сразу отдернул.
   - Че надо? - дверь в дом отворилась совершенно бесшумно, и ладно я, но ведь и остальные умудрились проморгать появление старика, впрочем не спешившего выходить наружу. Да и дверь он открыл не так чтобы широко, успеет захлопнуть, если незваные гости начнут вдруг демонстрировать свою дурную натуру.
   - Добрый день, уважаемый, - вежливо склонил я голову, сделав короткую паузу, но дед представляться, не захотел. Он вообще дружелюбным не выглядел. Похоже, разговор предстоит не из легких. - Мы можем с вами поговорить?
   - О чем это? - старик прищурился, воткнув в меня неприязненный взгляд, и сразу создалось ощущение, будто он прицеливается. Но на хрен с ходу не послал, уже хорошо.
   - О том, чем мы можем быть полезны друг другу, - улыбаюсь. - Я правитель земель, немного выше по течению реки и, уверен, у меня найдется что-либо нужное вам. Как и у вас может оказаться что-нибудь интересное мне. Книги, артефакты, даже просто информация.
   Помолчав, старик хмыкнул и почесал короткую бороду. Обвел подозрительным взглядом мое воинство, с интересом пялившееся на него и скривился.
   - Лорд, значит, - с какой-то непонятной интонацией протянул он. - Ну, может ты и прав, ежели поискать, полезного и найдется чего-нибудь. Ладно, заходи. Только головорезов своих там оставь, не доверяю я им... А если кто ручонки шаловливые, куда не надо, протянет, оторву их к демонам. Усекли?
   Бойцы наезд деда гордо проигнорировали, будто и не слышали. Впрочем, я на их месте тоже постарался бы не слишком раздражать этого непонятного отшельника. В отличие от подчиненных, мне доступно немножко больше информации о нем и тот факт, что в окне описания, на месте имени, расы, класса и прочих подробностей, стоят вопросительные знаки, только больше способствует сдержанности. Впервые такое вижу и времени копаться на форуме, в поисках ответов, нет. Возможно это какой-то квестовый персонаж.
   - Ваше Величество, я не уверен, что идти за ним в одиночку, безопасно, - тихо произнес стоящий за моим плечом сэр Кристиан.
   - Ну, положим, я и сам в этом не уверен, - мое согласие, как и ожидалось, рыцаря отнюдь не успокоило, ничего, зато внимательнее будет. - Только выбора нет. Мне нужно поговорить с отшельником и если он желает это сделать наедине, придется подыгрывать.
   Открыв калитку, я направился к дому. Старик уже свалил от порога, так что внутрь я заходил с некоторой опаской, а ну как шарахнет по голове своим посохом. Но, к счастью, ничего подобного не произошло.
   Дом состоял из одной единственной комнаты, к тому же не блиставшей богатством и разнообразием обстановки. Кровать, застеленная медвежьей шкурой в дальнем углу, массивный стол в центре, подобие кухонного уголка возле камина и пара сундуков, рядом с одним из которых был расположен люк в подпол. Ни шкафов, забитых книгами, ни тубусов со свитками, даже алхимической лаборатории нет, разве что в подвале все это запрятано. Что-то терзают меня сомнения, что здесь отыщется много интересного.
   Сам старик, устроившийся по другую сторону стола, от меня, ладно хоть не на стуле, вблизи выглядел гораздо внушительнее. Ростом минимум на голову меня выше и гораздо шире в плечах, сейчас он на мага походил не особо. Скорее ушедший на покой рыцарь, от простого разбойника отличающийся лишь наличием благородных предков. Седая шевелюра и аккуратная борода, вкупе с прочими признаками почтенного возраста, не могли сгладить сохранившуюся в облике свирепость. Такой запросто может по башке отоварить, даже без всякого посоха, который, под стать хозяину, больше походил на вычурную дубину, чем на магический инструмент. Офигеть какой дедушка, короче.
   - Че встал? - отшельник кивком указал на место за столом, напротив себя. Стул, единственный, между прочим, демонстративно был отодвинут к кровати. Предлагать гостю присаживаться старик не собирался. - Рассказывай давай, чего у тебя есть. А я уже решу, чего мне надо.
   Хм, он что пытается таким образом вынудить меня свалить побыстрее или просто по жизни такой грубый и наглый, что не боится грубить какому-никакому, но правителю? Глядя на него, во второе верится больше, что, впрочем, не исключает и первого.
   - Может, сначала обсудим, что интересного, для меня, есть у вас? Раз уж мы сейчас здесь, - подавив раздражение, миролюбиво предложил я. Как-то привык уже к уважению со стороны окружающих. Лихо дедок меня с небес на землю вернул, нечего сказать.
   Отшельник скривился, не стесняясь демонстрировать, что он думает о моем предложении, и тяжко вздохнул.
   - И че те надо? - уставившись в упор, процедил он.
   Нет, точно издевается. Ведь может нормально говорить, да только заставь, попробуй. Понятно теперь, чего он от людей подальше свалил, с таким-то характером.
   - Книги знаний и умений, магические свитки, артефакты, алхимические рецепты, ингредиенты, эликсиры, - старательно перечислил я, со старого козла станется на неточную формулировку радостно заявить, что такого у него нет и послать меня на хрен.
   Отшельник нахмурился и злобно засопел. Покосился на свой посох-дубину, характеристик которого я, кстати, не смог увидеть. Потом почесал бороду.
   - Книги, да... Пятьсот тысяч золотом, за каждую, - и оскалился, абсолютно довольный собой.
   - Старик, ты охренел?! - от возмущения я чуть не задохнулся. Точных цен я не знал, как-то забыл поинтересоваться, но блин, пол лимона! - Да на хрена тебе столько золота в этой глуши, что ты с ним делать собрался?
   - Не твое дело, че мне с деньгами делать, в своем кошельке ройся, а в чужие не лезь. Не хочешь покупать, проваливай к демонам, я тя не звал сюда, - мгновенно обозлился старик. Громадный кулак сжал посох так, что кожа побелела.
   - Успокойся, не собираюсь я в твоих заначках копаться, - раздражение все-таки прорвалось, у меня самого характер, в общем-то, тоже далеко не сахар и терпеть наезды со стороны этого динозавра, не собираюсь. - Какие у тебя вообще книги есть? И из прочего что имеется?
   С минуту мы молча мерялись взглядами, не знаю, чего там думал о себе отшельник, но прогибаться под него я не буду. В итоге, злобу старик все же поумерил, но смотреть при этом стал с демонстративным презрением. Да и плевать, еще будет время разобраться с его заскоками, сейчас меня другое интересует.
   - Много чего есть. Только хватит ли у тебя денег? - ядовито поинтересовался он.
   - Накоплю, если не хватит, - улыбнулся я в ответ. - Рассказывай давай, чего есть.
   - Свитки есть, - помолчав, с неохотой отозвался отшельник. Уперевшись кулаками в стол, и по-прежнему не выпуская посоха, он подался немного вперед. - Книги есть, с умениями редкими. Артефакты есть. Золото показывай.
   - Подробнее, пожалуйста, - попросил я. - Цену обсуждать будем, когда узнаю, стоит ли вообще у тебя что-то брать.
   Ответить старик не успел. Шарахнула входная дверь и, оглянувшись, я с удивлением увидел появившегося на пороге прелата. Священник, полностью игнорируя меня, уставился на отшельника, глаза его слабо засветились.
   - Темный! - прорычал прелат спустя секунду, поднимая руки и делая шаг вперед.
   Ухватив краем глаза движение старика, я, еще даже не врубившись до конца в происходящее, шагнул назад. Божественная Защита, Могущество. Привычная и многократно отработанная на ристалище, связка использовалась уже рефлекторно, когда нужно. Успел.
   Темная волна магии, сорвавшаяся с посоха, перекрыла собой всю комнату и безвредно обтекла меня. Гребаный стол, я саданул по нему ногой, буквально вколотив в старика, с хрипом согнувшегося пополам от удара и, выдернув меч, рубанул по руке, державшей посох.
   С диким воем, отшельник шарахнулся назад, зажимая фонтанирующую кровью культю, и споткнулся, рухнув на спину. Отшвырнув стол, я мгновенно оказался рядом и отрубил ему вторую руку, которой старик пытался защититься. Удар в горло, оборвал невнятную скороговорку. Еще удар и голова откатилась в сторону. Выдрав меч, застрявший в досках пола, отодвинулся от растекавшейся лужи крови и оглянулся.
   Прелат лежал возле входа, весь какой-то иссохший, больше похожий на несвежую мумию, чем на человека. Аколит, опустившийся перед ним на колени встретил мой взгляд и, бледнея, медленно покачал головой.
   - Да вашу ж мать! - я со всей силы пнул труп отшельника, отшвырнув его в сторону. Дико, просто до судорог, захотелось убить кого-нибудь еще. - Какого х*я он сюда вломился?!
   - Не знаю, Ваше Величество, - бледный как полотно, сэр Кристиан, которому я прошипел в лицо этот вопрос, замер передо мной по стойке смирно. - Он просто вдруг сорвался с места и... я не успел его остановить. Это моя вина, Ваше Величество.
   Конечно твоя. Облажался полностью, командир, блин, недоделанный. Я закрыл глаза, с трудом подавляя ярость и желание ударить рыцаря. Спокойно! Возьми себя в руки, правитель, не хрен истерики перед подданными устраивать... Но этот косяк ты у меня будешь исправлять долго и очень старательно!
   Открыв глаза, посмотрел на аколита. Тот вопрос понял без слов.
   - Здесь чувствовалось что-то... странное. Я тоже чувствовал, но у отца Антуана больше опыта и он смог понять, что это, - надо полагать вид у меня был далекий от привычного, неудивительно, что священник перепугался. - Он не предупредил никого, наверное, беспокоился за вас.
   Идиот. Сжав челюсти, чтобы не заматериться вслух, про себя костерил священника не стесняясь. И рыцаря, застывшего передо мной истуканом, да и по себе любимому прошелся. Чуть-чуть, самую малость, но стало полегче.
   - Так, - оглядев столпившихся в комнате бойцов, посмотрел на сэра Кристиана. Ох и тяжко ему сейчас, да и в дальнейшем спуску не будет. Умудриться, едва только получив под командование людей, на ровном месте практически, так облажаться - с учетом недавних событий в его жизни, даже жалко мужика. Почти. - Организуйте обыск здания и прилегающей территории. Руками за темные артефакты, если таковые найдутся, не хвататься, а звать меня. Сможете их опознать?
   Аколит, к которому я обратился с вопросом, неуверенно пожал плечами.
   - В общем, зовите меня при любом подозрении, - оттащив стул к стене, подальше от натекшей лужи крови, уселся на него. - Трупом я сам займусь.
   Теперь, когда иллюзия сползла с него, стали видны желтые когти на руках, лысая голова, украшенная костяными выростами рогов и клыками в пасти. Гырм, огр-маг, жрец Темного Бога, как любезно сообщил интерфейс опознания. Урок мне на будущее - использовать Истинный Взор не стесняясь.
   Пока бойцы, под руководством рыцаря, занимались мародерством, я осмотрел посох, так и валявшийся на столе, с вцепившейся в него, воистину мертвой хваткой, лапой огра. Испачканную в крови палку, брать в руки не особо хотелось, а описание артефакта, отбивало это желание почти полностью.
   Ловец Душ
   Накапливает магическую энергию (1 ед./час), максимум 100 единиц. Усиливает все заклинания Магии Тьмы на 30%.
   Ограничения использования: только жрецы Темного Бога.
   Зашибись, волшебная палочка. Не уверен, что сумел бы выжить, не заблокируй Божественная Защита атаку жреца. И чего он мог натворить с моими людьми, пока его не забили бы... если вообще смогли. Выехал, считай, на голом везении. Не ступи прелат, вообще без потерь могли обойтись, Архангел раскатал бы эту хижину по бревнышку вместе с обитателем. Эх...
   Встать со стула все же пришлось, пока тело огра не исчезло, стоит его обыскать. Ну и тряпку от балахона оторвать, чтобы посох вытереть, ломает меня его в таком виде в инвентарь совать. Результат обыска обескуражил.
   Пояс Огра
   +3 Сила. При надевании дает штраф к морали союзников светлых фракций.
   Даже ругаться сил не было. С сомнениями я боролся недолго, не смотря на значимый бонус, штраф на мораль слишком неприятная вещь, для меня, потому как именно на нее у меня и завязана дисциплина подчиненных. И еще неизвестно, восстановится ли репутация после снятия пояса. Так что ну его на фиг, хоть и жаль.
   Убрав добычу в инвентарь, от соблазна подальше, обнаружил, что с мародерством в хижине, в общем-то уже закончено. И найденные трофеи куда как скромнее ожидаемого, особенно на фоне снятых с огра артефактов. Немного золота, маленький мешочек с ограненными алмазами, пара свитков Жертвоприношение. Единственным, что могло хоть в какой-то степени служить утешением от потери прелата, оказалась книга.
   Казначей. Умение, бесспорно, полезное, нужное и все такое... Но я, честно, ощутил некоторое разочарование. С деньгами у меня все и так неплохо, так что предпочел бы что-нибудь другое. Но уж что досталось, то досталось. Но жрец-то с какого рожна о нескольких книгах упомянул? Меня же теперь сомнение сгрызет, были они у него, но исчезли после смерти, чтобы мне слишком жирно не было. Или огр просто от меня отвязаться пытался.
   Покинув, наконец, эту хижину, с тоской огляделся вокруг и отказался от мысли спалить обиталище темного жреца ко всем чертям. Рощу жалко, да и трава высокая и густая, не хватало еще пожар по всей долине устроить. Так что пусть стоит, ничего интересного там уже не осталось, я не поленился напоследок обшарить все углы и подвал, применив Истинный Взор, но никаких тайников не обнаружил. Даже тела мертвых уже исчезли.
   Запустив орла в небо, убедился в полном отсутствии кого бы то ни было живого, и мертвого, поблизости, после чего скомандовал выступление к следующей цели на сегодня. Благо тут совсем рядом, даже притомиться из-за начинающейся полуденной жары не успеем.
   Загадочный обект, найденный егерями, представлял собой десяток больших, хорошо обработанных каменных плит, поставленных вертикально в круг. В центре расположился здоровенный, обтесанный до прямоугольной формы, камень, напоминавший незавершенный саркофаг. Некое подобие Стоунхенджа. И никакой загадки в этом сооружении нет, все предельно просто и понятно.
  

Алтарь Темного Бога

   Приближаться к этой дряни я своим людям запретил. С помощью Истинного Взора, было очень хорошо видно, чем являются эти, с виду вполне обычные камни, на самом деле. Угольно черные, вертикальные плиты буквально источали темную дымку, медленно истаивавшую под солнечным светом. И к каждой были прикованы чем-то, напоминавшим черные цепи, призрачные уродцы, корчившиеся и развевавшие рты в безмолвном крике. Центральный же камень, собственно сам алтарь, казался пятном мрака, поглощавшим свет.
   И чего с ним делать? Нет, понятно, что уничтожить, но как? Я, если честно, даже подходить к этим камням боюсь, да и инструментов подходящих для такого дела нет. Сюда бы Дядю Степу с его молотом, под бафом Святое Оружие, он расколошматил бы этот алтарь за пару минут... Хм, а это идея, можно попробовать, раз уж ничего больше в голову не лезет.
   Приказав бойцам оставаться на месте, на всякий случай зафиксировал точку возрождения рядом с ними и, активировав Святое Оружие, глубоко вздохнул и зашагал вперед. Божественную Защиту тоже не забыл, как и бафы.
   Стоило пересечь условную границу круга, между плитами, как лезвие меча начало слабо светиться. Не знаю, чем на самом деле это вызвано, но приободрившись, дальше шел уже более уверенно. Призраки не обращали на меня внимания, целиком поглощенные своими проблемами и из алтаря никто не вылез на встречу, что оказалось неожиданно, но приятно, рубиться со слугами темного божества в данный момент мне как-то совершенно не хотелось.
   Перед камнем я немного помедлил, все же идея особой гениальностью не блистала. Подняв меч обеими руками над головой, упер острие в верхнюю часть алтаря и надавил. Светящееся лезвие медленно, с трудом, но все же начало погружаться в камень.
   Не смотря на усилия, клинок продвигался медленно, алтарь явно сопротивлялся такому с собой обращению, да и призраки стали дергаться как-то иначе. Навалившись всем телом, сумел загнать меч на две трети, но дальше дело застопорилось. Поверхность алтаря пошла волнами, создавая впечатление движения. Очень хотелось отодвинуться, но медленно уменьшающиеся Очки Святости и нарастающее сияние лезвия меча, вынуждали оставаться на месте.
   Очков оставалось еще минуты на две такого времяпрепровождения, когда они вдруг обнулились, а меч мгновенно погрузился в алтарь по самую гарду. Секунду ничего не происходило, а потом от меча, прямо сквозь камень, во все стороны разошлась волна света. Пройдя по призракам, она словно содрала с них наносное уродство, вместе с цепями, оставив смутно напоминавшие человеческие, силуэты, почти сразу исчезнувшие. Вертикальные плиты перестали парить темной дымкой и стали обычными камнями. Но больше всех изменился алтарь. Не знаю, из чего он был сделан раньше, сейчас же создавалось впечатление, что из глины. Оплывший, потрескавшийся, казалось только тронь и развалится.
   Осторожно вытащив меч, отступил на шаг... И дернулся от появившихся перед глазами сообщений.
  

Вы уничтожили Алтарь Темного Бога. Деяние достойное награды.

На Вас наложено благословение "Божественное Прикосновение":

Скорость восстановления здоровья, магической энергии и Очков Святости удвоена. Длительность 7 суток.

Разблокировано одноразовое, активируемое умение "Аура Подавления":

Все служители Темного Бога и использующие Магию Тьмы существа, на расстоянии двадцати метров от Вас, получают 50% штрафы к атаке и защите. Снять эффект невозможно, он длится все время действия умения (30 секунд). Внимание, использовать это умение Вы сможете только один раз!

Разблокировано скрытое классовое активируемое умение "Очищение":

Уничтожайте алтари Темного Бога и артефакты несущие в себе темную энергию. Внимание: артефакты ранга "Божественный" будут уничтожены! Прочие могут изменять свои свойства, либо вовсе утрачивать их после применения данного умения.

  
   Это, надо полагать, чтобы в следующий раз меч не совал куда попало. Потому как верный клинок, после уничтожения алтаря стал артефактным - в свойствах появился увеличенный урон по "темным", а лезвие так и продолжает слабо светиться. Надо будет обязательно проверить, вдруг меч еще круче станет. Правда, как его теперь чинить, ума не представляю.

У Вас имеются темномагические артефакты. Очистите их.

Награда за выполнение: Опыт. Магический предмет.

Штраф за провал: ухудшение репутации с Вашими подданными.

  
   Тьфу! Зараза. Мне что теперь темные артефакты и в руки взять нельзя, сразу уничтожить потребуют? Даже продать не получится. Оглянувшись на своих бойцов, отметил их напряженные взгляды и злобно выругался, про себя. Ненавижу, когда меня к чему-то принуждают.
   А как мне их "очищать" если я все Очки Святости истратил?.. О, даже и не заметил сразу, их оказывается полностью восстановили, как удобно. Ну что ж, тогда и отговорок больше не осталось. Достал посох и положил на алтарь перед собой. Ладно, все равно мне с него толку никакого, а так хоть опыт получу, да и любопытно, как изменятся свойства артефакта. Положил ладонь на навершие. Очищение.
   По черному дереву, заметно осветляя его, пробежали золотистые всполохи, угаснув на конце посоха. Он даже выглядеть стал привлекательнее, не смотря на мозголомную резьбу, в которой понять что-либо все так же было невозможно.
   Магический посох из дерева чурум:
   Накапливает магическую энергию (1 ед./час). Максимум 100 единиц. Усиливает магические заклинания на 5%.
   Ограничения к использованию: нет.
   Хм, а неплохо. Было, конечно, круче, но зато теперь даже я могу им пользоваться. А сотня маны лишней всяко не будет, как и усиление. Так, а теперь пояс.
   Пояс из кожи разумного существа:
   При надевании дает штраф к морали союзников светлых фракций.
   Вот гадство. Блин, не повезло, а я уже губу раскатал. Ладно, переживем как-нибудь. А вот что с этим поясом делать, не бросать же его тут, да и вообще не стоит мусорить, некрасиво это. Сжечь его на хрен, раз уж с хижиной облом вышел!
   За уничтожение алтаря мне дали новый уровень, а вместе с ним единичку к Силе Магии. Размышляя над тем, какое из двух предложенных умений мне больше нравится, пошел к своим бойцам. Лидерство 3, пожалуй, привлекательнее выглядит, значит на нем и остановлюсь.
   - Сэр Кристиан, там на алтаре пояс, его надо сжечь, - сообщил я рыцарю. Дождался, пока тот отправит бойца выполнять такое ответственное задание, глянул в карту и махнул рукой. - Идем в деревню.
   Вообще, если подумать, полученные бонусы были не так уж и круты. Особенно давила жаба по одноразовой Ауре Подавления, вот это и есть настоящее издевательство. Такая плюшка, а считай, мимо рта пронесли, только принюхаться позволив. Стимул, блин, для открытия сезона охоты на алтари темных. Недельный баф, тоже классно, но и тут засада... Надо почитать на форуме, о подобном, может еще чем-то удастся разжиться. Да и вообще о том, как заполучать умения можно, что-то я упустил этот аспект из виду, а зря, как выяснилось. Очищение же штука, пока не до конца понятная. Нужная, бесспорно, но как часто мне будут попадаться темные артефакты? Надо будет попробовать на какой-нибудь твари это умение использовать, вдруг сработает.
  
   Теперь-то было понятно, из-за чего, вернее - кого - опустело селение. Хотя и другие варианты тоже имеются, но этот наиболее вероятный. Очень уж неслабым оказался жрец, да и призраки, прикованные к камням, явно не для украшения служили. А вообще эта долина какая-то слишком маленькая и пустая, даже странно, что здесь поставили деревню, причем достаточно крупную.
   Добирались мы до нее почти час, от алтаря даже тропка имелась, едва заметная, но все быстрее вышло. Со стороны пригорка, на котором отряд остановился, осматривая деревню и дожидаясь сигнала от ушедших вперед егерей, было ясно видно, что она покинута. Не настолько давно, чтобы дома начали разваливаться, но отсутствие дымов, шума и ощущение заброшенности, обязательно появляющееся в местах откуда люди ушли насовсем, вызывали не столько тревогу, сколько тоску.
   Разглядывая деревню на карте, отметил нечто напоминающее статую, стоявшее на краю единственной площади. Темное, без четких очертаний. Эту хрень нужно будет проверить в первую очередь, Истинным Взором. Пересказав бойцам планировку деревни, позволил сэру Кристиану самостоятельно выбрать маршрут и порядок движения, пусть начинает реабилитироваться в собственных глазах, иначе толку от него в дальнейшем не будет.
   Егеря ничего подозрительного не усмотрели, тем не менее, прежде чем выдвигаться, отряд обвешался всеми доступными бафами и все были настроены предельно серьезно, участь прелата наглядно показала насколько опасно забывать о дисциплине.
   Вблизи угнетающее впечатление от пустых домов и гробовой тишины еще больше усилилось. Следов драк и разрушений видно не было, снаружи, во всяком случае, но я не очень представляю, как жрец сумел бы в одиночку загнать всех здешних обитателей на алтарь. Разве что околдовал чем, иначе кому-нибудь наверняка удалось бы сбежать. Хотя, возможно что и удалось, если нам на встречу никто не выбежал, еще не означает что в долине больше никого нет. Вот только устраивать поиски, нет времени, нам еще вверх по течению реки как-то выгребать придется.
   Никто на нас не напал, никого не обнаружили. Не знаю даже, хорошо это или плохо. Площадь была пуста, недавних и внятных следов на утоптанной до каменной твердости земле не нашли даже егеря.
   Это действительно была статуя... покрытая толстым слоем какой-то неприятной даже на вид, черной субстанции. Что она собой представляла прежде, разобрать не удалось, вроде бы какое-то животное. Стоит, во всяком случае, на четырех конечностях, да еще размерами явно крупнее человека. Заданий никаких не выскочило, а приближаться и отдирать от статуи эту дрянь, как-то не возникло желания.
   Поразмыслив, вернее, поругавшись на неизменно выпадающую мне долю первопроходца, оставил бойцов на месте, а сам все же пошел вперед. Надо же понять, что за ерунда тут творится. Но чистить ее я не буду!
   Как оказалось, такого и не требовалось. Я был уже метрах в пяти, когда черная дрянь, маслянисто поблескивавшая на солнце, вдруг высохла и начала обваливаться целыми кусками, рассыпаясь на земле в пыль. Десяток секунд и перед резко затормозившим мной, предстал огромный и выглядящий рассерженным, медведь. Пещерный, кажется, во всяком случае, по размерам уж точно. И очень даже живой.
   Наверное, если бы он не замер неподвижно, в первые секунды, буравя меня внимательным и злым взглядом, сэр Кристиан обязательно приказал воинам атаковать. Я бы, на его месте, точно приказал. Но прошло несколько секунд, медведь не нападал, а я успел глянуть в интерфейс и громко приказал своим не дергаться. Драка, на этот раз, не состоится.

Вы выполнили задание "Месть Духа-Хранителя":

+1 Сила. Природные духи относятся к Вам нейтрально и не будут атаковать первыми.

  
   Интересно, если бы мы сначала пришли в деревню, пришлось бы вручную эту дрянь отдирать, чтобы освободить его? И потерял бы я прелата, зная, к кому в гости направляюсь, притом, что и жрец приготовился к нашему появлению?
   Бор, дух-хранитель местности, повел лобастой башкой, оглядывая нас, фыркнул, как мне показалось, насмешливо. И исчез. На том месте где он стоял, осталась лишь грубо вырезанная из дерева статуя медведя.
   Постояв еще несколько секунд, рассматривая бывшее вместилище природного духа, огляделся вокруг, прикидывая количество домов в деревне и время, которое уйдет на тщательный обыск их всех десятком людей... Слишком долго. Ту на пару дней минимум, работы. Жаль, но придется оставить на потом, либо прислать сюда полсотни крестьян, уж они-то ничего полезного не пропустят, выгребут все до последнего гвоздя. Ладно, потом решу.
   На обратном пути я открыл интерфейс со своими характеристиками.
   Авар
   Уровень: 13
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец
   Сила: 20 (21)
   Ловкость: 22
   Выносливость: 18
   Сила Магии: 16
   Устойчивость к откату: 14
   Ментальная выносливость: 15
   Умения: Атака 4, Защита 5, Лидерство 3, Дипломатия 1, Логистика 1, Мастер Белой Магии 2, Удача 1, Аура Подавления (1), Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи, Очищение.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник, Казначей.
  
   Не так все и плохо, как оно могло бы быть. Ведь, правда?
  
   Глава 7
   Обратный путь выдался нелегким. Подниматься против течения, да еще без попутного ветра, пришлось на веслах. Естественно, что неопытные гребцы, набранные из крестьян и от того особой силой и выносливостью не отличавшиеся, быстро выдохлись. В результате, на весла пришлось посадить всех, в большинстве распределив попарно. Я не стал исключением. Точнее, сэр Кристиан пытался что-то сказать на эту тему, но как-то очень неуверенно, не привык рыцарь еще к моим заскокам, это не коннетабль, с которым иной раз спорить бывает совершенно невозможно и бесполезно.
   В общем, оказавшись на скамейке гребцов и включившись в работу наравне с прочими, я очень быстро убедился, что ворочать здоровенным и тяжелым веслом, это совсем не то же самое, что мечом махать. Воины, крестьян, в характеристиках превосходили изрядно, так что галера двигалась споро, хоть подобрать правильный ритм удалось далеко не с первой попытки, но справились. Сэр Кристиан, получивший сегодня пятнадцатый уровень, вообще управлялся с веслом в одиночку, так что, глядя на него, даже стыдно становилось за собственную слабость.
   Две лодки, на которых егеря добирались до долины, привязали к корме, разведчики возвращались с нами. Вообще, пришлось в срочном порядке, вернуть все группы, находящиеся в свободном поиске. Исследование новых территорий вынужденно откладывалось на неопределенный срок, на данный момент, наиболее важная задача, максимально быстро задавить некроманта. А для этого потребуются все имеющиеся войска, причем не факт, что их окажется достаточно.
   Не особо веселые мысли у меня были, тем не менее они помогали отвлечься от монотонной и изматывающей гребли. Хорошо хоть, что проделывать весь путь до замка, не придется. Даже до Веселой, где сэр Мартин уже успел разместить небольшой, пока, гарнизон, добираться не нужно. Около двадцати километров, вверх по течению подняться и можно высаживаться на берег, а нужное ущелье, от этого места, всего-то часах в десяти пешего хода. Офигеть не встать, да. Поневоле начнешь мечтать о личном вертолете.
   Добрались уже в темноте и то лишь благодаря моей карте, правда пришлось к кормщику перебраться и постоянно курс подправлять, чтобы не впилиться сослепу в берег. Какое счастье, что мелей на этом участке реки нет.
   Разумеется, переться на ночь глядя, куда-либо, пешком, я вовсе не собирался. Высланная сэром Мартином, на встречу, группа сопровождения, привела с собой и заводных коней. И моего Росинанта, разумеется. Который не замедлил продемонстрировать глупому хозяину, разом и дурной свой нрав и радость по поводу встречи, три дня почитай не виделись. Избаловал я этого коня, только как же удержаться-то?
   Последующие шесть часов пути, оказались ни разу не легче и ничуть не приятнее осточертевшей гребли. Воины, не привычные к седлам, хоть и не жаловались, но достаточно было на их лица посмотреть и становилось понятно, что они с большим удовольствием проделали бы весь этот путь пешком, чем вот так.
   До лагеря добрались уже во втором часу ночи, усталые, злые и голодные. Сдав бойцов, с рук на руки, бодрствующему сэру Константину, прикинул все за и против и решил, что давиться, сейчас, холодным ужином мне хочется гораздо меньше, чем стащить с себя броню и завалиться, наконец, спать.
  
   А общая побудка в шесть утра. Разлепив веки, под рев горна, с неохотой встал с лежанки и осмотрелся. Палатка мне досталась просторная, но при этом почти пустая. Помимо покинутой постели, походный стол и стул. И все. Ну, хотя бы не общежитие на десяток человек и то ладно, а над обстановкой можно будет подумать и позже, если захочется.
   Надев доспехи, весьма неаккуратно разбросанные ночью, порадовался, что сэр Мартин устроенного мной бардака не видел, как-то не хочется еще больше свою репутацию в его глазах ронять. Нацепив пояс с мечом, потянулся к щиту и только тогда сообразил, что перед выступлением в поход еще будет завтрак, а у меня уже живот к позвоночнику прилип от голода.
   Глянув карту, убедился в своих предположениях, коннетабль уже торчал возле палатки, терпеливо дожидаясь, когда Мое Величество соизволит выбраться наружу, а рядом неуверенно перетаптывается слуга с подносом. Кормить бойцов чем попало, затея не самая умная, так что на кухне в лагере трудились замковые повара и обслуга, потому как назначить в наряд кого-либо из воинов, никто не рискнет.
   - Проходите, сэр Мартин, - откинув полог входа, пригласил я паладина. Стоявшие рядом на страже двое оруженосцев, дружно приветствовали меня и снова замерли. Да, меня охраняют и никаких терзаний по этому поводу я не испытываю, не будь коннетабль таким параноиком в данном вопросе, сам бы озаботился, потому как тоже повернутый, с недавних пор, на этой теме, не меньше. По периметру шатра еще десяток бойцов расставлен, так что никакой враг незаметно не пролезет.
   Дождавшись, когда слуга расставит завтрак и поспешит прочь, подтащил столик к лежанке, а паладину кивнул на стул. Жрать хочется до одурения, но и доклад о состоянии дел, перед выходом, нужно послушать, в интерфейсе подробности не отражаются, а в них, как водится, вся суть.
   Но сначала, коротко рассказал о собственных приключениях. И даже немного удивился, обнаружив, что сэра Мартина больше обеспокоило известие об уничтоженном алтаре, чем о гибели прелата. Нет, такой новости он, конечно, не обрадовался, но, лишь сожалеющее вздохнул и покачал головой, никак не прокомментировав. А вот про жреца и что тот успел натворить, расспросил подробно.
   - Сначала портал во владения демонов, а теперь еще и алтарь Темного Бога, - пояснил он на мой вопросительный взгляд. - Редко когда такие события, происходящие практически рядом и в одно время, оказываются совпадениями. Что особенно неприятно в нашей ситуации, когда приходится все силы и внимание уделять некроманту.
   - Боюсь, вы правы, - действительно боюсь, получить в разгар войны орду демонов под боком, было бы крайне нежелательно. - Пожалуй, стоит разместить возле пещеры замаскированный пост, с парой егерей. Хотя бы предупредить вовремя сумеют, если демоны, правда, появятся. Большего, к сожалению, на данный момент мы сделать не сможем... Ладно, с этим закончили. Есть новости по кладбищу?
   - Не уверен, можно ли это считать новостями, - с сомнением ответил сэр Мартин. Уточнять или дополнять мое предложение он не стал, значит тоже, пока, ничего лучшего не придумал. - За прошедшие сутки так и не были обнаружены даже признаки хоть какого-либо шевеления на его территории. Создается полное ощущение, что кладбище покинуто.
   - Думаете, что они засекли наши приготовления и теперь готовят ловушку? - предположил я. Вариант, между прочим, вполне реальный, но при этом крайне нежелательный.
   - Почти уверен, - кивнул паладин. - Слишком важный объект - чтобы сдать его без боя, это надо быть полным идиотом. И даже если между тамошней нежитью и некромантом, нет никакой связи, тогда подобный исход вообще невозможен.
   Это да, древнее кладбище, настолько весомый бонус для некроманта, что проще самому себе руку отрезать, чем добровольно отказаться от него. Твари, которых там можно нанимать и создавать, получаются минимум в полтора раза сильнее, чем в доступных замку постройках. Многочисленные и сильные, они еще и на свое содержание требуют меньших затрат энергии, благодаря чрезвычайно высокому фону Магии Смерти. Ну и, вдобавок ко всему, командует этой кодлой лич. Не слабенький такой и становящийся сильнее со временем. Это просто невероятное везение, что кладбище появилось недавно... м-да, "древнее - недавно", каламбур однако. В общем, будь ему хотя бы месяца четыре и, с нынешними силами, я бы туда не сунулся ни за что. Ну, разве что с десятком, другим, архангелов. Для гарантии.
   - Егерям удалось подняться на один из холмов, - продолжал доклад сэр Мартин. Я открыл карту, разглядывая открытую ими территорию. - Противоположный конец долины, теперь, находится под нашим наблюдением, но гарантировать, что никто не успел проникнуть на кладбище до этого, невозможно. Также не было обнаружено никаких следов, что проводилась разведка в нашем направлении.
   - И это странно, - со вздохом согласился я. - Медузы-горгоны на одном месте не сидели, не думаю что лич сильно от них, в этом плане, отличается. Скорее всего мы просто не заметили, призраки вполне могли просочиться, не привлекая внимания.
   Только представить, что все наши приготовления, да и вообще количество и состав наличных сил, поселения, уровень отстройки замка - все это уже известно врагу и, как-то очень неуютно становится.
   - Значит, скорее всего, они готовятся к нашей атаке, - спокойно кивнул паладин.
   - В любом случае, это кладбище необходимо уничтожить, - вставая произнес я, очевидную, в общем-то, вещь. - Связаны они с некромантом или нет, не имеет значения. Лича нужно задавить прежде чем он наберет силы. Ну а в первом случае, выбить врага с такого удобного и значимого плацдарма, с максимальными, для него потерями... Если, конечно, нас там не поджидает целая армия, справиться с которой мы не сможем.
   - Вот в этом я сомневаюсь, - усмехнулся сэр Мартин. Хорошо, что не по моему поводу он так улыбается, иначе я бы испугался, честное слово.
   С завтраком воины уже закончили и сейчас строились, готовые выступать к ущелью. Ночью, по приезду, не было возможности, да и желания, осматривать лагерь, а прежде как-то не выдавалось случая полюбоваться на это умение человеческих войск. Весьма напоминает таковые же, римских легионов. Квадрат укреплений, возводимых очень быстро и при этом обеспечивающих должный уровень безопасности, разве что сторожевых вышек нет. Ряды палаток, походная кухня, кузня. Размеры только подкачали, маленькая у меня армия, пока что.
   К слову о количестве. В охрану Ближнего перевала, сэр Мартин выделил сразу двух паладинов. А под их начало отдал трех рыцарей и пятерку оруженосцев. Все из нанятых недавно и не имеющих пока опыта реальных боев. Конечно жаль, что не удастся их прокачать сегодня, но оставить в замке ветеранов и идти на штурм кладбища с новичками, было бы не самым умным решением. Зато, в качестве тяжелой артиллерии, им оставили отца Бенедикта с его призываемым Архангелом, девятого уровня. Ну и нижние классы так же присутствуют, тоже в основном новички. А вот титана, к сожалению, пришлось забрать, не смотря на то, что вместе с нами он под землю не полезет, у него есть не менее важная задача. Хотя мне было бы спокойнее, останься он на охране перевала.
   Самая сложная часть нашего плана - если некромант выберет этот момент для атаки всеми доступными силами, то даже потеря древнего кладбища окупится ему сторицей, в случае захвата моего замка или, как минимум, разорения деревень и города. Но рискнуть необходимо, причем именно сейчас, чтобы после, уже без помех, сосредоточиться на нем.
   Глядя на стройные ряды воинов, сердце наполнялось гордостью за такого замечательного меня, сумевшего собрать под своим командованием стольких бойцов... А вот разум, с сожалением, отмечал, что половина из присутствующих здесь являются пехотинцами и мечниками. И пусть у большинства опыт боев уже имеется и уровни подросли немного, но все же не настолько, чтобы на равных драться с большей частью той нежити, которая нас встретит в катакомбах, под кладбищем. Вся надежда на бафы и на оставшуюся часть войска, представленную куда более опасными бойцами. Ну и четырех Архангелов, чье время пребывания, в этом мире, хоть и ограничено, зато очень сомневаюсь, что среди нежити найдется хоть одна тварь, равная крылатым по силе.
   Титан, расположившийся за пределами лагеря, вставать, естественно, и не подумал, с демонстративным равнодушием игнорируя торжественность момента. Впрочем, некоторая его мрачность, понятна, драться-то ему сегодня не придется. Наверное.
   Предоставив сэру Мартину командовать выдвижением отряда, направился к уже оседланному и нетерпеливо фыркающему Росинанту. И с некоторой завистью, наблюдал, как легко и уверенно паладин управляет моим войском. А ведь здесь восемьдесят пять человек, совсем даже немало, но при этом ни суеты, ни лишнего шума. Очень сомневаюсь, что подобный же отряд, составленный из игроков, смог бы составить им конкуренцию по части дисциплины. Ну и титан еще, со своим непростым характером.
   К слову, сэр Мартин не смотря на то, что является паладином, с Дядей Степой умудрился неплохо поладить. Вряд ли их отношения можно назвать дружбой, пока, во всяком случае, но взаимное уважение там точно присутствует. Очень уж незаурядные личности, они оба... Везунчик я, что тут можно сказать.
   Лагерь находился метрах в ста от ущелья, на небольшом пригорке, так что, по тревоге, дежурный отряд будет на месте в течение пары минут, максимум. Вполне достаточно, чтобы успеть до того, как наряд охраняющий стену, перебьют. Стену, м-да.
   Мэтр Максимилиан, деятельность развил бурную, а, поскольку лично я с ним не успел обсудить, каким должно быть это укрепление, оставив сию почетную миссию на сэра Мартина, то сейчас смог воочию наблюдать что бывает, когда встречаются любовь к своему делу и паранойя.
   Материалы на стройку поставляются прямо со склада, избавляя от необходимости перетаскивать их самостоятельно, что растянуло бы процесс весьма надолго. Количеством рабочих рук Инженер так же не был ограничен, коннетабль оказал ему полную поддержку в данном вопросе и в результате, вместо двух десятков крестьян, над постройкой стены, в данный момент, вкалывало полсотни. Не знаю, да и не хочу, если честно, знать, каким образом эта парочка сумела убедить-заставить старост деревень выделить им столько народу.
   Ущелье, в том месте, которое выбрал мэтр Максимилиан, было шириной едва ли двадцать метров. И возводилось здесь нечто монументальное. Судя по фундаменту, который, непонятно как, но уже сумели соорудить, ширина стены составит метра три. Ни один призрак, гарантированно, не сумеет просочиться сквозь нее.
   Остановившись неподалеку, чтобы не мешать марширующим следом войскам, разглядывал творящееся здесь безобразие. Со странным чувством ужаса от осознания необходимых на окончание этого строительства затрат и восхищения талантом Инженера, сумевшего не только додуматься до такого, но и тщательно воплощать в жизнь.
   - Ваше Величество, - мэтр Максимилиан, увлеченный работой настолько, что не замечал нашего появления, пока кто-то из рабочих не развернул его ко мне лицом, торопливо подбежал и поклонился. Не знаю, чем это вызвано, но выглядел он моложе своего коллеги, да и характерами они сильно отличались, кроме, разве что, любви к своему делу. - Прошу прощения...
   - Не стоит мэтр, - отмахнулся я. - Вы лучше объясните мне, что тут устроили и во сколько это обойдется казне. Ну и когда закончите строительство, тоже.
   Мэтр, смутившись и немного растерявшись, оглянулся назад и с видимым трудом сдержал порыв устремиться обратно. Забавно, но опасаться моего недовольства он, похоже, и не собирался. Как-то, даже обидно, в кои-то веки появилась возможность, под благовидным предлогом продемонстрировать подданным насколько я ужасен в праведном гневе и такой облом.
   - Э-э... во сколько... собственно... точная сумма мне неизвестна... да, - постоянно оглядываясь на рабочих, видимо усмотрев в их действиях что-то неправильное, запинаясь отозвался Инженер. - Мэтр Клаас, когда я в письме сообщил ему количество требуемых материалов, не стал возражать... Рабочих достаточно, закончим, завтра вечером... Сир, позвольте мне вернуться к работе?
   М-да, сам ведь свалил заботу об этой стройке на плечи управляющего и коннетабля, дав им полную свободу действий. Но, раз уж мэтр Клаас одобрил смету... Вздохнув, только рукой махнул, не получится из меня тирана, не с такими подданными. Да не очень-то и хотелось, если честно. Уважение окружающих мне нравится больше, чем страх.
   Ладно, хуже не станет, если вместо простой стены здесь появится подобие барбакана или, что там задумал мэтр? Надо будет поговорить с ним сегодня вечером, если время свободное останется, интересно, все же.
   Воины, бодро маршировавшие мимо, разглядывали стройку с не меньшим интересом, кому-то из них, наверняка, придется здесь служить, так что в надежности будущего укрепления, заинтересованы напрямую. Дождавшись, когда растянувшаяся довольно далеко, колонна пройдет мимо, направил коня следом.
   Оповещение о завершенном строительстве, нарушило круговорот мыслей, зациклившихся на предстоящем штурме кладбища. К счастью. Ведь не в первый раз уже приходится рисковать, пусть и не собственной жизнью, но преодолевать нервное напряжение приходится заново. Возможно, когда-нибудь и получится привыкнуть и не дергаться попусту лишний раз, но пока не удается. По сути, я ведь достаточно мирный человек, а в этой, новой жизни, только и приходится, что драться.
   Отогнав повернувшие на новый круг мысли, просмотрел сообщение и довольно улыбнулся. Строительство командарии закончено! В характеристиках, в строчке с расой и классом, добавилось описание занимаемой должности: "Командор Ордена Меча". Я крут, да!
   А действие нового умения можно было наблюдать даже воочию, достаточно лишь взглянуть на лица бойцов. Боевой дух их, и без того немаленький, явно устремился куда-то в небеса. Все-таки, игровые условности иногда по-настоящему мешают. Сказано, что представитель другой расы дает штраф к морали, и хоть об стену убейся, но полностью его отменить ты не сможешь. Не смотря на давно уже исчезнувший страх и настороженность по отношению к Дяде Степе, нормальное, даже обычное, где-то, общение и уважение, его присутствие в войске оказывает свое негативное влияние.
   Да и сам титан, хоть и старается того не показывать, но постоянное нахождение в обществе людей изрядно действует ему на нервы. Правда, в основном в том виноват его собственный характер, терпеть который подолгу удается только мне и сэру Мартину. Ну и отец Бенедикт, во исполнение данного приказа, все не оставляющий попыток обратить "нелюдя" в человеческую веру, вынужденно страдает.
   И, к слову, теперь даже сложно судить, насколько титан подвержен влиянию игровых установок, после случившегося с ним. Что, тоже является еще одной загадкой. Ведь, что именно это было - баг, игровой сценарий или же что-то третье, пятое, десятое? Проверять, стал ли Дядя Степа действительно бессмертным, разумеется никто не пытался, а потому только и остается, что терзаться догадками.
   Ущелье, наконец, закончилось, выпустив отряд в небольшую и неширокую, всего километров десять, долину. Кстати, пока ехали, отметил еще пяток мест, пригодных для постройки укреплений, но, ставить их было бы уже не паранойей, а я даже не знаю чем. Будь это единственный путь в мою долину, еще бы ладно, а так. Хотя в воображении выглядело мощно и величественно, да.
   В общем, о долине. Вытянутая с севера на юг, она напоминала по форме песочные часы, из-за пары высоких холмов, сдавивших ее ровно посередине до едва ли пары километров ширины. Не знаю, насколько велика вероятность встретить подобное в природе, но здесь получилось крайне удачно. Настолько, что невольно закрадываются мысли о том, что искин, проектировавший долину, имел что-то против меня лично.
   С нашей стороны, склоны холмов были очень круты и крайне неудобны для подъема. Что, впрочем, не сумело помешать трем егерям туда забраться, правда я плохо представляю себе, как? - видя эти холмы теперь воочию. Зато позиция для наблюдения за протянувшимся между холмами древним кладбищем, у разведчиков, была идеальная... И смертельно опасная.
   С дальней стороны, склоны намного более пологие и быстро преодолеть их не представляет проблем. А если выставить с нашей стороны, у подножия, хотя бы десяток бойцов, то холм превратится в ловушку, сбежать из которой егеря не смогут, помощь из лагеря просто не успеет вовремя. В очередной раз убеждаюсь, насколько отчаянные сорвиголовы мне служат.
   Орел, заранее запущенный в небо, позволял достаточно подробно изучить дальний конец долины, который егерями просматривался лишь частично. Горы там расступались, плавно переходя в высокие холмы, которые тоже достаточно быстро сходили на нет, открывая выход на равнину. И, я уже не сомневаюсь в том, по ней легко можно добраться до замка некроманта.
   Само кладбище, окруженное мощной, по-настоящему крепостной стеной, сверху выглядело далеко не таким опасным, каким являлось на самом деле. Стены, упиравшиеся, с нашей стороны, в холмы, вновь продолжались на дальнем его конце. Четыре метра в высоту и с ходу не возьмусь определить, кого и от кого они должны защищать. Нежить от внешнего мира или же этот самый мир от беспокойных обитателей кладбища. С учетом того, насколько они превосходят обычную, верной может оказаться любая версия.
   Информации об этом месте я нашел предостаточно, объект, хоть и редкий, но игрокам уже встречавшийся не раз. И весьма интересный. Начать с того, что могилы, находящиеся на поверхности - пусты. Все захоронения находятся в катакомбах, протяженных и извилистых. Но при этом, "поднять" можно лишь часть из тех, кто там похоронен. Прочие, скелеты и трупы могут служить разве что материалом для экспериментов лича. Правда, их там много, очень. А неупокоенных, если брать только здешних, без учета возможных подкреплений от некроманта, по прикидкам, набирается под шесть десятков. Почти равные силы, что отнюдь не радует.
   Восемь склепов, расположенных на поверхности. Причем каждый имеет проход в катакомбы, давая возможность нежити ударить нападающим в спину. А проходы узкие настолько, что нам ими воспользоваться не удастся, много бойцов в такой кишке не поместятся, и малочисленные группы просто перебьют по одной. И вот это препятствие, в нашем случае если и не стало бы непреодолимым, то уж проблем могло доставить изрядно, если бы... Если бы не присутствие "в рядах", такого замечательного и незаменимого, Дяди Степы, с его молотом.
  
   - Он не дурак, к сожалению, - вздохнул сэр Мартин, констатируя, в общем-то, очевидное.
   Мне, за счет егерей и орла, парящего высоко в небе, по карте было видно гораздо больше... но и там вид кладбища ничуть не отличался от доступного обозрению небольшого участка за воротами. Совершенно пустое, "мертвое".
   А ведь была надежда выманить лича или кто там у него сейчас командует, на поверхность. Ведь идеальная же позиция! Посадить на каждый холм хотя бы по десятку лучников и черта с два до них кто-то сможет добраться, по таким крутым склонам, в то время как им открывается такое раздолье. Это дальше холмы расступаются, а здесь, у самого входа, расстояние между ними, метров двести, не больше. Если поставить в воротах заслон из нежити, то любой враг кровью умоется, пока пробьется внутрь.
   Я бы и сам так сделал... если бы в войске врага не было пятиметрового, закованного в тяжелую броню, живого тарана. Титан прошел бы сквозь любую оборону, которую способен организовать на нынешнем уровне лич, даже не замедлившись. А три десятка всадников, несущихся следом, разметали бы остатки заслона, открывая дорогу пехоте. Пока арбалетчики давят лучников, мешая вести прицельную стрельбу... Одним, коротким боем уничтожить основную силу противника. Хороший был план, жаль, что не вышло. Хитрый, с-сволочь!
   Теперь же, вместо легкой, ну относительно, победы, предстоит медленная и аккуратная зачистка катакомб, при активном сопротивлении населяющей их нежити. Развеселая прогулка получится, вряд ли чем-либо уступит подземелью демонов.
   У людей есть небольшая слабость, происходящая, как это ни странно, из их преимущества. Повышение в следующий класс. Для воинов, оказаться достойными такой чести, это предмет невероятной гордости и мощный стимул для самосовершенствования, сильно влияющий на боевой дух. Но одновременно это проблема, снижающая общий средний уровень. С увеличением количества войск, она сглаживается, но для меня все еще актуальна. Повышать новичков, либо не особо отличившихся бойцов, игнорируя ветеранов... к бунту это, конечно, не приведет, но последствия все равно будут. Так что на данном этапе, любые серьезные столкновения для меня, могут привести к серьезным потерям.
   - Что ж, пора начинать, - нефиг тянуть, все равно уже понятно, что никто из катакомб не вылезет. Спешившись, отдал повод недовольно зафыркавшего Росинанта подбежавшему конюху.
   Разочарованные всадники покидали седла, занимая свои места в построении, а коней, сведенных в немаленький табун, спешно уводили к входу в долину, оставлять их рядом с кладбищем, без присмотра, было бы рискованно.
   Сэр Мартин, привычно уже взявший на себя командование, приказал начать движение. Завидно конечно, а что делать, не в бою же учиться управлению отрядами. Мне бы всего пару спокойных месяцев получить, чтобы хоть немного разгрести тот ворох "необходимо в первую очередь", который все продолжает нарастать, грозя в скором времени похоронить под собой.
   До ворот добрались без каких-либо помех, егеря, остающиеся на поверхности, старательно бдели, высматривая малейшее шевеление вокруг. Жаль, что не получится поднять им сегодня уровень, но кому-то нужно следить, чтобы нам не ударили в спину.
   Что же, раз лич не захотел использовать такую замечательную позицию, ее займем мы. Теперь, даже если нежить попытается, выбить нас отсюда у них не получится. Поэтому Дядя Степа спокойно может заняться выполнением своей задачи.
   Два склепа находились неподалеку от ворот, почти напротив друг друга. Небольшие, изрядно пострадавшие от времени, они выглядели мрачно и пугающе, отбивая всякую охоту поминать тех, ради кого и были построены. Да и все это кладбище на человеческое походило только общим назначением.
   Титан, выдвинувшийся вперед, постоял, осматриваясь, и пошел к правому склепу. Если вдруг придется отступать, ему даже к воротам бежать не нужно, запросто через стену переберется. Правда мне очень не хочется обнаружить на этом кладбище существо, способное заставить элитного титана, двадцать первого уровня, обратиться в бегство. Пусть лучше будет обычная, хоть и отвратная, нежить.
   Крутанув молот, Дядя Степа шарахнул им по стене склепа, обрушив ее почти на половину. Второй удар, доломавший ее полностью, обвалил еще и крышу. Вот так вот, если нет возможности использовать эти ходы самому, то проще завалить их и забыть. Все равно расчистить уже не успеют.
   Провозившись меньше пяти минут, титан придирчиво оценил качество проделанной работы и, оставшись довольным, направился к следующему склепу. Что бы там не думал о себе лич, а сегодняшний штурм пройдет так, как того хотим мы. И ни одна тварь сбежать не сумеет, мне совсем не интересно будет вылавливать их потом по окрестностям.
   Навешивать на отряд бафы я пока не торопился, мана не бесконечная и неизвестно еще, сколько придется провозиться. Вот перед спуском в катакомбы, там да, а сейчас достаточно и тех что священники сделали.
   Отряд медленно продвигался вперед, втягиваясь на территорию кладбища, не рискуя пока что удаляться далеко от входа. Дядя Степа, с откровенным удовольствием уничтожавший памятники древней архитектуры, ушел уже далеко вперед, но переживать на его счет, точно не стоит.
   Меньше часа потребовалось, чтобы капитально завалить все выходы на поверхность. Возможно, где-то нежити и удастся выбраться, но на этот случай, на кладбище останется титан, так что за тылы можно не волноваться.
   Центральное здание, построенное все в том же, жутковатом стиле, больше напоминало не склеп, а маленькую крепость. Без бойниц и с единственным входом. Сэр Мартин, с парой рыцарей и оруженосцев, спустились первыми. Магический светильник, разогнавший темноту, царившую в этом месте, не обнаружил ничего, кроме пыли и запустения. Четыре каменных саркофага, отделанных искусной резьбой, изображавшей сцены битв, стояли на небольшом постаменте, напротив входа. Пустые.
   В правом углу находилась лестница, уводившая вниз, в катакомбы. Отряд, словно диковинная змея, втягивался внутрь, без суеты и шума, вновь занимая свои места в построении. Единственный недостаток, быстро эвакуироваться, теперь, будет невозможно. Поэтому, лучше бы не доводить до такой необходимости.
   Широкий и, примерно трех метров в высоту, коридор тянулся в обе стороны, насколько хватало света. А поскольку светильники вывели в режим фонарей, то добивали они метров на пятьдесят, точно. На Ближнем перевале пришлось оставить всего один, но сейчас и здесь, они нам нужнее, другого освещения в катакомбах нет.
   Кладка стен была очень старая, местами выкрошившаяся. Особенно по краям небольших ниш, встречавшихся весьма часто. Длинных таких и узких, как раз чтобы покойника положить. И все они были пустые. Припомнив описания на форуме, только порадовался, что поднять всю эту орду невозможно, минимум пара сотен похороненных здесь точно наберется.
   Ощетинившийся оружием во все стороны, отряд замер на месте. Прежде всего, следовало определиться с направлением и зачистить тылы, так что тяжеловооруженные "разведчики" двинулись по коридору, старательно изучая стены, пол, потолок освещаемые магическими светильниками, на предмет ловушек. Медленно, неторопливо, аккуратно. Спешить не нужно, чтобы не нарваться на неприятности. Времени у нас много и, даже если не успеем сегодня, вернемся и доделаем завтра. Главное ошибок не допускать.
  
   Свою терпеливость я переоценил. Почти два часа, угробленных на перемещение с черепашьей скоростью, оказались чрезвычайно утомительны. Пыльная и выщербленная кладка катакомб, окружавшая со всех сторон, начинала приводить в ярость одним своим видом. Как и осточертевший уже свет магических кристаллов, от которого быстро устают глаза.
   Мы обшарили уже две трети этого гребанного подземелья, составили подробную карту. Даже пустые ниши для покойников умудрились сосчитать все - это была не моя идея, честно, сэр Мартин настоял. Каждый сходит с ума по своему, хоть я и понимаю смысл этого распоряжения, только вот практическая его ценность не особо...
   Да. Короче за прошедшие два часа мы так и не встретили ни одной твари. Ни одного намека, что эта долбанная нежить все еще прячется где-то здесь, а не свалила подальше, предоставив нам отличную возможность выставить себя идиотами. Нет, следов-то на пыльном полу хватало, до нас тут явно немало побегали. Но, ни одной твари!
   Постоянное напряжение, в ожидании нападения, действовало на нервы и изматывало похлеще любой битвы. А в таком состоянии, очень легко допустить ошибки. И они обязательно бы случились, не будь сэра Мартина. Реально, железный человек, спокойный как удав... Я уже устал ему завидовать.
   Сложности добавляла еще и планировка катакомб, коридоры здесь часто ветвились, соединяясь с другими, а те с третьими. В итоге приходилось разделять отряд на группы и, заняв очередной перекресток, отправлять их в боковые проходы, при этом, каждый раз опасаясь (и надеясь), встретить, наконец, нежить.
   Как и с храмом медуз-Горгон, здешние подземелья не имели постоянной планировки, единственное, что оставалось неизменным, это лаборатории лича и зал, в котором стоит его трон. Нежить с манией величия, это, наверное, очень интересно, добраться бы уже до него, поскорее.
   А если серьезно, то такое поведение нежити вызывало серьезное беспокойство. Учитывая, что личи мастера в создании химер из трупов, ожидать нас впереди может вообще все, что угодно.
   И, естественно, мы нарвались. Из небольшого зала дальше шел всего один коридор, метров пятьдесят длиной, примерно, без всяких развилок, перекрестков. И почти сразу, как мы зашли, из дальнего конца, полетели стрелы... И все.
   - Как-то это неубедительно, - поделился я своим мнением с сэром Мартином. Не смотря на то, что пришлось вернуться немного назад, воодушевления у бойцов не стало меньше. Теперь, когда противник, наконец-то, проявил себя, долгое ожидание закончилось. - У нас даже раненых нет.
   Перед тем, как отступить, удалось увидеть, что дальний конец коридора перекрывает баррикада, наваленная из всякого хлама. Примерно по пояс, ерунда, на самом деле, нежить ее удержать не сможет. Однако сам факт наличия такого препятствия, вызывал недоумение.
   - Возможно, мы переоценили противника, - отозвался паладин, занятый перегруппировкой бойцов. Выглядел сэр Мартин, однако, мрачно. - Но, сомневаюсь. Скорее, нам приготовили какую-то пакость, а учитывая, с каким врагом мы имеем дело, она может оказаться смертельной.
   - Значит, заманивают, - я оглянулся на священников, стоявших под охраной бойцов. Не хотелось бы впустую растратить, но если впереди и впрямь серьезная засада, помощь окажется не лишней. - Призовем Архангела?
   Сэра Мартина одолевали схожие сомнения, но и он был вынужден согласиться с таким решением. Все равно у нас четыре прелата, на лича со свитой уж точно должно хватить. В общем, убедившись, что бойцы готовы, я кивнул священнику.
   Да, это вам не Ангел. Появившийся из портала трехметровый здоровяк, был облачен в длинную тунику и надетый поверх нее панцирь, защищавший тело. Шевельнув крыльями, упиравшимися в потолок, Архангел огляделся и, сняв с плеча меч, пылающий призрачным огнем, повел рукой, обновив бафы Святой Магии на всем отряде. И посмотрел на меня.
   - Там баррикада с нежитью, - я указал направление. Собственно больше никаких указаний и не требовалось.
   Архангел рванул с места с такой скоростью, что успеть следом было просто невозможно. Наваленный на дороге хлам, крылатый просто снес, даже не замедлившись, вместе с укрывавшимися там тварями. И оказался в следующем зале.
   Когда мы добрались до конца коридора, там уже вовсю шла резня. Светоч, подвешенный под высоким потолком, осветил целую толпу нежити, наседавшую на Архангела, который, небрежно отмахиваясь от мелочи крыльями, рубил на куски гигантского, слепленного из множества мертвых тел, червя.
   Невообразимо отвратная тварь, в длину метров, наверное, пятнадцать, завывая и плюясь ядом множеством торчавших из ее тела уродливых голов, дергалась, пытаясь дотянуться до ускользавшего Архангела. Под потолком, по всему периметру зала, шел помост, на котором разместились скелеты лучники, безуспешно старавшиеся его хотя бы ранить. Перехватив прыгнувшего ему на спину упыря, прямо в воздухе, крылатый сунул его башкой в одну из пастей. А червю было все равно, кого жрать. Безголовое тело полетело в толпу, сшибив нескольких с ног.
   Защелкали арбалеты, выбивая мгновенно переключившихся на нас, стрелков. Скелеты, вообще-то слабо уязвимы к дальнобойному оружию, однако тяжелые арбалетные болты, запросто раскалывали черепа, а баф Святое Оружие уничтожал поддерживающие "нежизнь" заклинания. Главное попасть, а уж с этим, у моих бойцов проблем не было. Половину скелетов, словно метлой, снесло с помоста после первого же залпа.
   Нежитью определенно кто-то командовал, самостоятельно, собравшиеся здесь твари, не сообразили бы оставить в покое Архангела и переключиться на нас. Упыри, скелеты, зомби. Вся эта, орущая, хрипящая и лязгающая железом толпа, ломанулась в атаку... И все, собственно.
   Полтора десятка паладинов и рыцарей в первом ряду и еще четырнадцать оруженосцев, во втором, против низшей нежити, пусть и превосходящей числом почти вдвое. Это даже не смешно!
   Я всего-то несколько раз и успел махнуть короткой секирой, которой вооружился в дополнение к мечу, как раз, чтобы удобнее было скелетов крошить. Даже не убил никого, латники, вынужденные сегодня сменить свои любимые двуручники на короткие мечи и щиты, успели перебить всех, кто сумел добраться до нашего правого фланга. Да и тех были единицы.
   Разочарование сплошное... Правда, я что-то не вижу среди трупов лича, да и вообще сильной нежити здесь нет. А может, и не было с самого начала? Искромсанный Архангелом Червь уже даже не шевелился, плоть по краям ран, иссохла и медленно осыпалась пеплом. Удовлетворенно оглядев результат своих усилий, крылатый оглянулся на нас и, улыбнувшись, махнул рукой, прощаясь. И пропал.
  
   - Восемнадцать упырей, три десятка скелетов - плюс двадцать с луками, десяток зомби. И... - я оглянулся на гору гнилого мяса, вокруг которой стояли священники. - И вот эта мерзость. Как-то неубедительно для надежной обороны настолько важного объекта.
   Зал был огромен и чудовищно грязен, похоже лич ваял свою тварь прямо здесь, не заморачиваясь проблемами уборки. Ему-то не приходилось вдыхать царящий тут смрад, от которого глаза начинали слезиться. Четыре выхода, помимо того коридора, которым мы пришли, сейчас находились под полным контролем, а разведчики последовательно их изучали. Священники же были заняты делом не менее важным, они собирались окончательно упокоить всю нежить, прибитую здесь. Особенно червя, это ведь создавать таких монстров долго и сложно, а заново поднять дело нескольких минут. Правда еще расстояние свою роль играет, но рисковать не хочется, все равно время не поджимает.
   - И обратите внимание, сир - все скелеты и зомби здесь, самые обычные, - сэр Мартин со мной спорить и не собирался. - Вместо сильных и опасных тварей. Да и зомби очень мало для такого места. Хотя, возможно их почти всех использовали для создания этой нежити.
   - Судя по наличию упырей, гадать, куда подевались остальные, не приходится, - настроение портилось. Некромант оказался предусмотрительным ублюдком и мне это совсем не нравилось. - Выходит, они рассчитывали только на кадавра? Как-то слабо верится.
   - Думаю, часть тварей сейчас с личем, - отозвался паладин. - И, если судить по тому, что мы успели увидеть, у червя были определенные трудности с ловкостью, а вот по прямой он двигался очень быстро.
   - А в той части катакомб, полно смежных коридоров, где мы смогли бы от него укрыться, - продолжил я, оглянувшись назад. - В отличие от этого, здесь, с учетом следующего зала, будет метров сто, наверное.
   - Вполне достаточно, чтобы догнать и передавить большую часть отряда, - мрачно кивнул сэр Мартин. - А в случае смерти, он просто перегородил бы нам дорогу вперед. Пока лич вновь не поднимет. И так, раз за разом.
   Да уж, перспектива офигительная. Предполагать наличие у нас Ангелов, некромант вполне мог, а эти крылатые, с такой тварью, не факт что сумели бы справиться. Получается, вновь по самому краешку прошлись, даже не подозревая того...
   На поверхности все было тихо и спокойно, титан устроился прямо на земле, возле центрального склепа и, похоже, дремал - совершенно непрошибаемая личность, я на этом кладбище заснуть и под угрозой расстрела не смог бы, наверное. Егеря бдили, высматривая возможных врагов. Тишь и благодать.
   Зато здесь, в катакомбах, ни о каком отдыхе и речи не шло. Выходившие из зала коридоры уже осмотрели, обнаружив немало... интересного, да. Блин, я нежить начинаю ненавидеть не меньше, чем демонов и это не в роль вживаюсь. Лаборатория лича, обнаруженная первой, очень тому способствует. Грязная, провонявшая гнилью и смертью, она больше напоминала пыточную из самых страшных сказок. А по соседству располагалась тюрьма, на полтора десятка камер, сейчас пустых, разумеется.
   Был еще склад всевозможного барахла, от разнообразных инструментов, приглядываться к которым совершенно не хотелось, до ржавых частей доспехов и такого же оружия. Ну и еще всякой дряни, неопознаваемой с первого взгляда. Вот радости будет тем, кого сэр Мартин назначит все это перебирать, отыскивая мало-мальски ценные трофеи. Я специально самоустранюсь, хоть это и нечестно, но не хочу, чтобы бойцы меня матом крыли за подобное счастье.
   Ну и последний коридор, короткий, метров десяти всего, заканчивался двустворчатой дверью. Мощной такой, больше напоминающей крепостные ворота, дополнительно укрепленные полосами металла, на удивление, не ржавого. Пожалуй, не каждый замок сможет похвастаться настолько прочными воротами. Закрытыми, конечно.
   Подавив хулиганское, совершенно, желание постучать в дверь и убежать, повернулся к сэру Мартину, задумчиво изучавшему эту преграду. Ломать ворота вручную, даже если мы сумеем найти здесь что-нибудь подходящее для изготовления тарана, как-то не улыбалось.
   - Как думаете, Архангел сможет их выломать? - я на этот счет испытывал некоторые сомнения, но решил держать их пока при себе. Мало ли, специалист по сильнейшим бойцам моего замка из меня, аховый, как ни стыдно себе в этом признаться.
   - У нас их еще трое, - неуверенно ответил паладин. - Думаю, двоих мы можем для такого использовать. По очереди.
   М-да. А ведь ворота наверняка еще и магией укреплены и незивестно, кто там внутри заперся... Хотя, если он сбежал всего лишь от одного Архангела, шансы, возможно, есть. Я вздохнул, хотелось бы перестраховаться, очень уж нежелательны потери, особенно после того недоразумения, в которое превратилась засада нежити.
   - Попробуем так. Еще минут десять священники со своим обрядом провозятся, тогда и начнем, - угомонив паранойю, требовавшую беречь крылатых и ломиться в покои лича собственными силами, ответил я. - Пока стройте бойцов.
   Как мне объяснили, после окончательного упокоения, проведенного священниками, нежить не только будет невозможно вновь "поднять", но даже использовать ее в других ритуалах, по частям. Что было очень кстати, выволакивать червя из катакомб наружу, чтобы он там исчез, было бы тем еще подвигом. А так, немного затраченного времени и некромант крупно пролетает с восстановлением своей армии.
   Появившийся из золотого портала Архангел, не знаю, тот же или другой, вновь обновил бафы бойцов и посмотрел на меня. Вот кстати, я ведь ни разу не слышал, чтобы те же Ангелы разговаривали, всегда и все делали молча. Они вообще способны говорить?
   - Попробуй выбить ворота и уничтожь нежить за ними, - приказал я, отогнав ненужные мысли. Сейчас точно не время и не место для выяснений что могут, а что нет, крылатые.
   Архангел, подошел к воротам и, даже не замедлив шага, рубанул их крест-накрест мечом. И выбив створки плечом, вломился внутрь, перехватив клинком темный сгусток какого-то заклинания, безвредно исчезнувшего в призрачном пламени. В зале, только что наполненном мраком и тишиной, мгновенно стало шумно и очень страшно. Настолько, что пара вампиров предпочла попытаться прорваться сквозь нас, предусмотрительно не совавшихся в коридор, чем рубиться с Архангелом. Правда, нарваться на второго они точно не ожидали... О, уровень получил.
  
   Как же это здорово, дышать свежим, чистым воздухом, а не гнилостной вонью, пропитавшей катакомбы насквозь и к которой, как оказалось, даже успел притерпеться. Светит солнце, тепло и мрачная атмосфера кладбища уже не кажется настолько отталкивающей.
   - Сколько времени вам потребуется? - посмотрел я на отца Жозефа.
   - Не меньше трех часов, сир, - без промедления ответил тот.
   Кладбище, ставшее рассадником нежити, настолько действовало на нервы священникам, что едва мы выбрались на поверхность, как прелат немедленно подступил ко мне с настоятельной просьбой позволить им освятить эту землю. А я что, дурной отказываться от такой возможности? Не знаю на сколько, священники и сами не уверены, но "долгий срок", обещают точно - кладбище будет непригодным для использования некромантами. А система, мне еще и квест на это выдала.
   - А если я заберу вас и еще пару аколитов?
   - Заберете? - не понял прелат. Сэр Мартин, стоявший рядом, вопросительно посмотрел на меня.
   - Хочу проверить дальнюю часть долины, пока мы еще здесь, - ответил я им обоим. - Даже если и не найдется ничего интересного, с орлом я увижу больше, чем егеря с земли. Полтора десятка охраны, думаю, будет достаточно. Ну а возможность призвать Архангела сделает эту разведку почти безопасной.
   Паладин нахмурился, затея моя ему не то чтобы не нравилась, просто отпускать монарха на разведку враждебной территории, даже не такому параноику как он, не захочется... Прелат тоже не пришел в восторг, но спорить не решился.
   - Четыре, возможно даже пять часов, - неуверенно ответил священник, с надеждой покосившись на мрачного сэра Мартина. Дожил блин, подчиненные ищут защиты от грозного меня у коннетабля.
   Сейчас почти десять утра, получается, закончим здесь часам к трем. Часть бойцов оставим в лагере для охраны рабочих и строящейся стены и до реки доберемся уже не раньше полуночи. Опять не удастся выспаться, похоже. Поскорей бы уже разобраться со всеми этими делами и нормально отдохнуть. Хотя, наверняка, вместо решенных проблем, немедленно вылезут новые.
   Далеко забираться я не планирую - доехать до конца долины и вернуться назад. С учетом дальности обзора орла, этого вполне хватит, чтобы составить некоторое представление о местности, которая лежит дальше. Два-три часа, максимум.
   Сегодняшний день, в целом, можно считать удачным, не смотря на то, что подготовка к самому штурму заняла больше времени и сил, чем он сам. Результат хоть и оказался не столь весомым, как я рассчитывал, но грех жаловаться вообще-то. Упыри, скелеты, зомби, а так же пять вурдалаков, четыре костяных рыцаря, три вампира и лич. И червь. Почти сотня тварей набирается, а ведь неизвестно, сколько их всего у некроманта. Но этих у него уже точно нет, что несказанно радует. И все это без потерь с моей стороны, что самое главное.
   Вспомнив разрубленные пополам тела вампиров, которые, по словам священников, даже не требовалось окончательно упокаивать, с завистью вздохнул. Надо будет обязательно постараться разговорить Архангелов, может хоть подскажут, как такие мечи раздобыть, а то и вовсе своими поделятся... Мечты, да.
   Ничего интересного мы в долине не нашли, орел исправно открывал территорию, я посматривал в карту, но, похоже, кладбище было единственной здешней достопримечательностью. Ни зверей, ни нежити. Пусто и скучно.
   - Засада!
   Егеря закричали одновременно и отчаянно. Вздрогнув, успел краем глаза ухватить темную фигуру, проскользнувшую едва не под копытами лошадей и прыгнувшую на прелата. Святое Оружие. Могущество на Логрейна!..
   Вынырнувшая из земли прямо перед мордой Росинанта, полупрозрачная тварь уставилась на меня заполненными тьмой глазами... и заорала. Голова чуть не взорвалась от боли, в нее будто гвозди вбивали. Едва соображая что делаю, рубанул мечом прямо по уродливой харе. И покатился по земле, едва успев выдернуть ноги из стремян, жеребец просто рухнул вперед.
   Поднявшись на одно колено, успел подставить меч, чудом не выроненный во время падения, под удар клинка. Закованная в тяжелый доспех фигура нависла надо мной, давя на меч. Подперев его щитом, рванулся вверх, сбив чужой клинок в сторону и, врезавшись плечом, сбил тварь с ног. Удар сверху вниз, в ржавое забрало шлема, пробил насквозь и его и череп.
   Выдернуть застрявший клинок я не успел. Шарахнувшись в сторону, рубанул краем щита навстречу прыгнувшему вурдалаку. Руку едва не выдрало из сустава, сорвав щит, а лишившаяся половины черепа нежить прокатилась по земле и осталась лежать неподвижно.
   Костяной рыцарь еще дергался, пытаясь подняться. Наступив на его клинок, выдернул свой меч и снова воткнул его в голову, и еще раз. А в следующую секунду меня сбили с ног и перед глазами возникла перекошенная и измазанная в крови морда вампира. Только и успел упереться левой ладонью ему в подбородок, но силы были явно неравны, ублюдок, скалясь совершенно безумно, тянулся к моей шее. Очищение.
   Голова вампира рассыпалась пеплом, даже вякнуть не успел, мразь. Спихнув с себя тяжелое тело, с трудом встал на колени, оглядываясь вокруг. Поле короткого боя, было завалено телами. Разорванными, изрубленными, неподвижными. Мертвыми. По спине прошелся холод, не веря глазам, встал на ноги, торопливо раскрывая интерфейс. Да нет, не может такого быть, да нет же!
   - Су-у-ка! - медленно стянув шлем, выронил его на землю. Живые были. Были. Не все... Ощущение нарастающей пустоты в груди и хочется просто завыть от безысходности. Иллюзия. Проклятая, гребанная иллюзия. Опять.
   Сэр Логрейн, с торчавшим из левого бока, обломанным клинком, придавленный телами двух вампиров, одному из которых он сломал шею голыми руками. Отец Жозеф, лежавший без головы немного в стороне. Сэр Кристиан, изрубленный едва не в куски, но еще живой. Аколит уже склонился над ним, игнорируя собственную рану на спине. И егерь, пошатываясь, бездумно оглядывавшийся вокруг.
   Трое. Из четырнадцати... Закрыл глаза, пытаясь справиться с осознанием ужаса произошедшего и не заорать. Как же так, почему? Да почему же?! Опять ошибся... Хрипло выдохнув, заставил себя открыть глаза. Потом, все потом, сейчас нужно закончить начатое. Проверив ману, повесил на орденца Укрепление Здоровья.
   - Надо добить нежить, - позвал я егеря. Тот секунду непонимающе смотрел на меня, потом кивнул и, подобрав свой меч, стал обходить тварей, без затей разрубая их на части.
   Оглянувшись, нашел свой клинок и двинулся к паладину и вампирам. Этих надо в первую очередь проверить. Слишком живучие и опасные. Потом изрубить вурдалаков и костяных рыцарей. А потом... потом придется как-то смотреть в глаза своим людям и жить дальше.
  
   Глава 8
   Эта низина, протянувшаяся на юго-запад от Ближнего перевала, километров на десять, собирала в себя большую часть влаги со всех окрестностей. До настоящего болота было, пока еще, далеко, но топкая почва и множество луж, делали путь по ней, весьма неудобным. Особенно для титана, увязавшего, порой, по щиколотку, что отнюдь не прибавляло ему хорошего настроения. Впрочем, я бы удивился, пребывай Дядя Степа в радости, всю ночь проваляться пластом на утлом плоту, боясь уснуть, чтобы не свалиться в воду... Нет, мне лично он и слова не сказал, дисциплина и все такое, зато давить своим мрачным настроением окружающих, совершенно не стеснялся.
   Вздохнув, покосился на карту. Все спокойно, никаких врагов нет. Вообще никого нет. Некромант, похоже, на своей земле всю живность извел, полностью. Разве что насекомые остались только. Да вот мы еще объявились, хрен выведешь.
   На всех егерей мне бы просто маны не хватило повесить Истинный Взор, к сожалению. Да и жалко энергию тратить, медленно она восстанавливается. Так что пришлось ограничиться магическими светильниками. Странновато, конечно, использовать освещение днем, при солнечном свете, но, зато теперь можно быть уверенным в тщательной проверке нашего маршрута.
   Истинный Взор... Я заскрипел зубами, давя, в очередной раз, бешеную ярость накатившую при воспоминании о вчерашнем. Ошибся, так глупо и так страшно. Слишком легко все прошло в катакомбах, вот и расслабился. А ведь все могло сложиться иначе, обнаружь мы засаду заранее. Как минимум, сбежать точно успели бы, верхом-то.
   М-да, не получается что-то держать себя в руках. Да и не особо хочется, если уж совсем честно. Только выбора нет, до горла некроманта я смогу добраться лишь не совершив новых ошибок. Так что хватит нервы накручивать, лопнут еще. Меси грязь сапогами и думай о чем-нибудь хорошем... Сколько за вчерашний день нежити передохло, например.
   Следов на месте засады было предостаточно, так что егеря без труда установили и направление, откуда явились твари и даже примерное время их появления. Выходило, что отряд добрался до долины как раз, когда мы спускались в катакомбы. И, пожалуй, хорошо, что они не успели нас опередить, иначе бог его знает, как бы там все повернулось. Особенно если не стали бы сидеть в ожидании, пока мы к ним явимся, а проявили инициативу. Семеро вампиров это, как ни крути, очень большая сила, для нашей песочницы. Архангелы могли и не успеть всюду.
   Вообще с этой группой нежити было несколько... странностей, которые можно толковать двояко, причем ни один из вариантов для меня не является хорошим, оба поганые. Расстояние от замка некроманта, до кладбища, примерно сутки, очень примерно, хрен его знает, какие там могут обнаружиться препятствия, на самом деле. Но, допустим. И тогда получается, что твари двинулись в путь утром или днем в среду, как раз, когда к ущелью начали прибывать мои воины. Офигеть, какое замечательное совпадение, так четко укладывающееся в версию о призраках-наблюдателях в моей долине.
   А второй вариант еще хуже. Это могла быть рейдовая группа, цель которой навести шороху у меня в тылах. Десять вурдалаков, восемь баньши, четыре вампира и четыре костяных рыцаря. Без стены, да еще с поддержкой тварей с кладбища, запросто снесли бы охрану ущелья.
   Костяные рыцари, к слову, тоже не подарок, на самом деле. Их невозможно нанять, только собственноручно создать из нескольких костяков, в ходе довольно-таки непростого ритуала. Зато в результате получаются значительно более массивные, сильные и быстрые скелеты. Примерно на уровне моих оруженосцев. Исходный материал, к слову, тоже оказывает неслабое влияние на конечный "продукт". В общем, то, что мне удалось настолько быстро и легко прибить одного из них, иначе как чудом и невероятной удачей и назвать нельзя. Да и вопль баньши, на открытой поверхности и в замкнутом пространстве катакомб, это далеко не одно и то же.
   А вот как нежити удалось устроить такую засаду, стало понятно после обыска одного из вампиров, убитых сэром Логрейном. Три свитка с заклинанием Сокрытое. Накладывает на участок местности, от пяти до двадцати квадратных метров, иллюзию, скрывающую всех находящихся в ней. Никакими обычными способами ее распознать невозможно... Паладин, прелат, аколит, рыцарь, пять оруженосцев и два егеря. Такие вот последствия моей забывчивости.
   Вообще же, если отстраниться от эмоций и рассудить здраво, потери у некроманта намного более серьезные. Он лишился форпоста, где мог нанимать и создавать сильную нежить и с которого мог угрожать моей долине, вынуждая держать в ущелье более мощный гарнизон, чем сейчас. И потерял больше сотни тварей, а ведь это почти две трети моих собственных войск.
   Сложно сказать, сколько еще у него осталось бойцов, но в любом случае, упускать полученную инициативу было бы глупо и опасно. Потому и месим мы сейчас грязь, направляясь к шахте, обнаруженной егерями еще в первый день. Самая близкая и потому очевидная цель, от перевала минут за сорок добраться можно.
   Сомневаюсь, что застанем там хоть кого-нибудь, я бы рабочих точно убрал, а вот нарваться на засаду вполне возможно. И если честно, я бы предпочел именно второе. Есть большое подозрение, что нынешними моими силами, замок некроманта не взять. Достаточно посмотреть на мой собственный и прикинуть, сколько потребуется войск, чтобы взломать оборону и пробиться внутрь.
   Впереди, на гребне небольшого холма, показался егерь, подавший условный знак. Никто нас возле шахты не поджидает, прячась за иллюзией и невидимостью. Тут даже Истинный Взор, наверное, не требуется, на мягкой почве следы скрыть невозможно. Жаль, но мысль как-то выманить некроманта, кажется мне все более привлекательной.
   Ладно, хватит размышлять, я взбежал на пригорок, посмотрим что у нас здесь. Шахта, конечно, была пуста, озаботиться предоставлением нам экспы и вагонеток с добытым ресурсом, некромант не пожелал. Подойдя к стене, приложил перстень, перехватывая контроль над шахтой. Хм, кристаллы. Забавно, по ту сторону гор они и здесь, тоже.
   Хотя важно не это, а то, что теперь у некроманта возникнут проблемы с этим ресурсом. Если, конечно, он не успел уже где-нибудь отыскать еще одну такую шахту. Но даже если так, расположена она далеко, а логистика ресурсов это штука такая, сложная и неудобная, очень легко ее перерезать...
  
   - Вот, примерно так, - рисовал я прямо на земле, так намного проще и быстрее, чем переносить на бумагу. Да и исправлять можно сразу же. Хотя, это конечно, не дело. Пора уже заняться вопросом изготовления карт всерьез, форум прошерстить, среди подданных поискать. Невозможность внятно донести нужную информацию до подчиненных, изрядно бесит. - Эти места самые близкие, километров двадцать-двадцать пять, примерно, от перевала.
   Паладины сгрудились вокруг меня, вглядываясь в корявый рисунок и пытаясь на его основе представить реальную местность. Военный совет, м-да, смех один. Но, никто не жалуется, так что похрен, главное, чтобы задачу поняли правильно.
   - Слишком далеко, - отозвался сэр Мартин. - Туда и обратно, до наступления темноты вернуться гарантированно не успеем, а ночью у нежити будет преимущество. Если не атакуют по дороге, то на лагерь нападут обязательно. Будут потери...
   - К тому же, как определить нужную численность отряда, если мы не знаем ничего о противнике? Соберем сильный - могут вообще не атаковать, слабый - не продержатся до прихода помощи, - поддержал коннетабля сэр Джерар.
   Да, это проблема, вчерашние события очень наглядно показали, как быстро может закончиться бой, две-три минуты и лишь куча трупов с обеих сторон. Хреново, так, получается и место нашей собственной засады невозможно подобрать заранее, не говоря уже о том, чтобы незаметно доставить туда бойцов.
   - Но ведь хорошая же идея, - вздохнул я.
   - Раздергать войско нежити и уничтожить по частям, - судя по тону, сэру Мартину эта мысль нравилась ничуть не меньше, чем мне. Все упиралось в исполнение - как выманить некроманта в нужное нам место и время? - Других объектов, ближе расположенных, нет?
   Я посмотрел на карту. Орел замечательно потрудился, раскрыв гигантскую территорию, обнаружив множество мест, посетить которые было бы интересно и полезно. Вот только все они расположены слишком далеко. Прав сэр Мартин, за световой день вернуться мы не успеем, придется останавливаться где-то на ночь, а это риск... Хм.
   - А что если вот здесь, поставить опорный лагерь? - я ткнул палкой в рисунок. На моей карте, в этом месте, был не то чтобы холм, но довольно крутой пригорок. Довольно сильно к юго-западу от перевала. - От Ближнего, километров десять будет, наверное. И примерно столько же, до замка некроманта.
   Паладины задумались, прикидывая новый расклад. И, судя по оживившимся лицам, затея им чем дальше, тем больше нравилась. Как и мне - даже по корявому рисунку на земле, были видны открывающиеся с занятием этой позиции преимущества.
   - А ведь так получается, что весь восток владения, будет отрезан от некроманта, - произнес сэр Мартин. - Мы сможем за день добраться до каждого из обнаруженных объектов и вернуться обратно. Проскочить незаметно большими силами, нежить не сможет, а малые отряды мы способны перебить... И открывается прямая дорога для атаки на сам замок и его окрестности.
   - Ближний перевал тоже будет прикрыт, что позволит снять часть бойцов с охраны и привлечь к участию в рейдах, - добавил сэр Джерар. - Этот лагерь станет некроманту костью в горле.
   - И он это тоже поймет, - медленно проговорил я. Мелькнувшую мысль удалось уцепить за хвост. - Бездействие в такой ситуации слишком опасно... и если некромант поверит, что сможет уничтожить лагерь, он обязательно нападет.
   Я оглядел паладинов, сдерживая лезущую на лицо победную ухмылку, сначала нужно убедиться, что затея действительно стоящая. Но даже если нет, то всегда можно прибегнуть ко второму варианту - медленное и аккуратное выдавливание некроманта с занятых им территорий, с попутным отъемом ресурсов и всего, до чего сумеем дотянуться. Дольше, зато точно с гарантией.
   - Приманка, на которую некромант просто вынужден, будет среагировать, - произнес сэр Мартин задумчиво. И вдруг улыбнулся, мрачно и зло. Да и у остальных паладинов лица, в данный момент, добротой не лучились. Терять друзей и соратников, им нравится ничуть не больше, чем мне. - Отлично, просто прекрасно.
   Сейчас, я покосился на часы, восемь утра. Обустройство лагеря займет не меньше четырех часов и закончить обязательно нужно до наступления темноты. Значит, на месте мы должны быть к трем, а желательно, к двум. Десять километров это, конечно, недалеко, но, сколько всего переделать придется, перед отправлением.
   Отобрать нужных бойцов, назначить командиров, распределить зоны ответственности для остающихся возле стены и в замке. Собрать провизию, воду, вещи, инструменты, материалы. А поскольку все, что потребно, воины просто не смогут упереть на себе, необходимы телеги, а к ним возницы... Война это в первую очередь маневры, блин. И чтобы "увидеть и победить", нужно сначала "прийти". Какое счастье, что не мне приходится рулить всем этим муравейником, организовывая бойцов. Я бы тут накомандовал.
  
   Отсутствие дороги, а так же поганый рельеф местности, хорошего настроения не прибавляли. Обоз, ползущий вслед за войском, повышенной проходимостью похвастаться не мог, так что маршрут приходилось выбирать не там, где хочется, а там, где телеги не застрянут. И, как назло, таковой пролегал по местам идеально подходящим для засад. А в том, что нас атакуют, сомнений почти не было. Я бы и сам напал, обнаружь, что нечто подобное прется к моему замку. Хотя, если все обойдется, переживать точно не буду.
   Так что егерям, как и всегда, спокойной жизни не досталось. Впрочем, сомневаюсь, что эти отморозки на нее, спокойную жизнь, согласились бы. А кем еще их можно назвать, если даже дураку понятно - если вдруг сумеют кого-то обнаружить, сами же первые и попадут под раздачу. Всадники, которым и придется мчаться на выручку, скорее всего не успеют. Удивительные люди меня окружают, все-таки.
   Особенно некоторые из них, да. Я прямо затылком, сквозь шлем ощущаю недовольный взгляд отца Бенедикта. Он, всего лишь за каких-то десять минут, умудрился столько нервов мне вымотать, что где-то даже восхищение такими способностями появляется, будь они неладны. Правда я тоже в долгу не остался, да и началось все из-за меня же. Но, блин, кто ж знал-то?
   А затея, на первый взгляд, выглядела заманчивой. Да и на второй, тоже. Паладинов и прелатов в любой толпе с ходу заметить можно, очень уж их плащи и одеяния выделяются. И если их сменить, то для постороннего наблюдателя будет очень сложно понять, кто из них кто.
   Нет, паладины никаких проблем не доставили, хоть и отнеслись к идее снять плащи, без особого восторга, все же форма это предмет гордости для воина. Но дисциплина перевесила. Хуже пришлось рыцарям, которых вместо привычных лат, обрядили в стандартную кольчугу и сунули в руки круглый щит, временно назначив мечниками.
   Вообще-то, я и сам не очень верил, что затея прокатит. Но и вреда ведь тоже не будет, даже если ничего не удастся.
   Но если с паладинами и рыцарями все прошло тихо и мирно, то с отцом Бенедиктом пришлось выдержать настоящий бой. Упертый прелат отчаянно сопротивлялся попыткам надеть на него вместо драгоценной сутаны, что-либо иное. В итоге, Мое Самодурство одержало победу, и обозленный священник вырядился-таки аколитом. Но взгляды, которыми он меня при этом одаривал, обещали море позитива при общении, в будущем.
   А вообще, нынешняя ситуация с высшим и средним командным составом, в моем войске, начинает уже напрягать. Особенно невозможность собрать все силы в кулак и вломить некроманту в полную силу и без всякой жалости. Так ведь нет, приходится дробить и без того невеликую армию - ущелье без присмотра не оставишь, я же с ума сойду, если с той стороны мои владения не будут прикрыты. А еще Ближний перевал, попробуй убери бойцов с охраны стены, сразу ведь какая-нибудь дрянь просочится. А еще замок - стены и башни сами себя не защитят.
   Так вот и получается, что из шести оставшихся паладинов, двое заняты обороной проходов на территорию некроманта. И при каждом пару рыцарей обязательно нужно оставить, да оруженосцев по трое. Прелатов не забыть, потому как без них страшновато. Аколиты еще. Ну и мечников с пехотинцами, для массовки.
   С замком попроще, там рыцарь с парой оруженосцев гоняют три десятка недавно нанятых бойцов на ристалище. А ведь есть еще река, по которой с любой стороны может принести кого угодно и очень сильно повезет, если это окажутся не враги. И портал, непонятно кем заблокированный, а рядом второй, в пещеру демонов. И территории к востоку от замка, даже на день пути не исследованные.
   В общем, легко можно представить, какие чувства я испытываю к некроманту, из-за которого приходится судорожно метаться из одного конца долины, в другой и вести войну на истребление. Мне вот заняться больше нечем, да... А за вчерашнюю засаду, я этого гада из-под земли достану и опять закопаю.
   В общем, в итоге мое войско, еще до выступления "потеряло" двух рыцарей и паладинов из четырех. А оставшийся в "одиночестве" прелат, в смущении, старался не смотреть в мою сторону и, незаметно, одернуть пыхтящего от злости отца Бенедикта. Надеюсь, затея себя все-таки оправдает, иначе этот бешеный священник меня до конца жизни в покое не оставит. Своей или моей.
   Однако уже почти полдень и, как ни медленно движемся, но больше половины пути преодолели. А никто так и не напал. Неужто некромант и правда решил, что мы так и будем в сторону его замка до самого вечера переться? Ну и дурак, тогда. Скоро пригодных для засад мест совсем не останется, местность ровная пошла, рощи редкие. Я только порадуюсь, если обойдется без нападений, нам еще лагерь ставить.
   За все время, единственным признаком, что нас не оставили без внимания, оказался призрак, которого егеря прибили недалеко от перевала. И все. Ни следов, ни нападений. Блин, прямо как вчера в катакомбах.
   Подавив раздражение, открыл карту. Это у меня уже, фактически, рефлекс, постоянно проверять по ней обстановку. И что у нас сейчас происходит?.. А ничего. Орел кружит в небе, егеря снуют по округе. Подобраться незаметно, конечно, возможно и даже некоторый вред нанести, при определенном везении, удастся. Но вот сбежать после такого точно не получится. Титан, идущий рядом с обозом и раздраженно помахивающий молотом, с радостью пришибет любого, кто сунется. А всадники добавят.
   Сигнал вызова от егерей, мгновенно разогнал все посторонние мысли. Помяни черта, ага. От передовой группы отделился один боец и рванул в нашу сторону. Хм, неужто дождались?
   - Тревога! Боевое построение! - ну а что еще можно подумать, при виде со всех ног несущегося обратно, разведчика из передового дозора. Я кивнул сэру Мартину, подтверждая приказы. Хоть на егерей до сих пор никто не напал, но лучше перестраховаться.
   Телеги обоза в темпе согнали в кучу, а воины, перестроившись в боевые порядки, придвинулись к ним ближе. Вообще, я сильно преувеличил, когда думал, что непременно атаковал бы такое вот войско, направляющееся штурмовать мой замок. Хрена там, поглядев сейчас на четкие и слаженные действия бойцов, на титана, поигрывающего своим жутким молотом, как-то растерял былую уверенность. Лезть нахрапом на такой отряд, это надо быть сумасшедшим. Или иметь многократное преимущество в численности и не заботиться о потерях... Хорошо, что хватило ума ни с кем такими хвастливыми мыслями не делиться, еще в глазах собственных подданных опозориться не хватало. Я и без того наворотил уже немало такого, за что долго еще расплачиваться придется.
   - Ваше Величество, обнаружены следы противника, - егерь, что характерно, совсем не запыхался, хотя бежал очень даже быстро. - Пять или шесть существ, точнее не определить. Покинули место наблюдения примерно десять минут назад. Прикажете преследовать?
   - Не прикажу, - пробормотал я, пытаясь сообразить, чего это может означать. На кой черт некроманту гнать сюда так мало бойцов, если призраки вполне себе справляются с разведкой и их совсем не жалко потерять.
   Сэр Мартин, хмуро оглядывавший видимое пространство, недовольно скривился и повернулся ко мне.
   - Сир, необходимо провести разведку местности на предмет ловушек, - хм, а вот об этом я не подумал, действительно зачем рисковать и лезть под мечи и стрелы, если можно устроить на пути следования врага минное поле.
   Самоустранившись, позволил паладину отдать все необходимые приказы. Теперь будем ждать. Напряженно, в полной готовности отразить, в любой момент, нападение. А потом, когда егеря проверят местность, двинемся дальше. До следующей такой же вот остановки. Да, не дурак некромант, совсем не дурак. И не будь у меня сэра Мартина, с его, прописанным в сценарии огромным жизненным и боевым опытом, еще неизвестно, кто бы сейчас и к чьему замку направлялся.
  
   В итоге мы затратили на эту остановку почти полчаса. Ловушки, что характерно, были обнаружены, ману на Истинный Взор, в такой ситуации зажимать я посчитал неуместным. Две магические мины, расположенные напротив друг друга, на расстоянии примерно тридцати метров и соединенные тонкой энергетической нитью. Приближаться не рискнули, просто сунули титану палку и показали, куда бросить, этого хватило. Достаточно было потревожить мину и они обе, разом выстрелили в пространство между собой жгуты гнилостно-зеленого тумана, мгновенно растекшегося в стороны. Облако накрыло метров пятьдесят квадратных и не поддавалось на попытки слабого ветерка разогнать его. Пришлось объезжать далеко стороной
   Скорость продвижения, и без того не крейсерская, упала до черепашьей. Пожалуй, двигайся мы на самом деле к замку, путь растянулся бы на неделю, ну или дня на четыре минимум. Поворота к истинной нашей цели, диверсанты нежити точно не ожидали, да и оставалось там не больше пары километров, так что никаких больше пакостных сюрпризов, нам приготовить не успели.
   Однако разнообразие средств, используемых слугами некроманта, начинало уже беспокоить. Свитки с иллюзиями, взятые у дохлого вампира, причем не факт, что это были все имеющиеся у его хозяина в распоряжении. Теперь вот магические мины, пусть и основанные на магии смерти, но это заклинания высокого уровня и недешевые по мане. А чем дальше от замка, тем слабее эффект и дороже стоимость. Или некромант лично приперся чтобы оставить нам эти сюрпризы? Не верю. И сколько еще подобных у него имеется, хрен знает, а ведь у меня даже атакующей магии нет, одни лишь бафы. Как-то не очень приятно чувствовать себя настолько уязвимым.
   - Что думаете, сэр Мартин? - повернулся я к паладину.
   Отряд остановился, уже привычно перестраиваясь в боевые порядки, пока егеря проверяют местность. Догадаться, куда мы на самом деле нацелились, можно было уже давно, этот пригорок, в округе, единственный такой удобный, так что прежде чем соваться, стоит убедиться, что тут никто еще побывать не успел.
   - Удобное место, - вынес, наконец, свой вердикт паладин. Кивнул каким-то своим мыслям и повел рукой, указывая вокруг. - Хороший обзор во все стороны, возвышенность, хоть и небольшая, но тоже в плюс. Растительность далеко, никто скрытно не подберется. Для форта не подошло бы, воды поблизости нет, но для временного лагеря, практически, идеально.
   Мне было приятно, все же не ошибся, правильно подобрал место, значит, не совсем безнадежен. Ничего, дайте только срок, стану я настоящим полководцем, никуда не денусь.
   - Отлично. Тогда, начинайте обустраиваться, а мы двинемся дальше, - довольно ухмыльнувшись, приказал я. Паладин молча кивнул. Это тоже было уже оговорено и, хоть и не без сопротивления, но удалось уговорить коннетабля отпустить меня без его присмотра.
   Километрах в восьми к югу от нас, находилось одно очень занимательное, если я все правильно понял, местечко. Посетить его нужно обязательно, причем, чем раньше, тем лучше. Сейчас три часа дня, так что к семи, максимум, к восьми вечера вернемся. Если все гладко пройдет.
   Забирать с собой титана было откровенно страшновато. Хоть и утверждал сэр Мартин, что и без Дяди Степы удержать лагерь воины смогут. Да и вообще весь мой план как раз и строится на том, что атака произойдет во время его отсутствия, создавая иллюзию слабости гарнизона. Но ведь лагерь еще не поставлен, а некромант оказался противником умным и хитрым... В общем, боязнь была.
   Отправлялись верхом, так и быстрее и удрать проще, если вдруг нарвемся на кого-то, с кем не сумеем справиться. А титану без разницы, пешком идти или бежать, он любого коня загнать сможет, с такой-то выносливостью. Забравшись в седло, вздохнул, вспомнив Росинанта, прости приятель, не уберег я тебя.
   Сильно ослаблять войско не стоило, так что помимо Дяди Степы взял с собой лишь двух рыцарей - сэра Кристиана и сэра Артура - и троих оруженосцев с парой егерей. Ну и аколит один. С учетом титана и семнадцатого уровня орденца, отнюдь не слабенький отряд получается.
   К слову о сэре Кристиане. То, что он остался в живых вчера, целиком и полностью заслуга Ирвина, единственного выжившего аколита. Каким чудом тот сумел удержать рыцаря на этом свете, до подхода помощи, я даже не представляю. Мое с егерем участие свелось лишь к наложению жгута на культю левой руки и попытки остановить кровь, текущую из многочисленных ран. С учетом того, что исцеление священника не было способно справляться со смертельными ранами, а у меня просто закончилась мана, это было реально чудом.
   После, когда прелаты, наконец, справились с кровотечением и наложили повязки, орденец очнулся. И не придумал ничего лучше, чем умолять меня добить его. Придурок. Максимум, на что меня тогда хватило, это приказать ему заткнуться, даже без матов. Притом, что больше всего на свете мне в тот момент хотелось крушить и убивать, прямо-таки невероятная сдержанность.
   Полностью восстановить здоровье рыцаря не могли даже прелаты, слишком уж тяжелые и многочисленные были ранения. Да еще и постоянно выскакивавшие дебафы - шок, кровотечение, слабость. До самого возвращения в замок, священники боялись отходить от него. Зато в Храме... Это здание не просто так стоит настолько дорого. Там прелаты могут сделать очень многое, в том числе полностью исцелять, возвращая даже утерянные конечности.
   Так что сэр Кристиан, в новеньких доспехах, полностью здоровый, по-прежнему оставался третьим по силе бойцом в моей маленькой армии. Не смотря на семнадцатый уровень, справиться в поединке с сэром Мартином, взявшим тринадцатый, ему все еще не светило. Ну, а на первом месте, конечно же, оставался наш неизменный чемпион - Дядя Степа.
  
   Мы преодолели уже больше половины пути, когда некромант, наконец, решился. Не знаю, действительно ли он поверил в беззащитность недостроенного лагеря или же, сообразив куда я направляюсь, решил таким способом вынудить вернуться. Во дворе замка началось шевеление и, через несколько минут, ворота распахнулись, выпуская наружу большой отряд нежити. К нему, словно ручейки, устремились группы скелетов и зомби, до этого прятавшихся в склепах и разных постройках.
   Над всей этой толпой возвышалась огромная, уродливая туша кадавра. На четырех ногах, с растущими по всему телу, словно щупальца, руками и ощерившейся клыкастой пастью, расположенной, почему-то, на животе. Башки у этой твари не было вовсе.
   - Сэр Мартин, некромант выступил в вашу сторону, - сообщил я паладину, пытаясь определить какие твари присутствуют в войске и в каком количестве. - Скелетов и зомби около сотни. Упыри, несколько десятков. Еще какие-то скелеты, четырехрукие, с тяжелыми щитами, видимо с древнего кладбища. Вампиры есть, пара десятков. И кадавр...
   Договорить я не успел, потому что крыша одного из строений во дворе замка исчезла и наружу, тяжеловесно и словно бы неуверенно, выбралась чудовищная тварь. И еще одна.
   - Два призрачных дракона, - прервал я, наконец, затянувшееся молчание. Спутники, остановившиеся рядом, отчетливо вздрогнули. Титан мрачно хмыкнул и буркнул что-то себе под нос.
   Вопрос на миллион - что делать? Судя по скорости, с которой нежить устремилась вперед, до лагеря они доберутся часа через три. Усталость тварям не грозит и потому атаковать они смогут сразу же. Я, если поверну назад прямо сейчас, гарантированно сумею опередить войско некроманта. Если он не повернет обратно, конечно, потому что титан на поле боя, это... титан. И решится ли ублюдок вновь вывести войска из замка, я предсказать не берусь.
   Но, два призрачных дракона... Я рассчитывал максимум на одного. Вершина искусства некромантии, самая сильная из поднятой нежити. Противостоять такому существу на равных, способны очень немногие. Призрачная плоть, покрывающая проглядывающие сквозь нее кости, состоит из энергии Смерти и это защищает тварь надежнее любой брони, к дракону из-за этого даже просто приближаться опасно. Убить их можно только разрушив скелет, та еще задачка, между прочим.
   Архангелы, конечно, сильнее, это я выяснил в первую очередь, еще когда шарился по форуму, сравнивая сильнейших юнитов всех рас. Но два на два... как-то мне не по себе, достаточно лишь одной твари прорваться к лагерю и большая часть моего войска не проживет и пары секунд.
   Очень захотелось вернуться. Плевать на необходимость, можно ведь дождаться следующей недели и, пополнив армию, прийти снова... Только вот пополнение будет и у некроманта, а призрачные драконы, в отличие от моих Архангелов, находятся в этом мире постоянно. И горы им не преграда. Нет, давить нежить надо сейчас, пока есть возможность.
   - Мы едем дальше, - обращался я к сэру Мартину, но смотрел при этом на своих спутников. - Готовьтесь к бою.
   В ответных взглядах, было удивление, растерянность, даже сомнение. Но недоверия не было. Даже титан, имеющий собственное мнение по любому вопросу и совершенно не стесняющийся его высказывать, сейчас смотрел спокойно и выжидающе. Оказывается, когда за тобой готовы вот так вот следовать, это на самом деле придает сил. Даже появляется уверенность в правильности собственных решений... Надо постараться оправдать такое доверие.
   Махнул рукой, приказывая продолжать движение. Очень надеюсь, что некромант сейчас наблюдает за нами и бесится от бессилья. Как бы ни повернулась сегодняшняя битва, некоторые проблемы мы ему все же сумеем доставить.
   Того, что он попытается натравить на меня драконов, я не особенно опасался. В нынешней ситуации, они представляют большую угрозу для остального отряда, а не для нас. Нет, будь это нормальные, крылатые ящеры, я бы не стал рисковать. С такими, один на один, даже титану придется нелегко, особенно если не удастся заставить дракона приземлиться.
   Но с призрачными, дело обстоит несколько проще. Насколько эти твари быстры и опасны на земле, настолько же медлительны и неуклюжи в воздухе. Конечно, это имеет значение лишь в случае, если у вас найдется средневековый аналог ПЗРК, способный нанести урон нежити. У меня он имеется, даже в "самоходном" варианте, ага. Молния Дяди Степы, не смотря на ограниченную дальность, обладает просто чудовищной убойной силой. Плюс десяток стрел для аркобаллисты, висящих в колчане у него на спине.
   Конечно, соревноваться в дальности и мощности с "артиллерией", титану не удастся, да и снайпером его назвать, откровенно погрешить против истины. Тем не менее, метров с пятидесяти, в цель сравнимую по размерам с ним самим, Дядя Степа попадает достаточно уверенно. Как минимум слегка потрепать нежить в воздухе, он способен. На земле же... ну, с учетом моих и аколита бафов, шансы будут примерно равными.
   Однако это все лишь умозрительные рассуждения, проверять которые на практике, надеюсь, не доведется. Потому как я сильно сомневаюсь, что некромант рискнет отправить драконов убивать титана в одиночку. А если их атаку поддержат те же вампиры с костяными рыцарями, то нам, в этом случае, точно ничего не светит. Так что если драконы повернут в нашу сторону, придется возвращаться.
  
   Особняк был старым и... неприятным, что ли. Не знаю. Какой-то слишком уж тяжеловесный и мрачный стиль, не уродливый, нет. Но жить в таком, лично мне, было бы не особенно приятно. Хотя, ко всему можно привыкнуть, наверное.
   Двухэтажное здание, окруженное высоким забором из обросшего мхом камня, с большим но изрядно запущенным садом, внутри, располагалось на краю небольшой рощи, большую часть дня находясь в тени деревьев. Обычный дом, в сельской глуши, старый и только тем и интересный, да и то лишь для туристов. Правда, это только в том случае, если не знать, кто в нем обитает.
   Вообще, некроманту изрядно повезло с территорией, видимо уровень сложности для него был отнюдь не минимальным. Судя по тому, что уже удалось обнаружить, интересных и полезных мест здесь было предостаточно. А ведь открыть удалось едва ли треть. Мне уже просто не терпится выяснить, что еще тут имеется и заполучить все это в свою собственность.
   Ну, почти все. С обитателями этого особняка, никакого сотрудничества не будет. Меня собственные подданные не поймут и не одобрят. Да и как-то не особо хочется терпеть рядом с собой нежить. Наверное, я слишком брезгливый.
   Поэтому, данная постройка обречена на снос. Жалобы и апелляции не принимаются. С началом новой недели, некромант сможет нанять здесь вампиров, а оно мне надо, такое счастье?.. Ну, это в том случае, если я не успею оторвать ему башку до конца воскресенья. А в этом есть определенные сомнения, все же замок штурмовать, это не улицу перейти, не хочется понапрасну гробить своих бойцов. Да и не напрасно, тоже не хочется, это некроманту похрен, поднял убитого и снова в бой отправил.
   Покосившись на карту, отметил, что нежить уже почти добралась до лагеря, еще километра три-четыре и порадует своим появлением моих воинов. Которые, словно муравьи, все это время старательно трудились, торопясь превратить отнюдь не неприступный холмик, в серьезную фортификацию. И изрядно в том преуспели. Частокол уже был возведен, склоны перед ним, в некоторых местах, подкопаны, увеличивая тем самым высоту преграды. Нет, забраться на нее, тем же упырям, с их-то когтями, проблемы не представит, даже на вдвое большую высоту, да только кто же этим тварям позволит беспрепятственно такое проделать.
   Конечно, при желании и должном старании, любой игрок, любой расы может сотворить такое же укрепление. И даже более мощное. Вот только при отсутствии нужного умения, все это так и останется обыкновенной постройкой, не дающей тех преимуществ, которые получаю я. Например, бонус к защите, в том числе и от магических атак, плюс моему и штраф к вражескому дальнобойному оружию. Прибавка к морали тоже отнюдь не бесполезна. Хоть и невелики плюсы, но лишними не будут. Так что, позволять, людям строить укрепленные лагеря, на твоей территории, это создавать самому себе огромный геморрой. Некромант очень скоро это прочувствует в полной мере.
   Работа уже, фактически, завершена, так что осталось только дождаться подхода нежити. Надеюсь, сэр Мартин справится, я в него, конечно, верю, даже больше, чем в себя, но все равно неспокойно как-то. Сообщив паладину направление и примерное расстояние до нежити, подавил вздох. Надо отвлечься, раз уж все равно ничем помочь не смогу. Например, сломать что-нибудь.
   Правда, соваться в особняк без разведки, тоже не самое умное решение. И роща эта мне не нравится, слишком близко она стоит, спрятаться там сложности не представляет. А у меня всего пара егерей с собой. Так что, прежде чем исследовать дом, им придется проверить рощу. Магический светильник имеется, так что вперед.
   Как ни странно, засады, даже следов ее, обнаружено не было. Драконы тоже в нашу сторону лететь не собирались. Некроманту что, наплевать на мои намерения?.. Впрочем, ему же хуже, не мешает и ладно.
   - На двери ловушка, - сообщил егерь. Сад они тоже уже исследовали, так что осталось только дом проверить и можно крушить тут все к демонам.
   - Значит, и не будем лезть через нее. Мы же не в гости пришли, в конце концов.
   Титан, которому уже надоело пинать забор, выбивая из него булыжники, злорадно оскалился и, в два шага приблизившись к стене, слева от крыльца, сунул руку в окно. Прямо сквозь большие и тяжелые ставни. После чего, ухватившись за подоконник, просто выдрал его наружу, вместе с изрядной частью стены.
   - Вот ты варвар, а, - я вздохнул. Пыль, грохот, звон стекол. Трещина, пробежавшая через весь фасад. - Мог бы просто окно выбить.
   Дядя Степа хмыкнул и демонстративно стер в пыль зажатый в кулаке камень. Хорошо хоть неприличные жесты удалось его отучить показывать, дите блин, великоразмерное.
   Оглядев спешившихся, мрачно-серьезных бойцов, кивнул титану.
   - Мы пошли. Не хулигань здесь, чуть что, сразу зови. Прибежим, спасем.
   - Непременно, - процедил тот. И с явной угрозой, пожелал. - Смотри не споткнись там.
   - Постараюсь, - серьезно пообещал я и повернулся к прячущим ухмылки воинам. - Двинулись.
   Совсем другое дело, а то стоят все смурные такие, словно на похороны собрались. Ну, то есть, конечно собрались, так ведь не нас же закапывать будут, а как бы совсем даже наоборот. Только сэр Кристиан, даже не улыбнулся. Он со вчерашнего дня какой-то подавленный, похоже, очередной провал сказался на нем куда сильнее, чем можно было ожидать. Как бы умом не тронулся. Не знаю, возможно ли вообще подобное в игре, но проверять не хочется. Надо будет с ним обстоятельно побеседовать, выяснить, в чем дело.
   Повесив на группу Святое Оржуие, помахал рукой скривившемуся титану, с которым оставили одного оруженосца и, шагнул в пролом. С остальными бафами решил пока не спешить, мана не бесконечная все же. Главное, чтобы нам лошадей не прибили, тогда успеем удрать, если вдруг что.
   Изнутри особняк выглядел... ободранным. Пожалуй, самое верное определение. Не знаю, кто руководил процессом мародерства, но его жадности можно было только позавидовать. Забрали все, представлявшее хоть какую-то ценность, даже паркет не забыли снять и утащить. Офигеть. Не то чтобы я так уж рассчитывал поживиться в этом доме чем-либо ценным... хотя, кого я обманываю, рассчитывал, конечно. Как минимум столовое серебро упереть бы не постеснялся, все равно бывшим хозяевам здесь больше ничего не пригодится.
   Вот ведь некромант, зараза такая, уже бесить начинает его предусмотрительность. Обходили комнату за комнатой, тщательное просвечивая все углы и закутки магическим светильником, но везде одно и то же - пусто. Даже мебель уперли!
   Много времени осмотр этажей не занял, оставив гнетущее чувство заброшенности покинутого жилья. По карте, нежить еще даже не добралась до лагеря, минут через десять наверное, начнется веселье. Так что, убедившись, что ничего мы здесь не найдем, двинулись вниз, осматривать подвал...
   Ну, что тут можно сказать? Стерильно, аккуратно, удобно даже. Далеко бегать не придется, клетки одной стороной выходят как раз в пыточную, наверное, чтобы еще живые жертвы могли насладиться зрелищем по полной программе.
   А ведь у демонов точно есть возможность добывать опыт, пытая пленников. Какая забавная игра у нас получается, однако. Представив школьника, с восторгом разбирающего на части орущего (якобы от боли, ага), НПС на алтаре, передернулся. Еще меньше хотелось представлять себя самого на месте бота... Да ну их всех нахер! Выжгу дотла это гребанное гнездышко кровососов! И их самих потом переловлю и поубиваю.
   О том, где твари доставали себе пленников на прокорм, гадать не приходилось. Совсем недалеко, к западу, находится деревня. Большая, домов под сотню, наверное. И, в данный момент, совершенно пустая. Судя по обилию упырей в войске некроманта, гадать о судьбе ее жителей, не приходится.
   На улицу выбрался с нескрываемым облегчением. Живое у меня воображение, не всегда удается вовремя его остановить. А окружающая, нынче, реальность такова, что придуманные с расстройства и перепугу фантазии, запросто могут воплотиться в жизнь. Бежать-то больше некуда, к сожалению.
   - Разнеси эту мерзость по камешку, - очень искренне попросил я титана. Тот как-то очень уж серьезно оглядел меня и злых, мрачных бойцов, задумчиво хмыкнул и, крутанув молот, с размаху обрушил его на стену второго этажа, над крыльцом.
   Глядя на то, как Дядя Степа последовательно превращает особняк в груду битого камня, почувствовал, как начало отпускать охватившее меня напряжение. Прорвемся, раз уж отступать некуда, значит, придется идти вперед. Нежить, демоны, насекомые - люди всех в порошок сотрут! Ну и я свою лепту внесу, паладин, как-никак, должен соответствовать. Далеко не самая плохая роль, между прочим.
   Открыв карту, посмотрел на происходящее там. Нежить неторопливо выбиралась на поле перед лагерем, растягиваясь широким фронтом. Похоже, некромант собирался атаковать сразу с нескольких направлений, что, в общем, логично, с учетом его превосходства в количестве бойцов. А вот качество было не настолько разным, как ему мнилось.
   В самом же лагере, никакой суеты и, тем более, паники, не было и в помине. Воины уже давно заняли отведенные им места, отлично зная, что и как им нужно делать, не первый бой и, даст бог, не последний. Пехотинцы и мечники равномерно распределены на угрожаемых направлениях, вооруженные арбалетами, более сильные бойцы так же заняли места рядом, а часть сведены в резервные группы, готовые заткнуть возможный прорыв тварей. Моральный дух, просто зашкаливает, напугать этих людей будет очень непросто. Так что, добро пожаловать, гости, кровью своей тухлой умоетесь так, что самим плохо станет.
   Упырей, суетливо дергавшихся и постоянно сдерживаемых пятью вампирами, вывели на правый фланг лагеря, если смотреть в сторону замка некроманта. Не меньше полусотни тварей, при их скорости и ловкости, запросто способны проскочить открытое пространство до того, как стрелки успеют сделать второй залп, а с одного болта угробить их сложно. Несколько вурдалаков, в этой толпе точно промелькнули. Да и вампиры совсем не подарок.
   Вторая группа, нацелившаяся с фронта, количеством изрядно перевалила за сотню, правда едва ли не половина это слабые скелеты и зомби, годные лишь на то, чтобы отвлекать на себя внимание. Особо же выделяются массивные, четырехрукие скелеты, с большим ростовыми щитами. Видимо именно их можно было нанимать или создавать на древнем кладбище. Вооруженные короткими копьями и топорами, они способны доставить немало проблем.
   Но больше всех, привлекал внимание, конечно, кадавр. Уродливая тварь была достаточно крупной, чтобы не бояться стрел и достаточно мощной, чтобы проломить частокол, открывая путь остальной нежити. Паладины его, наверняка, смогут одолеть, но вряд ли очень быстро, очень уж размеры велики. А там ведь еще десяток вампиров, за основной массой нежити, дожидается.
   И, как завершающий штрих, медленно и тяжеловесно кружащая в воздухе пара призрачных драконов. Километра полтора до них, наверное, не хочет некромант рисковать и подставлять своих тяжеловесов под меч единственного (как, хочется верить, он думает) доступного мне сейчас Архангела.
   Вообще надо признать, впечатляющая демонстрация мощи. Жутковато становится при одном взгляде на количество собранной здесь нежити. Даже притом, что куда-то подевались все призраки и баньши. Не будь я готов к подобному заранее, точно испугался бы.
   - Ну и дурак, - пробормотал я, глядя, как державшиеся до того вне пределов досягаемости стрел, твари, ринулись вперед. - Сам виноват.
   Мне, конечно, слышно не было, однако и без того знаю, с каким звуком стреляет аркобаллиста. Платформа, тщательно доработанная мэтром Ансельмо еще на прошлой неделе и без труда доставившая на место мою "артиллерию", содрогнулась. А бежавший впереди всех кадавр, пошатнулся, получив двухметровый подарок прямо в раззявленную пасть. С трудом устоявшая на ногах тварь, пошатываясь двинулась дальше, но уже без прежней резвости. С этой стороны не было существ, способных самостоятельно забраться на частокол, ну кроме вампиров, конечно, но те ведь не идиоты, первыми в атаку идти, так что пришлось некроманту одернуть вырвавшуюся вперед остальную нежить.
   Такой вот я предусмотрительный, ага. У меня и требушет в лагере заныкан, к слову, в разобранном, правда виде, ну так он для другого предназначен.
   Второй сюрприз атакующим не понравился вообще. Выступившие из золотых порталов два Архангела, выслушав короткий приказ сэра Мартина, распахнули крылья и, чуть присев, рванулись вверх. Первый сразу взял направление на драконов, а второй, забрав правее, промчался совсем рядом с замахавшим многочисленными руками кадавром, успев разрубить ему пасть до самого позвоночника и живым снарядом врезался в строй четырехруких скелетов.
   Что способен сотворить семиуровневый Архангел в толпе слабой нежити, за полминуты? О, очень многое. Десяток он угробил точно, разрубив их вместе с бесполезными против пылающего меча, щитами. Скольких-то еще расшвырял ударами крыльев. А потом вновь взвился в воздух, проигнорировав разбежавшихся в разные стороны вампиров. Его собрат уже почти добрался до судорожно махавших крыльями драконов, оказавшихся не настолько далеко, как думалось некроманту.
   На правом фланге, упыри тоже не остались без подарков. Для нынешнего похода пришлось выгрести арсеналы полностью, зато каждый боец на стене, сейчас был обеспечен сразу четырьмя арбалетами. Так что никаких перерывов в стрельбе не возникло. По первым рядам упырей будто коса прошлась, разом выбив почти половину тварей. Оставшихся останавливать было некому, вампиры сдернули прочь сразу при появлении крылатых. А некромант то ли не успел, то ли понадеялся что упыри сумеют пробиться за стену. Напрасно, если так. Тварей встретили копьями и, благодаря слаженным действиям, перебили прежде чем те успели нанести хоть какой-то вред.
   Первый Архангел тем временем как раз добрался до драконов и наглядно продемонстрировал, насколько те уязвимы в воздухе. Легко увернувшись от потока ядовитого "дыхания", он срубил нежити крыло и, взвившись вверх, упал на спину второму. Несколько ударов мечом и еще одна тварь, кувыркаясь, обрушилась вниз.
   Высота была не настолько большой, чтобы падение драконам сильно повредило. Их вообще чрезвычайно сложно убить, даже с таким оружием, как у Архангелов, слишком большой запас прочности вложен в них при создании. Впрочем, сложно отнюдь не значит, что невозможно. Во всяком случае, не в данной ситуации.
   Времени пребывания в этом мире оставалось не больше полуминуты, когда второй Архангел добрался, наконец, до своего противника. Ворочавшаяся на земле тварь, двигалась с явным трудом, пара сломанных лап, изрядно убавили ей проворства, так что удрать не получилось бы, оставалось только драться. Однако Архангел имел на этот счет другое мнение, резко набрав высоту, он перевернулся в воздухе и, сложив крылья, камнем рухнул вниз, выставив перед собой меч, как копье.
   Благодаря моему интерфейсу, смотрелось это просто потрясающе. Буквально светящаяся, громадная фигура, с белоснежными крыльями, с пылающим призрачным огнем, мечом, несется к земле, даже не пытаясь притормозить. Столкновение получилось не менее эпичным и мощным - дракон не смог увернуться и Архангел рухнул ему прямо на башку, разнеся череп и часть позвоночника вдребезги... И исчез.
   Я несколько секунд еще смотрел на истерзанные и раздолбанные останки драконов, между прочим, по-прежнему "живых"! Мощно, даже не смотря на явное преимущество Архангелов, призрачные драконы оказались очень сложным противником. Пожалуй, на земле, один на один, у них были бы неплохие шансы потрепать моих крылатых.
   В лагере нарастала суета. Враг разбит и уцелевшие твари убегают, поэтому нужно поспешить и воспользоваться моментом, чтобы упокоить подохшую нежить, окончательно. И, каким-то образом, добить драконов. Уползти самостоятельно, эти твари уже никуда не способны, но некромант обязательно попытается их спасти, иначе в войне со мной, ему вообще ничего не светит. Так что сейчас нужно действовать очень быстро и при этом, аккуратно, понести потери после бескровной победы, было бы крайне обидно.
   - Наши победили, - сообщил я бойцам, закрыв интерфейс. Их напряженные, требовательные взгляды, сверлившие меня все это время, порядком раздражали. Хорошо еще никто не решился попросить комментировать происходящее, у меня ведь нервы тоже не железные, волновался ничуть не меньше.
   Замечательно. Посмотрев на результаты стараний Дяди Степы, я ухмыльнулся еще шире. Особняк был раздолбан весьма качественно. Фундамент, с подвалом, конечно, останутся, но толку с них, теперь это уже даже не развалины, а груда камней. Остался только последний штрих.
   Вытащив из инвентаря пару зажигательных снарядов для требушета, передал их титану. Не смотря на крайний дефицит - всего три десятка смогли изготовить, экономить на этом деле я не стану. То, что останется от особняка после нашего ухода, восстановить будет невозможно. Надеюсь, некромант, с бывшим хозяином этого домика изрядно попортят друг другу нервы, а если еще и передерутся, будет совсем замечательно.
   Глядя на медленно разгорающийся огонь, для которого в этих обломках было достаточно пищи, думал о том, что же мне удалось выяснить благодаря недавнему бою. Конечно, остается возможность, что я преувеличиваю и некромант всего лишь ошибся, но вряд ли.
   Во-первых, до сегодняшнего дня, некроманту не доводилось испытывать своих призрачных драконов в бою. Серьезном, по крайней мере. Иначе он не "слил" бы их так бездарно и глупо. Во-вторых, о возможностях Архангелов он знал далеко не все. Во всяком случае, насколько быстро они способны летать, точно не имел представления.
   Шансы на победу у него, пожалуй, были. Не так чтобы очень великие, но тем не менее. Догадайся он опустить драконов на землю и окружить группами остальной нежити, не давая Архангелам простора для маневра, пришлось бы туго. Да вообще, достаточно было просто потянуть время, тупо убегая от крылатых, на земле драконы с такой задачей вполне справились бы.
   Однако, некромант облажался, не важно из-за недостаточной информированности или еще по каким причинам. Мне плевать, теперь я точно смогу его победить, благо все необходимое для победы, имеется.
   Кто не знает ни себя, ни противника, обречен проиграть. Никогда не стоит забывать об этом.
  
   Глава 9
   - Сволочь! - я попятился, страстно мечтая уменьшиться, чтобы никакие части тела из-за щита больше не торчали. Особенно голова. Ведь точно, в лицо целился, ублюдок!
   Второй раз выстрелить, вампир, конечно, не успел. За спиной защелкали тетивы луков, а передо мной немедленно возникли закованные в броню спины бойцов, торопившихся закрыть меня со всех сторон.
   - Сир, вы не ранены? - сэр Кристиан сдержал порыв утащить меня в тыл и там, под надежной защитой воинов, убедиться, что его драгоценный командор не пострадал. Натуральная наседка, блин.
   - Нет, - пытаясь прогнать звон, поселившийся в голове, процедил я. Уж не знаю, каким чудом, но все обошлось. Хотя стрела долбанула по шлему с такой силой, что на мгновение подумал, башка оторвется.
   Группа, естественно, остановилась. От помощи аколита я отказался, головная боль, штука, конечно, неприятная, но как-нибудь перетерплю, а священнику Очки Святости еще пригодятся.
   Егеря определенно сумели зацепить выродка, пара измазанных в крови и поломанных стрел, найденных на месте засады, это подтверждала. Правда толку с того никакого. Если кровосос не подох сразу, то каким бы тяжелым ни было ранение, все равно выживет. За сегодняшнее утро, это отнюдь не первый вампир, которого удалось подстрелить и, наверняка далеко не последний.
   А ведь поначалу, настроение было, чуть ли не радужным. Вчерашняя победа, не смотря на то, что две трети войска нежити сумели удрать, придала уверенности и, что важнее, открыла перед нами дорогу к замку некроманта. На устроенном, после возвращения в лагерь, совещании, обсуждался всего один вопрос - стоит ли воспользоваться полученным преимуществом и ускорить наступление? Все высказались за, что, в общем-то, неудивительно - призрачные драконы и кадавр, самые опасные для нас твари, благополучно упокоились. А больше никто и не сможет нам помешать, если не забывать об осторожности, конечно.
   Так что сворачивать лагерь начали еще вечером. И продолжили после подъема в пять утра, управившись за час, к самому рассвету. Здесь, на равнине, световой день длился дольше чем в горах, так что добраться до замка мы точно должны успеть.
   Реальность оказалась куда грубее и неприятней, чем ожидалось. Некромант вовсе не собирался покорно ждать, когда незваные гости явятся к нему на порог. И проявлял неожиданную фантазию в стремлении показать, насколько нам здесь не рады.
   Если бы не параноидальная предусмотрительность сэра Мартина, вдвое сократившего расстояние между группами егерей и основным отрядом, обязательно были бы потери. Но даже так, двоих бойцов успели серьезно порезать, прежде чем подоспело подкрепление.
   В общем-то, вампиры действовали совершенно правильно, в отличие от вчерашнего дня. Не прекращающиеся наскоки, обстрелы войска и обоза с максимального расстояния, установка ловушек на пути следования. Все это изрядно замедляло наше продвижение.
   За прошедшие четыре часа, удалось преодолеть едва ли пять километров. И на каждый из них приходилось две-три ловушки! Изобретательность, с которой вампиры их устанавливали, начинала уже пугать, твари слишком быстро учились и пару раз едва не добились своего. Причем выяснив, что никто кроме егерей не способен обнаружить ловушку, кровососы начали за ними настоящую охоту.
   В результате, порядок движения пришлось полностью менять. Паладины, уже осатаневшие от безделья, выдвинулись вперед, с рыцарями и оруженосцами составляя костяки групп. Нарываться на них, вампиры уже не осмеливались, предпочитая обстреливать из луков, что, впрочем, не особенно помогало, пробить тяжелые, ростовые щиты, частично позаимствованные из доставшихся вчера трофеев, было невозможно.
   Пара егерей в такой группе, тоже со щитами, теперь полностью сосредоточились на поиске ловушек, а следующие метрах в двадцати, позади стрелки, с огромным удовольствием расстреливали каждую обнаружившую себя засаду.
   В средствах вампиры себя не ограничивали, ловушки, магические атаки, луки. Даже арбалетные болты порой прилетали, где только достать сумели? И все с ядом! Действовал он, к счастью, не мгновенно, даже медленно, но снимать эффект все равно необходимо, а раненых, не смотря на все ухищрения и осторожность, было немало. Энергия у священников расходовалась пусть и не намного, но все же быстрее, чем восстанавливалась.
   А с магией вообще непонятно что получалось. Вампиры тратили ману просто в невообразимых количествах, при малейшей возможности поддерживая лучников заклинаниями. Разнообразием при этом не блистали, ограничиваясь тремя простейшими из Магии Смерти. Свои же способности и вовсе не использовали. Наводит на размышления, причем очень нехорошие.
   Собственно из-за непрекращающихся магических атак, паладинам и пришлось выдвинуться вперед... и тупо ловить заклинания собственными телами, не позволяя им добраться до соратников. Тактика, конечно, просто зашибись, да только больше ничего другого придумать было невозможно. Заклинания Магии Смерти, редко когда могли похвастаться очень уж сильным единовременным уроном, в большинстве своем, накладывая неприятные и долговременные эффекты. Нет, простым бойцам хватило бы и такого, чтобы осложнить работу священникам, а то и вовсе помереть. Вот только у паладинов был Святой Доспех, резавший 25% урона от нежити, а еще Иммунитет к Проклятиям, блокировавший некоторые эффекты заклинаний. Однако все равно весельем тут и не пахло.
   Невозможность шарахнуть в ответ на летящие из кустов стрелы и заклинания, чем-нибудь убойным, уже не просто раздражала, чувствую, к концу этого долбанного похода, навязчивое желание обзавестись собственной, атакующей магией, превратится в настоящую манию. Я даже бафы вынужден экономить, чтобы не остаться без маны в самый неподходящий момент.
   Последнее обстоятельство доставляло особенно много проблем, потому как во главе одной из групп пришлось встать самому. Ощущения, когда в тебя летят стрелы и боевые заклинания, а ты даже увернуться не можешь, просто словами не передать. А ведь жизней и защиты от магии у меня более чем вдвое меньше, чем у остальных паладинов. Но знаете, как-то не прет укрываться за спинами собственных людей, которым достается гораздо больнее и умереть они рискуют отнюдь не понарошку.
   Вот и расплачиваюсь теперь, головной болью за собственную упертость... Не самая высокая плата, как по мне.
   Ловушек не нашли, то ли вампиры не успели их установить, то ли мана закончилась все-таки. То ли решили не тратить их впустую здесь, а позволить нам добраться до леса и там уже отыграться за все и сразу. Посмотрим, я пакостить и ломать противнику планы тоже умею, найдется чем "порадовать" кровососов.
   Этот лесок, протянулся километра на два, с севера на юг и был шириной метров пятьсот. Ничего сложного, даже с учетом обоза, если бы не постоянные наскоки противника. Мне, нынешняя ситуация, все больше напоминала кадры из какого-нибудь вестерна, где индейцы периодически нападают на караван с переселенцами. Хорошо еще, что вампиров было мало и максимум что им удавалось, задержать наше продвижение.
   - Ну что, начнем развлекаться? - без всякой радости разглядывая деревья, обратился я к титану. Остановились мы метров за сто от опушки и теперь могли в полной мере оценить предстоящий подвиг. В другой ситуации я бы не полез вперед, на радость окопавшейся в лесу нежити, однако объезжать его было значительно дольше, чем пробить себе дорогу напрямую. - Обложить бы этот лесок со всех сторон, да спалить к демонам.
   - Было бы неплохо, - вздохнул титан. - Ладно, двинули, а то еще помрут со скуки, дожидаясь.
   Ну и двинули. Дядя Степа и две группы поддержки, ощетинившиеся оружием и обвешанные бафами. А остальной отряд, перестроившись в защитный порядок, остался на месте, настороженно оглядывая местность вокруг.
   Если вампиры ждали, что мы всей гурьбой попремся через лес, рискуя получить стрелу или заклинание из-за каждого дерева или куста, то они обломались. Зачем так мучиться, если под рукой имеется живой экскаватор в лице Дяди Степы, способный выдрать с корнем почти любое дерево на своем пути. А все остальные просто сломать.
   Смотреть на происходящее было сплошным удовольствием, титан будто сорняки полол, отшвыривая деревья далеко в сторону, чтобы не создавать рядом с просекой завалов, удобных для нападающих. Перерывы приходилось делать, только, когда обнаруживались ловушки. И было их, почему-то, совсем немного.
   Все же, как ни готовился, мысленно накручивая себя и обшаривая взглядом карту и опушку леса, начало атаки я прозевал. И, что совсем неприятно, не только я.
   Титан, собиравшийся выдрать очередное дерево, вдруг шарахнулся назад, закрывая руками лицо, а потом, со злобным ревом долбанул куда-то вправо шаровой молнией. И одновременно с этим, большой участок леса, со всеми находившимися там моими бойцами, накрыло куполом сплошной темноты.
   Что там происходит, выяснять не было никакой возможности, всего в полусотне метров от отряда вдруг возникло большое облако зеленоватого тумана и довольно шустро устремилось в нашу сторону. Проверять на собственной шкуре, насколько эта дрянь ядовита, желания не возникло ни у кого.
   Повинуясь команде, воины слаженно и не опуская щитов, двинулись назад, уходя с траектории... а облако повернуло следом.
   - Рубите постромки, отводите лошадей, - заорал сэр Мартин, как всегда первым разобравшись в ситуации. Да, обоз придется оставить, чтобы не попасть под ядовитый туман и если самим телегам и снаряжению ничего не грозит, то вот провизия и вода в бочках для нас станут непригодными.
   Ну, где же ты спрятался, сука, ты не можешь быть далеко, чтобы управлять туманом. Я лихорадочно шарил глазами по карте высматривая... Вот он! Не тратя времени на слова, просто захватил всех всадников и приказал двигаться в указанную точку. Прямо к вампиру в маскировочном плаще, сидевшему на коленях чуть дальше полусотни метров от отряда. Ловушек между нами нет, успели проверить, так что ничего не помешает воинам добраться до ублюдка.
   Отряд слаженно отходил, таща за собой упиравшихся, испуганных лошадей. Всадники, обогнув облако тумана, по широкой дуге устремились к цели, успеют, тут расстояние плевое...
   Вспухшее прямо на пути нашего движения, второе облако, оказалось гораздо ближе, едва ли пара десятков метров наберется. Ни испугаться, ни вообще подумать о чем-либо, я просто не успел.
   Аура Силы, Могущество - уже на бегу, отбросив тяжелый и неудобный щит. За спиной что-то кричали, но отвечать не было времени, лишь надеялся, что хватит ума не лезть за мной следом. Перед глазами выросла стена ядовитого тумана и, зажмурившись, с разгону влетел в нее. Главное не споткнуться, ни за что, иначе не успею убить тварь до того, как заклинание доберется до моих людей. Даже убивать не обязательно, достаточно ранить, хотя бы просто отвлечь и тогда управлять туманом уже будет невозможно.
   С лица будто кожу вместе с мясом сдирают, больно до одури и это сквозь все бафы и защиту от магии! На шестой секунде открываю глаза. И заметавшийся взгляд сразу натыкается на нее.
   Девка, в маскировочном плаще, сидит чуть правее и совсем рядом, шагов пять. Она смотрит прямо на меня, лицо не скрытое свалившимся капюшоном, обожжено, но пылающие багровыми отсветами глаза, смотрят со злобой. Почерневшие губы растянулись в жутком, торжествующем оскале. А в руках свиток...
   Меч с хрустом врубается ей в грудь, откидывая тело назад, а я проскакиваю мимо, отпустив клинок, и еще успеваю краем глаза заметить проявляющуюся, прямо в воздухе, магическую мину и рванувшиеся от нее во все стороны хлопья Праха. Слишком быстро...
  
   - М-да, - я вздохнул и, посмотрев на разложенные на земле тела, поежился. Настолько привык к весу доспехов на теле, что теперь чувствую себя без них, ну, не голым, но неуютно. - Все-таки свитки. Много-много, долбанных свитков... Сдаваться некромант, похоже, не собирается.
   - Эти двое были низшими. Смертники, - сэр Мартин говорил ровно, но побелевшие скулы выдавали его настроение. Это очень неприятно, когда приходится признавать, что враг, которого ненавидишь и презираешь, оказывается, тоже способен на поступки вызывающие уважение.
   Я отвернулся от трупов, уже упокоенных окончательно. Суета, еще недавно царившая на месте вынужденной стоянки, уже затихла. Организованность и дисциплина это весомые преимущества при любой нештатной ситуации. Даже нынешней.
   Шестеро всадников, атаковавших первого вампира, нарвались на такую же ловушку, на всем скаку влетев в Облако Праха. Спасла бойцов только скорость и продолжавшие еще действовать бафы. Кровосос немного ошибся, активировав свиток на несколько секунд раньше, чем нужно. Когда помощь подоспела, воины были еще живы и их успели спасти. А вот лошади погибли. Что-то не везет этим замечательным животным, со мной. Да и вообще, с такими врагами, как нежить, демоны и прочие твари, лошади слишком уязвимы. Эх, где бы мне боевых химер достать?
   - Семь три, в нашу пользу, - взгляд сам собой устремился туда, где еще недавно покоились тела моих воинов, уже исчезнувшие. - Вот только совсем не хочется радоваться такой победе.
   Титан и две группы бойцов, оказавшиеся в Куполе Тьмы, сумели вырваться за его пределы до того, как очередной смертник активировал очередную же мину. Выручили магические светильники, Купол не смог полностью их заблокировать, так что ориентацию в пространстве воины не потеряли, а командиры вовремя скомандовали отступление. Костяные Рыцари и несколько вампиров, пытавшиеся связать их боем и задержать, не особо в том преуспели, что не удивительно, остановить титана, когда тот хочет пройти, под силу далеко не каждому. Но даже так, двое мечников и оруженосец погибли.
   Неожиданно. Такое вот открытое самопожертвование со стороны вампиров, о которых уже привык считать, что все знаю, оказалось неожиданным. И не так уж важно, собственным их решением это было или же следование приказу. Та девка, едва не угробившая мне половину войска, торжествовала совершенно искренне, над попавшим в ее ловушку глупым паладином... А способен ли я, вот так вот хладнокровно отправить собственных людей на верную смерть, только для того, чтобы выиграть еще немного времени? Очень хочется верить, что получать ответ на этот вопрос, мне никогда не придется.
   Вспомнив егерей, решивших покончить с собой, только чтобы не даться вампиру в руки живыми, тяжело вздохнул. Хороший урок мне на будущее - не считать врагов трусами и безвольными куклами. Этот мир, хоть и игра, но преподносит порой такие вот сюрпризы.
   Выскочить за пределы Облака Праха, до того, как оно развернулось, я не успел, естественно. Наложенных защит едва хватило, чтобы не загнуться, дожидаясь помощи, самостоятельно, даже просто шевелиться, было уже невозможно. Сознания я умудрился не потерять и полной мерой хватанул последствий от воздействия заклинания Магии Смерти. Ощущения, в тот момент, когда твоя собственная плоть начинает мумифицироваться, просто непередаваемые. Как только мозгами не уехал при этом, до сих пор не понимаю. Не столько больно, сколько... даже не могу объяснить. Короче, теплых чувств к пользователям данного раздела магии, у меня отнюдь не прибавилось.
   - Что ж, пора начинать очередной акт нашей драмы, - я повернулся к сэру Мартину. - Следующую такую засаду мы можем не пережить, так что придется быть максимально внимательными. Командуйте.
   А мне, на некоторое время, прогулки в первой линии, не светят. Пребывание в зоне действия заклинания, не пошло доспехам на пользу, кожаные ремни рассохлись и порвались, металл в некоторых местах покрыла ржавчина. Ничего непоправимого, как поставим лагерь, кузнец быстро приведет их в порядок, но до того времени мне лучше под стрелы и магию не подставляться. Но куда больше досталось мечу, даже не знаю, возможно ли его вообще как-то восстановить или же только в переплавку. И это было очень фигово, где я еще один артефактный клинок найду, не говоря уже об алтаре Темного, чтобы попытаться повторить удачный опыт?
  
   Замок некроманта расположился на высоком, обрывистом берегу относительно небольшого озера. Довольно длинный прямоугольник стен, поросших то ли мхом, то ли плющом, защищали приземистое и широкое здание, заменявшее донжон и несколько построек во двое. Четыре угловых башни и очень широкий и, предположительно, глубокий ров. Та мерзость, которой он был наполнен, обладала неким подобием жизни и была способна сожрать, наверное, кого угодно.
   А вокруг широко раскинулся "город" мертвых. Жуткое и неприятное в своей мрачности зрелище. Кладбища, склепы, мавзолеи и еще множество самых разных построек. В отличие от людей, нежити выплачивать зарплату не нужно, однако у них другая проблема. Максимальная численность войска у некромантов ограничена необходимостью поддерживать существование тварей энергией. Специальные постройки помогают лишь частично. Так что никаких бесчисленных орд нежити, на ранних этапах, по крайней мере, получить не удастся.
   Преобладание энергии Смерти в этом месте, высушило и убило всю растительность на полкилометра вокруг города. Не слабый такой контраст получался, на фоне моего собственного владения. Жить в подобном месте... нет, не понимаю я игроков предпочитающих некромантов.
   Выбирать место для постройки лагеря не пришлось, единственные ворота в замке смотрели на восток. Выбить створки, пусть и укрепленные металлом, а может и магией, все равно легче и быстрее, чем раскурочить до необходимых размеров стену. Да и берег озера с той стороны наименее застроен. Правда, при атаке с этого направления, гарантированно попадем под обстрел сразу двух угловых башен, если, конечно, некромант удосужился установить на них соответствующие артефакты.
   Вышли мы к замку почти с севера, растительности с этой стороны не было вообще никакой, на всем протяжении от леса, где вампиры устроили засаду. Возможно именно поэтому, второй такой попытки не последовало.
   Последние полчаса я почти неотрывно наблюдал за территорией возле замка. Никакого шевеления, даже намека, что здесь кто-то есть, не увидел. Что, разумеется, не могло соответствовать истине. Учитывая сколько нам понадобится времени на постройку лагеря, напакостить некромант просто обязан попытаться.
   - Ну, как настроение, готов поквитаться? - задрав голову поинтересовался я у титана. Не очень приятно снизу вверх на собеседника смотреть, но не в колени же ему таращиться.
   - А ты как думаешь? - Дядя Степа злобно ощерился, отчего его обожженное лицо стало выглядеть вовсе уж жутко. Понятия не имею, что за заклинание использовали вампиры, но оно сумело пробить не только навешанные бафы, но и перекачанную магическую защиту самого титана. Ослепить его, как вероятно планировалось, не удалось, зато внешность подправили кардинально, кожа местами до мяса слезла. Регенерация медленно, но верно справлялась, но еще как минимум до вечера Дядя Степа будет пугать всех ободранной физиономией.
   - Я? Тебе правда интересно, что я думаю?.. О...
   - Заткнись, - отмахнулся титан. Отцепил молот и крутанул его, вызвав неслабую волну ветра. - Все я пошел, не вздумай подохнуть в мое отсутствие.
   Чтобы обеспечить некроманту веселое настроение и ворох проблем, титану было дано ответственное задание. Разнести на хрен все здания, что попадутся под руку. Остальное раздолбать молниями и точно так же втоптать в землю. А заодно, оставаясь на правом фланге строящегося лагеря, получить возможность отрезать от замка любую тварь, которая из него выползет, чтобы нам помешать.
   Поглядев в спину удаляющемуся гиганту, в очередной раз остро позавидовал магам. На фоне заклинаний, которыми могут швыряться некоторые индивиды этого класса, очень остро чувствуешь собственную ущербность. Метеоритный Дождь, Землетрясение, Массовое Безумие... названия-то какие милые и вдохновляющие. Долбанул пару-тройку раз по городу врага и иди, собирай трофеи. Такие вот у меня мечты, да.
  
   Прислонившись спиной к борту одной из телег, с какими-то мешками, терпеливо дожидался доклада от сэра Константина, назначенного на этот поход комендантом лагеря. Та еще должность, стоит признать, фактически, как и старший помощник капитана на корабле - ты не главный, но за все косяки команды и вылезшие проблемы, отвечаешь лично. Но, кому-то ведь нужно и такую работу выполнять.
   В первую очередь меня сейчас волновало состояние нашего продуктового запаса. Ядовитый Туман успел зацепить несколько телег, в том числе и с провизией. Проверять на месте, не было времени, так что пришлось тащить с собой.
   А пока, с интересом наблюдал за процессом постройки укрепленного лагеря. Вчера как-то не до того было. И, должен сказать, я в очередной раз впечатлен. Люди по всем параметрам средненькая раса, есть более технологичные, есть более одаренные в магии. О физических параметрах и вовсе вспоминать не хочется. Однако организованность и дисциплина, примененные должным образом, сглаживают многие недостатки. Империя Грифонов, одно из мощнейших государств этого мира, основана именно людьми.
   Хотя, надо признать, без толкового руководства, никакая дисциплина не поможет работать так быстро и качественно. А организовать работу сотни с лишним человек, это покруче иной магии будет. Лагерь буквально рос на глазах, всего несколько минут назад толпа на берегу больше напоминала цыганский табор и вот уже лошади в отдельном загоне, устанавливаются шатры, задымила полевая кухня. И все это огораживается быстро растущим частоколом, перед которым, с самых неудобных, для нас, направлений возможной атаки, начинают копать рвы. Столько народу, занятого, одновременно, самыми разными делами и при этом не мешают друг другу... Ага, я опять завидую и хочу так же уметь управлять подчиненными.
   Отдельная задача у священников. Я об этом не подумал, но инициативные подчиненные вовремя просветили - земля здесь отравлена энергией Смерти, пусть и не настолько сильно, чтобы автоматом вешать на нас дебафы, но находиться все равно неприятно. Так что прелаты с аколитами проводят ритуал освящения. Опять же, сделать территорию лагеря опасной для нежити, они не способны, но затруднить некроманту повторное "поднятие" убитых здесь тварей, вполне по силам.
   Лагерь получался прямоугольником, примерно метров семьдесят на сорок. Слева озеро, в полусотне метров от будущей стены - чтобы даже если додумается кто обвалить берег, нам это не угрожало, ну и незаметно из воды не выбраться. Справа и позади, открытое пространство, почти на километр. Впереди замок некроманта, воротами в нашу сторону.
   К сожалению, разместиться где-нибудь в паре километров и уже оттуда спокойно раздолбать логово некроманта из требушета, не опасаясь, что в ответ прилетит какая-нибудь гадость, было невозможно. Средневековая артиллерия отличалась крайне ограниченной дальностью стрельбы, всего чуть больше трехсот метров. Впрочем, по сравнению с реальными аналогами, едва дотягивавшими до двухсот, разница чувствовалась. У нас ведь здесь магический мир, а чем дальше от пользователя, тем дороже и слабее выходит заклинание. Атаковать боевыми даже на таком расстоянии, уже крайне невыгодно, а подбираться на нужную дистанцию, весьма рискованно. Нет, понятно есть и дальнобойная магия, но она, как правило, относится к наиболее мощной и опасной, вроде тех, что уже упоминал. Но, как-то очень сильно сомневаюсь, что у здешнего некроманта найдется что-то подобное.
   Впрочем, нам хватит даже одной магической ловушки, вроде тех, в которые уже вляпались. Так что в работах на стройке была задействована всего лишь половина бойцов, да и те не снимали доспехи и держали оружие под рукой. Остальная же часть воинов занималась охраной, перекрыв подступы к лагерю со всех сторон. Не абсолютная гарантия, но хоть так.
   Принюхавшись к потянувшимся от кухни ароматам, вздохнул и пересилил желание наведаться туда. Обед сегодня пришлось пропустить, немного не до того было, а побегать и поволноваться довелось изрядно, так что жрать хотелось неимоверно. Но лучше потерпеть, а то Лорд, ворующий продукты на собственной кухне, немножко не того плана репутация, которой мне бы хотелось. Все равно про меня не забудут, в первую очередь накормят.
   - Чем порадуете, сэр Константин? - с трудом прервал я свои голодные раздумья, посмотрев на подошедшего паладина. Вот как они умудряются настолько тихо передвигаться, во всем этом железе?
   - К сожалению, ничем, - сэр Константин тяжело вздохнул. Ответственность, взваленная на его плечи, паладина изрядно напрягала, но и отказаться было никак. - Почти четверть запасов оставшегося продовольствия, непригодна в пищу. Причем по большей части это вяленое мясо.
   - То есть ближайшие пару дней нас ждет постная еда? - уточнил я. Классная новость, что тут еще можно сказать, воинам определенно понравится. - Значит обоз придется организовывать раньше, чем планировали... Да и бог с ним, позже, на совете все обсудим и решим.
   Собственно планы поменялись не так уж и сильно, нет в моем распоряжении грузовиков, чтобы тонны мяса и прочего продовольствия таскать. Того что смогли взять с собой, должно было хватить до понедельника, теперь придется продумывать, как провести обоз завтра... Так, потом все, пойду перекушу, пока слюнями не захлебнулся, благо обед уже готов.
   В шатре были откинуты две стенки, оставляя доступ свету и свежему воздуху. Устроившись за столиком, покосился на суету в лагере и со вздохом признал, что начинаю привыкать к роли большого начальника. Сижу вот, ем, в то время как остальные работают и даже совесть не мучает. Ну так, слегка, все равно ведь никто их голодными оставлять не собирается... Так, лучше посмотрю пока, как у титана дела продвигаются.
   А там все было просто зашибись. В буквальном смысле. Дорвавшийся до любимого, после драк, развлечения Дядя Степа оттягивался во всю ширь своей немалой души. Ломал, крушил, топтал с таким наслаждением и яростью, что поневоле закралась мысль, что в прошлой жизни нежить его чем-то обидела.
   Все стратегические постройки были спрятаны некромантом за стены замка, в результате чего, кстати, там теперь было изрядно тесно. Снаружи оставалась мелочь, зато ее было много. Скелеты и зомби, нанимаемые здесь, были самыми слабыми и бестолковыми из юнитов, зато очень многочисленными. А еще из них можно было слепить разных уродов, способных изрядно попортить крови кому угодно. Так что, отнюдь не бесполезным делом был занят титан. Ну а то, что за каждое уничтоженное здание давался опыт, пусть и небольшой, провоцировало на продолжение творимого беспредела и вандализма. Подобная мерзость, на уже моей (почти) земле, не нужна...
   Яркая вспышка, на вершине одной из башен, полыхнула одновременно с ввинтившимся в мозги сигналом о нападении.
   - В сторону! - я вскочил на ноги, едва не своротив стол и заставив, своим криком, испуганно дернуться телохранителей стоявших снаружи. Но мое предупреждение запоздало... да и не требовалось.
   Титан, увлеченно разносивший в щебень очередное здание, благоразумно не поворачивался к замку спиной, так что атаку увидел едва ли не раньше меня и успел прыгнуть в сторону. Ярко-зеленый шар, с футбольный мяч размером, влепился в стену не доломанной постройки, взорвавшись кислотными брызгами, без малейших усилий прожигавшими камень. Место начало заволакивать густым зеленым туманом.
   Очередной сюрприз от некроманта... как он мне уже надоел, кто бы знал.
   - Близко не подходи, доламывай, что там осталось и возвращайся, - приказал я титану. А самые нужные некроманту постройки, естественно, находятся рядом с замком. Хреново, но рисковать не стоит. - И молнию не используй.
   Успокаивающе махнув рукой охране, со вздохом сел обратно за стол. Выходит, как минимум один стационарный артефакт, у некроманта имеется. По крайней мере, мы выяснили это до того, как пошли на штурм. Правда, даже не будучи уверенным, я бы все равно сунулся вперед не раньше, чем разнес башни требушетом, просто на всякий случай. Из-за наличия крыши на каждой из них, определить что там спрятано, невозможно, к сожалению.
   Кстати, башня, с которой стреляли по титану, находится со стороны ворот, так что с выбором первой цели можно не париться. Фактически, это аналоги моих аркобаллист - немного мощнее, немного выше дальность. Но компенсируется это тем, что стационарные артефакты невозможно перемещать, куда воткнул при постройке, там и будут стоять, если, конечно, место подходящее.
   А вообще, если подумать, то напал я на некроманта вовремя. Не смотря на явный недостаток сил для уверенной победы в ближайшие дни, не смотря на потери и вот такие вот, непрекращающиеся сюрпризы. Промедли мы до конца недели и, боюсь, справиться без большой крови уже не удалось бы. Древнее кладбище стало той отправной точкой, которая позволила склонить чашу весов на мою сторону... "Белые начинают и выигрывают", ха. Ну, посмотрим, терпеть такое соседство, в любом случае, было бы слишком неприятно.
   Чувствую, ночь нам предстоит веселая. Потренироваться, что ли?
  
   Сэр Кристиан, вынужденно назначенный командиром моей охраны, оказался весьма толковым наставником. Тренировочный бой, не смотря на абсолютное его превосходство, оказался интересным и полезным. Причем не только для меня. Мрачный и молчаливый, в последнее время, рыцарь даже немного оттаял, увлеченный процессом. Что не могло не радовать, если честно.
   Эта игра не перестает меня удивлять. Как-то меньше всего ожидал, что помимо строительства собственного государства и уничтожения врагов, придется еще и с заскоками подчиненных разбираться. Какие вообще могут быть "заскоки" у НПС?! А у сэра Кристиана откуда-то успел организоваться конкретный бзик, на тему моей безопасности, почему собственно коннетабль и был вынужден приставить рыцаря нянькой к монарху. Может быть это искин, им управляющий, с катушек съезжать начал, а мне теперь расхлебывать? Дурдом на выезде.
   Но тренироваться с ним сплошное удовольствие. Даже успел немного приноровиться к новому мечу. Клинок был похож на мой прежний, но в руке сидел... непривычно, чуть иной баланс и вес, вроде бы и не так сложно, но привыкать приходится заново, все-таки я далеко не мастер. Да и вообще, за эту неделю как-то не получается выделить достаточно времени для занятий, иногда перед сном, разве что. Но мой уровень мастерства, пока еще весьма далек от того, чтобы длительные перерывы в тренировках никак не сказывались.
   Прерываться не хотелось, но дела не ждали. Да и причина была уважительной - сборку требушета, наконец, закончили. И это было очень здорово, времени уже почти пять, так что до наступления темноты, некроманта ожидают несколько весьма неприятных часов. Да и потом, останавливать обстрел вовсе не обязательно.
   Требушет выдвинули метров на двадцать вперед, за черту лагеря. А поскольку в случае атаки он станет основной целью, то позицию укрепляли очень основательно. Частокол, примыкающий к лагерю и широкий ров, пока, только впереди, но время еще есть, успеют отрыть и по флангам.
   Не знаю, насколько конструкция требушета соответствует реальной, но смотрелось все это весьма внушительно и грозно. Конечно, в сравнении с настоящей артиллерией, проигрывает по всем статьям с разгромным счетом. Однако, никаких пушек в моем распоряжении не имеется, а требушет, вот он. Так что для меня он покруче атомной бомбы будет.
   Чтобы управляться с этой штукой, требовалось наличие специального умения. Нет, дернуть за веревку, выбивая удерживающий рычаг крюк, способен любой. Но ты сначала попробуй собери всю эту конструкцию, без должных знаний, а потом сумей еще на цель навести, да так, чтобы не промазать. Игрокам проще, пара сотен попыток и научишься и собирать и попадать, зато умение, с каждым уровнем немного увеличивает дальность броска и наносимый урон.
   К сожалению, отправиться с нами в пятницу мэтр Ансельмо не смог, как раз заканчивал создание второго такого чуда. Так что отдуваться за мастера пришлось ученику. Вчера, с аркобаллистой, Томас управился просто превосходно, надеюсь не подведет и сейчас.
   Стрелять предстояло стокилограммовыми каменными ядрами и в этом конкретном случае, игровые условности были целиком и полностью на нашей стороне. Понятия не имею, сколько времени и усилий приходилось затрачивать в средневековье, чтобы доставлять такие снаряды к осаждаемым крепостям и городам. И слава богу, мне такой экстрим не грозит. Достаточно лишь огородить специальную площадку и ядра будут на ней появляться сами, главное на склад при мастерской их вовремя доставлять.
   Когда я подошел, Томас как раз заканчивал раздавать указания помощникам, осуществляя наводку требушета. В нужные места вбивались специальные клинья, обеспечивая нужный градус подъема. Предстояло сделать первый пробный бросок, по результатам которого будут вноситься корректировки, если нужно. Из-за таких вот нюансов и долгого заряжания, требушет стрелял крайне медленно - раз в полчаса. С ростом умения время сокращалось, но по чуть-чуть.
   Своими глазами увидеть, как этот монстр начнет разносить замок некроманта, хотелось не мне одному. Все начальство, под благовидными предлогами, отиралось неподалеку, не забывая, впрочем и о своих прямых обязанностях, так что я решил не придираться. Да и народ в лагере поглядывал с интересом, развлечений-то в последние дни никаких, устали люди. Пусть полюбуются, настроение себе поднимут.
   - Вижу, у вас уже почти все готово, мэтр Томас? - ехидно посмотрев на смутившегося сэра Мартина, пользуясь своим положением большого начальника, явившегося одним из первых, спросил я. Парень звание мэтра пока не заслужил, но с меня не убудет, а ему приятно.
   - Да Ваше Величество, - коротко поклонившись отозвался тот. В противоположность наставнику, угрюмый и неразговорчивый, он как будто и не волновался совсем. - Не обещаю, что результат будет с первого выстрела, слишком у меня мало опыта... Извините.
   И откровенный. Или просто предусмотрительный. Да и не важно, главное чтобы с задачей справился. Молча кивнул, разрешая ему вернуться к работе и оглядел требушет. Действительно, внушает, особенно вблизи. Простой физический принцип, но ведь нужно же было еще додуматься его применить, а потом и создать всю эту конструкцию. Воистину, самое сильное оружие человека, это его ум.
   Двенадцатиметровый рычаг, плавно, но неумолимо пошел вниз, поднимая коротким "плечом" десять тонн противовеса - тоже, между прочим, не с собой привезенных. Два десятка человек, веревками, через блоки притянули рычаг к желобу, где его и закрепили специальным крюком. М-да, использовать для такой работы латников, оруженосцев и рыцарей, это я зажрался вконец - может еще титана припрячь, у него дурной силы много? Открыв карту, посмотрел, сколько осталось Дяде Степе до завершения предыдущего задания и, со вздохом закрыл. Пусть пока с постройками разбирается, все равно первые несколько выстрелов будут прицельными. А дальше, подумаем.
   Каменное ядро аккуратно вкатили в желоб, на разложенную уже в нем пращу. Томас, скомандовав всем отойти, в последний раз, придирчиво осмотрел требушет и взялся за веревку.
   - Ну, на кого бог пошлет, - пробормотал я, чувствуя, как губы сами растягиваются в злорадной ухмылке. - Давай!
   Рывок и крюк вылетел из захвата, освобождая рычаг. Длинное бревно, набирая ускорение, устремилось вверх, вытягивая из желоба пращу. В верхней точке свободный конец петли соскользнул и ядро, по высокой дуге, устремилось в сторону замка.
   Попади, попади, попади... Блин! Разочарованный вздох пронесся над лагерем, когда ядро, почти коснувшись гребня стены, перелетело через нее, не задев, и тут же сменился восторженным ревом, при виде взлетевшего выше башен облака пыли. Грохот от столкновения долетел даже до нас.
   А мне, благодаря карте и орлу, парящему высоко в небе, было прекрасно видно, как ядро врезалось в угол главного здания, где-то между вторым и третьим этажом, проломив стену. Надеюсь, это была спальня некроманта, чтоб ему до конца его короткой жизни икалось.
   Круто! Нет, правда, видеть, как стокилограммовая глыба камня летит по воздуху, а потом разносит вдребезги крепость твоего врага, это круто. Хлопнув, смутившегося Томаса по спине, я посмотрел на требушет. Целый, не сломавшийся, выдержавший свое первое испытание.
   - Попадание засчитано, справился, - а притворялся таким невозмутимым, ха. Усмехнувшись, похлопал парня по плечу. - Вноси поправки в расчеты и готовь следующий выстрел. Новая цель...
   Полыхнувшая вспышка, на правой, от нас, башне, мгновенно привлекла внимание всех...
   - Э... куда? - у меня сердце в пятки ушло, в первый миг, как представил что эта дрянь опять по титану шмальнула. Однако зеленый шар, пролетев метров семьдесят, бесславно канул в озере.
   Даже отсюда было видно, как по поверхности воды расплывается темное пятно. Это что, у артефакта настройки сбились или некромант, со злобы начал палить куда попало? Не то чтобы я возражал, энергия-то для этой установки не из воздуха берется, просто непонятно как-то.
   - Ладно, следующую цель ты видел, - прервал я озадаченное молчание. - Работай.
   Томас, кивнув, побежал командовать своим расчетом. Поворачивать всю эту конструкцию, чтобы сменить горизонтальную наводку, было делом непростым и долгим. Пожалуй, стоит все-таки привлечь титана, может хоть немного ускорятся выстрелы. Два раза в час, все же очень медленно.
   - Сэр Мартин, - позвал я паладина, задумчиво разглядывавшего замок. - Собирайте старших командиров на совещание. Будем решать накопившиеся вопросы.
  
   А таковых было немало, к сожалению. И большая часть сулила проблемы.
   - В первую очередь, нужно решить, что будем делать с нехваткой продовольствия, - оглядев паладинов, начал я. Рыцари остались руководить рабочим процессом, так что отдуваться придется их командирам. - Собственно, вариантов возможных действий всего два. Ждем понедельника и поручаем доставку каравана прибывающему подкреплению. Думаю, справятся, но можно и отправить на встречу небольшой отряд. Второй же вариант - уже завтра отправить обоз от Ближнего перевала, под охраной части бойцов и самим встретить его где-нибудь на полпути.
   - Ждать рискованно, - после недолгого молчания произнес сэр Мартин. Оглядел собравшихся и не увидев возражений на их лицах, продолжил. - Брать замок штурмом, при нынешнем соотношении сил, гиблая затея. Одного же требушета, чтобы в достаточной мере разрушить укрепления, нам не хватит. Во всяком случае, за сегодня и завтра, точно не успеем. А это значит, что некромант сможет пополнить свою армию новыми бойцами... Сир, требушет сможет уничтожить Склеп Драконов?
   - Нет, - я посмотрел на карту и быстро перерисовал на листе бумаги внутренний двор замка, обозначив постройки. - От нас он закрыт главным зданием, даже если хватило бы дальности выстрела, попасть практически невозможно. Из "города" тоже не достать, замковая стена выше и придется сначала раздолбить ее.
   - Ночью взлет дракона мы не сможем вовремя засечь, - коннетабль пристукнул кулаком по столу. - Некромант показал себя умным и изворотливым противником. И наверняка понимает, что без кардинального изменения ситуации, ему не выжить. А сделать это можно только уничтожив наш лагерь... либо заставив уйти. Призрачный Дракон, нападающий на наши деревни, достаточно весомый аргумент. Прелатов просто не хватит перекрыть все направления.
   - А если некромант решится пожертвовать драконом, то сможет убить очень многих наших воинов, - произнес сэр Джерар. - Мы слишком близко от замка, тварь без труда сможет приземлиться прямо в лагере, Архангелы просто не успеют его остановить.
   - Значит, Склеп нужно уничтожить до конца этой недели, - как-то я упустил этот момент из вида, после вчерашнего боя. И рисуемые воображением вероятные события, совершенно не нравятся - некромант вполне может поставить все на один удар. - Есть идеи?
   - Привлечь Архангелов, - кивнул сэр Мартин. - Сегодня вечером, когда прелаты вновь смогут их призвать и, если не хватит времени, то и завтра.
   - А они смогут? Мечи это ведь не молоты, камень не очень удобно рубить, - усомнился я. В принципе-то идея хорошая, даже отличная, пожалуй. - У нас в лагере найдется чем их заменить?
   Призадумались. Что-то на ум ничего не приходит. Вот засада какая, а!
   - Кузнец в замке сумеет сделать подходящие кувалды, - подал голос сэр Константин. - И с завтрашним караваном их доставить? Возможно, это даже не понадобится...
   - Если Архангелы не успеют разрушить Склеп, то нежить успеет его отремонтировать, - продолжил сэр Мартин. - Но так даже лучше, наверное, пусть некромант тратит ресурсы и силы. Ночь мы и без крылатых сумеем продержаться.
   - Уверены? - я вот некоторые сомнения испытываю. - А если очередной смертник прорвется?
   - Риск есть, но гораздо меньше, чем в поле, - ответил коннетабль. - Частокол и ров достаточно сложные препятствия, чтобы быстро их преодолеть. Если не зевать, то вполне сможем обнаружить противника заранее. Кроме того, за сегодняшний день, вампиры использовали уже восемнадцать свитков с заклинанием магической ловушки. А они очень недешевые. Сомневаюсь, что у некроманта их осталось много.
   - Это если не он сам их рисует, - возразил я. Рисковать очень не хотелось, но куда деваться-то, сам во все это полез. - Что же, другого выбора все равно нет. Лично доведите до подчиненных всю серьезность ситуации, проконтролируйте расстановку постов и вопрос освещения вечером и ночью. Моей маны надолго не хватит, потому придется изворачиваться.
   Я посмотрел в лица паладинов, серьезных и сосредоточенных. Нам еще повезло, что низшая нежить, фактически - големы, свитки использовать не способны. А вампиров слишком мало у некроманта, да и расходовать их так бездарно, после провала сегодняшней засады... ну, может быть и рискнет. Ох, нелегкая ночь нас ожидает, надеюсь, справимся.
   - С этим разобрались. Тогда дальше - на том берегу озера имеются развалины, - я, матерясь про себя, на очередном листе принялся рисовать подобие карты. - Не знаю, что там было, но это и не важно. Главное, сохранился причал у которого стоят две галеры. В каком они состоянии, определить сложно, но вроде бы не тонут. Завтра их обязательно нужно будет забрать - на месте некроманта я бы их обязательно сжег, чтобы не оставлять врагу. Сейчас ему не до того, да и посылать кого-либо кроме вампиров, бессмысленно. Но когда поймет, что шансов на выживание больше нет, может и напакостить напоследок. Тридцати человек, думаю, будет достаточно - если галеры в нормальном состоянии, то на них же и вернуться можно, вторую на буксире притащить, думаю не очень сложно.
   Возражений не последовало. Вопрос действительно важный, водный транспорт дает слишком большие преимущества в скорости передвижения, успели уже оценить на собственном опыте. А здесь и вовсе ситуация особая - озеро хоть и некрупное, но мотаться по берегу, вокруг него, удовольствие ниже среднего, плюс река в него впадающая, идущая с северо-запада большой интерес представляет.
   - Значит, решено. Остался последний вопрос, - я посмотрел в сторону замка. - Есть идеи, что он затеял?
   За прошедшие полчаса, артефакт на башне успел выстрелить еще трижды. И все три раза, по озеру. Не в одно и то же место - похоже, наводчик пытался накрыть как можно большую площадь. Зеленая дрянь медленно размывалась водой, расползаясь во все стороны. Мысль, что некромант спятил и теперь впустую расходует энергию артефакта, порадовала, но вряд ли соответствовала действительности.
   - Ничего хорошего, - мрачно ответил сэр Мартин. Остальные скромно воздержались, то ли никаких идей не было, то ли цензурно их выразить не могли. - На левой стене нужно усилить посты.
   Ну, заподозрить можно многое, однако кроме уже предложенного, никак прореагировать на непонятное поведение противника, мы не можем. Остается надеяться, что и с этим сюрпризом совладаем.
   Теоретически, если забить на риск и связанные с ним потери, взять замок некроманта штурмом можно уже к завтрашнему вечеру. Ничего особо сложного, на самом деле. Архангелы уничтожают артефакты, после чего вперед выдвигается титан со своим молотом и выбивает ворота. Далее атака людьми... Возможно, погибших окажется даже не особо и много, все-таки четыре паладина это реально мощно. И не будь другого выхода, наверное, я смог бы отдать приказ на штурм. Вот только этот самый "другой выход" есть, что меня несказанно радует.
  
   Новый призыв Архангелов станет доступен в 20:09. А шевеление в замке некроманта началось в половине восьмого. Как раз, после очередного выстрела требушета. Последние три ядра основательно подпортили внешний вид башни, но потребуется еще не меньше десятка, а то и двух, попаданий, чтобы обрушить верхнюю площадку, с артефактом. Все-таки каменные ядра это отнюдь не бомбы, а кладка в замках очень прочная.
   - Хитрая сволочь, - вздохнул я, наблюдая по карте, как из подвалов выбираются многочисленные твари и устремляются к воротам. Да, нежити по-прежнему оставалось немало, да еще и не факт, что в готовящейся атаке принимают участие абсолютно все. - Давай Дядя Степа, покажи им класс.
   - Обязательно, - титан повесил на плечо колчан с пятью "дротиками" и, помахав на прощанье рукой, покинул лагерь. Драться в полную силу внутри частокола он не сможет, без боязни передавить союзников. Зато имеет превосходную возможность ударить нежити в левый фланг и отрезать от замка. Один в поле воин, как раз про титана такое можно сказать.
   Без суеты и паники, бойцы занимали свои участки обороны. Егеря, тонкой цепочкой расположились метрах в тридцати перед частоколом с трех сторон, кроме фронта. Да, рискованно, зато повышает шансы вовремя обнаружить очередных смертников, если таковые все же будут.
   - Восемь вампиров, - сообщил я сэру Мартину. Разглядеть в толпе нежити кровососов, оказалось непростой задачей. - Еще минимум четверо где-то прячутся.
   Мое место, вообще-то, было отнюдь не на стене, по крайней мере, именно так считали коннетабль с сэром Кристианом. И переспорить сразу двоих упертых параноиков, оказалось невозможно даже мне. Только отсутствие времени не позволило им загнать меня в шатер в центре лагеря. Совсем уже от рук отбились.
   Интерфейс игрока, вот в таких ситуациях, становится поистине незаменимым. Иметь возможность видеть все вокруг и мгновенно реагировать на изменение обстановки, дорогого стоит. Так что, моих "нянек" в общем-то, понять можно - моя забота в нынешнем сражении, смотреть в карту и, если понадобится, отдавать приказы. Вот только как-то меня коробит от такого отношения. Так что место я занял рядом с правой стеной - вперед не полезу, но если понадобится, еще один меч и арбалет лишними точно не будут.
   Нежити набиралось под сотню, в основном скелеты, немного зомби. Полтора десятка упырей и восемь вампиров. Не так уж и сложно с ними справиться, моими силами, если бы не магия... М-да, не будем о грустном. Скелеты, двигавшиеся впереди, тащили широкие, метра два, наверное, сбитые из толстых досок щиты. Видимо некромант успел оценить эффективность арбалетов и терять тварей еще на подходе, не хочет. Только у нас ведь и кое-что покруче найдется.
   Аркобаллиста хлопнула тетивой и стрела, протаранив один из щитов, снесла ударом всех, метров на десять за ним. Не поубивала, конечно, зато открыла брешь, в которую немедленно полетели болты. Жаль, со скорострельностью у этого чуда древней артиллерии, не так замечательно, как хотелось бы.
   Титана, торчавшего посреди поля, подобием осадной башни, нежить демонстративно игнорировала, ломясь по прямой точно на лагерь. Очень невежливо и глупо, все равно состязаться с гигантом в скорости смогут разве что вампиры.
   - Поиграем в городки, - ну не смог я удержаться от комментария, каюсь. - Вали их.
   Подставляться под магию артефакта, я титану запретил, да он и сам не дурак, так что до наших позиций оставалось всего метров семьдесят, когда Дядя Степа, сорвался с места. Двухметровое бревно с гудением пронеслось над землей и врезалось в скелетов. Простые щиты против такого не помогут.
   Удрать от титана костякам не светило даже в теории, а вампирам с ним встречаться совершенно не хотелось. Сбившись плотной группой, закрытые двумя щитами сразу, кровососы рванули вперед, неприятно удивив своей прытью. Позади, отставая, неслись упыри, на которых и сосредоточились стрелки.
   Аркобаллиста успела выстрелить еще раз, пробив насквозь один из щитов, но и только, вампиры сумели удержаться на ногах и даже не особо замедлились. А потом, с ходу перемахнув через ров, швырнули уже ненужные щиты в стрелков, торчавших над стеной... и место боя накрыл Купол Тьмы.
   - Да щас! - метка была установлена заранее, как раз на такой случай, поэтому Светоч, максимально яркий, вспыхнул сразу. Эффект был потрясающий - только что скрытое непроницаемой тьмой, пространство, окрасилось в серый цвет, утратив все краски. Натуральные сумерки, под солнечным светом!
   - Нежить со стороны озера! - тварей, сплошным потоком валивших через край обрыва, я увидел одновременно с сигналом тревоги от егерей. Существа, размером с выдру, с мощными челюстями и длинными когтями, в считанные секунды преодолели расстояние до частокола, препятствием для них не ставшего.
   На позиции требушета, куда и сошлись направления атаки нежити, началась резня. Мелкие твари были слабы, зато их оказалось очень-очень много! Паладины и рыцари, рубившиеся с вампирами, отвлечься не могли, так что вся оборона легла на остальных бойцов.
   Еще один сигнал тревоги, заставил перевести взгляд на нужное место... Два егеря, сбили с ног низкорослого вампира, не дав ему добраться до частокола, но помешать активировать свиток, не успели. Руки действовали быстрее разума, выделив бойцов вдоль левой стены и приказав им отодвинуться вглубь лагеря. Облако Праха, расползлось во все стороны, скрыв под собой часть стены. И егерей.
   Требушет вспыхнул весь и сразу, темным, каким-то неестественным огнем. Пятеро остававшихся к этому моменту вампиров, немедленно рванули прочь, прямо по мелким тварям, к берегу, словив спинами по несколько арбалетных болтов каждый и прыгнули в воду. За ними следом посыпались мелкие твари, но этих было уже совсем немного, большую часть успели прибить.
   Победа, м-да.
   Тяжело вздохнув, посмотрел на карту, туда, где все еще отображались значки пятерых моих погибших воинов. А в голове тяжело ворочались мысли о том, что Архангелы способны воскрешать только по одному убитому за призыв. И нужно суметь удержать тела от исчезновения, до момента, когда крылатые смогут появиться... И выбрать.
   Что ж, никто ведь и не говорил, что будет легко.
  
   Глава 10
   - Доброе утро, сир. Рад вновь вас видеть, - стоявший в проеме распахнутых ворот паладин, поклонился. Внимательный, жесткий взгляд, будто рентгеном прошелся по нашему маленькому отряду, высматривая, убеждаясь. - Как добрались?
   - Здравствуйте сэр Кейн, - я спрыгнул на землю и с наслаждением потянулся. Почти пять часов в седле, все-таки изрядно выматывают. Рядом спешивались воины, заводили лошадей в ворота, направляясь к коновязи. Встречающие, будто не сегодня утром расстались, здоровались, спрашивали. - Нормально добрались. Тихо, спокойно, ни одна тварь на встречу не попалась, сказка просто.
   Зато наконец-то Логистику смог повысить. Уж не знаю, сколько всего я за эти недели намотал километров, но в зачет шли только те, которые проходишь во главе отряда. А вообще, в условиях средневековья, ценность этого умения возрастает просто невообразимо. Какая там магия-шмагия - добраться из пункта А в пункт Б, не сдохнув по дороге от старости, вот это настоящее чудо.
   - Как у вас тут дела обстоят? - я похлопал Ворона по шее и протянул заслуженную корку хлеба, волочь на себе больше центнера упакованного в железо "мяса" и утомиться меньше меня, это дорогого стоит.
   - Тихо и спокойно все, - пожал плечами паладин. Печально улыбнувшись.
   Угу, как в могиле, да? Я отрицательно покачал головой, подошедшему за конем воину. Задерживаться на стене, увы недосуг. Да и нечего мне здесь делать, сэр Кейн и без некоторых отлично со своими обязанностями справляется. Под моим ехидным взглядом, паладин смутился. Шутник, тоже мне.
   - Это радует, - забавно все же видеть подобную реакцию на лице человека, способного завязать морским узлом большинство опаснейших тварей этого мира. Прямо на душе радостно становится, а то вечно изображают из себя невозмутимых и прожженных ветеранов. - Вы себе даже не представляете, насколько это радует.
   - Все так... сложно? - осторожно спросил паладин, нахмурившись. "Плохо" сказать наверняка не решился, суеверный, блин. Да и бойцы вокруг попритихли, настороженно на меня поглядывая.
   - Сложно, - как-то я не особо задумывался над этим, а ведь недостаток информации порой весьма негативно сказывается на боевом духе. Ушло войско в поход и ни слуху, ни духу. Только сегодня пришлось обоз с продовольствием сопроводить и то на полдороги его встретили. Лорда вот беспокойного обратно привезли, так за всю дорогу он и слова молвить не удосужился. Надо эту ситуацию исправлять, тем более ничего невозможного и не потребуется, интерфейс открыл и коротко пересказал командирам новости, а уж они доведут до личного состава. - В этом мире вообще легких врагов нет. Но в этот раз точно справимся, завтра, максимум послезавтра, некроманта дожмем.
   М-да, оратор из меня... Но и этих простых слов бойцам хватило, чтобы унять тревогу и вернуть улыбки на лица. Понимают, конечно, что не все так просто, но раз Лорд сказал, что победа близка, то и сомневаться не будут. Вот она - репутация в действии. О потерях среди бойцов, я им говорить не буду, пусть это и не поменяет в их отношении ничего.
   - Сэр Кейн, выделите мне пару бойцов, в сопровождение, - попросил я. Вообще, на своей земле как бы и стыдно уже прятаться за спины охраны, ну это если собственному тщеславию верить. Однако после того, как мне по мозгам несколько часов ездили сразу два сэра, выбивая любые ростки инакомыслия, гораздо проще сдержать данное им обещание не рисковать понапрасну, чем строить из себя... кого бы то ни было.
   - Конечно, сир, - уверен, мог бы и не просить, паладин, скорее всего еще, когда я подъезжал к воротам, определился, кого назначит в охрану. Умение Командир, оно не просто так дается.
   Паладин отошел, предоставив меня на время самому себе. На заставе, за прошедшие дни ничего не поменялось. Навес с парой столов, пищу сюда доставляют из Яблоневки, благо рядом все, так что самостоятельно возиться с приготовлением не приходится. Интересно, каким наказанием сэр Кейн заменил наряд по кухне, в голову ничего путного не приходит, но наверняка что-то имеется.
   Приземистое здание, протянувшееся вдоль правой скальной стены, там гамаки, ночью на заставе усиленный наряд, так что караулы по часам и часть бойцов спит. Бочки с водой, чуть в стороне. Ну и сама стена, конечно, обросшая крытыми помостами для воинов и лестницами. Надежная точка обороны, взять которую штурмом задача не из легких.
   Между прочим, сэр Кейн и вида не подал, но служба здесь его, безусловно, тяготит. И вовсе не тем, что в отличие от рыцарей, дежурящих посменно, он вынужден находиться на заставе постоянно. Просто нужно понимать, паладины это воины-защитники. Они не рвутся в бой ради самого боя. Нет, им важно в первую очередь защищать своих - просто потому что это правильно. То самое - добро с кулаками, безо всяких двойных смыслов. Поэтому провожать своих друзей и соратников на войну, знать, что они сражаются и погибают, а самому оставаться в тылу - для паладина это тяжело.
   Тоже вот еще один нюанс этой игры, который не сразу замечаешь, зато влететь можешь по-крупному, если не разберешься вовремя что к чему. "Юниты" здесь это не болванчики, безропотно выполняющие твои приказы, а вполне себе личности и учитывать этот факт при составлении различных планов, требуется всегда.
   Надо будет сменить сэра Кейна кем-нибудь из новичков, да и сэру Алистеру, командующему обороной ущелья к Древнему Кладбищу, тоже. Да и вообще, ротацию личного состава на объектах следует проводить чаще, а то у меня у половины войска разрыв в пять-семь уровней с остальными. Где бы столько народа найти, чтобы все дыры заткнуть, а?
   Хм, кто бы сомневался. Паладин подошел ко мне отнюдь не с парой бойцов, а с пятью. Ну и рыцарь до кучи, чтоб уж наверняка Лорда кто-нибудь по дороге к замку не обидел. Сэр Кейн, наверняка, лично возглавил отряд, если бы не необходимость оставаться на посту.
   - Сир, ваша охрана, - и такой весь невозмутимо-непреклонный, будто я с ним спорить собираюсь. Даже обидно немножко, словно за несмышленого мальчишку держат, параноики. - Сэра Гийома вы уже знаете.
   Ну да, от места встречи с обозом, назад вместе ехали.
   - Тогда едем, - я кивнул на вежливый поклон воинов и забрался в седло. - До свидания, сэр Кейн.
   Расхватав лошадей, бойцы двинулись следом. Ой, чуть не забыл ведь! Я торопливо открыл карту и переместил на лагерь у замка некроманта. Что тут у нас происходит?.. А ничего интересного, разве только обугленные остатки требушета окончательно разобрали. Ну и славно, пусть подольше тут ничего не происходит, мне спокойней будет.
   - Сэр Мартин, мы на перевале. Добрались без проблем, - паладин, обсуждавший что-то с остальными командирами, замолчал и посмотрел вверх. Нет, я крыльями не обладаю, к сожалению. - Обоз от вас километрах в трех с половиной, к северо-востоку.
   Кивнув, паладин еще подождал, продолжу ли я говорить, но не дождавшись, вновь повернулся к подчиненным. Кстати интересно, чего они там обсуждают такого? Навскидку идей никаких не придумал, но не спрашивать же, как-то это чересчур будет уже.
   Сэр Кристиан, в неравной схватке против меня и коннетабля разом, так и не сумевший одержать победу, был назначен командиром отряда в три десятка бойцов и отправлен берегом озера, добывать корабли. Шагать им еще долго, но, надеюсь, дойдут и не обломаются с добычей... Однако упирался орденец до последнего, но пересилить отданный прямо приказ, так и не смог. Нужно уже как-то решать эту проблему, да только вот в голову правильные слова почему-то не приходят, а без них разговор выходит скомканный и неловкий. Эх, тяжела ты, виртуальная корона.
   После вчерашнего боя... его завершения, стало понятно, что за оставшиеся до конца недели сутки, захватить замок мы не успеем. Хотя идея пришедшая мне в голову и всесторонне рассмотренная на совете и была признана толковой, решили все же не торопиться и дождаться подкреплений.
   Самая большая проблема, стоявшая перед нами, заключалась отнюдь не в запертых воротах и не в артефактах не башнях. Последние легко уничтожить Архангелами, после чего титан спокойно сможет выломать ворота. Сложность в другом - наличие у некроманта интерфейса, подобного моему, позволяет ему контролировать всю территорию замка. Просто открыл карту и влепил заклинание ловушки прямо в центр атакующего отряда, находясь при этом в полной безопасности.
   Система обороны замков, войска, магия - все это служит для того, чтобы не допустить врага в Заклинательный Покой. Самое защищенное и закрытое помещение, доступ в которое имеют очень и очень немногие. Потому что для захвата замка вовсе не обязательно вырезать под корень всех его защитников и разрушать укрепления. Достаточно всего лишь перехватить контроль над Источником Магии. После чего бывший хозяин лишится всех своих преимуществ, разом оказавшись на враждебной территории. Карта тоже станет бесполезной.
   Внутреннюю планировку помещений главного здания, я нашел на форуме без проблем. Заклинательный Покой располагался на верхнем этаже, никаких окон, толщина крыши вообще достигает двух метров. Зато стены смежных помещений, отнюдь не такие монументальные, Архангелам вполне по силам пробиться внутрь и перехватить контроль. Артефакты, встроенные в систему обороны замка, некромант использовать больше не сможет. А дальше просто - титан выбивает ворота и подсаживает паладинов и рыцарей наверх, где они занимают оборону до подхода основных сил.
   Не так уж и сложно. Единственная проблема - Архангелов всего двое и они, скорее всего, просто не успеют дождаться паладинов. Даже если притащить третьего прелата и вызывать крылатых по очереди, девяти минут может оказаться недостаточно. А ведь на них еще уничтожение Склепа Драконов.
   В общем, решено было дождаться понедельника и с новыми силами, гарантированно, разделаться с некромантом. И, кстати о драконах, Архангелы, как и ожидалось, разломать Склеп не успели, хотя и старались от души, да еще и по два зажигательных снаряда для требушета внутрь запихнули. Не знаю, что там могло гореть, но полыхало знатно, однако опыта за его разрушение я не получил, а значит здание по-прежнему можно использовать.
   Хм, к слову об опыте. На шестнадцатый уровень вчера таки удалось наскрести. И, помимо слегка порадовавшей единицы в Ментальную Выносливость, мне выпало еще и умение. Как-то мне с ними не особо везло, ну, относительно - все-таки Атака и Защита четвертого-пятого уровней, это на самом деле зашибись. Но вот с прочими, боевыми, дела обстояли не очень. И на тебе - Боевой Клич. Привязываешь к слову или фразе и вопишь врагам в лицо, с некоторым шансом вызвать растерянность, а то и страх, на высоких рангах. Кроме нежити, к сожалению. Так что, еще один повод не отсиживаться в тылу, а в первых рядах рубиться, тем более что по характеристикам уже давно не слабак.
   Еще одним итогом вчерашнего совещания стало мое нынешнее возвращение в замок. Конечно, нанять новых воинов и назначить им командиров я смог бы и так. Никаких проблем, открыл интерфейс и вперед. Разве что бойцов Ордена Меча желательно встретить лично, все-таки я им всего лишь назначенный командир, а не Лорд. Но, не обязательно.
   Однако конец недели нес с собой не только новые ожидания, но еще и ворох накопившихся за прошедшие дни вопросов, требующих личного участия. И чтобы не получить вдруг множество проблем, с ними стоит разобраться. А то я как-то чересчур увлекся войной, забив на все прочие дела.
   Вот и еду теперь домой. И знаете, может это просто кажется, но ставшая уже привычной настороженность и напряжение, владевшие мной все эти дни, стали потихоньку отпускать. Вот как миновал заставу на перевале, оказавшись на уже порядком раскатанной, широкой дороге, уводившей к Яблоневке, так и почувствовал... Хорошо, когда есть дом, в который можно вернуться и где тебя всегда будут ждать.
   Встряхнувшись, толкнул жеребца пятками, заставляя перейти на рысь, хватит уже шагом плестись, хочу быстрее оказаться на месте. Сегодня ведь сбор урожая, на обед можно в деревне остановиться, Мария, жена старосты, печет замечательные яблочные пироги, так что напрошусь в гости.
   Яблоневка просто-таки кипела жизнью, обычное сонное царство, тянувшееся всю неделю, сегодня взорвалось активностью. Все куда-то спешили, бежали, суетились, даже детвора серьезно-радостная была приставлена к делу, забросив на время игры. Постоянно проезжали фургоны, к огромным амбарам, на дальнем конце деревни. По площади эти хранилища занимали места едва ли не втрое больше, чем она сама. И конечно в воздухе буквально стоял одуряющий запах яблок.
   Что такое пятьдесят домов и чуть больше двухсот человек жителей, по земным меркам? Капля в море. Однако для моего крохотного владения, Яблоневка являлась, фактически, местным райцентром. Сосновка и еще более далеко расположенная Веселая, как-то так сложилось, ориентировались именно на нее. Даже стремительно растущий городок при замке этого расклада, пока, во всяком случае, не изменил.
   А вот чего здесь было в избытке, так это яблоневых садов. Плодоносные деревья, аккуратными рядами, тянулись от деревни на запад, на несколько километров. И в конце каждой недели, давали урожай тоннами. Понятия не имею, как местным удается справляться со всем этим хозяйством. Только в мой замок, одного лишь сидра из Яблоневки каждую неделю поставляют две столитровых бочки. Какие же объемы напитков и самих яблок расползаются по деревням, городу и рынку я даже интересоваться не хочу. Однако судя по навязчивому желанию мэтра Клааса содрать с деревни побольше налогов - очень немало. По заявлению моего управляющего, жители Яблоневки легко способны платить и в полтора раза больше и не обеднели бы.
   - Сэр Гийом, где разместили гарнизон? - поинтересовался я у рыцаря.
   - Бойцов определили на постой к селянам, сир, - поравнявшись со мной, ответил тот. - Отряд невелик, поэтому ставить укрепленный лагерь посчитали нецелесообразным.
   Правильно, в общем-то. Чего бойцов в палатках держать, тем более что некоторые как раз из Яблоневки родом. А дисциплина расшататься не успеет, слишком серьезно паладин и рыцари относятся к своим обязанностям.
   - На той стороне, за околицей, организовали тренировочную площадку, - догадавшись, о чем думаю, поспешил развеять мои опасения рыцарь. - К сожалению, поединков в полную силу, как на ристалище, здесь проводить невозможно. Но и простыми тренировками можно многого добиться.
   - Тренировочная площадка это хорошо, - со вздохом протянул я. Ностальгия блин, всего-то неделя прошла, как чуть ли не сутками на ристалище зависал, а уже соскучился по тем дням. А рвение рыцарей вполне понятно - если не демонстрировать начальству успехи и разумную инициативу, запросто можно так навсегда и остаться в тылу.
   Народ, носившийся по улице, уступал лошадям дорогу с явной неохотой, а фургоны пропускать приходилось уже нам, прижимаясь к заборам. Как-то непривычна мне такая вот мирная суета, в последнее время в основном с воинами только общался.
   Староста оказался дома, стоял во дворе и командовал домочадцами, таскавшими плетеные корзины с яблоками из фургона в подпол. При виде нашей кавалькады, остановившейся перед его домом, старик заулыбался и поспешил на встречу. А я только тогда и подумал, что прежде чем переться в гости, стоило прояснить, где находится хозяин, глупо и неудобно могло выйти, если из-за моего визита ему пришлось бы бросать все прочие свои дела.
   - Добрый день, Ваша Милость, - хоть и совершенно седой, старик при этом был весьма крепок. И очень энергичен, для своего возраста. - Неужели вы, наконец, решили почтить нас визитом?
   - Здравствуй, Клаус, - я усмехнулся. Староста был одной из тех немногих личностей, которых совершенно не стесняла разница в социальном статусе между нами. Сэр Мартин называл такое поведение наглостью, но, почему-то, искоренять не пытался. А я, как не допытывался, выяснить причину такого обхождения не сумел. Подозреваю, тут скрытые квесты имеются. - Угостишь усталых путников обедом?
   - О! Это вы вовремя заехали, Ваша Милость, Мария как раз готовкой занята, - еще шире улыбнулся Клаус. - Мое почтение сэр Гийом.
   Рыцарь степенно, но с ухмылкой кивнул, из чего я сделал вывод, что со старостой у них достигнуто полное взаимопонимание. Впрочем и не удивительно, этот старый пройдоха способен втереться в доверие кому угодно.
   Подворье было велико, семья у Клауса немаленькая, да и должность как бы обязывает. Наших лошадей расседлали и отвели в конюшню, а самих проводили на задний двор, где под навесом был установлен длинный стол и выставили пару кувшинов с сидром, скрасить ожидание.
   - Ну, давай, - с удовольствием глотнув восхитительного напитка, посмотрел я на старосту. - Жалуйся.
   Клаус тоже успевший приложиться к кружке, причмокнул губами, склонил голову набок и грустно вздохнул.
   - Зря вы так, Ваша Милость, - произнес он. Как-то уж очень серьезно, не ожидал, если честно. Обычно староста при редких встречах пытался выбить какие-нибудь поблажки или привилегии своей деревне, хоть и шутливо, но настойчиво. - Беда не беда, но проблема у нас точно образовалась.
   Молча кивнул, приказывая продолжать.
   - Древоточец, зараза, у нас в садах завелся, - Клаус пристукнул кулаком по столу. - Мы ведь за яблонями, как за детьми ухаживаем, оберегаем, наука-то нехитрая, давно все средства от подобных гадов известны. Все уже перепробовали, а ему хоть бы что, заразе. Треть деревьев уже пострадала, вычищать эту мерзость не успеваем. Часть даже срубить пришлось. Еще немного и на остальных жуки поселятся, тогда всем садам конец.
   Офигеть новости, это я вовремя приехал. И чего делать-то теперь? В Белой Магии имеются заклинания не только поддержки в бою, эту школу многие недооценивают, а ведь для правителя она, пожалуй, наиболее полезна. Повышение урожайности, прирост населения - это только самые известные из бафов. Правда изучение идет рандомно, и какие заклинания тебе достанутся, заранее предсказать невозможно. Пролистав список, с разочарованием его закрыл - подходящих для данного случая, нет.
   - Управляющему сообщил? - спросил я. Такую проблему с ходу не решить, остается надеяться только на помощников, может, сумеют что подсказать. Форум еще нужно будет прошерстить.
   - Первым делом, - кивнул староста. И на вопросительный взгляд пожал плечами. - Мэтр Клаас сказал, что нужно вашего возвращения дожидаться.
   М-да, так лестно, что подданные в меня настолько верят, что прямо словами не передать... Однако принимать меры придется, терять, фактически, основную статью доходов моего владения, как-то совершенно не улыбается.
   - Храмовое Благословление получить пробовали? - выцепил, наконец, ускользавшую мысль.
   - Так оно... это... - Клаус даже растерялся, чего с ним обычно не случалось. - Того...
   - А, ну да, конечно, - действительно ступил. Нет, не с идеей, она-то классная, на самом деле. А с самим вопросом. Как бы им удалось его получить-то?
   Абсолютное Благословление Земли - довольно сложный ритуал, проводимый сразу несколькими прелатами, по накладываемым эффектам был схож с уже упомянутыми бафами. Но при этом оказывал заметно более сильное воздействие и был более... комплексным, пожалуй.
   Земля, растения, животные, люди. Повышенный урожай, крепкое здоровье и увеличенная рождаемость. Эффект, правда, со временем слабеет, но его вполне хватает на три-четыре недели. Ну и цена такого чуда соответствующая, причем не только в золоте - требуются так же кристаллы и чем шире площадь воздействия, тем больше. Ритуал стратегического уровня, отдать приказ о его проведении может только правитель.
   Прежде ничего подобного не требовалось, да и цена отпугивала, а сейчас, похоже, другого выбора и нет. Не совсем, конечно, из пушек по воробьям, но где-то близко. Если ничего другого не придумаем, придется использовать ритуал.
   - В ближайшие дни, не обещаю, - посмотрел я на старосту. - Но до конца следующей недели, наверняка управимся. Пока что, все силы придется на некроманте сосредоточить.
   - Дык оно конечно так, - косноязычно отозвался Клаус. И, осторожно поинтересовался тем, что, похоже, грызло его с самого момента встречи. - Как... там?
   - Сложно, - коротко ответил я. И добавил, видя колебания старика. - Твой сын жив, не волнуйся.
   От широкой и радостной ухмылки появившейся на его лице, даже самому стало немного радостно и неловко. Ничего ведь и не сделал, в сущности, просто сообщил старику долгожданную новость. И как же повезло, что его сын не погиб... не хочу проверять, хватило бы моей выдержки рассказать о таком.
   Настроение, не смотря на поданную, вкуснейшую еду, стремительно катилось вниз. Я ведь именно для того и приехал, чтобы разобраться с такими вот проблемами и неприятностями. Но как-то не ожидал, что начинать придется еще до возвращения в замок. Хотелось насладиться коротким отдыхом, а получилось вот так.
  
   Город ничуть не изменился, хотя я, подспудно и ожидал чего-нибудь... чего-нибудь. Нет, все те же люди, те же здания. На ристалище десятка полтора бойцов вовсю тренируются - крики и лязг железа даже сюда доносятся. Подавив завистливый вздох, отвернулся, направляя коня вверх по улочке, к замку. Тренировки с оружием, как ни крути, нравятся мне гораздо больше разгребания бумажных завалов на столе.
   В воротах замка нас уже встречали.
   - Здравствуйте сэр Альберт, - покинув седло, я бросил повод подбежавшему конюху. - Как тут у вас дела?
   - Добрый день сир, - поклонился рыцарь. - Все тихо и спокойно.
   Они блин сговорились что ли?
   - Ну и замечательно, - выслушивать полный доклад прямо сейчас не было никакого желания. Да и мэтр Клаас, объявившийся на лестнице в донжон смотрел в мою сторону с таким неописуемым восторгом на лице, что становилось заранее жутко. - Сэр Гийом, благодарю за службу. Можете возвращаться обратно.
   И направился к управляющему. Что ж, не получилось ни передышки, ни даже отвлечься от дел хоть ненадолго. Быть Лордом очень круто и приятно для самолюбия, вот только прилагающиеся обязанности все портят.
   - Ну, как вам жилось без меня, дорогой мой мэтр Клаас? - ехидно усмехнулся я в ответ на поклон. - Не скучали?
   - Благодарю за заботу Ваше Величество, - кроткая улыбка, появившаяся на его лице, заставила меня внутренне поежиться. Этот паразит прекрасно умеет ставить на место своего зарвавшегося господина. - К сожалению, скучать не пришлось. Столько дел, столько забот...
   - Да-да, я понял, - раздраженно скривившись, покивал. Вот, пожалуйста. И ведь не придерешься, не говоря уже о том, чтобы уволить. Да и верный он и надежный. Эх, тяжко с такими умными помощниками. - Пойдемте.
   По лестнице почти бежал, только бесполезно это, пухлый эконом умудрялся не отставать и, такое ощущение, вперед не забегал только из вежливости. Хотя чему удивляться, он по этим лестницам, за день, столько кругов наматывает, что удивительно как не похудел до сих пор.
   Слуги на встречу не попадались, то ли у всех дела срочные нашлись, то ли эконом позаботился, чтобы в кое-то веки вернувшийся домой Лорд ни на кого не отвлекался, а сразу приступил к делам. А специально дергать людей, через интерфейс, как-то не очень вежливо.
   В кабинете царили чистота и порядок. Прибираются тут каждый день обязательно и проветривают. А вот папки с бумагами и свитки, появившиеся на столе, явно разложены в ожидании моего прихода. Меня энтузиазм управляющего иногда просто пугает, есть в этом что-то нездоровое, с таким воодушевлением заниматься всей этой возней...
   - Ну что ж мэтр Клаас, приступайте. Я в полном вашем распоряжении, - рухнув в свое кресло, вздохнул я. Кивнул эконому, разрешая усаживаться за стол. - В Яблоневке я уже побывал, так что примерно в курсе, без подробностей. С этого и начнем - какие меры предприняли, что еще можно сделать. В общем, докладывайте.
   Ну и доложил. Кратко, четко и, увы, без готового решения. То ли этот жучок - древоточец - оказался новым видом, то ли еще что, но проверенные веками средства от него больше не спасали, как и попытки придумать что-либо еще.
   - Со знахаркой из Веселой, пробовали советоваться? - постучав пальцами по папке с бумагами, спросил я. - Может какую отраву сумеет изготовить?
   - Первым делом, - заверил мэтр Клаас. - Она может сварить зелье, отпугивающее жуков, но в очень малом количестве. Ингредиенты к нему достаточно редко встречаются, даже привлечение дополнительных людей для сбора не решит проблему.
   - Хреново, - значит, выбора нет. - Тогда, мэтр Клаас, займитесь расчетом затрат на Абсолютное Благословление Земли. Раз уж без него, похоже, не обойтись, нужно получить максимум возможной выгоды от применения ритуала. Посмотрим, может удастся впихнуть эту сумму в бюджет следующей недели.
   Управляющий сделал пометку в своем бесконечном, такое впечатление, свитке и снова уставился на меня. Смущенно и виновато одновременно. Что-то не нравится мне такое начало.
   - Ваше Величество. По поводу знахарки, - с неохотой начал мэтр Клаас. Вздохнул и решительно продолжил. - Она отказалась поставлять свои зелья на продажу.
   Вот как... У мэтра с этой теткой с самого начала отношения не заладились. Учитывая нездоровый энтузиазм управляющего в стремлении выжать из моих владений максимально возможную пользу, я ничуть не удивлюсь, если он попытался заставить знахарку поставлять зелья в промышленных масштабах.
   - И в чем причина? - все-таки приятно иногда и этого крючкотвора прижать. Вон как старательно раскаяние изображает, ведь совершенно искренне, между прочим.
   - Э-э... думаю это моя вина, сир. Не стоило так безоглядно повышать обязательный минимум поставок, - признался мэтр Клаас. - Я чересчур увлекся. Прошу простить.
   - Вам не передо мной нужно извиняться, - я усмехнулся. - Попросите прощения у знахарки и вместе с ней! - определите минимум зелий, которые она сможет поставлять. Запомнили? И что там у нас следующее?
   - Так точно сир, - мгновенно ожил управляющий. - Дальше проблемы в литейной - из-за ошибки подмастерьев, вся последняя партия изделий была отправлена в переплавку.
   М-да. Случаются и такие вот... косяки. А это, между прочим, потерянные деньги, которых скоро будет ох как не хватать. Оставлять некромантский замок я не собираюсь, так что придется на его месте возводить свой, а это недешевое удовольствие.
   - И что вы придумали? - как-то у меня кровожадность разыгралась, лучше не торопиться с определением наказания.
   - Вычесть упущенную прибыль из их заработной платы, - мэтр пожал плечами. Ну хотя бы вообще бесплатно работать не пытается заставить.
   - Согласен, только суммы удержания небольшие ставьте, - уточнил я. Все же не стоит слишком уж зверствовать. - Дальше?
   И вот так вот оно и шло. Проблем накопилось много и по отдельности они как бы и не очень страшны были, но вот вместе... Ведь решение каждой требовало вносить изменения в уже составленные планы затрат, порой заново все пересчитывать - моя казна, она ведь далеко не бездонная, а доната мне никто не торопится подбрасывать... НЕ ДУМАТЬ ОБ ЭТОМ!..
   В Сосновке, какой-то недобитый зверь умудрился разорить несколько пчелиных ульев. Рыбаки из Веселой жаловались на постепенно уменьшающиеся уловы и требовали разобраться, угрожая уже к середине следующей недели сократить поставки в замок и на рынок чуть ли не вдвое.
   В городе тоже "все не слава богу". Я понятия не имею, чего там переклинивает в мозгах крестьян здесь живущих, но считают они себя именно городскими жителями. С соответствующими тараканами в башке. Один мужик врезал другому по морде, а тот, вместо ответа, побежал и накатал жалобу. Третий с соседом разругался чуть не до драки, мол, дети на него похожи. Кому-то места на рынке показалось мало, либо у конкурента оно лучше... Дурдом натуральный! И мне всю эту хрень, в обязательном порядке, приходится разгребать!
   Поскорее бы уже накопить минимально необходимое число жителей и поставить Ратушу. Назначу им бургомистра, и пусть возится со всеми этими жалобами и претензиями. И стражу свою заводит, а то мои бойцы уже звереть начинают, в очередной раз растаскивая драчунов и пьянчуг. В деревнях хорошо хоть до такого не доходит, там нравы патриархальные, а старосты крепкие и никто из-за разбитого носа к Лорду за помощью не взывает.
   Больше четырех часов пришлось просидеть за столом, преодолевая навязчивое желание назначить кляузникам наказание пострашнее. И писать, писать, писать. Пером! Ненавижу перья! Сундук золота за обычную ручку отдам, не задумываясь. Интерфейс, он конечно крут, но функциями принтера отнюдь не обладает, а распоряжения приходится лично подписывать. Хорошо еще сам текст управляющий заполняет, иначе я бы тут и ночевал, прямо за столом, думаю.
   Есть за что уважать мэтра Клааса, занимающегося всем этим не раз в неделю из-под палки, а каждый день и еще умудряющегося при этом в здравом рассудке оставаться. Мне даже представить страшно, от скольких проблем он меня избавил своим кропотливым трудом, за прошедшие недели. Ему бы книгу Знаний Бюрократ освоить, дающую опыт за такую вот работу. Уровней пятьдесят, наверняка, уже взял бы.
   Но, худо-бедно, я все же справился. Разгреб эти Авгиевы конюшни, умудрившись не помереть в процессе. Есть чем гордиться, настоящий герой, да.
   Проводив взглядом поторопившегося сбежать мэтра Клааса, несколько секунд бессмысленно смотрел на закрывшуюся за ним дверь и, со вздохом облегчения, развалился в кресле. Однако лени хватило ненадолго, уже выработавшаяся привычка не тратить время впустую, заставила разбежавшиеся было мысли вновь собраться в кучку... Но, как это ни странно, оказалось, что дальнейший вечер у меня совершенно свободен. Все запланированное на сегодня уже сделано, а ведь еще и шести вечера нет. И чем теперь заняться? Хотя чего это я, ристалище же рядом, тренироваться нужно.
   Взгляд, бессмысленно блуждавший по кабинету, остановился на заплечном мешке, брошенном кем-то в угол. Грязном таком мешке, на чистом полу... С полминуты я тупо пялился на него, пытаясь сообразить, что это за барахло и какого беса оно тут валяется. Ну, устал, признаю, тяжело все время быть титаном мысли.
   Как вернулись из пещеры демонов, так я свой мешок и бросил в этот угол. Уж больно неудобно было таскать его, Сосуд с непонятной мерзостью оказался неожиданно тяжелым. А потом завертелось, навалились проблемы с нежитью и я просто забыл. Не самый умный поступок с моей стороны, учитывая у кого мы эту дрянь отобрали.
   Подобрав мешок, посмотрел на стол, все так же заваленный папками с документами. Что-то мне не хочется его туда ставить. Да и вообще открывать в собственном кабинете... Может его в реке утопить, на всякий случай? Хотя там и без того мало рыбы стало, хрен его знает, что произойдет если содержимое сосуда в воду попадет, мне еще мутантов разных в моих владениях только и не хватает.
   Осторожно покачав мешок в руке, вздохнул и направился к двери. Надо с прелатом об этом трофее побеседовать, может подскажет чего. В прошлый-то раз времени не хватило, отец Бенедикт только и смог сказать, что оно проклято. Нет, я определенно везунчик, бросить такую вещь в угол и забыть, не получив при этом на свою голову ни чуму ни чего похлеще. Надо вводить правила техники безопасности по обращению с артефактами, во избежание.
   Занятый своими мыслями, я и не заметил, как выбрался из замка и оказался на полпути к Храму. И только тогда сообразил, что у отца Габриэля могут быть и другие дела, так что на месте его может и не оказаться. А нет, в Храме он. Ну и отлично, двинули дальше.
   Храм был красив. Не знаю, существовали ли подобные архитектурные комплексы в реальности, но свою задачу - внушать трепет и восхищение одним своим видом, он выполнял отлично. Белоснежный фасад, колонны, цветная мозаика окон, золоченые шпили и чистый колокольный звон, разлетавшийся далеко окрест. Главное здание, притягивавшее взгляд своей монументальностью и четыре меньших, соединенных с ним и ориентированных по сторонам света.
   Площадь, занимаемая Храмом, была едва ли не в половину нынешнего города. И потому, при его посещениях, меня преследовало двоякое ощущение. С одной стороны несомненная красота и величественность внутренних помещений действительно вызывала какой-то отклик в душе... А с другой - их же пустота. Храмовый комплекс был слишком велик для того малого количества священников, что имелись у меня сейчас. В нем без проблем смогли бы разместиться четыре-пять сотен. И потому, шагая по пустым коридорам и залам, разглядывая великолепные фрески и мозаики, мне постоянно казалось, что я явился в музей в выходной день, когда кроме редких работников там никого нет. Звенящая пустота помещений отбивала все желание бродить по ним.
   Но в этот раз никуда в одиночестве переться не пришлось, прелат и двое аколитов встретили меня на ступенях главного здания. Кстати интересно, они тут по очереди караулят, дожидаясь посетителей или же, тем самим приходится разыскивать священников по всей территории?
   - Добрый вечер, сир, - степенно поклонился отец Габриэль. - Рад, что вы вновь вернулись. Могу я чем-нибудь помочь вам?
   - Ага, добрый, - кивнул я и приподнял мешок. - Нужно разобраться с одной штукой, понять, что оно такое и, если понадобится, уничтожить.
   Прелат мгновенно посерьезнел и подобрался, словно гончая перед броском. Настороженно посмотрел на мешок и, кивнув, повернулся к аколитам.
   - Приготовьте все необходимое, в Центральном Зале, - заметно нервничая, отец Габриэль пояснил уже для меня. - Полагаю, надежнее будет использовать Алтарь Храма. Его силы, в случае каких-либо проблем, будет достаточно, чтобы обезопасить нас.
   - А с ним самим ничего не случится? - припомнив, что самолично сотворил с алтарем Темного, усомнился я. Эти атрибуты такие хлипкие, оказывается. - Отец Бенедикт говорил, что эта хреновина проклята, вдруг рванет или Алтарь изгадит?
   Такая перспектива, судя по лицу, прелату не понравилась абсолютно, даже затормозил было, но качнул головой и, упрямо продолжил шагать дальше.
   - Не волнуйтесь, Ваше Величество, - да это ты тут волнуешься! Блин, что-то мне уже не хочется связываться с этой фигней, может и впрямь по реке ее сплавить куда подальше. - У меня нет опыта в подобных делах, но в способности Алтаря Храма защитить и себя и нас, я полностью уверен. Он намного сильнее уничтоженного вами осколка Темного.
   М-да? Ну, поверю на слово. Тем более все равно уже пришли.
   Центральный Зал был огромен и очень красив. Но в первую очередь, все внимание приковывал к себе возвышающийся в его центре Алтарь. Полтора метра в ширину и высоту и три в длину, белоснежный камень излучал едва заметное сияние.
   Артефакт Божественного уровня, увеличивающий свою силу с каждым новым верующим, посетившим Храм. А с момента постройки, под этими сводами успели побывать абсолютно все мои подданные - люди. Многие так и не по одному разу.
   Полноценно использовать все, даруемые этим камнем, возможности, могли только прелаты. Инквизиторы, по уровню доступа, были на втором месте, а замыкали короткий список паладины. Немного странно, конечно, все-таки мы, в церковной иерархии стоим выше прелатов, но вот такой вот баланс.
   Возле Алтаря аколиты успели поставить небольшой столик, на который отец Габриэль и попросил меня положить мешок. А сам подошел к камню и, положив на его гладкую поверхность ладони, зашептал молитву. Несколько секунд и каждого из находившихся в зале, накрыл Кокон Света, самое мощное, из доступных при помощи Алтаря, защитных Благословений.
   - Можете открыть мешок, сир, - обратился ко мне прелат.
   Пузырящаяся, черная дрянь, заполнявшая сосуд, никуда не делась. Уж не знаю, в чем тут прикол, но пролить ее невозможно. Она не будет перетекать даже если сосуд специально наклонять. Может, это и не жидкость вовсе.
   Не смотря на мои опасения, близость Алтаря никаким образом на этой мерзости не сказалась. Прелат, со светящимися, от активированного умения Обнаружение Скверны, глазами, нарезавший круги перед столом, тоже был проигнорирован. Периодически возвращаясь к Алтарю, он проделывал какие-то манипуляции с ним и вновь возвращался к осматриванию сосуда. Руками, благоразумно, не пытался хватать.
   После почти часа беготни и стараний, отец Габриэль вынужден был сдаться. Я, к своему стыду, с удовольствием наблюдая за его метаниями (ну каюсь, такой вот я), даже заскучать не успел.
   - Единственное, что я могу сказать точно - этот артефакт проклят, - прелат сокрушенно вздохнул и, как мне показалось, досадливо, покосился на Алтарь. Похоже, даже его широчайших возможностей оказалось недостаточно. - Но ни чем он на самом деле является, ни для чего служит, мне неизвестно.
   М-да, я надеялся на несколько другой результат. И, главное, что с этой дрянью теперь делать-то? Уничтожить... ну откровенно жалко ведь, не так много трофеев с боя в подземелье нам досталось, чтобы вот так ими разбрасываться. А продолжать у себя хранить, рискованно. Кстати.
   - Отец Габриэль, а этот артефакт он может на разум окружающих влиять?
   Прелат задумался. Неудача его откровенно обескуражила и весьма разозлила, никому не понравится чувствовать себя идиотом, особенно из-за какой-то вещи.
   - Не знаю Ваше Величество, - ответил он наконец. Покачал головой. - Я подобных эффектов не заметил, но это еще ни о чем не говорит, как уже говорил, нужного опыта у меня нет. К сожалению, наш Храм не обладает собственной библиотекой, соответствующих знаний мы просто не успели накопить... В Империи Грифонов нам наверняка не отказали бы в помощи и советах, но мы слишком далеко от них.
   Это да. Несколько месяцев пути по реке, совсем не ближний свет. Да и не особенно мне хочется впускать в свои владения чужих. Церковь это такая организация, только палец подставь, вместе с головой откусят. Впрочем, то же касается и всех прочих - Ордена, аристократия, Гильдии всякие - лохов там нет, не выживают они в конкурентной борьбе. Так вот обратишься один раз за советом, а потом обнаружишь что уже в долгах по уши.
   - Попробуйте использовать на нем Очищение, - помолчав, предложил отец Габриэль. - Других идей у меня нет.
   И у меня нет. Блин, ну что за фигня, а? Тяжко вздохнув, подошел к столу и осторожно обхватил ладонями сосуд. Очищение.
   - Что за?.. - не понял. Умение вообще не активировалось.
   - Проклят не сосуд, а его содержимое, - мягко напомнил прелат.
   - Я руки в эту дрянь совать не буду! - немедленно отозвался я.
   - Сир, по-другому не получится, - покачал головой отец Габриэль. Ага-ага и поэтому у тебя столько любопытства и азарта в глазах. Ну не гад ли?
   Сдержав ругань, все равно ведь ничем не поможет, посмотрел на сосуд. Я, конечно, бессмертный, но без конечностей остаться, отнюдь не мечтаю. Даже если мне их прямо здесь же и восстановят, при помощи Алтаря.
   Левой ладонью, осторожно прикоснулся к этой пузырящейся гадости... и ничего не почувствовал. Ее будто прозрачная пленка обволакивала, слегка поддающаяся нажиму. Даже понять, горячее оно или холодное, не удалось. Ладно, мне же лучше. Очищение. Э-э?

Ваших Сил недостаточно для Очищения данного предмета.

  
   Да что за предмет-то?! И почему это недостаточно? Темный Алтарь угробить, значит сил хватает, а на это вот нет... Хотя, Алтарь я ведь не навыком уничтожил, а мечом. Однако и Очки Святости у меня тогда были не полные. На трофеи жреца их тоже хватило, как и на вампира. А кстати, я как-то не обратил внимания - на кровососа и на посох, одинаковое количество Очков было затрачено? Может как раз в этом дело - Очищение этого артефакта нужно провести за один прием и в данный момент я на это не способен? Тогда получается, что темные алтари за несколько подходов можно разрушать?
   - Недостаточно силы, - ответил я на внимательный взгляд прелата. Надо бы мне отдохнуть, а то уже думать тяжело.
   - Честно сказать, я в растерянности, - отец Габриэль развел руками. - Возможно на вашем нынешнем уровне, провести Очищение этого артефакта не удастся.
   - Угу, - завязав мешок, повесил его на плечо. - Спасибо за помощь, отец Габриэль, пойду я.
  
   В кресло свое, я просто рухнул, брякнув мешок с его опасным содержимым на стол. Как-то день прошел... вроде бы, и сделать успел многое, а все равно ощущение такое, будто время впустую растратил. Уже восемь почти, а я даже не ужинал. И на тренировку идти желание уже почти пропало, в нынешнем состоянии я себя киселем чувствую.
   Сосуд, м-да. Выбрасывать его, пожалуй, не стоит. Интересно ведь, чем оно станет, если провести Очищение. Есть конечно нехилый шанс, что артефакт будет уничтожен, но рискнуть, пожалуй, стоит. Правда, когда еще я наберу достаточно сил, чтобы проверить свои догадки, даже предположить невозможно. Ладно, это все дело будущего, займемся пока настоящим.
   Кто бы сомневался, что мои, такие замечательные подданные, не забудут позаботиться о своем погрязшем в делах Лорде. Ужин уже давно закончился, однако порции, доставленные мне, были горячими и неимоверно вкусными. Дурное настроение, под натиском сытости, не выдержало и капитулировало. Тихо, спокойно (ха!) и никто не лезет со срочными заботами. Не такой уж плохой вечер, вообще-то...
   Тревожный сигнал, своим жутковатым и мерзким звучанием мгновенно разогнал накатывавшуюся сонливость, заставив испуганно вздрогнуть от неожиданности, именно за такое полезное свойство и выбрал этот звук в свое время.
   Карту раскрывал, уже заранее настраиваясь на неприятности. Некромант, гнида такая, все никак не успокаивается... Что?! Действительность оказалась куда более жуткой и непонятной.
   Сигнал пришел из города. Из Храма. В полнейшем обалдении я смотрел, как егерь, только что ударивший прелата ножом в горло, сбил священника на колени и, выхватив меч, одним ударом отрубил ему голову... А его напарник, спокойно и легко, перерезал горло аколиту. ВЫ ЧТО ТВОРИТЕ СУКИ?!
  

Юнит находится под действием заклинания или умения, подавляющего волю.

   Что?.. Попытка отозвать ублюдков окончилась неудачей. Как... Да что за...
   Второй сигнал ударил по мозгам разгоняя пелену растерянности и непонимания. В воротах замка шел бой. Двое, еще остававшихся в живых мечников, отчаянно отбивались от двоих егерей и еще одного мечника. Первых двоих убили внезапно, они даже оружия обнажить не успели... И вновь невозможно приказывать одурманенным бойцам.
   Резко увеличив масштаб карты, переместив камеру чуть не к облакам, я на секунду замер, отказываясь верить увиденному. И бросился к окну.
   Через реку протянулся широкий и, видимо, очень прочный ледяной мост. А к нему, со стороны пещеры двигалось целое войско. Демоны. Очень-очень-очень много гребанных демонов! Очень быстрых демонов... Дозорный на крыше донжона, почему он не поднял тревогу?!
   Пусто. Нет его там. И уже не важно, мертв он или помогает прочим попавшим под вражеский контроль убивать моих бойцов. Уже не раздумывая, подхватил щит и бросился к двери, на ходу активируя функцию оповещения ВСЕХ моих подданных.
   - Замок атакован демонами! - рыкнул я, распахивая дверь. - Блять!...
   Дернувшись назад, с трудом сумел отбить удар меча, едва не пробившего мне кишки. Стоявший за дверью мечник сунулся следом... и обломался. Прижав его клинок щитом к косяку, я шагнул вперед и вцепился правой рукой ему в лицо. Подсечка и парень грохнулся на спину. Очищение... Да твою же мать! Не работает, нет в заклинании, контролирующем его Тьмы.
   - Прости меня, - придавив коленом вооруженную руку, резко ударил краем щита ему по голове. Нет времени разбираться как освободить тебя от этой дряни, пожалуйста, прости меня. Выдернув мизерикорд из ножен, вогнал его не успевшему очухаться от удара бойцу под подбородок.
   Разумеется, именно этот момент и выбрали сидевшие в кордегардии, этажом ниже, воины, чтобы заявиться сюда. Их Лорд, объявивший только что жуткую новость про демонов, прямо на их глазах зарезал собственного мечника. Зашибись картинка, правда? Вот только мне уже по хрен, чего они там думают. Проверив через карту, убедился что сэр Альберт и двое мечников с ним, не находятся под контролем врага.
   - Одержимый, - поднимаясь, коротко бросил я. Да, не совсем верно, но подробно объяснить можно и потом. - Быстро вниз, нужно успеть закрыть ворота. Демоны на той стороне реки уже создали мост.
   И мы рванули вниз по лестнице, игнорируя испуганных слуг, мелькавших в дверях комнат на этажах и не решавшихся задавать вопросов... Только мы не успели. Даже половину пробежать не успели, когда я увидел на по-прежнему открытой карте, как в ворота протиснулась огромная, трехголовая тварь. И немедленно разорвала на куски все еще дерущихся бойцов, не разбирая кто чей. Цербер.
   Остановившись у выхода из донжона, осторожно выглянул наружу. Черная, жуткая тварь, забрызганная кровью, стояла посреди двора и таращилась прямо на меня. Сорок второй уровень... Мельком отметив по карте, что наперерез воинам, тренировавшимся на ристалище, движется целая толпа бесов с несколькими гончими, глубоко вздохнул.
   Святое Оружие, Могущество на рыцаря, Божественная Защита.
   - Слева от нас, на стене арбалетчик, одержимый, - повернулся я к бойцам. Арбалеты уже у них в руках, хоть и не профильное оружие, но командиры заставляют тренировать все, так что стрелять умеют. - Бьете по нему, после чего несетесь к запорному механизму решетки. Мы с сэром Альбертом отвлечем цербера. Все понятно?
   Молодые, ни в одном бою еще не успевшие побывать. А лица серьезные и злые, жесткие взгляды. Они не испугаются, нет, эти люди способны залезть в самую пасть демону, чтобы выдрать ему сердце. Если их Лорд стоит рядом.
   - Погнали, - голос сорвался злобным рычанием, сдерживать ненависть захлестнувшую меня с головой я больше не буду. Аура Силы.
   Выскочив первым из дверей, немедленно получил арбалетный болт в плечо. Хреново ты тренировался парень, а больше уже и не успеешь. Защита сработала, ослабив удар и, скользнув по доспехам, болт отлетел в сторону. Ходу!
   В три прыжка слетев по лестнице, не останавливаясь ринулся к зарычавшему церберу, подавшемуся в мою сторону. Рано, рано... Аура Подавления!.. Твою мать!!! За громадной тушей демонического пса, в воздухе медленно проявились силуэты четырех суккуб. Попавшие в радиус действия моего активного умения, они лишились своей невидимости.
   - Пес мой! Вали суккуб! - проорал я рыцарю.
   Размахнувшись, швырнул щит в правую башку цербера, уже разинувшую пасть, чтобы вцепиться в меня и дернулся в сторону. Жуткие челюсти щелкнули совсем рядом, а моя левая рука на короткое мгновение коснулась страшной морды. Пожалуйста, сработай! Очищение.
   Половина головы цербера превратилась в пепел, вырвав из необъятных глоток леденящий душу вой полный боли и ненависти. Тварь рывком развернулась ко мне, пытаясь подмять под себя и растерзать, разорвать. Только и успел вцепиться в могучий загривок и тут же всадил в него меч.
   Меня просто снесло, как пушинку. Цербер метался по двору, хрипло завывая и пытаясь дотянуться до меня левой пастью. Меч словно в масло, по самую рукоять вошел в шею твари, с каждым ее движением, раздирая проклятую плоть. Очищение, Очищение, Очищение... Да когда ты уже откатишься!...
   Покатившись по брусчатке, цербер со всего маху впечатал меня в стену донжона, практически размазав по ней. Перед глазами все поплыло, воздух напрочь отказывался наполнять легкие... А надо мной нависла жуткая, оскаленная морда. Божественная Защита! Громадные челюсти будто на невидимый кокон наткнулись, бессильно соскользнув по нему и с лязгом захлопнувшись. Куда сука?!.
   Вцепившись обеими руками в попытавшуюся отодвинуться голову, активировал откатившееся, наконец, Очищение. И со злобной радостью смял в ладонях черный пепел. Тварь, по инерции, отступила на пару шагов назад и грохнулась. Средняя голова, залитая собственной кровью, с хрипом втягивала воздух, таращась на меня налитыми чернотой глазами. Да что же ты никак не сдохнешь-то, тварь?
   С трудом поднявшись на ноги, подошел к церберу, все еще дергавшемуся, пытаясь встать. Меч остался где-то под средней башкой, так что пришлось обнажить мизерикорд. Удар в висок с трудом проломил прочную кость. Еще удар. Еще. Еще... После восьмого только, тварь сдохла.
   Я огляделся. Своими метаниями цербер умудрился затащить нас за донжон, так что видна была только часть двора. Посреди которого валялась разорванная пополам суккуба. Второй, видимо, досталось лапой, удар отбросил ее к крепостной стене, разодрав живот и оторвав ногу. А совсем неподалеку от меня, сэр Альберт, сбив с ног третью демоницу, пытался ее задушить. Где четвертая?!
   В этот момент в башку раненой, но все еще живой, прилетел арбалетный болт, а рядом с рыцарем появился мечник. Приставив арбалет к голове отчаянно дергавшейся суккубы, он выстрелил.
   - Решетка! Опускай решетку! - заорал я, бросаясь вперед. Парень, бросив арбалет, побежал к воротам. Да вашу мать! - Назад!
   По ту сторону ворот показались бесы. Не успеть. И не убить, тварей слишком много. Подскочив к сэру Альберту, рывком вздернул его на ноги... кираса на груди, была разодрана буквально в клочья и залита кровью. Но живой, так что хрен я тебя здесь оставлю.
   - Помогай, - прохрипел я подскочившему мечнику и вдвоем мы бегом поволокли тяжелого рыцаря к лестнице донжона. За спиной заголосили увидевшие нас бесы, в толпу которых, в ответ, прилетел болт от стоявшего возле дверей мечника. Всего один, сдержать тварей он, конечно, не смог бы.
   Одним махом проскочив лестницу, мы ввалились в дверь и мечник немедленно ее захлопнул, задвигая засов... Не успел, чудовищный удар, прилетевший в створку с той стороны, распахнул ее настежь, сбив парня с ног. А в проем уже катился вал визжащих тварей.
   Отшвырнув в сторону мечника с рыцарем, я отбил предплечьем устремившуюся мне в лицо алебарду и, перехватив древко, рванул тварь к себе, с подшагом врезав кулаком по перекошенной харе. И ухватив алебарду обеими руками, подставил под удар ятаганом.
   Меня отшвырнуло назад, оставив на нагруднике глубокую вмятину и разрубленную на две части алебарду в руках. На ногах я сумел устоять и потому, сунувшийся добивать меня бес, получил топором по шее.
   - На лестницу, отходим, - прорычал я оказавшемуся рядом со мной мечнику. С бессильной ненавистью успев увидеть, как орава бесов скрыла под собой пытающегося подняться на ноги рыцаря и воина, не отступившего от командира ни на шаг.
   Я ненавижу лестницы в моем донжоне! Узкие, с неудобными ступенями, без перил... На них так легко держать оборону от прущих нескончаемым валом тварей! Мечник слева, отбивает самые опасные удары щитом, открывая для моих атак злобно визжащих и воющих бесов. И я бью, отбиваю, блокирую, отвожу в сторону выпады ублюдков и рублю их топором и протыкаю шипом на конце древка.
   - Бар-рр-а!!! - умение срабатывает, на короткие секунды ошеломляя тварей. - Бей!
   Остановить бесов нам не по силам, и никого нет за спиной, чтобы поддержать, подпереть, затормозить. Слишком быстро мы проскочили этажи с людьми, да и не смогли бы слуги ничем помочь, только умереть быстро и бесполезно... Возможно для них это было бы лучше.
   Снизу, за поворотом лестницы, вдруг раздался бешеный рев и испуганные крики. А через секунду я увидел здоровенного, метра за два наверное, демона. Тяжелые, красные доспехи, рогатый шлем. Топор в правой руке и длинный штык на левой перчатке. Расшвыривая бесов, он рванул к нам.
   Божественная Защита. Могущество на себя, Аура Силы.
   Отклонив древком удар топора, я ударил своим... и получил штыком прямо правый кулак. Даже замедленный защитой, он вошел в кисть почти наполовину. И, тут же, снизу вверх, демон ударил топором. Ни защититься, ни уклониться я не успел... Мечник буквально вбил меня в стену, вытолкнув из-под удара и подставившись сам.
   - Бе... ги... те, - ухватившись обеими руками за рукоять пробившего ему голову топора, парень завалился на спину.
   - Да щаз!!! - не ожидавший такого, демон на секунду потерял равновесие, посунувшись вперед и дав мне шанс.
   Под удар штыка я подставил уже искалеченную правую ладонь и, рыча от злобной радости, вколотил древко в оскаленную пасть демона. И ударив плечом, сбил его с ног. Здоровенная туша покатилась вниз, снося бесов.
   Коротко глянул на мечника - мертв. Стиснув зубы, я рванул вверх по лестнице. За спиной нарастал вой и лязг, похоже, к веселью подоспели и остальные демоны. Ну, радуйтесь, суки, пока можете.
   Захлопнув дверь на своем этаже, задвинул тяжелый засов и отскочил назад. Мощный удар, обрушившийся на нее с той стороны, едва не выворотил петли. Да хрен вам! Сорвав с пояса футляр, я выдернул из него свиток. Еще побарахтаюсь... Вот так мы ее поставим.
   Каменная Стена, с глухим шорохом воздвиглась между мной и демонами, перегородив едва не половину зала. Пять минут гарантированно есть, даже если будут магией долбить - три метра зачарованного камня это далеко не пластилин.
   Заполошно дыша, посмотрел на изуродованную правую ладонь. Больно, черт. Но, похрен, после смерти заживет. А смерть у меня будет скорая... Скорая... А точка возрождения, здесь, в кабинете.
   Оглядевшись по сторонам, подбежал к двери в Заклинательный Покой. Надо сменить точку, успеть, прежде чем двери и камень разломают...
   Я остановился. Владения. Люди. Мои люди, которые попадут под власть демонов. Их будут мучить и приносить в жертвы на алтарях, создавать из них одержимых и рабов... Потому что я не справился! Не смог защитить!
   Сорвав шлем, с размаху саданул головой в дверь. Больно, зато как мозги прочищает. Возьми себя в руки, сволочь, ты ведь знал, что однажды такое может случиться, специально готовился! Вот сейчас и проверишь, на собственной шкуре все что придумывал.
   Раскрыв карту, торопливо осмотрел город... Здесь уже хозяйничают демоны и, если кто-то успел сбежать, остальных уже не спасти. Тренировавшихся на ристалище бойцов тоже успели уничтожить, слишком мало их было даже чтобы суметь отступить. Простите меня. Долбанув кулаком по двери, переместил карту на Веселую, одновременно включив общую связь.
   - Замок отстоять не удастся, - галера стоит здесь же, это хорошо. И лодок у них много, смогут всех забрать. Выделил старосту. - Грузитесь на галеру, на сборы пять минут. Кто не поместится на корабль, пусть берут лодки. Уходите к долине ниже по течению реки. Галеру, как высадитесь, отправляйте обратно, к точке высадки смен на заставу в ущелье.
   Быстро промотал карту по шахтам и рудникам. С правого берега у людей тоже есть шанс успеть удрать, если не по реке, то хотя бы через перевал. О том, какая судьба их там может ждать, я старался не думать.
   Дальше, сэр Алистер. Потом сэр Кейн. Старосты деревень. Каждому успеть отдать указания, предупредить, объяснить что и как делать. Время, время, время!
   - Сэр Мартин, слушайте внимательно, - в лагере у замка некроманта царила суета сборов. Нет, ребята, вы не успеете, но помочь еще способны. - Жителей Сосновки и Яблоневки я направил через Ближний перевал к вам. Охрана стены будет ждать полчаса после их ухода, после чего двинется следом. Постарайтесь встретить людей. Пока Храм еще не разрушен, используйте Архангелов, Призрачных Драконов у некроманта не должно быть иначе вам конец. После чего направляйтесь к перевалу со всей возможной скоростью.
   И уже всем.
   - Прощайте. Постарайтесь выжить.
   Интерфейс, команды управления подданными. Уволить всех воинов. Да, уверен. Что произойдет с моими подданными, когда контроль над замком перехватят - я не знаю и не хочу рисковать.
   Вот так. Хрен вам, а не мои люди! Ну, а теперь можно и в окно выброситься, давно мечтал опробовать такой метод развлечения, вот и возможность представилась.
   С той стороны Каменной Стены раздавались тяжелые, мощные удары, отдававшиеся в полу. Как же им хочется поскорее добраться до меня, а. Перебьетесь.
   Зашел в кабинет и остановился. Мешок на столе. А в нем этот артефакт непонятный, который я как раз у демонов и спер. Выходит, за ним явились? Я сам спровоцировал сегодняшнюю бойню?.. Хотя, если у этих тварей был доступ через портал, они в любом случае, рано или поздно явились бы.
   Хм. А может испортить ублюдкам праздник? Достав сосуд из мешка, еще раз осмотрел его. Блин и как? Вылить невозможно, в окно выбросить - так подберут ведь... Ох, как же я не хочу эту мерзость пить. Но не оставлять же. Да и вообще, это можно выпить? Вот и проверим.
   - Не смей!!! - от этого рева содрогнулся весь донжон. Я чуть сосуд не выронил, шарахнувшись в сторону и оборачиваясь к двери. Нет, никого там нет. Он что, сквозь камень меня видит?! Или...
   Повернувшись к окну, увидел мелкую, полупрозрачную тварь, зависшую в воздухе напротив. Оскалившись, продемонстрировал ей оттопыренный палец и, под бешеный рев хозяина всех этих демонов, быстро выпил содержимое сосуда.
   По пищеводу, будто расплавленный свинец прокатился, скрутив тело жестокой болью. Согнувшись пополам и страстно мечтая выблевать эту дрянь обратно, я выронил сосуд и, с трудом удерживаясь в сознании, доковылял до подоконника. Последнее, отчаянное усилие и, перевалившись через него, полетел вниз.
  
   Глава 11
   Темно. В первую секунду почувствовал себя ослепшим, все же смерть несколько дезориентирует. Тряхнул головой, прогоняя из памяти видение надвигающегося замкового двора, и прислушался. Тихо. Ну, почти, за толстыми стенами слышны голоса и какой-то шум, но в самом Покое никого еще нет.
   Медленно присев, зашарил вокруг руками, почти сразу наткнувшись на металл доспехов. Значит, свитки слева. Вот он, подсумок, а в нем все три. Схватив первый, открыл карту и, выпрямившись, шагнул вправо, стараясь не наступить на доспехи, грохнуться здесь было бы очень неприятным исходом. Проведя рукой по стене перед собой, добрался до угла, аккуратно сдвинул фальшивую панель в сторону на сантиметр, не больше и, уже своими глазами осмотрел Заклинательный Покой. Точно пусто!
   Активировав свиток Иллюзии, накрыл ею все помещение. И поспешно задвинул панель на место, заслышав тяжелые удары в дверь и злобные вопли. Ну, не подведи трофей, вся надежда теперь лишь на тебя.
   Вновь присев, нашарил меч и вытянул его из ножен. Если затея - безумная, буду честным хотя бы с самим собой - провалится, хоть поцарапать кого-нибудь из демонов успею. Надеюсь. Не хочу думать о том, что ждет меня в случае неудачи.
   На карте было видно натуральное столпотворение на моем этаже. Твари выламывали двери, врывались в комнаты, сразу же начиная их обыскивать, не утруждая себя аккуратностью. Двое Гвардейцев, с остервенением рубили дверь в Заклинательный Покой. Стоявший в центре гостиной демон, единственный в этом хаосе, сохранял неподвижность. Правда перекошенная злобой морда и рев, слышный даже здесь, наглядно свидетельствовали, что спокойствием в его случае даже и не пахло.
   Дверь крепкая, зачарованная, однако твари оказались слишком настырными и сильными. Минуты не прошло, как очередной удар проломил, наконец, створку и через несколько секунд ее просто выдрали вместе с петлями.
   Демон шагнул вперед и буквально отшвырнул Гвардейцев, что при его комплекции выглядело натуральным подвигом. На фоне кряжистых и даже будто узловатых тварей, этот, не смотря на двухметровый рост, выглядел стройным и худощавым.
   - Вон все! - а вот этот голосок я из тысячи узнаю! Ну, здравствуй падла. Рев сопровождался звуком до боли напоминавшим хруст костей и, судя по болезненному вскрику, я не ошибся, кому-то из уродов сделали больно. Жаль не убил, наверное, я недостаточно сильно разозлил вашего босса, сволочи, но в скором времени постараюсь это исправить.
   Темная кожа, два мощных, витых рога растущих изо лба, постепенно закручиваясь, загибаются назад. Шлем на такую башку не оденешь, зато и по черепу врезать очень непросто. Черная броня и огромный двуручник за спиной. Очень стильно, круто и пафосно - настоящий ублюдок.
   Демоны суетливо и очень быстро убрались подальше, да еще и затихли, так что гулкие шаги их хозяина, вошедшего в Заклинательный Покой, были отчетливо слышны. Будь у меня хоть малейшая уверенность, что смогу его убить до того, как вмешаются остальные, не колебался бы ни секунды, даже если потом меня ждет алтарь. Помешать уродам захватить мой замок, намного важнее.
   Все это я видел лишь мельком, потратив время с максимальной пользой, обшаривая глазами карту, считая, запоминая... и заставляя себя отрешиться от того, что происходило в городе. Ненависть горячей волной растекалась по телу, но поддаваться ей было нельзя. И я смотрел.
   Момент подчинения Источника Магии, я пропустил. Просто карта вдруг "погасла", затянувшись "туманом войны" и мгновенно отключилось большинство функций интерфейса. Замок захвачен, и я перестал быть Лордом. Закрыв окно, прислушался. Демон не шевелился еще с полминуты, а никто из прочих не осмеливался прервать его размышления. Наконец, раздался тяжелый вздох и ублюдок зашагал к выходу. Не такой радостной оказалась победа, да сволочь? Подожди, еще даже полночь не наступила, самая дискотека будет только после двенадцати. Вот тогда здесь начнется настоящее веселье. Чтоб вы передохли все, твари!
   Теперь все зависит от того, насколько у демона хватит терпения - оглядеть завоеванный замок хозяйским взором, проверяя кто и где заныкался из бывших его владельцев, ты ведь хочешь этого? Не тормози урод, полюбуйся! Пока держится иллюзия и мой отнорок, запрятанный в самом сердце уже чужого! - владения, не виден для тебя.
   Я долбанный параноик и горжусь этим! Какому еще психу придет в голову соорудить в Заклинательном Покое фальшивые стены, в полуметре от настоящих и воткнуть туда собственную точку возрождения? Точнее, стены-то как раз из настоящего камня, отделанные в тон и стиль, лишь в правом углу, узкий проем закрытый деревянной панелью, старательно замаскированной. Если очень-очень внимательно не приглядываться, то и не поймешь, что помещение немножко меньших размеров, чем должно быть. И знают о существовании всего этого лишь несколько человек, которым еще нужно догадаться задать правильный вопрос при допросе, потому как сами они будут молчать. Заранее пристроенный здесь комплект доспехов и оружие дают ох как много возможностей для незваного диверсанта.
   Прошипев что-то неразборчивое, демон вышел из Заклинательного Покоя. Некоторое время можно передохнуть... Да, пока моих людей убивают и пытают, а я ничего не могу сделать для них! До полуночи еще чуть больше трех часов и все это время мне придется ждать. И нет ни малейшего выбора.
   Вслушиваясь в удаляющиеся шаги и ругань демона, раздававшего приказы, я принялся осторожно облачаться в доспехи. Занятие отнюдь непростое в такой тесноте, особенно если нельзя шуметь, кто-то из тварей остался возле входа в Покой, а дверь еще не скоро восстановится, если конечно новый хозяин замка этим вообще озаботился.
   Пусть и не быстро, но справился. Однако это натуральный мазохизм, надевать броню в полной темноте, хватай мне маны на Кошачий Глаз, непременно использовал бы. Да я едва удерживался от ругани в полный голос, больше часа провозился, вместо нескольких минут.
   Пристроив франциски в чехлы за спиной, нашарил и прицепил на пояс подсумок. Браслет на руку, с удовольствием отметив, как подросла Сила, амулет на шею. Блин, надо было его раньше нацепить, горжет мешает. Чуть не придушив себя и ободрав кожу на шее, сумел все же запихнуть амулет под кирасу.
   Так, посох здесь же, рядом... Тьфу, дебил! В нем маны вполне хватает за заклинание. Ох, потряхивает меня, нервы они такие, падлы, сложно с ними справляться. Но нужно, потому что косячить, даже по мелочам, больше нельзя, весь лимит ошибок я уже выбрал, теперь только побеждать и никак иначе!
   Глубоко вздохнув, прикрыл глаза, успокаиваясь. Прислушался к происходящему за стеной, какое-то бормотание, повизгивание... Даже думать не хочу, чем они там занимаются, меня не обнаружили и ладно.
   Опустившись на одно колено, молитвенно сложил ладони и тихо, одними губами, прошептал:
   - Даруй мне силу Свою.
   Очки Святости увеличились на двадцать единиц. Работает Божественное Прикосновение! Жаль, что повторно эту молитву смогу лишь через двенадцать часов использовать, потратился я сегодня на паладинские умения изрядно. Ну да, переживу как-нибудь, главное в самом начале не облажаться, а потом Храм и Часовня снова в моем владении окажутся и будут Очки восстанавливать уже нормально.
   Мысленно пробежавшись по списку первоочередных дел, убедился что ничего не пропустил и посмотрел на время. Без пятнадцати десять. Чуть больше двух часов и события вновь начнут свой стремительный бег, к моему триумфу - это даже не обсуждается! А пока нужно отдохнуть и набраться сил, потом станет просто некогда.
   Усевшись на пол, уже привычно прислушался, но ничего нового не услышал. И это здорово. Теперь можно разобраться с системными сообщениями, заодно и успокоюсь немного, а то словно сжатая пружина весь.
   Так. Бла-бла-бла, вы проиграли, но не нужно отчаиваться, это лишь начало нового пути. Найдите себя и, наверняка, вам представится шанс вернуть утраченное... Утешение для неудачников, потерявших все. Не особо душевное и действенное, надо сказать. А у меня и выбора нет, свой замок демонам я не оставлю, так что идите вы на хрен с новым путем.
   А вот следующая системка оказалась куда интереснее.
  

Вы поглотили Проклятую Магическую Эссенцию. Желаете принять ее Силу?

(Внимание! Способности, основанные на Святой Магии, ослаблены.)

  
   Не понял!.. Быстро открыв описание Умений, убедился, что бездушная система не врет. Святое Оружие (урон нежити и демонам 15%), по другим расам урон вообще пропал. Святые Доспехи - та же фигня! Иммунитет к Проклятиям (90%). И вот так со всеми! Да вашу ж мать!!!
   Больше всего напрягает "Проклятая" в описании этой дряни. Что почти гарантирует, что без Магии Тьмы, здесь не обошлось. И если я сменю "окрас", меня собственные же люди прикопают и о возвращении замка придется забыть. Демоны уж точно не станут умиляться при виде "потемневшего" меня и добровольно возвращать отобранное. Да и о том, как я отношусь к подобным выродкам, уже не раз говорил, становиться одним из них в надежде на некую "Силу", это точно не для меня. Я с куда большим удовольствием таких тварей резать буду.
  

Вы отказались от могущества, противоположного Вашей Сути. Верность своим идеалам достойна уважения. Пройдите этот путь до конца:

Найдите способ избавиться от Проклятой Магической Эссенции!

  
   Вот так мне больше нравится! Раз этот способ есть, я его обязательно найду. Но сначала разберусь с демонами, а это было бы непросто и без ослабления моих Умений.
  

Князь Ада Аркелат объявил Вас своим личным врагом! Отныне его слуги и союзники начнут охоту за Вами. Покажите обнаглевшим тварям их место:

Убейте Своего Врага!

  
   Я до хруста сжал кулак, давя приступ злобы, что-то это чтение совершенно не помогает расслабиться. Не нужно торопиться, жизнь длинная и если не удастся дотянуться до его глотки в ближайшем будущем, времени исправить это упущение с лихвой хватит. Главное замок отбить, а остальное приложится.
   Полученные уровни, сразу два, и выбирание Умений, все же помогли немного успокоиться. По единичке к Силе и Устойчивости к Откату даже порадовали. Конечно +2 к Силе было бы лучше... а еще лучше по десятке в каждую характеристику, но чего нет, того нет. Выбрал Удачу 3 и Мастер Белой Магии 4, остальные варианты мне вообще не подходили. Рандомайзер во всей своей красе.
   Если...
   Если Аркелат тупой ублюдок, то мои шансы отбить замок сильно понизятся. Дурак не откажется от соблазна уничтожить Алтарь в Храме, получив для себя некоторое количество плюшек. Да и сам комплекс постарается разломать. И тогда я останусь без Архангелов, возможно и прелатов лишусь.
   Если Аркелат умный и хитрый, то ничего разрушать он не станет, сразу во всяком случае. Ведь замученный на Алтаре Темного Бога паладин, прелат, да и вообще любой из моих бойцов, принесет демону гораздо больше пользы и удовольствия. Умный враг опасен, но в данной ситуации, он, к сожалению, предпочтительнее дебила. И судя по тому, как грамотно и хитро действовал демон, дураком он не является. Я очень на это надеюсь, потому что без Архангелов воевать с тварями будет гораздо сложнее...
   А дальше просто сидел, ждал и думал о том, что на будущее - которого я всеми силами буду стараться впредь не допускать! - стоит хранить в этом тайничке хотя бы небольшой запас еды. Голод, утоленный перед нападением демонов, после возрождения разыгрался с новой силой.
  
   Божественная Защита. Святое Оружие. Посох в руку - Могущество. Положив артефакт обратно на пол, я вытащил меч и взял его в левую руку. Прислушался. Все по-прежнему и в самом Покое никого нет. Я смогу, я обязательно справлюсь!
   Часы отсчитывали последние минуты уходящего дня. Мне нужно будет всего несколько секунд, чтобы захватить контроль над Источником Магии. Аккуратно сдвинув фальшивую стену, я выглянул в образовавшуюся щель. Так и есть, пусто. Еще чуть-чуть подождать.
   В правой руке я держал франциску и, не отрываясь, смотрел на часы. Робость, сомнения, слабость, страх - это все осталось позади и больше не мешало. Я не ошибусь и не оплошаю.
   Время!
   Рывком сдвинув панель, я скользнул вперед, поднимая правую руку с Перстнем. Секунда, другая, третья... Быстрый взгляд на заранее открытый интерфейс - казна полная, Храм цел, ресурсы на Складе! Нанять всех!
   В одной из комнат на этаже раздался грохот и злобный рев, опомнились твари, только поздно.
   - В замке демоны! Закрыть ворота! Половина бойцов ко мне - прорычал я через интерфейс и, развернувшись к двери, метнул франциску.
   Вбежавший в зал миньон улетел обратно, с топором в башке, а второй, испуганно дернувшийся назад, оказался стоптан вломившимся следом демоном. В такой знакомой красной броне, с гребанным штыком в левой лапе. И неимоверно радующей меня жутковатой ухмылкой, разодранной моим прошлым ударом, пасти.
   - Живой сука, - с ненавистью прошипел я и скользнул ему навстречу. Аура Силы. - Бар-рр-а!!!
   Ублюдок замешкался лишь на мгновение, но мне этого хватило, меч проскрежетал по штыку и разрубил демону руку. Закрывшись щитом от топора, выпустил меч и, шагнув вперед, вцепился пальцами ему в рожу. Очищение! Сдохни тварь!
   Вывернувшийся из-за не успевшего упасть тела, миньон, чуть не насадил меня на ятаган, пырнув, как копьем. С трудом успев сдвинуться в сторону, врезал ему носком сапога между ног и, стряхнув щит с засевшим в нем топором, шагнул вперед, воткнув кинжал согнувшемуся пополам выродку в затылок. Оглянулся на первого, распластавшегося на полу, дохлый, удачно я ему голову пробил.
   Открыл карту. Во дворе замка валялись трупы. Немногочисленных бесов, оказавшихся там, задавили мгновенно, не без потерь, к сожалению. Воротная решетка уже упала, отрезав нас, ненадолго, от внешнего мира. Бойцы, под руководством одного паладина занимали места на стене и возле ворот, стараясь держаться так, чтобы не подставляться под возможный обстрел из донжона. А второй паладин, с рыцарем и двумя десятками воинов, устремились в башню, ко мне на подмогу.
   К сожалению, опередить десяток бесов они не успевали, Аркелат определенно владел заклинанием интерфейса, сами эти твари не догадались бы устремиться на штурм моих покоев.
   - Бесы через этаж над вами, - выдрав топор из щита, нацепил его обратно на руку и подобрал меч. - Я постараюсь продержаться.
   Плевое дело, бесы это тебе не носороги, да и мало их, ага... Ну и выбора нет, поэтому продержусь, никуда не денусь! Около минуты еще есть, посмотрим, что в Храме происходит.
   Внутри комплекса демонов не было, что не удивительно, очень уж неприятно им находиться рядом с Алтарем, так что священникам влезать в драку, с ходу, не пришлось. Но это ненадолго, в городе было под сотню тварей, обыскивавших дома и стаскивавших найденных людей на центральную площадь, в замковой тюрьме свободных мест уже не было. И вся эта кодла, получив приказ от хозяина, разрозненными, пока, группами, потянулась к Храму. Ползите суки, вас там очень ждут.
   - К вам несколько десятков тварей прутся, в основном бесы и гончие, но есть и сильные. Готовьтесь к бою. Архангела призывать в самом крайнем случае, - приказал я, направляя первого попавшегося аколита к Алтарю. Одного прелата мне точно не хватит.
   Топот, крики и визги несущихся по лестнице бесов, становились все громче. Перехватив меч левой рукой, выдрал из черепа миньона франциску и сунул ее рукоятью себе в зубы, после чего достал из-за спины вторую. Выломанная дверь на этаж болталась на одной петле, чем-нибудь забаррикадировать ее я не успевал, так что просто задвинул обратно в косяк, насколько смог и вернулся к входу в Заклинательный Покой.
   Створка вылетела от удара и я тут же метнул топор в показавшегося в дверном проеме беса и сразу же второй. Убил, нет, проверить уже не успел, твари ввалились на этаж, протоптавшись по упавшему и устремились ко мне. Аура Силы.
   - Бар-рр-а! - пырнул мечом ближайшего и, провернув клинок в ране, рубанул вправо, по руке тянувшегося ко мне ятаганом второго. Шаг назад и сунувшийся было вперед ублюдок получил щитом по морде и сбитый с ног, помешал остальным.
   Защита слетела, но мне было уже не до нее, твари перли как одержимые и только узость двери помешала им снести меня. А через десяток секунд все, вдруг, закончилось, воины успели вовремя и, ударив со спины, вырезали оставшихся бесов.
   Тяжело дыша оглядел заваленную телами приемную, лица моих бойцов буквально светившиеся злобной радостью. Справился, чтоб вас всех! Замок мой!
   - Мечники, остаетесь здесь, - шестеро всего, не хватит. Ткнул клинком в ближайшего оруженосца. - Ты с ними. На этаж никого не пускать! Убивать любого кто сунется без моего разрешения, поняли?
   - Приказ ясен, сир, - оруженосец кивнул предельно серьезно. Действительно, что тут может быть непонятного, сейчас любой заныкавшийся в невидимости демон способен отобрать мое владение вновь.
   Шагнув обратно в Покой, навесил на парня Истинный Взор. Неожиданно теперь никто не подберется. По карте демонов в замке видно не было и это хорошо. Похоже, основная часть войска демонов отправилась дальше, скорее всего в Яблоневку и Сосновку. Ну и Ближний перевал заблокировать - испытать на собственной шкуре трюк с неожиданным ударом целой армии, Аркелат вряд ли захочет.
   Нужно было торопиться, но я все же задержался еще на несколько секунд и активировал опцию замковой способности, призвав всех крестьян мужчин в ополчение. Так что моя армия немедленно подросла на сколько-то пехотинцев. Первого уровня и безоружных, да и в замке их немного наберется - из тех, кого демоны успели уже пристроить в тюрьму. Но хоть так, все больше шансов справиться.
   - Сэр Логан, отправьте людей в замковую тюрьму, освободить пленников, после чего гоните их всех в арсенал, вооружаться и занимайте оборону на стенах, - прыгая через две-три ступеньки, я несся вниз по лестнице. Воины грохотали сапогами следом, настороженно косясь на каждый дверной проем мимо которого мы пробегали.
   Время утекало сквозь пальцы, нужно успеть закрепиться в замке и эвакуировать в него людей, все еще остававшихся в городе. Кому-то удалось спрятаться, демоны просто не успели еще обшарить все дома, но некоторых все же сумели отыскать... И их тоже необходимо успеть вытащить, кто жив еще после нескольких часов мучений. Пока не вернулось основное войско тварей, потом будет чуть легче. Надеюсь.
   Выбравшись во двор, немедленно призвал орла. Толку от него, правда, в темноте немного, но хоть какой-то обзор будет. В любом случае приближение армии никакая ночь не скроет. Возле замка, что характерно, никаких тварей не ошивалось, похоже Аркелат посчитал целостность Храма гораздо большей угрозой для себя, чем возможную нашу вылазку в город. Ну, ему же хуже.
   - Отец Яков, твари уже близко. Примерно семь десятков, готовьтесь к бою, - обратился я к прелату. - Разрядите Алтарь.
   Священник, напряженно вслушивавшийся в мои слова, торопливо кивнул и положил руки на Камень. Несколько секунд ничего не происходило, а затем от Алтаря во все стороны, неторопливо распространилась едва видимая, волна энергии.
   Один из немногих способов, к которым рекомендуется прибегать лишь в самом крайнем случае. Как, например, нынешний. Пока в нем вновь не накопится минимально необходимый уровень Божественной Энергии, Алтарь невозможно использовать.
   - По моей команде поднимите решетку, - бросил я подбежавшему паладину. Оглянулся на потянувшихся из замковых подвалов людей. - Двенадцать добровольцев мне сюда, быстро! Мы будем прорываться к Храму, на вас, сэр Логан, эвакуация людей из города, я подскажу через карту, где кто находится. Сами оставайтесь в воротах, чтобы никакая падла мимо не просочилась. Всем понятно?
   Нестройный хор голосов и кивки от недавних пленников ни разу не согласовались с дружным рыком воинов. Но, плевать, строевой можно будет заняться потом, когда выживем, сейчас главное чтобы дело делали без понуканий и ошибок.
   Толпа бесов, миньонов и гончих, тем временем подобралась к Храму и готовилась идти на штурм. Несколько более сильных демонов, командовавшие всем этим бардаком, даже не пытались придать им хоть какое-то подобие строя, тупое мясо на сложные действия просто неспособно. Зато его много и не жалко.
   - Поднимай!
   Решетка рывками устремилась вверх и, едва щель расширилась достаточно, чтобы протиснуться, я рванул вперед. Отсветы многочисленных пожаров в городе позволяли не навернуться на первой же колдобине. Топот ног за спиной и хриплое дыхание бойцов, прерываемое, изредка, тихой руганью.
   Демоны заорали так, что слышно было, наверное, за километр и ринулись на штурм Храма... И, едва лишь первые из них оказались внутри, злобные вопли резко поменяли тональность и твари ломанулись обратно. Удалось сбежать, правда, не всем. Ну а чему удивляться, если концентрация Божественной Энергии в Храме сейчас настолько высока, что даже дьяволам очень сильно не поздоровится, вздумай они сунуться внутрь.
   - Мы уже рядом, атакуйте, - приказал я через интерфейс.
   Первый магический удар священников по дезориентированным и напуганным бесам, оказался самым удачным. Несколько массовых заклинаний Святой Магии накрыли самую большую группу тварей, поубивав или контузив большую часть. Демоны немедленно рванули во все стороны разом.
   - Бой! - заорал я, сжимаясь за выставленным перед собой щитом. - Бар-рр-а!
   Бежавшие плотной группой, с двенадцатью "добровольцами" в центре, бойцы, сбили стену щитов и со злобным ревом протаранили разбегавшуюся толпу тварей насквозь, буквально стоптав с десяток бесов. Демонов было еще много, но очухаться и попытаться дать отпор они просто не успели, не останавливаясь, наш отряд вломился в Храм.
   Оглянувшись, убедился, что никто из тварей следовать за нами не осмелился. Вот и хорошо, значит можно заняться первоочередными делами и не отвлекаться. Навстречу уже выбежал отец Яков с несколькими подчиненными.
   - Сир... - прелат вдруг, словно на невидимую стену налетел и попятился, белизной лица соперничая с собственной сутаной. - Что с Вами?..
   - Проклятая Магическая Эссенция, - только заметив, что его глаза светятся из-за активированного умения Обнаружить Скверну, сообразил что происходит. Повесив на священника Святое Оружие, криво усмехнулся. - Эта дрянь ослабила мои способности, но Я - по-прежнему - Я!
   Прелат с видимым облегчением кивнул. А я запоздало порадовался тому, что Эссенция не помешала мне войти в Храм. Было бы обидно сдохнуть на его пороге, да еще на глазах у собственных людей.
   - Принимайте пополнение, отец Яков, - я кивнул на дюжину недавних крестьян, единственных в нашем отряде, у кого не было оружия - тупо не успели. Особенно счастливыми от перспективы более полно приобщиться к Вере, мужики не выглядели, но при этом и возражать не собирались. И это хорошо, мне еще не хватало только уговаривать кого-то, теряя время. - И, знакомьтесь, сэр Ольгерд и сэр Кристофер - им предстоит пройти посвящение в паладины... Желательно без лишних церемоний, максимально быстро.
   - Я понимаю, сир, - серьезно кивнул прелат. - Прошу кандидатов следовать за мной, а посторонних не входить в Алтарный Зал без разрешения.
   Я, как паладин, право присутствовать на церемонии имел, вот только в данный момент меня волновали другие проблемы. Так что обойдутся без меня. Приказав сэру Годрику расставить воинов на посты, уселся прямо на пол возле одной из колонн и открыл карту.
   В городе полным ходом шла эвакуация, кто мог, бежал к замку сам, прочих несли воины и горожане. Несколько человек, забившихся в подвалы собственных домов, заставить выйти наружу не смог даже мой прямой приказ, то ли страх на них так действовал, то ли еще что-то. Этих придется вытаскивать силой, хреново.
   Демоны, между тем, далеко не убежали, вновь собираясь в отряд примерно в полукилометре от Храма. Еще минут десять и вполне могут попытаться напасть на моих людей в городе, бойцов там слишком мало чтобы отбиться. Тварей все еще оставалось не меньше полусотни.
   Ох, ты ж, совсем забыл! Я торопливо вызвал интерфейс штаб-квартиры Ордена Меча и ткнул в ставшую теперь доступной, кнопку "Вызвать Подкрепление". Посмотрим, кого рандомайзер для мне пришлет. Зараза. Латник и четыре пехотинца. Не то чтобы я рассчитывал на пятерку рыцарей, но... Ладно, все равно лучше, чем ничего.
   Здание ордена стояло в городе, так что бойцы с ходу оказались вовлечены в дело. Коротко объяснив обалдевшим от резкой смены обстановки воинам, что у нас тут происходит, передал их в подчинение паладину. А сам нанял крестьян, тридцать восемь семей, мужиков из которых тут же призвал в ополчение и всех скопом отправил к замку.
   Отправив орла к Ближнему перевалу, переключился на карту.
   Жители Веселой, набились на галеру в таком количестве, что та едва не черпала воду через гребные люки. В окружении целого каравана рыбацких лодок, словно утка с выводком утят, корабль осторожно крался вниз по течению. Судя по скорости продвижения, до места они и к утру не доберутся. Отряд сэра Алистера преодолел уже около половины расстояния до реки, присоединив к себе, по пути, рабочих с двух шахт, так что народу в подчинении паладина сейчас было почти полсотни. Правда, кирки и молотки можно считать оружием лишь условно, но тем не менее. Основная задача этого отряда будет в том, чтобы мешать демонам свободно маневрировать своими силами, создавая постоянную угрозу нападения со стороны реки. Наличие прелата тому будет весьма способствовать. Священники, даже притом, что я их уволил, по-прежнему приписаны к Храму, так что возможность призывать Архангелов никуда не делась.
   Однако если гребцы на галере не поторопятся, то подмога светит мне часов через пятнадцать-двадцать, это еще в лучшем случае. Так что стоит, наверное, их немного подогнать, даже с учетом возможности сесть на мель.
   Отдав распоряжения, покрутил карту, всматриваясь в темноту. Надо будет попробовать на орла Кошачий Глаз наложить, потом, когда время и мана будут. Вдруг да будет какая польза, а то ведь ни черта не видно... Было. Это Яблоневка, освещенная многочисленными пожарами, а вот эта темная масса, прущая по дороге от деревни, похоже и есть основное войско демонов.
   Примерно полчаса еще и твари появятся вблизи города. Если не успеем, в замок придется пробиваться с боем, чего хотелось бы избежать, слишком уж неравные условия у нас будут, без защиты стен.
   Вообще же, ситуация, не смотря на всю сложность, отнюдь не безнадежна. Всего в войске, приведенном Аркелатом, было под три сотни демонов, из которых штук пятьдесят мы уже угробили. Оставшиеся, это по большей части это бесы, миньоны и десятка три-четыре импов. Плюс сколько-то Разорителей и всякого зверья, вроде гончих. К счастью, никого подобного убитому мною церберу, с его сорок вторым уровнем, больше не было. Даже сам Аркелат мог похвастаться лишь тридцать вторым, а пара-тройка десятков Гвардейцев, Дьявол и Ифрит были от пятого до пятнадцатого.
   Главное пережить первый штурм. Победить я не рассчитываю, все-таки даже с отрядом сэра Мартина у нас почти паритет по количеству бойцов, но, увы, не по их уровням. Однако затевать осаду демоны точно не смогут, нет у них для этого ничего, а возможные подкрепления отрежет отряд сэра Алистера, на галере. Так что если Аркелат не горит желанием положить здесь большую часть своего войска, то, скорее всего, уйдет сам.
   Ну, во всяком случае, я на подобный исход рассчитываю. Что на самом деле творится в голове у этого выродка, угадать невозможно. Что же до штурма - семиметровые стены, с наложенным на них Благословением, очень замечательно сопротивляются воздействию магии. Осадных машин у демонов, нет, как нет и штурмовых лестниц и Башен. Ворота, конечно, возможно выломать и твари именно этим и займутся в первую очередь. А чтобы защитники не очень увлекались, расстреливая нападающих и обливая их кипящей смолой, можно привлечь Дьявола и Ифрита. И еще импов, для массовки.
   Ох, как же все сложно. Потерев лицо ладонями, оглянулся по сторонам. Все заняты своими делами - бойцы расставлены по постам, священники проводят обряды. И, все спокойны и сосредоточены, хотя каждый более-менее представляет, насколько сложна стоящая перед нами задача. Просто все они, и я в том числе, осознаем одну простую истину - мы обязаны победить... Из двухсот шестидесяти восьми человек, живших в городе, после почти четырех часов власти демонов, в живых осталось сто семнадцать. И ни одного ребенка. Такая вот, очень простая и доступная арифметика.
   Для кого-то все эти люди лишь персонажи компьютерной игрушки, бездушные, безликие, даже не живые. Просто голограмма, с которой можно сделать все, что тебе захочется, не оглядываясь на совесть и мораль. Ведь голограмме не больно когда ты ее убиваешь, она просто запрограммирована показывать эмоции. Вот только с того самого момента, как я остался навсегда в этом мире, сам превратился в такую вот "голограмму" - мое восприятие изменилось. Возможно, это попытка удрать от безумия, когда вокруг тебя нет ничего настоящего. А, возможно, оно самое безумие и есть - одушевлять кусок кода. Мне наплевать. Это все - настоящее! И я загрызу любого, кто попытается у меня его отобрать.
   Тряхнув головой, заставил убежавшие в сторону мысли переключиться на решение насущных задач. Орел кружил над Ближним и, в неверном свете звезд и проглядывавшей из-за облаков луны, можно было заметить шевеление теней перед стеной. Выходит, Аркелат все же не рискнул оставлять перевал без присмотра и защиты. Правильно, в общем-то, хоть и перестраховка, но с учетом того, какие сюрпризы, всего за несколько часов, умудрились преподнести друг другу люди и демоны, паранойя становится залогом выживания. Жаль только, что в ближайшие часы отряд сэра Мартина здесь ждать не стоит. А, кстати, где они интересно?
   Отыскав на карте беглецов из Яблоневки и Сосновки, с разочарованием убедился, что с войском они еще не встретились. Однако огромная же толпа народу, чуть больше четырехсот человек. Сбежать от демонов успели все и это невероятно радует. Аркелат, захватив замок, конечно, немедленно выяснил, куда подевались все деревенские, из Веселой в том числе. Думаю, даже пытался приказывать им вернуться, вот только в этой игре персонажи обладают собственной волей, а дебилов, готовых подчиняться демонам, нужно еще поискать.
   В арьергарде бесформенной толпы беглецов двигался небольшой отряд сэра Кейна. Значит, не пришлось им собственными жизнями платить за необходимое людям, для бегства, время. В душе медленно поднималось воодушевление. Столько хороших новостей, да все разом, это просто замечательно!
   - Клаус, как встретитесь с сэром Мартином, немедленно вызови меня, - староста, шедший рядом с женой, поддерживая ее под руку, дернулся и завертел головой, не сразу сообразив, кто говорит. Потом оскалился и крикнул что-то. Люди вокруг, стали поворачиваться в его сторону, спрашивать. Старик яростно закивал и начал что-то отвечать. - Я тебя не слышу Клаус. На случай, если я не смогу ответить, передай коннетаблю, что демоны оставили отряд на перевале. Замок под нашим контролем, постараемся продержаться до подхода войска. Пока все, будет время, еще раз свяжусь.
   Клаус торопливо закивал и отмахнулся от лезущих с вопросами односельчан. Еще раз глянув на перевал, отправил орла обратно к замку. И почти сразу раздался сигнал тревоги.
   Переместив карту на город, я вскочил на ноги. Демоны очухались гораздо быстрее, но вместо прямого штурма улиц, обошли крайние дома и сейчас пытались отрезать остававшихся еще там людей от замка. Арбалетами, со стен тварей было не достать, а воинов в городе было недостаточно, чтобы попытаться прорваться, да еще и прикрывая безоружных горожан.
   Сэр Логан, не дожидаясь моих приказов, забрал со стен два десятка пехотинцев и сейчас они медленно спускались с холма, вынуждая демонов распылять внимание. К сожалению, в прямом столкновении, при соотношении почти один к одному, шансов у моих людей нет. Слишком велика разница в уровнях.
   - Сэр Годрик, забирайте всех бойцов и выдвигайтесь к городу, - голос сорвался на рычание. Полтора десятка, с паладином во главе, хоть какой-то довесок на нашу чашу весов будет. - Поддержите прорыв людей к замку...
   - Сир, мы закончили, - голос отца Якова, прервавший меня на полуслове, взорвался в голове настоящим набатом.
   - Строиться! Прорываемся к замку, - заорал я и первым рванул к выходу. Бойцы, на бегу выстраиваясь вокруг священников, устремились следом. Пять минут! Всего лишь пять гребанных минут и мы успеем.
   Смотреть на карту было уже некогда, все внимание уходило лишь на то, чтобы не споткнуться. Тварей было превосходно видно в свете незатухающих пожаров и мы нацеливались им в левый фланг. Их силуэты мелькают среди домов, подбираясь к ощетинившимся оружием людям. А следом надвигается отряд из замка и это вынуждает демонов притормозить, оглядываться в нерешительности - кого атаковать первым.
   А в следующую секунду события рванулись вперед с бешеной скоростью. Дикий вой тварей разлетелся на километры вокруг и они ринулись в атаку. И мгновенно все смешалось в хаосе резни, криках и лязге металла.
   - Магией! - священники ударили на пределе дальности, зацепив немногих, но заставили демонов отвлечься, обернуться. И нам этих секунд хватило.
   - Бар-рр-а!!!
   В подставленный щит врезался ятаган, но остановить набранный мною и напиравшими в спину бойцами, разбег, мелкому бесу не удалось. Его просто снесло. И, подхватившие мой крик десятками глоток, бойцы, врубились в толпу демонов.
   Врезав ногой по морде упавшей твари, вцепившейся мне в сапог, чуть не пропустил удар топором. Здоровенный, уродливый Разоритель, жутко оскалившись, крутанул секиру в ладони и, отбив выпад мечом моего соседа, рывком попытался сбить меня с ног. Напиравшие сзади бойцы помогли удержаться, а демона насадили сразу на несколько мечей. Спихнув его под ноги бесам, я шагнул вперед.
   Остановить прорыв сразу трех паладинов, двигавшихся на острие нашей атаки, тварям не удалось. Бесы дохли с первого же удара, даже не успевая защититься, Разорителей и пару подвернувшихся гончих убивали не менее быстро. Зажатые между домами и сразу тремя отрядами моих людей, демоны продержались едва ли пару минут.
   - Собрать раненых и погибших! - удар священников поставил точку в коротком, но таком кровавом бою. - Отступаем в замок!
   С руганью и рычанием, выжившие помогали подняться тем кто мог ходить, взваливали на плечи остальных, попутно добивая попадавшихся полудохлых демонов. Разбираться, кто погиб, а кто всего лишь без сознания будем потом, сейчас важно быстрее убраться под защиту стен, не оставив на поругание приближающимся выродкам никого из своих.
   Не дожидаясь остальных, я побежал к замку. Нужно успеть навесить на людей как можно больше бафов, до начала штурма, а откат у заклинаний не мгновенный, к сожалению. Хреново быть недомагом.
   Во дворе, за воротами, царило какое-то нездоровое оживление. Все офицеры сейчас внизу, живые или мертвые, а здесь лишь пехотинцы. Без присмотра и руководства более опытных товарищей, дисциплина немедленно пошла вразнос, все же еще час назад почти все они были обычными горожанами или прислугой в замке. Волнение, страх, непонимание, со всем этим человек сможет бороться, если будет знать как.
   Пришлось задержаться, загнав растерявшихся бойцов обратно на посты, а вылезших, непонятно зачем, во двор, женщин в донжон. Орал так, что чуть не охрип, зато дошло мгновенно и до всех сразу. Сейчас командиры вернутся и наведут окончательный порядок.
   Показав кулак стоявшим перед дверью в донжон, пяти бойцам, не останавливаясь, побежал дальше. Лестничные пролеты пустели еще прежде, чем я до них добирался, попасть под раздачу желающих больше не нашлось, это и к лучшему, нечего время терять. Потом, когда вся эта хрень закончится, буду разбираться.
   Мечники и оруженосец, добросовестно выполняли возложенную на них задачу. Настолько, что я даже дверь на свой этаж, успевшую восстановиться, открыть не смог - ее не только на засов закрыли, но еще и мебелью подперли. Причем то же самое проделали и с дверьми в остальные помещения, что оказалось даже кстати, летающие твари у демонов имеются, те же импы, так что добраться до окон моего кабинета или спальни, труда не составит.
   Вломившись в Заклинательный Покой, торопливо открыл карту. Вереница людей втягивалась в ворота замка, заполняя двор и создавая суету и бардак. Раненых оттаскивали в сторону и укладывали прямо на мостовую.
   - Сэр Логан, принимайте общее командование, - оповестил я паладина, раз уж выпало ему с самого начала руководить, пусть и дальше мучается. Параллельно накладывал бафы, пока народ не разбрелся по своим местам. - На крышу донжона выделите десяток бойцов с арбалетами, в поддержку расчета аркобаллисты. И пятерых на мой этаж, в охрану. Демоны уже рядом с городом, времени мало.
   Паладин справится, пусть он всего лишь первый уровень... а, нет, уже второй. Не важно, опыт командования у него прописан в сценарии и о том, как наладить оборону замка и подготовиться к отражению штурма, сэр Логан знает больше меня.
   - Отец Яков, выделите аколитов, пусть занимаются ранеными, а сами, с несколькими помощниками, займитесь проверкой пехотинцев из числа горожан, и прочих обитателей замка проверьте, - обратился я к прелату. Тот, уже и без моих подсказок организовал своих подчиненных в помощь пострадавшим, да еще и успел запрячь кого-то, чтобы перетащить их в донжон. - На случай, если демонам удалось кого-то из них взять под свой контроль или под маскировкой просочиться. Постарайтесь слишком активно не тратить энергию, во время боя она нам понадобится.
   Прелат поморщился, на мое последнее указание, но никак иначе выражать свое недовольство не стал. Сам знаю, что приказ жестокий, возможно даже он будет стоить жизни кому-то из раненых, но если у священников в нужный момент просто закончатся Очки Святости, лучше от этого никому точно не станет. Двадцать шесть магов, чьи заклинания предназначены для уничтожения демонов, это тот козырь, который может оказаться решающим в сражении за замок.
   Движение людей, с вмешательством офицеров, мгновенно обрело упорядоченность. Ворота и решетку, закрыли, всех раненых перетащили в донжон, приставив к уходу за наиболее тяжелыми, женщин.
   Всего, с учетом недавнего боя, в моем распоряжении осталось восемьдесят девять пехотинцев, шесть мечников, семь егерей, один латник, четыре оруженосца, рыцарь и четыре паладина. Это с учетом тех из раненых, кто может сражаться. Аркобаллиста на крыше, способная долбануть копьем любого, кто доберется до ворот или окажется на стене, а так же достать на расстоянии до двухсот метров. Мало после такого никому не покажется. Жаль только, арбалетов в арсенале на всех не хватило, для похода на некроманта выгребли все что было и новых сделать успели немного. Но, как-нибудь справимся.
   Посматривая на карту, продолжал накладывать бафы. Истинный Взор, хотя бы паладинам, обязательно нужно, чтобы никакая тварь больше невидимой не пролезла. Где бы столько времени взять, чтобы все успеть только.
   Демоны появились через семь минут, темная, едва различимая до того момента масса, прущая по дороге, разделилась и твари потоком хлынули в город, растекаясь по улицам, как мутная река. Соваться на открытое пространство перед замком, однако не рискнули, попрятавшись за крайними зданиями.
   А в это время, небольшая группа, во главе с Аркелатом, направилась к Храму. Ну, кто бы сомневался - лишить меня Архангелов, самый очевидный ход. Соваться внутрь, однако, демон не стал. Остановившись метрах в двадцати от ступеней, с полминуты разглядывал освещенную множеством светильников громаду комплекса, а потом, взмахом руки подозвал ближайшего беса и, когда тот приблизился, ухватил его за горло и швырнул вперед.
   Брыкающаяся тушка без труда преодолела расстояние и закувыркалась по полу, между колонн, предварявших фасад главного здания. Стремительно обугливающийся бес, почти сразу вскочил и ринулся обратно, но сумел сделать лишь несколько шагов, после чего ноги его подломились и тварь рухнула, оставшись лежать неподвижно.
   Я злорадно усмехнулся. Давай Аркелат, рискни войти и Дьявола прихвати с собой. Даже если сумеешь выжить и уничтожить Алтарь, это все равно будет выгодный размен, потому что после такого "подвига", искалеченного и обвешанного дебафами, тебя сумеет убить любой мой пехотинец. Жаль только, что со временем фон Божественной Энергии будет понижаться. Еще часов двадцать и даже слабейшие из бесов, зайдя внутрь, получат максимум небольшие ожоги.
   Демон поднял руку, ладонью в сторону Храма... и опустил. Не хочешь ману впустую тратить, падла? Жаль. Зато все твои слуги видели, как ты испугался и когда-нибудь это тебе аукнется, ведь верность у вас не в почете.
   Протяженность стен, в нашем случае, играет скорее на руку противнику, слишком мало людей, чтобы надежно перекрыть все подступы. Поэтому было решено оборонять лишь фронтальную часть, поскольку Дьявол на крышу донжона телепортироваться не сможет, а импам через нее вломиться не хватит силы. Так что даже если и нападет кто-то со спины, успеем среагировать.
   Мой участок ответственности находился как раз над воротами и добраться до него я успел перед самым началом штурма. Светоч, единственный на который мне хватило времени, висел почти над моей головой, на двадцатиметровой высоте. Про Купол Тьмы, с помощью которого вампиры едва не угробили мне воинов, я не забыл. Так что если он у демонов имеется, особого толку не будет. Ну и частично подъем к замку освещен, все легче стрелкам целиться будет.
   Черно-багровый шар, с футбольный мяч размером, врезался в створки ворот, взорвавшись с оглушительным треском. Быстро глянув в интерфейс, я только головой покачал - десятка три еще таких подарков и ворота рухнут. Потом, правда, решетку придется ломать, но, все же силен сволочь, этого не отнять. С двухсот с лишним метров магией достал и заклинание при этом столько силы сохранило.
   Проверять прочность ворот и дальше, Аркелат не стал, скомандовал атаку, а сам принялся бить магией по гребню стены, пытаясь зацепить как можно больше моих бойцов. Не так чтобы уж очень удачно, но когда в полуметре от тебя взрывается такая вот хрень, никакого удовольствия не испытываешь. И, судя по количеству и скорости кастуемых заклинаний, он там не один развлекается.
   Орущая и завывающая толпа демонов рванулась по холму вверх и мгновенно стало не до рассуждений. Навести арбалет, даже особо не целясь, нажать рычаг, зарядить, навести, нажать. Особого эффекта стрельба не возымела, если кто и упал, убитый или раненый, отсюда было не видно. Разве что копье аркобаллисты снесло сразу нескольких тварей, но это погоды уже не сделало.
   Ифрит огненной ракетой промчавшись над землей, взмыл над стеной и, выставив перед собой руки, обрушил на нее настоящий поток огня, будто живой огнемет. И одновременно с ним, всего метрах в тридцати от меня, на стене с оглушительным хлопком появился Дьявол.
   - Призыв!
   Огромный двуручный меч, в руках демона, описал полукруг, будто траву выкосив всех, кто оказался рядом. Рванувшись вперед, дьявол отбил удар сэра Годрика и, чуть присев, отрубил паладину ноги. И тут же дернулся в сторону, уворачиваясь от атаки Архангела.
   Добраться до них я не успел, из-за парапета вдруг высунулась перекошенная харя импа, едва не насадившего меня на копье. Скользнув мечом по древку, отрубил уроду пальцы и пинком в грудь отправил его обратно за стену. Коротко оглянулся. Над воротами уже вовсю шла резня, импов было меньше, но по силе они большинство моих бойцов превосходили. И загораживали мне путь к Дьяволу, который уверенно теснил крылатого, уже успев отрубить ему одно крыло.
   - Бар-рр-а! - рев сам вырывается из глотки, прокатываясь по стене. Оруженосец, приставленный ко мне телохранителем, отбивает щитом меч импа, подставляя того под мой удар. - Вперед!
   Что творится вокруг, уже нет времени смотреть, импы превосходно справились с задачей отвлечения внимания от происходящего перед воротами. Сейчас хоть как-то атаковать выламывающих створки демонов могут только стрелки в башнях. И я не успел.
   Прорубившись сквозь тварей, увидел как Дьявол, извернувшись, схватил атаковавшего его со спины сэра Логана за руку и толкнул под ноги Архангелу. Крылатый едва успел остановить удар, неловко покачнувшись... и черный клинок демона, пробив кирасу, вонзился ему в грудь на всю длину.
   Дьявол, шагнув вперед, отшвырнул прочь паладина и одним движением оторвал Архангелу голову. Не обращая внимания на град стрел, болтов и заклинаний, обрушившийся на него, демон высоко воздел свой страшный трофей и торжествующе заорал, заглушая грохот сражения. И вторя ему, с ликованием завыли твари под стенами замка.
   Тяжелое копье аркобаллисты врезалось Дьяволу в плечо и отбросило к парапету стены. Судорожно дернувшись, он попытался ухватиться за камни, но не сумел и, перевалившись на ту сторону, полетел вниз. И теперь уже людской радостный рев пролетел над замком.
   Второй Архангел, успевший где-то потерять меч, сцепился высоко в небе с Ифритом и рвал его на куски голыми руками, игнорируя полыхавшую багровым огнем ауру демона. Опаленные крылья без труда удерживали обоих противников в воздухе и, не смотря на все попытки, вырваться из жестокой хватки огненному духу не удавалось.
   На несколько секунд они приковали к себе все взгляды. По телу крылатого прокатились волны исцеляющей магии и, закричав, он просто разорвал своего врага. Полыхнувшая вспышка заставила зажмуриться, а когда открыл глаза, Архангел уже падал, объятый пламенем, прямо в толпу демонов перед воротами.
   - Дьявола добивайте! - опомнившись, заорал я, подскочив к парапету. Несколько тварей, не особо церемонясь, волокли ублюдка прочь от стены, заслоняя от стрелков собственными телами. - Убейте его!
   На стене уже добивали последних импов, выжившие офицеры торопливо отдавали приказы, направляя людей на новые цели. Еще ничего не закончилось, ворота уже сдались под градом ударов и магии, осталась только решетка. В демонов полетели горшки с горючим маслом, опрокидывали им на головы котлы со смолой, расстреливали из арбалетов и луков, священники били магией... Аркелат, неосмотрительно подобравшийся слишком близко, отозвал войска только после того, как копье из аркобаллисты пробило насквозь Гвардейца из его охраны, едва не задев самого Князя Ада.
   Передышка, надолго или нет, но нужно пользоваться.
   - Раненых убрать в башни, оказать первую помощь. Демонов за стену. Доложить о потерях, - прохрипел я приказы. Сам не заметил, когда сорвал голос. Оруженосец, следовавший за мной как приклеенный, был весь в крови, щит изрублен, меч отсутствовал. Только благодаря ему импы не смогли скинуть меня со стены, хотя очень старались. - Иди тоже... Иди я сказал, пока кровью не истек. Если силы будут, обратно вернешься.
   - Сэр Ольгерд, принимайте командование, - устало оттолкнувшись от парапета, двинулся к ближайшей башне, нужно добраться до Заклинательного Покоя, пока есть время и обновить хотя бы часть бафов.
   Вокруг медленно, будто с неохотой, начиналась становящаяся уже почти привычной, суета. Отходящие от ярости недавнего боя, воины помогали раненым товарищам, оттаскивали в сторону тела погибших и, попутно, добивали еще живых демонов, сбрасывая трупы со стены. Дожидаться, когда те исчезнут сами, определенно не стоило - один массовый подъем нежити от подкравшегося незаметно выродка и здесь такое начнется, что не приведи Господь.
   Взбудораженный разум все никак не успокаивался. Восемь гребанных минут! И больше половины моих людей нет на этом свете. Это с трудом укладывалось в голове, такой короткий отрезок времени, отделивший живых от погибших навсегда. Всего лишь восемь минут...
   На моем этаже последствия штурма были не менее наглядными, чем на крепостной стене. Изрубленные в щепу двери покоев, следы крови на полу и стенах, трупы демонов и людей. Выжили только четверо мечников, а на ногах мог стоять лишь один из них, пытавшийся перевязать товарищей. Пришлось ждать, пока он доковыляет до двери и разберет завал, чтобы впустить меня.
   - Я вызвал священников, сейчас будут, - на что он лишь устало кивнул и поплелся обратно к бойцам.
   Первым делом, войдя в Заклинательный покой, наложил Укрепление Здоровья на мечника находившегося в наиболее критическом состоянии. Аколит уже был близко, надеюсь, сумеет вытянуть парня, кровотечение у того не прекращалось.
   А дальше началась гонка со временем. Посматривая на суету расположившихся в городе демонов, я накладывал баф на очередную группу бойцов и с нетерпением дожидался отката. Осложнялось все тем, что воины рассредоточились чуть не по всему замку, занятые множеством дел. Перетащить раненых и мертвых, пополнить запасы стрел и болтов, установить новые котлы со смолой и кувшины с горючим маслом. Убрать все мешающее со стены, укрепить баррикаду на воротах, заменить факелы сбитые ударами магии или задетые во время боя. И все это нужно было сделать до того, как демоны предпримут новую попытку штурма.
   Но больше всего приводили в ярость периодически приходившие сообщения о смерти очередного бойца. Священники, истратившие в бою почти всю энергию, просто не могли оказать помощь всем раненым. И приходилось делать страшный, жестокий, но необходимый выбор - кого спасать в первую очередь, а кому придется надеяться лишь на собственную удачу.
  
   Последующие четыре часа, демоны последовательно грабили и уничтожали город. На новый штурм Аркелат не решился и я его даже понимаю - вся эта авантюра, так удачно начавшаяся, в итоге обошлась ему ничуть не меньшей, а, возможно, даже и большей кровью чем мне. Дьявол так и не подох, к сожалению, но судя по тому, что в разгроме города участия он не принимал, исцелить его было некому или нечем. Да и вообще, оклемайся эта тварь достаточно, чтобы сражаться, уверен - Аркелат погнал бы его в бой.
   Наблюдая за тем, как демоны стаскивают награбленное на берег, старательно давил в себе бешенство. Золото это всего лишь ресурс, ценный, нужный, но вполне заменяемый. В отличие от людей. И если для того, чтобы твари свалили нахрен, требуется пожертвовать имуществом, то пусть подавятся! Такой выбор, для меня, предпочтительнее размена победы на жизни моих воинов.
   А в половине пятого утра, отряд сэра Мартина добрался, наконец, до перевала. И демонам очень резко стало не до грабежей. Не уверен, но думаю, что Аркелат просто увлекся и забыл о нависшей над его войском угрозе, в итоге встав перед непростым выбором. Не знаю, что сделал бы я на его месте, оба варианта - оборона стены до прихода подкреплений или оставление ее и стремительный марш на соединение с основными силами - грозили серьезными потерями. Причем обеим сторонам.
   В итоге точку в раздумьях Аркелата поставил Дядя Степа, приволокший на себе аркобаллисту. Отодранная от поворотной станины, эта хрень, оказалась титану почти по размерам, так что сложностей с удерживанием ее на весу и стрельбой, он не испытывал. Высота стены демонов не защитила, первое же копье насмерть прибило кого-то из Гвардейцев. Испытывать судьбу дальше, Князь Ада не стал и приказал войску отступать. А я в свою очередь, через Клауса не отходившего от сэра Мартина, распорядился двигаться следом, не вступая в бой.
   Через полтора часа, на левом берегу не осталось ни одного демона, ну я на это надеюсь, все же заклинаниями невидимости, как минимум суккубы владеют. Но простые твари свалили все. Орел кружил над удалявшимся от берега войском, нагруженным награбленным добром и потому я сумел увидеть кое-что весьма интересное.
   Демоны уходили через портал в скале, вновь оживший и спокойно их всех пропустивший. К пещере не свернул никто.
  
   Глава 12
   - Что-то ты совсем не стараешься, - укоризненно сообщил я титану. Предварительно отойдя подальше, чтобы тот не смог случайно дотянуться. Ну и под обстрел разлетавшихся во все стороны каменных осколков не попасть. - Десять утра уже, а работа даже близко не окончена. Обед пропустить хочешь?
   Дядя Степа покосился на меня через плечо, демонстративно взвесил в ладони молот и, мощно замахнувшись, шарахнул им по скале. Грохот, пыль, очередные осколки камня. Титану-то похрен, его броню не всякое оружие пробить сумеет, а вот люди стараются близко не подходить. Да и лошади пугаются.
   - Как неаккуратно, - вздохнул я. И отошел еще немного, сместившись при этом так, чтобы титан уж точно, не повернув головы, увидеть, не сумел. Запросто ведь может камнем, каким запустить. И да, я ему специально по мозгам езжу. В отместку за утреннее нытье, что вода в реке холодная, течение сильное, а дно глубокое.
   Титан фыркнул и снова ударил, но повторить недавний успех, когда облако пыли окутало его почти по плечи, пока не удавалось.
   Дядя Степа ломал скалу. Ту самую, в которой находился долбанный портал, долбанных демонов, и который я не смог ни открыть ни заблокировать. Ключа, видите ли нет. А у мракобесов поганых, есть, так что свой недавний визит они могут повторить в любой момент, в любых количествах. А оно мне совершенно не нужно. Вот и курочит сейчас титан камень, создавая яму под фундамент будущей кладки.
   Одно только непонятно, как мы вообще сумели тогда этим порталом воспользоваться, без ключа-то. Надеюсь, в тех.поддержке сумеют придумать достаточно убедительный ответ.
   Оглянувшись на суету за спиной, прикинул, что если отправлюсь прямо сейчас, к обеду буду уже в замке. Там, конечно, дел немеряно, однако когда-то ими все равно заниматься придется, так что чем раньше начну, тем лучше.
   Оставлять без присмотра портал было бы неразумно, однако опыт егерей, попавших под обольщение суккуб, наглядно показывал, что малыми средствами здесь не обойтись. А ставить укрепленный лагерь смысла вообще не имеет, если демоны вернутся, то малый отряд их даже задержать не сможет, на большой же мне людей брать неоткуда. Поэтому было решено эту щель замуровать, раз уж уничтожить невозможно.
   Не скажу что очень уж надежный способ, наверняка ведь демоны смогут разломать стену, если захотят. Но, как минимум, незаметно этого проделать им точно не удастся. Как и шпионов-диверсантов в мои владения засылать. Особенно приятной была мысль о том, что и оставленные Аркелатом при отходе шпионы (если они были), вернуться к хозяину не смогут. Как и бесконечно прятаться.
   В общем, не смотря на расходы, идея была признана удачной и ее осуществление возложили на плечи мэтра Ансельмо. Тот же взялся за дело с такой энергией, что за качество исполнения можно было не волноваться. Очень уж не понравилось инженеру общение с демонами, один из которых вырвал ему правый глаз.
   - Пойду я, пожалуй, - сообщил титану. Тот сегодня проявлял прямо-таки чудеса выдержки, старательно игнорируя мои наезды. Не иначе пакость какую в ответ задумал.
   Дядя Степа пожал плечами. Не хочет он со мной общаться, эх. Махнув рукой стоявшему поодаль сэру Кристиану, с четверкой оруженосцев, я направился к пещере. Тамошнему порталу предстояла точно такая же процедура замуровывания, как и первому. Но вопросов он вызывал куда больше.
   Вообще, я был уверен, что демоны пришли именно через него. Однако теперь сомневаюсь. Такие порталы вообще редкость невероятная и, как правило, их появление завязано на какие-либо квесты. А у меня их сразу два, притом, что управлять я не могу ни одним. Но даже если они ведут в разные локации, все равно есть от чего занервничать, учитывая наличие демонов. Кого может принести из второго, боюсь даже загадывать.
   В пещере уже полным ходом шла работа. Долбить фундамент для стены здесь не требовалось, арку просто обложат камнем по всему периметру площадки, с обеих сторон. Очень надеюсь, что после этого его вообще не смогут активировать. Неутоленное любопытство возмущалось такому подходу, но приходилось утешать себя тем, что каменную кладку можно разрушить едва только в том возникнет надобность. А незваные гости мне здесь больше не нужны.
   Мое мудрое руководство никому не требовалось, мэтр Ансельмо и сам превосходно справлялся. Так что можно с чистой совестью отправляться в замок, пока никому не пришло в голову нагрузить своего Лорда какими-нибудь не требующими отлагательства, проблемами.
   Сэр Джерар оставался руководить временным лагерем, обеспечивая охрану рабочим, так что и с этой стороны все было в порядке. Мне вообще можно было сегодня никуда не ездить, ответственные и опытные подчиненные вполне в силах выполнить порученные им дела самостоятельно. Вот только сидеть в замке больше не было никаких сил.
   Вчерашний день прочно вошел в тройку самых поганых, в моей новой жизни. Сухие строчки цифр в интерфейсе были просто не способны передать всю кошмарность происходящего. Комнаты первого этажа донжона были заполнены ранеными, которых оказалось очень много. Перевязочные материалы закончились очень быстро и в ход пошли простыни, а то и просто обрывки ткани.
   Дымы от многочисленных пожаров в городе, накрывали замок, смешиваясь с буквально пропитавшим его запахом крови и горелой плоти. Такая вот изнанка войны, которую меньше всего ожидаешь встретить в игре, созданной для развлечений.
   Разгребание всего того вороха проблем, что оставили после своего визита демоны, еще только началось. В основном я уже более-менее представлял уровень потерь, как людских, так и материальных. Однако это была сухая и общая информация, предоставляемая интерфейсом. На ее основе, конечно, можно принимать решения, но вряд ли они будут максимально эффективными, без учета всех тех мелочей и подробностей, что остались в стороне. А это, между прочим, тоже имеет значение - человек, лишившийся всей семьи, вряд ли сможет нормально выполнять свои обязанности, но при этом он помечается системой как полноценный, здоровый работник.
   В очередной раз порадовался тому, насколько мне повезло с помощниками, на плечи которых можно взвалить часть ноши именуемой обязанностями Лорда. И которая способна насмерть раздавить любого самоуверенного одиночку. Организовать войско в походе и на осаде, сложно, а организовать совместные усилия сотен людей, чтобы навести порядок в порушенном владении, это вообще за гранью фантастики. И, тем не менее, я сейчас не бегаю, свесив язык по городу, а нахожусь на правом берегу реки, где кипит работа, каждый четко знает что ему делать и нет необходимости лично за всем присматривать, назначенные руководить люди вполне уверенно справляются. На левом берегу все организовано ничуть не хуже, можете мне поверить.
   Пространные размышления прервало сообщение о письме от администрации. Долго они раскачивались, почти сутки назад жалобу отправил. Открыв окно быстро пробежал глазами текст. Баг действительно нашелся, причем, судя по описанному, мне вообще повезло в первый раз, что сумел выбраться из подземелья, вполне мог там застрять и чем бы все закончилось даже думать не хочется... Тряхнув головой, отогнал жутковатые мысли о вырезанном демонами отряде и собственном плене. Не случилось и ладно.
   Посмотрел на приближающийся, левый берег... Проницаемый с обеих сторон портал, не совсем то чего бы мне хотелось. Постоянная угроза нападения Аркелата серьезно сужает пространство для маневра, вынуждая держать в замке больше сил. Развитие замедлится, что в моей ситуации совсем нехорошо. Однако тот факт, что теперь я могу в любое время добраться до демонов, вызывает если не радость, то злое удовлетворение точно. Возможность отомстить, пусть и не сразу, дорогого стоит.
   М-да, месть. Мой взгляд скользил по обгорелым остовам домов, среди которых сновали люди, разбирающие завалы. До того момента, когда я смогу сжать пальцы на глотке Аркелата, еще очень далеко. Куда более реален вариант, что демон сам вернется уже с новым войском... Надо искать ключ от портала, возможно он на моей стороне спрятан, раз уж твари не смогли заблокировать за собой проход. Где бы только мне еще пару тысяч людей найти, чтобы все необходимое успеть, а?
  
   - Присаживайтесь, - устроившись за столом, кивнул вошедшим в кабинет людям на кресла. Сегодня здесь народу больше, чем обычно, помимо прочих присутствуют так же старосты всех трех деревень, которым тоже найдется, что добавить к общему докладу. - Мэтр Клаас, вам слово. Начните с финансов, чтобы все присутствующие смогли осознать в какой глубокой... яме мы оказались.
   Управляющий коротко кивнул, развернув один из свитков, разложенных перед ним на столе и, заговорил, иногда сверяясь с текстом.
   - На сегодняшний день, в казне находится восемнадцать тысяч четыреста семьдесят золотых монет. Это с учетом внесенного вчера уважаемым Эриком Сторном, налога за воскресенье.
   Мэтр чуть склонил голову в сторону приосанившегося старосты Веселой. Случайность, в другое время бы заставившая его краснеть от стыда, в этот раз оказалась как нельзя кстати. Лодки, на которых везли в замок деньги и рыбу на продажу, в этот раз вышли позже обычного и в итоге буквально на минуты разминулись с демонами. При виде ледяного моста через реку и прущих по нему тварей, рыбаки без всяких подсказок сообразили, чем дело пахнет и повернули обратно.
   - К сожалению данной суммы недостаточно для выплаты зарплат за прошлую неделю, особенно в свете предстоящих затрат, - продолжил мэтр Клаас. - Эта информация была доведена до всех, воинов, мастеров, замковой прислуги - в итоге никто не высказался против отсрочки, с постепенным погашением долга.
   Есть чем гордиться, на самом деле. Правителю, которому не доверяют и не уважают, подобной уступки ни за что не получить. Хорошо, что мне не придется опасаться бунта собственных войск. Вообще, как это ни удивительно, но моя репутация в глазах подданных, после ухода демонов не только не упала, не смотря на все потери, но даже укрепилась. И это весьма кстати в нынешних обстоятельствах.
   Особенно в отношении воинов. Уволенные, они запросто могли свалить в дальние края наемничать, а то и вовсе организоваться в банды и попытаться подмять под себя ослабленное владение. Будь репутация недостаточной и отсутствуй в войске паладины, было бы гораздо сложнее. А так, даже никаких условий дополнительных при найме обратно никто не потребовал.
   - Теперь, касательно налогов, - мэтр Клаас покосился на разом погрустневших старост. - За прошлый день, по понятным причинам, поступлений не было. Легче всего отделались жители Веселой, в момент нападения, в городе находились всего восемь жителей из нее, все они погибли. До самой же деревни демоны добраться, просто не успели. Так что, начиная с сегодняшнего дня, выплата налогов будет проводиться, как и прежде.
   И управляющий, и Эрик уставились на меня очень внимательно. Понятно, что первый жаждет увеличить сумму, чтобы хоть как-то компенсировать потери, а второй страстно мечтает этого повышения избежать.
   - Повышать налог мы не будем, - подумав ответил я обоим сразу. - Прибавка выйдет мизерная, прочие расходы покрыть все равно за ее счет не удастся, так что не стоит людей зря нервировать.
   - Вам решать, сир, - пожал плечами мэтр Клаас под облегченный вздох старосты. И продолжил. - Насколько я знаю, вы оставили в долине, ниже по течению, людей, чтобы они проверили брошенную деревню. Там нашлось что-нибудь ценное или хотя бы полезное?
   - В основном последнее, - ответил я. Несколько раз за сегодня проверял карту и каждый раз наблюдал одну и ту же картину. Похоже, прижимистые крестьяне задались целью забрать из оставшихся бесхозными домов вообще все, что только смогут отодрать и унести. Особых богатств там, конечно, не было, но необходимые в быту предметы, лишившимся имущества горожанам, пригодятся. - Я галеру туда отправил уже, к вечеру вернется с добычей, нужно будет распределить, что и куда.
   Эрик такому моему решению совсем не обрадовался, но спорить не решился. Ничего, он старик ушлый, не здесь так на чем-нибудь еще найдет способ навариться.
   - Дальше - Сосновка. В основном пострадали только дома, верно? - уточнил управляющий.
   - Восемнадцать человек еще, на торги в воскресенье прибыли, - ответил Конрад. Староста деревни был и сам будто сосна - высокий, крепкий и чудовищно сильный. До сих пор иногда охотой промышляет, не смотря на преклонный возраст. Ну и молодых гоняет так, что лучших кандидатов в егеря и не найти, жаль только не каждый соглашается. - А в остальном, не страшно, дома быстро поставим. Главное пасеки целы, не нашли их твари, кедры тоже никуда не делись, а зверья в лесу завсегда полно всякого разного. Не сомневайтесь Ваша Милость, с завтрашнего дня уже сможем вновь налог платить, как и прежде.
   - Хорошо, не буду, - усмехнулся я. Старик был патологически честен и настолько же упрям, если что-то пообещал, наизнанку вывернется и всех ответственных вывернет, но сделает. - А расторговаться плодами своих трудов изо всех деревень приезжали, поэтому, к сожалению, погибшие имеются в каждой... Продолжайте мэтр.
   - В Яблоневке разрушено больше половины домов. Разграбить деревню демоны не успели, вместо этого они подожгли амбары с собранным урожаем и сады деревьев, - управляющий посмотрел на поникшего Клауса.
   - Яблони все погибли, - тяжело вздохнул староста. - Там народ сейчас разгребает, что осталось, будем готовить землю под посадки новых деревьев, но это работы до конца недели, минимум. Да еще расти им. Недели через две, если повезет с погодой, первый урожай снимем, но на прежние объемы рассчитывать стоит не раньше чем через месяц.
   - Помощь, какая нужна? - прервал я повисшее в кабинете молчание. Последствия потери такого источника доходов на столь долгий срок, хорошо себе представляли все присутствующие.
   - Людей нужно в помощь, - немедленно отозвался Клаус. - С пепелищем и посадкой новых деревьев мы сами управимся. А вот дома восстановить и деревню привести в порядок, сил уже не хватит. Первые дни можно и в шатрах, что господин управляющий нам выделил, пожить.
   Я повернулся к мэтру Клаасу.
   - Свободных людей нет, - развел тот руками. - Даже воинов пришлось к работам привлечь, отдыхать едва успевают. Попробуем перетасовать рабочих, может и удастся хоть сколько-то выделить.
   - На правом берегу работу закончат сегодня к вечеру, - напомнил я. - Мэтр Ансельмо меня в том клятвенно заверил.
   - Это было бы замечательно, - кивнул управляющий, проигнорировав грустный вздох старосты. Впрочем, уверен, Клаус с самого начала на большее и не рассчитывал, так что это его смирение, показное. - Тогда перейдем к последнему вопросу.
   - Город уничтожен полностью, - оглядев присутствующих, жестко произнес мэтр. - Восстановлению разрушенные здания, к сожалению, не подлежат - только строительство новых. Но главная проблема в другом. На данный момент, жителей города насчитывается сто пятьдесят девять. Сорок шесть мужчин и сто тринадцать женщин. Из них супружеских пар - двадцать семь.
   Статистика, конечно, ужасает. Даже если оставить в стороне простое сочувствие к людям, в один миг лишившимся своих семей, остается сугубо практический вопрос. Восемьдесят шесть женщин, которым отныне придется в одиночку тянуть на себе все хозяйство, работать и платить налоги. Возможно, кто-то из них, смирившись с горем, сможет найти мужей и новый смысл жизни. Вот только когда это произойдет и скольким в этом отношении не повезет?
   Что делать в этой ситуации, я даже не представляю. А делать придется, причем время не терпит. Ополчение я расформировал еще вчера - нести расходы по его содержанию в мирное время, совсем не улыбалось. Не очень честно по отношению к тем кто сражался на стенах замка и в городе, но мне проще помочь им материально, чем тратить золото которого и без того уже ни на что почти не хватает.
   - Ваша Милость, - подал голос Клаус. Получив разрешение говорить дальше, староста приободрился. - Я насчет баб вдовых. Их надо по деревням расселить, ну, кто захочет, конечно. Нечто мы заботу о них не потянем, а?
   - Потянем, - буркнул Конрад, незаметно показав приятелю кулак, чтобы не пихался. - И дома и работу по силам. Да и мужей по деревням все проще сыскать будет, чем в городе.
   - Так и поступим, - не дождавшись больше предложений, решил я. - Для горожан, в том числе и тех, кто решит переселиться в деревню, до конца недели налоги отменены полностью. Семьи погибших в городе селян, так же освобождены от уплаты до конца недели.
   Мэтр Клаас только вздохнул грустно, но промолчал. Да и нечего тут говорить, собственно - горожанам так и так нечем было бы налоги выплачивать. За деревенских могла бы впрячься община, но у них самих кошельки отнюдь не бездонные, так что избавление от лишних трат будет только кстати.
   - Рынок достроится через несколько часов, к этому времени нужно определиться с той частью трофеев, что подлежит продаже, - управляющий покосился на сэра Мартина.
   Разбираться с той грудой железного хлама, что досталась в наследство от подохших на стене и перед воротами демонов, на мой взгляд, особого смысла не имело - вооружать "мясо" артефактным оружием не стал бы даже идиот. Простой стали у нас самих предостаточно и качество как бы даже не лучше будет. Но коннетаблю, с его опытом, все же виднее, так что ему и флаг в руки.
   Хотя, с трофеями оказалось не все так плохо, как можно было ожидать. Некоторые вещи заслуживали самого пристального внимания. В частности, доспех демона убитого мной в Заклинательном Покое, оказался зачарованным на регенерацию здоровья владельца. Видимо это и спасло демона в первый раз, когда я накормил его обломком алебарды. К сожалению, броня оказалась для меня слишком тяжелой и великоватой по размеру, причем весьма, и подогнать ее было никак - кузнецы должным уровнем мастерства для такого не обладали. Так что я теперь в раздумьях, с одной стороны упаковаться в эти доспехи смогу еще очень не скоро и никому из моих подданных они тоже не подойдут, а деньги нужны. Но с другой стороны - зачарованная броня, из металла превосходящего прочностью нашу сталь.
   Штык тоже оказался непростой вещичкой - с 15% шансом пробивания доспехов. Это притом, что и простой-то удар этой хренью не всякие латы остановить смогут. Я, конечно, предпочитаю стиль боя со щитом, но обеими руками владею одинаково, поэтому штык занял свое место на поясе, будет дополнительным оружием.
   А вот с последним трофеем я пока так и не определился. Меч Дьявола оказался той еще дрянью - во-первых, при ударе был 10% шанс снять с противника один случайный баф. А во-вторых, наносил дополнительный урон Магией Тьмы. С учетом размеров этой шпалы, орудовать ею из моих воинов смог бы разве что Дядя Степа, но заставить того взять в руки что-либо кроме любимого молота, задача не самая простая. Ну и отец Бенедикт уже успел прозрачно намекнуть, что умение Очищение мне дано как раз для таких вот случаев и не стоит терять время, позволяя существовать проклятой железке.
   Что произойдет с мечом после моего вмешательства, сомнений почти не было, а небольшое количество опыта за уничтоженный артефакт, меня интересует гораздо меньше той суммы, которую удалось бы выручить за меч на аукционе. Останавливало от выяснения этого два обстоятельства - нежелание портить отношения с прелатом, а через него и прочими священниками. И, собственно, отсутствие того самого аукциона. Нужное для него здание стояло в списке необходимых далеко не на первом месте.
   Однако отвлекся. Оглядел выжидающе уставившихся на меня людей, устало потер переносицу и кивнул коннетаблю.
   - Вам слово, сэр Мартин.
   - Благодарю, сир, - коротко поклонился паладин, поднявшись. - Начну с потерь, понесенных в ходе вчерашнего боя. Из нанятых воинов, выжили: восемь пехотинцев, три мечника, один оруженосец, один рыцарь и четверо паладинов. У всех имеются ранения или увечья той или иной степени тяжести. До накопления нужного количества энергии в Алтаре, восстановление боеспособности некоторых воинов, невозможно.
   - От недели до двух, - утвердительно кивнул отец Бенедикт на мой вопросительный взгляд. - К тому же следует учитывать, что наиболее тяжелые увечья потребуют больших затрат энергии, как например в случае с сэром Годриком. Поэтому сир, чтобы не затягивать с восстановлением здоровья раненых еще больше, для других целей Алтарь пока лучше не использовать.
   - Ну, не так уж и много у нас имеется этих самых "других целей", - при текущем финансовом состоянии, так и вовсе нет таковых. - Но вы правы, возвращение раненых в строй, на данный момент, важнее.
   Особенно паладинов. Сэр Годрик вообще выжил лишь чудом и непомерной храбростью бойцов, успевших оттащить командира в сторону, прежде чем Дьявол его добил. Когда священники добрались до паладина, он был уже на последнем издыхании от потери крови. А сэр Логан, сброшенный со стены, все тем же Дьяволом - так ведь и не удалось добить паскуду - к счастью, не наружу, а в замковый двор, упал очень неудачно и получил перелом позвоночника.
   - На данный момент, с учетом всех недавних потерь, в нашем распоряжении имеются: сорок восемь пехотинцев, двадцать четыре егеря, двадцать восемь мечников, десять латников, пятнадцать оруженосцев, девять рыцарей, десять паладинов, пять прелатов, сорок четыре аколита. Повышение прошли только паладины, аколиты и прелат, так что расстановка сил еще поменяется.
   - Для этого, сначала, потребуется восстановить разрушенные демонами здания, - перебил коннетабля мэтр Клаас. - Постоялый двор, таверны и прочие. На это уйдет не меньше трех суток, с учетом всех прочих задач и расходов. Так же учитывайте, что прошедшие повышение воины будут получать и повышенную зарплату, с учетом уже имеющегося долга, средств нам не хватит.
   - Если не сможем провести повышения на этой неделе, то на следующей, получим меньше войск, - возразил сэр Мартин. - К чему может привести недостаточное количество воинов, мы все уже имели несчастье узнать. Повторения подобного урока можно и не пережить.
   - Деньги, - спокойно напомнил управляющий. Его из себя вообще было сложно вывести, а уж когда затрагивались финансовые вопросы, мэтр хладнокровием мог поспорить с удавом. - Выплаты задолженности и без того установлены минимально возможные. Вы сможете гарантировать отсутствие недовольства со стороны своих подчиненных, если мы не сможем платить даже такие суммы?
   - Воины не настолько помешаны на деньгах, как вам, возможно, представляется, - взгляд паладина стал очень серьезным. Настолько, что будь на месте мэтра Клааса менее уверенный в себе человек, мог бы и испугаться.
   - Не нужно ссориться, - прервал я спорщиков. - Вы оба правы, поэтому придется искать компромисс. Мэтр подумайте над списком того, что можно продать, так чтобы это не очень болезненно сказалось на боеготовности войск. А вы, сэр Мартин, определитесь, кого необходимо повысить в первую очередь. После чего согласуйте оба списка между собой. Разрешаю ободрать замок подчистую, если понадобится, обойдемся и без предметов роскоши какое-то время.
   - Прошу прощения сир, я слишком увлекся, - паладин склонил голову и повернулся к управляющему. - Мои извинения, мэтр.
   Покосившись на притихших старост, усмехнулся про себя. Парочка моих главных помощников отлично спелась, а может и заранее обо всем договорились, но сыграли очень убедительно. Три старика, сами способные кого угодно без порток оставить, явно призадумались по поводу услышанного. Думаю, не ошибусь, если помимо обычного налога, они стрясут со своих подопечных и кое-чего сверху. Вряд ли много, но все одно прибавка, да и само отношение людей тоже отличный показатель того, какие настроения царят в моем владении.
   - Тогда перейду к следующей теме, - продолжил сэр Мартин. - Недавние события продемонстрировали недостаточную эффективность стены на Ближнем перевале. Конечно это сыграло нам на руку - демоны не решились оборонять ее, чего не произошло бы, будь укрепление в полной мере надежным. Однако лучше все же исправить подобное упущение... Я не призываю приступить к делу немедленно, тем не менее, вопрос требует рассмотрения. Как минимум, предлагаю поручить мэтру Ансельмо составление подробного проекта. И, возможно, не одного - сильные укрепления по обе стороны перевала помогут более полно контролировать большую территорию. С ростом численности войска, проблем с формированием гарнизонов для них, не возникнет.
   Я с трудом удержался от ухмылки. Параноики мыслят в одном направлении, видимо. Правда в моих думах всего лишь парой укреплений дело не ограничивалось, один лишь взгляд брошенный на карту владения, вызывал неуемное желание построить крепости в каждом подходящем для того месте. Сдерживать фантазию было довольно сложно.
   - Что ж, основные вопросы мы обсудили, - оглядел я присутствующих. - По оставшимся мелочам решим в рабочем порядке. Эта задача, как всегда, на вас мэтр Клаас, вызывайте меня сразу, если потребуется.
   Управляющий кивнул.
   - Сэр Мартин, на вас проверка готовности войска, через час мы уже должны выступить, - обратился я к паладину. Приказ был отдан еще утром, так что промедления быть не должно. - Некроманта нужно додавить максимум в течение двух дней, нам необходимы ресурсы его замка и территории. Ну и избавиться, наконец, от этой угрозы, благо все, что смогли мы ему уже разрушили, так что сильного сопротивления быть не должно.
   - Отец Бенедикт, задержитесь пожалуйста, - остановил я прелата, двинувшегося к двери. Дождавшись, когда все выйдут, а священник усядется обратно за стол, обратился к нему с вопросом. - Вам удалось найти какую-нибудь информацию о Проклятой Магической Эссенции?
   Это поручение я дал ему еще вчера вечером, не смотря на и без того чрезвычайную загруженность прелата и собственные сомнения в успехе, оставить без внимания последствия моего, прямо скажем, не очень умного поступка, было бы еще глупее. Поиск по форуму никаких результатов не принес, если кому-то и было известно, что из себя представляет эта дрянь, делиться таким знанием с другими он не желал. Даже искину запрос направил, рассчитывая если не избавиться от Эссенции, то хотя бы по контексту ответа попробовать что-то выяснить. Обломался, конечно.
   - К сожалению, нет, - отец Бенедикт сокрушенно покачал головой. Его эта неудача, похоже, раздражала даже больше чем меня самого - Лорд проклят неведомой хреновиной, а священник, в чьи обязанности как раз и входит защита окружающих от подобного, ничем не может помочь. - Среди доступных мне функций Алтаря нет подходящих к вашему случаю. Либо, что вероятнее, мне просто не хватает нужных знаний для понимания какие из них следует использовать. Единственное, что приходит в голову, это попытаться снять проклятье с помощью стандартного Благословения. Правда предсказать последствия я не берусь, потому что на саму Эссенцию оно вряд ли подействует.
   - Досадно, - вздохнув, пристукнул ладонью по столу. - Но, ничего не поделать, придется пока обходиться так. Можете идти, спасибо.
   Прелат удалился, а я, подавив раздражение, открыл карту. Дядя Степа с поставленной ему задачей справился на отлично, работа возле скалы уже кипела вовсю, а сам титан устроился неподалеку и, похоже, спал. Упустить такую возможность отыграться было просто нельзя, да и время начинало поджимать, так что гиганта я будил с огромным удовольствием.
   Поднявшись из-за стола, прицепил на пояс ножны с мечом, взял щит и двинулся на выход. Во дворе замка уже строились бойцы, вновь уводить все войско не было возможности, так что я решил забрать с собой самых опытных. Пойдем без обоза, с максимальной скоростью, чтобы еще до наступления темноты добраться до места. Риск есть, но не очень высокий. Некроманту просто не хватит вампиров для повторения прошлой тактики с засадами, а ловушки отыскивать мы уже хорошо навострились.
   Через час колонна из шести десятков людей и одного титана, покинула разрушенный город и направилась к Ближнему перевалу.
  
   Оставленный нами позавчера лагерь, на удивление, выглядел нетронутым. Палатки, телеги обоза, походная кузня, кухня - все это собирать и волочь с собой не было времени, так что пришлось бросить. И вот оно, все на своих местах, не порушенное и не разграбленное. Поневоле заподозришь какую-нибудь пакость.
   Пока егеря шерстили лагерь на предмет ловушек, закопанных мертвяков и всего прочего, что только способен придумать распаленный паранойей уставший разум, отряд остановился на порядочном удалении от частокола. Сумерки еще только подбирались к замку, окутывая землю и придавая усеивавшим ее развалинам мрачный и пугающий вид. Вообще не понимаю, как можно жить при таком вот пейзаже за окном и не поехать рассудком.
   Орел кружил в небе, позволяя детально рассмотреть последствия нашего прошлого визита. Не настолько удручающая картина, как в моем собственном городе, но где-то близко, особенно учитывая горелые развалины, оставшиеся от драконьего Склепа. Похоже их пытались разобрать, но не особо в том преуспели, то ли рабочих рук не хватило, то ли еще чего. Замок казался пустым и заброшенным, однако с полсотни тварей там еще должно было остаться, плюс пара десятков нанятых вчера.
   Результат проверки лагеря оказался обескураживающим. Не было там никаких ловушек. Более того, священники уверили, что и наложенное с прошлого раза благословение по-прежнему действует, никто не пытался его снять или искорежить. Когда враг ведет себя не так, как ты ожидаешь и начинает совершать странные, на первый взгляд поступки, это поневоле заставляет нервничать, потому что ничем хорошим, обычно, не заканчивается.
   Лагерь заняли и принялись готовиться к обороне и бессонной ночи.
   - У кого какие мысли? - я оглядел собравшихся в моем шатре командиров. - Что некромант мог замыслить и как нам с этим справляться?
   - Гадать бесполезно, - сэр Мартин отвел взгляд от разложенной на столе карты с планом замка и города и покачал головой. - Враг хитер и не раз уже это доказывал. Кроме того, больше чем сейчас мы подготовиться все равно не сможем. Поэтому предлагаю не ждать нападения, а самим провести атаку и, если удастся, спровоцировать тем самым некроманта на ответные действия раньше или совсем не так, как он планировал.
   - Хотите использовать Архангела? - спросил я. Собственно и сам о подобном размышлял, благо вариантов наших возможных действий не так уж и много.
   - Верно, - паладин ткнул пальцем в карту. - Нужно уничтожить стационарный артефакт на левой башне и проверить правую на наличие подобного. После чего титан сможет выломать ворота. Утром призвать второго Архангела и поручить ему разрушение стены главного здания в ближайшем к Заклинательному Покою помещении. Максимум, послезавтра утром, замок можно будет захватить без особого риска.
   Сигнал вызова прервал мои размышления. Подняв руку, приказал паладину замолчать и открыл карту. Из открывшейся в воротах замка калитки, выбрался один-единственный скелет и ковыляющей походкой направился в сторону нашего лагеря. Вяло размахивая зажатой в кулаке белой тряпкой.
   - Чего-то я в этой жизни, не понимаю, - вздохнув, покосился на насторожившихся подчиненных и пожал плечами. - Пожалуй, на такое стоит собственными глазами посмотреть.
   Уже на выходе едва не столкнулся с торопившимся на доклад оруженосцем. Дисциплина - великая вещь - мало ли, чем там Лорд занят, поступившую информацию в любом случае следует довести до начальства. Кивнув парню, выслушал то же самое, что по-прежнему мог наблюдать на карте, отметил, как нахмурились паладины и рыцари. В добровольную сдачу некроманта верилось с трудом, а вот в очередную гадость им задуманную, очень даже.
   Смена точки наблюдения ничего нового не открыла - скелет, замерший на полдороги к лагерю, размеренно, будто робот размахивал своей тряпкой. И никого ни в замковом дворе, ни снаружи.
   - Помашите ему в ответ чем-нибудь, что ли, - устав наблюдать за этим цирком, обратился я к сэру Мартину. Высылать к скелету кого-либо для переговоров посчитал слишком рискованным. Да и бесполезным - костяк все равно разговаривать не сможет. В конце концов некромант сам все это затеял, вот пусть и шевелится первым, демонстрируя мирные намерения.
   Чем там помахали воины по приказу коннетабля, я не увидел, однако всего через пару минут, возле калитки, так и не запертой, наметилось шевеление, и наружу вышел человек в темном балахоне. И выжидающе остановился в паре шагов от ворот.
   - Нас приглашают пообщаться, - пробормотал я. Оглядел свои доспехи и досадливо поморщился, не хотелось бы оставить их в очередном Облаке Праха, если переговоры ни к чему не приведут. Но и переться на встречу в простой одежде тоже не хочется. - Дядя Степа, давай к воротам, со мной пойдешь.
   - Сир, вы уверены, что вам стоит туда идти? - сэр Мартин мрачно нахмурился. И ведь прекрасно знает, что в моем случае смерть ничем не грозит, но все равно беспокоится. Уверен, будь его воля, запер бы меня в замке и вообще никуда не выпускал, чтобы драгоценный Лорд не подвергал себя риску. Как такое отношение уживается в нем с осознанием того, что я воин и паладин, понятия не имею.
   - Кому-то ведь нужно, - миролюбиво отозвался я, снимая браслет и передавая его коннетаблю. Амулет удачи и штык последовали за ним. Артефактный меч я уже угробил, так что если переговоры закончатся дракой и очередным Облаком Праха или иной гадостью, рисковать уникальными вещами не стоит. - Проследите, чтобы воины не расслаблялись, если все это затеяно для отвлечения нашего внимания.
   И направился к воротам лагеря, где уже дожидался титан. Не настолько я дурной все же, соваться в возможную ловушку одному, а о Дядю Степу любой капкан сломается. Хотя шагать рядом с ним, то еще удовольствие - я покосился на громадную фигуру, которой и до пояса не доставал - запросто комплекс неполноценности заработать можно.
   Подходить к скелету все же не решился, там выстрел из башенного артефакта гарантированно достанет, хрен увернешься. Мне-то ничего, а вот подставлять под эту гадость Дядю Степу очень не хочется.
   - Если начнет дергаться или заметишь что-то неладное, сразу вали его насмерть, - приказал я титану, наблюдая за приближавшимся некромантом. И чем дольше я смотрел, тем больше этот тип мне не нравился.
   Высокий и худой, почти до болезненности, колдун выглядел лет на сорок. Хотя сколько ему на самом деле, понять было сложно, бритый наголо череп и бледная кожа молодости облику не добавляли. Жесткое, мрачное лицо с глубоко запавшими, черными глазами и плотно сжатые тонкие губы. Взгляд спокойный и какой-то равнодушный.
   Проходя мимо так и продолжавшего размахивать тряпкой скелета, некромант покосился на него, с раздражением, как мне показалось и двинулся дальше, а тварь замерла неподвижно.
   - Приветствую, - остановившись в нескольких шагах от нас, маг чуть склонил голову в намеке на поклон. Если присутствие титана его и беспокоило, по лицу этого понять было невозможно.
   - Угу, - грубо конечно, с моей стороны, но не распинаться же в фальшивых любезностях. Тем более что и некроманту на подобные формальности тоже плевать.
   - Я проиграл и предлагаю обсудить условия, на которых я сдам вам замок, - спокойно, даже как-то буднично, произнес он.
   - Условия? - я прищурился. Наглость, конечно, может иногда вызывать уважение, но надо же знать меру. Впрочем, не похоже, что этот тип вообще способен хоть перед кем-то испытывать пиетет. Жесткая и уверенная в себе, рациональная сволочь, судя по первому впечатлению.
   - Сдаваться, без гарантий сохранения жизни, не вижу смысла, - некромант пожал плечами. - Отстоять владение я не смогу, но убить хоть кого-нибудь из ваших людей, сил хватит.
   - Ты что, рассчитываешь, что сможешь вернуться в замок, если мы не договоримся? - удивился я. Нет, ну а что, никаких условий по переговорам мы не обговаривали и честного слова с меня никто не брал.
   Маг промолчал. Похоже, никаких иллюзий по моему поводу он не испытывал. И спокойно стоять, дожидаясь пока его убьют, тоже не будет. Как и ожидалось, в общем-то, почему я и взял с собой только титана, его магическую защиту не каждое заклинание пробить сможет, не говоря уже о том чтобы убить мгновенно. А меня, в случае чего, не жалко, точка возрождения рядом.
   - Называй свои... условия, - прервал затянувшееся молчание. Некромант, как я ни старался найти, никаких признаков волнения не проявлял. Жесткий мужик.
   - Вы сохраните мне жизнь и позволите уйти, без преследования, - ответил он. В общем-то, верно мыслит, паладины своих обещаний не нарушают. Но это еще надо постараться заставить их таковое дать. Вот только я игрок и придерживаться столь жестких рамок меня ничего не заставляет, ну, кроме собственных представлений о чести, конечно. Но в данном случае, некоторый урон репутации не сильно высокая плата за избавление от такого врага. - Либо примете меня к себе на службу.
   - Ты головой ни обо что не бился? - от подобной наглости я даже не нашелся что другое ответить. Некромант, желающий пойти служить паладину - где-то сдохло что-то очень большое, должно быть.
   - Нет, - он на мое высказывание вообще никак не отреагировал. Поневоле позавидуешь такой выдержке. - Я знаю, что для вас использование Магии Смерти неприемлемо и готов дать клятву, что не буду применять ее без вашего на то разрешения.
   - А что тебя сможет удержать от ее нарушения? - действительно интересно. Не слышал я что-то о подобных методах обеспечения верности. - И зачем ты мне тогда нужен, без своей магии?
   - Кроме моей собственной воли - ничего, - ответил некромант. Надо же, не побоялся признаться. - Так же вы можете приставить ко мне охрану, если они будут достаточно сильны, чтобы я не смог их убить сразу, то вполне сумеют обеспечить контроль надо мной. А по поводу пользы - помимо некромантии, мне подвластна и Магия Материи.
   Ответить я не успел, сообразив, наконец, что вместо условий сдачи замка, этот хитрый поганец уже перевел тему на возможность собственного найма. Даже некоторое уважение начал к нему испытывать, это какой же характер нужно иметь, чтобы и из поражения пытаться извлечь пользу. Вот только нужен ли мне настолько умный и сильный враг под боком?
   - Где вампиры? - сбитый с толку выходкой колдуна, разум, наконец-то вернулся на место. Пора уже заканчивать эту затянувшуюся историю и возвращаться к делам, слишком много их накопилось.
   - Я их убил, - маг чуть помедлил с ответом, но, упрямо посмотрев мне в глаза, продолжил. - Вампиры были верны мне лишь до тех пор, пока я сохраняю контроль над замком. Лигран, бывший хозяин разрушенного вами особняка на востоке владения, подчинил их себе и ждал лишь повода убить меня. Именно поэтому не удалось сбежать до вашего возвращения.
   Ну да, с такими физическими кондициями, далеко бы ты не удрал в одиночку. Вампиры смогли бы тебя вытащить, да не захотели. Скелетов же и зомби выследить слишком легко.
   Однако вопрос нужно решать. Серьезный вопрос, на самом деле. На одной чаше весов - сильный, умный, хитрый и очень опасный маг. Добиться от такого типа преданности, очень непросто, но выгода от его присутствия очевидна, даже если не вникать какими еще знаниями и умениями он обладает. Полезное приобретение, вне всяких сомнений.
   А на другой чаше - репутация. Довольно высокая на текущий момент, но сумеет ли она выдержать присутствие поблизости от меня этого человека? Который, во-первых - некромант, а люди отнюдь не просто так ненавидят магов Смерти, те вполне заслужили такое к себе отношение. Во-вторых - именно против него сражались мои подданные, теряя друзей и соратников. И забыть такое они не смогут, даже если их попросит сам Лорд - а я этого делать не стану. Скольких бойцов я потеряю, решив приблизить к себе некроманта, который и это в-третьих - опасен и собирается подчиниться отнюдь не по доброй воле?
   Как мне поручать серьезные дела человеку, способному в любой момент предать? Который, вполне возможно, только ради такой возможности и решился сдаться. Находись некромант в моем замке во время атаки демонов, то просто не дожил бы до ее начала, не в том я положении, чтобы так рисковать. А ведь в будущем подобные моменты могут случиться вновь и приставленная к магу охрана вовсе не гарантия от предательства. Скорее они сами будут находиться под постоянной угрозой.
   Стоит ли мне, ради очень эфемерной и сомнительной выгоды, рисковать своими людьми?
   Наверное, на моем лице отразилось, какое решение я уже готов был принять. Или некромант все же не выдержал напряжения, в ожидании своего приговора. А может быть и все вместе. В любом случае, маг вскинул руки, делая шаг назад... и его голова разлетелась вдребезги, от удара молнией.
   - Ну, ты блин!.. - я попятился, брезгливо стряхивая с доспехов кровавые ошметки. - Ты что творишь?!
   - Он дернулся, - насмешливо отозвался титан. Вот ведь зараза, отыгрался за мои утренние наезды. Тьфу, мерзость какая.
   Скелет, со смертью некроманта утратив и сдерживающие узы, резво заковылял к нам, скалясь своей вечной, безумной ухмылкой. По телу бывшего хозяина он протоптался даже не обратив на то внимания. И также бесславно сдох, разлетевшись на куски от пинка Дяди Степы.
  
   По коридорам и этажам замка мы прошли так и не встретив хоть сколько-нибудь достойного сопротивления. Немногочисленные скелеты и зомби, на таковое были просто не способны. В одном из залов нашли останки пятерых вампиров, превращенных в иссохшие мумии. Не соврал некромант, не придется этих тварей по всему владению вылавливать.
   Остановившись перед выбитыми дверьми в Заклинательный Покой, задумчиво покосился на Перстень. Ситуация повторяется, только теперь уже я выступаю в роли захватчика. Надо бы удостовериться, что со мной тех же фокусов никто не провернет.
   А вообще, прошедшая с открытия границ неделя, сейчас, отсюда, смотрелась несколько иначе, чем прежде. Было трудно, было страшно. Было горе и была радость. И все это в таких количествах и с такой насыщенностью, как никогда прежде. Но вот сейчас я честно могу сказать себе - никогда прежде я не чувствовал себя настолько живым, как за этот короткий отрезок времени. Открыл окно с характеристиками.
  
   Уровень: 20
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец
   Должность: Командор Ордена Меча
   Сила: 23 (24)
   Ловкость: 22
   Выносливость: 20
   Сила Магии: 16
   Устойчивость к откату: 15
   Ментальная выносливость: 16
   Умения: Атака 5, Защита 5, Лидерство 3, Дипломатия 1, Логистика 2, Мастер Белой Магии 4, Удача 3, Боевое Братство, Боевой Клич 2, Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи, Очищение.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник, Казначей.
  
   Не так уж слаб я оказался. Отбился от демонов, захватил второй замок, теперь еще и новую территорию предстоит освоить. Есть повод гордиться собой. Ну и перспективы открываются знатные.
   Усмехнувшись разогнавшейся фантазии, покосился на терпеливо ждущих соратников и вошел в Покои - пора оформить это владение за собой законодательно.
  
   Эпилог
   Над покрытым дымками испарений и грязно-серым киселем тумана, болотом, на небольшой высоте медленно двигался дирижабль. Здоровенная, футуристическая хрень, способная вогнать в культурный шок любителя истории авиастроения из реального мира. Или вызвать злобную ругань обитателя мира игрового, волей разработчиков лишенного возможности владеть летающими юнитами и потому мало что способного противопоставить налету нескольких таких аппаратов. Способных нести помимо нескольких бомб, еще и пару стрелометов.
   В гондоле воздушного судна пассажирские места вообще-то были не предусмотрены, однако человека в мантии мага, стоявшего возле одного из иллюминаторов, подобные мелочи не волновали. А гремлины, конечно, не стали настаивать.
   Прислонившись лбом к холодному стеклу, мужчина смотрел вниз. Туда, где в разрывах потеков тумана, иногда проглядывали смутные очертания бредущих сквозь трясину фигур. Огромных, тяжеловесных и раздражающе медленных. Прочую же многочисленную мелочь, можно было увидеть только при помощи интерфейса.
   - Ненавижу болото...


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"