Петров Андрей: другие произведения.

Земли Меча и Магии. Паладин 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    13-я глава и Эпилог 05.04


Земли Меча и Магии. Паладин

Часть вторая

  
   Глава 1
   Ох, как все хреново-то... Я шагал по густой и высокой траве и скользил взглядом по движущемуся навстречу войску. Отсюда, своими глазами, это скопище существ впечатляло ничуть не меньше, чем на карте. Даже больше, пожалуй, интерфейс не мог передать звуков разносившихся на многие сотни метров окрест, запахов и того ощущения что возникает при виде могучей, способной сокрушить все на своем пути, силы. Нацеленной лично против тебя.
   Несколько минут неспешного шага, а куда торопиться-то, сдохнуть всегда успею и я оказался в окружении воинов передового дозора. Около тридцати негров и с десяток степняков с луками. Судя по качеству оружия и доспехов, а также возрасту, уровни у них не меньше моего будут, а то и больше. Раза в два. Так что справиться с этими ребятками даже один на один, мне вряд ли светит.
   - Стойте, - поднял руку один из негров. Видимо он тут командир. - Ждите.
   А войско и без того двигавшееся не особенно быстро, замедлялось, останавливаясь. Походные колонны разворачивались в боевые порядки, обоз втягивался под защиту воинов. Командующие здесь игроки решили перестраховаться, правда на их месте я озаботился бы этим пораньше. Впрочем, бес его знает, сколько в округе разведчиков шарится, то что я их не заметил говорит лишь о моей невнимательности.
   А может быть и светит. Негры и кочевники больше интересуются тем, что происходит у меня за спиной, чем моей скромной персоной. Я конечно все понимаю, когда рядом стоит человек без доспехов и оружия, то он вызывает гораздо меньше опасения, чем титан, замерший в полусотне метров позади него. Здоровый такой, в броне и с жутковатым молотом, представитель едва ли не сильнейшей расы в этом мире. Вот только если ты сторожишь кого-то, то лучше не отвлекайся, а то ведь можно и нарваться.
   С удовольствием подумал, что мои воины подобной ошибки точно не допустили бы. Пустячок, а как же приятно, даже настроение чуточку приподнялось из той бездны, куда обрушилось вчера вечером.
   Всего-то вторые сутки заканчивались, с момента захвата замка. Жизнь владения, пусть и медленно, возвращалась в прежнее русло, перспективы счастливого будущего становились все лучше с каждым открывавшимся на карте километром. Орел это такой замечательный птиц, ну просто незаменимый в деле исследования новых территорий.
   Он то и обнаружил выползающее из болота, на востоке, громадное войско. Надежда на то, что от любых игроков я оказался слишком далеко, рухнула мгновенно, оставив после себя нарастающую ярость и растерянность. Как справляться с новой напастью, когда еще от последствий предыдущей не избавились...
   Собственно шансы выстоять против этой армии есть, мизерные, но тем не менее. Однако выдержать противостояние сразу с несколькими игроками, мне не под силу. Это не означает, конечно, что я просто возьму и сдамся, ни за что! Однако прежде чем ввязываться в боевые действия, стоит попробовать наладить диалог. Вот за ним я сюда и отправился.
   Но перед этим почти час потратил на то, чтобы переупрямить Дядю Степу. Идея поработать для меня средством передвижения, титана совершенно не вдохновила, да еще и подкрепленная необходимостью двигаться куда бы то ни было на ночь глядя. Однако альтернативой было потерять двое-трое суток, если ехать на лошади, что совершенно неприемлемо - если переговоры завершатся неудачно, у меня хоть будет некоторая фора по времени.
   Но, уговорил. И пожалел о том уже через час после выхода. Сидеть на плече несущегося во всю прыть гиганта, оказалось удовольствием гораздо ниже среднего. Металлический наплечник доспеха это совсем не то же самое, что удобное кожаное седло на спине лошади. Особенно в те моменты, когда Дядя Степа забывал придерживать меня рукой. Наверняка ведь нарочно так делал, поганец.
   Зато прошло всего лишь двенадцать часов и мы уже на месте. И нужное впечатление на противников удалось произвести, нервные лица негров и кочевников тому доказательство. Конечно один-единственный титан это не два и уж тем более не десять, но все же гирька на мою чашу весов, глядишь и окажет влияние на ход переговоров.
   А договариваться, как ни крути, придется. Я перевел взгляд на замершее в боевой готовности войско. Негры и кочевники составляли примерно треть от общего количества воинов. Причем ни боевых слонов, ни лошадей не наблюдалось. Скорее всего их просто не потащили через болото, рискуя угробить, особенно первых. Ну и провианта для животных требуется изрядно.
   По той же причине, видимо, отсутствовали и волчьи всадники, а может для них и другое дело нашлось, кому-то ведь нужно монстров гонять и защищать владения от всяких любителей чужого добра. Зато орков и огров здесь было предостаточно, даже больше, наверное, чем всех остальных вместе взятых. Что дает некоторое представление о балансе сил в данном клане. Хотя, возможно играющих за Варвара просто больше.
   Однако во всей этой толпе в первую очередь привлекали внимание четыре здоровенных, совершенно футуристически выглядящих голема. Торчащие над плечами трубы, из которых периодически вырывались струи пара, неуклюжее, бочкообразное тело, без головы, держащееся на двух, напоминающих мощные колонны ногах. И две верхние конечности, правая оканчивается клешней с закрепленной в ней совершенно жуткой дисковой пилой, а левая превращена в стреломет. Не настолько мощный и дальнобойный, как мои аркобаллисты, но шагов на тридцать-сорок долбанет так, что мало не покажется.
   И над всем этим скопищем существ, медленно кружит дирижабль. Паропанк в мире магии, блин.
   От войска тем временем в нашу сторону направилась весьма представительная делегация. Десяток огров, запакованных в броню так, что расовую принадлежность можно было определить только по уродливым мордам, в открытых шлемах, сопровождал невысокого и щуплого, на их-то фоне, человека.
   Темно-коричневый, хорошего качества длинный наглухо застегнутый плащ, с накинутым на голову глубоким капюшоном, кисти рук обтянутые черными перчатками, на ногах мягкие, остроносые сапоги. Маг, скорее всего. Ну или очень эксцентричный воин, предпочитающий носить подобную одежду вместо доспехов. По мне самому, кстати, тоже не очень-то и поймешь, к какому классу принадлежу. Оставлять противнику свои вещи, если дело дойдет до мордобития давила жаба, да и соблазн был немалый поездить незваным гостям по ушам, если еще не успели разведать какие замки стоят в округе. Так что сменил броню на охотничий костюм.
   Негры расступились, пропуская начальство, правда косились при этом, что на него, что на огров без явного трепета. Не хватает, похоже, этому типу нужных книжек для обеспечения должного уважения со стороны переданных сокланами войск. Его-то собственные подчиненные, наверняка гремлины.
   Остановившись в нескольких шагах передо мной, игрок скинул капюшон и усмехнулся, прищурившись. Не знаю, каков его возраст в реале, а здесь едва ли двадцать пять будет. Светлая бородка и усы придают лицу некоторую серьезность, но не так чтобы очень. И если это не его настоящая внешность, тогда я крупно влип - соорудить себе настолько располагающий облик не каждый додумается, а из тех не всякий сумеет.
   С полминуты, наверное, молча приглядывались друг к другу. Не знаю, что высматривал в моем лице этот парень, а я просто пытался понять как строить свое поведение дальше. Несколько придавало уверенности то, что и у него, как и у всех здесь присутствующих, глаза сами норовили съехать с меня на титана. Как же все-таки хорошо, что в замке магов этих гигантов нельзя нанимать - приперся бы он сюда с десятком таких громил и все, никаких шансов. Так что смотри и завидуй, какой у меня замечательный Дядя Степа имеется. Ну и прикидывай заодно, скольких из твоих бойцов он упокоит, если не сумеем договориться по-хорошему.
   - Я Магнус. Представляю клан Белая Скала, - первым прервав молчание, представился маг.
   - Авар Рошен, хозяин этого владения, - вежливо склонил я голову в приветствии. Вот ведь, всего ничего в этом мире, а новые привычки уже въелись настолько, что стали так же естественны, как дыхание. Открыв интерфейс, быстро вбил в поисковик название клана.
   - А, понятно, ролевик, - озадаченность проступившая было на лице парня, сменилась веселой ухмылкой. - А я тебя чуть за НПС не принял. Прикольно... Ты где титана нашел? Сколько их у тебя?
   Ну вот сейчас возьму и все тебе расскажу, ага. Я усмехнулся и развел руками, на что маг понятливо закивал. Огляделся вокруг, на застывших в напряженном ожидании бойцов и поморщился.
   - Может пойдем в лагерь? Там разговаривать удобнее будет, хоть посидеть на чем найдется. Да и над душой никто стоять не будет, - предложил Магнус.
   - Мне и здесь нравится, - покачал я головой. И Дяде Степе, в случае чего, не придется через все войско противника продираться, если меня попытаются в плен захватить. Одной шаровой молнии хватит, чтобы половину здесь присутствующих на небеса отправить, и меня в первую очередь. Точка возрождения в замке, так что и переться никуда не придется. А догнать и, тем более, остановить убегающего титана, в этой армии просто некому.
   - Ну, как хочешь, - маг пожал плечами. И серьезно посмотрел мне в глаза. - Тогда давай обсудим, кто и чему, теперь, здесь будет хозяином.
   Я выжидающе молчал, сейчас последуют либо угрозы, либо предложение, а может и все сразу, чтобы наверняка проняло. Не дождавшись ни вопросов, ни возмущений, парень хмыкнул и продолжил.
   - Отбиться от моей армии ты не сможешь, тут даже титан не спасет. Он ведь один у тебя? - маг прищурился, внимательно глядя мне в глаза. Не знаю, что он там увидел, вряд ли то, что хотел. - В любом случае, два замка для тебя одного будет слишком жирно. Один ты передаешь нам, добровольно, со всеми рудниками и шахтами, а со второго будешь платить налог, золотом и ресурсами. И передашь в подчинение клан-лидеру своих юнитов. Точное количество потом обсудим. И не советую упрямиться, против клана тебе так и так не выстоять, а в случае войны отберем вообще все. Если покажешь себя толковым, позже можем и в клан принять, на более мягких условиях, конечно.... А титана лучше мне продай, не пожалеешь - за деньги или артефакты, сговоримся, в общем. Доступно объясняю?
   - Угу, - как и ожидалось, птица-разведчик у него имеется и без дела не прохлаждается. А то, что парень не акцентировал внимание на сложном рельефе местности, разделяющем два моих замка, это ничего, сейчас напомню. Оскал сам собою выполз на лицо, заставив напрячься негров. Надо бы уже что-то с этой привычкой делать, а то ведь иногда сам себя пугаюсь. - Предельно понятно. Ты закончил?
   Ну вот о чем и говорил - Магнусу моя гримаса определенно не понравилась. Даже назад шагнул, покосившись на свою охрану. Впрочем, похрен, угрозами сыпать не я первый начал.
   - Я так понимаю, ты не согласен с моим предложением? - раздраженно прищурился маг. Бойцы вокруг подобрались, готовые выполнить приказ.
   - А сам-то как думаешь? - злое и какое-то кровожадное веселье, поднималось изнутри. Это мой мир - жестокий, беспощадный, но справедливый. Если тебя пытаются нагнуть, то здесь можно бить в ответ со всей силы, не оглядываясь на законы и правила оставшейся в прошлом реальности. И проиграть ты здесь можешь только по своей собственной вине. - Действительно веришь, что я вот так просто, сам! - отдам тебе МОЁ?
   Я оглядел чужих бойцов и усмехнулся. Магнус, раздраженно скривившись, хотел что-то сказать, но мне еще было что добавить.
   - Ты не совсем верно оцениваешь ситуацию, - заставив себя успокоиться, а то ведь ярость бьющая по мозгам, далеко не лучший советчик, продолжил. - Защищать второй замок будет слишком тяжело, да и незачем - к тому моменту, как твое войско до него доковыляет, я снесу там все к демонам, оставив лишь главное здание. После чего уйду к себе, заблокирую перевал и начну партизанскую войну. Силы, конечно, неравны, вот только быстрой и легкой победы у тебя не выйдет.
   - Уверен? - разозлить его мне удалось, едва не рычит. Однако и бросаться с кулаками не торопится, похоже мозги у парня работают. - Десяток дирижаблей расхреначат все твое владение, чем платить войскам будешь?
   - Сначала эти дирижабли нужно сюда доставить, - усмехнулся я. Вместо того, чтобы продолжать давить с позиции силы, он все же полез в спор. А здесь мне есть чем ответить. - А судя по тому, что написано про ваш клан на форуме, на своих нынешних местах эти бомбовозы намного нужнее. Сколько войск вы сможете направить против меня, без угрозы для собственных замков?
   - Тебе хватит, - фыркнул Магнус. Прищурившись, поинтересовался. - Ты что, правда веришь, что сможешь в одиночку победить целый клан?
   - Нет, конечно, я еще не настолько псих, - рассмеялся в ответ. Чем невольно озадачил собеседника. Похоже, мое поведение несколько выбивается из того представления, что он уже успел составить. - Мне не нужно вас побеждать. То есть, нужно, конечно, но, к сожалению не получится. Зато я смогу доставить множество проблем и очень постараюсь максимально проредить ваших юнитов. И другим кланам обязательно маякну о том, какой жирный кусок вы отхватили. А когда поражение станет неизбежным, уничтожу в своем владении все, что только возможно, посажу людей на корабли и свалю в Империю Грифонов.
   Магнус напряженно задумался, глядя куда-то мимо меня. Два замка это очень серьезный ресурс, способный вызвать повышенное внимание к Белой Скале со стороны других кланов в этом регионе. Вполне может выйти так, что вместо прибавления территорий, все закончится потерями. А то и вовсе развалом союза.
   Не особо конструктивная беседа у нас получается, но тут уж ничего не поделаешь, чтобы тебя воспринимали серьезно нужно продемонстрировать если не силу, то возможность создать противнику столько проблем, что дешевле будет договориться миром. Вот и грозим друг другу по очереди, прикидывая, чем бы еще оппонента придавить так, чтобы сдался.
   - Люди с тобой не пойдут, нечем платить им будет, без замка, - отмер, наконец, маг. Похоже, прощупывание закончилось и настало время определяться, чем закончатся наши переговоры. Очень уж серьезный у него взгляд.
   - От репутации зависит - если альтернативой будет остаться на съедение нелюди, пойдут, - заверил я его. Хотя, конечно, не все так однозначно и просто в этом деле, но посвящать Магнуса в такие подробности уж точно не стоит. - Тем более что я их не абы куда поведу, а в рыцарский Орден, командором которого являюсь.
   Для игроков, получить какую-либо административную или военную должность в государствах НПС, не так-то просто. Во-первых зачастую для этого требуется принять вассалитет того или иного правителя, что привлекает отнюдь не многих, не смотря на все выгоды и перспективы. Во-вторых, имеющим собственный замок приходится большую часть времени и внимания уделять ему, что мало способствует продвижению по службе. Те же, кто потерял все и не забросил игру, вынуждены конкурировать с НПС, которые отнюдь не стремятся уступать место у кормушки кому бы то ни было.
   Командор рыцарского Ордена, даже такого небольшого, как мой, это все равно статус и соответствующие ему возможности в Империи Грифонов. Неудивительно, что собеседник заинтересовался.
   - А что за Орден? - полюбопытствовал Магнус. На что я лишь усмехнулся и покачал головой. - А, ну да, военная тайна и все такое, извини.
   Несколько секунд он разглядывал меня, прищурившись, будто выискивал место, куда бы заклинанием врезать. Потом хмыкнул и решил все же ответить на мою наглую предъяву. На удивление, вежливо.
   - Ты несколько преувеличил то количество проблем, которые нам могут создать другие кланы. Как и свою способность сдерживать мои войска достаточно долго, чтобы это могло иметь значение в общем раскладе, - он снова покосился мне за спину. Ну да, титана скидывать со счетов определенно не стоит.
   Разумеется, я преувеличил. Причем даже больше, чем этот парень на самом деле думает. При том количестве воинов, что есть сейчас, а особенно при учете их уровней, мне даже перевал удержать будет крайне сложно, не то что партизанские действия в тылу врага проворачивать.
   Уж не знаю, какой уровень у Магнуса и насколько мощными и опасными боевыми заклинаниями он владеет, только у меня таковых вообще нет. Единственное, что могло бы переломить ситуацию в мою пользу, это покупка свитков в Гильдии Магов некромантского замка. Благо бывший его хозяин не скупился, развив это строение до максимума.
   Опробованная некромантом на мне самом тактика с ловушками, против Магнуса, скорее всего, не сработает. У кочевников есть возможность нанимать в Гильдии Воров ассасинов, которые по возможностям ничуть не уступают моим егерям, а кое в чем даже и превосходят. Так что обнаружить магическую мину на пути войска они смогут. А свиток с заклинанием ловушки, выпускающей Облако Праха, стоит двенадцать тысяч золотом за штуку! Да еще маны на создание свитка нужно угрохать больше, чем у меня резерв на данный момент. Некроманту терять было нечего, вот он и тратил золото не жалея - всего четыре тысячи монет в казне замка оказалось на момент захвата. Мне, конечно, отступать тоже некуда, но и накопленных сбережений на данный момент нет. На трупе урода нашелся один свиток, вот и вся моя боевая магия.
   А дирижабля мне и одного хватит. Прилетит такая сволочь ночью, да сбросит бомбы на одну из деревень. С помощью интерфейса навести пилотов на цель совсем не трудно, подкрадется на большой высоте и пока бомбить не начнет, хрен ты его заметишь. Из летающих существ у меня только Архангелы, но размещать прелатов по деревням... а если их первыми же взрывами накроет? Хреново все, короче.
   - Однако твою мысль я понял, - продолжил Магнус. И опять на титана косится. Открыв интерфейс, глянул, чем там этот прохиндей занят, настолько интересным.
   Дядя Степа, явно желая поиздеваться над нервничающими гостями, крутил в руках свой молот, типа разминаясь перед дракой. Игнорировать его никто, понятное дело, не мог, а здоровенная кувалда, способная сотворить из крепкого и одоспешенного бойца кусок бесформенного мяса, порхала в воздухе так, словно не весила совсем ничего.
   - Думаю, у меня есть решение, способное устроить нас обоих, - маг очень серьезно посмотрел мне в глаза. Что же, сейчас все и определится, похоже. - Два замка для тебя одного это будет слишком, один придется отдать, вместе с ресурсами на него завязанными - на совете клана потом решим, кто будет его развивать.
   Я молча слушал. Злоба и нежелание расставаться с доставшимся так непросто имуществом, давили на мозги с такой силой, что держать себя в руках было тяжело. Всего-то пара дней прошла, а уже настолько свыкся с мыслью, что это МОЙ замок! Даже додумался как оставшуюся не нанятую нежить использовать, когда деньги появятся - купить, уволить и устроить войскам тренировку. А потом снести к демонам и начать строить свой, рыцарский замок. И вот теперь, просто стою и слушаю, вместо того чтобы сломать ему шею.
   - Понятно, - выдавил, наконец, под выжидающим взглядом Магнуса. Тот спокойно кивнул, догадываясь, насколько кровожадные мысли бродят в моей голове. - Условия для принятия в клан, какие?
   - Ничего такого особенного, - маг пожал плечами. - В случае войны с другими кланами или НПС, выставляешь своих юнитов, количество оговаривается в каждом случае отдельно. Ну и сам участвуешь, конечно.
   - Только на время войны, в остальных случаях воины при мне остаются? - уточнил я. Отправлять своих людей куда-то там, отбывать службу, мне совершенно не улыбалось. Чужих всегда первыми в бой бросают, их не жалко.
   - Как хочешь, главное чтобы в случае войны добраться до точки сбора вовремя успел, расстояния-то сам понимаешь какие, - Магнус усмехнулся. - Я до тебя, через это сраное болото, десять дней шел.
   Лучше бы ты там и утонул, вместе со всей своей кодлой. Подавив вздох, заставил себя успокоиться, что случилось, то случилось и ни хрена уже не изменить. Придется теперь жить так.
   - Налоги какие-нибудь есть?
   - А как ты себе это представляешь? - маг рассмеялся. - Это только называется клан - по привычке. Общей казны нет, а отдавать золото или ресурсы кому-то одному, так где гарантия, что он их не потратит на свое собственное владение. В топовых альянсах по-другому, конечно, но нам до них еще пилить и пилить. Хотя Симон как раз где-то на том же уровне, он давно играет, круто развился... В общем, каждый вынужден беспокоиться в первую очередь о своем, но если требуется срочная помощь, деньгами или ресурсами, то помогаем, конечно.
   - Как вас еще не загрызли, при таком подходе? - вот это действительно непонятно. Не клан, а аморфная масса какая-то, но ведь просуществовали как-то до сегодняшнего дня, не сдохли - каждый сам за себя.
   - Потому что у остальных точно так же, - он пожал плечами. - В этой игре начать так, чтобы оказаться рядом с друзьями не получится, вот и приходится выкручиваться, чтобы не сожрали. Нам еще повезло, на самом деле - Симон парень адекватный и организатор толковый. Среди старых игроков порой такая грызня за власть идет, между своими, куда там Мадридскому Двору. Да сам на форуме почитай, полно тем, кто и кого ограбил, предал, уничтожил, если охота по такой помойке шарить.
   Надо будет почитать. Не потому что люблю по помойкам лазить, а чтобы представление иметь, чем игроки здесь живут и чего от них ждать можно. Судя по сказанному, открытия мне предстоят многочисленные и неприятные.
   - Ну так что решил? - спросил Магнус. - Драться будем или может пообедаем пойдем, а то задолбало тут торчать уже.
   - Пообедать было бы хорошо, - я устало вздохнул. Бессонная ночь, отсутствие завтрака и этот замечательный разговор, вымотали совершенно. Хотелось лечь на землю, закрыть глаза и послать к чертям весь мир. - Согласен я на твое предложение.
   - Тогда лови приглашение, - ухмыльнулся маг.
   Пробежав глазами текст короткого договора о присоединении к союзу игроков "Белая Скала", не нашел в немногочисленных пунктах расхождений с уже озвученной информацией и принял его. Вот и закончилось одиночество, здравствуй общество. Блин.
   - Поздравляю, - Магнус протянул мне правую руку, стянув перчатку. Неожиданно крепкая ладонь оказалась, для мага. - Там в интерфейсе должны появиться заклинания связи, чтобы между своими общаться можно было, но они ману жрут, как не в себя. Скайпом проще и удобнее пользоваться. У тебя есть?
   - У меня аккаунт базовый, в сеть выхода нет, - я покачал головой.
   - Зря, если играть всерьез собираешься, то лучше премиум оплати, гораздо удобнее будет, - сообщил прописную истину Магнус. - Там, среди прочих бонусов, все технологические заклинания идут.
   - Посмотрим, - я пожал плечами, не желая продолжать эту скользкую тему. Делиться с первым встречным новостью о том, что застрял в игре, не собираюсь. Со временем, сокланы возможно и сами все поймут, но чем позже это произойдет, тем мне спокойнее будет.
   - Ну, как хочешь, - Магнус тоже не стал настаивать. Потянулся с удовольствием и приглашающее махнул рукой. - Пойдем тогда обедать, да надо будет дальше двигаться, и так уже сколько времени потеряли.
   Это да, ползти тебе отсюда и до замка, еще три-четыре дня, минимум. Големы, конструкты мощные, но медленные заразы. Впрочем, не мне жаловаться, двигайся войско быстрее и кто знает, чем бы все закончилось. Сомневаюсь, что Магнус был бы таким покладистым, сумей застать меня сразу после боя с демонами. Даже хоть сколько-нибудь организованного сопротивления на тот момент не получилось бы.
   Вообще, если трезво оценить все случившееся, мне очень повезло, что успел захватить замок некроманта. Что он вообще есть. Слишком большая ценность - Источники Магии и всего лишь одного хватило, чтобы откупиться, отделавшись минимальными потерями. Даже в некотором прибытке остался, ну, в перспективе, если вся эта бодяга с принятием в клан не окажется банальным разводом, чтобы усыпить бдительность. Так что не буду я тебе про демонов и второй портал ничего рассказывать. Посмотрим, как дальше отношения сложатся, для начала.
   - На титана у тебя провизии хватит? - поинтересовался я, шагая за магом к лагерю. Там вовсю пользовались незапланированной остановкой, уже успев обеспечить бойцов обедом. Дядя Степа неторопливо шел следом, пугая народ мрачным выражением лица. У него настроение тоже ничуть моего не лучше.
   - Хватит, - Магнус отмахнулся. - Ты кстати, точно не хочешь его продать?
   - А сам-то как думаешь? - я ухмыльнулся. Маг понятливо вздохнул. - Лучше скажи, чем свое войско в замке кормить собираешься?
   - А с этим есть проблемы? - насторожился Магнус. Вопрос-то, между прочим, отнюдь не праздный и легко не решающийся. Получить голодный бунт, находясь на чужой территории, то еще удовольствие. Для меня в том числе - отбиваться от дезертиров не очень хочется.
   - Есть. Некромант свое владение еще до моего появления очень качественно разорил, провиант-то ему не особенно нужен был, в отличие от трупов, - этот козел умудрился извести большую часть населения на своей территории. Я когда на карту смотрел, орлом открываемую, было дикое желание воскресить урода и снова убить. Раз двадцать подряд. Если бы его труп к тому моменту уже не исчез, не уверен, что смог бы удержаться от соблазна. - Потом уже, когда я с войском заявился, он и последних крестьян прибрал. Так что, пахать-сеять здесь больше некому, учти.
   Магнус пробормотал что-то себе под нос, уже безо всякой радости оглядев свою армию. Охотой такую прорву народа однозначно прокормить не удастся, даже будь здесь одни лишь люди - орки и огры, соответственно размерам, жрут едва ли не вдвое больше.
   - Поделишься припасами? - после долгого молчания, спросил маг.
   - Не бесплатно, - категорично отрубил я. У меня закрома тоже отнюдь не бездонные, всего населения, вместе с воинами, даже тысячи не наберется, а после демонов с урожаями ситуация не успела выправиться. - Посмотрим, посчитаем, сколько излишков наберется. Много не обещаю, сам понимаешь, но с голоду не помрете.
   - Хоть так, - удовлетворение от недавнего успеха Магнуса уже покинуло.
   Это он еще не знает, что его в замке ждет. Развивать его я не собирался, а до момента когда хватит денег начать строительство нового, было еще далеко, так что после захвата началось планомерное разграбление, с выносом всего, что можно было продать. Казна-то у некроманта пустая фактически, что тех четырех тысяч, при моих затратах, а вот всяких полезных и не очень, мелочей, набиралось изрядно. Жаль, что деревни, как и вампирский особняк, этот урод сам успел обчистить. Но сколько-то монет с продажи накопившегося в замке барахла, я получу. После меня там вообще одни голые стены останутся.
   Обед оказался так себе, походная кухня, это все-таки не замковые кладовые, набитые различными вкусностями. Даже старания личного гремлина-повара Магнуса, не смогли превратить копченое мясо и гречневую кашу в шедевр кулинарного искусства. Разве что бутылка вина, которую мрачный маг приказал выставить на стол, несколько скрасила впечатление.
   - Пожалуй, мне пора уже возвращаться обратно, - сообщил я магу. Надоело мне здесь, да и нелюдь радушием не страдает, игроку-то наплевать, а вот все остальные старательно отыгрывают свой расистский сценарий. Косые взгляды огров уже бесить начинают. - Вроде мы все обсудили уже, так? Ну, значит точно пора. Только заскочу по дороге в одно местечко, раз уж все равно в этих краях, а то когда еще получится.
   - Ты про рощу к северо-западу отсюда? Километрах в тридцати? - уточнил Магнус, сверившись с картой. Кивнул в ответ. - Я с тобой, тоже интересно, что там такое. Дирижабль возьмем и через час с небольшим на месте будем. Все равно просто так тут, без дела болтается.
   Он ткнул пальцем в медленно нарезавший над войском круги аппарат. Я все это время наверх старался не смотреть, чтобы слюной от зависти не капать. Собственная летающая хреновина, к тому же способная взять одного-двух пассажиров, это же мечта натуральная, со здешними-то нехожеными просторами, когда быстрее лошади никакого транспорта не найти. Вот только один нюанс есть.
   - А нас двоих там не сожрут? - плевать на одежду, но подыхать лишний раз совсем не хочется. В компании с титаном я бы себя гораздо увереннее чувствовал, даже будучи без доспехов и оружия. Ну, а если и найдется какая тварь, способная загрызть Дядю Степу, буду я в броне или вообще голым, никакой разницы.
   - Если на рожон лезть не будем, то не сожрут, - заверил меня Магнус. Какой-то он излишне самоуверенный стал, после этой бутылки.
   - Ну тогда полетели.
   Правда сначала пришлось отправить вперед титана, ничуть не подобревшего после обеда, а, как будто еще сильнее разозлившегося. В суп ему наплевали, что ли? Уточнять, в чем там дело я не стал, потом разберемся, без излишне любопытных свидетелей. Проводив взглядом раздраженного гиганта, двинулся к дирижаблю.
   Внутри оказалось тесно, неудобно и душно. Сидячих мест не предусмотрено изначально, а выпрямиться в полный рост не позволяют размеры гондолы, на людей явно не рассчитанной. Гремлины таращились злыми взглядами, но спорить с хозяином по поводу незваного гостя не осмелились, хоть на этом спасибо. Бормотали между собой о чем-то в полголоса, я даже прислушиваться не пытался - если мою персону обсуждают, игнорировать будет как-то... как-то, в общем. Не обрадуется Магнус, если я из его зверенышей душу вытряхивать начну.
   Покосившись на мага, заставил себя успокоиться, а то что-то разошелся вконец уже. В жизни огорчения случаются и если по каждому поводу психовать, никаких нервов не хватит, даже электронных.
   Глубоко задуматься на тему собственной психической вменяемости мне не дал Магнус. Очень уж его интересовало, какие в округе ништяки имеются и чего они дают. Тема, для меня не менее интересная, потому как игроков в клане еще семеро и у каждого что-нибудь, да найдется. Ради иных бонусов не жалко и месяц-другой на дорогу в обе стороны затратить. Так что нам обоим было чем друг друга порадовать.
   К моменту, когда этот летающий гроб, наконец, выпустил нас наружу, я уже не знал как бы так устроиться, чтобы тело не затекало. Сидеть на полу оказалось ничуть не удобнее, чем стоять согнувшись.
   - Как ты только терпишь такие неудобства? - простонал я, с наслаждением расправляя плечи и потягиваясь.
   - Привык уже, - хмыкнул Магнус, потягиваясь, однако, с не меньшим удовольствием. - Лучше плохо лететь, чем хорошо идти. Особенно если до цели не один десяток километров.
   - Это да, - завистливо покосившись на медленно "всплывающий" к небу дирижабль, я вздохнул. Желание обзавестись, когда-нибудь, собственным летающим такси, меньше не стало.
   - Точку привязки здесь поставим, - маг огляделся по сторонам. - Чтобы далеко не бегать, в случае чего. Правда придется ждать, когда бойцы подтянутся, зато хоть размяться, наконец, смогу, а то ведь почти две недели херней страдаю. Болото еще это.
   - Ладно, - прикинув все за и против, я со вздохом согласился. Очень уж не хочется повторять обратный путь в замок на закорках у титана, мне такой способ передвижения по ночам в кошмарах сниться будет. - Опыт это святое.
   Тем более что распаленное недавней потерей честно нажитого, воображение рисовало целые горы сокровищ и артефактов, запрятанных в этом месте. Отдать все это Магнусу только потому, что мне лень было сменить точку возрождения... да щаз.
   Открыв карту, оглядел рощу еще раз. Небольшая, протянувшаяся на пару сотен метров с запада на восток, с высоты она выглядел неровной кляксой насыщенной зелени на фоне выцветшей под солнцем травы. А в центре непонятное сооружение, словно дерево ободрали от веток и закрутили плотной спиралью. Что там под ним прячется, разглядеть не удавалось.
   Чего это такое, мне надоело гадать еще по пути сюда, все равно скоро выясним. Так что, махнув рукой, я поинтересовался, где бродит мой ненаглядный титан, чей молоток станет весомым аргументом в будущем, справедливом, дележе добычи. С меня-то в случае боя, толку никакого, так что вся надежда на гиганта. Не так уж и далеко, вообще-то, хотя добраться до нас все равно не успеет.
   Шагая следом за оживившимся Магнусом, я запоздало подумал, что надо было хотя бы топор у одного из огров одолжить, а то без оружия как-то совсем неуютно себя чувствую. Наложенные бафы не особо уверенности придают, к сожалению.
   Деревья в роще росли вольготно, продираться сквозь колючие кусты и блуждать не пришлось, тут все насквозь, практически, просматривалось. Так что уже через несколько минут увидели цель своими глазами.
   Вблизи картина понятней не стала. Дерево, метра на полтора от земли росшее как и все остальные, потом начинало загибаться в сторону, тремя толстыми кольцами обвивая что-то белое и большое. Вообще, при виде этого странного ствола, полностью лишенного веток, мне почему-то пришла в голову ассоциация со змеей. Огромной такой, полметра в обхвате гадиной.
   - И что это за хрень? - настороженно разглядывая непонятное зрелище, пробормотал Магнус. По его телу изредка пробегали слабые проблески, видимо тоже активировал какой-то баф или защиту. Интересно будет посмотреть на мага в бою, судя по роликам на форуме, зрелище впечатляющее должно быть. С демонами мне как-то не до того было.
   - Вот сейчас и проверим, - подавляя нервную дрожь, двинулся я вперед. Служить приманкой офигительно приятное занятие, доложу вам. Чтобы я еще куда без брони сунулся, да ни в жизнь!..
   А дальше все произошло очень быстро и совсем не так, как ожидал. Раздался оглушительный треск и из вспухшего на месте дерева, облака щепок, выметнулось полупрозрачное змеиное тело. Проскочило мимо меня и, разинув призрачную пасть, очень даже по-настоящему откусило Магнусу голову!
   Попятившись, уперся спиной в дерево и вынужденно остановился, глядя на повернувшуюся в мою сторону змею. Медленно надвинувшись, она нависла надо мной, внимательно изучая пристальным, немигающим взглядом.
   - Ч-ш-шего хочеш-шь, Проклятый? - прошипела тварь, выплюнув измазанную в крови голову мага. Че?!
   - Ты знаешь про Магическую Эссенцию? - придавленные абсурдностью происходящего, мозги со скрипом встали на место.
   - Я З-сорг. Я вс-се з-снаю, - нависая надо мной, высокомерно сообщил змей. Блин, прозрачный то он конечно да, вот только дыхание его вполне себе ощущается. Что странно, пахнет лесом и смолой.
   - Можешь мне рассказать? - на "вы" переходить уже поздновато, да и не против он, вроде бы, фамильярного обращения. Слышимый только для меня, раздался сигнал вызова по клановому каналу. Быстро Магнус очухался, но не до него сейчас. И, кстати, очень хорошо, что змей предпочел сначала убить его, а потом уже заговорить, один мой секрет пока что в безопасности.
   - Не хочу, - равнодушно бросил Зорг, и неспешно развернувшись, полетел обратно к камню, напоминающему цветом и формой гигантскую жемчужину, вновь обвиваясь кольцами вокруг него. Призрачный хвост как-то очень плавно соединялся с реальным деревом... и тело змея вновь начало покрываться корой. Что же это за тварь такая? Интерфейс ни фига не показывает.
   - Постой, - я шагнул вперед. Зараза, неужто так трудно просто на вопрос ответить, а? Змей приостановил свою трансформацию и повернул морду в мою сторону. Блин, чего бы спросить-то, чтобы он задержался. - Подскажи хоть где можно узнать про нее?
   Змеиные губы раздвинулись в жутковатой ухмылке. А может это он злится так, хрен поймешь этого монстра, и времени нет в поисковик лезть, искать что он такое и как себя вести при встрече следует.
   - Не з-сли меня, с-смертный, - Зорг придвинулся вплотную, снова обдав дыханием и резко захлопнул пасть. - И-щщи с-свои раз-сгадки в другом мес-сте.
   - Прости, не сердись, - обижаться на "смертного" как-то не ко времени, наверное. Тем более что невозможность умереть это далеко не всегда преимущество. - Почему ты убил моего спутника, но не тронул меня?
   - З-са него не прос-сили, как з-са тебя.
   Просили? Это кто это мог у этого духа за меня... О!
   - Ты Природный Дух? - неужто пригодился тот бонус от медведя, да еще так неожиданно. Зорг раздраженно фыркнул и снова начал покрываться корой. Да чтоб тебя! - Я могу использовать этот камень?
   - Польз-суйс-ся.
   И окончательно "задеревенел", оставив между кольцами, в одном месте, достаточную щель, чтобы просунуть руку. Интересно, они все такие необщительные или мне с Зоргом просто повезло? Хотя это я так, нервы успокаиваю, все же встряска изрядная вышла.
   Приближаться к дереву, зная что оно на самом деле такое, было немного страшно. Глянув на карту, хмыкнул - Магнус сидеть на точке не захотел, и уже со всех ног ломился обратно, через несколько минут здесь будет. Как бы не шарахнул змея каким-нибудь заклинанием, сдуру-то. На мага плевать, но если Зорг решит что и я к агрессии причастен?
   На прикосновение, камень отреагировал раскрывшимся окошком интерфейса.
  

Небесная Жемчужина позволяет вам повысить одно из своих умений. Выбирайте с умом.

   И удручающе короткий список моих умений. Паладинские, к сожалению, усилить не предложили, а то я бы не отказался, Ауру Силы до минуты поднять, Божественную Защиту... М-да. А вообще, если подумать, то наибольшую ценность эта Жемчужина представляет для высокоуровневых игроков. Когда на поднятие умения на следующий ранг уходят месяцы, а за уровень по-прежнему дают на выбор два случайных, то подобная возможность дорогого стоит. Наверное.
   Почесав затылок, задумался над непростым решением. Лично для меня, сейчас, особого смысла использовать Жемчужину, нет. Уровни пока набираются относительно быстро, а умения, в большинстве еще можно повышать простой прокачкой. Да и нет у меня таких, на которые не жалко было бы потратить эту возможность. Может на будущее оставить?
   Тихий свист за спиной отвлек от размышлений. Оглянувшись, увидел Магнуса, тот остановился метрах в пятидесяти и отчаянно махал руками, пытаясь чего-то там мне объяснить. Довольно забавно выглядит, между прочим - полуголый чел, подпрыгивает от нетерпения, руками машет. А вокруг красивые деревья, идиллия. Труп безголовый. М-да.
   Догадаться, какие мысли сейчас бродят в мозгах у парня, труда не составило, после недавних-то событий... Хм, а это идея, пожалуй. Посмотрев на замаскировавшегося духа, задумался, стоит ли рисковать и будить его.
   - Зорг, - осторожно позвал я, не очень рассчитывая, что тот отзовется. Нейтральное отношение, это еще далеко не дружба.
   И чуть не отшатнулся, когда почти перед моим лицом кора с треском приподнялась, открывая уставившийся на меня здоровенный глаз, в котором плескалось раздражение. Как-то сразу расхотелось беспокоить духа, но не говорить же теперь, что ничего не нужно, спи дальше.
   - Ты сможешь пропустить к Жемчужине моего спутника?
   Кора осыпалась с башки змея, нависшего надо мной. Похоже, некоторый интерес к своей персоне удалось вызвать, знать бы еще к добру это или к худу. Склонив голову набок, Зорг вдруг прищурился и прошипел:
   - Ус-слуга з-са ус-слугу.
   - И чего ты хочешь? - осторожно уточнил я.
   - С-сейч-щас-с, нич-щего, - змеиная морда изобразила ухмылку и выглядело это достаточно жутковато, учитывая клыки длиной в мой палец. - Когда з-сахоч-щу ис-сполниш-шь.
   Что-то мне такие условия напоминают. В сказках, конечно, для главного героя все заканчивалось удачно... Хотя я вроде как тоже в сказке, очень реалистичной, жестокой, кровавой... ну понятно, в общем.
   - Согласен, - заставить себя произнести это слово оказалось очень непросто. Ох, надеюсь, я все же не прогадал, а то влезать в долги к непонятно как настроенным сущностям, вовсе не то к чему стоит стремиться в жизни.
   Зорг прошипел что-то и, потеряв ко мне всякий интерес, вновь покрылся корой. Я же направился к Магнусу, раздумывая, чего бы такого с него стрясти за доступ к Жемчужине. Кстати о ней, надо бы выяснить для начала, насколько она вообще ценная, а то может и вовсе с духом связываться не стоит.
   По пути прихватил за ноги безголовый труп, уже успевший залить все вокруг кровью и отволок его к магу, предусмотрительно не пытавшемуся подходить ближе.
   - Ты сейчас как натуральный маньяк выглядишь, - порадовал меня Магнус, когда я остановился возле него. Оглядев тело, парень брезгливо поморщился и принялся стаскивать с него одежду.
   - Сам, блин, не лучше, - я скривился и прислонился спиной к дереву. Денек этот бесконечный, со всеми своими сюрпризами, уже вконец вымотал. - Там где-то башка еще валяется.
   Магнус только фыркнул в ответ. Нацепив на себя несколько колец и перчатки, он натянул, наконец, штаны и сапоги, после чего замотал оставшуюся окровавленную одежду в плащ.
   - Что это за тварь вообще? - кивнул он в сторону полянки. - Меня даже Симон с одного заклинания убить не сможет. А тут раз и все.
   - Природный дух, хрен знает какого уровня, - отозвался я, проглядывая результаты поиска по форуму. Не очень радующие, если честно, ну да будем плясать от того, что есть. - Наглый, высокомерный, самовлюбленный. Небесную Жемчужину охраняет.
   - Это которая умения на один ранг повышает? - через пару минут молчания, хмуро поинтересовался Магнус. Деревянного змея он сейчас рассматривал с каким-то гастрономическим интересом, явно прикидывая, стоит ли натравливать на духа свою армию. Мне даже интересно стало, решится или нет.
   - Она самая, - поймав мой внимательный взгляд, маг тяжело вздохнул и махнул рукой. Не решился все же.
   - А тебя он почему не убил? - спросил Магнус.
   - У меня со всеми природниками нейтралитет, - пожалуй не будет особого вреда от раскрытия этой тайны. Вдруг у кого из сокланов во владениях эти создания обнаружатся.
   - И Жемчужиной ты воспользоваться можешь, - утвердительно кивнул Магнус. Ну это он и сам видел уже, так что отрицать было бы глупо. - А меня как-то провести к ней сможешь? Или хотя бы разговор с духом устроить?
   - Разговор вряд ли, он сейчас не в духе, - я хмыкнул каламбуру. - На меня самого еще обозлится, не хочу рисковать. А вот провести смогу, специально спрашивал.
   - И в чем подвох? - прищурился Магнус в ответ на мою усмешку.
   - Зорг не убьет тебя, если я выполню одно его желание, - не хотелось раскрывать такую подробность, но по-другому обосновать неожиданный приступ жадности не получится.
   - Он что, тебе квест дал? - как обрадовался-то. Нет уж, это счастье не для тебя, парень.
   - Не дал. Может уровень у меня недостаточный или еще чего, но сказал что потом, как-нибудь, - вздохнул я. Уж лучше бы этот гад ползучий сразу своим желанием озадачил, хоть бы узнал на что подписываюсь.
   Магнус, похоже, мне не очень-то и поверил, но это уже его проблемы. Нахмурившись, парень с полминуты молчал, раздумывая, после чего посмотрел на меня.
   - У меня есть мастерская артефактов - вещи не особо крутые, пока, но полезные. Алхимик, с зельями и эликсирами. Заклинания разных уровней, в свитках - Гильдия Магов хорошо прокачана, с Библиотекой, - он замолчал выжидающе.
   В принципе неплохой набор ништяков, мне такие еще очень не скоро светят. Вот только есть в этом всем один, но очень здоровый минус - все они не здесь и это надолго, а должок перед одним бесплотным гадом, прямо сейчас. Чего еще из нашей сделки выйдет и когда, бог его знает.
   - Не подходит, - я вздохнул, разгоняя возникшие в воображении артефактные доспехи и оружие для себя и паладинов, с подсумками, забитыми эпическими эликсирами. И обязательно свиток с заклинанием Метеоритного дождя, штук по двадцать на каждого из моих бойцов. Красивая картинка, жаль только не реальная ни разу. - Это все когда-нибудь потом. Двадцать тысяч золотом потянешь прямо сейчас?
   Магнус задумчиво потер скулу. Не простой вопрос, даже для сильно прокачанного игрока - у магов замок весьма дорогой, все доходы на недели вперед расписаны и вынуть из оборота крупную сумму не всегда возможно. Так-то я бы и пятьдесят попросить не постеснялся, у меня казна бездонная, переварит. К сожалению, не стоит Жемчужина столько. Симону разве что, у которого уровень уже за сотню перевалил.
   - Двадцать, пожалуй, потяну, - после продолжительного молчания отозвался Магнус. - Держи соглашение.
   Открыв интерфейс, глянул полученное сообщение, подтвердил. И полюбовался на увеличившуюся сумму золота в моей казне. Не такая уж она большая, при моих-то нынешних затратах, однако некоторые дыры заткнуть получится, а там дайте только время, вновь доход стабильно пойдет и можно будет заняться развитием владения, а не восстановлением руин.
   Кивнув Магнусу, отлепился, с некоторым трудом, от дерева и двинулся в сторону змея. Парень, заметно нервничая, шагал следом. Если этот древесный гад его сейчас убьет, это будет самой поганой и тупой шуткой в истории.
   Нет, не убил. Зорг вообще никак на наше приближение не среагировал. И это просто замечательно. Магнус, остановившись перед духом, несколько секунд разглядывал его, то ли не решаясь, то ли своими заклинаниями пытаясь разобраться что это за тварь. Потом шагнул вперед, протягивая руку к белому каменному боку, видневшемуся сквозь древесные кольца.
   - Какое умение улучшил? - поинтересовался я, когда уже шагали обратно к опушке.
   Магнус замялся, отведя взгляд в сторону. Похоже умение не из стандартного списка. Может, я и продешевил. Да и похрен, меня от усталости разве что не вырубает. Потом, когда просплюсь, пожалею о своей щедрости. Возможно. Если не найду более полезного занятия.
   Дядя Степа, зараза такая, объявился лишь спустя час.
   - Ты как, с войском останешься или со мной, в замок? - поинтересовался я у мага, наблюдая за неторопливо приближающимся титаном.
   - Оставишь этих идиотов, как же, - скривился Магнус. Его, в отличие от меня, время ожидания не напрягало, он скорее наслаждался отдыхом. - Они же тупые все, обязательно передерутся... Если хочешь, могу тебе летунов своих одолжить?
   - Вот чего бы тебе раньше было не сообразить такую умную мысль? Или мне, - досадливо проворчал я. Реально же сглупил. Если сейчас свалю на глазах у титана, оставив его добираться домой в одиночку, обидится ведь. - Обойдусь.
   Поднявшись на ноги, вяло махнул рукой Дяде Степе. Тот смотрел мрачно и недобро, но ругаться отчего-то не торопился. Молча подошел и подсадил себе на плечо. Гребаный наплечник, как же я тебя ненавижу!
   - До встречи, - кивнул Магнусу. И стукнул пяткой по нагруднику титана. - Поехали домой, лошадка.
   - Я тебе, когда-нибудь, шею сверну, - в который уже раз пообещал мне тот. И, не оглядываясь на мага, зашагал на запад.
  
   Глава 2
   - Поверьте мэтр Хаким, я крайне заинтересован в скорейшем вашем возвращении на родину, - абсолютно искренне сказал я. Ибо За-Дол-Бал! - Налаживание постоянного торгового маршрута с Каганатом, является одной из приоритетных задач в развитии моего владения.
   И ведь ни слова не соврал. Империя Грифонов, Каганат, Города в Облаках - каждое из государств НПС является центром силы и, что для меня гораздо важнее, торговли в своем регионе. Выход на их рынкиа, ощутимо подтолкнет мою полудохлую экономику. Правда и риски возрастают соответственно, Торговые Гильдии поопаснее любых тиранов будут, только зазевайся и выжмут досуха, да еще и долгами обложат.
   - Прошу простить мне мою дерзость, Ваша Светлость. Лишь по скудоумию своему не сумел я правильно выразить свое восхищение и благодарность Вам. У меня и в мыслях не было усомниться в Ваших словах, - с почтением в голосе, заговорил торговец, не переставая кланяться. - Спасение моей никчемной жизни, самое весомое доказательство Вашего благородства. Я не смею и помыслить просить у Вас большего...
   С каменным лицом слушая безостановочный поток восхвалений в мой адрес, щедро изливаемый торгашом, я давил в себе желание побиться головой о стол, а потом сигануть в окно. Прирезать этого словоблуда, способного засорять мозги окружающим часами, было, к сожалению, не в моей власти. Вернее очень даже в моей, но даже сквозь нарастающее раздражение, пробивалось понимание того, что убийством мэтра Хакима, я создам себе проблем гораздо больше, чем если просто вытерплю его очередной, замаскированный под благодарность в мою сторону и собственное самоуничижение, наезд.
   Этого замечательного, во всех отношениях человека, обнаружили в одной из камер замка некроманта, подвешенным на дыбе и со следами пыток на теле. Единственный из всех остававшихся обитателей этого места, кого можно было причислить к живым. Священники очень быстро поправили бывшему пленнику здоровье, так что на момент встречи со мной мэтр уже вернул себе полную ясность сознания. Хотя, знай я, к чему приведет его освобождение, клянусь - приказал бы замуровать камеру, оставив щель для притока воздуха. Может тогда система не засчитала бы мне его смерть как убийство.
   - Вы не представляете себе, Ваша Светлость, как тяжело жить честному торговцу, в окружении таких родственников, - а Хаким все не затыкался. Его вообще невозможно заставить замолчать, кроме как силой - намеков он не замечает. Этот пронырливый тип, осознав, что на дыбу его никто возвращать не собирается, немедленно осмелел. - Сборщики податей, норовящие содрать три шкуры, не оставив и жалкой монетки. Чиновники, жадность которых уступает размерами лишь их подлости, разоряющие торговцев поборами. Даже разбойники, подстерегающие караваны и без жалости убивающие всех, не оставляя свидетелей. Все они лишь жалкие шакалы по сравнению с многочисленной родней, жаждущей растащить по кускам нажитое тобой состояние, оставив несчастных сирот в нищете и голоде.
   Причина, по которой мэтр Хаким с такой настойчивостью рвался на родину, была проста и банальна - если он не вернется домой к назначенному сроку, весь его бизнес достанется наследникам, которых у купца, по его словам, было едва ли не столько же, сколько у меня подданных. Я бы даже посочувствовал, не будь купчина настолько надоедливым. Правда особо он старался не наглеть, все же мы оба друг другу необходимы - без моей помощи ему просто не выбраться из Диких Земель в одиночку.
   - У меня нет свободных воинов, чтобы выделить их вам, мэтр Хаким, - в который раз уже повторил я. Торговец, вежливо улыбаясь, понятливо закивал, всем своим видом выражая сожаление и восхищение великим мной. Убил бы! - Если хотите, могу вас познакомить с Лордом Магнусом, в его распоряжении достаточное количество войск.
   - Вы вновь возвращаете мне надежду, Ваша Светлость, - опять начал кланяться Хаким. - Я в неоплатном долгу перед Вами...
   Угу, именно что неоплатном - ни золотом, ни услугами, ни чем-либо еще, этот прохвост рассчитываться не собирается. Да и хрен бы с ними, переживу. Главное чтобы поспособствовал прокладыванию караванного маршрута. Желательно сразу нескольких Гильдий, а то ведь в отсутствии конкуренции у некоторых купчин борзометр начинает просто зашкаливать и цены на товары сами собой вверх ползут. Но это уже из области фантастики, к сожалению.
   По заверениям Хакима, его вес в родной Гильдии, был весьма значимым. Насколько это соответствует действительности, сложно судить, но помимо торговли, он занимался так же и разведыванием новых маршрутов. На чем и попался, к слову. Две речные галеры, взятые нами на озере, как раз Хакиму и принадлежали. В прошлом. Настаивать чтобы я их ему вернул, купец не осмелился, хотя чувствую, когда придет сюда с новым караваном, обязательно мне эту экспроприацию припомнит.
   На мои осторожные расспросы о том, чего так настойчиво - пытками - пытался добиться некромант, захвативший экипажи обоих кораблей и оставивший в живых только Хакима, мэтр очень аккуратно и вежливо уводил разговор в сторону. Неутоленное любопытство, свербело, однако для того, чтобы повесить торговца обратно на дыбу и очень тщательно допросить, только лишь его было недостаточно.
   - В любом случае вам придется подождать еще минимум несколько дней, мэтр, - вклинился я в короткую паузу между словами, не собиравшегося замолкать торговца. Мне порой кажется, что это он так издевается надо мной - ну в самом деле, нельзя же не замечать, насколько твоя болтовня раздражает окружающих. Или это он на мне свои Умения тренирует? - Войско Лорда Магнуса пока очень далеко от замка... Но если вам очень не терпится, я могу предоставить сопровождающих. Сэр Мартин сможете выделить десяток воинов мэтру?
   - С удовольствием, - мрачное лицо и "тяжелый" голос паладина, не оставляли ни малейших сомнений, о каком именно удовольствии он сейчас думал.
   - Я не осмелюсь беспокоить Вашу Светлость такой заботой о ничтожном торговце и отрывать от дел ваших достойных воинов, - мэтру Хакиму, похоже, совершенно не улыбалось провести несколько суток под открытым небом. Поднявшись с кресла, он склонился в глубоком поклоне. - Не смею больше докучать Вам своим присутствием, Ваша Светлость...
   - Да, да, можете идти, - чуть более поспешно, чем следовало бы, закивал я. И не отводил взгляда от лица пятившегося к двери торговца, пока тот не закрыл ее. Снаружи! Как же ты меня достал!
   Развалившись в кресле, прикрыл глаза. Общество мэтра Хакима выматывает покруче любого сражения. Если он сейчас, будучи всего лишь гостем, умудряется выносить мне мозги, то что же начнется, когда он будет за товары доставленные торговаться? Страшно представить.
   - Скажите сэр Мартин, мы ведь хорошие? - глядя в потолок, поинтересовался я. - Нам ведь нельзя наказывать невиновных? Или даже бить их.
   - Порою закрадываются крамольные мысли, сир, - покосившись на дверь, отозвался паладин. - Очень трудно бывает от них избавиться.
   Да уж, просто невероятно тяжко.
   - Ладно, пора заняться делами, - я посмотрел на коннетабля. - Что там от наших гостей слышно, через перевал никто проникнуть не пытался?
   - Основное войско пока слишком далеко, а разведчики, если и есть поблизости, никак себя не проявляли, - покачал головой сэр Мартин. - Заставы усилены, как вы и приказали, незамеченным никто пробраться не сможет.
   Согласно договору, замок некроманта нам пришлось оставить. Он пока что не был захвачен и исправно приносил в мою казну по тысяче золотых в день, но добычу в шахтах и рудниках, на той территории, пришлось прекратить. Как и вообще разведку земель, так что многими бонусами воспользоваться не удастся. Разве что позже, когда Магнус разберется что там есть и к чему меня можно безбоязненно допустить - наподобие той же Небесной Жемчужины.
   Ну да ладно, утерянного не воротишь. Тем более что мне есть чем заняться и по эту сторону гор. Неисследованной земли еще столько, что не сразу и сообразишь, в какую сторону податься. И где людей набрать, чтобы на все направления хватило. Главное, чтобы ушлые гости не попытались отжать что-нибудь по праву первооткрывателя, для чего и пришлось плотно закупорить Ближний перевал и ущелье к кладбищу.
   Хотя это по большей части самоуспокоение. Даже если не найдется в горах тропок с той стороны, то пересечь их на дирижабле, раз плюнуть. Несколько рейсов и вот уже с десяток разведчиков начнут шариться по моим владениям, выясняя, что интересного здесь имеется. Не факт, конечно, что Магнус так поступит, но исключать не стоит.
   Население известию о том, что с завоеванной территорией придется расстаться, совершенно не обрадовалось. Репутация моя, конечно, не обрушилась, но слегка просела. Могло быть и болезненнее, но правильно донесенная до общественности мысль о том, что без этой уступки началась бы война со значительно превосходящим нас числом и силой противником, оказала некоторое влияние. Зато после моего предупреждения, любой чужак, попавшийся людям на глаза, вызовет повышенный интерес. Хотя, конечно, это не дело, оставлять настолько очевидную дыру в защите владения. Нужна собственная Гильдия Воров и ее представители. К которым тоже свой особый подход нужен, в виду их предрасположенности к антисоциальной деятельности.
   В общем, дел требующих непосредственного внимания и должных быть завершенными "еще вчера", предостаточно. Когда буду все это успевать, даже и не представляю. Хорошо, что есть помощники-заместители.
   - Мэтр Клаас, что у вас? - повернулся я к управляющему. Тот сегодня пришел вместе с сэром Мартином, на утренний доклад. Однако ничего сообщить не успел из-за долбанного торговца, умудрившегося просочиться в мой кабинет и отнявшего в итоге почти четверть часа. Жаль все же, что нельзя мэтра Хакима обратно на дыбу повесить.
   - Вчера я не успел доложить, сир, - коротко поклонился управляющий. Ну да, в замок мы с Дядей Степой уже фактически ночью вернулись, так что не удивительно. Кивнув, велел мэтру продолжать. - Выработка первой каменоломни упала вдвое. По словам рабочих, еще несколько дней и она сократится до минимума. С добычей серы то же самое и, скорее всего, на очереди и остальные шахты.
   Новость ожидаемая, но от того не менее неприятная. Добыча на рудниках и шахтах постепенно снижалась, что, конечно не могло меня не напрягать, все же продажа ресурсов составляет изрядную часть моих доходов. Но с этим ничего не поделать, бесконечные месторождения существуют только в государствах НПС, игрокам приходится довольствоваться, по мере выработки шахт, минимумом - единица ресурса за трое суток работы. Ну или через рынок, за золото, что при цене в полторы тысячи за одну меру тех же кристаллов, по наполеоновским планам захвата мира, бьет очень болезненно.
   - С ресурсами так поступим - пусть пока копятся на складе, возможно удастся продать их нашим новым соседям по цене выше рыночной, - распорядился я после недолгого размышления. Вряд ли сильно дороже выйдет, но хотя бы тысячу за штуку постараюсь выцарапать. - Разумеется, это не касается отложенных на постройку Гильдии Магов. Камень и дерево разрешаю использовать по необходимости.
   - Сэр Мартин, вы определились с воинами, которых следует повысить до конца этой недели? - я посмотрел на паладина.
   - Да сир. Латников, - коротко ответил тот, покосившись на управляющего. Чувствую, баталии вокруг этого дела кипели нешуточные и большего сэр Мартин выскрести оказался просто не способен.
   - Две тысячи монет и пять мер руды, - протянул я, прикидывая пользу такого решения вопроса. Получалось, в принципе, приемлемо - латники смогут значительно укрепить центр построения, без уменьшения количества оруженосцев. Не фонтан, конечно, но в имеющихся условиях сойдет. - Мэтр Клаас, вам есть что добавить?
   Разумеется ему было что добавить. Более того, не сомневаюсь, что и сэр Мартин был уже в курсе текущего состояния казны, как и я сам, но услышать это от управляющего вовсе не помешает, потому как себя я финансовым гением не считаю. А решать сложные вопросы лучше вместе с умными людьми.
   - По налогам, ситуация на сегодняшний день следующая: деревни Веселая и Сосновка, выплачивают налог полностью. Яблоневка, как и город, начнут платить со следующей недели. Доход от обоих замков, к концу текущей недели, составит тринадцать тысяч золотых. За счет трофеев получено двенадцать тысяч, и двадцать тысяч от Лорда Магнуса, - заглянув в свой свиток, быстро перечислил мэтр Клаас. - Всего, с учетом пошлин с мельниц, рынка, постоялого двора и таверны, а так же затрат на ремонт, строительство и частичную выплату жалованья, в казне - пятьдесят одна тысяча девятьсот сорок два золотых.
   Фактически, настоящая гора золота. Можно было бы собой гордиться и радоваться... Вот только это еще не все, к сожалению.
   - Долг по жалованью за прошлую неделю, составляет тридцать четыре тысячи двести золотых, помимо тридцати уже выплаченных, - продолжил свой доклад мэтр Клаас. Как-то предыдущая сумма уже и не кажется такой уж заоблачной. Увы, это опять не все. - С учетом нанятых уже на этой неделе воинов, их жалованье составляет восемьдесят пять тысяч шестьсот монет. Без учета возможного повышения латников. Так же хочу напомнить, что последний день недели уже завтра.
   Содержать армию в Землях, очень дорогое удовольствие потому как жалованье воина в неделю равно сумме за которую ты его нанял. И мне еще повезло, по сравнению с теми же некромантами, которым из ресурсов требуются сера, ртуть и кристаллы, мне нужна всего лишь руда. Всего лишь.
   Пять латников, десять оруженосцев, шесть рыцарей и четыре паладина - чтобы нанять и улучшить такое количество бойцов, доступных в неделю, требуется сорок пять мер руды. С двух моих шахт, за семь дней, добывается четырнадцать. Добывалось, сейчас, с падением выработки, станет меньше. И ведь мое войско еще не слишком велико на самом деле.
   За счет Казначея, собираемый налог получается по двадцать золотых монет с дома. Такая же пошлина с мельниц при деревнях, с рынка, с таверны, постоялого двора и Веселого Дома. Три деревни и город, за сутки немаленькая сумма набегает, вот только расходы так же растут.
   - Ситуация у нас, просто зашибись. Как и всегда, в общем-то, - криво усмехнулся я, про себя же, в который раз покрыл матом гребанных демонов, лишивших меня больше половины источников дохода. - Это уже в привычку входить начинает. Долг по прошлой неделе нужно погасить полностью, после чего мне вновь придется извиняться перед бойцами и переносить новые выплаты уже на следующую неделю. М-да...
   - Сир, не сомневайтесь в ваших воинах! - сэр Мартин встал из-за стола. Спокойный, уверенный в своей правоте. Надежный. - Ваша репутация не пострадает, они поймут.
   - Я верю, сэр Мартин. В этом дурном мире, только в своих людей я и верю, - глядя ему в глаза, улыбнулся. Паладин склонил голову и сел обратно. - Теперь, что касается латников... Пока не проясним вопрос с наличием рудных шахт на новых территориях, этот ресурс становится чрезвычайно важным. Поэтому тратить его будем только на найм паладинов и повышение в них рыцарей. Займитесь подбором кандидатов, сэр Мартин. На этом все, можете возвращаться к своим делам.
   Встал, пристукнув ладонью по столу, и выскочил из кабинета вперед подчиненных. Несолидно, конечно, но могу же я, хотя бы изредка, позволить себе такую маленькую слабость.
   В приемной расположился сэр Кристиан, с двумя оруженосцами и тройкой латников. Все такие серьезные и решительные, что в другое время могли бы вызвать улыбку. К сожалению, над подобными вещами я, похоже, разучился смеяться навсегда. Десяток огров, охранявших Магнуса, такому подходу очень поспособствовал, из всех моих бойцов, за исключением Дяди Степы, на равных с теми уродами смогли бы подраться разве что паладины.
   Кивнув телохранителям, устремился вниз по лестнице. К слову о титане. Его более чем двухсоткилометровый забег, под моим руководством, система сочла достаточным поводом для повышения Логистики до 3. Надо будет как-нибудь попробовать прицепить ему на спину сбрую, чтобы можно было удобно устроиться, и погонять вокруг замка. Делиться этой гениальной идеей с гигантом я пока не решился, догадываясь что он ответит и как далеко пошлет в ответ.
   Во дворе замка, как и обычно, царила суета, сновали люди. Жизнь кипит и вновь набирает обороты, что несказанно радует, особенно по сравнению с тем кошмаром, что творился здесь первые пару суток после штурма. Даже город уже почти полностью восстановлен, убраны следы пожарищ и разобраны не подлежащие восстановлению здания. На лицах людей вновь начинают появляться улыбки, грусть и тоска еще не ушли окончательно, но постепенно вытесняются повседневными заботами.
   Свернув с дороги в город, направился к вытащенной на берег галере. Нормальный причал так и не соорудили, да и нет, наверное, смысла с ним заморачиваться, проще дождаться постройки Порта. Это уже ближе к концу следующей недели произойдет, а пока приходится обходиться сброшенными сходнями. Неудобно, конечно, грузы таскать на борт, но на подобную мелочь можно пока забить.
   Небольшой отряд, в три десятка бойцов всего, являлся, тем не менее, достаточно грозной силой, если сравнивать со всем моим войском. Поход предстоял на пару дней минимум, с кем доведется столкнуться неизвестно, так что решил взять с собой самых опытных и прокачанных воинов. Сэр Мартин, к сожалению, остается в замке, заменить его там некем, а дел требующих внимания по-прежнему хватает.
   У сходен меня дожидались сразу пять паладинов. Сила грозная даже притом, что четверо из них были лишь третьего уровня.
   - Доброе утро, сир. Все готово к отплытию, - поприветствовал меня сэр Джерар.
   - Доброе, - радостно оскалившись, отозвался я, кивая на поклоны паладинов. Настроение неудержимо стремилось ввысь, все эти хлопоты, срочные дела, проблемы, бумаги и необходимость принимать сложные решения - все это, пусть ненадолго, но осталось за спиной. А впереди ждут приключения. Неважно какие - уже просто вырваться из замка, хоть ненадолго, дорогого стоит. - Раз готово, тогда не будем тянуть, пора отправляться.
   Место на скамье для меня, конечно же, нашлось. Ворочать длинное и тяжелое весло, то еще удовольствие, однако тело уже просто истосковалось без привычной нагрузки, не до тренировок мне было в последние дни. Так что потренирую силу и выносливость хотя бы таким способом.
   В первую очередь следует навестить разрушенный храм и выяснить, как обстоят дела у королевы медуз и заново подчинить ее себе. Надеюсь, ее еще не сожрали за эту неделю, как-то не выдалось времени проверить, что там происходит. Да и гложет меня сомнение, что горгона согласилась бы сдаться без боя небольшому отряду, а крупный выделить было никак невозможно. Но теперь-то никуда она не денется.
  
   Ничего здесь не изменилось, за прошедшие почти две недели. Все те же древние руины неизвестно кем и в чью честь построенного храмового комплекса, и хрен знает кем раздолбанного. Разве что медуз перед входом в главное здание нет, а в остальном все абсолютно по-прежнему.
   Алтарь или для чего там эта плита использовалась прежде, был чист. Никаких потеков крови, скелетов оставшихся после жертвоприношений по углам, чего я несколько опасался. Мало ли, вдруг демоны все же успели сюда добраться и подчинить или хотя бы просто договориться с королевой. Да и вообще...
   - Ну что, посмотрим, кто здесь нынче обитает, - оглянувшись, я кивнул мечнику. Бойцам первого ряда руки требовались свободными, так что магический светильник доверили ему. Активировав артефакт, воин поднял его повыше, освещая окружающее пространство и темный провал лестницы, ведущей вниз.
   Пусто, никто не прячется в невидимости или иллюзиях. Ну и замечательно. Этот светильник, я с огромным трудом сумел выцарапать у сэра Мартина, без труда нашедшего применение каждому из пяти этих артефактов. Упирался паладин изо всех сил, но преодолеть убойный довод о том, что постоянно поддерживать даже на ком-то одном, Истинный Взор мне не хватит маны, не сумел.
   Сэр Кристиан выглядел мрачнее обычного. Покосившись на него, я только вздохнул про себя и промолчал. Интересоваться мнением рыцаря на счет происходящего, было бы несколько не ко времени, да и бессмысленно, если подумать - слишком много неприятных воспоминаний у него связано с обитателями этого места. Надеюсь, при виде медуз он не сорвется, сэр Джерар предупрежден на этот счет и сумеет притормозить орденца, но хотелось бы обойтись без подобных конфликтов. И выбирать между верностью рыцаря и возможностью нанимать горгон, я совсем не хочу.
   Вообще была некоторая вероятность, что королеву мы здесь не застанем. Времени на охоту тратится достаточно много, учитывая ее размеры и то, что теперь приходится самой о собственном пропитании заботиться. Однако повезло, горгона находилась в логове. И не одна.
   Встречать незваных гостей прямо у лестницы, как в прошлый раз, никто не решился. Горгона вообще предпочла убраться из главной пещеры в один из боковых коридоров, а вход в него преграждали сразу три медузы, настороженно уставившиеся на нашу маленькую армию.
   - Значит, ты все же сумел выжить, - после недолгого молчания, произнесла королева. Никакой радости от данного факта, она не испытывала и даже не пыталась этого скрывать. Копье свое правда предпочла опустить. - Пришел снова подчинять меня?
   - По-другому никак, - я пожал плечами. Стоять впереди, под недружелюбными и откровенно враждебными взглядами горгон было неприятно. И вовсе не потому, что у одной из них был лук - убить меня с одной стрелы ей всяко не под силу. - Оставить тебя без контроля я не могу, а альтернатива службы мне, только смерть.
   Королева дернула щекой и, прищурившись, несколько секунд смотрела мне в глаза. И злой, полный ярости взгляд... потух, другого слова и не подберешь, пожалуй. Напряжение, чувствовавшееся во всей ее фигуре, медленно ушло - как-то вся поникнув, горгона прошипела короткий приказ и мелкие, с заметной неохотой, опустили оружие.
   Вообще-то, понять какие чувства ко мне испытывает королева медуз, вовсе не сложно. Пришел незваным, убил ее дочерей, заставил подчиниться, ограбил... и бросил в одиночестве, словно ставшую ненужной вещь. Горгона, конечно, жестокая нелюдь и человеколюбием не страдает, но подобного отношения все же не заслуживает. Неприятно это признавать, но повел я себя отнюдь не лучшим образом.
   - Я буду служить тебе, - хрипло произнесла королева, вновь посмотрев на меня. Усталая покорность на ее лице и во взгляде, никакой радости не вызвала. Головы всех четырех горгон склонились в поклоне.
   Буквально кожей ощутил, как развеивается гнетущая атмосфера, царившая в подземном зале. Едва лишь медузы подчинились, начало действовать умение Боевое Братство, сглаживающее межрасовую неприязнь бойцов. К сожалению, на личное отношение оно влияния не оказывало, так что от предательства со стороны королевы я отнюдь не застрахован. И уже не уверен, что ее вообще стоило принимать, убить их всех сейчас, было бы гораздо надежнее.
   - Откуда у тебя золото взялось, чтобы их нанять? - поинтересовался я, кивнув на младших медуз. Насколько помню, по прошлым расспросам, нигде поблизости разумных существ, с которых можно было бы стрясти нужную сумму, нет. Неужто опять случайные путники ей под руку попались?
   - Я не про все тайники рассказала в тот раз, - равнодушно произнесла королева. Сложив руки на груди, она смотрела на меня без всякого выражения на лице.
   - То есть, ты меня обманула, - я покачал головой и усмехнулся. Даже возмутиться не получается, сам ведь поверил, отчего-то решив, что солгать она не способна. Впредь умнее буду.
   Горгона как-то неуверенно пожала плечами, совершенно сбитая с толку, похоже в ответ на признание она ожидала чего угодно, от ярости до немедленного наказания. Впрочем, за последним дело не станет, хоть я и сам виноват, что попался, но урок преподать, на будущее, определенно стоит. Главное не перебарщивать иначе и впрямь придется убить, чтобы не нарваться однажды на серьезные проблемы.
   - И много там еще осталось? - не то чтобы я такой жадный, но раз уж все так по-идиотски сложилось... Ну не избивать же ее, в самом-то деле.
   Поморщившись, горгона кивнула одной из дочерей и та, недовольно зыркнув на меня, шустро уползла. Кстати говоря, уровни-то у них отнюдь не первые, пятый-седьмой уже, а королева и вовсе тридцать третий успела набрать с нашей последней встречи. Похоже, не очень-то и просто ей дались эти две недели. Хотя чему удивляться, даже в моей долине, уж насколько тщательно отлавливаем появляющихся с каждой новой неделей монстров, а и то умудряются просачиваться, создавая проблемы. Как, например, парочка пещерных медведей, чуть не сожравшая моих рабочих с шахты на перевале гарпий.
   - Монстров на этом берегу, много? - спросил я горгону. - Сильных, разумных, с оружием, необычных?
   - Очень много. Прежде дочери вылавливали всех, кто приближался к логову... - королева замолчала, отведя взгляд в сторону. Ну да, три десятка медуз могли контролировать большую территорию, выбивая любое шевеление на ней. В одиночку же, даже при своих уровнях, королева просто не успевала повсюду. Нервно дернув хвостом, горгона подняла голову, посмотрев на меня. - В основном, мелочь, они быстро плодятся. На полдня пути к восходу сильные редко появляются, но встречаются всякие.
   Мелькнувшая было мысль отправить медуз с десятком бойцов, под командой пары паладинов в рейд по окрестностям, угасла. Будь здесь, поблизости, что-нибудь интересное или полезное, возможно трата времени себя и оправдала бы, а так, бессмысленно, мелочь гонять и новобранцев хватит, потом, когда-нибудь. Пока же лучше сосредоточить все внимание на левом берегу, как и собирался. Благо там особо далеко ходить и не нужно, орел большую территорию за прошедшую ночь успел открыть, правда для этого мне опять пришлось ночевать в Заклинательном Покое, иначе маны просто не хватило бы поддерживать птицу на таком расстоянии.
   Вернувшаяся лучница, положила конец моим размышлениям. Приблизившись, с заметной опаской поглядывая на паладинов, протянула довольно увесистый кошель. Взвесив его на ладони, хмыкнул - килограмма на полтора, наверное, потянет. Вот в такие моменты и понимаешь, насколько же удобнее игровой интерфейс, в кошеле примерно две-три сотни монет всего, а уже такой вес. Представив Магнуса, расставляющего передо мной мешки с золотом, которые пришлось бы вручную тащить в замок, не удержался от усмешки. Все познается в сравнении, верно сказано.
   Покосившись на королеву, не спускавшую с меня глаз, представил сколько уйдет времени на обыск подземелья и решил на этот раз поверить. Даже если обманула, в сложившихся между нами отношениях это уже ничего не изменит, а если золото или что другое ценное все же найдется, решать придется здесь и сейчас, чего хотелось бы избежать. Торопливость в сложных вопросах редко до добра доводит.
   - Что ж, здесь мы закончили, возвращаемся на корабль. Вы отправитесь с нами, - добавил обращаясь к медузам. Мелкие, немного растерянно, оглянулись на королеву, а та степенно склонила голову.
   Сэр Кристиан от слов и действий по данному поводу, все же сумел удержаться, однако помрачнел еще больше. Трудно мне с ним, все попытки завязать разговор по душам, наталкивались на откровенное нежелание этого со стороны рыцаря. Замкнулся будто рак в своей раковине и никак ты его наружу не выдернешь. Надо будет отца Бенедикта подключить, может хоть тот что-то сумеет сделать. Не хотелось бы мне орденца потерять, все же один из сильнейших бойцов на данный момент во всем войске, да и человек неплохой. Может напрасно я горгон с собой взял? Однако и отказываться от них из-за заскоков одного лишь рыцаря, тоже не дело.
   Кроме того были и другие причины для такого решения. Невозможно рассчитывать в бою на того, кто тебя ненавидит, как и действовать в полсилы, с оглядкой не всегда удастся. Мне необходимо присмотреться к медузам, понять удастся ли вообще справиться с их неприязнью, хотя бы максимально сгладить ее. Потому что если нет, выход останется только один, насколько бы неприемлемым лично для меня он ни был. Ох, такая вот игра у нас получается, приближенная к реальности. Сказка для взрослых, блин, жестоких, циничных и равнодушных.
   На галере разместились без каких бы то ни было проблем, даже королева не смотря на свои размеры и немаленький вес, устроилась вполне удобно и палуба под ней не проломилась. Махнув рукой кормчему, приказал отправляться дальше.
   Путь нам предстоял не так чтобы очень уж далекий, но и не близкий, к тому же против течения. Однако бойцы, сменившие экипаж на веслах, силой и выносливостью отличались изрядной, да и заскучать успели, так что к делу подошли ответственно, разогнав галеру едва не быстрее, чем шли бы вниз по течению под парусом. Как только весла не переломали, даже и не представляю.
  
   - Значит так, - оглядывая свое воинство, выгрузившееся на берег и строившееся, ткнул рукой на юг. - Нам в ту сторону, километров семь, не меньше. Монстров здесь в избытке, поэтому будьте готовы к бою в любой момент. Отец Яков, Архангела призовете только по моему приказу и из строя не высовывайтесь вообще, вам все понятно?
   - Я понял, сир, - кивнул прелат, едва не потеряв равновесие. Непривычный таскать на себе груду железа, священник из-за этого чувствовал себя весьма неуверенно, да и быстро передвигаться был просто не способен. Двое оруженосцев, приставленные к нему, были заранее проинструктированы и накручены сначала сэром Мартином, а после уже и мной, так что на их счет беспокоиться не стоило.
   Паранойя это такая заразная штука, что сопротивляться ее влиянию не способны даже самые упрямые и гордые люди. Отец Бенедикт, которого искренне возмутила моя идея заставить прелатов надевать броню всякий раз, как те покидают пределы Храма, устоять перед напором сразу всех паладинов, просто не сумел. Неохотно, но все же вынужден был согласиться с тем фактом, что сутана от ножа или меча убийцы защищает намного хуже стальных доспехов. Счастье еще, что игровые условности, в данном отношении, были достаточно гибкими и позволили провернуть такой фокус. Я, конечно, понимаю что это отнюдь не панацея от всех бед и в некоторых обстоятельствах броня может стать помехой, однако на данном этапе обеспечить прелатов надежной охраной мы просто не в состоянии. Поэтому хотя бы так повысить их шансы на выживание.
   Отряд продвигался достаточно быстро, передовую разведку я возложил на горгон во главе с королевой, в качестве усиления придав им сэра Кейна, а боковые осуществляли пары егерей, так что незаметно к нам подобраться было практически невозможно.
   Так и перли вперед, сквозь роскошное разнотравье лугов, мимо деревьев шепчущих что-то своими кронами. Красота дикой, не тронутой еще цивилизацией, природы завораживала пением птиц, одуряющим запахом цветов и льющегося с неба солнечного света, наполнявшего окружающий мир яркими красками и уютом. И мы, такие вооруженные до зубов и всерьез готовые драться с любым, кому вздумается помешать нашему продвижению. Со стороны, должно быть, смотримся жутковато и неуместно.
  
   Дом стоял на пригорке, неподалеку от большого, чистого пруда с плавающими в нем утками. Наглые птицы демонстративно игнорировали толпу бренчащим железом двуногих, полностью уверенные в своей безопасности. Небезосновательно, между прочим. Обижать здешнюю хозяйку неуважением рискнул бы далеко не всякий отморозок, имеющий хоть каплю соображения.
   Аккуратный и уютный, дом как-то очень естественно вписывался в общий пасторальный пейзаж. А не был заколочен в него, как недоброй памяти логово темного жреца. Что, однако, вовсе не означало, что можно забыть об осторожности, тот урок я на всю жизнь запомнил.
   - Принимайте командование, сэр Джерар, - приказал паладину и двинулся по натоптанной кем-то неведомым, тропинке к дому. В окрестностях, подобных тропок, оказалось немало, и многие сходились именно здесь.
   Вышедшая на крыльцо невысокая женщина, внимательно следила за моим приближением, не забывая и на всех остальных поглядывать. На медузах ее взгляд на секунду остановился. Никаких панических воплей от священников не раздавалось, значит, она как минимум не темная. Уже хорошо.
   - Добрый день, уважаемая, - поприветствовал я ведьму.
   - И тебе того же, Лорд-паладин, - женщина, выглядящая лет на сорок с небольшим, улыбнулась. Мотнулась по спине тяжелая, темно-русая коса от короткого поклона. Так вот, не зная заранее, и не поймешь что не обычная крестьянка перед тобой, а очень даже могущественная ведьма. - Можешь звать меня Матильдой. С добром в гости пришел?
   Откуда же вы такие глазастые беретесь-то, на мою голову. Ну, хотя бы проклятым не обозвала в отличие от одного шипяще-ползающего. Я вот, к примеру, тоже хочу уметь сразу видеть, что за разумный передо мной. Может, научит?
   - С добром, госпожа Матильда, - улыбается-то она, конечно, да вот только взгляд очень внимательный и серьезный.
   - В таком случае прошу в дом, будь гостем. Только прости, для спутников твоих у меня под крышей места не хватит, - настороженность из ее глаз пропала и ведьма улыбнулась уже по-настоящему. Вряд ли настолько доверчивая, скорее правду чует... понятия не имею, как искин такое способен реализовать, да и наплевать мне.
   - Они не обидятся, - я усмехнулся и вошел вслед за хозяйкой.
   Самый обычный, уютный, в моих деревнях все дома такие же. Разве что цветов в горшках и небольших кадках там гораздо меньше. И, что удивительно, запах от растений был ненавязчивым, легким и приятным.
   - Вы знаете, что такое Проклятая Магическая Эссенция? - невежливо, конечно, вот так начинать разговор, но вся эта непонятная ситуация меня уже вконец достала.
   Ведьма резко остановилась и повернулась ко мне.
   - Вот значит как. Теперь понятно, - протянула она задумчиво и кивнула каким-то своим мыслям. Что-то неуютно мне стало под пристальным и жестким взглядом, так, наверное, ученые на лабораторных крыс смотрят, решая что с ними делать. - Ты ведь не принял ее силу?
   - Нет, - я качнул головой, не отводя взгляд.
   - Правильно сделал, - неожиданно улыбнувшись, женщина развернулась и прошла на кухню, приглашающее махнув рукой. - Тебе от этого только вред был бы.
   - А подробнее можно? - присев за стол, попросил я, глядя, как Матильда достает из шкафчиков кружки, вазочку с орехами и небольшой кувшинчик с крышкой.
   - Подробнее, - женщина ненадолго остановилась, задумчиво посмотрев в окно, через которое лился солнечный свет, многочисленными бликами отражавшийся от стекол. - Не такая это простая тема... Впрочем, ты вправе знать, раз уж успел вляпаться.
   Присев напротив, она разлила по кружкам темно-красный, тягучий напиток и придвинула ко мне. Благодарно кивнув, сделал осторожный глоток... и чуть не подавился, прочитав описание наложенного бафа. Выносливость и Сила Магии возросли на три единицы сразу! Эффект, правда, относительно недолго длится, всего десять минут но в большинстве случаев этого времени за глаза хватит.
   - Что это? - и сколько такой радости можно купить, ага.
   - Вытяжка из корня марона, кустарник такой, - пояснила Матильда усмехнувшись, догадалась ведь, что именно я добавить хотел. - Еще несколько разных травок и корешков. Рецепт не сложный, но требует определенной сноровки и опыта... Впрочем, не важно, об этом после можно будет переговорить.
   Я подобрался, очень уж серьезной казалась сейчас ведьма.
   - Иногда, очень редко, магическая энергия обретает материальную форму и проявляется в мире. Это явление назвали Магической Эссенцией, - Матильда покачала головой и вздохнула, грустно улыбнувшись на мой вопросительный взгляд. - Сама по себе, Эссенция бесполезна, ее энергия нейтральна и может разве что восстановить потраченный резерв, подобно зелью маны. Однако если провести над ней специальный ритуал, какой-либо магии, то становится возможным изменить ее.
   Женщина замолчала, снова посмотрев в окно. Похоже, не очень-то ей хочется говорить на эту тему. Но и отказываться не стала, хотя такое поведение уже начинает нервировать.
   - Это весьма сложный процесс и для каждой магии, он занимает различное время, - продолжила, наконец, ведьма. - А в некоторых случаях требует еще и наличия жертвы. Разумной и обладающей магическими способностями. Как в твоем, например.
   Демон в пещере, скованный цепями и подвешенный лицом над Сосудом с Эссенцией. Тогда я решил, что это статуя. Но сейчас, вспоминая гримасу страдания на его лице...
   - Это была не статуя, - помрачнев, кивнула на мои слова Матильда. - Ритуал Магии Тьмы постепенно разрушал его душу, изменяя энергию Эссенции, заполняя ее новой сутью. На тот момент он был жив и прекрасно осознавал все происходящее с ним. Демоны едва ли не худшие из разумных существ, но подобной участи не заслуживают даже они.
   Тяжело вздохнув, ведьма покачала головой и слабо улыбнулась.
   - Это правильно, что ты сумел забрать у них Эссенцию, вот только поглощать ее не следовало. Магия Тьмы противоположна твоей природе, паладин и ничего, кроме разрушения не принесет.
   - Особого выбора не было, - не желая вдаваться в подробности, пожал я плечами. Рассказывать женщине о своих ошибках и том, к чему они привели, не хотелось.
   - Тебе виднее, - не стала спорить ведьма. И продолжила. - Измененная энергия Магической Эссенции, при поглощении, усиливает способности той школы магии, которая использовалась в ритуале.
   Прозвучало это так просто и, где-то даже обыденно, что не сразу и понял.
   - То есть, если бы я принял силу Эссенции?.. - по спине пробежал холодок от запоздалого осознания того, насколько близко оказался к краю пропасти.
   - Во-первых, потерял бы все свои способности, основанные на Святой Магии, - подтвердила мои догадки Матильда. - А во-вторых, поскольку Магии Тьмы в тебе нет и получить ее таким путем невозможно, то и усиливать Эссенции оказалось бы нечего... Не знаю что с тобой в таком случае произошло бы, но вряд ли что-то хорошее. Энергия, которая не может найти выхода в образовавшейся пустоте, такое добром не закончится.
   Учитывая забагованность этой игры... Я медленно выдохнул и осторожно разжал пальцы, острая боль от впившихся в ладонь осколков кружки, несколько отрезвила.
   - Что ж ты неаккуратный такой, - ведьма покачала головой и цепко ухватила меня за руку. - Да не дергайся, сейчас подлечу.
   - Извините, - выдавил пересохшим горлом. Перспектива всю оставшуюся вечность таскать в собственном теле неустранимый баг, как-то вот совершенно не обрадовала. Матильда, аккуратно и быстро освободившая ранки от осколков, провела над ними ладонью и порезы немедленно затянулись розовой кожицей. - Спасибо.
   - Пожалуйста, - женщина улыбнулась и, поднявшись из-за стола, быстро навела на нем порядок, поставив новую кружку и налив в нее настойку.
   - От Эссенции возможно как-то избавиться? - мозги успели немного прочиститься от испуга и вновь заработали в нужном направлении.
   - Возможно, раз ты ее не принял пока, - кивнула ведьма. - Я сама могу это сделать, прямо сейчас. Правда вне твоего тела Эссенция просуществует лишь считанные секунды, после чего разрушится. Для ее хранения нужны специальные артефакты, у меня таких нет.
   А Сосуд достался демонам, и попробуй его теперь отбери. Покосившись на женщину, я всерьез задумался. Избавиться от проклятья было бы очень кстати, ослабленные навыки меня совсем не устраивают. Но и терять настолько уникальный артефакт тоже не хочется. Хоть у меня и есть только Святая и Белая магии, но ведь это не предел, когда-нибудь обязательно и другие появятся. Да даже если нет, добавить мощности бафам или паладинским скиллам, очень заманчиво.
   - Есть какие-нибудь способы снять проклятье с Эссенции и изменить ее энергию? - поинтересовался я.
   - Священники твоего замка, пожалуй, лучшие специалисты по разрушению проклятий, - улыбнулась ведьма. - Правда в этом случае затраты силы будут колоссальными. Алтарю твоего Бога придется набирать ее минимум полгода. А чтобы Благословить, понадобится еще больше.
   Да уж, куда ни ткнись, всюду облом. Ну, теперь хотя бы знаю, что проблему вообще можно решить, уже хорошо.
   - И вот еще что, - подумав, продолжила Матильда. - О случаях подобных твоему, когда силу эссенции не принимали, но продолжали хранить ее в себе, мне прежде слышать не доводилось. Так что может оказаться, что у тебя не так много времени, чтобы принять решение.
   Зашибись просто, перспективы открываются! Раздраженно мотнув головой, быстро допил настой.
   - Магия за счет Эссенции насколько усиливается?
   - Достаточно чтобы за обладание ею развязать войну, - ответила ведьма. - Помимо прочего она еще и характеристики повышает, а для тех, кто уже достиг больших высот, это особенно ценно.
   М-да, вот и решай теперь - рисковать своим дальнейшим существованием или все же обуздать амбиции и жадность, развиваться как все, неторопливо, зато относительно безопасно. Подавив вздох, отвесил себе, мысленно, подзатыльник и криво усмехнулся, сразу ведь уже все для себя решил, как только услышал, так и нечего теперь придуриваться.
   Матильда грустно улыбнулась, догадавшись, какие мысли бродят в моей голове.
   - Вам известно, куда ведет портал, в пещере к северо-западу отсюда? - прервав недолгое молчание, спросил я. Остававшиеся вопросы как-то сами собой отпали, а с ходу ничего больше и не придумал.
   - Я даже не знала, что где-то здесь есть портал, - ответила ведьма. - А почему спрашиваешь, зайди сам да и проверь.
   - Он заблокирован ключом, с той стороны, - вздохнул я.
   - Не вижу проблемы, - женщина пожала плечами. - Для таких случаев специальные заклинания имеются, в Магии Хаоса например. Или свитки поищи. Если бы Ключи от Порталов являлись абсолютным препятствием, в мире очень многое сейчас было иначе.
   М-да. А на форуме по этому поводу ни одной строчки. С Хаосом, не знаю, а вот свитки найти на аукционе можно попробовать.
   - Ну что, разобрались с твоими вопросами или еще что-то есть? - усмехнулась Матильда.
   - Прошу прощения, - как-то не подумал, что у нее могут быть и собственные заботы, а я тут время отнимаю.
   - Ничего страшного, - кивнула ведьма и, встав из-за стола, достала из шкафчика новый кувшин, побольше. - Значит, есть желание овладеть новым умением?
   - Вы правы, получить еще одно было бы очень неплохо. Или с этим есть какие-то проблемы?
   - Никаких, - покачала головой женщина. - Ты первый гость в моем доме, заинтересованный в этом. Хочешь стать зельеваром?
   После того как сам увидел, насколько полезным может оказаться это умение?
   - В чем подвох? - поинтересовался я. Очень уж пристальным был взгляд женщины, словно у преподавателя на экзамене, готового завалить студента, если не докажет что знает материал.
   - Я бы не назвала это подвохом, - ведьма, прищурившись, смотрела на меня. - Скорее определенные сложности, вполне преодолимые, но доставляющие некоторые неудобства. Умение Травник дает знание свойств используемых ингредиентов, а без этого ты не сможешь правильно сварить зелье, чтобы избежать нежелательных эффектов. Алхимия же необходима для создания наиболее сильных эликсиров.
   М-да уж, огорчительная новость... Хотя чего это я, у меня же знахарка-травница в Веселой живет и даже зелья умудряется варить, вернее это скорее настойки, ну да не суть. Уж подобрать ингредиенты с нужными свойствами она точно сможет, а дальше я и сам как-нибудь справлюсь. Наверное.
   Представив себе, как будет выглядеть процесс совместной деятельности вживую и последующие мучения по определению присутствующих в зелье эффектов, несколько приуныл. А, да и похрен, все равно когда-нибудь научусь, с моей абсолютной памятью это не сложно. В конце концов, на методе "тыка" вся человеческая наука держится.
   - Рецептами поделитесь? - поинтересовался у внимательно наблюдающей за моими размышлениями женщины.
   - Поделюсь, теми что попроще. Со сложными тебе все равно не справиться, - Матильда пожала плечами, улыбнувшись. - Все же решил научиться зельеварению?
   - Конечно. Все равно ведь ничего другого не предложите, - ответил я. Не такой уж плохой выбор, а что не в полную силу смогу использовать, так никто не мешает искать и учиться недостающим умениям. Тех же сокланов расспросить на счет наставников.
   - Не предложу, - ведьма смотрела серьезно. - Я обязана передать часть своих знаний первому, кто о том попросит. Это мне наказ свыше, если хочешь, не исполнить который невозможно, как и самой выбирать чему учить. Зато и платы никакой не потребую.
   Вот сейчас назвать ведьму доброй бабушкой, язык бы не повернулся. На форуме, о подобных ей было не так много информации - бесплатно обучают умениям, настроены доброжелательно. Если убить, падает репутация с очень многими фракциями. И все, собственно - ни кто они такие, ни возможно ли с ними полноценно сотрудничать и нанимать.
   - Заказать у вас эликсиры можно? - весьма кстати вспомнил я о заныканных в сокровищнице четырех Сердцах Стихий.
   - Нет, изготовлением на продажу не занимаюсь, - ответила ведьма. И встала из-за стола. - Пойдем, покажу тебе, что и как делать нужно.
   И показала. Действительно, ничего особенно сложного - котелок, вода и огонь, да ингредиенты в нужном количестве и правильной последовательности. Для простых рецептов, которые ведьма мне рассказала, редких не требовалось, так что при должном старании научусь быстро.
   - К югу отсюда, в скалах небольшая долинка есть, с озером и островком посередине, - уже прощаясь, вспомнил я увиденное с помощью орла, на карте. - Что там находится?
   - Тебе туда соваться рано еще, опасно слишком, - отрезала ведьма. Помолчав, неуверенно поправилась. - Хотя, возможно и справишься, ты ведь неумирающий.
   Даже так. Поклонившись, вышел из дома, оглядев дожидавшихся меня воинов. Опасно слишком, значит. Посмотрим.
  
   Глава 3
   - Остановитесь.
   Настоящая крепостная стена, сложенная из мощных, каменных блоков, перегораживала широкое ущелье почти полностью, оставляя между собой и скалой расстояние - едва-едва телеге проехать. И сразу приходилось поворачивать влево, следуя вдоль второй стены. А следом протянулась еще и третья.
   С воротами гномы, по какой-то причине, решили не заморачиваться вовсе, зато с каждой стороны прохода, у всех трех стен, были подготовлены камни для обвала, выбей подпорку, и хрен кто пролезет. И, что удивляло больше всего, поселение в долине, к которой и вело это короткое ущелье, было относительно небольшим, сотня-полторы жителей всего. Крайне интересно, что за угроза такая вынудила горных мастеров соорудить настолько мощное укрепление. Впустую растрачивать усилия и ресурсы, гномы не любят.
   Разумеется, приближение моего отряда не осталось незамеченным, да мы и не думали скрываться, тем более что местность окружающая тому не очень-то способствовала. Все-таки я сюда явился с миром, рассчитывая уговорить гномов пойти ко мне под руку, к тому же, поселение это существует само по себе, никаких замков в округе больше нет.
   Правда, сэр Мартин, во время обсуждения этого визита, настаивал на присутствии титана и большем количестве воинов, обосновывая это тем, что гномы станут сговорчивее от подобной демонстрации силы. Вот только паладин с ними самими никогда прежде - в прописанном сценарии его жизни - не сталкивался, а я перелопатил всю доступную информацию на форуме. Так что могу ответственно заявить - пугать этих коротышек, затея изначально гиблая, особенно когда они на своей территории. Запросто можно получить совсем не ту реакцию, на которую рассчитываешь.
   И, судя по взгляду встречавшего нас в проходе гнома, я не ошибся в своих выводах. На паладинов он смотрел с явным уважением и некоторой опаской, явно имея представление, что собой представляют эти воины в бою.
   Впрочем, если взять самого гнома и поставить рядом с кем-нибудь, даже из рыцарей моих, боюсь, сравнение будет не в пользу последнего. Я сейчас общее впечатление имею в виду, а не боевые качества, хотя с ними у коротышек тоже все в порядке.
   Доспех гнома выглядел так, как их порой рисуют художники - мощно, внушительно и, в реальном мире, совершенно неподъемно. Ростовый щит, упертый сейчас в землю и тяжелый шестопер свисавший с пояса, только добавляли ощущение несокрушимой силы.
   Приказав воинам дожидаться, я один двинулся вперед, сняв шлем и пристроив его подмышкой. Не самый умный поступок в подобной ситуации, вот только учитывая десяток гномов, с арбалетами, пристроившихся на стене, что есть на мне шлем, что нет его, никакой разницы. С такого расстояния, болты меня насквозь прошибут и броня их не сдержит. А непокрытая голова поневоле будет сбивать воинственный настрой собеседника, глядишь и поможет в предстоящем нелегком разговоре.
   - Я Горт, горный мастер и старший над воинами, - вежливо склонив голову в коротком поклоне, представился гном. Шлем свой он снимать не решился, но забрало в виде личины, поднял.
   - Лорд Авар Рошен, паладин и командор Ордена Меча. Хозяин окрестных земель, - не задержался с ответом я. На карте было видно, что эвакуация жителей в пещеры уже закончена, а ко входу в ущелье торопятся несколько десятков гномов. Все же опасаются нас.
   Владеть своим лицом мастер Горт не умел совершенно, так что реакцию на мои слова скрыть не сумел. Лордом может быть только владелец замка, а это, в свою очередь, свидетельствует, что к порогу обитателей долины пришел не отряд залетных грабителей или, что случается реже, нейтралов, а настоящие неприятности.
   - Рад приветствовать Ваша Светлость, - все же опыт и возраст дают о себе знать, гном сумел произнести это так, что можно было даже и поверить. Во всяком случае, что я не заявился сюда со всем своим войском, мастера, безусловно, радовало. - Приношу извинения за вынужденную грубость, это не имело целью оскорбить Вас.
   - Я не в обиде, уважаемый мастер Горт, - ну еще бы, попробуй скажи другое и немедленно получишь конфликт на ровном месте. Я ведь и правда не в обиде. - Понимаю, что мое появление оказалось для вас неожиданным и, в свою очередь, приношу извинения. Известить вас обо все заранее, было невозможно.
   Мастер, если и не поверил в последнее заявление, никак этого не показал. Ну да, слукавил я, отправить вперед егерей было не так уж и сложно, но оно мне надо - давать гномам лишнее время на раздумья? И без того переговоры предстоят трудные - кому понравится, когда у него захотят отобрать свободу и обяжут платить дань.
   - Думаю об этом, вам будет лучше поговорить с нашим старейшиной, - неловко пожав плечами ответил Горт. Похоже, такие вот беседы совсем не его стихия, зато, наверное, дерется здорово.
   Судя по карте, старейшина уже неподалеку, во всяком случае, группа гномов, десятка полтора примерно, весьма шустро движется сюда, остальные распределились возле проходов между стенами. Как бы они своей торопливостью моих людей не встревожили, если выскочат из-за поворота все разом, конфуз может приключиться.
   Горт приближение группы поддержки услышал и тоже обеспокоился на счет подобного развития событий. Недовольно дернув щекой, гном повернулся и натурально прорычал что-то неразборчивое. Для меня, потому как ломившаяся вперед группа воинов затормозила, едва не врезавшись друг в друга, после чего дальнейший путь продолжил уже только один из них.
   - Молодежь, - посмотрев на меня, буркнул гном раздосадованно. Ну да, старший над воинами вынужден вправлять им мозги и оправдываться в присутствии чужака, чувствую, веселые деньки ожидают торопыг.
   Я молча кивнул, тоже не горя желанием развивать данную тему. Сам, блин, от такой "молодежи" недалеко ушел! Наставники в спаррингах, не смотря на приказ говорить что думают, все же старались подбирать более обтекаемые формулировки, дабы не травмировать нежную психику своего бестолкового Лорда.
   Молчание затянуться не успело, гном всего через полминуты добежал-таки до конца стены, но из-за поворота вышел уже степенно и не торопясь, как и подобает солидному мужчине. Правда доспехи на нем были явно не такими тяжелыми, как на том же Горте, да и щит монументальностью не отличался, однако, учитывая немалый возраст, подобное было понятно и оправданно.
   - Приветствую вас, уважаемый гость, - приблизившись, старейшина первым делом снял шлем и пихнул его в руки недовольно скривившемуся Горту. Тому явно было что сказать по поводу такой халатности, но, покосившись на меня, мастер сдержался. - Мое имя Корин и я являюсь старейшиной нашего поселения.
   - Лорд Авар Рошен, паладин и командор Ордена Меча, - склонив голову, вежливо представился я, наблюдая за стариком. В отличие от Горта, тот выражение своего лица контролировать умел и, ни в вежливой улыбке, ни в прищуренных глазах ничего не промелькнуло. Ну, лови тогда добавку. - Хозяин окрестных земель.
   - Рад знакомству, Ваша Светлость, - с достоинством поклонившись, ответил этот непробиваемый динозавр. Ох, как бы меня самого тут не сгрызли, да налогами не обложили. - Прошу прощения за неподобающую встречу, здешние места не безопасны, оттого мы и вынуждены соблюдать осторожность.
   - Ничего страшного, я не в обиде. К тому же, в том, что здесь так много монстров, есть и моя доля вины - слишком много важных дел было в последние дни и никак не удавалось выделить времени для наведения порядка на этой территории, - дружелюбно улыбнувшись, "признался" я гномам. Судя по внимательному взгляду, которым меня одарил Корин, намек он прекрасно понял - хрен я отсюда уйду просто так. - Но теперь есть и силы и время, так что в скором времени о подобных угрозах можно будет забыть.
   - Это было бы просто замечательно, - согласно покивал Корин и тут же съехал со скользкой темы. - Однако уже близится вечер и оставлять вас за воротами будет крайне неучтиво с нашей стороны. Прошу вас и ваших людей быть на сегодня гостями нашего клана.
   - С удовольствием принимаю ваше приглашение, - другого ожидать и не приходилось, конечно, но все равно приятно, день выдался утомительный.
   Меня немного беспокоило, как гномы отнесутся к присутствию в войске горгон. Все же чудовища не самая дружелюбная ко всем остальным раса и репутацию имеет соответствующую. Даже подумывал отправить медуз обратно в их логово, но, подумав, все же отказался, надо ведь ими когда-нибудь заняться всерьез, а если сейчас спроважу, то в ближайшем будущем времени точно не найду для этого.
   Бойцов известие о предстоящем отдыхе в защищенном и, относительно, дружелюбном поселении, весьма порадовало. Бдительность терять не стоит, разумеется, однако вероятность того что гномы решатся напасть, была весьма мала.
   Толщина первой стены была никак не меньше полутора метров, даже представить страшно, скольких усилий потребовало ее строительство от такого немногочисленного клана. За поворотом обнаружился здоровенный щит, собранный из толстых брусьев, судя по глубокой вертикальной щели в скале, он просто задвигался в нее и распирался подпорками. Такую преграду выломать ничуть не легче чем ворота в моем замке, а сделать проще. В скалах были устроены галереи для стрелков, так что даже если противник сумеет пробиться через первую стену, бойцы не окажутся отрезаны и смогут продолжать бой.
   И вся эта мощь, созданная с явным переизбытком, учитывая количество способных сражаться гномов, вновь наводит на тот же вопрос - для защиты от кого им могли потребоваться подобные укрепления? Как бы мне на проблемы не нарваться, с тремя-то десятками воинов всего.
   Долина была небольшой, несколько десятков домов, ручей убегавший куда-то под скалы. И золотой рудник. Который вполне может стать камнем преткновения в предстоящих переговорах, сомневаюсь, что гномы захотят по доброй воле мне его отдать. Хотя, тут еще есть пространство для маневра - засеянных полей в долине, как и в округе не наблюдается, да и скота никакого нет. С производством продовольствия у коротышек весьма серьезные трудности, так что можно будет на этом сыграть. Посмотрим.
  
   - Уважаемый Корин, давайте не будем пудрить друг другу мозги. Вы прекрасно понимаете, для чего я сюда пришел, - не сорваться, с моей стороны, было бы прямо-таки эпическим подвигом, благодаря усилиям вредного старикашки, совершенно недостижимым.
   Ужин на открытом воздухе, в компании интересных личностей, беседа за кружкой сидра - все это как-то очень плавно, но неумолимо съехало на обсуждение причин, по которым поселение гномов сохраняет абсолютную автономию, а взамен получает... Ух как много получает. У меня кулаки зачесались начать раздавать бонусы прямо сейчас, останавливало только понимание, что это будет полным и окончательным поражением в переговорах. Состязаться в искусстве, играть словами, с почтенным гномом мне было явно рановато.
   - Оставить на своей земле, совершенно неподконтрольное мне поселение, я не могу, да и не хочу, - переспорить, к сожалению, не вышло, придется давить фактами, благо, найдется чем удивить ушлого старика. Горт, сидевший с нами за одним столом, за весь разговор ни одного слова не сказал. Мне вообще показалось, что он тут присутствует чисто для мебели, как еще один отвлекающий фактор. - Собственно выбора, как такового, у вас уже нет. В этом регионе, в данный момент, присутствуют три силы, поэтому никакой свободы не будет - придется выбирать под чью руку идти. Добровольно или нет, это уже не имеет значения.
   Сделав несколько медленных глотков из кружки с сидром, не отказал себе в удовольствии слегка затянуть с продолжением. На Корина так воздействовать бесполезно, его вообще, по-моему ничем прошибить невозможно, но для успокоения собственных нервов, сгодится.
   - По ту сторону хребта, - я кивнул на юго-восток. - Сейчас находится объединенная армия нескольких Лордов. Орки, кочевники, гремлины. Договориться с ними о мире и союзе мне удалось, так что войны не будет.
   Радости на лицах гномов, от того, с какими расами придется иметь дело, я что-то не заметил. Орки для кого угодно привлекательным вариантом не покажутся, дикари и людоеды, перспективы офигенные в этом случае открываются. Кочевники, хоть и люди, ничуть не лучше, такие же варвары да еще и работорговцы, к тому же весьма дружны с зеленомордыми. А что до гремлинов... я бы не отказался посмотреть, как Магнус станет уговаривать ремесленников гномов, пойти в подчинение к своим прямым конкурентам. Очень уж эти расы друг дружку недолюбливают, на почве взаимного соперничества.
   Впрочем, судя по хмурому взгляду Корина, он прекрасно понял то, что осталось недосказанным - я просто не позволю гномам присоединиться ни к кому другому. И насколько далеко мне придется зайти, будет зависеть только от решения старейшины.
   - По эту сторону гор, главной силой является мой замок, - не отпуская взгляд гнома, продолжил я. Не в лучшем направлении движется наша беседа, но тут уже ничего не поделаешь, старик сам отказался договариваться по-хорошему. А чтобы еще меньше пространства для маневра ему оставить, выложу еще один козырь. - После победы над демонами, стоившей мне почти трети войска погибшими и разрушенного города, это больше не подлежит сомнению.
   - Демоны? - Горт подался вперед, вцепившись ладонями в столешницу так, что едва не оторвал ее. Да и Корин не сумел сохранить свою выдержку, заметно побледнев - наличие таких тварей под боком, равнодушным никого не оставит, это уж точно.
   - На другом берегу реки, почти напротив замка, оказался портал ведущий в их владения, - махнул я рукой в примерном направлении. - Убить всех не удалось, к сожалению, большая часть моего войска на тот момент была занята войной с некромантом, так что основные свои силы Князь Ада сумел сохранить. Возможно так же, что через портал ушли не все, я бы на его месте, обязательно оставил шпионов - суккубы умеют подчинять своей воле других разумных. Они уже проделали это с некоторыми моими бойцами, заставив их убивать своих.
   Ох, как же не понравилось гномам сказанное. Причем если Горта, похоже, взволновала только возможность угрозы подчиненным ему бойцам, то Корин осознал полностью, чем грозит его маленькому клану внимание со стороны демонов.
   - Они могут вернуться? - напряженным голосом произнес старейшина. Горт покосился на него и нахмурился.
   - Портал мы замуровали, как сумели, - я пожал плечами. Беспокойство от моих не очень обнадеживающих слов, в глазах старого гнома только усилилось. - Не знаю, насколько надежна такая защита... Если есть желание, можете своих мастеров прислать, посмотреть.
   Желание у них обоих появилось, да, так же как и понимание, к чему я такое предложение вообще высказал. Наблюдая за насупившимися, мрачными гномами, размышлял о том, что фактически, вдребезги разнес их небезопасный, но такой знакомый мирок, разом заставив увидеть все "прелести" окружающего мира и тех, кто, оказывается, по соседству с ними обитает. За подобное и по морде получить можно, не взирая ни на какие титулы.
   - Так что вы решили, почтенные? - самому неприятно вот так вот дожимать их, вынуждая выбрать то, что нужно мне, да деваться некуда. Я в этом мире теперь навсегда и почти тысяча подданных, ответственность за которых принял, не оставляет других решений.
   - Мне нужно посоветоваться с родичами, - выдавил Корин, на секунду отведя взгляд. Его даже пожалеть можно, наверное, будь все иначе и сумел бы старик для своего клана выторговать наилучшие условия, тут даже сомнений никаких нет, не тягаться мне с ним пока. Вот только сложившиеся обстоятельства простыми словами не перевесить.
   - А разве не вы здесь главный? - не хочу я его никуда отпускать, пока хотя бы за себя одного, прямо и недвусмысленно не ответит. А то решит еще, что озвученные варианты его не устраивают и свалит куда-нибудь вместе со всеми.
   - Некоторым может оказаться не по нраву, принять над собой власть людей, - посмотрев мне в глаза, ответил гном. Горт покивал, задумчиво и, как-то обреченно, что ли. Сдается мне, не все так просто в этом поселении. Да и бог с ними, сами пускай разбираются между собой, не маленькие чай. - Я постараюсь убедить их принять ваше предложение.
   Вот так. Слова сказаны и если этот старик не совсем дурной, отказываться от них он не решится. В конце концов, не рабство на галерах его сородичам предлагаю, успели уже часть вопросов досконально обсудить, так что гномы о моих нуждах и, главное, о характере моем, некоторое представление могли составить.
   - Что ж, советуйтесь, коли нужда такая есть, - я пожал плечами, стараясь задавить неуместную сейчас, самодовольную ухмылку, лезущую на лицо. - Завтрашнего дня вам, для совещаний, хватит надеюсь?
   - Вполне, - серьезно кивнул старейшина. Принятое решение вновь вернуло ему прежнюю собранность и, если не спокойствие, то уж уверенность в себе, точно.
   - Ну и хорошо. А пока мы еще не разошлись, расскажите мне, от кого вы такое укрепление в ущелье построили, - попросил я. Надо же, в конце концов, прояснить эту ситуацию, чтобы суметь адекватно подготовиться, если вдруг что.
   - А вы разве не знаете? - не сдержавшись, растерянно отозвался Горт. Корин только нахмурился. Ну да, не очень вяжется с моими рассуждениями о центрах силы на этой земле. Вот только...
   - Мой замок находится километрах в шестидесяти западнее, а основной интерес, до сих пор, был направлен к югу, по ту сторону горного хребта, - пояснил я. Никакого обмана, сами все это у моих подданных сможете выяснить, так зачем мне отношения портить ложью. - Здесь же масштабную разведку проводить было недосуг, других замков нет и ладно, а с прочими разделаться, проблем не доставит. Иначе мы с вами еще раньше познакомились бы.
   - Это огры, - после короткого переглядывания со старостой, на которое тот отреагировал пожатием плеч, произнес Горт. - До недавнего времени мы жили в полусотне километров к востоку отсюда. Четыре недели назад крепость захватили огры. Почти половину клана перебили, остальным удалось сбежать.
   - Крепость, - протянул я задумчиво. Какие из гномов строители, мне уже своими глазами довелось увидеть, да и на форуме информации хватало, так что представление имею. - Как ограм вообще удалось вас из нее выбить?
   Корин явно смутился, покосившись на помрачневшего сородича.
   - Мы не успели достроить стены, - произнес старейшина после недолгого молчания. И добавил, глядя куда-то в сторону. - По моей вине.
   Горт насупился еще больше, но сказать ничего так и не решился. Пожалуй, теперь понятно, почему старик не может принять решение за всех единолично. Хотя, возможно я и ошибаюсь.
   - Сколько всего огров? - прервав повисшую после слов гнома, напряженную тишину, спросил я.
   - Десятка три было, может больше, - не очень уверенно отозвался Горт. - С ними были еще гоблины, под сотню примерно и тролль. С одними только ограми мы бы справились, а так сил не хватило.
   Тролль, это да. Это гора тупого, но чрезвычайно могучего и живучего мяса. Этот урод вполне мог бы даже отстроенные стены разломать. Вполне подходящий противник для моего Дяди Степы, который все никак двадцать четвертый уровень набрать не может.
   Открыв карту, посмотрел на темноту, закрывавшую еще не исследованную территорию. Полсотни километров, это примерно в этом месте крепость находится. А река, если вспомнить записи профессора, проходит здесь... Не так уж и далеко вроде бы, если по прямой.
   Гномы молчали, не решаясь прервать мою задумчивость, а я в это время размышлял о том, что ситуация складывается довольно удачно. Если разместить один отряд воинов здесь, в поселении коротышек, а второй в крепости, после ее восстановления, конечно, то мои люди смогут контролировать довольно обширную территорию. Пусть и не на сто процентов, но если наладить между гарнизонами постоянное сообщение и не забывать проводить ротацию личного состава, смешивая ветеранов с новичками, то сковырнуть меня отсюда станет очень непросто. А имея такие надежные базы, обеспечить бойцов постоянной практикой и опытом, станет намного проще. Если же задействовать еще и храм с медузами, на правом берегу реки... правда воинов мне пока что на все эти задумки не хватит, ну так ведь я не прямо сейчас их воплощать начну, прежде еще огров прибить нужно будет.
   Хм, прибить. Прикинув все варианты, все же пришел к выводу, что зеленомордых придется убивать. Гномы ни за что не уживутся вместе с ограми, особенно после того, что те с их кланом сотворили. Да и не выдержит моя репутация у подданных сразу столько инородцев. Ну, а если уж выбирать между агрессивными людоедами и, едва ли не лучшими ремесленниками в этом мире, то сомнений и вовсе нет.
   - Есть предложение, вырезать всех огров и освободить занятую ими крепость, - посмотрев на собеседников, сообщил я. - В каком состоянии ее укрепления сейчас, вам известно?
   - Нет, Ваша Светлость, - на лицо Горта выползла хищная и жестокая улыбка, жутковато выглядит, если честно. - Однако сомневаюсь, что гоблины смогли бы даже разрушенное ими же во время штурма восстановить, не то что всю крепость достроить.
   Я посмотрел на Корина, о чем-то напряженно задумавшегося. Поймав мой взгляд, старейшина криво усмехнулся.
   - Думаю даже самые упрямые из моих сородичей, узнав о том, что вы собираетесь убить огров, согласятся пойти под вашу руку, - ответил гном и покосился на согласно закивавшего Горта. - Если позволите вас оставить, я пойду к ним прямо сейчас, возможно решения до завтра ждать и не придется.
   - Конечно я не возражаю, - кивнул, улыбнувшись. Все равно сейчас буду занят, раздавая приказы и планируя действия на завтра, не соваться же к ограм всего лишь с тремя десятками бойцов, да еще и без разведки. Кстати о ней. - У вас найдется небольшой котелок, которого не жалко?
   - Наверное, - сбитый с толку неожиданным переходом, отозвался Корин.
   - Я принесу, - вмешался Горт, кивнув старейшине. Тот пожал плечами и торопливо зашагал в сторону пещер. Горный мастер, коротко поклонившись мне, тоже убежал.
   Ну и замечательно, пока ходят, займусь делом, позже станет некогда отвлекаться, все же в первый раз буду варить зелье восстановления маны. По дороге от дома ведьмы сюда, егеря смогли насобирать достаточное количество нужных мне ингредиентов, на несколько порций точно хватит. Отправлять орла на разведку так далеко, означает повышенный расход маны, а завтра она мне очень понадобится. Есть чем заняться, перед сном.
  
   Действительность, представавшая моим глазам на карте, обескураживала... и, разочаровывала. Несколько десятков разномастных зданий и чего-то, на таковые похожего, расположившихся на вершине длинного холма, на могучую крепость совершенно не тянули. Даже кривой, из кое-как вбитых в землю не ошкуренных бревен частокол, окружавший захваченное поселение гномов, не мог исправить впечатление. Скорее усугублял его.
   Горт, описывавший мне и паладинам расположение строений как верхней, так и подземной части поселка, словно бы стесняясь складывающейся картинки, утверждал что гномам просто не хватило времени. По плану, крепостью должен был стать весь холм и часть склонов даже успели переделать. Но этого, увы, оказалось недостаточно при нападении огров.
   Если совсем честно, то я не могу с уверенностью сказать, что удача зеленомордых меня так уж сильно огорчает. Просто представил, как могла пройти наша встреча с Корином, будь у коротышек время закончить строительство. Расшатать уверенность старейшины в собственных силах, вынудив принять мою сторону, вряд ли бы удалось. Своих людей, на штурм той твердыни, которую хотели сотворить из своего жилья гномы, я бы ни за что не повел. Поэтому, как ни неприятно это осознавать и признавать, но нападение огров оказалось мне на руку.
   И, кстати, да гномы согласились на мое предложение, еще вчера. Собрались все вместе на центральной площади и всей толпой, дружно поклялись в верности, система даже посчитала это достаточным поводом, чтобы повысить мне Дипломатию, а потом удрали ругаться между собой. Потому что идти резать огров хотелось всем, а оставлять деревню без защиты, нельзя. Я решил не встревать, пускай сами разбираются. В итоге, к моему отряду присоединились два десятка бойцов, под командой мастера Горта.
   И я даже не знаю, стоит ли мне радоваться по этому поводу. Поскольку нанимать новых гномов в поселке невозможно, то каждый погибший это минус один высококвалифицированный ремесленник. Коротышки, конечно, воины весьма толковые, да и уровни уже за двадцатый перевалили, однако в моем владении для них нашлись бы и более полезные занятия, чем врагам головы проламывать. Само собой, вслух я им ничего подобного говорить не стал, обидятся ведь.
   Второй отряд, поднявшийся на галере выше по течению, сейчас двигался напрямую к крепости. Командовал им сэр Мартин, которого я решился-таки вызвать из замка, оторвав от дел. Раз уж выпала такая возможность прокачать уровни, то необходимо пользоваться. Всего, в обоих отрядах получилось ровно сто воинов, вполне достаточная сила, чтобы справиться с ограми, гоблинами и троллем.
   Кстати о гоблинах. Эти мелкие уродцы вполне вольготно расположились в подземной части крепости, где для их хозяев оказалось слишком тесно. То еще удовольствие будет выбивать их оттуда, люди хоть и поменьше огров будут, но все же не настолько, чтобы уютно чувствовать себя в подземельях построенных гномами под свои размеры. Хотя, думаю обозленные горняки и сами справятся.
   Ну да не о том речь. Местность вокруг крепости для сельского хозяйства не особо подходит, а кушать хочется всегда и всем. В случае огров и тролля, можно добавить - очень-очень-очень много и часто. Ближнюю округу уроды выжрали уже полностью, судя по тому, как далеко приходится забираться охотничьим группам.
   И это создавало определенные трудности. Выследить все их было никак невозможно, а в общей численности гоблинов набиралось слишком много, вполне могут ударить в спину во время штурма, чего мне совершенно не хочется. Да и вообще оставлять недобитых поганцев, довольно рискованно, мало ли где они потом вылезут в самый неудобный момент. Я бы предпочел их всех в крепость загнать и там передавить до единого.
   Егеря, что в моем отряде, что сэра Мартина, успели уже прибить почти десяток гоблинов и, будь в запасе лишнее время, такая тактика была бы даже предпочтительнее открытого штурма. Однако провизии у нас самих не так чтобы очень много, поэтому затягивать не стоит.
   - Да плевать на мелочь, - высказался Горт, когда я изложил свои сомнения по поводу гоблинов. - Если пойдем открыто и шумно, они сами в крепость удерут, что нам и нужно в общем. А кто не успеет, даже если решится потом напасть, то незаметно подкрасться не сумеют, главное за спиной внимательно приглядывать.
   - Огры будут знать о нашем приближении, - возразил сэр Джерар. Впрочем, без особой настойчивости, в предложении мастера был свой резон.
   - А мы так и так внезапной атаки устроить не сможем, там местность во все стороны с холма просматривается, - отозвался гном. - Пока добежим, пока поднимемся, десять раз обнаружат и приготовятся... А может и уже обнаружили, тут не больше пары километров шагать осталось.
   - С гоблинами могут оказаться и огры, - напомнил я. - Не сидят же они безвылазно в крепости. Впрочем, вы правы, других вариантов все равно нет. Значит, продолжаем двигаться к точке сбора.
   По карте тут совсем недалеко осталось, однако отряд сэра Мартина мы немного опережаем, так что на месте будем раньше, придется подождать, зато осмотреться успеем. До наступления темноты еще почти три часа, вполне хватит времени все проверить и приготовиться к штурму.
   Все-таки, с волнением справиться не удается. Сейчас, когда цель уже близка, выбитые было долгой дорогой мысли, сомнения и страхи опять лезут в голову. Нет у меня опыта в захвате укрепленных, пусть и настолько слабо, позиций, а огры твари опасные, как ни крути. И если что-то, вдруг, пойдет не так, любая неучтенная мелочь, может привести к потерям.
   Тряхнув головой, разогнал дурные мысли и покосился на титана, с выражением презрения ко всему миру на лице, шагавшего впереди всех. Гномы непривычные к заскокам этого мордоворота, посматривали с опаской и недоумением, прочий же народ демонстративное раздражение Дяди Степы, изо всех сил игнорировал. В результате, никто с вопросами и, тем более, насмешками к нему не лез, что злило титана еще сильнее - законных поводов всласть с кем-нибудь разругаться, не находилось. Я благоразумно старался не отсвечивать, хоть и ловил порой на себе взгляды бойцов. Ну, а кто бы на моем месте удержаться смог, сами вон тоже хороши, проржались втихомолку в отдалении, а я типа такой весь из себя нехороший получаюсь. Да хрен вам, нашли блин крайнего.
   Дядя Степа заблудился. Эта пятиметровая, самодовольная и, порой, до изумления наглая колонча, умудрилась заблудиться в лесу. Ну, не повезло ему, деревья, внезапно, оказались выше ростом, а ориентированию на местности титана обучить не догадались. Нет, вслух такое сказать никто, понятное дело не пожелал, однако всеобщее молчание было настолько красноречивым... А вот мне пришлось с обозленным, заплутавшим и разобидевшимся на весь свет гигантом общаться. После того, как за полчаса вывел его из глухой лесной чащи, обратно в цивилизацию. Ну, а поскольку особой душевной добротой я не отличаюсь - будучи разбуженным в половине третьего ночи-то, то и за словами как-то не особо следил, объясняя отчаявшемуся титану, подавшему тревожный сигнал, куда именно ему следует идти. Нет, вовсе не в том направлении, о котором вы подумали.
   У меня порой создается ощущение, что Дядя Степа, не смотря на свои размеры, агрессивность и, при этом, достойную уважения адекватность и разумность, на самом деле издевается над окружающими, притворяясь тем, кого они хотят в нем видеть. Однако долго оно, ощущение, обычно не держится.
   Ну, это все лирика для успокоения нервов. Поглядев на карту, с удовлетворением отметил, что до места оказалось всего ничего, уже пришли, фактически. Даже холм с крепостью видно, всего-то километра полтора по совершенно открытому пространству. Прав был Горт, хрена с два тут кто-то незаметно проберется, не в одиночку, а целым отрядом я имею в виду.
   Не самое лучшее место для постройки крепости, как по мне. Река слишком далеко находится, удобного пути снабжения создать не получится, что при малочисленности моих войск, создает очень много проблем. Впрочем, раз уж мнением некоторых, при создании территории, никто не соизволил поинтересоваться, будем пользоваться тем, что уже есть и спасибо скажем. Главное теперь отбить крепость у огров и убедить гномов остаться в долине, до нее быстрее и легче добираться, не придется лишнее время тратить. Ну и за семьи беспокойства меньше будет, если смогут чаще домой наведываться.
  
   - Двадцать два огра, - сообщил я окружающим. Два раза пересчитал, на всякий случай. - Тролль тоже там. Сколько гоблинов, сказать сложно, но сотня точно не наберется, пятьдесят-шестьдесят.
   Разведка крепости много времени не заняла, мне сейчас ману тратить лишний раз не стоит, еще предстоит бафы на все войско вешать. Приготовленного вчера зелья хватит на один раз. Но лучше бы обойтись без него, как и предупреждала ведьма, недостаток опыта и знаний, сказался на качестве - эта хрень, не только ману восстанавливала, но еще и вызывала сильную головную боль.
   - Значит, отсутствуют восемь-десять огров и до четырех десятков гоблинов, - произнес сэр Мартин и кивнул. - Приемлемо. Даже если они явятся и решат вмешаться в сражение, среагировать мы успеем. Построение остается тем же. Отец Патрик, вы в резерве, Архангела призовете только по прямому приказу Лорда или моему. Никакой самодеятельности, даже если вам покажется что вмешательство необходимо.
   Прелат степенно кивнул, ничуть не обидевшись на паладина за довольно-таки резкие последние слова. А я подавил досадливый вздох. Сэр Мартин был о моих способностях слишком высокого мнения, в отличие от него, сохранять управление над подчиненными даже сражаясь самому, для меня пока что чересчур сложно.
   - Все запомнили свои позиции и порядок движения? - коннетабль оглядел собравшихся вокруг командиров и, дождавшись утвердительных ответов, продолжил. - В таком случае, пять минут на проверку готовности подчиненных, после чего выдвигаемся.
   Паладины и рыцари, поспешили вернуться к своим бойцам, оставив нас с сэром Мартином наедине. Ну, почти, к присутствию поблизости орденца я уже настолько привык, что практически не обращал на него внимания.
   - Вы уверены в своем решении, Ваше Величество? - негромко спросил паладин. Без привычного выражения усталой покорности на лице, которым он обычно демонстрировал свое отношение к моим заскокам и капризам.
   - Уверен, сэр Мартин, - я тоже смотрел предельно серьезно. Тот факт, что паладин не стал спорить, в какой-то мере доказывал, что он тоже согласен. - Не настолько я слаб, чтобы не справиться, тем более что ведущим в паре будет сэр Кристиан.
   Пускать меня в первые ряды атакующих, коннетабль не горел желанием. Но и удерживать постоянно в тылу, тоже не мог. Нужно ведь когда-то учиться и такому, притом, что по своим характеристикам я отнюдь не самый слабый в нашем отряде. Да и стыдно просто перед бойцами - бессмертный командир отправляет их умирать, не решаясь принять удар на себя. Какой прок от того что я воин, если не буду сражаться?
   Сэр Мартин молча кивнул, тоже ведь все понимает. Даже если меня убьют в этом бою, на репутации и боевом духе воинов это никак не скажется. С меня взгляд паладина переместился на мрачную физиономию сэра Кристиана. Если честно, затрудняюсь ответить, как эти двое относятся друг к другу, неприязни точно нет, как и дружбы, общаются редко и только по делу. Однако, учитывая их общий бзик на тему моей безопасности, взаимное уважение присутствует.
   Не знаю уж, чего они там, в глазах друг друга увидели, но явно о чем-то договорились, обменявшись кивками. Я только вздохнул. Вроде уже взрослый мужик, правитель и даже не самый плохой боец, а нянчатся, словно с ребенком. И ведь не докажешь этим параноикам ничего.
   Истекли отведенные пять минут, и отряд двинулся в сторону крепости.
   Двуручный меч, устроившийся на правом плече, внушал некоторые опасения. Все же тренировался я в основном со щитом и одноручным мечом, однако выходить с ними против огров не очень удобно, слишком велика разница в росте и длине рук. Поэтому отряд сэра Мартина, помимо прочего, притащил с собой и двуручники.
   - Сэр Кристиан, - негромко обратился я к шагавшему рядом рыцарю. - Мне будет очень обидно, если вы погибнете пытаясь защитить меня.
   Орденец удостоил меня каким-то совершенно свирепым взглядом, но промолчал. Не понимаешь, вернее делаешь вид, что не хочешь понимать. Ну, сам напросился.
   - Если вы так сделаете, я позабочусь чтобы Архангел вас воскресил... После чего приложу все силы и возможности, чтобы вы благополучно добрались до границ Империи Грифонов и вернулись в Орден Меча.
   - Я понял, господин командор, - кривая усмешка скользнула по губам рыцаря. - Прошу вас не переживать на этот счет. Глупой смертью я не умру.
   Ну, посмотрим.
   Не смотря на всю крутизну паладинов, выставлять их один на один против двадцати и выше уровневых огров, к тому же находящихся в большинстве, слишком рискованно. Поэтому обычное построение несколько изменили. В пару к каждому из паладинов поставили латника, а к рыцарям - оруженосца. Один атакует, второй защищает.
   Конечно, разница в уровнях и силе среди бойцов остается, но при таком построении ряд состоит сразу из двадцати четырех бойцов. А чтобы окончательно испортить ограм настроение, следующий ряд состоял из гномов, в чьи обязанности входило поддерживать атаку и остановить людоедов, если тем все же удастся опрокинуть людей. Горт меня клятвенно заверил, что его бойцы справятся, ему виднее, но сомнения у меня все же оставались.
   Последними шли бойцы с арбалетами и луками, закрывавшие собой священников. Как-то не подумал я, что надежная броня может потребоваться не только прелатам, а аколиты, в своих синих робах яркими пятнами выделялись среди воинов. Надеюсь, у гоблинов не найдется снайперов.
   По мере приближения к холму, я навешивал на отряд бафы, первым делом разрядив посох, который потом передал обратно аколиту. Скорость, сила, физическая защита, массовые заклинания все были высокоуровневыми, поэтому откат получался долгим. Надо бы заняться раскачкой магических характеристик, раз уж появилась возможность ману быстро восполнять.
   В крепости нас, разумеется, ждали. Огры предусмотрительно не высовывались наружу, не желая терять преимущество, еще и тролля поставили прямо напротив ворот, чтобы первым дорогих гостей встретил. Гоблины рассосались вдоль частокола, вооружившись метательным оружием. Никаких сюрпризов людоеды в своей тактике не преподнесли, а даже если что-то и припасено, в главном они уже ошиблись.
   Мы уже почти у самого подножия холма, метров сто пятьдесят всего до ворот осталось. Массовые благословения от прелатов мгновенно накрыли весь отряд и...
   - Бегом!!! - долгожданная команда ударила по натянутым струной нервам и воины, мгновенно перейдя с неторопливого шага на бег, рванули вверх по склону. А оттуда, заглушая злое рычание рвущееся из сотни глоток, на встречу ударил разъяренный вой.
   Камни, стрелы, дротики, поначалу робко, из-за расстояния, а затем со все возрастающей силой летели, казалось, прямо в меня, заставляя остро сожалеть о невозможности укрыться за щитом. Надеяться оставалось только на прочность доспехов и скорость собственных ног, с каждым прыжком приближавших эти гребанные ворота, за которыми прячутся, не осмеливаясь выйти, зеленомордые твари... Откат. Могущество на титана.
   Полсотни шагов, обстрел нас даже затормозить не смог, а если и были раненые, аколиты справились. Тролль, размахивающий громадной дубиной, орал так, что даже отсюда уши закладывало, каким чудом тупого ублюдка до сих пор удерживали на месте, даже представить не могу. Сейчас!
   Из полыхнувшего впереди золотого с белым портала, выскользнул Архангел. Распахнулись гигантские, белоснежные крылья, собирая на себе внимание всех врагов, и небесный воитель рванул вперед.
   Ворота он снес, даже не замедлившись, расшвыряв не успевших убраться с дороги гоблинов и, не останавливаясь, убрался в сторону, под недоуменным взглядом тролля. Шаровую молнию, летевшую следом за крылатым, людоед так и не увидел. Взрыв расшвырял ближайших огров, выбив из руки тролля дубину.
   - Бар-рр-а! - мой рев, мгновенно подхваченный десятками глоток, на мгновение перекрыл даже вой раненого гиганта, в которого врезался титан. Сейчас! Пока огры не пришли в себя! Аура Силы!
   Сэр Кристиан, обрушив меч на голову пытавшегося подняться на ноги людоеда, тут же пригнулся, уходя от удара топором другого, ткнул клинком в незащищенную ступню и будто перетек ему за спину.
   Рубанув по запястью левой руки, тянувшейся за рыцарем, я прыгнул вперед, вгоняя меч в живот огру. Провернул клинок и тут же качнулся в сторону, выдирая его из раны. Визжащий гоблин, вынырнувший откуда-то из-за спины людоеда, добраться до меня не успел, оставшись без башки. А огра уже добивали гномы, сбив ударами щитов с ног и дробя кости чудовищными своими шестоперами. Топоры, видите ли, в мясе и костях застрять могут.
   Не останавливаться. Сэр Кристиан, уже рубился со следующим, успев достать его по ногам и сместившись так, чтобы дать мне возможность для атаки. Грех не воспользоваться. Шаг вперед и двуручный меч, словно копье, втыкается огру в пах. Обязательно провернуть.
   Короткий взгляд по сторонам, распаляет злобную радость, переполняющую меня. Гигантская туша тролля неподвижно замерла возле ворот, голова разнесена буквально вдребезги. Дядя Степа, рычащий нечто невразумительное, крушит молотом огров, тех немногих, кто вообще посмел к нему приблизиться. Очухаться и заново сбить строй людоеды не успели, за что теперь и расплачиваются.
   Б*я! Не хрен зевать во время боя! Брошенная огром дубина снесла меня с ног, едва не переломав их. Самое обидное, что целился ублюдок в сэра Кристиана, пытавшегося отрезать в этот момент башку другому людоеду. Рыцарь-то увернулся, а вот его бестолковый подопечный...
   Сильные руки гномов вздернули меня на ноги, а по телу прокатилась волна исцеления. Вот что значит сражаться в команде, даже такие тупые косяки найдется кому исправить.
   Двуручник отлетел куда-то в сторону и искать его уже нет времени, щит из-за спины, меч в руку. Пригнувшись чуть не к самой земле, проскочил под рукой пытавшегося схватить меня огра, полоснув его по ноге. Сэр Кристиан подрубил ему вторую, а гномы тут же сбили на землю.
   Рыцарь широким взмахом двуручника заставил отступить так и не добитого им предыдущего огра, залитого кровью, обозленного, но живого... Визжащий гоблин вдруг врезался ему в голову, заставив пошатнуться от неожиданности.
   - Бар-рр-а! - рубанув людоеда под коленом, мгновенно воткнул меч ему вбок и, не останавливаясь, проскочил за спину, вспоров тело чуть не до позвоночника. Ударом ноги сломал шею хрипящему и пытающемуся куда-то ползти гоблину.
   Сбоку вынырнул Архангел, весь забрызганный чужой кровью. Небрежный взмах пылающего меча и башка орущего от боли огра, слетела с плеч. Заполошно оглядевшись, с удивлением обнаружил отсутствие рядом живых врагов. Все что ли?
   Израненных и полудохлых огров, кто еще оставался, уже добивали. Ни опрокинуть наш строй, ни хотя бы сбежать, людоедам так и не удалось. В отличие от немногочисленных гоблинов, скрывшихся под землей.
   Открыв интерфейс, с огромным облегчением убедился, что погибших у меня нет. Все-таки сказалось наличие хорошего оружия и доспехов, плюс сильные бафы, при полном отсутствии всего этого у огров. Впрочем, без титана и Архангела, даже правильная тактика от потерь не спасла бы, все-таки разница в уровнях была заметная.
   Кстати, из леса так никто и не высунулся за весь бой. Если там и оставались еще огры и гоблины, связываться с нами они не решились. И это было не очень хорошо, я бы предпочел, чтобы все зеленомордые здесь и подохли, теперь же придется вылавливать их по окрестностям, а это нежелательный риск.
   - Ваша Светлость, мы готовы, - оторвал меня от неприятных размышлений подошедший мастер Горт. Оглянувшись, увидел выстроившихся перед главным входом на подземные этажи, гномов. - Дополнительные выходы ваши люди уже заблокировали, так что можно приступать.
   - Помощь вам не нужна, я так понимаю? - для проформы решил все же уточнить. Два десятка гномов против такого же или чуть большего количества гоблинов - даже не смешно.
   - Людям внизу будет тесно и неудобно. Сами мы справимся быстрее, - дипломатично отозвался гном.
   - Вам виднее, - пожал я плечами. Хочется им самостоятельно поставить точку в этой поганой истории, так и не буду мешать. - Тогда, начинайте.
   Горт, учтиво склонив голову, опустил забрало шлема и устремился к своим бойцам. Несколько секунд, пока прелаты обновят благословения и отряд гномов, будто диковинная, стальная змея, начал неторопливо втягиваться под землю. Вой и крики убиваемых гоблинов, были слышны даже снаружи. Понаблюдав, с минуту, за происходящим на карте, только головой покачал и убрал интерфейс нафиг. Это даже сражением назвать нельзя, сопротивление гномам оказывать было попросту некому.
   Часть бойцов, тем временем, занималась обыском домов, пару раз даже наткнувшись на прятавшихся там гоблинов. С трофеями вопрос получался довольно-таки непростой - людоеды особыми богатствами похвастаться, разумеется, не могли, большая часть имущества досталась им в наследство от гномов. И вот размышлениями о том, как будет правильнее поступить с находками, я и был занят. Все-таки броня и оружие коротышек, пусть и изрядно поврежденные, стоят немалых денег, но просто взять и продать все это, наплевав на то, что подумают о таком поступке сами гномы, было бы несколько опрометчиво.
   С другой же стороны, совсем ничего не получить после этой битвы, как-то даже обидно. Взятые бойцами уровни, конечно, круто, но и чего-то более материального тоже хочется. Я, к слову, получил всего один, подняв Силу и Лидерство. Ну и Дядя Степа сумел, наконец, перевалить за двадцать четвертый.
   Ладно, признаю, несколько зажрался - получать трофеи на тысячи золотых в каждом бою, уже чересчур жирно. Я только что целую крепость захватил... шум с подземных этажей прекратился - да, захватил. Так что, стоит сказать спасибо и на этом, а с гномами можно попробовать договориться, на крайний случай хотя бы репутацию с ними увеличу. Не все так плохо, в общем.
   К тому моменту, когда закончившие зачищать подземелье, гномы выбрались обратно на поверхность, я уже успел отыскать свой двуручник и даже почистить оба меча. Ну и примерно оценить качество и стоимость обнаруженных в домах трофеев.
   - Гоблины сдохли, сир, - сообщил Горт, стянув шлем и глубоко вздохнув полной грудью. И тут же пожаловался, недовольным тоном. - Все комнаты изгадили, сволочи. Даже колодец засрать умудрились, дикари поганые.
   - Очистить удастся? - быстро спросил я. Ну вот же твари, а! Утихшая было злоба, заворочалась с новой силой, очень захотелось собрать отряд и отыскать заныкавшихся в лесу уродов, чтобы поубивать их всех особо жестоким способом.
   - Ничего сложного, - гном скривился, с отвращением оглядев свой щит, забрызганный кровью. - Не больше суток на все про все. Это если мы делать будем, сколько людям понадобится времени, понятия не имею.
   Ну, похоже, вот мы и подошли к главному вопросу, интересующему коротышек - кому достанется крепость. Учитывая мою заинтересованность в их ремесленных навыках, поторговаться придется изрядно. За просто так гномы вряд ли согласятся тратить свое время вдали от семей. И, конечно, переговоры будет вести отнюдь не Горт.
  
   Глава 4
   Что-то, мне это уже не кажется такой хорошей идеей. Я смотрел на неподвижную, зеркальную гладь воды, в которой отражалось небо и редкие клочья облаков. В совершенно черную, не просматривавшуюся даже на полметра вглубь, поверхность настоящего омута. И не испытывал ни малейшего желания не то что лезть в воду, а даже просто подходить к ней.
   Маленький пруд, зажатый со всех сторон скалами, не впускавшими сюда даже малейшие порывы ветра, казался каким-то нереальным, ненастоящим. Ни ряски, ни камыша с листьями кувшинок на воде. А в самом центре, небольшой островок, заросший высоким кустарником, не дающим возможности узнать, что еще там находится. Тут метров двадцать, всего, воды между обоими берегами. Титан меня добросить туда сможет, если конечно я рехнусь настолько, чтобы попросить его о подобном.
   Да вашу ж мать! Я покосился на терпеливо ожидающих моего решения воинов, даже не догадывавшихся, какие думы, в данный момент, копошатся в черепе их правителя. Никогда не боялся плавать, в реке, в море, в пруду. Да где угодно. Но лезть в эту воду я не хочу! Тупая ведьма, опасно тут видите ли, стерва старая - нет чтобы прямо сказать что не так с этой заводью.
   Раздраженно сплюнув, торопливо начал разоблачаться, бросая доспехи и одежду на расстеленный на земле плащ. Уйти отсюда только потому, что испугался непонятно чего, да хрен вам! Здесь все мое и никакая падла не заставит меня передумать.
   Оставшись в одних лишь белоснежных, шелковых кальсонах до колен, все же не стал с разбегу сигать в воду. Оглянувшись, внимательно посмотрел на сэра Кристиана и паладинов, стоявших рядом.
   - В воду никому не соваться, даже если меня там жрать начнут, - глядя на орденца, приказал я. Паладины просто кивнули, а рыцарь, дернув щекой, медленно отвел взгляд. Тоже ведь психопат тот еще, везет мне на нестандартных личностей, хорошо еще героев среди них нет, иначе бы уже повесился наверное. - Стоять и ждать, в полной боевой готовности, до получения других приказов.
   Пошевелив пальцами ног, мимолетно пожалел об отсутствии веревки, с ней меня из воды выдрали бы при малейшем только признаке на опасность. Но, чего нет, того нет. Приблизившись к берегу, присел и осторожно опустил руку в воду.
   И мгновенно выдернул ее обратно. Дыхание перехватило от холода, а все тело покрылось гусиной кожей. Охренеть, там ледник внизу, что ли? А может ключи подземные этот пруд питают. Гениальная идея, переплыть эти сраные двадцать метров, мгновенно и прочно угнездилась в пятерке самых идиотских моих затей за обе жизни.
   - Да идите вы все на хрен, - прошипел я и повесил на себя баф Защита от Холода. К сожалению на магический, его действие не распространяется, зато от естественного, спасает только так. В чем тут же и убедился, опустив руку в воду по локоть.
   Кожу слегка пощипывало и совсем уж тепло не стало, так, скорее прохладно. Но, во всяком случае, никакого пробирающего до костей холода и в помине нет. Вот так-то лучше.
   Попытка нашарить дно, к успеху не привела, если оно и есть, то черная, непроглядная вода просто не дает его увидеть. Натуральный омут. Несколько раз глубоко вдохнул, насыщая кровь кислородом и, не давая себе времени одуматься, прыгнул в воду.
   Проскользив под самой поверхностью, вынырнул уже почти на середине и поплыл вперед. Кожа неприятно белела сквозь темную воду, будто у утопленника, крайне неприятное зрелище...
   Я даже испугаться не успел, слишком быстро все произошло. Что-то вдруг вцепилось в левую ногу и рывком утянуло меня под воду. Секунды дезориентации с покинувшим легкие воздухом и, сквозь захлестывающую разум панику, ощутил, как тело словно оплетает что-то, сдавливая, не давая возможности даже дергаться. И тащит на глубину, прочь от живительного воздуха, в абсолютную и кошмарно холодную, темноту...
  
   - Сука!.. Тварь!.. Гнида!.. - меня колотило. Зажмурившись, чудовищным усилием, заставил себя заткнуться, преодолевая затопивший сознание страх, подпитываемый яростью. Перед глазами все еще плавали темные круги, от разрывавшей легкие ледяной воды омута. Захлебываться, тонуть, умирать, не имея сил вырваться, выплыть, сбежать! Как я не рехнулся в жуткой темноте за эти, ставшие бесконечными секунды, даже думать боюсь.
   Тяжело, с хрипом, вздохнув, медленно открыл глаза. Возможность снова дышать, почему-то не приносила желаемого успокоения и воздух казался мокрым и тяжелым. Неприятным.
   Напряженные лица людей, вцепившихся в оружие и смотревших на меня со смесью страха и облегчения. Успокойся, придурок! Сам в это дерьмо полез, так хотя бы перед подданными не смей позориться.
   - К воде не приближаться, - хрипло произнес я и направился к своей одежде. Фантомный холод, очень медленно и неохотно отпускавший разум из своей хватки, неприятным ознобом прошелся по телу. Сухому и отнюдь не замерзшему, во что поверить оказалось неожиданно трудно.
   Чувствуя спиной откровенно злой взгляд сэра Кристиана, специально не оборачивался. Сегодняшнюю выходку, рыцарь еще не раз обязательно припомнит, и сэра Мартина подключит, вдвоем у них очень здорово получается мне мозги выносить. Да и плевать, все равно я прав! Сунься в омут кто-нибудь другой, как было пытались предложить паладины с орденцем, и все, с концами. Но, чтобы я еще хоть раз проигнорировал собственную интуицию!..
   Доспехи, привычной тяжестью легшие на плечи, помогли окончательно успокоиться. Посмотрев на безмятежную, черную гладь воды, я только скривился. Где бы бочку кислоты достать, а? Или может у Магнуса несколько бомб купить, да и утопить их тут, все разом? Или... Я ухмыльнулся от пришедшей в голову идеи и открыл карту. Ну, молись своим богам, сука, сдохнешь скоро.
   Вчерашний захват крепости, породил, помимо приятного подтверждения собственной силы, еще и множество неожиданных проблем, о которых я перед боем даже и не задумывался. Во-первых, не пожелавшие умирать зеленомордые ублюдки, свалившие подальше в лес, прямо-таки вынуждали заняться их уничтожением в первую очередь. Во-вторых, минимальный запас продовольствия, захваченный с собой, требовалось срочно пополнить. Того, что имелось в крепости, оказалось слишком мало, да и рискованно было питаться этим мясом - кто знает, кем оно было при жизни. В-третьих - необходимо было привести укрепления хотя бы в относительный порядок. В-четвертых - разведка местности, монстры и дикие звери, опасные и интересные места. И еще целая куча забот, в том числе и мое желание поскорее приставить гномов к работам на шахтах.
   Бойцов, для всех требуемых задач, просто напросто не хватило. В результате обсуждений, все же сошлись на том, что гномы остаются в крепости и разгребают все то, что успели там натворить огры. Сэр Джерар, во главе пяти бойцов и пары аколитов, с прелатом, придаются им в помощь.
   Сэр Мартин же с большей частью воинов, направился к реке, где уже дожидается успевшая обернуться за ночь, галера с грузом продовольствия. А егеря, тем временем, займутся прочесыванием окрестностей крепости, на предмет поиска следов сбежавших огров и гоблинов. Ну и всего прочего, что попадется.
   А мне же выпало сомнительное удовольствие идти общаться с Корином. И, попутно, усилить ослабленный гарнизон гномского поселения двумя паладинами, прелатом, аколитами и мечниками. А поскольку этот гребанный омут, находится как раз по дороге, всего-то в пятнадцати километрах от крепости, то и решил, заглянуть.
   Дядя Степа, вместе с отрядом коннетабля, успел удалиться уже весьма далеко, так что отзывать его назад не имеет смысла, проще дождаться, когда воины вернутся в крепость. Это будет часов через двенадцать, не раньше, а поскольку сидеть здесь все это время мне не имеет смысла, то к омуту получится добраться, в лучшем случае, завтра. Хреново, откладывается моя месть...
   Хотя, не так уж это и плохо, частично дела разгребу и решу, наконец, что мне с наймом воинов делать. Денег по-прежнему не хватает, но терять еще одну неделю, будет уже перебором. Магнус вот тоже порадовал блин, связался вчера вечером и предупредил, что добрался-таки до замка и забирает его. Не мог пару часов подождать! Стал бы я на тысячу золота богаче. Не смертельно, конечно, но досадно.
   Ну и с репутацией у подданных придется что-то в срочном порядке решать. После присоединения горгон и гномов, она и без того опустилась, с потерей же замка, просела уже ощутимо. Социальное напряжение будет расти и, если ничего с этим не делать, вполне возможно нарваться на неприятности, на ровном месте. А мне такого совсем не надо.
   Медузы, к слову, присоединились к егерям в разведке, у них к этому делу оказались хорошие способности, ну и в качестве усиления, королева отнюдь не лишней будет. Я ее когда после боя, вчера, увидел, натурально испугался - в чужой крови она была измазана настолько, словно не убивала зеленомордых, а жрала их. Живьем. Самому мне не удалось увидеть, как она сражается, однако в поведении прочих бойцов никакой напряженности в ее отношении не было. Специально расспрашивать я не стал, но по обмолвкам, получалось что королева дралась с ограми на равных. Нужно будет озаботиться броней для нее и нормальным оружием.
   С сожалением оглядев напоследок все так же неподвижный омут, приказал отправляться дальше.
  
   На гладкую, выскобленную поверхность стола, с радующим душу глухим звяканьем, опустились три тяжелых, кожаных мешочка. Шестьсот двадцать золотых кругляшков - налог гномов за вчерашний день. Бессемейные и вдовые гномы собственных домов пока, не имеют и живут с родичами.
   Откинувшись на спинку стула, нового, специально для меня сделанного, несколько секунд разглядывал лицо старого гнома, со спокойным достоинством, смотревшего мне в глаза. И ни капли стыда ведь не ощущает, что характерно. Усмехнувшись, я демонстративно покосился в сторону золотого рудника, на котором вовсю кипела работа.
   Выражение лица Корина ничуть не изменилось, но от взгляда ощутимо повеяло холодом. Как и ожидалось, гномы считали золотую жилу исключительно своей собственностью и делиться с кем бы то ни было, не собирались. Такие взрослые, а до сих пор не знают, что жадность это плохо. Что же, сами напросились.
   - Мастер Корин, вы знаете, что находится на островке посреди большого пруда, километрах в пятнадцати к западу от крепости? - поинтересовался я. В прошлый раз как-то не догадался спросить, мысли другим были заняты.
   - Плохое место, - мгновенно ответил гном нахмурившись. - Что на острове, я не знаю, но в воде точно кто-то обитает, один из сородичей там погиб.
   Собственные ощущения от знакомства с обитателем омута, были еще свежи в памяти, так что оставалось только посочувствовать погибшему, подобной участи не каждому врагу пожелаешь.
   - Жаль. Ну, тогда перейдем к делу, - я улыбнулся. Корин изобразил на лице вежливый интерес, но взгляд продолжал вымораживать. - В прошлую встречу мы этот вопрос обсудить не успели, а время между тем идет... Люди с работой в шахтах и рудниках справляются не очень эффективно, поэтому я хочу заменить их на ваших соплеменников.
   Старейшина кивнул, задумчиво погладив бороду.
   - Не хотелось бы родичей надолго от дома отрывать, - прищурившись, ответил он, наконец. - Слишком мало нас осталось, да и семьи у многих есть.
   Мало, в этом гном прав, к сожалению. Тридцать восемь мужчин и шестьдесят семь женщин, все что осталось от большого и сильного клана. И лишь у нескольких семей есть дети. Такая вот нерадостная фигня.
   - Лучшим решением было бы переселить вас в мою долину, - помолчав, изложил я свои мысли по этой проблеме. - Если нет желания жить рядом с людьми, можно основать новое поселение. Таким образом удалось бы решить сразу многие проблемы, в частности, со снабжением вас продовольствием. Перетаскивать грузы от реки, слишком неудобно и затратно по времени.
   Гном заколебался. Очень уж больным был вопрос с едой, для маленького поселения. Рыбу они добывали в подземном озере, куда вел ход из одной пещеры, однако, во-первых, было ее там не особенно и много. А во-вторых, назвать гномов умелыми рыбаками, значит очень им польстить. Поэтому основным источником пропитания, для них оставались добываемые в том же озере водоросли, хоть и питательные, но совершенно невкусные.
   И тем не менее, оказаться в полной зависимости от меня, гномы отнюдь не стремились. Здесь, даже не смотря на уже оговоренное присутствие гарнизона из моих людей, сохранялась некоторая иллюзия свободы. Просто так, без особой причины, в такую даль не сорвешься. Ну и опасение, что золотой рудник смогу тогда к рукам прибрать, тоже влияние оказывает.
   - Ваше предложение очень великодушно, - если я еще что-то понимаю, совершенно искренне, сказал Корин. И досадливо покачал головой. - Однако мы один раз уже были вынуждены оставлять свои дома и пусть нынешняя ситуация совсем другая, это все равно тяжело. В идеале вообще хотелось бы вернуться в крепость.
   И смотрит так внимательно и напряженно, будто от моего ответа его жизнь зависит.
   - Не собираюсь вам в этом препятствовать. Главное, чтобы работа не простаивала, - и усмехнулся в ответ на промелькнувшую в глазах старого гнома растерянность. Хочется вам лишнюю сотню километров в пути наматывать, воля ваша. Не за мой счет только.
   Если часть гномов в крепость переберется, то хоть будет кому заняться ее ремонтом и продолжением строительства. А всем кланом они туда не полезут, если здесь только шахтеры с моими воинами останутся, рудник я без особых усилий отжать смогу.
   - Значит, принимаем вахтовую схему работы, - я вопросительно посмотрел на старейшину. Тот, чуть поколебавшись, кивнул. - Поскольку сформировать полноценные смены для каждой из шахт не получится, озвучу главное. Две шахты по добыче руды и по одной, самоцветов и кристаллов - для каждой потребуется по четыре работника. Кроме того, необходимо организовать поиск новых месторождений, старые уже истощаются.
   - Разведка процесс долгий и без гарантии на успех, - задумчиво отозвался Корин. - Я правильно понял, что у вас нет нужных для этого заклинаний? С ними было бы значительно надежнее и быстрее... Впрочем, кое-чем могу порадовать вас уже сейчас - в семи километрах к западу, находится выход самоцветной жилы. Обнаружили мы ее уже давно, но разрабатывать не стали, слишком рискованно, огры не единственные опасные твари в здешних местах. Но теперь можно и заложить шахту.
   - Действительно, порадовали, - я хмыкнул. Лучше бы, конечно, это была руда, но и так неплохо. - Заклинаний Разведки Недр, у меня действительно нет... Тогда, раз с этим разобрались, перейдем к следующему вопросу. Пренебречь мастерством вашего народа в кузнечном деле, было бы весьма недальновидно и глупо. В первую очередь я имею в виду именно вас.
   Корин с достоинством кивнул. Имеет право гордиться собой - Мастер Рун 10 и Мастер Кузнец 11, далеко не у каждого такое сочетание полезных умений можно встретить.
   Магия Рун, делится на две ветви - боевая и создание артефактов. Возможности что у первой, что у второй ниже своих аналогов, но определенные достоинства есть. В отличие от стандартного способа зачарования предметов, руны сразу выдают максимальную мощность и при этом не требуют подпитки энергией. Правда количество доступных возможностей весьма ограничено - четыре руны в наборе, это стандарт. У Корина их шесть, что, в общем-то не плохо и, совсем хорошо то, что он именно артефактор.
   Рассчитывать на создание чего-то уникального, не стоит, конечно. Однако укрепить доспехи воинов соответствующими рунами и придать оружию кое-какие дополнительные свойства, это вполне по силам. Единственный минус, для рун требуется не мана, а ресурсы.
   - Обязательное условие - вы возьмете в подмастерья моих кузнецов, - не замедлил я слегка приспустить старейшину обратно на землю. Нахмурившись, он уставился на меня не столько зло, сколько возмущенно. - Я не требую выдавать им секреты вашего мастерства, если такие имеются. Но работать с металлом лучше, чем сейчас, вы их обучите, это не обсуждается. Разумеется, не забесплатно, но о цене сговоримся позже, когда вы с кузнецами прибудете в мой город.
   - Как пожелаете, Ваша Светлость, - без всякой охоты согласился с моим требованием старейшина. И прищурился, глядя мне в глаза. - В таком случае, осталось обсудить лишь оплату шахтерам и согласовать по времени их приезд к месту работы. Стандартная оплата...
   - Дневная выработка этого рудника, - перебил я гнома, посмотрев в ту сторону. - Можете сами штамповать монеты, я не возражаю.
   Офигеть! Впервые в жизни наблюдал за тем, как в одном разумном, жадность борется с жадностью. Не для слабонервных зрелище, честно скажу, особенно в исполнении обалдевшего от моей наглости и осознавшего, в какую ловушку он угодил, гнома. Лицо старейшины, обеими руками вцепившегося в столешницу, перекосило так, что еще немного и оно треснет.
   Я даже испугался немного, что помрет сейчас. Но нет, вроде попустило маленько, глаза безумно вращаться перестали, во всяком случае. Не рассчитывал, что его настолько пробьет от перспективы отдать мне рудник либо отправить шахтеров пахать бесплатно. Есть чем гордиться, наверное.
   Конечно, получать золото выглядит перспективнее - шесть дней и четыре меры руды, купленные на рынке. Вместо всего двух сверх обычного за семь дней, в случае с шахтами. Вот только необходимо учитывать, что рудник истощится уже к концу следующей недели, если не раньше. Но заключенный договор, по-прежнему будет действовать.
   Все упирается исключительно в жадность гномов - отдать мне рудник сейчас и получать проценты с дневной выработки шахтеров, либо упереться и в итоге работать за гроши. В любом случае я в выигрыше. И, что самое приятное, отказаться от этого выбора Корину уже не удастся, торговаться за рудник нужно было раньше. А сейчас, заявить, что он принадлежит не мне и тут же выставить цену за услуги рудокопов, у старейшины наглости не хватит.
   Некрасиво, конечно, таким вот образом выворачивать, фактически, руки собеседнику. Да только иначе этот хитрый дедушка сожрал бы меня с потрохами.
   - Золотом... не нужно, - пожалуйста, и минуты не прошло, а гном уже сумел собраться с мыслями и сделать правильные выводы. Спокойное, сосредоточенное лицо, глаза молнии не метают, даже намек на улыбку в усах проглядывается. А что он на самом деле обо мне сейчас думает, поди догадайся. - Как я уже говорил, будет достаточно стандартной оплаты.
   Угу, ага. Я покивал, соглашаясь с условиями, гномы увеличивали дневную выработку на пятнадцать процентов и пять из них, забирали себе. Нормальная цена, учитывая, скольких людей я смогу высвободить заменив их гномами. Вот только одна мысль несколько беспокоила - эта выходка мне еще аукнется. Обязательно ведь придумает какую-нибудь пакость, чтобы отыграться и, пока не нарвешься, опознать подвох не удастся. Впрочем, главное чтобы не предали, со всем остальным смогу справиться. А уж для того, чтобы привязать гномов к себе покрепче, я сделаю все возможное.
   - Прошу простить, но вынужден вас покинуть, - Корин встал, чопорно поклонившись. Железный старик, даже удивительно, как он так умудрился ошибиться. - Мне нужно обсудить с родичами достигнутые договоренности.
   - Конечно, можете идти, - ухватив за хвост мелькнувшую мысль, я медленно кивнул. Действительно странно, вообще-то, не настолько хороший из меня переговорщик, чтобы настолько легко запудрить мозги такому зубру. Вот только, в чем он меня тогда надул?
   Потратив в бесплодных раздумьях несколько минут, с раздражением подумал, что гном вполне мог просто издеваться, продемонстрировав мне перед уходом свою довольную ухмылку. Да и похрен, на самом-то деле, добился ведь чего хотел, ну и хватит думать об этом.
   Развалившись на стуле уставился в небо, с медленно плывущими по нему тяжелыми, облаками, подсвечиваемыми лучами заходящего солнца. Вечереет уже, скоро совсем темно станет, но пока света еще достаточно, чтобы увидеть всю красоту окружающих гор. И этой крохотной долины, такой уютной и тихой, не смотря на наличие беспокойных обитателей.
   С сожалением заставил себя стряхнуть такое приятное и спокойное оцепенение, в которое начал погружаться разум. Раз уж так внезапно появилось свободное время, стоит его потратить с пользой, отдохнуть душой можно будет когда-нибудь потом. Надеюсь.
   Поставив локти на стол, опустил подбородок на сцепленные пальцы и открыл интерфейс. Что ж, будем пытаться натянуть сову на глобус. Устрашающе звучит, а в реальности так и вовсе неприглядная картина складывается.
   Мне не хватает бойцов! Слишком много объектов требующих обязательного присутствия воинов, большие расстояния между гарнизонами которые необходимо снабжать из замка. Причем заниматься охраной грузов и их доставкой от реки к месту дислокации, приходится самим бойцам, вместо того, чтобы выполнять свои прямые обязанности. Так совершенно не годится, система не просто неустойчива, она уже начала выходить из равновесия, малейший сбой и все рухнет.
   Открыв карту, максимально увеличил масштаб и без восторга оглядел земли, которые я контролирую. Если брать относительную надежность, то это замок с растущим городком, после недавних событий, меры безопасности здесь ужесточены до предела и можно дать процентов девяносто гарантии, что незамеченным никто не пролезет. Исключая летающих невидимок или иных созданий, для которых семиметровые стены не являются непреодолимым препятствием. Постоянный пост перед дверьми в Заклинательный Покой, на моем этаже - чтобы не распылять излишне и без того невеликие силы, я просто приказал временно переместить туда кордегардию.
   Из деревень, под постоянным присмотром находится только Яблоневка, отдыхающая смена из гарнизона охраны Ближнего перевала, квартирует там. И расслабляться воинам командиры дают только во сне. Никто не ропщет, слишком свежи в памяти оставленные демонами следы.
   Проблема здесь в том, что у меня нет совершенно никакой уверенности, на счет Магнуса и остальных союзников. Доверие нужно заслужить, причем это обоюдный процесс, а пока что предпосылок к тому нет и ослаблять охрану перевала, я не могу. А жаль, освободившимся бойцам нашлась бы работа.
   Сосновка не защищена вообще никак. Патруль туда наведывается регулярно и, если требуется, оказывает местным жителям помощь в уничтожении расплодившегося хищного зверья или нарождающихся с каждой новой неделей, монстров. Только за сегодня уже дважды приходил сигнал тревоги, когда воинам приходилось применять оружие.
   Получше обстановка в Веселой, размещенный там гарнизон сократили до пяти бойцов, но совсем не убрали, так что хотя бы мелочь всякая крестьян не беспокоит. Тем более что смена для охраны ущелья ведущего к кладбищу, высаживается как раз в деревне и дальше двигается на лошадях. Да это долго и весьма непрактично, однако постоянное движение людей в том районе, заставляет тварей и монстров держаться подальше, не рискуя нарываться на неприятности. А на обнаруживших себя, немедленно начинается охота. Кое-как, со скрипом и ценой больших усилий, механизм продолжает работать.
   А вот дальше уже начинаются более серьезные проблемы. Ведь пригляда требует еще и правый берег, порталы из которых в любой момент может полезть очередная орда. Но еще хуже ситуация с шахтами. Рудная, на перевале гарпий, расположена очень уж неудачно, пришлось даже разместить возле нее постоянный пост с пятеркой бойцов во главе с рыцарем. Сам перевал решено было перекрыть такой же стеной, что и на первом, однако это помогло лишь частично, монстров и на своей стороне хребта много, зачистить всех патруль просто физически не в силах.
   И вот теперь, ко всему этому вороху нерешенных проблем, добавились новые. Логово горгон, которое нельзя надолго оставлять без охраны и все то обилие тварей, что скопилось на правом берегу, включая редких, но, тем не менее, имеющих место быть, сильных существ порой забредающих во владения медуз. Впрочем, здесь королева прекрасно справляется сама и я не вижу причин, почему бы ей не делать этого и впредь. Если же приставить к ней в пару кого-нибудь из паладинов, то за этот участок можно будет и вовсе не волноваться. Главное чтобы они там не передрались между собой, что, в свою очередь, требует серьезного подбора кандидатов. Ведь проводить долгое время в обществе чудовищ, по силам не каждому. Нужно с сэром Мартином посоветоваться и обязательно серьезно поговорить с королевой.
   Долина гномов и отбитая у огров крепость, идут отдельным списком. Обе требуют сильных гарнизонов, чтобы выбить всех хоть сколько-нибудь опасных тварей в окрестностях, обеспечивая приемлемый уровень безопасности. Особенно это важно для будущей шахты с самоцветами, меньше всего мне хочется, чтобы гномов, которые будут в ней работать, кто-нибудь сожрал.
   Тяжко вздохнув, вынырнул из раздумий, с удивлением обнаружив, что уже стемнело. Небо затянуло плотной пеленой облаков и былое очарование окружающего мира, пропало вместе с лучами солнца. Мрачное, неуютное и, где-то даже пугающее впечатление не могли поколебать даже освещенные окна домов. Открыв карту, поинтересовался, чем заняты мои бойцы.
   Как оказалось - несением караульной службы, совместно с гномами. Как же хорошо, когда есть в твоем войске командиры, на которых можно спихнуть всю рутину, не нужно бегать и самому выставлять посты, назначать смены, разбираться с многочисленными мелкими проблемами. Сами все сделают, справятся и доложат, оставляя на твою долю только право принимать решения о том, чем и как жить твоим подданным. И нести за них ответственность. Хрен его знает, на самом деле, что легче.
   Сэр Кристиан сидел на уложенном вдоль стены дома бревне и о чем-то размышлял. На мой взгляд он вопросительно приподнял брови, демонстрируя готовность выполнить приказ. Оловянный солдатик, блин. Глянув на небо, я внутренне поежился, пожалуй, стоит перебраться в шатер, пока дождь не начался иначе мы оба, такие красивые и бронированные, мгновенно станем мокрыми и жалкими. Палатки уже поставлены и дежурные заняты готовкой ужина, что весьма кстати, после той гадости которую приходилось заставлять себя глотать за обедом, чтобы не оскорбить гостеприимство хозяина дома.
   Двинувшись к лагерю, вновь вернулся к недавним своим мыслям.
   Вопрос вопросов - где взять воинов? Ответ - нанять... м-да, надо бы как-то поумнее задачи формулировать, чтобы идиотом себя не чувствовать. Хотя перед самим собой-то чего притворяться. Нету денег, вот прям щас чтобы, и это беда.
   Впрочем, нанять, это не единственный вариант имеющийся в моем распоряжении. Одну возможность я уже использовал еще сегодня утром, вызвав подкрепления из Ордена Меча. Хотелось, конечно, в этот раз их самому встретить и нормально пообщаться, а то в прошлый несколько не до того было. Ну и теплилась, подспудно, искорка надежды, что в моем присутствии рандом переклинит и он предоставит разом пятерку рыцарей и этим сделает меня ну таким счастливым, что прям ух! Имею я право помечтать.
   В результате, три пехотинца и два мечника, явившиеся на призыв, выслушали от меня короткие наставления и молча отправились их выполнять. Хреновый из меня командор получается, они там, я здесь и бес его знает, когда еще домой вернусь.
   Да и вообще, надо бы уже всерьез заняться окучиванием Ордена, ведь такой ресурс и так бездарно мною используется. Разделяющее нас громадное расстояние, отнюдь не оправдание для подобной глупости. В конце концов, умных людей в моем окружении предостаточно, есть с кем посоветоваться, да даже с самим магистром если уж на то пошло. Так что ставим себе в памяти гигантскую зарубку и в ежедневник обязательно данный пункт вносим.
   В том же, что касается найма войск, на данный момент есть весьма серьезное препятствие. Деньги. Их не то чтобы совсем нет, с сегодняшнего дня налоги платятся в прежнем объеме, да плюс с гномов и рудника. Так что золото имеется. Но вот конкретно для найма новых бойцов, средств не хватит.
   Долг по жалованию за прошлую неделю, я погашу уже к среде, а к концу воскресенья будет уже необходимая сумма для оплаты за текущую. После чего можно будет с чистой совестью приступать к пополнению войска, тем более что и доходы к тому времени тоже увеличатся. Нанятые сегодня утром крестьяне, со следующей недели начнут платить налоги и за них начнут действовать бонусы выплат мельниц, рынка и всего прочего. Также часть детей в деревнях отметят совершеннолетие и обзаведутся собственными домами. В общем, развитие владения, забуксовавшее было, вновь начнется.
   Вот только будет ли у меня это время? Помимо того, что совершенно не горю желанием упускать еще одну неделю, произойти за эти дни может всякое, от небольшой неприятности, до морового поветрия, после которого останутся только трупы, да я, бессмертный на всю голову.
   Так что нанимать воинов придется, даже если это будет означать, что жалование опять не будет выплачено вовремя. А вот подумать над тем, где раздобыть еще сколько-нибудь золота, определенно стоит.
   Например, о продаже продовольствия Магнусу. Расписывая ему ужасы, оставшиеся после некроманта, я несколько преувеличил масштабы, и совершенно забыл про озеро, в котором вообще-то рыба водится. Под это дело маг уже выпросил у меня оба корабля, перегнать которые по рекам в мое владение, просто не хватило сил. Не без внутреннего протеста, но я все же согласился и даже обещал поделиться необходимой снастью, выбора-то в сущности никакого нет. Магнус, конечно, обещал проследить чтобы галеры не попортили, но сомневаюсь, что он будет из кожи лезть стараясь сохранить их в порядке. Так что по сотне золотых за аренду каждой, в сутки, будет платить. Я бы и больше затребовал, да маг уперся, а с помощью заклинания, жрущего ману с дикой скоростью, как-то не очень удобно вести долгие споры.
   Однако рыба, всех проблем стоящих перед войском союзников не решит, и восемь сотен, в сутки, за поставку продовольствия, я все-таки смогу с них стрясти. И нерешенным, пока, остался вопрос с ресурсами, у меня просто маны не хватает даже на полминуты общения с Симоном, слишком далеко он находится. Магнус обещал поработать посредником в переговорах, когда сегодня вечером в игру вновь зайдет. Если получится, буду продавать ненужное по тысяче за единицу, в противном случае придется на рынок сдавать по семьсот пятьдесят, чего очень не хочется.
   Остановившись, несколько секунд смотрел на вход в мой шатер, прежде чем сообразил, где нахожусь. Мозги, забитые размышлениями и подсчетами, никак не желали переключиться на текущий момент. Бойцы, ужинавшие неподалеку, косились с интересом и опаской, что было даже немного обидно, неужто я настолько сумасшедшим выгляжу?
   Вздохнув, вошел внутрь и принялся стаскивать с себя доспехи. Проскользнувший следом мечник, поставил на столик мою порцию ужина, кувшинчик с сидром и удалился, оставив входной полог открытым. Костер, горевший снаружи, давал вполне достаточно света, чтобы не промахнуться ложкой мимо рта, так что Светоч я решил не зажигать.
   Торопливо поглощая нехитрую, но, по сравнению с гномским угощением, невероятно вкусную кашу с мясом, вернулся к своим размышлениям.
   Собственно, единственный приемлемый для меня вариант, лежал на поверхности и оставалось только решить воспользоваться им или все же переждать эту неделю. Если уж нет возможности увеличить количество воинов, значит, придется уповать на качество. На первый взгляд, денег на повышение бойцов мне хватит, правда вовремя выплатить жалованье опять не получится, что вообще-то начинает раздражать уже не только меня. Надо будет завтра с сэром Мартином посоветоваться на этот счет.
   А теперь, спать.
  
   По поверхности омута разбегались многочисленные круги от непрекращающегося уже несколько часов дождя. То еще удовольствие, в такую погоду переться куда-то за десятки километров, пешком. Чего удивляться хмурым и раздраженным взглядам окружающих.
   Когда мы добрались до места, отряд сэра Мартина нас уже ждал. Не зная, с чем предстоит столкнуться, паладин решил перестраховаться и привел большую часть бойцов, оставив в крепости лишь гномов с несколькими стрелками. Если и нагрянет кто-нибудь, отсидеться за частично уже восстановленным частоколом, до нашего прихода, они гарантированно смогут.
   Титан, демонстрируя всем вокруг свое плохое настроение, кидал камни в воду. Не знаю, возможно рассчитывал, что тамошний обитатель разобидится и полезет наружу, выяснять отношения. Или просто пытался действовать на нервы сэру Мартину, поглядывавшему в его сторону с явным неодобрением, но и останавливать это безобразие не пытавшемуся. Может тоже рассчитывает, что тварь из омута вылезет?
   Приказав бойцам строиться в боевой порядок, вместе с паладином подошел к титану.
   - Думаете, получится? - спросил сэр Мартин, на что Дядя Степа только фыркнул пренебрежительно.
   - Кто знает, - я пожал плечами. Поиск по форуму результатов не дал. Точнее, их оказалось слишком много, даже не подозревал что под водой столько тварей обитает. Тратить время на изучение всех, я не захотел, тем более что под описание - наличие щупалец или чего-то на них похожего, подходили многие. - В крайнем случае устроим здесь обвал и поглядим, что выйдет.
   Дождавшись моего кивка, титан как-то уж очень зло усмехнулся и, вытянул руку вперед. Толстая, слепящая дуга, сорвавшаяся с нее, на три секунды уперлась в воду, над которой мгновенно возникло целое облако пара. И тамошнему обитателю, такое приветствие явно не понравилось, поверхность омута заходила ходуном, забурлила... Но наружу так никто и не вылез, то ли оно слишком умное, то ли не способно на такой подвиг.
   Дождавшись, когда молния откатится, титан вновь саданул по воде. С тем же результатом, паром заволокло уже не только пруд но и изрядный участок берега. После третьей попытки, не принесшей ничего нового, у меня возникло нехорошее подозрение, что "повезло" отыскать очередной баг. Представлять себе существо, способное пережить три подряд молнии титана, было страшновато. А среди подводных обитателей, я таковых даже и не знаю.
   - Еще раз? - спокойно спросил титан, повернувшись ко мне. Ухмыляться он перестал уже после второй попытки и тогда же снял с пояса молот, взяв его в левую руку. Настолько сосредоточенным и собранным, очень редко доводилось его видеть и обстоятельства, сопровождавшие те моменты, оптимизма не внушали.
   - Бей, на сколько энергии хватит, - ответить что-либо иное, под этим внимательным взглядом, было просто невозможно. Как-то само собой вспомнилось, что титаны, вообще-то, весьма агрессивные создания, повернутые на битвах.
   Потянулись долгие минуты ожидания, приходилось прилагать серьезные усилия, чтобы не пялиться на часы в интерфейсе. Дядя Степа, дождавшись очередного отката, поднимал руку и всаживал очередную молнию в облако пара, умудряясь каким-то образом не промахиваться. По его лицу вообще ничего понять было невозможно, будто из камня высеченное, только пальцы левой руки, мертвой хваткой сжимавшие рукоять молота, выдавали обуревавшие гиганта чувства.
   Результат появился только после седьмой молнии, зато какой!
   - Ни хрена себе, - я с трудом оторвал взгляд от строчек сообщения в интерфейсе и посмотрел в сторону омута. Ну, куда-то туда - из-за пара ничего невозможно было разглядеть. - Это кого же такого ты убил-то, а?
   Титан, с каким-то странным выражением лица посмотрел на собственную руку, с которой сорвалась последняя молния и пожал плечами. Похоже, сам не может определиться радоваться ему по поводу случившегося или же досадовать, что не удалось подраться с неведомой тварью в полную силу. Существо, за убийство которого титану дают сразу полтора уровня, такой чести определенно достойно.
   - А может она там не одна была? - неуверенно предположил я, просто чтобы хоть что-то сказать. Взгляд упорно возвращался к сообщению о полученных двух уровнях, а на задворках сознания, уже почти привычно проскальзывало недовольство на счет ограничения на получаемый опыт... Мозги встали на место и, наконец-то, заработали в правильном направлении. - Надо проверить, может с этой твари лут какой-нибудь выпал.
   - Я туда не полезу, - немедленно ответил Дядя Степа. Причем даже не пытаясь скрыть угрозу в голосе. Не любит он водные процедуры, уж и не знаю почему.
   - Сначала надо глубину измерить, - помолчав, нашелся я с ответом. Проблема, однако. Нырять в омут мне хочется ничуть не больше, чем титану, слишком свежи еще вчерашние воспоминания о том, как захлебывался в этой черноте. Подавив невольную дрожь, оглянулся по сторонам. - Притащи какое-нибудь дерево, посмотрим, есть ли там вообще дно.
   Одарив меня подозрительным взглядом, Дядя Степа удалился в сторону леса. Даже не знаю, чего мне больше хочется, чтобы глубина оказалась небольшой или же наоборот. Неприятно признавать, но как минимум данный пруд вызывает у меня настоящий страх и это просто нереально бесит, только фобий всяких мне еще не хватает в новой жизни.
   К моменту возвращения титана, сломавшего первое попавшееся дерево подходящей длины, я уже успел разобраться с полученными бонусами за уровни. Устойчивость к Откату и Ловкость, а так же два ранга в мастерство Белой Магии. Совсем не плохо, для незапланированных и от этого вдвойне приятных, подарков.
   Пятиметровый ствол дерева погрузился в воду полностью, титан даже руку туда по плечо засунул, но до дна так и не достал. Понимаю, что лучше было бы мне нырнуть в омут, даже не столько в поисках ништяков возможно оставшихся от неведомого монстра, сколько для преодоления собственного страха... Но блин, заставить себя оказалось неожиданно сложно. Еще и сэр Мартин, догадавшийся, о чем думаю, прямо высказался, какого он мнения об этой идее.
   Мерзкая погода так и не изменилась, раздеваться и устраивать заплыв до острова, не было никакого желания. Но куда ж деваться-то, не уходить же, теперь. Так что, разоблачившись, повесил на себя бафы и полез в воду, внутренне ожидая, что вот-вот опять вылезут из глубины щупальца и потащат вниз.
   В считанные секунды добравшись до острова, торопливо вылез на берег. В висках пульсировала кровь, а сердце колотилось в груди с такой силой, что еще чуть-чуть и ребра проломит. Подавляя непроизвольную дрожь во всем теле, сообразил, наконец, оглядеться.
   Кусты, густые и колючие, заполняли весь островок, надежно скрывая от посторонних взглядов... что-то. Оценив размеры колючек, как-то резко засомневался в своей способности продраться хоть сколько-нибудь далеко, не оставив на них клочья собственного мяса. Голышом-то.
   - Меч мне перебрось сюда, - обернувшись, крикнул я титану. И даже пальцем специально ткнул, куда именно тому следует бросить оружие, а то мало ли, чувство юмора у него порой весьма странные формы принимает. - И арбалет с болтами.
   Выделываться на этот раз Дядя Степа не стал и послушно выполнил требуемое. Перекинув через плечо перевязь с мечом в ножнах, и зарядив арбалет, оглядел себя и оскалился - полуголый воитель, блин. Однако с оружием в руках чувствую себя гораздо увереннее.
   Тем не менее, прорубаться сквозь кустарник, даже с мечом в руке, было не слишком удобно, ступать приходилось очень осторожно, чтобы не напороться на колючки босыми ступнями. Но, как-то справился и даже не особенно много времени потратил, чтобы выяснить, чего тут запрятал искин.
   - Все назад! - опознать что это такое, удалось не сразу, но, к счастью, прежде чем артефакт заработал. В три прыжка выбравшись обратно на берег, с неудовольствием отметил, что нервы становятся совсем уже ни к черту, не знаю, бывают ли у "сорвавшихся" сердечные приступы, но если так и дальше пойдет, вполне смогу проверить на собственной шкуре. - Ближе полусотни метров, к пруду не приближаться!
   В центре островка располагался здоровенный и легко узнаваемый, по многочисленным скринам на форуме, камень-телепорт. Этакий компромисс между необходимостью предоставить игрокам и НПС возможность быстрого перемещения по миру и нежеланием разработчиков сделать хоть что-нибудь нормально.
   Эти артефакты могли телепортировать любое количество существ к другому, связанному с ними камню. Проблема заключалась лишь в том, что если таковых было больше одного, то перемещение происходило не туда, куда нужно тебе, а к случайно выбранному. И чем больше телепортов было подключено к этой сети, тем, соответственно меньше шансов не только успешно добраться до цели, но и вообще вернуться обратно.
   А причина моего испуга заключалась в том, что камни срабатывали автоматически, через некоторое время после вхождения игрока в зону их воздействия... переправляя вместе с ним так же и войска, оказавшиеся ближе полусотни метров. И проверять, насколько мне благоволит Великий Рандом, таким способом, желания нет. Самому-то достаточно убиться, чтобы воскреснуть на точке возрождения.
   Объяснив сэру Мартину ситуацию и приказав никому не приближаться, задумался. Каким бы неудобным ни был в использовании камень-телепорт, он все равно остается чрезвычайно ценным артефактом, открывающим доступ к новым территориям. И новым проблемам. Как минимум выяснить, кто или что может оказаться по другую сторону, сейчас стало первоочередной задачей. И еще одна мысль настойчиво стучалась в сознание - убитая титаном тварь, помимо того, что нанесла мне моральную травму, являлась еще и отличным сторожем. Вопрос лишь в том, случайно ее тут поместили или же с определенной целью.
   Что ж, надо решаться. Кроме как лично самому все прояснить, других вариантов нет, своих людей я и близко к камню не подпущу, пока не будет уверенности, что на выходе их не встретит толпа монстров или еще каких сюрпризов. Подумал было нацепить доспехи, но все же отказался от этой идеи, не хочется терять хорошую броню, если что-то пойдет не так.
   Навесив на себя бафы, предупредил, на всякий случай, воинов чтобы оставались на месте и направился к камню, остановившись в нескольких шагах от него. Меч в ножнах, заряженный арбалет в руках. Ну, давай, волшебная хреновина, покажи мне на что ты способна...
  
   Новое место встретило неласково. Удушающая жара, навалившаяся на плечи, после недавней прохлады, мгновенно вытеснила из легких нормальный воздух. Закашлявшись, с трудом продышался, без всякого удовольствия оглядывая открывшуюся взгляду картину.
   Высоченные деревья, оплетенные лианами, туманная дымка, стелющаяся между ними, кусты, трава и прочая зеленая дрянь в неимоверных количествах. И все это приправлено влажностью, духотой и запахом болота. Орут где-то вокруг птицы и звери, не показываясь, впрочем, на глаза. Джунгли или что-то весьма на них похожее и ни разу не приятное.
   Судя по освещенности, время уже близится к вечеру, еще немного и стемнеет. Задерживаться здесь до того момента, что-то совершенно не тянет, так что лучше бы разобраться со всем еще засветло.
   Оглянувшись на полностью заросший лишайником камень-телепорт, я призвал орла. Птиц, возникший на руке, недовольно дернул крыльями, покосившись на меня с явной укоризной и взмыл в небо. Похоже, гордому пернатому джунгли тоже не по душе.
   На глобальной карте, мое местоположение оказалось едва ли не на другом конце континента, значительно южнее к тому же. Ничего так, прогулочка вышла в несколько тысяч километров. Так, а это еще что такое?
   Я обошел камень и обнаружил широкую тропу, протянувшуюся к нему от самых деревьев. Учитывая что трава здесь по колено, кто-то нехило потрудился, протаптывая эту дорожку. Не звери же, им подобной херней маяться вовсе и незачем, а значит, к этому долбанному булыжнику ходят разумные.
   Перехватив арбалет поудобнее, с сомнением посмотрел в ту сторону, где между деревьев скрывалась тропа. Не хочу я туда один идти, нарвусь еще на местных обитателей, а без компании титана подобная перспектива не особо прельщает. Но, опять же, раз уж все равно уже здесь, может и стоит глянуть, а то сверху деревья весь обзор перекрывают.
   Впрочем, пока раздумывал, выбор сделали за меня. В тумане между деревьями вдруг наметилось какое-то движение и уже через секунду на поляну выбрались примерно с десяток ящеролюдов, тащивших с собой какое-то существо, упакованное в веревки так, что опознать видовую принадлежность было просто невозможно.
   Мы замерли уставившись друг на друга. И если я видел перед собой вооруженных топорами и щитами ящеров, с перетягивавшими их торсы подобиями кожаной брони, то вот представший их взглядам чужак... Мелькнула короткая мысль, что стоило, пожалуй, все-таки нацепить доспехи, и пропала.
   Стоявшие позади всех, двое уродов одновременно шагнули в стороны с тропы, мгновенно натягивая луки с наложенными уже на тетивы стрелами. Ах вы твари! Я рухнул ничком на землю и, разрядив арбалет куда-то в направлении ящеров, откатился в сторону и, не вставая, рванул за камень.
   Божественная Защита, Аура Силы... давай, включайся гребанный телепорт!
   Наскакивать по одному ублюдки не стали, мгновенно разделившись, обошли камень со всех сторон и, закрывшись щитами, ринулись на меня. Суки хитрые, перебьетесь!
   - Бар-рр-а! - ящер шарахнулся назад, пытаясь заслониться щитом, но руку с топором убрать не успел, оставшись без пальцев. Пнув его в колено, я сбил урода на землю, под ноги остальным и проскочил в образовавшийся разрыв в кольце.
   И тут же присел, разворачиваясь. Меч прочертил широкую дугу, врубившись в щиколотку самому расторопному и тупому. Орущий от боли ублюдок на секунду скрыл меня от взглядов остальных. Перекатившись в сторону, я быстро выпрямился и отскочил обратно к камню. Время, время!
   Отпихнув раненых за спины, ящеры замерли, будто не решаясь шагнуть вперед... Лучник! Я дернулся, пытаясь уйти вбок, но не успел, стрела мелькнула перед глазами, ударив в плечо и отскочила, заблокированная защитой. Оскалившись, показал ублюдкам средний палец и, судя по злобному рычанию, они меня прекрасно поняли.
   За их спинами показался и второй стрелок, переглянувшись, они одновременно вскинули луки. Рванувшись в сторону, почувствовал, как вдруг подогнулась правая нога, а в следующее мгновение ее прострелило дикой болью. Споткнувшись, упал на одно колено, но пинок в голову бросил меня на спину. Появившийся в поле зрения ящер, злорадно оскалился, замахиваясь, но раздавшийся окрик, заставил его скривиться. Крутанув топор в ладони, перехватив его для удара обухом, ублюдок шагнул вперед.
   Живым значит решили взять. Егерь наглядно продемонстрировал, как можно обломать таких шустриков... Моя ухмылка ящеру не понравилась совершенно, ринувшись вперед, он замахнулся, но безнадежно опоздал. Лезвие меча уперлось мне в шею и, вцепившись в клинок изо всех сил, я резко повел его в сторону, усиливая нажим.
  
   Глава 5
   - Без разведки соваться на ту сторону, - сэр Мартин покачал головой, разглядывая нарисованный прямо на земле, корявый набросок. - Очень рискованно, неизвестно на кого можем нарваться, помимо ящеров.
   - Для организации полноценного поиска, у нас людей не хватит, - буркнул я, не отрываясь от чтения. Перелопачивать форум, в поисках нужной информации, одновременно не упуская нить беседы, оказалось не просто.
   И времени. Сейчас, когда обитавшая в омуте тварь, мертва, гости могут нагрянуть в любой момент, а значит, здесь придется организовать пост. Вернее, его так и так придется ставить, независимо от моего желания, однако если сумеем предварительно как следует проредить ящеров или кто там еще попадется, это позволит заметно снизить возможную угрозу.
   А вообще сэр Мартин, конечно, прав в своем нежелании тащить подчиненных неизвестно куда. У меня данная затея тоже восторга не вызывает, чем больше ты знаешь о враге, тем лучше сможешь подготовиться. В данный же момент нам неизвестно даже сколько всего там ящеров и насколько они сильны. Тот десяток, с которым я столкнулся, вовсе не показатель, запросто может оказаться, что они были самыми слабыми.
   Шестерых ящеров, перешедших телепортом на остров, почти через пятнадцать минут после нашего эффектного расставания, встретили со всеми полагающимися почестями и салютом из арбалетов, практически в упор. К сожалению, пленника, которого они с собой приволокли, освободить не удалось, стоявший ближе всех ящер, успел нанести ему несколько ударов ножом, прежде чем отлетел в сторону, с пробитой башкой. К моменту, когда на остров перебрались мои бойцы, живых там уже не было.
   К слову, пленник оказался таким же ящером, ни размерами, ни цветом шкуры от остальных не отличавшимся. Уж не знаю, в чем он перед ними провинился, но похоже его намеревались скормить твари из омута. И сдается мне, этот ящер далеко не первый такой, тропинка-то к камню-телепорту хорошо натоптана, часто ею пользуются. Возможно из-за этого подводный монстр и отожрался настолько сильно. В любом случае, теплых чувств к ублюдкам, практикующим подобное, у меня не добавилось.
   Соваться проверять работу телепорта в одиночку, я больше не решился, но и паладинами рисковать не хотелось, однако сэр Мартин, в компании с орденцем меня все-таки переупрямили. Так и отправились втроем. И, не смотря на подспудное ожидание подлянки от системы, ничего подобного не произошло. Переместились опять в джунгли, где, неподалеку от камня дожидались возвращения своих приятелей раненые ящеры в компании обоих лучников. Против рыцаря и паладина, у этих уродов не было вообще никаких шансов.
   И так же благополучно вернулись обратно, убедившись, что в данный момент, к этим двум телепортам никакие другие не подключены. А сейчас вот всем командным составом, обсуждали чего делать дальше.
   Орел, пока я отбивался от ящеров, продолжал добросовестно выполнять свои обязанности, открывая новую территорию. Собственно вокруг его находки и развернулся основной разговор.
   Примерно в километре-полутора, от камня-телепорта, к востоку куда и уходила тропа, среди деревьев возвышалось довольно большое строение, сложенное из массивных каменных блоков. По форме оно напоминало усеченную пирамиду и в нем явно прослеживались характерные для построек ящеролюдов, черты. К сожалению, это точно был не замок иначе вопрос о нашем вторжении вообще бы не стоял. Как раз поисками по форуму, чем именно может являться это здание, я и занимался в данный момент.
   И кажется, нашел.
   - Это храм, - перебил я негромко спорящих командиров, разглядывая скриншот и не находя отличий с тем, что было запечатлено на карте. Искомое обнаружилось не среди официального описания расы и строений замка ящеролюдов, а в одной из давних тем, причем информации было крайне мало. Какой-то игрок нашел это строение и, перебив обитателей, интересовался, чего с ним можно сделать. Ответы, как это обычно водится, особой фантазией не отличались и ничего умного никто так и не высказал. - Кто там обитает помимо жрецов, неизвестно, сами они владеют Магией Материи.
   Единственное что меня озадачивает и беспокоит - почему в эту локацию ведет только один телепорт, причем лишь с недавно созданной территории? Подобные храмы встречаются достаточно редко, судя по скудности информации о них, но вряд ли уж настолько.
   - Если случай с этим пленником был не единичным, то где-то неподалеку должно быть селение ящеров, - произнес отец Яков, поморщившийся при упоминании жрецов.
   - Скорее всего так и есть, - согласился с ним сэр Мартин. - Сомневаюсь, чтобы защитники храма так поступали со своими. Но даже если они настолько сумасшедшие, подобную возможность обязательно следует учитывать при возможном штурме, чтобы не получить удар в спину в самый нежелательный момент.
   - Значит против самого штурма, у вас возражений нет? - уточнил я. Нахмурившийся паладин только кивнул. Впрочем, мне ход его мыслей был вполне понятен и перспектива заделаться обыкновенным грабителем, ничуть не прельщала.
   Не знаю, что там на самом деле думали ящеры, пытаясь меня поймать, может у них весьма серьезные причины для такого поведения и ничего страшного мне не грозило. Может быть. Вот только собственноручно перерезанное, себе! - горло, отнюдь не то воспоминание, которое я жаждал бы сохранить. Те, кто напал на меня, уже мертвы, вот только ни хрена это не меняет, их сородичей, засевших в храме, я тоже убью и совсем не расстроюсь по этому поводу.
   - Тогда предлагаю подумать о том, что нам потребуется для осуществления этого плана, чтобы максимально снизить риски возможных потерь, - я посмотрел на окружающих.
  
   Громадная, призрачная змея, буквально соткалась в воздухе всего в паре метров передо мной. Невольно шагнув назад, я поднял руку, успокаивая схватившихся за оружие воинов. Ругань с языка так и не сорвалась, к счастью, как-то мне не хочется выяснять пределы терпения этой твари.
   - Принес-си мне его голову, - прошипел Зорг, похоже, весьма довольный произведенным впечатлением. - Во ис-сполнение договора.
   Приказав бойцам отступить подальше, на всякий случай, я повернулся к духу. Его призрачная плоть, слабо светилась в темноте, из-за чего змей выглядел не таким уж и страшным. Во всяком случае той жути, что ощущалась в нем в нашу первую встречу, сейчас заметно не было.
   - Чью, голову ты хочешь получить? - осторожно уточнил я. Очень надеюсь, что этот... не отправит меня куда-нибудь за тридевять земель, вот прям щас и чтобы бегом.
   - Хуулга.
   И замолчал, гад ползучий. На секунду представив себе, как отрываю ему на хрен язык и развеиваю тело, с трудом заставил себя успокоиться. Еще неизвестно, кто и кому что отрывать будет, при нынешнем раскладе, так что терпение и вежливость превыше всего.
   - Кто это такой, насколько силен и где живет? - спросил я глядя в глаза змею.
   - Ты дажш-ше не зс-снаешь, на кого с-собралс-ся напас-сть, - с нескрываемой издевкой, констатировал Зорг. Даже зажмурился от удовольствия, сволочь.
   - Так просвети, чтобы я твое задание уж точно смог выполнить, - раздражение в голос все-таки прорвалось, но змей не обратил на это внимания.
   - Пожш-шалуй ты прав, так будет надежш-шнее, - ненадолго задумавшись, отозвался Зорг, склонив голову набок. - Хуулг - божш-шок, повелитель ящ-щериц. Тупой и с-слабый, но наглый, хотел нач-щать войну против вс-сех и с-стать с-сильнее. Глупец.
   Змей замолчал, буравя меня неподвижным, откровенно злым взглядом.
   - И ты хочешь, чтобы я убил бога? - помолчав, уточнил я. Интересно, если утопить камень-телепорт в омуте, перестанет ли он работать. Еще, как вариант, можно попытаться убить самого Зорга, хотя бы не придется никуда переться на ночь глядя - прямо здесь все передохнем.
   - Хуулг давно мертв, убит с-своим жш-шрецом, - раздраженно прошипел Зорг и ткнул кончиком хвоста в сторону телепорта. - В храме только труп. И ты принес-сешь мне его голову.
   - Жрец смог убить бога? Как?! - ни хрена себе новости. Так, стоп! - Он что, тоже в этом храме находится?
   - Вос-спользс-совалс-ся мозс-сгами. Тебе тож-ше не помеш-шает науч-щитьс-ся такому, - насмешливо сообщил змей. - Да, он там.
   - И насколько он силен? - мрачно процедил я.
   - С-смотря с-с кем с-сравнивать, для меня вы вс-се с-слабые, - не замедлил с ответом Зорг. Приблизил свою пасть к моему лицу и уже серьезно, с явно различимой угрозой, прошипел. - Не медли.
   И исчез, урод длиннохвостый.
   Медленно подняв перед собой руку, сжал пальцы в кулак и несколько секунд смотрел на него, борясь с охватившим меня бешенством. Не заводи долгов, иначе однажды нарвешься на такую вот тварь.
   Храм мертвого бога, значит, с засевшим в нем жрецом неизвестного уровня и силы, которых однако хватило на то, чтобы упокоить бывшего покровителя. Моему появлению, там очень обрадуются, чувствую.
   Зорг же оказался не только наглым духом, с паскудным характером. Своим появлением он наглядно продемонстрировал, что, во-первых, имеет возможность как-то отслеживать мое перемещение, а во-вторых, способен до меня добраться не взирая на расстояние. Горный хребет ему, во всяком случае, не помеха. И если не расплатиться со змеем по долгам, закончиться все может совсем невесело.
   Я повернулся к молча дожидавшимся меня воинам, чувствуя себя предельно мерзко. Подставлять их под удар, потому что в свое время мне не хватило ума не связываться с Зоргом, мало чем от настоящего предательства отличается. И если из-за этого кто-то из них погибнет... Я задавил настойчиво лезущую в сознание мысль. Урок на будущее - всегда продумывать последствия своих действий.
   - Двинулись, - я направился к построенному гномами наплавному мосту. Сейчас пора сосредоточиться на текущей задаче, раз уж поменять ничего не могу.
   Спрашивать меня никто ни о чем не стал, субординация и все такое, так что пришлось самому все рассказывать. Особенно причину, по которой отказаться от атаки на храм прямо сейчас, невозможно. Впрочем, в плане наших действий ничего особенно и не изменилось, жрецы как были приоритетными для выбивания целями, так ими и остались. Надеюсь, бафы, мои и священников, смогут уберечь людей от магических атак хотя бы частично.
   На крохотном островке все бойцы поместиться просто не смогли бы, не смотря на то, что отряд изрядно сократился по сравнению с тем количеством, которое было во время боя с ограми. Гномов я оставил в крепости, придав им для усиления горгон вместе с королевой и пару аколитов. Я бы и вовсе их обратно в деревню отправил, на время, вот только продовольствие и снаряжение, доставленные вчера, бросать без присмотра было никак нельзя, утащить все это на себе коротышки просто не смогли бы. Поэтому в долину пришлось отправить сэра Ольгерда с пятеркой бойцов.
   Если бы знал, чем в итоге вся эта затея обернется, вообще не стал бы рисковать и соваться в телепорт. Теперь же остается только надеяться, что двух Архангелов хватит чтобы справиться с жрецом ящеров.
   Переправа скрипела и прогибалась под весом титана, но все таки выдержала, не зря гномов сюда гонял, отлично справились с заданием. Дядя Степа, перебрался на остров последним, часть бойцов осталась на берегу и, по идее, их перенесет вместе со всеми, когда телепорт активируется. Надеюсь, так и будет, тратить время на несколько переходов не хочется, не так уж его и много осталось.
   Оглядев истоптанные и вырубленные заросли кустарника, прежде скрывавшие камень от посторонних глаз, только вздохнул досадливо, хотелось бы оставить наличие телепорта втайне от союзников. Расстояние отсюда до замка некроманта, по прямой, километров семьдесят и, теоретически, Магнус вполне может обнаружить это место. А я вовсе не горю желанием делиться с кем бы то ни было открывающимися возможностями.
   Ладно, решением этой проблемы займусь после.
   По ту сторону портала, как и ожидалось, уже близился рассвет, максимум полчаса еще и настанет утро, взойдет солнце и мрачные, черные джунгли преобразятся. Не так чтобы уж очень сильно, но, по крайней мере не придется тыкаться вслепую между деревьями. Как только егерям удается что-то видеть и нормально ориентироваться в таких условиях, я не понимаю. Проводив парней взглядом, призвал орла и отправил его в небо, короткая разведка с воздуха не помешает, надо же посмотреть, что возле храма творится.
   Быстрый осмотр ближних окрестностей никаких сюрпризов не преподнес, если сородичи убитых нами вчера ящеров и оставили здесь наблюдателей, егерям таковых обнаружить не удалось. К сожалению, убрать все следы боя оказалось невозможно, так что обитатели храма, скорее всего, в курсе участи постигшей десяток конвоировавший пленника. Фигово, конечно, что у них имелось время подготовиться к нашему появлению, но соваться сюда ночью было слишком опасно.
   - Карл, бери с собой троих и выдвигайтесь по тропе в сторону храма, - приказал я подошедшему командиру егерей, повесив на него Истинный Взор. - Поглядите что там и как, незаметно. Если вас обнаружат, отступайте, прикроем. Остальные - боковое охранение отряда. Все.
   Вытянувшись длинной змеей, во главе с титаном, раздраженно распихивающим, а то и ломающим ветви деревьев, мешавших ему пройти, отряд двинулся вперед. Ни о какой тишине, в таких условиях не могло быть и речи, поэтому оставалось надеяться только на скорость - полтора километра всего, учитывая взятый темп, доберемся быстро.
   Егеря нас, конечно, существенно опередили, проскочив по тропе словно тени, в царившем под сенью деревьев сумраке. Никаких ловушек, никаких препятствий, не знаю что там о себе думают ящеры, но хотя бы о таких подлянках можно не беспокоиться.
   Громадное здание, возвышалось посреди джунглей словно памятник былой эпохе. Древние камни обросли мхом и лишайником, гибкие лианы карабкались вверх по наклонным стенам, цепляясь за малейшие трещинки. И абсолютная власть победившей природы вокруг. Впечатляющее зрелище.
   Внутрь храма вел широкий и высокий, метра три, проход, сквозь который можно было разглядеть хорошо освещенный зал, весьма крупных размеров, судя по всему. Пара скучающих ящеров, расположившихся по бокам, представляла собой всю имевшуюся охрану. Видимую, по крайней мере.
   Плана внутренних помещений отыскать не удалось, что добавляет очередных сложностей к нашей задаче. Где мои мозги были, когда я настаивал на проведении этого рейда, до сих пор не понимаю - здесь и сейчас, все те доводы, которыми на тот момент руководствовался, кажутся, мягко говоря, дерьмовыми. Так, хватит!
   - Мы уже рядом, начинайте, - приказал Карлу. Слишком много шума от нас, еще немного и охрана услышит, чего хотелось бы избежать. Хоть и не верю, что ящеры до сих пор не в курсе о нашем присутствии, очень уж такая беззаботность на ловушку смахивает. Да только деваться некуда. - Ускориться!
   Бойцы перешли с быстрого шага на бег, устремившись следом за переставшим изображать аккуратность титаном, ломившимся теперь вперед как бульдозер, сшибая не то что мешавшие ветки, а и деревья помельче.
   Беспечные сторожа, за свой идиотизм поплатились, не успев даже вякнуть, каждому в башку по паре стрел прилетело, сократив гарнизон противника на двух бойцов. А предупредила ли их смерть остальных или же так и осталась незамеченной, уже и не важно. Через полминуты, всего, отряд добрался до храма.
   Дядя Степа, сложившись чуть не пополам, проскочил вход и тут же отоварил кого-то своим молотом. Бойцы врывались следом, растекаясь по огромному залу, занимавшему, похоже, весь нижний ярус пирамиды. Здесь даже титан смог выпрямиться в полный рост, царапая потолок шлемом.
   Вдоль стен шли глубокие ниши, в которых покоились трехметровые, грубо вытесанные каменные статуи изображавшие ящеров с копьями в руках. А между ними, со стен лился мягкий свет магических светильников. Типа парадная стража в тронном зале. Только вместо трона, наличествовал длинный и широкий алтарь, на котором покоилось тело громадного и полностью голого ящера, с нехарактерным для живых существ, украшением в виде рукояти кинжала, пробившего грудь. Надо полагать, тот самый божок, голову которого мне предстоит отрезать и преподнести Зоргу, чтоб он своим хвостом подавился.
   Пятерых, оказавшихся в этом зале ящеров, прибили мгновенно, те даже сопротивления никакого оказать не успели. Судя по наличию оружия, все они были воинами, жрецы скорее всего сейчас на других этажах находятся и подготовиться к нашему появлению успеют. Жаль.
   Никаких иных помещений, здесь больше не оказалось, только четыре прохода с лестницами наверх, к которым немедленно приставили бойцов, на случай если обитатели храма предпримут атаку. Вряд ли, конечно, но чем черт не шутит.
   - Сир, решайте - будем продолжать штурм или ограничимся выполнением задания данного Зоргом, - обратился ко мне коннетабль. - Преимущество внезапного нападения нами уже использовано, дальше придется сложнее...
   Раскатившийся по всему залу треск, прервал паладина на полуслове. Каменные статуи, зашевелившиеся в своих нишах, с неожиданным проворством выбрались из них, мгновенно разделив наших воинов.
   - Отступаем к входу! Отец Яков - призыв! - прорычал сэр Мартин. - Титан, прикрывай.
   Гребанные големы! Я разрядил арбалет в башку ближайшего, добившись лишь разлетевшихся в стороны мелких осколков - каменные твари оказались неожиданно прочными. Еще несколько болтов, ударивших одновременно в того же голема, раскололи-таки его голову. На боеспособности это не особенно сказалось, но двигаться урод стал как-то не уверенно.
   Перехватив за руку пытавшегося насадить его на копье голема, титан шарахнул по нему молотом, вдребезги разнеся торс и швырнул остатки в следующего. Следом прилетела шаровая молния, расшвырявшая в стороны ожившие статуи и дав бойцам, зажатым у лестниц, прорваться к выходу. В скорости каменные создания людям все же уступали, так что при поддержке появившегося из портала Архангела, натиск тварей удалось отбить.
   Нескольких, умудрившихся проскочить мимо титана и крылатого, остановили паладины и рыцари, размолотив големам сначала ноги, а после и все прочее. Правда мечи свои угробили просто в хлам.
   - Проверь, что на следующих этажах, - приказал я Архангелу, оторвав от увлекательного занятия по доламыванию остававшихся еще целыми, статуй. С этим и Дядя Степа сможет справиться.
   Крылатый, движением руки обновив бафы на воинах, скользнул к ближайшей лестнице. Ему там определенно пришлось тесно, а значит, титан точно не пролезет. Оглянувшись на приходивших в себя после короткого боя людей, я подавил рвущуюся наружу ругань.
   Досталось бойцам крепко, смертельных ран, по счастью, не получил никто, но переломов и вывихов было с избытком. Священники торопливо накладывали исцеление, и можно было надеяться, что в ближайшие минуты все раненые вновь вернутся в строй.
   По карте было видно, что големы оказались и на следующем этаже, правда размерами они от обычных ящеров не отличались, зато их поддерживали лучники и несколько жрецов. Правда, для Архангела препятствием не стали ни те, ни другие, ни третьи. Расхреначив вдребезги мешавшихся под ногами големов, крылатый успел добраться до жрецов, игнорируя их попытки нанести ему какой бы то ни было урон магическими атаками, и зарубил троих, прежде чем время призыва закончилось.
   Второй этаж представлял собой настоящий лабиринт из коридоров и примыкающих к нему помещений, Архангела встретили у самой лестницы, так что далеко забраться он не успел. И, судя по количеству перебитых големов, легким штурм не будет.
   - Сэр Мартин, заблокируйте лестницы, и начинайте собирать трофеи, - обратился я к паладину. - Гребите все, что только возможно, если придется срочно отступать, так хоть не с пустыми руками уйдем. Големы на втором этаже мельче, возможно удастся с ними справиться. Если полезут, отступайте и заманивайте в зал, тут драться легче будет и титан поможет... Пока буду возиться с трупом божка, ко мне не приближаться, бес его знает, что может произойти.
   Коннетабль, на мои последние слова кивнул, безо всякой охоты впрочем. К чужим богам люди, да и все прочие расы, если уж на то пошло, относятся без малейшего уважения. Однако то что я собираюсь сейчас сделать, все же выбивается из общего ряда, в полной мере подпадая под определение - богохульство и понравиться может отнюдь не всем. Мне вот, например, совершенно не нравится - мало того что само по себе мерзкое и неприятное дельце, так ведь и получить в "награду" от коллег Хуулга можно что угодно, вплоть до не снимаемого проклятия.
   Обходя обломки големов, направился к алтарю, убедившись предварительно, что сэр Кристиан не прется следом. Рыцарь только плечами пожал и скривился, на приказ оставаться на месте, но спорить не стал и на том спасибо.
   А в моей голове, по мере приближения к алтарю и разложенному на нем трупу, начали крутиться вполне определенные мысли. Каким бы мелким и слабым, в представлении Зорга, ни был прежний хозяин этого храма, он все же оставался богом. И, в моем понимании, на данный момент являлся источником уникальных, ну или хотя бы редких, ингредиентов. Весь вопрос в том, как их распознать и извлечь. С этой точки зрения, стоящая передо мной задача, выглядела уже не такой отвратительной. Самоуспокоение, конечно, но хотя бы омерзение к самому себе отошло на задний план.
   Не доходя нескольких шагов до алтаря, остановился. При жизни Хуулг был отнюдь не мелким, не титан, конечно, но с Архангелом размерами поспорить бы смог. Как и силой, наверное. Оценив толщину того, что у этого ящера именовалось шеей, как-то очень резко засомневался в своей способности отрубить ему голову, тут не меч, а гильотина нужна, пожалуй.
   Кинжал, пробивший божку грудь, выглядел, на фоне огромного тела, игрушечным, не очень-то верится, что именно он стал причиной смерти. Кстати, а что он из себя представляет вообще? Сделав пару шагов вперед, присмотрелся к рукояти, предусмотрительно даже и не пытаясь за нее хвататься.
   Ритуальный нож Старшего Жреца Хуулга.
   Дар Хуулга: Ритуал, подчиняющий разум и волю кандидата, позволяя инициировать Послушника.
   Ограничение применения умения: Только Старший Жрец Хуулга.
   Благословение Хуулга: +15 Сила Магии; +15 Устойчивость к Откату; +15 Ментальная Выносливость.
   Ограничение воздействия: Только Старший Жрец Хуулга.
   Приобретенное проклятие Хуулга: Осквернение Божественной Крови! Блокирование всех доступных пользователю заклинаний и умений!
   Ограничение воздействия: Без ограничений.
  
   М-да, вещь крутая и абсолютно бесполезная, еще и с довеском в виде проклятья. Его ведь даже на аукцион не выставишь, с такими-то ограничениями. Разве что материал окажется интересным, но в этом случае я его лучше гномам в переделку отдам... Однако вопрос ничуть не прояснился, если эта хреновина способна убить бога, то чего-то я в этой жизни не понимаю. Других ран, на теле не видно.
   Хм... Это что получается, если я Хуулгу башку мечом отрублю, то на него тоже какую-нибудь дрянь повесят? Что-то совершенно не тянет проверять эту догадку. С сомнением оглядев тело ящера, решил все же перестраховаться, тем более бесхозное оружие имеется.
   Трофеи с ящеров уже собрали, так что пришлось топать аж до самого выхода, зато отыскал подходящий, на первый взгляд, топор с неплохой заточкой. Надеюсь, шкура у Хуулга не бронированная.
   Под любопытными взглядами бойцов, от которых становилось совсем уж неуютно, вернулся к алтарю... А как правильно головы-то рубить нужно? Нет, я понимаю в бою, а вот так вот у трупа. Блин че за херня в мысли лезет?! Ты еще совета попроси у кого-нибудь, бери топор и руби, не майся дурью.
   Перерубить с одного удара не получилось, но хотя бы кровь во все стороны не фонтанировала, чего я весьма опасался - оно, конечно, труп, но бес его знает что там в мозгах у искина всю эту мерзость проектировавшего, сдвинулось. Чувствуя себя мясником на скотобойне, рубанул еще раз, а потом еще.
   Башка ящера слетела с алтаря, покатившись по полу. Гребанный Зорг, чтоб я с тобой еще хоть раз связался! Ощущая себя полным идиотом, уставился на скалящуюся недоброй ухмылкой голову - куда мне ее совать-то?! В собственный мешок, так перемажет там все кровью.
   Покрутив в руках топор, бросил его на алтарь. Ничего с ним не сделалось, как и со мной - никаких проклятий, живи да радуйся. Если веришь, конечно, что все оно вот так просто и закончится. Меня в этом почему-то сомнение берет. Ладно, завязывай уже с истерикой, люди смотрят, надо бы как-то нож из трупа вытащить.
   Из перерубленной шеи медленно вытекала кровь, словно ящера совсем недавно умертвили. Хотя, может так оно и есть? Маловероятно, но все же. Да и плевать, с алтаря не слезает, нападать не пытается, вот и ладно. Нож-то мне как вытаскивать, не хочу я за него руками хвататься.
   Хотя, это подождет. Я снял с пояса флягу и вылил из нее воду прямо на пол, после чего пристроил к обрубку шеи. Долбанная реалистичность, нет чтобы как в нормальных играх, нажал на кнопку и весь лут в инвентаре. Здесь же, будь добр самолично обшаривай трупы и сцеживай кровь, если уж так приспичило. И ведь что хуже всего - я даже не уверен, что от этой дряни будет какой-нибудь толк.
   Оглядев труп, пришел к выводу, что потрошить эту тушу я не буду. Ну его на хрен такие развлечения. Да и не умею я, а привлекать к этому делу тех же егерей... ну пешеходным маршрутом, вслух, они меня наверное не пошлют, но в восторг не придут от подобной просьбы, это уж точно.
   Заполненную и заляпанную кровью флягу, еще и оттирать пришлось, что окончательно убило весь интерес к продолжению. Повесив ее на пояс и буквально ощущая спиной неодобрительные взгляды бойцов, посмотрел на рукоять ножа. Как его вытащить, так и не придумал, а оставлять тут, откровенно жаба давит, пусть и бесполезен для меня, но лут это святое. Блин.
   Глухо выругавшись, схватил рукоять и резко выдернул нож, тут же его отбросив в сторону. Быстрая проверка позволила вздохнуть спокойнее - проклятье на меня не перекинулось, хоть и сработало, пока нож держал. И только сейчас обратил внимание на то, что творится с трупом.
   Тело Хуулга постепенно становилось прозрачным, словно бы растворяясь. Причем этот процесс коснулся так же и крови, которой уже порядком натекло на алтарь. Испугавшись, обернулся к по-прежнему валявшейся на полу голове, но с ней ничего подобного не происходило.
   Меньше минуты прошло, а словно никакого трупа здесь и не было, каменный алтарь совершенно чист. Вот кстати, а что на счет него?
  

Оскверненный Алтарь Хуулга

  
   Как-то маловато информации, хотелось бы больше подробностей... Хм, оскверненный, а это мысль.
   Осторожное прикосновение к каменной поверхности, никаких последствий не возымело, ну и замечательно. Очищение! Почти неразличимая волна света распространилась от моей ладони во все стороны. А в следующую секунду, раздался треск и поверхность алтаря избороздили глубокие трещины.
   - Вот зараза!
   Вместо многочисленных бонусов, на которые я весьма рассчитывал, памятуя о прошлом разе, долбанная система расщедрилась лишь на чуток опыта. Да я за големов здешних и то больше получил!
   Отправить короткое письмо с жалобой в тех. поддержку, много времени не заняло. Пусть разбираются, чего здесь такого искин наворотил.
   Измазанный в крови нож, после недолгих размышлений, замотал в несколько слоев перевязочного материала и спрятал на дно заплечного мешка. В таком виде проклятье не действовало иначе так и оставил бы его здесь. Теперь осталось решить, чего с башкой делать.
   Подходящий мешок пришлось позаимствовать у трофейщиков, после чего, упаковав в него голову невезучего божка, вернулся обратно к входу в храм. С пакованием добычи к этому моменту тоже уже закончили, не так и много ее оказалось, так что теперь остается только решить, чего делать дальше.
   - Вам решать, сир, - отозвался на адресованный ему вопрос, сэр Мартин. - Со своей стороны могу лишь отметить, что у нас равновеликие шансы как на успех при продолжении штурма, так и на провал. Мелкие големы, по силе, уступают тем что находились в этом зале, однако достоверно неизвестно, только ли они остались у противника, как и общее их количество. При этом размеры коридоров и помещений на втором этаже, позволят нам организовать более плотное построение.
   Да, решать мне и отвечать потом за последствия, тоже... В принципе, ничто не мешает нам уйти прямо сейчас и впоследствии вернуться уже с большими силами и лучше подготовленными. Правда неизвестно, что успеет за это время предпринять жрец, тоже ведь без дела сидеть не станет. А то и вовсе свалит куда подальше, прихватив все ценное.
   - Продолжаем штурм, - решился я, наконец. Уйти просто так, оставив недобитого врага, на мой взгляд это намного опаснее. - Если сопротивление окажется слишком сильным, тогда отступим.
   Возражений на лицах паладинов и рыцарей я не увидел, видимо мыслили сходным образом. Сэр Мартин, тоже оглядев командиров, спокойно кивнул. По нему и не поймешь, согласен он с моим решением или же недоволен, но поскольку отговаривать не стал, то, скорее всего, согласен.
   - В таком случае, предлагаю следующий план наших действий, - заговорил коннетабль. - Наступать будем по всем четырем лестницам сразу. Главная задача, раздергать оборону ящеров, не позволить им сконцентрировать силы и вынудить отступить вглубь этажа. Жрецы и ящеры являются приоритетной целью, по возможности старайтесь выбивать их в первую очередь, разумеется, не подвергая себя лишнему риску. Големы, сами по себе, тупые твари, без управления справиться с ними будет легче.
   Сэр Мартин подозвал стоявшего в стороне оруженосца и тот, подойдя, протянул ему один из трофейных топоров. Который тут же был продемонстрирован всем остальным.
   - Мечи против големов малоэффективны, поэтому паладинам и рыцарям придется вооружиться такими колунами, - усмехнувшись презрительным гримасам на лицах слушателей, паладин щелкнул пальцем по лезвию топора. - Сталь у них, конечно, плохая, но все одно топоры больше подходят против таких противников. Големы ими же пользуются, так что будет чем остальных бойцов вооружить.
   - При серьезном сопротивлении, отступайте обратно на первый этаж, - продолжил сэр Мартин. - По возможности, старайтесь заманить нападающих за собой. Титан остается здесь, на случай подхода к врагу подкреплений и, если понадобится, окажет помощь отступающим. Сир, на вас общая координация действий отрядов.
   Я кивнул. В первом ряду от меня сейчас пользы будет не много, паладинам и рыцарям, в плане подготовки и силы, конкуренцию еще долго не смогу составить, так что буду по максимуму пользоваться возможностями игрока. Что, в общем-то, тоже отнюдь не мало, в отсутствие других способов поддерживать постоянную связь в реальном времени между группами.
   Правда в этом случае, мне придется остаться в зале, вместе с титаном, чтобы не отвлекаться на бой и сопутствующую беготню. Но, хотя бы сэра Кристиана спровадил, с его двадцатым уровнем, в первом ряду строя самое место. Дождавшись, когда я обновлю на воинах часть бафов, сэр Мартин отдал приказ атаковать.
   Лестницы, расположенные квадратом по периметру зала, напротив друг друга, были не особо широки, к тому же спустя десяток ступеней, поворачивали под прямым углом. Так что наших приготовлений ящеры не видели. Они вообще к выходам на второй этаж старались не приближаться, выставив перед ними големов натуральной стеной. Дурни.
   Вынырнувшие из-за поворота бойцы, разрядили свои арбалеты фактически в упор, мгновенно уступив место следующей паре. Прежде чем ящеры успели что-либо предпринять, четыре ближайших голема буквально развалились на куски. Арбалетные болты, не особо хорошо показавшие себя против больших статуй, с мелкими справлялись гораздо увереннее, раскалывая тела с двух-трех попаданий. Тупые создания, не получив команды, так и стояли неподвижно.
   Отозвать големов от входа, чтобы не маячили там мишенями, сообразили только в одном месте, остальные трое не придумали ничего умнее, как послать тварей вперед. Что, собственно и требовалось. Отступившие в зал бойцы уступили место впереди паладинам и рыцарям, а уж для тех ожившие статуи равными соперниками даже близко не являлись. Меньше чем за минуту покрошив с десяток големов в каждом коридоре, группы уже сами ринулись в атаку.
   Попытка ящеров остановить прорыв людей, успехом не увенчалась, справиться с рыцарями и, тем более, паладинами, из-за спин которых постоянно били арбалетчики, им было просто не по силам. Нескольких жрецов, необдуманно высунувшихся на открытое пространство, чтобы поддержать воинов магией, вынесли в первую очередь.
   Големы все же сумели задержать моих бойцов на достаточное время, чтобы ящеры успели отступить вглубь этажа. Правда не особенно им это помогло, наступающие с четырех сторон группы проблем с ориентированием не испытывали и очень быстро оттеснили уродов к выходу на третий этаж.
   Вот теперь уже и мне можно присоединиться к остальным. Объединившиеся группы выставили перед поворотом к широкой лестнице наверх, надежный заслон и занялись зачисткой второго этажа, последовательно обыскивая все помещения.
   - Все, я пошел. Не скучай тут и будь осторожен, - махнув титану рукой, бегом направился к ближайшей лестнице. Что там пробурчал в ответ Дядя Степа, я уже не разобрал.
   Ступени и открывшийся за ними коридор, были завалены каменными обломками, в которых еще можно было угадать части тел. Големы твари живучие, потеря конечности или головы на их боеспособности мало сказывается, так что бойцы, не заморачиваясь, просто разносили тварей в хлам усеяв щебнем все вокруг. В результате приходилось смотреть под ноги, чтобы не навернуться.
   Сэр Кристиан с оруженосцем уже ждали меня у выхода, заранее предупрежденные. Телохранители, без них мне теперь никуда и никогда. Что характерно, мое собственное мнение на этот счет, никого не интересует, не стал в свое время спорить, ограничивая их рвение, вот и расхлебываю.
   Много времени проверка этажа не заняла, не настолько он велик оказался, как можно было подумать на первый взгляд. Мародерством заниматься не стали, нужно сначала с уцелевшими ящерами покончить, чтобы под ногами не путались. Правда, сначала придется преодолеть лестницу, а судя по царившему на третьем этаже, недолго, правда, шуму рептилии к нашему появлению подготовились. Еще и главный жрец где-то там околачивается, если он вообще в данный момент в храме.
   Учитывая размеры этой пирамиды, третий этаж должен быть последним и по площади он почти вдвое меньше второго. Много големов, если они еще остались, там не поместится, с другой стороны, выжившие жрецы, а их должно быть около десятка, смогут объединить свои атаки, что не есть хорошо.
   Лестница, поднявшись на десяток ступеней, упиралась в площадку у самой стены, после чего разделялась на две, поворачивавшие под прямым углом. Две пары бойцов, аккуратно добравшись до поворотов, противника не увидели, наученные горьким опытом, ящеры больше не желали подставляться под выстрелы арбалетов.
   Помещение, в которое выводила лестница, оказалось небольшим, с десяток метров до стены, точно по центру которой находился проход в следующее. Как же здорово, что ящеры не стали при постройке храма заморачиваться с дверьми и воротами, изрядно облегчив нам штурм. В проходе оказалось подобие баррикады, довольно жалкой и весьма ненадежной, тем не менее, способной задержать прорыв на несколько секунд.
   - Запустим к ним туда Архангела? - предложил я, описав командирам увиденное на карте. - Пусть жрецами займется, ему-то их магия не страшна. А уже следом пойдут паладины, добивать кто еще останется к тому времени.
   - Принимается, - кивнул сэр Мартин. И начал отдавать приказы, формируя порядок штурмовых групп. - Пойдем сразу по обеим лестницам, чтобы не толпиться на одной.
   Пришлось подождать, пока я наложу бафы, в первую очередь защиту от магии Материи, которой владеют жрецы. Пусть атакующих заклинаний у меня нет, зато защитные и усиливающие настолько мощные, что пробить их не всякий маг сумеет, не говоря уже о том, чтобы с первого удара убить кого-либо. Вот если бы еще не приходилось по несколько минут отката дожидаться.
   Мандраж, не смотря на все усилия, не отпускал. Подставляться под боевые заклинания, было страшно, взбудораженный мозг упорно подсовывал воспоминания о знакомстве с Облаком Праха и жуткие крики сжигаемых заживо магией Ифрита, защитников замка. К стали в руках и против себя, уже успел как-то незаметно привыкнуть, но магия, после всего пережитого, воспринималась совершенно по-другому.
   - Все готовы? - голос из-под забрала звучал приглушенно, и сейчас это оказалось весьма кстати, не хочу, чтобы бойцы видели мой страх. Трус этими людьми править просто не достоин. А потому, соберись! Ответы командиров групп прозвучали спокойно и уверенно. Что ж, тогда начнем. - Отец Патрик, призывайте.
   Золотые всполохи портала и давивший на плечи незримый груз, исчез, сброшенный появлением Архангела. Действует, даже на меня, игрока, его присутствие оказывает влияние. Крылатый Воитель с нами, а значит, остановить людей не сможет никто!
   - Бой!
   Подхваченный десятками глоток крик, громогласным ревом раскатился во все стороны и закованные в железо воины рванули по лестницам. Архангел, в два прыжка оказавшись наверху, срубил стоявшего за поворотом голема и, ухватив еще брыкающееся тело за голову, швырнул в проем входа, сбив с ног еще нескольких.
   Поспеть за паладинами было нелегко, хотя казалось бы, где здесь разогнаться-то. Тем не менее, за те недолгие секунды, что мне потребовались для преодоления лестницы, в зале разгорелась настоящая бойня. Големы и ящеры, будто одержимые лезли вперед, сумев затормозить даже Архангела, на которого обрушился целый шквал заклинаний. Особого вреда крылатому магия не нанесла, но, как выяснилось, основной ее целью было именно задержать, хотя бы на секунду.
   Архангел вдруг замер на середине движения... и исчез в быстро растворяющемся облаке мерцающих искорок. А из-за дальней колонны шагнул старый ящер, в грязно-серой хламиде, нацеливая свой посох на бойцов, уже добивавших заслон големов, не дававших им войти в зал.
   - В стороны! - сразу несколько криков слились воедино, превратившись в глухой рев. И события сорвались вскачь.
   От навершия посоха, быстро расширяющимся конусом, распространилась волна разрушения и, преодолев разделяющее нас расстояние, ударила в плотный строй воинов. Сразу несколько топоров мелькнули в воздухе, врубившись в незащищенное тело жреца. Сбитый с ног, он отлетел назад, не успев продержать заклинание до конца. Но нам хватило и этого.
   Всего-то чуть больше секунды длилось воздействие, а все тело болело так, словно по нему дубинами лупили. С трудом поднявшись с пола, я огляделся, тихо ругаясь сквозь зубы.
   Вход в зал был буквально завален телами, стонущими, ругающимися. Живыми! От ящеров и големов, попавших под удар Конуса Разрушения, остались груды щебня и переломанные, перекрученные трупы. Сам же ублюдок распластался на полу, возле колонны за которой прятался и признаков жизни не подавал.
   Волна исцеления прошлась по телу, смывая боль и неприятные ощущения. Священники и не попавшие под атаку воины, уже разошлись по залу, добивая ящеров, кто еще оставался и помогая своим.
   Основной удар приняли на себя паладины, причем совершенно осознанно, им вполне хватило бы реакции и скорости, чтобы убраться с пути заклинания, но они остались. И, соответственно, пострадали сильнее всех - Божественная Защита, от заклинаний с продолжительным уроном, подобных этому, помогает слабо. Множественные переломы, повреждения внутренних органов и прочее. Священники, не смотря на все старание, полностью исцелить их не могли, но хотя бы не позволили умереть, удерживая на грани.
   - Сэр Кристиан, принимайте командование, - давя разгорающуюся злобу, приказал я орденцу. Не время для истерик, сейчас медлить вообще нельзя. - Организуйте группы для обыска этажа и сбора трофеев. Для переноса тяжелораненых, потребуются носилки. Отец Яков, сколько у нас есть времени?
   Прелат, осунувшийся и бледный, проследил мой взгляд направленный на пребывающих без сознания паладинов. Искореженные доспехи с них содрали в первую очередь и сейчас накладывали жгуты, останавливая кровотечение и фиксируя переломы. Смотреть на беспомощность этих сильных, могучих людей, было откровенно жутко.
   - Умереть мы им не позволим, - сухо произнес священник. На секунду замер и, подняв руки, активировал массовое исцеление. При таких повреждениях полностью оно помочь не могло, к сожалению. - Однако полноценное выздоровление сможем обеспечить только при помощи Алтаря. И лучше бы их доставить в замок как можно скорее.
   - Медлить не станем, - кивнул я и отошел в сторону, чтобы не отвлекать прелата.
   Вокруг полным ходом шел уже в какой-то мере привычный процесс мародерства. Не первый раз все-таки добычу в ходе рейда получаем, все действия уже отработаны и каждый знает что и как ему делать. Раненых бережно перекладывают на тут же изготовленные носилки и, в сопровождении священников уносят. Это, тоже не в первый раз!..
   Настолько отвратительной подготовки к рейду, у меня еще не было. Разве что в пещере демонов, туда я сунулся вообще не зная ничего, за что и поплатились жизнями мои воины. Сегодня, безвозвратных потерь удалось избежать, но суть от этого не меняется - я подставил своих бойцов! И неважно, что ожидать среди жрецов-ящеров, встречи с адептом Магии Хаоса, не мог никто. Достаточно было провести нормальную разведку и снабдить бойцов дробящим оружием, тогда не пришлось бы призывать Архангела в алтарном зале. А изгнать сразу двоих невозможно, заклинание действует только на одну цель.
   Кстати, а как вообще жрецу удалось использовать два заклинания подряд, без перерыва? Оглядевшись, я направился к его трупу, возле которого на полу уже были разложены имевшиеся при нем вещи.
   В первую очередь, внимание привлек посох, длинный, из потемневшего от времени дерева и весь какой-то перекрученный, будто сплетенный из тонких веток, причем не особенно аккуратно. И именно он и послужил ответом на вопрос.
  
   Пустая Длань:
   Допускает "вложение" одного заклинания из собственной Книги владельца посоха. Для применения необходимо заполнить накопитель маной.
   Объем резерва накопителя: 500 единиц.
   Ограничения к использованию: Только владелец посоха.
  
   Интересный артефакт, особенно при наличии мощных боевых заклинаний, скорость повторного применения зависит только от Устойчивости к Откату, так что можно шарашить сразу парой, пока мана не закончится. Жаль, что для меня посох почти бесполезен, после смерти предыдущего владельца, "вложенный" Конус Разрушения также исчез и это весьма досадно.
   Отложив посох в сторону, потом подумаю какое заклинание в нем использовать, зацепился взглядом за серебряную цепочку, с украшением в виде миниатюрного черепа какой-то ящерицы.
  
   Амулет призыва Божественного Зверя:
   Заключенная в этом артефакте душа, по желанию владельца призывается в мир, обретая плоть и жизнь. Уровень призываемого существа всегда равен уровню обладателя амулета. В случае гибели, существо возвращается в артефакт и может быть призвано вновь не ранее чем через сутки.
   Ограничение к использованию: Без ограничений.
  
   - Господин командор, - окликнул меня подошедший сэр Кристиан. - Сбор трофеев закончен, можно уходить. И вот еще, думаю вам будет интересно взглянуть, нашли в одной из комнат на этом этаже.
   Он протянул мне увесистую книгу, в черном кожаном переплете и с золотым тиснением букв на обложке: Книга Знаний Магия Материи. Осторожно взяв ее в руки, несколько секунд разглядывал неожиданный трофей. Потом наклонился и сгреб найденные у жреца вещи.
   - Вы правы, сэр Кристиан, пора уходить.
   Покидав всю мелочь в мешок, оставив в руках только посох, направился к лестнице. Следы недавнего боя в храме никуда не делись, но ощущение обитаемости уже успело исчезнуть. Сейчас вот уйдем и останется он пустой и мертвый, правда, надеюсь что ненадолго, очень уж удобный плацдарм из него получится для изучения и освоения окружающей территории, немножко доработать и хрен кто штурмом возьмет. Так что мы сюда еще обязательно вернемся.
   А к Зоргу у меня образовалось несколько весьма серьезных вопросов и змею придется на них ответить, хочет он того или нет. Очень, знаете ли, интересует, как так вышло, что единственный портал связывающий храм Хуулга с другими землями, оказался в моих владениях. И весьма недалеко от логова Зорга. А так же кто и зачем помог жрецу-ящеру сменить родную для него Магию Материи, на Хаос. Раз уж пришлось влезть во всю эту хрень, то следует выжать из ситуации максимум пользы.
  
   Глава 6
   Посмотрев на закрывшуюся за посетителями дверь, я встал из-за стола и подошел к распахнутому окну. Отсюда, с высоты, расположившийся у подножия холма городок, выглядел почти игрушечным. Небольшие, аккуратные домики, протянувшиеся вдоль берега, освещенные утренним солнцем улицы. Фигурки людей, занятых своими делами.
   Река, струившаяся живым, сверкающим серебряными бликами потоком и далекие горы, на том берегу, пестревшие заснеженными шапками вершин и зеленью подножий. И вся эта красота, весь этот простор, принадлежит мне. Интересное ощущение возникает, если вдуматься в последнюю фразу.
   Усевшись на подоконник, прислонился спиной к стене и задумчиво уставился вниз, на замковый двор где царила каждодневная и такая уже привычная суета. Мэтр Клаас превзошел самого себя, за неполные двадцать часов полностью разобравшись с доставленными вчера в замок трофеями. Учитывая, сколько всего мы умудрились выгрести из храма, достижение, без преувеличения, героическое.
   К сожалению, Зорг так не считал. Долбанный змей встретил нас почти у самого портала и с ходу потребовал отдать ему голову божка. Все мои вопросы, гад ползучий высокомерно проигнорировал и, получив желаемое, растворился в воздухе, даже не попрощавшись. Единственное, что хоть как-то утешало, это слегка повысившаяся репутация со змеем, глядишь, через десяток-другой таких заданий тот и снизойдет до разговора. Только черта с два я на него опять задарма работать стану!
   По золоту, прибыль с этого рейда вышла не то чтобы очень уж великая, чуть больше десяти тысяч всего. Однако это без учета оставшихся, пока, нереализованными артефактов, а их оказалось довольно-таки много, причем самых разных. Управляющий предоставил мне на сегодняшнем докладе свои мысли по этому поводу, весьма дельные, между прочим. С некоторыми предложениями я согласился не раздумывая, выгоды были вполне очевидны, как например с заменой освещающих замок факелов, добытыми магическими светильниками. Свойствами обнаруживать сокрытое иллюзиями и невидимостью они не обладали, зато самостоятельно восстанавливали заряд энергии.
   По поводу же защитных амулетов, частью снятых со жрецов, было решено дождаться выздоровления сэра Мартина и оставить решение этого вопроса на его усмотрение. Не в плане продажи, а в плане того, кому их лучше раздать. Собственные мысли на этот счет у меня имелись, конечно, но лучше будет посоветоваться с паладином.
   Отец Бенедикт, по поводу восстановления здоровья раненых, ничем, к сожалению, порадовать не смог. Храмовый Алтарь еще не в полной мере восстановил энергию, для проведения столь сложных и затратных ритуалов, а минимальными воздействиями, в данных обстоятельствах, ограничиться не удастся. Так что, с учетом сэра Логана и сэра Годрика, выбывших паладинов у меня теперь насчитывалось семь - ровно половина из имеющихся, причем самые сильные и прокачанные. Плюс еще трое мечников и четыре пехотинца, которым так же не повезло в бою с ящерами.
   В таких обстоятельствах начинать освоение новой территории, было совершенно невозможно, так что пришлось задвинуть эти планы в дальний ящик и сосредоточиться на прочих задачах. С которыми тоже оказалось не все так радужно, как виделось еще двое суток назад.
   Гномы, восстанавливающие крепость, до окончания строительства, в ней и останутся. Для усиления к ним присоединились полтора десятка бойцов, во главе с рыцарем и шесть егерей с тремя аколитами. Еще три двойки следопытов были направлены в долину, опять же с рыцарем в качестве командира.
   Оставшаяся же часть отряда, нагруженная ранеными и награбленным добром, двинулась напрямую к реке, где уже дожидалась галера. Под охраной титана, прогулка вышла вполне безопасной и несложной. Девять облаченных в свои внушительные доспехи гномов, покинувшие долину, тоже в немалой степени этому способствовали. Корин, разумеется, был вместе с ними.
   Дядя Степа, сопроводив нас до берега, навьючил на себя почти полтонны продовольствия и двинулся в обратный путь, к долине. Поскольку обеспечить должное количество воинов для контроля окружающих территорий я не могу, титану придется изрядно побегать, вырезая расплодившихся тварей. Не сказать чтобы он был так уж сильно против, драться гигант любит ничуть не меньше, чем бездельничать.
   Горгон пришлось вернуть в их логово, дополнительно наняв троих доступных. Разговор с королевой вышел недолгим и оттого несколько скомканным, однако думаю, основную мою мысль она уяснила - не стоит меня провоцировать на агрессивные действия в отношении нее самой и остальных медуз. Мозгов у этой монструозной девицы вполне достаточно, чтобы осознать всю хрупкость своего положения. Тем не менее, приглядывать за ней нужно обязательно.
   Быстрый стук в дверь, вернул разбежавшиеся мысли на место.
   - Войдите, - я поспешно слез с подоконника, а то не солидно как-то.
   - Прошу прощения, сир. К вам на прием просится десятник Саймон, из орденского подкрепления, - коротко поклонившись, сообщил появившийся на пороге мечник.
   У дверей в Заклинательный покой, теперь был организован постоянный пост из двух бойцов замкового гарнизона. Паранойя требовала разместить там сразу десяток, причем из рыцарей во главе с паладином и страховкой в виде прелата, однако до того момента, когда смогу позволить себе привлечь для подобного дела столько народу, был еще не один месяц. Так что на данный момент, отдуваться приходилось парням охраняющим замок. Впрочем, дежурство на моем этаже у них проходит в разряде отдыха от тренировок - гоняют бойцов командиры беспощадно.
   Сэр Кристиан, кстати, тоже порывался там обустроиться, на правах главного телохранителя, но тут уж я уперся и спровадил рыцаря на ристалище, недавнее пополнение натаскивать. Нечего ему бездельничать, когда офицеров и без того не хватает. Заодно, может и мозги ему возня с бестолковыми новичками, хоть немного прочистит.
   Так, что-то мысли у меня не в ту сторону свернули.
   - Целый десятник, значит, - тихо пробормотал я, направляясь к столу. Махнул рукой ожидавшему воину. - Пусть проходит.
   Шагнувший через порог, мимо посторонившегося воина мечник, и впрямь оказался десятником, если верить интерфейсу. Высокий, лет тридцати, крепко сбитый боец, с цепким взглядом серых глаз, на равнодушном лице. Остановившись в нескольких шагах от двери, он выпрямился и прижал правый кулак к груди, напротив вышитой на куртке эмблемы своего Ордена. Двадцать шестой уровень у мужика, между прочим.
   - Доброе утро десятник, - устроившись за столом, кивнул я в ответ на приветствие. - Что у вас?
   - Доброе утро, господин командор, - ровно произнес мечник. Какой-то он чересчур серьезный или просто не определился еще, как себя вести в моем присутствии? Надеюсь что так, а то еще одного сэра Кристиана, в своем окружении, я совершенно не жажду увидеть. - Мне приказано передать вам письмо от магистра Ордена Меча.
   Я медленно кивнул, разом отбросив все посторонние мысли. Похоже, не дождавшись активности с моей стороны, далекое начальство решило, что надежнее будет самому проявить инициативу. И хорошо если только общими указаниями все и ограничится.
   Десятник, подойдя к столу, достал из поясной сумки покрытый лаком конверт из толстой бумаги, с оттиском большой печати на застывшем сургуче и положил его передо мной. Несколько секунд посверлив его задумчивым взглядом, посмотрел на отступившего назад мечника.
   - Благодарю... Как устроились на новом месте, жалобы, пожелания есть?
   - Никаких жалоб, господин командор, - открестился десятник. В принципе, сэр Константин так же не отмечал никаких проблем с новичками, отметив, что со своими обязанностями они справляются. - Пожелание есть... Если возможно, хотелось бы сменить гарнизонную службу на, хотя бы патрулирование. Там наши навыки гораздо больше пригодятся.
   - Я подумаю, что с этим можно сделать, - не сразу сообразив, о чем речь, отозвался я, наконец. - Это все?
   - Все, господин командор, - а глаза-то, из ледышек почти нормальными стали.
   - Тогда можете идти.
   Дождавшись, когда за десятником закроется дверь, откинулся на спинку кресла. "Неуд" мне, за невнимательность и безалаберность! Даже уровни присланных Орденом бойцов, не удосужился проверить, почему-то уверенный, что ничего особенного эти парни из себя не представляют. А между тем, судя по тому, что я успел мельком глянуть в биографии, этот вот Саймон имеет изрядный боевой опыт, которому можно найти лучшее применение, нежели торчать в карауле на замковой стене.
   Это кстати и в огород сэра Константина, камешек. Даже булыжник, пожалуй. В отсутствие коннетабля, его обязанности легли на коменданта замка и нехваткой нужного опыта здесь не отговориться - когда еще учиться, как не в мирное время. Меня, впрочем, это тоже в полной мере касается, если собираюсь когда-нибудь сравняться в умении и опыте с сэром Мартином.
   Прихлопнув ладонью по столу, подтянул к себе конверт и сломал печать. Внутри обнаружились три листа белой, плотной бумаги, исписанные крупным, но аккуратным почерком. Что ж, посмотрим, о чем таком важном меня решили оповестить.
   Быстро пробежав глазами текст письма и, против ожиданий, не найдя никаких распоряжений в духе: "бежать туда-то", "делать то-то", приступил к уже более спокойному и вдумчивому чтению. Магистр вообще воздержался от раздачи каких бы то ни было приказов, явных и завуалированных.
   В первую очередь, мой непосредственный начальник, выразил сожаление по поводу гибели пяти бойцов Ордена в бою с демонами. А так же того, что я не получил доставленное ими первое послание: "в силу сложившихся на тот момент обстоятельств..." - после совместных атак ифрита и магов во главе с Аркелатом, на том участке стены вообще почти не оказалось выживших. Письмо, которое боец его доставивший, не успел мне передать до начала штурма, сгорело вместе с ним. На том месте еще несколько суток караульные предпочитали не задерживаться при обходе стен, настолько в камень въелась вонь сгоревшей плоти.
   Университет, отправивший злополучную экспедицию в дебри Диких Земель, поставлен в известность о постигшей ее участников судьбе. Сэра Кристиана официально командировали в мое полное распоряжение, так что можно будет успокоить рыцаря - желания возвращаться в родной Орден, у него не было совершенно.
   А вот дальше магистр повел речь о вещах куда более серьезных. В частности он сообщал, что передал часть предоставленной мною ему информации, из отчета о нападении демонов, представителю Церкви. Просто обязан был это сделать, в соответствии с имеющимися на данный счет распоряжениями. Церковники выразили крайнюю обеспокоенность по поводу очередного прорыва демонов в наш мир и обещали не оставить происходящее без внимания.
   Оторвавшись от письма, я задумчиво уставился в окно. Насколько удалось понять по скупым намекам магистра, у священников вызвало заинтересованность наличие в моих владениях портала, ведущего в пещеру демонов, предположительно располагавшуюся в Инферно. Не настолько сильно, чтобы немедленно собрать войско и отправиться вычищать Скверну, но вполне достаточно для возможного визита облеченных серьезными полномочиями лиц.
   Даже не знаю, как к данной новости относиться - с одной стороны, контакты с представителями столь могущественной организации, представляют для меня большую ценность. Пусть и не являюсь подданным Империи Грифонов, тем не менее, будучи паладином, формально так же состою в рядах Церкви. И выгод с этого дела могу поиметь изрядно.
   Однако по этой же самой причине, присутствие таких эмиссаров на моей земле нежелательно. Если лично меня принудить к чему-либо им будет весьма не просто, то что касается моих священников, дела обстоят не так радужно. Совсем не хочется испытывать на прочность их верность.
   Посмотрев вновь на письмо, тяжело вздохнул. Возможно это все лишь мои домыслы и ни одной из нарисованных воображением проблем и трудностей, не случится. Надеюсь. Тем не менее, стоит поблагодарить магистра за предупреждение. И, заодно, впредь думать о том, к каким последствиям могут привести отправляемые мною в штаб-квартиру Ордена отчеты.
   Напоследок, магистр сообщал, что передал информацию о вторжении демонов и портале, нашим союзникам из Императорского Ордена Грифона, чем весьма их заинтересовал. Поэтому, если мне все же удастся когда-нибудь выбраться из своего владения в империю, то при возникновении любых - это было особо подчеркнуто! - проблем, могу смело обращаться к ним за помощью. Встретят и примут, как дорогого гостя.
   Отложив письмо, я только головой покачал. Судя по всему, магистр постарался выжать из сложившейся вокруг меня и, соответственно, Ордена Меча, ситуации максимум возможной выгоды. И, судя по результатам, вполне справился - об уровне и силе Императорского Ордена Грифона, вполне можно судить по названию.
   Видимо, посетить империю мне все же придется, причем как можно скорее. Такими союзниками разбрасываться не просто глупо - самоубийственно. Где бы только несколько месяцев свободных найти, на такое путешествие.
   Потерев лицо, потянулся и выбрался из-за стола. Все эти периодические набеги на замок, в перерывах между мотаниями по владению и затыканием дыр в обороне, начинают меня уже пугать. Каждый раз, вместо законного отдыха и такого желательного расслабона, наваливается гора бумажных и прочих дел, разгребать которые приходится в срочном порядке. А потом следует очередной забег по долине и опять возвращение. Замкнутый круг какой-то!
   Так что сегодня я совершил маленький подвиг, за который, впрочем, еще придется впоследствии расплачиваться - переложил всю ответственность на мэтра Клааса, позволив ему самолично решать накопившиеся вопросы. Сомневаться в компетенции управляющего нет никаких оснований, а у меня, в результате, образовалось целых пять часов свободного времени. Из которых я уже потратил почти сорок минут, поэтому не хрен сидеть в кабинете! Хотел ведь разобраться с амулетом Божественного Зверя, вот и вали, пока можешь.
   До двери я добежать успел, даже за ручку схватился, но на этом радостное настроение и кончилось. Прорываясь даже сквозь толстое дерево, из "приемной" доносилась вполне различимая ругань, сразу на несколько голосов. Тяжело вздохнув - кто не успел, тот опоздал! - я открыл дверь.
   - Рад вас видеть, мастер Эрик, старейшина Корин, - растянув губы в вежливой улыбке, произнес я в мгновенно установившейся тишине. Не особенно сильно стараясь изображать эту самую радость. Впрочем, вломившейся в мои покои парочке, на такие мелочи было, похоже, наплевать, взаимная неприязнь занимала их куда больше. - Проходите.
   Кивнув виновато смутившимся бойцам, двинулся обратно к столу - не судьба мне сегодня от него сбежать. Топающие следом мастера, злобно сопя и меряясь тяжелыми взглядами, как-то умудрились не застрять в дверном проеме, протиснувшись в кабинет одновременно. При их габаритах, задачка весьма непростая.
   - Я вас внимательно слушаю, уважаемые мастера, - грохнувшись в кресло, уставился на них, уже не скрывая раздражения. Совсем распоясались, скандалы в моем присутствии устраивать!
   - Ваша Милость, этот коротышка заявил, что вы назначили его моим начальником и обязали во всем ему подчиняться! - прорычал мастер Эрик, привычно забив на условности вроде приветствия. Как еще титулование мое произнести не забыл.
   Кузнец целиком и полностью соответствовал тому образу, который возникает в уме, при упоминании его профессии - могучий, здоровенный мужик, способный голыми руками медведя заломать. При этом характер у него такой же, как и металл, с которым он работает - тяжелый и неподатливый. Упертый! О чем я совершенно позабыл, когда отправил гнома с ним знакомиться, вчера вечером. Удивительно, что они до утра дотерпели, а не попытались поднять меня посреди ночи, чтобы выложить свои претензии. А может и пытались, надо будет у охраны поинтересоваться.
   - Вы не совсем верно сформулировали существующую между нами договоренность, - собрав в кулак все свое терпение, ответил я, покосившись на злорадно оскалившегося гнома. Ни за что не поверю, что он не мог погасить этот никому не нужный скандал в зародыше. - Речь шла о том, что старейшина Корин назначается старшим мастером-кузнецом, с обязательным условием, передать свои знания ученикам-людям.
   Эрик побагровел и подался вперед, нависнув над столом. Не доводись мне прежде лоб в лоб сталкиваться с демонами и нежиться, что наилучшим образом сказалось на моей психической устойчивости, вполне мог бы и испугаться. Кузнец даже когда того не хотел, производил на окружающих устрашающее впечатление, а в данный момент он к тому еще и все силы прилагал.
   - В своем решении я исходил из того, что мастерство старейшины в работе с металлом, значительно превосходит ваши умения, мастер Эрик, - сохранять доброжелательный тон, в общении с этим медведем, было совсем не просто. Однако орать и топать ногами, навязывая свою волю, затея изначально провальная, не тот у него характер, чтобы терпеть подобное обращение. - Я не прав?
   Клацнув челюстями, кузнец подавился словами и уставился в сторону. Отвечать ему совершенно не хотелось, ведь это означает признать, что раздражающий коротышка на самом деле лучше него! Однако и соврать Эрик не мог, отчаянной честности человек. Чем я, нехороший такой, и пользуюсь.
   - Он назвал скованное мной оружие дерьмом, - выдавил мастер через минуту. Огромные кулаки сжались, а в глазах заплескалась обида и ярость. С куда большим удовольствием, кузнец проломил бы наглому карлику голову, а вместо этого приходится жаловаться. Поневоле начнешь уважать гнома, способного настолько запудрить Эрику мозги.
   - Уважаемый старейшина Корин ошибся, - я в упор посмотрел на подобравшегося гнома. Какой бы растакой мастер он ни был, отвечать за подобные наезды придется даже ему. - Этим оружием мои воины убивали демонов и нежить, поэтому оно просто не может быть плохим.
   - Мои слова были необдуманны и глупы, - чрезвычайно серьезно произнес старейшина, повернувшись к Эрику и уважительно поклонившись. - Искренне прошу простить мое недостойное поведение.
   - Мастер Эрик? - спустя полминуты ожидания, обратился я к очевидно не желающему мириться кузнецу. Два сапога пара, блин - один упертый до невменяемости, другой настолько же наглый. Даже представить боюсь, как будет выглядеть процесс их совместной работы.
   Недовольно глянув на меня, кузнец буркнул что-то на тему согласия и отвернулся. Задавив рвущиеся из горла эпитеты, я устало потер переносицу и вздохнул. Что там в мозгах искина закоротило, когда он создавал личности всех этих мэтров, сэров и прочих титанов... с ума они меня когда-нибудь сведут своими закидонами! Детский сад, ей богу.
   - Что ж, если вы уже помирились друг с другом, - заговорил я, старательно игнорируя ответные взгляды. Надоели вы мне уже, отдохнуть хочу. - Тогда предлагаю вам обоим подумать вот о чем... Мастер Эрик, вам выпал редкий, возможно даже уникальный шанс не только своими глазами увидеть работу гнома-кузнеца, но еще и поучиться у него. Ваших профессиональных качеств, никто не оспаривает, они подтверждены делом и временем, однако неужели вам совсем не хочется поднять их на новый, значительно более высокий уровень? Вы считаете назначение Мастера Корина старшим над вами несправедливым - так докажите это делом, сравняйтесь и превзойдите его!
   На губах старейшины появилась совершенно "деревянная" улыбка, однако глаза смотрели холодно и даже зло. Ну еще бы, поставил его на одну доску с человеком и попросил того превзойти именитого кузнеца. Обидно, да.
   - Вам же, мастер Корин предстоит невероятно сложная в своей масштабности задача, - так и подмывало издевательски улыбнуться, но пришлось сдержаться иначе боюсь гном полез бы в драку, не взирая ни на какие последствия. - Вы, вместе со своими учениками, создадите лучшие доспехи и оружие для моих воинов.
   Корин моргнул и медленно склонил голову, спрятав взгляд. Неужели правда ждал, что я и его на слабо взять попробую? Ну, если так, то обломался.
   Довольными ни тот, ни другой не выглядели, однако перечить или продолжать скандал, не посмели. Хоть на том спасибо. Да и наплевать мне, если совсем откровенно - сюсюкаться с каждым возомнившим о себе невесть что придурком, уже достало. В конце концов, не дети малые, сами пускай разбираются с собственными тараканами, оккупировавшими их двинутые мозги.
   - Мастер Эрик, можете возвращаться к работе, - сообщил я мрачно разглядывавшему собственные кулаки человеку. - А к вам, уважаемый старейшина, у меня есть несколько вопросов.
   Кузнец, зыркнув на меня исподлобья, будто прикидывая, врезать или все же поостеречься, развернулся и направился к выходу, не удостоив гнома даже взглядом. Тот никак не отреагировал, выжидающе глядя на меня. М-да, лишь бы не поубивали друг друга, а там уж как-нибудь сработаются. Надеюсь.
   Подавив тяжкий вздох - за-дол-ба-ли! - встал и подошел к скрытой за фальшивой, стенной панелью, двери. Никаких тайных ходов и тому подобного, просто проход в соседнее помещение. Не знаю, для чего оно предназначалось изначально, как-то не интересно было выяснять. Я же его приспособил под оружейную комнату - ничего не мешается и, одновременно, всегда под рукой.
   Магический светильник, который я вчера приволок и бросил прямо на столе, уже успели пристроить на вделанной в стену подставке. Настроенный на автоматическое включение, он немедленно засиял ровным светом, стоило нам войти внутрь. Собственно для того и притащил его, с факелами возиться уж больно много мороки.
   Пять на семь метров, помещение невелико, но мне и не танцы здесь устраивать, для текущих нужд вполне достаточно места. Несколько оружейных стоек, на которых разместился весь мой личный арсенал. К его наполнению я подходил с особым тщанием - сказалась внезапно проснувшаяся любовь к колюще-режущему. Да и какой мужик на моем месте устоял бы перед обилием и полной доступностью таких замечательных игрушек? Правда ничего уникального тут не имелось, все мои воины были вооружены ничуть не хуже, но надеюсь, в скором времени ситуация выправится. Не зря же я на гномов столько усилий и нервов потратил.
   На стенах висели щиты, все доступные к производству в замке, от большого круглого, используемого пехотинцами и павезы арбалетчиков, до рыцарского тарча. Постоянно пользовался я всего двумя, остальные просто для красоты повесил, ну и чтобы голые стены своим видом настроение не портили. В мечтах же, под все это дело был отведен целый зал, с вооружением всех рас и народов, музей, фактически. Когда-нибудь, надеюсь, удастся воплотить в жизнь.
   Между стойками расположились три больших манекена. На двух, стоявших по соседству друг с другом, навешены элементы обоих моих доспехов - верхового и для пешего боя. Ну, а третий служил, пока что просто демонстрацией снятой с демона артефактной брони, по габаритам она превосходила мою довольно-таки заметно.
   Длинный, почти во всю стену стол, напротив главного входа, с образцами зачарованного оружия, до вчерашнего вечера, представленного всего лишь двумя экземплярами. Черный двуручник дьявола, на красной ткани смотрелся даже красиво, дизайнер очень постарался, воплощая в нем свои фантазии... Заставить бы этого идиота самого помахать такой дурой, несколько часов подряд!
   Мой прежний меч, поучаствовавший в уничтожении Алтаря Темного и рядом - ничем внешне не примечательный кинжал, в старых ножнах, нашлись подходящие среди трофеев. Коллекция крохотная, однако учитывая, что собрать все эти предметы я умудрился менее чем за три недели, то тенденция обнадеживает.
   - Эти доспехи нужно переделать по моим размерам, справитесь? - кивнув на трофей, повернулся я к гному. Представленный здесь арсенал, его, похоже, не впечатлил.
   - Вы позволите? - больше для проформы уточнил Корин и, получив разрешающий кивок в ответ, подошел к манекену. Сняв наплечник, гном придирчиво изучил его, после чего водрузил на место и взялся за следующий.
   Много времени осмотр не занял.
   - Работа довольно трудоемкая, но ничего невозможного, - повернувшись ко мне, сообщил Корин. Немного замялся, но все же продолжил. - Однако должен заметить, что возиться с этими доспехами, особого смысла не имеет. Единственное что в них ценного, так это внедренное заклинание исцеления, да и то весьма спорное решение. Проще будет продать их и изготовить новые.
   - Поясните, - приказал я, когда гном замолчал.
   - Качество работы отвратительное, - брезгливо скривившись, немедленно отозвался старейшина. - В металле присутствуют примеси не выгоревшего шлака, что самым худшим образом сказалось на качестве закалки стали. Отсюда и избыточный, для доспехов такого размера вес. Даже броня изготовленная мастером Эриком, намного лучше этой поделки, по прочности же они практически идентичны.
   М-да... Я растерянно оглядел так круто выглядящие красные доспехи, которые не раз мысленно примеривал на себя и вздохнул. Спорить бессмысленно, ворохнувшееся было недовольство оказалось немедленно задавлено рациональностью - за каким хреном мне нужна тяжеленная и при этом слабая броня? Возможность слегка подправить свое здоровье за счет наложенного зачарования, совершенно не перевешивает озвученных минусов.
   - Доспехи моей работы, при таком же весе, что и ваши, обеспечат гораздо лучшую защищенность - процентов на тридцать. И это без наложения Руны Прочности, - не замедлил добить мои сомнения гном. Смотрел он на меня заинтересованно и довольно, не сомневаясь в том, кто станет первым заказчиком на новом месте работы. - С нею же показатели защищенности можно увеличить в полтора раза. И это не говоря уже обо всех остальных Рунах, их комбинации позволяют получать самые разные эффекты.
   - А перенести зачарование с доспехов, на другой предмет сможете?
   Старейшина задумчиво склонил голову набок, разглядывая броню. И кивнул.
   - Это возможно, - произнес он. - Руна Копирования у меня есть, а заклинание на доспехах не особенно сильное, что изрядно повысит шансы на успех. Основа при этом разрушится, но такую дрянь и не жалко. Думаю, серебряное кольцо подойдет идеально, этот металл лучше всех прочих поддается зачарованию. Можно даже попробовать слегка усилить свойства артефакта с помощью других Рун, но тут придется хорошо все продумать, чтобы избежать риска, испортить изделие.
   - Думаю, вы правы, мастер Корин, - напоминание о возможностях Рунной Магии, пусть и уступающей в чем-то полноценной Артефакторике, вернуло мне, утраченный было настрой. На форуме нашлось много описаний созданных с помощью Рун предметов, с весьма интересными свойствами. - Тогда первым вашим заказом будет создание доспехов для меня и паладинов. Какие Руны накладывать в каждом случае, обсудим позже, как и комплект вооружения. И, к слову, сколько времени у вас займет обеспечить нужными типами брони все мое войско?
   Гном, спрятав в густых усах довольную улыбку, задумчиво нахмурился.
   - Если взять в помощники моих родичей, то в день получится создавать до четырех полных комплектов рыцарских доспехов, - помолчав с минуту, заговорил Корин. - С кольчугами и прочим - шлемы, перчатки, наручи и поножи, не меньше десяти. С людьми в подмастерьях, вот так сразу ответить не берусь, просто не знаю, на что они способны. Наложение Рун, процесс так же весьма трудоемкий, поэтому рассчитывайте исходя из десяти комплектов. Это при условии, что не будет других дел.
   - Масштабные работы в крепости закончатся к завтрашнему вечеру, поэтому часть мастеров можно будет отозвать, - сказал я. - Вы за это время тоже успеете определиться с возможностями своих помощников, тогда и спланируем кому и за что браться в первую очередь.
   Корин покладисто кивнул, порядок и четкая организация труда вообще конек гномов, а уж такой опытный мастер, сумеет наладить рабочий процесс в наилучшем виде. Сегодня четверг, с учетом всей логистики, как раз с понедельника и начнется нормальная работа. Надеюсь, к концу следующей недели, значительная часть моих бойцов, сменят доспехи и оружие на более качественные. Затраты, конечно, несколько возрастут, особенно учитывая потребность в ресурсах для зачарования Рунами, но не так чтобы значительно.
   Единственное, что вызывает досаду, необходимость переделывать броню при найме воинов. Появляться-то они будут в стандартном железе, не смотря на присутствие в мастерских гномов. Те же две меры руды, что требуются для найма оруженосцев и выше, коротышки смогли бы использовать с гораздо большей пользой, а так всю их снарягу только в переплавку пускать. Дебильная система.
   Подойдя к столу с разложенными клинками, провел пальцами по искореженному Прахом мечу и посмотрел на старейшину, с задумчивым видом разглядывавшего дьявольский двуручник.
   - Сможете восстановить этот меч? - пальцы сами тянулись сжаться на рукояти, вновь ощутить надежную тяжесть металла. Спрятав руки за спину, шагнул назад, освобождая место гному.
   Корин, взяв клинок, повернулся к свету, внимательно разглядывая изуродованную сталь. Против ожидания, на лице его не отразилось ни презрения, ни разочарования качеством работы и состоянием оружия.
   - Очень необычно, - после долгого молчания, произнес, наконец, гном. Повернувшись ко мне, он задумчиво покачал меч на ладонях. - Этот металл изначально был обычной сталью, причем, насколько могу судить, специальной обработки и подготовки к последующему зачарованию, ни при ковке, ни после, не проводилось. Без этого максимального эффекта просто невозможно получить.
   Покачав головой, Корин погладил бугристое, с трещинами лезвие и в глазах гнома отразилось что-то неподдающееся описанию.
   - Святая Магия, коснувшаяся клинка, полностью его изменила, - сказал он, посмотрев на меня. - Этот металл, теперь является магическим и не утратит свойств, даже если его пустить в переплавку. Да даже если его порубить на куски, то каждый из них сохранит эти качества!..
   Замолчав, гном оглянулся на трофейные доспехи и неожиданно усмехнулся.
   - А ведь это мысль! Если сделать из кусочка меча кольцо и вложить в него заклинание Исцеления, то благодаря металлу, оно приобретет свойства Святой Магии, - заметно воодушевившись, Корин мгновенно растерял всю одухотворенную возвышенность, разом превратившись в мастера, столкнувшегося с интересной задачей. - Вы сможете использовать его не только по назначению, но и как оружие против демонов и нежити. А самое замечательное в том, что из-за полученных металлом свойств, вам не придется расходовать на заклинание собственную ману, кольцо будет самостоятельно накапливать энергию!
   - Действительно, интересно, - в душе колыхнулся восторг, но привычная настороженность и паранойя мгновенно его задавили - лучше я порадуюсь, когда результат воплотится в реальности. Однако так же легко справиться с мыслями, принявшимися обрисовывать открывающиеся перспективы, не удалось. - А если сплавить эти куски с обычной сталью?
   - Эффект получится слишком слабым, - с сожалением покачал головой Корин. - Максимум, что можно получить, это два - ну, три меча. Причем урон Святой Магией выйдет процентов в двадцать, от нынешнего. Возможно, если создать из частей клинка амулеты и наложить на них Руну Магической Защиты, или еще что-нибудь... Нужно думать, просчитывать.
   Я кивнул, с трудом справляясь с желанием заорать в голос и попрыгать или отмочить еще что, в том же духе. Неожиданный подарок, оказался слишком приятным и замечательным, чтобы сохранять спокойствие.
   Гном бережно и с заметным сожалением положил клинок обратно на стол, вздыхая так, словно любимое творение уничтожать собрался. Эк его пробрало, однако. Впрочем, учитывая, что при всем своем мастерстве, Корин не способен создать подобный артефакт, его грусть вполне понятна. По-крайней мере может утешаться тем, что сможет сделать из зачарованного металла что-то новое.
   - Что вы можете сказать об этом мече? - прервал я затянувшееся молчание. Гном, вынырнув откуда-то из своих раздумий, обратно в реальность, непонимающе уставился на меня. Пришлось ткнуть пальцем. - Двуручник.
   - А что с ним не так? - еще больше удивился Корин, осмотрев матово-черное лезвие. - Поверхностных повреждений, насколько я могу судить, нет. Чары тоже мастер накладывал, придраться не к чему.
   - Ну, тут вы не совсем правы, - усмехнулся я. - Зачарование на урон магией Тьмы, не позволяет пользоваться этим мечом никому из моих воинов. В то время как второе заклинание, относится к Черной и подобного негатива не вызывает.
   - А что, ваши люди способны сражаться... этим? - недоверчиво уточнил Корин, демонстративно оглядывая чудовищный в своей фэнтезийной нелепости и размерах, клинок. Лезвие широкое, как лопата, ненормальный изгиб и форма, отдаленно напоминающая столовый нож.
   - В руках Дьявола он смотрелся еще круче, - заверил я старейшину. И не стал напоминать гному о внешнем виде его доспехов, тоже весьма далеких от реальности. - Неудобный, конечно, но паладины с таким без труда управятся. Однако я имел в виду другое - вы сможете разделить наложенные эффекты, чтобы скопировать заклинание, снимающее бафы на нормальный меч?
   Корин задумчиво пригладил бороду. Пожал плечами и, без видимых усилий, поднял двуручник со стола, повернувшись к свету. Я молча наблюдал, как гном чуть ли не обнюхивает клинок, внимательно изучая буквально по сантиметрам. Упертая острием в пол, эта шпала возвышалась рукоятью значительно выше головы старейшины. Что того, похоже, ничуть не волновало.
   - Я вижу два варианта возможных действий, - щелкнув ногтем по лезвию, гном возложил - по-другому и не скажешь - меч обратно на стол и повернулся ко мне. - Первый, с помощью Руны Копирования, перенести зачарование на новый клинок. Если при его создании использовать освященный металл из этого меча, то Святая маги и Тьма уравновесят друг друга и заблокируют, оставив доступным только нужное вам заклинание. Двуручник, конечно, разрушится.
   - Однако этот вариант я бы не рекомендовал, - продолжил Корин. - Меч создан из сплава нашей, гномской стали и мифрила, а это весьма редкий и ценный металл. Его можно перековать на два, возможно даже три превосходных клинка. Если усилить их Рунами, то получится по-настоящему грозное оружие, даже без заклинаний.
   Вариант - продать двуручник, гном не упомянул. Впрочем и для меня, после всего озвученного, такой вопрос уже не стоял, самому пригодится.
   - Пожалуй, вы правы, уничтожать мифрил не стоит, - согласился я. - Сколько вам понадобится времени на перековку?
   - Не менее трех дней, - помолчав, отозвался старейшина. - И, желательно, чтобы мне помогали родичи, людям пока рано работать с таким сложным металлом. По количеству же мечей... сначала придется определиться, какие именно вы желаете получить. И для кого, чтобы клинок идеально по руке подходил.
   - Для кого, не вопрос, - ответил я. - А вот что касается самих мечей, тут придется уточнять у каждого из кандидатов. Для меня, сразу могу сказать, нужна эспада, как вот этот вот.
   Корин скользнул оценивающим взглядом по стойке с оружием, по мне и понятливо кивнул, бросаться снимать мерки прямо сейчас он не стал, когда за доспехи возьмется, тогда сразу и сделает.
   - Интересный нож, - вернувшись к столу, гном осмотрел последний мой, артефактный трофей... и спокойно взялся за рукоять, вытащив клинок из ножен. - Интересно... Сталь полная дрянь, одоспешенных противников даже поранить не удастся, лезвие гарантированно сломается от удара. И воспользоваться Руной Копирования не удастся, зачарования, наложенные высшими сущностями, ей не подвластны. Так что пользуйтесь им очень осторожно.
   - В смысле, пользуйтесь? - не понял я. - На кой он мне вообще нужен такой?
   - Например, воткнуть его в ногу, спину или куда там еще, тому же Дьяволу, - усмехаясь в усы, Корин кивнул на двуручник и убрал нож на место. - Да мало ли монстров, обладающих сильными умениями и магией? Проклятье будет действовать на всех... ну, кроме божественных сущностей, возможно, главное, чтобы лезвие в теле врага оказалось. А дальше все от расторопности ваших бойцов будет зависеть, даже Дьявола, лишенного всех способностей, можно за несколько секунд в кусок мяса превратить.
   - К Дьяволу в упор еще подобраться нужно, не сдохнув при этом, - почему-то рассуждения гнома, в жизни никогда подобных тварей не видевшего, меня сильно задели. Воспоминания боя на стене, когда демонический ублюдок, буквально походя, изуродовал двух паладинов и оторвал голову Архангелу, подняли в душе мутную ярость. - С заблокированными умениями, проделать подобное невозможно!
   - Пока вы сами не возьмете нож в руку, проклятье действовать не начнет, - нахмурился почувствовавший смену в моем настроении старейшина. - Достаточно его на пояс повесить и никаких проблем не будет... Кроме того, я вовсе не утверждаю, что проклятый нож является абсолютным оружием, ничего подобного. Но, как вариант в иных обстоятельствах...
   Я молча покивал, стараясь не смотреть на настороженного гнома. Чего взбесился, сам не знаю, Корин ведь вполне дело говорит. Во всяком случае, так от ножа хоть какая-то польза будет, пусть и сомнительная.
   - Посмотрим, возможно ваш совет и пригодится, - постаравшись, чтобы улыбка выглядела естественно, ответил я на вопросительный взгляд Корина. И направился обратно в кабинет. - В любом случае, спасибо за консультацию. Жду от вас спланированного графика работ по созданию доспехов и оружия. Если появятся какие-либо вопросы, по материалам, инструментам - в общем, хозяйственной части, обращайтесь к мэтру Клаасу, моему управляющему. Необходимо в максимально сжатые сроки перевооружить войско, это ваша основная задача. Работа с артефактами и наложение Рун на готовые изделия, могут подождать.
   - Будет исполнено, - важно поклонился старейшина.
   - В таком случае, больше вас не задерживаю, - кивнул я.
   Удалившийся гном, оставил меня в гордом и, несколько растерянном одиночестве. Оглядев кабинет, невольно почесал затылок, соображая, что же еще не успел сделать... И глухо выругался, совсем уже мозги забили всеми этими проблемами. На всякий случай, открыл карту, убедиться, что больше никаких жаждущих общения посетителей, не предвидится и поспешил на выход.
   Торопливо спускаясь по лестницам, старательно отмахивался от вежливых поклонов и попыток заговорить, не знаю, чего там от меня понадобилось, но никакого желания это выяснять, не возникло.
   Выскочив из темного нутра донжона, на залитый солнцем замковый двор, притормозил, оглядываясь. Что-то я рванул, даже не подумав, куда собственно собираюсь попасть. Впрочем, буксовал недолго, вспомнив что собирался прояснить вопрос с амулетом призыва, а поскольку хрен его знает, что там за тварь явится, то где попало ее вызывать явно не стоит. Ристалище для таких целей подходит как нельзя лучше - и помереть нельзя и множество бойцов под боком, на случай возникновения проблем.
   Потратил с полминуты на размышления о том, солидно или нет Лорду бегать на глазах у подданных и насколько глупо будет приказать седлать коня, чтобы добраться до полигона верхом. В итоге, решительно послал на хрен мешающие условности и отправился пешком, если кому-то мое поведение покажется неподобающим статусу, пусть осмелится сказать об этом в лицо.
   Телохранители, позвякивая доспехами, привычно держались за спиной, не высовываясь ни с какими замечаниями, вот уж им-то совершенно наплевать, пешком я передвигаюсь, верхом или вообще вплавь. Гораздо больше парней заботит сохранность моей шкуры, слышал я пару раз, как сначала коннетабль, а потом и сэр Кристиан подчиненным на мозги капали. Причем уверен, что эти двое параноиков специально позволили мне оказаться в курсе ожидающих бойцов неприятностей, если вдруг прозевают угрозу. Психологи доморощенные, додумались ведь! Однако сработало, к своим поступкам я стал относиться гораздо ответственнее, стараясь не создавать ненужных сложностей моим охранникам.
   На бегущего куда-то по своим делам Лорда, люди не то чтобы пялились, открыто во всяком случае не оглядывались, но любопытство на лицах проскальзывало. Вот, к слову, я ведь даже и не в курсе, какая у меня репутация среди подданных. То есть, что уважают и положительная, это в статистике отображается. А вот как они меня воспринимают, что думают - неизвестно. И спрашивать-то неловко, и любопытство гложет.
   На полигонах - стрелковом и ристалище, царило радующее глаз оживление. Учебный процесс организован с большим знанием дела, максимально эффективно используя отведенное на тренировки время. Если не вникать, просто глядя со стороны, даже жалко бойцов становится, полное впечатление, что несчастных парней гоняют без передыху. Что, вообще-то не далеко от истины, перерывы для отдыха минимальны, только чтобы усталость успевали преодолеть. Однако никто не жаловался, ветераны слишком хорошо понимают необходимость таких нагрузок и не стесняются растолковывать их новичкам.
   На минуту представил себя самого, на месте воинов и даже с ходу не определился, стоит им завидовать или же пожалеть. С одной стороны, упражнения с железом, для меня, всяко предпочтительнее корпения над бумагами и решения бесконечной череды важных, но осточертевших дел. С другой же, все еще не изгладился в памяти собственный марафон тренировок в последнюю неделю перед открытием границ, мозги подобная нагрузка вымораживает ничуть не хуже, чем бумажная волокита. Тем не менее, порой все же хочется вновь почувствовать то напряжение, ощутить удовлетворение от достигнутых успехов.
   Так и не определившись, двинулся вперед, к сэру Кристиану - заметивший мое появление рыцарь, передал руководство процессом помощнику и поспешил навстречу.
   - Господин командор, - склонил орденец голову в приветствии. Мрачный взгляд скользнул мне за спину и я буквально кожей ощутил, как вытягиваются по струнке телохранители. Парни явно опасаются своего непосредственного командира гораздо сильнее, чем меня. Да что там, я и сам его побаиваюсь.
   - Как успехи, сэр Кристиан? - спросил, кивнув на тренирующихся бойцов.
   - Пока хвастаться нечем, - лаконично отозвался тот. И, неохотно продолжил, подбадриваемый моим вопрошающим взглядом. - Высоких результатов от новобранцев добиться, за такой малый срок, невозможно. Стратегия смешивания групп, когда на одного ветерана приходятся трое новичков, дает свои плоды, но на многое рассчитывать не стоит. Главное, потенциал есть, а опыт со временем приложится.
   Как по писаному шпарит! Если бы еще выражение лица сделал чуть живее, а то ведь полное впечатление, будто статуя разговаривает. Что-то начинают закрадываться сомнения в действенности моей задумки, очень уж упертый человек, этот рыцарь. Впрочем, пока рано судить, посмотрим, чего дальше будет.
   - Озадачьте бойцов, чтобы готовы были действовать по команде, - приказал я, проходя ограждение ристалища. - Хочу проверить, что за амулет призыва такой, нам в трофеях попался.
   Нахмурившийся рыцарь кивнул и немедленно принялся отдавать команды, не отходя при этом от меня ни на шаг. Полигон был не так уж и велик, а воинов на нем в данный момент присутствовало и вовсе чуть больше трех десятков, так что организовать их много времени не заняло. Бойцы, перестроившись, расступились в стороны, оставив свободным центр ристалища, у кого имелись - зарядили арбалеты, сместившись так, чтобы не зацепить своих если придется стрелять.
   Дождавшись от рыцаря знака готовности, глубоко вздохнул, давя невольно начавшийся мандраж - бес его Зверя этого Божественного знает, еще в город рванет с перепугу, вот мне счастье-то будет. Активировать Призыв!
   На свободном пространстве полигона, будто сбрасывая Невидимость, проявился настоящий динозавр. Массивный, около двух метров в холке? - или как там правильно говорить про таких тварей - зверь. Переступив задними лапами, вспоровшими утоптанную землю ристалища мощными когтями, ящер качнул длинным, толстым хвостом-балансиром и повел из стороны в сторону лобастой, треугольной башкой. Из напоминавших шлем, костяных наростов на макушке, торчал двадцатисантиметровый рог, без труда способный продырявить любой доспех.
   Продолжавший осматривать подобравшихся, готовых к бою людей, динозавр уперся, наконец, взглядом в меня, распахнув в жуткой ухмылке усеянную клыками пасть. И курлыкнул, мгновенно утратив всю воинственную агрессивность, которой от него шибало во все стороны еще секунду назад. Крутанувшись на месте, ящер закурлыкал что-то восторженное и рванул ко мне.
   - Отставить! - успел я рыкнуть на сэра Кристиана, собиравшегося перехватить этот комок счастливых эмоций, способный раскатать в кровавое месиво даже медведя. Рыцарь дисциплинированно шарахнулся в сторону, избежав знакомства с тяжеленной тушей, умудрившейся затормозить перед самым столкновением со мной.
   Огромная башка мягко и осторожно ткнулась мне в плечо, не задев отточенным до бритвенной остроты рогом, вблизи больше напоминавшим лезвие меча. С трудом соображая, что делаю, коснулся ладонями неожиданно горячей шкуры возле распахнувшихся в довольном оскале челюстей и почесал.
   В голове творилось что-то немыслимое, водопад чувств и ощущений, мощным потоком смел способность соображать, оставив лишь ощущение безудержного счастья и радости. С трудом продравшись сквозь чужие эмоции, обнаружил, что курлычу с ящером на два голоса. Обалдевшее лицо сэра Кристиана, явно растерявшегося и не знавшего, что ему предпринять в такой нестандартной ситуации, окончательно помогло мозгам встать на место.
   Хлопнув динозавра по могучей шее, чуть отстранился, уже по-новому осматривая этого замечательного, - ну не могу я его по-иному воспринимать! - зверя. И кто же ты у нас такой?
   Окно характеристик, заставило задуматься. Честно сказать, при взгляде на эту громадину, вряд ли уступающую в массивности тому же дестриэ - а рыцарские кони под тонну весят, между прочим - весьма неожиданным оказалось обнаружить, что по своим характеристикам, ящер равен мне. С учетом того, что я далеко не сильнейший боец, разочарование... не такое уж и сильное, но появилось. Все же слово "Божественный" в именовании динозавра, с такими показателями не очень-то сочетается.
   С Умениями оказалось тоже все не так однозначно. Привязка Души - обеспечивала абсолютное подчинение ящера своему хозяину, одновременно защищая зверя от заклинаний и умений, подавляющих волю. Единение Разумов, как оказалось и послужившее причиной того странного состояния, овладевшего мной поначалу - давало возможность управлять ящером мысленно, почти как собственным телом, не оформляя пожелания в четкие приказы. Правда в полную силу умение действовало только, когда хозяин зверя оказывался на его спине в качестве седока, в остальное время связь была ослаблена. Кстати, оно также давало нам обоим, пассивное увеличение сопротивления магии Разума, на 10%. Иммунитет к Ядам - тут объяснения не требуются. И, последнее, Возрождение - в случае гибели, Зверь возрождался через сутки, но с потерей всего полученного опыта. Досадно, но хотя бы умереть навсегда ему не грозит - пока амулет при мне.
   Фактически, ничего заслуживающего уже упомянутой "божественности" и не наблюдалось. Обычный... то есть наоборот, совершенно необычный ездовой зверь, какие еще у него имеются преимущества, помимо бессмертия, еще предстоит выяснять. Впрочем, грех жаловаться, каким бы этот динозаврик ни был, все равно мой теперь.
   Тряхнув головой, вгляделся в янтарные, с узким вертикальным зрачком глаза ящера, шумно дышавшего мне в лицо и нетерпеливо перетаптывавшегося на месте. Кстати, из пасти ничем таким не пахло.
   - Назову я тебя, пожалуй, Зубастик, - сообщил я динозавру. Клыки, способные прокусить любой доспех, как бы намекали на верность такого имени. - Нравится?
   Ящер снова толкнул меня лбом в плечо и повернулся боком, чуть присев. Передние лапы, до того прижатые к животу и почти невидимые, распрямились резким броском, продемонстрировав внушительные когти и снова спрятались. Требовательное курлыканье Забустика сопровождалось шевелением складок кожи на его спине, сложившихся в подобие седла. Даже упоры для ног наметились.
   - Ну, раз ты приглашаешь, - я ухмыльнулся и осторожно забрался ящеру на спину. Тот чуть пошатнулся под моим весом, а разум окатила волна сожаления и расстройства - физических возможностей, чтобы прокатить меня на полной скорости, зверю недоставало.
   Спрыгнув на землю, потрепал огорченного Зубастика по шее.
   - Не переживай, еще наверстаем, - шепнул я ему и повернулся к сэру Кристиану, разглядывавшему динозавра с подозрительной задумчивостью. - Все в порядке, можете продолжать занятия.
   Рыцарь молча кивнул и повернулся к воинам, с любопытством наблюдавшим за нашим представлением. Двинувшись с полигона, непривычно ощущал краем сознания чужие эмоции - Зубастик с интересом оглядывался вокруг, впитывая новые для него впечатления и знакомясь с миром.
   Тревожный сигнал, ввинтившийся в уши, заставил вздрогнуть и сбиться с шага. Раскрыв карту, активировал переход к отметке вызова... Хорошее настроение, мгновенно испарилось под обжигающим напором ненависти, вырвавшейся из глотки хриплым рычанием.
   Каменная кладка, прежде казавшаяся надежной преградой, была разнесена вдребезги, усеяв все пространство перед скалой обломками. А вновь оживший портал, выплевывал из своего нутра все новые группы вооруженных бесов, лавиной растекавшихся вокруг. Демоны вернулись на мою землю!
  
   Глава 7
   - Уходите оттуда, - приказал я егерям, разместившимся в километре от портала, в хорошо замаскированном схроне. - Возвращайтесь к берегу и переправляйтесь через реку. В бой не вступать ни в коем случае, ваша главная задача сейчас, вернуться живыми.
   Призвав орла, запустил его в небо и повернулся к подобравшемуся рыцарю.
   - Отправьте нескольких бойцов встретить егерей на тот берег, в этой точке. Если понадобится, пусть прикроют их, - хорошо, когда есть интерфейс, ткнул на карту и юнит сразу понимает, куда ему нужно двигаться. Глубоко вздохнув, активировал общий канал, обращаясь сразу ко всем своим подданным. - Общая тревога, вторжение демонов!
   Движение вокруг на мгновение замерло, и тут же возобновилось вновь, но уже более целеустремленное. Своевременно обдуманные и доведенные до подчиненных планы действий в различных, экстренных ситуациях, сейчас позволяют мне выигрывать лишние секунды и минуты, не суетиться, на ходу выдумывая нужные приказы. Демоны, своим прошлым визитом, изрядно подхлестнули мозговую активность, заставив впредь думать наперед и готовиться заранее.
   Сменив окно интерфейса, активировал опцию сбора ополчения, разом переведя все доступное мужское население моего владения, из крестьян в пехотинцев. А это больше трехсот человек, между прочим. Егеря не успели пока что убраться достаточно далеко от портала, так что за происходящим там еще можно было наблюдать. И то, что я видел, совершенно мне не нравилось. Демонов было много, очень много.
   - Действуйте по первому варианту, - выбрав в интерфейсе старост деревень, обратился я уже непосредственно к ним. Старики достаточно крепкие и авторитетные, чтобы подавить в зародыше любую панику среди своих односельчан. - Минимум час у вас есть.
   Зубастик глухо зарычал, с беспокойством перетаптываясь на месте. Отголоски моей ярости, передались и ему, динозавр оглядывался вокруг, растерянно пытаясь понять, кто виноват в смене настроения его хозяина и кого за это нужно убивать.
   - Не торопись, малыш, время драки еще не пришло, - потрепал я его по морде.
   - Сир, надо в замок возвращаться, - перебил меня подошедший сэр Кристиан. Ристалище уже опустело, только я с телохранителями еще и оставался здесь, заставляя парней нервничать.
   Выругавшись про себя, за тормознутость - отдавать приказы можно ведь и на ходу, кивнул и торопливо направился к холму, подавив настойчивое желание рвануть бегом. Тряхнув головой, погрозил пальцем Зубастику, взволнованно подскакивавшему на месте, не только мои эмоции на него влияют, но и в обратную сторону приходит не меньше. А это совсем не здорово, как бы мне не сорваться в самый ответственный момент, поддавшись чужому настрою - с непривычки-то.
   Магнус, зараза такая, оказался оффлайн! Не сдержавшись, прошипел ругательство и проверил кто из клана сейчас в игре находится. Всего трое, причем Симон из них ближе всех. Как же все не вовремя.
   - Атакован демонами. Нужна помощь, - четыре слова всего, а больше половины маны потратил. Вытащив из поясного подсумка склянку с зельем восстановления, быстро выпил. Хорошо еще, что за последние дни немалый запас скопился, каждый вечер над котлом колдовал, сегодня они мне пригодятся.
   - Понял тебя, помощь будет, держись! - спокойный голос клан-лидера, неслышный ни для кого, кроме меня, раздался через полминуты и несколько обнадежил. Надеюсь, подмога действительно будет, и сокланы не сочтут, что в данных обстоятельствах выгоднее будет подождать, а после отжать еще и мой замок.
   От крайних домов, в сторону распахнувшихся полностью ворот замка, уже потянулся редкий, пока, ручеек из самых расторопных горожан. Среди которых то и дело мелькали фигуры в броне, вызывая радость за собственную предусмотрительность. Это ведь только нанятые бойцы появлялись сразу со всем потребным снаряжением и оружием, обеспечение же таковым повышаемых, ложилось на мои плечи. В случае же форс-мажора, ополченцы оказывались, фактически, голыми и безоружными и могли только умирать безо всякой пользы, что было совершенно неприемлемо.
   - Твою же ж! - орел успел к данному моменту долететь до портала, и происходящее там мне активно не нравилось.
   Бесы и импы, захватившие плацдарм, расползлись по окрестностям, перекрывая все возможные подступы к скале, даже в воздухе было полно этих тварей. А из портала, полезли основные силы демонов. Разорители и гвардейцы, гораздо более дисциплинированные и сообразительные, оттеснили суетливых бесов еще дальше, а следом уже торопились миньоны, проскакивали гончие и церберы. И, всех этих гадов было очень много, даже приблизительно оценить не удавалось, но никак не меньше пяти сотен, а подкрепления все продолжали прибывать.
   От сбившихся в натуральные стаи, бесов, отделилась вдруг группа в полсотни импов и очень резво устремилась куда-то на юго-запад. Мысленно проведя прямую в направлении их движения, я глухо выругался - к реке демоны выберутся примерно в районе Веселой. Насколько бы хреново твари ни летали, сотня метров течения, преградой для них не станет гарантированно, и мне что-то совершенно не хочется проверять, сумеют ли семь десятков ополченцев, защитить от импов полторы сотни женщин и детей, уходящих из деревни. Оторваться от преследования, если демоны решат его организовать, крестьянам не удастся.
   Споткнувшись, с трудом удержался на ногах и злобно огляделся вокруг - мы, оказывается, уже успели доковылять до холма. Проигнорировав раздраженный взгляд сэра Кристиана, остановился, не хватало еще лбом землю протаранить, на глазах у множества зрителей, поднимать людям настроение таким способом, меня совершенно не тянет.
   Проблема жителей Веселой в том, что деревня находится слишком далеко от замка, эвакуироваться сюда, люди просто не успеют. И устраивать на реке столпотворение, подобное случившемуся в прошлый раз, когда все имевшиеся плавсредства, забитые народом под завязку, растянулись вдоль течения на пару километров, слишком опасно. Поэтому селянам предстоит долгий путь к ущелью, возле которого, бережно поддерживаемый в идеальном порядке, все еще стоит укрепленный лагерь, получивший именование - Дальний. Сомневаюсь, что занятым осадой замка демонам, захочется распылять силы, отправляя следом за беглецами большой отряд. А с мелкими, ополченцы и охрана ущелья, справятся без особых проблем. Главное, чтобы люди смогли дойти, и такую возможность я собирался им обеспечить.
   Шахтеры, трудившиеся в каменоломне, порадовали своей дисциплинированностью и расторопностью, к этому моменту, все десять ополченцев, успевших надеть броню и вооружиться, шахту уже покинули, скорым шагом направляясь прямо к берегу. Вот только импы заметят их раньше, чем люди успеют добраться до спрятанных в зарослях лодок. Пришлось слегка подправить курс, выйдет по времени немного дольше, зато примерно на середине пути шахтеры встретятся с пятеркой бойцов из охраны перевала гарпий, а учитывая еще и четверку гномов, отряд получится отнюдь не слабый. Лодок на них всех в нужном месте не хватит, поэтому у берега будет ждать галера, которая после переправы, уйдет ниже по течению, в соседнюю долину, два десятка человек ее экипажа, конечно, тоже могли бы пригодиться в бою, но бросать корабль не стоит.
   - Сэр Карлайл, возвращайтесь к Веселой, возглавите эвакуацию, - отыскав паладина на карте, приказал я. Вместе с парой егерей и тремя мечниками, он все эти дни, прошедшие с начала недели, занимался выслеживанием расплодившихся монстров, в ближних и дальних окрестностях деревни.
   Не особенно и далеко они в данный момент, успеют перехватить беженцев до того, как появятся импы, после к ним еще и группа с правого берега присоединится, так что у демонов шансов вообще никаких. Хотя, я бы предпочел чтобы все эти люди двигались сейчас к моему замку, увеличивая количество его защитников, но тут уж ничего не поделать.
   - Господин командор, - потеряв терпение, чуть ли не зарычал сэр Кристиан, угрожающе надвинувшись на меня и явно прикидывая, тащить упирающееся начальство в замок силой или же прямо здесь вырубить, чтобы не мешал телохранителям выполнять их работу.
   Из-за спины, в ответ донеслось злобное шипение и рыцарь, словно опомнившись, шагнул назад, демонстративно разведя руки в стороны. Зубастик навис своей треугольной башкой над моим плечом, уставившись на орденца неподвижным взглядом. Потрепав его по морде, мысленно приказал успокоиться и виновато кивнул сэру Кристиану.
   Пробегая мимо торопившихся попасть под защиту замковых стен людей, с раздражением подумал, что жадность и глупость никогда не остаются безнаказанными. Не захотел делиться с союзниками секретами порталов и теперь готовлюсь пожинать плоды. А самое поганое в том, что мои ошибки опять будут оплачены чьими-то жизнями.
   Во дворе царила деловая и, какая-то строгая, суета. Прибывающих горожан немедленно разделяли - женщины с детьми отправлялись обживать донжон, поступая в распоряжение мэтра Клааса и старшей горничной, которые для каждого сумели отыскать занятие. А мужчин, в большинстве своем уже облаченных в доспехи и вооруженных, тут же разбивали на десятки, назначая старшим опытного воина.
   Семь башен, возвышавшихся над стенами, постепенно наполнялись бойцами, послушно выполнявшими указания своих командиров. Протяженность периметра отнюдь немаленькая, так что одних лишь горожан и гарнизона замка, для их защиты не хватит. Однако с учетом имеющих все шансы успеть прибыть сюда, до подхода демонов, жителей из Яблоневки и Сосновки, вместе с патрулями, охраной Ближнего перевала и рабочих с ближайших шахт, в моем распоряжении окажется более трех сотен воинов.
   Сэр Константин, руливший всем этим людским потоком, набирающим силу по мере того, как вернувшиеся с полей и работ все новые горожане вливались в него, оставив вместо себя сэра Гийома, торопливо подошел ко мне.
   - Сир, эвакуация горожан займет еще примерно десять минут, - заговорил комендант замка, скользнув взглядом по взволнованно перетаптывавшемуся на месте Зубастику. - По сообщениям наблюдателей, демонов на правом берегу пока не видно. Так же не замечено их присутствие на нашем берегу. Отец Яков, под охраной сэра Оливера и десяти бойцов, вернулся в Храм, вместе с находившимися в гарнизоне аколитами.
   - Я понял вас, возвращайтесь к своим обязанностям, - кивнув в ответ, повернулся к рыцарю. - Сэр Кристиан, вам тоже следует занять свое место, согласно боевому расписанию.
   Орденец мрачно кивнул, пригрозил взглядом моим охранникам и удалился вместе с паладином. Держать при себе, во время штурма, практически сильнейшего на данный момент в замке бойца, было бы слишком глупо. Я бы и телохранителей вместе с ним отправил, не будь окна на моем этаже, в донжоне, настолько широкими. Импы, а то и кто покруче, смогут пролезть и кому-то придется их убивать.
   - За мной, - направился я, однако не к башне, как следовало бы, а в сторону конюшни. Прежде всего, следует позаботиться о Зубастике, которому торчать во дворе ни сейчас, ни тем более, когда начнется штурм, совершенно не нужно.
   Конюхов на месте, разумеется, уже не было, так что заводить динозавра в стойло пришлось самостоятельно. Ящер не упирался, но в эмоциях от него шибало настолько сильным недоумением моими действиями, что я на секунду и сам растерялся, усомнившись в том, что делаю.
   - Сиди здесь, малыш, - запирать его я не стал, мало ли что. Кони на появление Зубастика отреагировали на редкость флегматично - обученные боевые жеребцы, которых еще нужно умудриться напугать. - Позаботься тут обо всех.
   Послушный моей воле, ящер, разумеется, остался в конюшне, однако по нашей связи, для которой расстояние существенной роли не играло, его печаль и нервозность продолжали доноситься.
   - Мэтр Ансельмо, забирайте с собой учеников и мэтра Томаса, после чего двигайтесь на крышу донжона, - приказал я через интерфейс мастеру. Сколь бы старательно воины ни изучали аркобаллисты, справиться с ними лучше и быстрее, чем Мастер Осадного Оружия 5, они не способны.
   Направившись к входу в главную башню, попутно повесил Истинный Взор на командира караула на крыше. Когда откатится заклинание, еще раз скастую, чтоб никакая тварь невидимой подобраться к замку не сумела. Достав из подсумка склянку с зельем, торопливо выпил, прикидывая, на сколько мне еще хватит созданного запаса маны. С учетом скорости восстановления энергии от прокачанного на максимум Заклинательного Покоя, выходило, что вполне достаточно.
   На входе в донжон образовалась заминка, слишком уж много народу торопилось проникнуть внутрь, причем движение шло в обе стороны - как всегда в подобных случаях, слишком поздно выяснялось, что кто-то чего-то не учел, забыл и так далее. Хорошо еще хоть Лорда своего пропустить догадались, правда для этого понадобился окрик одного из слуг, поставленного специально регулировать это безумие.
   Взбегая по лестнице, переместил обзор карты к порталу, и чуть не споткнулся. Подавив ругательство, рванул вперед еще быстрее, посмотрев, что происходит в деревнях. Ничего радостного я там не увидел, к сожалению - все же крестьяне, это не вымуштрованные командирами воины и понятие "быстро собраться" для них весьма растяжимо.
   - Клаус, вы какого рожна копаетесь?! - от моего рыка, оказавшиеся рядом на лестнице люди шарахнулись в стороны, вжимаясь в стены, хорошо еще не навернулся никто на крутых ступенях. Раздраженно скривившись, я все же сбавил тон. - Бросить на хрен все лишнее и бегом сюда, кто опоздает, останется за воротами!
   Заскочив на свой этаж, проигнорировал вытянувшихся в струнку охранников и быстро открыл двери в Заклинательный Покой.
   - Окна на этаже замуровать, бумаги из моего кабинета, сюда перетащить, двери в комнаты заблокировать, - бросил я на ходу. Бойцы, конечно, не слуги но уж с таким несложным делом как-нибудь да справятся.
   Армия демонов вновь разделилась, еще на три части. Не менее полутора сотен импов, а скорее так даже и две, во всю прыть ломанулись к реке, оставляя позади более могучих, но при этом и медлительных хозяев. О том, что эти твари замыслили, гадать не приходится - наверняка постараются отрезать беглецов из деревень, от замка. Как минимум, замедлить их продвижение, до подхода основных своих сил. И, что самое поганое, у них есть для этого все возможности, ополченцы просто не обладают достаточным опытом, чтобы отразить такую атаку. Если селяне замешкаются, придется высылать им на встречу подкрепление, а потом им всем пробиваться в замок сквозь армию демонов. Без вариантов!
   Но с этой проблемой, при достаточной расторопности, можно вообще не столкнуться. А вот направление, выбранное вторым отрядом импов, мне совершенно не понравилось. С полсотни, примерно, тварей ринулись на восток, постепенно забирая к реке. Ничего такого, что могло бы привлечь их внимание на этом берегу, вплоть до обрывающихся прямо в воду скал, не было. С блокированием подхода возможных подкреплений с той стороны эта банда и подавно не справится.
   Зато на правом берегу находится логово горгон! Импам вполне хватит сил чтобы облететь скалы над водой, после чего останется только добраться до развалин - насколько бы крутой ни была королева, перебить всех уродцев она не сможет даже при поддержке дочерей.
   - Сука! - шипеть у меня получается уже не хуже, чем у Зубастика, парни, стоящие на входе, откровенно вздрогнули. Прикусив губу, раскрыл карту, торопливо ориентируя ее на долину гномов, единственный шанс сохранить медуз и обломать импам рога... Да! - Дядя Степа, отправляйся к логову горгон. Ты обязан успеть туда прежде, чем до них доберутся демоны! И только попробуй заблудиться.
   Титан, задумчиво разглядывавший первую (внутреннюю) стену в долине, раздраженно скривился, но кивнул. Точку на карте, куда ему следует двигаться, я уже поставил, так что теперь все зависит только от расторопности гиганта. Чуть меньше тридцати километров по прямой, даже притом, что сначала придется бежать через лес, должен успеть.
   Помедлил несколько секунд, глядя как титан, сказав что-то сэру Алистеру, направляется к выходу из долины. Гномы и люди уже заняли свои места и теперь с весьма кислыми лицами наблюдали за его уходом. Ничего, с любой наличной в этих краях мелочью, они способны справиться и без помощи гиганта, а если демоны попробуют направить часть своей армии еще и сюда, я только порадуюсь, все меньше тварей замок штурмовать будут. А ушедших можно и после выследить, никуда они тут не спрячутся.
   В логове медуз царило нездоровое оживление, мелкие горгоны, под руководством королевы, перетаскивали многочисленные обломки с поверхности, к началу лестницы в подземном зале, сооружая подобие баррикады. Как минимум сдаваться демонам эти девицы не собираются, что уже хорошо.
   - Я отправил к вашему логову титана, - королева, на мои слова нервно дернулась, озираясь, но тут же сообразила что происходит. - Доберется через два, может быть три часа. С полсотни импов могут появиться примерно через это же время, постарайтесь продержаться.
   Королева дернула хвостом и быстро кивнула, что-то сказав дочерям. На их лицах, сменяя раздражение и обеспокоенность, появились довольно-таки злобные ухмылки. М-да, какие кровожадные девушки мне служат, оказывается, пожалуй, с отрядом импов они смогут и безо всякой помощи справиться. Но титан в любом случае лишним не будет, надеюсь его присутствие всего-то в двадцати километрах от замка, заставит Аркелата понервничать.
   Кстати, как там этот ублюдок поживает? Активировав очередной баф, переключил обзор на основное войско демонов. Покрутил масштабирование, пытаясь различить, кто есть кто, заодно оценивая общее количество сильных бойцов - ничего утешительного, здесь минимум пять сотен этих ублюдков, плюс еще бесы и миньоны.
   Аркелата я все же сумел найти, правда опознать его удалось не сразу. Бугристый, иссеченный многочисленными шрамами череп Князя Ада больше не украшали рога. Вся левая сторона лица и вовсе представляла собой жуткую мешанину искореженной плоти, с развороченной глазницей. Причем раны эти были отнюдь не свежими, вполне затянувшимися шрамами. И левая рука отсутствовала по локоть.
   Кто же это тебя так разукрасил-то? И почему не довел столь замечательный процесс до конца, выдрав второй глаз, а то и вовсе башку отчекрыжив с шеи. Широко ухмыляясь, я разглядывал изуродованного демона, чувствуя как обжигающая, лишающая способности связно мыслить, ненависть уступает место холодной ярости. Рано или поздно, я доберусь до тебя, выродок.
   Поймав себя на странном ощущении, задумался, внимательно всматриваясь в лица и рожи демонов державшихся рядом с Аркелатом. И почему у меня такое впечатление, что командует всей этой ордой отнюдь не мой кровник?.. Одна из трех Повелительниц Боли, окруженных целым выводком суккуб, державшаяся чуть в стороне от всех, невольно притягивала к себе внимание. И именно на нее чаще всего оглядывались прочие демоны-командиры, словно разрешение спрашивали.
   Уменьшив масштаб, оглядел неторопливо прущее войско демонов с полукилометровой высоты. Может ли так быть, что Аркелат не единственный герой здесь и, не главный? Может, наверное, особенно учитывая в каком физическом состоянии он сейчас пребывает. Меняет ли данный факт что-нибудь для меня лично, прямо сейчас? Не знаю, но подумать на эту тему точно стоит, если, конечно, удастся пережить сегодняшний день.
   Демоны определенно очень хорошо подготовились к предстоящему штурму и помимо количественного состава. Вот, кстати, тоже факт в копилку предположения о союзниках Аркелата, самостоятельно такое войско собрать ему было бы затруднительно. Хотя, возможно я ошибаюсь и ублюдок просто выгреб все имеющиеся резервы, не оставив в собственном замке вообще никого. Но, вряд ли - бесы плодятся быстро и помногу, однако не три сотни за две недели уж точно.
   Взгляд невольно скользнул по четырем тварям, видеть которых в этом и без того мощном войске, было откровенно страшно. Четыре Дьявола, в черных доспехах и с черными же двуручными мечами за спинами, сами по себе тянули на небольшую армию. Не знаю, какой у них уровень, но если выше десятого, то мне не выжить. Потому что драться против этих уродов смогут только Архангелы, которым при этом еще придется каким-то образом справиться с восьмеркой Ифритов, лениво паривших над толпой демонов.
   Примерно треть разорителей, тащили на себе здоровенные щиты, запросто способные укрыть сразу двоих. Арбалетчикам будет очень непросто пробить такую защиту.
   Так, а это еще что такое?
   Над Аркелатом, прямо в воздухе, соткалась небольшая, полупрозрачная тварь и замолотила крыльями, рванувшись вверх и вперед. Похоже, урод решил собственными глазами увидеть, что творится на моем берегу и какие сюрпризы ожидают демонов.
   Орел, медленно круживший на большой высоте - подняться на которую бесам было не под силу, а заклинанием или стрелой достать, тем более - сложил крылья и ринулся вниз. Состязаться в скорости полета с птицей, неведомый уродец определенно был не способен, да и не видел он противника до самого последнего момента. Могучие когти вцепились в тварь, ломая крылья, удар клювом и отброшенный труп растворился не долетев до земли.
   Изуродованная харя Аркелата, исказилась в вовсе уж кошмарной гримасе. Злобные ухмылки окружающих демонов, отреагировавших на его бешенство откровенным хохотом, окончательно утвердили меня в мысли, что командует здесь не он. Даже огрызнуться не посмел, ублюдок.
   Напоследок оглядев войско демонов, переключил карту на замок, пока есть время, стоит заняться подготовкой давно обдуманных сюрпризов. Не так их много, как мне бы того хотелось, но демонов "порадовать" точно хватит.
  
   Деревенские успели добраться до города, прежде чем преодолевавшие реку импы, смогли отрезать их от замка. Громадная стая крылатых тварей, поднявшись в воздух, немедленно ринулась в атаку - двигавшиеся плотными группами люди, показались им достаточно беззащитными. Даже если командующие армией демонов и собирались остановить уродов, то не успели.
   Завывающих в бешенстве тварей встретил настоящий дождь из арбалетных болтов, промахнуться по такой толпе было просто невозможно. Полторы сотни ополченцев, три десятка воинов из охраны перевала и патрулей между деревнями и шахтами. И все они вооружены арбалетами, да и атака не в чистом поле случилась, а среди городских домов.
   Избиения, к сожалению, не получилось нескольких десятков трупов и раненых импов, рухнувших на землю, хватило чтобы отрезвить пыл зарвавшихся тварей. А может начальство спохватилось и отозвало, в любом случае уродцы ломанулись прочь с не меньшей скоростью, чем до этого рвались к людям. Раненых гадов немедленно и с видимым удовольствием добили.
   Основному войску демонов, вынужденно ориентировавшемуся на медлительных высших миньонов, оставалось еще километра полтора до берега. Импы, с порученной им задачей, ну как я ее понял - раздергать мои силы и оттеснить беглецов из деревень от замка, не справились. Вряд ли их погонят, практически на убой - сейчас уже и защитники замка смогут присоединиться к отражению атаки.
   Выслушав очередной доклад от слуги, присланного мэтром Клаасом, позволил себе вздохнуть свободнее. Замок на данный момент был рассчитан на постоянное проживание в нем около четырехсот человек, включая и гарнизон. Однако с учетом горожан и, теперь вот, деревенских, людей насчитывалось почти вдвое больше. И размещение их всех по этажам с хотя бы минимальными удобствами, да еще и чтобы никто под ногами у занятого делом народа не путался, пришлось взвалить на крепкие плечи моего управляющего. В очередной раз доказавшего свою незаменимость.
   Конечно, о длительном проживании всей этой толпы не могло быть и речи, хотя, как показывает историческая практика, в реальном мире случались порой и не такие чудеса. Тем не менее, я все же рассчитывал, что еще до наступления ночи текущий кризис завершится, так или иначе - либо нас демоны вырежут, либо мы их. А пока же замок напоминал бочку набитую всем подряд до такой степени, что уже не лезет, а ее еще и закрыть при этом пытаются.
   Быстро проглядев карту, удостоверился, что рабочие с далеко расположенных шахт благополучно их покинули. Подкорректировал движение некоторых групп, чтобы они уж точно мимо друг друга не проскочили и понадеялся, что люди смогут живыми добраться в Дальний Лагерь. Все необходимое для этого у них имеется, включая доспехи, оружие и трехдневный запас провизии. Ситуации, подобные нынешней, если их удается пережить, весьма способствуют развитию предусмотрительности, граничащей с паранойей - начинаешь заранее готовиться ко всему. Особенно хорошо, если имеются грамотные и сообразительные помощники, способные подсказать и направить, если сам не допрешь.
   С эвакуацией возникла некоторая заминка - дорога к замку, в самом неудобном месте почти на две трети была перегорожена настоящим противотанковым рвом. Ну, почти, все же сооружать полноценное фортификационное сооружение, в данном случае, было бессмысленно, поскольку демоны гораздо маневреннее танков. Земля была вынута только со стороны города, образуя перед наступающими некое подобие ступеньки. Пятнадцать метров в ширину и почти три в высоту - вполне достаточно чтобы атакующие испытали серьезные трудности, преодолевая ее, и при этом не смогли бы укрыться от обстрела со стен и башен. Семьдесят метров от ворот, для арбалета это фактически идеальная дистанция.
   Обойти это чудо инженерной мысли, разумеется, ничего не мешает, правда склоны холма в этом месте становятся довольно крутыми и подниматься по ним удерживая в руках башенный щит, да еще и не подставляясь под стрелы... ну я с удовольствием посмотрю, как демоны попробуют провернуть подобное.
   Дождавшись, когда беженцы, наконец-таки минуют специально для них и оставленный узкий проход, вновь активировал заклинание и придал рву окончательную форму. Земля, спрессованная чудовищным давлением, по прочности теперь мало чем уступает граниту, так что и обрушить препятствие демонам не удастся.
   Полученная в числе прочих трофеев книга Знания магии Материи, поставила передо мной очень серьезный вопрос - какие заклинания, из четырех доступных, мне взять? На корабле было время как следует поразмыслить на эту тему, так что к моменту возвращения в замок я уже смог определиться. Низкие показатели Силы Магии и Отката, делали практически бессмысленным использование заклинаний первого ранга. На сильных врагов применять их бесполезно, максимум поцарапать и разозлить удастся, а с мелочью мои воины и без всякой магии способны разделаться. Даже файерболл, в моей ситуации не особенно действенным окажется, без присущих магическим классам умений и без скидок в стоимости заклинаний, как с Белой Магией.
   К сожалению, Метеоритный Дождь, Цепную Молнию и им подобные, замечательные заклинания через аукцион получить невозможно. Использовать изучение через Заклинательный Покой чревато получением бесполезной дряни, так что и этот вариант отпадает. Перерыв аукцион, все же сумел подобрать, на мой взгляд, пару вполне подходящих под мои запросы заклинаний, потратив все золото взятое добычей в храме ящеров.
   Подчинение Земли, позволявшее напрямую воздействовать на землю и камень, даже по первым прикидкам выходило чрезвычайно полезным - проложить дорогу по неудобной местности, ров на опасном направлении сделать, врагу ноги переломать. Очень многофункциональное заклинание, которое можно использовать не только в бою.
   Правда, не все так просто, есть у него и свои ограничения. Зачарованный камень, как например стены моего замка, поддается заклинанию гораздо тяжелее и дольше.
   Выпив очередное зелье с маной, с неудовольствием отметил, что флаконов осталось всего два десятка, очень это затратное дело оказывается, колдовать. Впрочем, грех жаловаться - без умения Зельевар, я бы и половины уже сделанного не осилил.
   Конечно, у демонов может оказаться маг владеющий таким же или схожим по воздействию заклинанием. Да даже боевой магией можно, при определенном старании, на фиг срыть возведенную мной преграду. Милости просим, пускай стараются. Это мне, при полностью развитом Заклинательном Покое, не составит труда дотянуться на два километра от замка, без лишних затрат маны. Демонам подобное даже близко не светит.
   Так что пусть пробуют, если энергии не жалко - даже если в невидимости смогут подобраться незамеченными, при попытке колдовать, слетит сразу же. А аркобаллисты, с учетом бонуса к дальности стрельбы от донжона, без труда и на четыреста с лишним метров долбануть стрелой способны.
   Кроме того, ров не единственный сюрприз, заготовленный мною на этом направлении. Ворота вообще являются самым слабым местом в обороне, просто в силу того, что выломать их гораздо проще, чем обрушить стену. Как и взобраться на нее, даже имея в своем распоряжении штурмовые лестницы и осадные башни. Последние, к слову, затащить на мой холм абсолютно нереально.
   Одними лишь импами демоны замок захватить не смогут, поэтому штурм обязательно будет и единственное доступное тварям направление - ворота. Надеюсь, им понравится, я очень старался.
   Во дворе, новоприбывших уже ожидали, распределяя кого куда - в донжоне свободного пространства практически и не осталось, жутко представить, что тут начнется, если демонам удастся прорваться внутрь. И, к слову, воображение не у одного меня такое богатое, каждый из бойцов в полной мере осознает, сколько жизней зависит от него. При этом, как ни удивительно, моральный дух у людей, вынужденных противостоять такому страшному врагу, невероятно высок.
   Дожидаясь отката перед очередным бафом, с удовлетворением отметил, что замок, как никогда прежде, готов к отражению штурма. Гарнизоны почти всех башен укомплектованы полностью, от сорока до пятидесяти бойцов в каждой. Смотровые щели и амбразуры, позволяют накрыть перекрестным огнем все пространство двора и стен, в том числе и стрелять по атакующим с воздуха. Высовываться за пределы прочных, надежных стен, пехотинцам запрещено, пусть лучше демоны сами внутрь ломятся.
   Идея обеспечить каждого крестьянина доспехами и оружием, разом превращая беспомощную толпу в некое подобие войска, лежала на поверхности. Все упиралось, как и всегда, в деньги - убедить прижимистых старост взвалить оплату за снаряжение на самих крестьян, оказалось весьма не просто. Но в итоге, я все же справился. Ни о каких латах, конечно же, речь даже и не шла, кольчуги и то не каждый мог себе позволить, так что основная масса ополченцев обзавелась кожаной броней. Все лучше, чем совсем без нее. Из вооружения - щит и топор, обращаться с которым, хоть сколько-нибудь сносно, умел каждый крестьянин, в отличие от дорогого меча.
   Однако главным, на что я собственно и делал ставку в сборе ополчения, были арбалеты. Раз уж у людей в рукопашную драться с демонами способны только сильнейшие и самые дорогие из бойцов, то дальнобойное оружие единственная возможность хоть как-то уравнять силы. Полсотни болтов даже Дьяволу здоровья не прибавят и никакая магическая защита, под таким обстрелом долго не протянет. Что уж говорить обо всех прочих тварях. А арбалетов у меня еще со времен войны с некромантом много сделано и производство их не прекращалось. Так что хватило вооружить всех и каждого.
   Импы тем временем успели не только удрать обратно за реку, но и до войска добраться. Судя по тому, что нескольких крылатых ублюдков, в неплохих доспехах, выделявших их из прочей стаи, тут же, на глазах у всех, максимально жестоко казнили, командующий армией демонов, нашел на кого взвалить ответственность за провал операции. А может просто под руку не вовремя подвернулись, мне, в сущности, наплевать, пусть хоть полностью друг друга поубивают.
   Кстати, за прошедшие полтора часа, Аркелат еще дважды предпринимал попытки отправить вперед летающего разведчика, но оба раза тому удавалось отлететь от войска очень недалеко. Добраться до моего орла ни импам, ни прочим тварям не удавалось, так что оба раза я имел удовольствие наблюдать перекошенную от бешенства морду Князя Ада.
   Оценив оставшееся демонам расстояние до реки, прикинул, что минут десять у меня еще есть. Место будущей переправы, находилось от замка на расстоянии почти трех километров, уроды явно опасались возможных пакостей с моей стороны. Не то чтобы напрасно, просто я рассудил, что потратить призыв одного Архангела, только на то, чтобы утопить несколько десятков тварей, не самый выгодный размен.
   Мои силы и без того уступают демонам более чем вдвое только по количеству, качественная же разница и вовсе измерению не поддается. Двести сорок три ополченца первого уровня, почти две трети всех имеющихся воинов. На первый взгляд, если не доводить дело до прямых столкновений, рассчитывая только на арбалеты, как бы и не настолько все плохо. Вот только ополченцы по скорости и точности стрельбы, тренированным бойцам уступают весьма сильно. Для уверенного владения оружием, требуются постоянные и долгие тренировки с ним. И ведь, что самое обидное, таковые даже стояли в планах, но не ближайших - отрывать крестьян от восстановления порушенного демонами в прошлый визит, было никак нельзя.
   Тяжело вздохнув, тряхнул головой, отгоняя мешающие сейчас мысли. Сэр Константин, с возложенными на него обязанностями справлялся замечательно, успев организовать новоприбывших по местам. Взятые в храме Хуулга, со жрецов амулеты с защитой от магии, распределили между командным составом, включая десятников. Хоть и маленькая прибавка от них к сопротивлению, но вдруг именно она поможет выжить.
   А если в общем, то получалось негусто. В замке сейчас находятся аж одиннадцать паладинов, вот только сражаться из них способны всего лишь четверо, остальные даже защитить себя не смогут, если демоны сумеют до них добраться. Расклад получается почти как в прошлый раз. Но, к счастью, не совсем.
   Поскольку экономить в текущей ситуации, уже не имело никакого смысла, имевшиеся в казне деньги я потратил полностью, наняв новых бойцов. И к четырем рыцарям, вернувшимся со мной от гномов, присоединились еще трое - добытой и тщательно сберегаемой за обе недели руды, хватило на них и еще одного оруженосца. Последних в замке теперь одиннадцать. Двадцать два егеря. Пять латников. Двадцать четыре мечника. И семьдесят пять пехотинцев.
   Зато сразу семь прелатов - один десятого уровня, трое восьмого, один третьего и двое первого. Если не тупить и вовремя использовать эту, между прочим, весьма грозную даже в нынешних обстоятельствах, силу, то ни один Дьявол живым отсюда не уйдет. Ну и сорок один аколит - фактически, боевые маги, пусть и не особенно сильные, зато именно против демонов и заточенные. Есть у нас все шансы не только отбиться, но и потрепать уродов так, чтобы сюда дорогу напрочь забыли.
   Повторять прошлый трюк с выпусканием накопленной Алтарем энергии, в этот раз мы не стали. Слишком уж расточительно получается, при минимальной пользе. Есть ведь и другие методы осложнить демонам жизнь, если те попытаются добраться до Храма, главное чтобы времени на проведение соответствующего ритуала хватило. Наложенное на строение Благословение дает некоторую надежду, что эта основа моего будущего благополучия, устоит. К тому же, предыдущие дни прелаты вовсе не сидели без дела, ритуалы, проведенные ими на Древнем Кладбище и возле замка некроманта, ни золота ни ресурсов не требуют. Это, конечно, не полноценное Освящение Земли, способное убить даже сильнейших демонов и нежить, но хотя бы на несколько процентов, их ослабит.
   Аркелат, со всей своей поганой ордой, как раз добрался до реки и импов немедленно погнали на другой берег, перекрыв ими все возможные подступы к будущей переправе. Даже будь у меня в распоряжении невидимки и свитки с чем-нибудь массово-убойным, подобраться к демонам удалось бы разве что по воде. Мимолетно погрустив о невозможности устроить ублюдкам Армагеддон или Цунами с Ураганом, продолжил внимательно следить за Аркелатом. Заклинание Ледяного Моста, которое тот использовал в прошлый раз, было весьма требовательным не только к магическому резерву, но и Откату. Зато и стоять сооружение будет не меньше трех часов, если по нему ничем не бить, конечно и при этом выдержит переправу хоть целой армии титанов.
   Образовавшиеся на обоих берегах корки льда, стремительно начали увеличиваться, устремившись на встречу, друг другу и всего через несколько секунд срослись на середине реки. Широкий, не меньше десятка метров, ровный покров моста, заискрился в лучах солнца.
   Я досадливо поморщился, Аркелат, даже если и владел этим заклинанием, предпочел использовать свиток. Впрочем, сомневаюсь, что ублюдок отправился на войну, не озаботившись возможностью пополнять собственный резерв маны, так что разницы, в сущности, никакой. Ну, кроме стоимости самого свитка, конечно.
   Оповестив командиров о том, что демоны начали переправляться через реку, быстро проверил, как обстоят дела у прочих моих подданных, оказавшихся вне замка. Наблюдать за продвижением отрядов импов возможности больше не было и, хоть и не поступало пока тревожных сигналов, беспокойство все равно оставалось. Беженцы из Веселой, объединившись с паладином и группой с правого берега, от деревни уже удалились весьма далеко. Если и догонят их демоны, то люди гарантированно сумеют защититься.
   К логову горгон также никто пока добраться не успел, у меня даже сомнения возникли, что импов именно сюда отправили. Наблюдатели на башнях в том направлении никакого шевеления не отмечали, но, на всякий случай, все же дополнительно накрутил бойцов, хоть и немного тварей, но лучше перестраховаться.
   Разделившись на четыре отряда, с бесами и миньонами в авангарде каждого, демоны двинулись к городу, охватывая его полукольцом. Меня больше всего интересовал последний, в котором, оказались сосредоточены самые сильные и опасные для нас, твари. Повелительниц Боли даже разглядеть толком не удавалось, настолько много вокруг них оказалось охраны, Ифриты вообще парили в воздухе почти над самыми их головами, а сверху еще и целая стая импов прикрывала. Задвинув подальше размышления о том, кем же на самом деле являются эти суки, терпеливо ждал, когда демоны войдут в зону действия моего Заклинательного Покоя.
   Первые отряды, уже добрались до города, растекаясь мерзким потоком по его улицам, проникая в дома и разрушая, ломая, уничтожая все то, что с таким трудом и упорством создавали мои люди. Миньоны, из которых передовые группы в основном и состояли, немедленно принялись вырубать деревья в садах и стаскивать их на рыночную площадь.
   Злорадно оскалившись, активировал заклинание, намечая площадь его воздействия, гарантированно захватывавшую и Повелительниц и Князей с Дьяволами... И ничего! Мана будто в бездну ухнула, мгновенно обнулив внутренний резерв, а намеченные целями твари, как шли, так и продолжали двигаться дальше.
   Прошипев ругательство, вытащил склянку с зельем и торопливо выпил. Гребанные демоны, решили и с этой стороны подстраховаться. Антимагия - заклинание или воздействие артефакта, сейчас уж не важно, главное, что теперь их не достать. Зато, когда начнется штурм, можно будет и отменить мешающее собственным магам, воздействие, мне станет уже не до них, особенно когда Дьяволы на стене окажутся.
   К моменту, когда командный состав войска добрался до городской площади, там уже валялся настоящий штабель из бревен, утоптанная земля была завалена щепками и обрубленными ветвями. Для чего нужны все эти приготовления, догадаться было не сложно - демоны намереваются соорудить настил, чтобы преодолеть созданный мною ров.
   И действительно, гвардейцы из последнего отряда еще даже не успели занять отведенные им места по периметру площади и в штурмовых группах, когда миньоны, с каким-то обреченным воем, долетевшим даже сюда, похватали бревна. Орущая толпа уродцев, мутной рекой выплеснулась из города и устремилась в сторону холма.
   - Наблюдателям - внимание, остальным - стрельба по готовности, - прорычал я в интерфейс. Торопливо проверил оставшееся время уже наложенных бафов, запоминая, в какой очередности их обновлять.
   Копье аркобаллисты, промелькнув в воздухе, врезалось в плотную толпу тварей, пробив в ней настоящую просеку. Заполниться новыми телами, образовавшаяся прореха не успела, второе копье протаранило ряды мерзких карликов едва не до середины... И все.
   С тоской припомнив стационарный артефакт в замке некроманта, только тяжело вздохнул. Та дрянь хоть и плюется магией лишь раз в пять минут, зато долбит сразу по площади, да еще и яд распыляет. А еще артефакт идет в комплекте с замком, не требуя для своего создания ни мастерских, ни мастеров.
   Завывающие миньоны, разумеется, понесенными потерями не впечатлились. Этих тварей вообще невозможно напугать и заставить отступить кроме как по приказу хозяина. И не смотря на субтильность, воспоминания от встречи с ними остались самые неприятные - толпа фанатиков, прущая по трупам и одержимая желанием добраться до твоего горла - это страшно.
   А еще эти твари очень шустрые, аркобаллисты не успели выстрелить повторно до того, как миньоны преодолели границу досягаемости арбалетов. К сожалению, устройство замка таково, что в этом направлении, за пределы стен, можно стрелять лишь из трех башен и донжона.
   Но даже так, целый рой болтов, хлестнувший по накатывающей толпе, производил жуткое впечатление. Первые ряды демонов просто выкосило, подчистую - небольшие щиты, которыми они пытались закрываться, спасти просто не могли. Упавших неудачников, прущее следом стадо буквально втаптывало в землю, оставляя за собой настоящую кашу из крови и мяса.
   Скорость заряжания арбалетов у тренированных бойцов и ополченцев, различалась существенно, так что слитных залпов больше не было, зато болты летели безостановочно, понемногу сокращая количество тварей. Аркобаллисты выпустили еще по одному копью и замолчали, потому что миньоны уже добрались до преграды и пытались вколотить в спрессованную моей магией землю, бревна. На окраине города обозначилось шевеление - разорители и гвардейцы, в тяжелых доспехах и с башенными щитами, готовились устремиться на штурм. И убивать их так же легко, как мелких ублюдков, не получится.
   Кстати, вопреки ожиданиям, демоны не стали соваться к Храму, ограничившись лишь осмотром окружающей его территории. То ли настолько уверены в своих силах, что не принимают в расчет моих Архангелов, то ли как-то сообразили, что прямо сейчас его уничтожить не получится.
   Тем временем, почти всякое шевеление возле рва, фактически, прекратилось - миньонам так и не удалось как следует закрепить притащенные с собой бревна. Но это уже не имело значения, гора трупов, образовавшаяся там, могла послужить демонам ничуть не хуже. Раскатистый вой импов, дружно рванувших в небо и устремившихся к замку, послужил тому доказательством.
   Зрелище полета этих тварей, было довольно жутковатым - громадная стая мелких и злобных уродцев, способная разодрать в клочья почти любого в моем войске. Хорошо, что верхняя площадка донжона защищена крышей, радиус обзора, конечно, значительно уменьшился, да и стрелять не так удобно, зато и до бойцов моих не так просто теперь добраться.
   Я не спускал глаз с Дьяволов, взявших свои мечи в руки, но не торопившихся двигаться вслед за разорителями, устремившимися к холму почти одновременно с импами. Эти четверо способны проломить всю мою оборону и не факт, что Архангелам удастся с ними совладать, даже вдвоем на одного, поэтому я просто обязан постараться уравнять шансы, благо теперь есть чем.
   Кто именно повесил на ублюдков Невидимость, заметить не успел - в какой-то момент твари просто исчезли из поля зрения, даже не сразу понял, что именно произошло. Злобно выругавшись, переместил обзор карты на замок - демоны отключили Антимагию, но воспользоваться таким подарком мне уже не удастся, за те минуты, что будет длиться откат заклинания, Дьяволы могут многое успеть натворить.
   - Прелатам внимание! Призыв по моей команде, - прохрипел я в интерфейс, голос неожиданно сорвался. Секунды напряженного ожидания капали с размеренностью метронома и, субъективно, очень медленно.
   А с неба на замок щедрым потоком лилась кровь и сыпались трупы бешеных тварей, пытавшихся пробиться в башни, ломавших двери и лезущих в бойницы. Импы в полной мере выполнили возложенную на них задачу по отвлечению внимания - ни с первых трех башен, ни с донжона по разорителям никто стрелять просто не мог.
   - Призыв!
   Возникшую на стене, рядом со входом в воротную башню, здоровенную фигуру с черным двуручным мечом, я едва не проморгал в царившем там хаосе. Дьявол, не задержавшись на месте ни на секунду, рванулся вперед, расшвыривая мешавших ему импов, и врезался плечом в дверь. Шаг назад и мощный пинок буквально выворотил ее вместе с косяком. Ткнув мечом в дверной проем, Дьявол проорал что-то...
   И шарахнулся в сторону, выронив клинок - вокруг уродливой башки возникла Сфера Удушения. Вращавшийся с дикой скоростью воздух, до костей ободрал ладони Дьявола, инстинктивно потянувшегося к лицу, и мгновенно высосал весь кислород из его легких. Не видящий ничего вокруг, урод врезался в стену и отшатнувшись, перевалился через низкий парапет в замковый двор.
   Гребанный ублюдок! Сука! Не успел... через выбитую дверь, в башню грязным потоком втекали импы, успевшие пролезть, протиснуться, вцепиться в защитников, оттеснить их от входа. Мелкие проворные твари, в такой тесноте получили огромное преимущество и пользовались им вовсю.
   Вытащив из подсумка флакон, выдрал пробку и быстро проглотил зелье, поддержание заклинания стоило пять единиц маны в секунду - всего лишь полминуты при моем крошечном резерве. Или же напротив, целых тридцать секунд, это как посмотреть - задыхающийся ублюдок, не способный видеть ничего вокруг, с трудом пытался подняться на ноги, а его тело, пробивая броню насквозь, рвали десятки арбалетных болтов. Хрен ты выживешь, падла!
   По ту сторону ворот, почти коснувшись их, вдруг вспухло огромное, грязно-серое облако, мгновенно похоронившее в себе сразу несколько десятков гвардейцев и пару Ифритов, слишком увлекшихся сжиганием прятавшихся за бойницами башни, людей. Третий, как-то очень резко разучившись летать, грохнулся на землю и с воем покатился по склону холма, почти утратив ауру пламени. Сработала моя ловушка, попробуйте теперь преодолеть пятнадцатиметровую траншею перед воротами!
   Грохот в соседних помещениях, не дал мне как следует насладиться моментом. Импы, расшвыряв баррикады у окон, принялись выламывать двери сразу во всех комнатах этажа, торопясь добраться до меня и Заклинательного Покоя.
   - Строй! - бойцы, закрываясь щитами, застыли в дверном проеме, готовясь к бою. Крис, оруженосец, командовавший ими, оглянулся на меня. - Сир, мы готовы.
   - Тогда поубиваем тварей, - не лучшая моя речь, однако воинам понравилась, судя по злобным ухмылкам. Святое Оружие - сраная Эссенция! Всего лишь двадцать процентов к урону, вместо тридцати, положенных, за счет Крестоносца. - Куда им против нас!
   Взяв протянутое мне короткое копье, встал во втором ряду, за спиной оруженосца. Не смотря на все свои паладинские умения, с Крисом мне в сноровке не тягаться, даже скорее мешать буду, поэтому придется засунуть гордость подальше и вперед не соваться.
   Дверь на этаж оставалась закрытой, мне совсем не хочется чтобы демоны смогли разгуливать по донжону, слишком много здесь безоружных людей сейчас. Поэтому на площадке лестницы дополнительно ожидают команды десять ополченцев, в хороших доспехах и с латником-командиром, так что ни одна тварь не пролезет.
   С треском, разлетелась в щепки дверь в спальню и оттуда хлынула орущая толпа импов. Первых немедленно сшибли арбалетные болты, но прочие уроды даже не замедлились. Дружное рычание воинов, упершихся щитами в спины первого ряда, и в следующую секунду твари врезались в бойцов, едва не вышибив всех нас из дверного проема.
   - Бар-рр-а!
   Копье скользнуло над плечом Криса, пробив горло импу, чуть ли не по головам остальных уродов, пытавшемуся добраться до оруженосца. Рывок, и узкий, похожий на шило наконечник, освободившись от трупа, вонзается следующей твари в локоть. Боевой Клич, притормозивший ублюдков на считанные секунды, помог нам устоять.
   - Готовься!.. Раз! - рычание Криса заглушило визг импов. Сжавшись за щитами мы напряглись и слитным рывком продвинулись вперед, расшвыряв тварей. Копья и мечи обрушились на сбитых с ног и растерявшихся демонов, заливая все вокруг кровью. - Раз!
   Дверь на этаж распахнулась и в спины тварей полетели болты, пробивая бездоспешных уродов насквозь. Щиты и копья намертво перегородили узкий проем, позволяя нескольким арбалетчикам стрелять через головы своих, не опасаясь при этом задеть нас.
   Они возникли одновременно, на пороге кабинета и спальни - два теряющих прозрачность силуэта, от которых во все стороны шибануло... чем-то, сумевшим пересилить обжигающую разум ярость и жажду убивать. Всего на мгновение, но его оказалось достаточно, чтобы остановиться, замереть, пытаясь понять, увидеть.
   Волна холода, сорвавшаяся с руки Повелительницы Боли, прокатилась через все помещение, проморозив до самого нутра, оказавшихся на пути бесов и накрыла дверной проем на лестницу. И одновременно с этим, длинный кнут, зажатый в кулаке второй, обвился вокруг плеч Криса и, полыхнув огнем, разрубил оруженосца надвое.
   - Сука!!! - брошенное копье перехватил собственной грудью один из импов. Повелительница шевельнула кнутом, и улыбнулась, глядя мне в глаза.
   Я сжал кулак, заставив расступившийся под ногами твари камень, вновь сойтись, перемалывая в труху плоть и кости. Демоница с воем рухнула вперед и забилась на полу, ломая собственные колени.
   - Бар-рр-а!
   Латник, расшвыряв ошеломленных импов, врезался во вторую, успевшую крылом отбить его меч в сторону. Сцепившись, они покатились по полу, визжащая от злобы и ярости суккуба оказалась сверху и вцепилась когтями в шею Кайла.
   - Руби! - ненависть накрыла с головой. Отбив щитом удар ятагана, врезал по уродливой харе импа кулаком и отрубил руку второму. Рядом мелькнули жала копий, отшвырнувшие загораживавших путь тварей и я рванулся вперед.
   Повелительница извернулась, успев убрать из-под меча голову, но полностью избежать удара не сумела. Клинок срубил левое крыло, которым она пыталась закрыться и отсек руку почти по локоть. Откатившись в сторону, тварь, не вставая, рубанула перед собой кнутом. Перепрыгнув пылающую багровым огнем полосу, швырнул в демоницу щит, сбивая второй удар, и одновременно, чье-то копье пробило суке живот, заставив выронить оружие. Быстрый шаг вперед и голова твари отлетела в сторону.
   Двое импов, не успевшие заслонить собой госпожу, замедлились, озираясь вокруг. Не дожидаясь, пока и без того невеликие их мозги встанут на место, после сброшенного "поводка", прибил обоих и быстро развернулся. Вторая суккуба, с пробитой сразу несколькими болтами башкой, замерла неподвижно. Растерянных и вялых импов уже дорезали выжившие бойцы.
   - Трупы к дверям комнат стаскивайте, - прохрипел я, с трудом проталкивая слова сквозь пересохшее горло. Быстро подошел ко второй Повелительнице и отрубил голову и ей, так оно надежнее будет.
   Отойдя к дверям в Заклинательный Покой, чтобы не мешать бойцам, прислонился к стене и подавил желание стянуть шлем, не хватало еще чтобы люди мое лицо сейчас увидели. Запоздалый страх растекался по телу, неприятной слабостью - ведь по самому краешку прошлись!
   Обольщение, использованное Повелительницами, почти смогло перебить наложенные на бойцов бафы, только мое присутствие и Лидерство удержали разумы воинов. Что они успели бы натворить в башне, битком набитой безоружными женщинами и детьми, было просто страшно представить.
   Обоих наших, сумевших выжить после Конуса Холода, уже унесли вниз, погибших тоже оттащили на лестницу. Подоспевшее подкрепление, из десятка замковых слуг, тоже не избежавших призыва в ополчение, подключились к сооружению баррикад из трупов демонов. А я сообразил, наконец, открыть карту, чтобы выяснить, почему импы не торопятся повторить штурм и что вообще творится снаружи.
   В пяти километрах от города, на дороге, зверинец демонов насмерть сцепился с передовым отрядом из нескольких десятков огров. Кто там и кого рвет, разглядеть не получалось, но судя по тому, что зеленомордым не удалось с ходу разметать тварей, силы примерно равны.
   Около двухсот орков, обходили место сражения по широкой дуге, отрезая демонов от ледяного моста. А следом двигался еще один отряд, из негров, торопившихся на помощь ограм. Что произойдет, как только эти две группы соединятся, догадаться было не сложно. Бойцов у демонов все равно больше, но почти треть из них бесы и если удастся прижать тварей к реке, да еще я выведу людей на помощь союзникам...
   Рисковать демоны не захотели, стянув расползшиеся по городу отряды в один кулак и отозвав от замка разорителей, отступили к берегу. Похоже, прорываться к мосту они не собираются, а это значит, что у тварей есть как минимум еще один свиток с нужным заклинанием.
   Отыскав в толпе демонов Аркелата, я торопливо выпил зелье, восстанавливая сворованную импами ману и не спуская с ублюдка глаз. Чтобы воспользоваться заклинанием, Антимагию придется убрать, и в этот момент я тебя достану, сволочь. А если успею прервать заклинание до того, как оно активируется, бежать демонам станет некуда и тогда можно будет вырезать тварей всех до единой!
   Свиток оказался у Повелительницы Боли и момент, когда она им воспользовалась, я все-таки прозевал, впрочем, учитывая сколько демонов сгрудились вокруг нее, защищая от любых возможных атак, ничего удивительного.
   - Сука! - с досадой врезав кулаком по стене, перевел взгляд на Аркелата. - Куда собрался, падла?!
   Демон провалился в землю, словно в воду ухнул, сразу по шею, не успев даже дернуться. Прибрежный песок это совсем не камень, но моему заклинанию на это наплевать, спрессовать его вокруг мотающего башкой и орущего что-то ублюдка в сплошной монолит, удалось без труда. Теперь не сбежишь, сволочь.
   Аркелата попробовали выдрать наружу, раскопать, расколдовать - хрен там, Подчинением Земли никто из тварей не владел, а без этого освободить моего кровника невозможно.
   Повелительница поняла это быстрее всех прочих и махнула рукой в сторону моста, приказывая начинать переправу. А потом сняла с пояса кнут и, ласково улыбнувшись заоравшему что-то Аркелату, одним движением срубила ему голову.
  

Вы сделали первый шаг на пути к своей мест,. Аркелат мертв! Не останавливайтесь на достигнутом:

Убейте его хозяина, отправившего демонов на вашу землю!

  
   Глава 8
   - Не слабо вы тут поразвлеклись, - хмыкнул Магнус, подойдя ко мне, и оглянулся на замок. - Всегда хотел поучаствовать в подобном замесе.
   Отсюда, с берега, зрелище открывалось действительно внушительное и жутковатое - усеянная многочисленными трупами, дорога поднимавшаяся от города по склону холма, приобрела грязно-черный цвет, от пролитой крови. Выгоревшая полностью, правая башня, торчала над стеной обугленным и закопченным свидетельством того, насколько опасна магия. Пожар внутри уже затушили, убрали тела погибших и теперь оставалось только заплатить золотом и ресурсами за ремонт.
   Хотя, грех жаловаться, все затраты на возведение башен, окупились сполна. Без них, от моих людей только пепел бы и остался, а так, хоть и с потерями, но замок удалось отстоять. Сорок восемь погибших, никакого сравнения с прошлым разом, да...
   - Угу, обхохочешься, - я скривился. Игрок воспринимал все здесь произошедшее лишь как еще один элемент развлечения, самый, возможно главный в этом виртуальном мире. Для меня же все эти смерти, пролитая кровь и горе от потери людей, стали самым что ни на есть настоящим. Но не объяснять же балбесу, насколько он не прав. - У меня, кстати, вопрос назрел.
   Магнус, уже отвернувшийся от замка и рассматривавший скопившихся на правом берегу реки демонов, посмотрел на меня.
   - Твоим юнитам ведь все равно кого жрать? - я кивнул на трупы бесов, усеивавшие берег немного в стороне от нас. - Иначе мне всю эту ораву не прокормить будет.
   - Хм, пожалуй, - маг задумчиво оглянулся на толпившихся поодаль огров, что-то очень бурно между собой обсуждавших. Хотя почему "что-то", подвигами своими в недавнем бою они хвастаются. - А то ведь и с нарезки слететь могут, от голода.
   Мэтр Клаас моему приказу, устроить мясокомбинат по разделыванию демонических трупов, совершенно не обрадовался. Однако спорить не стал, ситуацию с продовольствием во владении, он представлял себе даже лучше меня и возможность хотя бы ненадолго отодвинуть эту проблему, стоила того чтобы ею воспользоваться. Хотя, конечно, отвратительно это все.
   Открыв интерфейс, передал управляющему приказ начинать, благо телег у нас достаточно, чтобы вывезти трупы за пределы города. Заодно и трофеи прибрать успеем, пока союзники другим заняты.
   Огры, перебив зверей, успели-таки вцепиться в хвост отступающему войску демонов, вынужденно бросившему на убой почти всех бесов. Мелкие и слабосильные твари, конечно, не смогли справиться с ограми и неграми, экипированными в гораздо более качественные доспехи и превосходно вооруженными. Однако с задачей задержать союзников, дав время остальным демонам переправиться через реку, уродцы справились.
   Попытка сунуться следом, обломалась о тушу высшего миньона почти целиком занявшего всю ширину моста. Несколько огров, решивших, будто сумеют справиться с пятиметровой тварью, отправились на дно, а остальным хватило ума не искушать судьбу и отступить обратно на берег, дожидаясь прибытия начальства. Каковое, к счастью, успело раньше, чем заскучавшие зеленомордые отправились искать развлечения в моем городе.
   И сейчас вот мы всем командным составом собрались недалеко от берега, пытаясь решить, чего делать дальше. Демоны, оставив перед мостом небольшой отряд из уцелевшей мелочи, вернувшихся обратно обоих отрядов импов, и пары высших миньонов, тем временем отступили к порталу, где и остановились. Уходить твари явно не планируют, а это значит, что в скором времени к ним подойдет подкрепление. И если мы с Магнусом не успеем до того времени вырезать эту армию или хотя бы выпихнуть ее обратно в портал, то очень может быть, что скоро уже нас будут гнать отсюда и, как минимум, до перевала.
   Основная, для нас, проблема в том, чтобы перебраться на другой берег, не утопив при этом в реке большую часть войска. Оставленный демонами в целости мост буквально напрашивался на главную роль в уготовленной ловушке и именно поэтому соваться на него не стоит.
   И если мое Подчинение Земли, пусть и с трудом, но все же возможно адаптировать к данной ситуации, то у Магнуса вообще ничего подходящего нет. Зато у него есть пятьдесят шаманов, которым вполне по силам призвать нужных духов и заставить их проморозить реку на небольшом участке. Сил орки и негры при этом потратят немало, конечно, но все равно от них толку в бою с демонами не будет, пока у тех Массовая Антимагия имеется.
   - М-да... Ладно, это все потом, - Магнус покачал головой и повернулся ко мне. - Знакомься, это Хурган, герой Тиля, командует его орками. На сегодня, твой заместитель.
   Последнее было сказано с заметным нажимом и адресовалось, похоже, самому орку. Здоровенный, упакованный в разномастные, но при этом идеально подогнанные по фигуре доспехи, тот покосился на мага, но промолчал.
   Из-под черной повязки, скрывавшей левый глаз, выглядывали толстые шрамы, спускавшиеся по щеке до самой шеи. Зато в правом мерцала спящая до поры злоба. Стоявший за моим правым плечом сэр Кристиан шевельнулся, и оценивающий взгляд орка уперся в него. Ох, не нравится мне этот ублюдок, люди для него, похоже, в лучшем случае просто еда. Как бы гадость какую не учинил, если захочет его даже прямой приказ хозяина не удержит, наверное.
   - Титана лед выдержит? - с усилием перевел мысли в другое русло. Идея превентивно перерезать орку горло, казалась очень заманчивой, но, боюсь, союзники меня не поймут.
   - Скорее всего, - пожал плечами Магнус. Оглянулся на титана, стоявшего в шаге от моста и своим присутствием явно нервировавшего бдящих на том берегу демонов. Впрочем, не только их, судя по косым взглядам союзных юнитов. - Сам понимаешь, это будет обычный лед, не магический, поэтому сложно что-то утверждать наверняка. Кстати, продержится он недолго, полчаса максимум, так что отступать нам будет некуда.
   - Ну, если что, по дну дойдет, - пробормотал я негромко, убедившись, что титан не услышит. Впрочем, сомневаюсь, что тот откажется от предстоящей драки с демонами, даже если придется преодолевать реку вплавь. - Ладно, пора начинать, а то времени до темноты меньше пяти часов осталось... И ты это, смотри не утони там, при переправе, как мы без мага воевать-то станем?
   Магнус скривился досадливо, но только рукой махнул, в его понтовых сапожках по скользкому льду разгуливать самое то, для суицида. Проводив взглядом двинувшегося к своему отряду мага, мысленно понадеялся, что он не только сам в реке не искупается, но и моих людей в ней не утопит. Понятия не имею, о чем думали сокланы, передавая своих бойцов Магнусу, я же чувствую только злобу и раздражение.
   Рисковать своими людьми отчаянно не хотелось, однако прийти добивать демонов с одним лишь Дядей Степой, я просто не мог. Хрен бы с ними, с трофеями - еще неизвестно чем наша авантюра в итоге закончится, хоть и хочется верить в лучшее - однако понимания такой поступок у союзников бы не вызвал. Так что скрипя зубами и матерясь про себя, пришлось отобрать полсотни бойцов. Одно я решил точно - в ближний бой с тварями никто из них не полезет, навоевались уже сегодня. На всякий случай, даже собственные артефакты все в замке оставил, хоть и не особо они ценные, но все же...
   Переправляться решили сразу в двух местах, на расстоянии примерно километра друг от друга. Ледяной мост демонов окажется как раз где-то посередине и охраняющий его отряд заблокировать сразу всех, не сможет. А чтобы в самый ответственный момент, на наши головы не начали сыпаться метеориты или еще какая дрянь, на другой берег уже переправились ассасины. Так что даже если и есть там прячущиеся в невидимости маги, ничего они предпринять не успеют.
   Сэр Гийом, с пятеркой бойцов и десятью аколитами, пойдет вместе с Магнусом. Я просто не нашел убедительного повода чтобы отказать, когда тот попросил "одолжить" паладина, раз уж мы порознь переправляться будем. Теперь вот переживаю.
   Впрочем, по мере приближения к отданному под мое командование отряду, эти мысли начали вытесняться новыми тревогами. Люди и орки стояли отдельно друг от друга и, по лицам видно, такое соседство обеим сторонам активно не нравилось. Умение Боевое Братство, как всегда нивелировало моральные штрафы, однако помимо них остается еще и личное отношение. И вот с последним было не ахти - мои бойцы отнюдь не позабыли, благодаря чьему вмешательству пришлось оставить с таким трудом и кровью отвоеванные у некроманта территории. А орки... ну, это ведь орки, для них все чужие в первую очередь враги, а во вторую - пища. Возможно, будь у воинов время присмотреться друг к другу, потренироваться и повоевать совместно, доверие и возникло бы.
   Хурган, стоило мне остановиться в паре десятков шагов от обеих групп, выдвинулся вперед и прорычал нечто, весьма отдаленно напоминавшее слова. Орки его, тем не менее, поняли, болтовня и ругань мгновенно прекратились и зеленомордые изобразили некое подобие строя, уставившись на своего командира. Тот, после нескольких секунд угрожающего молчания и разглядывания подчиненных, повернулся ко мне.
   - Переправляться будете вслед за титаном, - не дождавшись от орка ни слова, заговорил я. Раздражение пришлось давить и запинывать в дальний угол сознания, не время сейчас для выяснения отношений, к тому же моя драка с этим ублюдком будет выглядеть весьма жалко и совсем не поспособствует укреплению авторитета. - Дядя Степа, будешь пробивать дорогу, если демоны решатся сунуться к переправе, главное при этом ее саму не угробь, понял?
   Титан оглядел насторожившихся орков и медленно покивал, дружелюбно улыбнувшись. Зеленые, сообразив, что над ними издеваются, глухо зарычали но мгновенно заткнулись, стоило только Хургану вновь повернуть голову в их сторону. Сдается мне, своего командира они боятся куда сильнее, чем такого большого и страшного Дядю Степу. Ну, думаю, это пройдет после первого же боя, как только увидят, на что способен титан, а то ведь слухи даже близко с реальностью не стоят, на самом-то деле.
   - Мои люди переправляются последними, - во взгляде Хургана, против ожидания, не отразилось ни презрения, ни насмешки. В отличие от многих других орков, начавших скалиться в сторону воинов.
   Герой Тиля оказался гораздо умнее, чем о нем можно было подумать при первом впечатлении. Впрочем, это не отменяет того, что он такой же повернутый на войне псих, как и все его сородичи - судя по тому, как на титана косится, явно хочет с ним подраться. Если выживет сегодня, надо будет поспособствовать осуществлению этого желания. Когда Дядя Степа прилюдно размажет наглеца по ристалищу, орки изрядно присмиреют, что мне только на руку.
   С моими бойцами, к счастью, никаких проблем не возникло. Дисциплина у людей является одним из тех преимуществ, которые позволяют средней по физическим показателям расе, противостоять и побеждать! - гораздо более сильных существ. Сэр Константин остался в замке, там сейчас столько работы, что кто-либо менее опытный, просто не справится - разгребать последствия выигранного сражения ничуть не легче, чем собственно победить в нем. Так что, сэру Оливеру, назначенному командиром над моими людьми, выпала хорошуя возможность потренироваться в управлении крупным отрядом в бою.
   И, к сожалению, только таким вот опытом для нас все и ограничится. Положенные два уровня, во время отражения штурма все уже получили, что собственно стало еще одной причиной моего решения не пускать воинов в ближний бой. Риск потерять людей, безо всякой пользы, того не стоит. Пусть лучше с арбалетами поупражняются, по живым мишеням, все больше толку будет.
   Кстати, полученные за уровни две единицы в Силу Магии, оказались несколько более приятным бонусом, чем два ранга в мастерстве Белой Магии. Я, признаться, рассчитывал на несколько другой расклад, учитывая, сколько времени потратил на подготовку ловушки перед воротами - аккуратно продавить землю вглубь, оставив не потревоженным тонкий слой на поверхности, было очень непросто. Ну и Дьявол, практически мною же и задушенный... Досадно, в общем.
   Шаманы, разделившиеся на две группы, получив, наконец, приказ от Магнуса, застучали в бубны и барабаны, заголосили, взывая к духам. После того, как самому довелось использовать боевую магию, смотреть на эти кривляния было немного странно.
   Однако, не смотря на невольный мой скепсис, с поставленной задачей, шаманы справлялись на отлично. Широкая ледяная корка начала расползаться от берега, промораживая воду едва ли не до самого дна, причем, весьма быстро. Правда сравнивать это творение с аккуратным и совсем не скользким Ледяным Мостом, определенно не стоило.
   Демоны, на противоположном берегу, задергались, ринувшись было к местам наших переправ, но сразу же вернулись обратно, сгрудившись вокруг обоих высших миньонов. В общем-то понятно, все равно удрать эти медлительные гиганты не успеют, а так хоть на некоторое время наши отряды задержат.
   Лед распространился уже дальше середины реки и орки, до того с некоторой опаской косившиеся себе за спину, на шаманов, возбужденно заорали, размахивая оружием и придвинувшись почти к самой воде. Как бы вперед не ломанулись, без приказа - Дядя Степа же меня потом со свету сживет, если в результате лед под ним провалится.
   - Хурган, притормози их, - распорядился я, вешая на титана Легкую Поступь. Если этот баф помогает ходить по болотам и зыбучим пескам, то и здесь как-нибудь справится. Мокрая, от перехлестывающей через нее воды, поверхность льдины доверия не вызывала абсолютно.
   Одноглазый орк недовольно скривился, но возражать не стал, прорычав какую-то команду подчиненным. Заткнувшиеся бойцы от берега буквально отпрыгнули, вытаращившись на своего командира чуть ли не с ужасом. Все же интересно, что такого нужно сотворить, чтобы эти отмороженные на всю голову психи от одного лишь его взгляда, становились буквально шелковыми. Жаль, у меня воров своих нет, проверить какими умениями обладает Хурган.
   - Сэр Оливер, проследите, чтобы никто из бойцов не вздумал утонуть во время переправы, - обратился я к паладину. Понятия не имею, чем вся эта авантюра закончится, но отступать уже поздно, остается лишь надеяться, что лед не развалится прямо под нами. - И... Вот поганец!
   Дядя Степа, крутанув в руке молот, обернулся к оркам и, гнусно ухмыльнувшись, показал им средний палец. И тут же сорвался с места, гигантскими прыжками устремившись к другому берегу. Взвывшие от бешенства зеленые, ринулись следом. Не знаю даже, чего в их порыве было больше - догнать титана и утопить его в реке или же первыми добраться до демонов.
   - Зараза, - я тяжело вздохнул и махнул рукой, разрешая начинать переправу.
   Орки, на скользком льду мгновенно растерявшие свою прыть, после того как несколько неудачников слетели в реку, не сумев выплыть под тяжестью доспехов, шагали очень аккуратно. Мост до берега дотянуться еще не успел, но зеленых это не беспокоило, они спрыгивали в воду сами, едва только глубина становилась достаточной, и устремлялись вслед за титаном.
   А Дядя Степа к этому моменту уже успел добраться до демонов и те, скорее всего немедленно пожалели о нелегкой своей судьбе. Если, конечно, успели. Протаранив устремившихся было на встречу бесов, титан расшвырял их даже не замедлившись, а в следующую секунду шаровая молния врезалась в ногу ближайшему миньону, оторвав ее на хрен и поубивав заодно всех, кто оказался рядом.
   Громадная туша орущего гиганта стала заваливаться вперед... и его башка встретилась с молотом титана, ударившего на встречу снизу. Череп разлетелся вдребезги, а дохлое тело, получив чудовищный импульс, на мгновение встало ровно и тут же пинок в грудь швырнул его назад. Катком прокатившись по мелким демонам, труп врезался в ноги второго миньона, который при этом даже не пошатнулся. Отпихнув неудачливого собрата, гигант с неожиданной резвостью устремился вперед, пытаясь дотянуться до титана.
   Молот врезался демону в локоть, дробя кости, а в следующую секунду, шагнувший вперед титан ударил рукоятью оружия в нижнюю челюсть. Подавившийся собственным ревом миньон пошатнулся, безуспешно силясь ухватить противника второй рукой. От зацепившего его шею била, он освободиться не успел, резкий рывок швырнул урода вперед, мимо отступившего в сторону титана. Взлетевший над башкой рухнувшего на землю демона молот, поставил точку в его жизни.
   Орки, наконец-то подоспевшие к месту боя, мгновенно вырезали попытавшихся удрать бесов и миньонов. На ухмыляющегося и определенно довольного собой Дядю Степу, зеленые поглядывали с явной злобой и раздражением, однако подходить чтобы высказать все, что успели о нем надумать, совсем не торопились.
   А я подумал о том, что сегодня, пожалуй, впервые смог без помех увидеть на что способен титан в бою. В прежние-то разы несколько другим занят был, да и не много из глубины строя увидишь. Понимание той немеряной крутизны, которой славятся эти гиганты, конечно, присутствовало, но как-то опосредованно... Надо будет пересмотреть записи предыдущих сражений, благо никогда не забывал заранее камеру включать.
   Медленно и аккуратно, не обращая внимания на орков, громко комментировавших нашу нерасторопность, преодолели ледяной мост, никого при этом не утопив по дороге. Так что зеленомордые могут хоть до посинения бахвалиться и рожи корчить - им подобное не удалось.
   Второй отряд, не смотря на явное недовольство огров, вынужденных беспрекословно выполнять приказ Магнуса, закончил переправу одновременно с нами. Орки попытались было и над ними позлорадствовать, вызвав вполне закономерную реакцию более крупных родственников, но были немедленно заткнуты Хурганом. Массовой драки не состоялось, к обоюдному сожалению обеих сторон, однако перечить герою не посмели даже огры, причем из отрядов других игроков тоже.
   Магнус, с каким-то новым выражением лица оглядывавший Дядю Степу, старательно отмывавшего молот от крови, повернулся ко мне. Догадаться, о чем он сейчас думает, было не сложно, однако озвучивать заново предложение продать ему титана, не стал.
   - Ассасины засекли десяток суккуб, неподалеку, - ткнул он рукой в направлении от берега и немного в сторону. - Шестерых прибили, остальные удрали, шустрые стервы. Я так думаю, они дожидались, пока мы в ловушку не вломимся, там на Мосту, мина какая-то установлена, магическая.
   - Только на Мосту? - уточнил я, припомнив собственные мучения с вампирами, действовавшими по такой же тактике. Только здесь еще по минному полю погулять осталось, для полного счастья.
   - Вроде как, - не очень уверенно отозвался Магнус, видимо тоже представивший себе что-то подобное. Рыкнув в интерфейс приказ, он огляделся вокруг и недовольно поморщился. Толпа из орков, оккупировавших этот берег, на войско походила слабо. Сейчас достаточно хотя бы одному магу пробраться мимо разведчиков и шарахнуть чем-нибудь массовым, чтобы капитально нам подгадить. - Рядом, никаких ловушек больше не нашли.
   - Ну, возможно их и нет, - я пожал плечами. Сомнения к делу не пришьешь, как и собственную паранойю. - Мину, возможно, приткнули чтобы Мост раздолбать, если мы на него все же сунемся, а суккубы так, перестраховка. Выплывших бойцов, демоны на берегу сами смогли бы оприходовать.
   - Угу, - согласно кивнул Магнус. - Для них сейчас главное время потянуть, до подхода подкреплений. Иначе, всем войском тут же, на берегу бы и ждали.
   Не уверен, что так оно все и обстоит на самом деле, но и другого объяснения поведению демонов придумать не получается. На их месте я бы вообще от берега не уходил, всеми силами мешая переправляться. Не так велики наши отряды, на самом деле, чтобы устраивать здесь "форсирование Днепра". С обеих сторон, причем.
   Хотя, очень даже может быть, что отступление демонов к порталу организовано с целью заманить нас на правый берег и, с помощью, возможно уже дожидающихся за порталом войск, прижать к реке и уничтожить.
   Поделиться такими "радостными" мыслями с Магнусом, я, конечно, не забыл, чем моментально испортил парню настроение. Ну, хоть какое-то утешение, а то прущая из него жизнерадостность и возбуждение предстоящим сражением, изрядно нервировали. Теперь хотя бы не рванет в драку очертя голову, ну я на это надеюсь. По крайней мере, Хурган наш разговор слышал и, судя по задумчивости отразившейся на зеленой роже, к сведению принял.
   - Ладно, сгоняй их всех в кучу, бафну на скорость, - прервал я размышления мага, кивнув на толпу орков, разбредшихся вдоль берега. Абсолютное отсутствие у этих дикарей даже намека на дисциплину, потихоньку начинало меня бесить.
  
   Разумеется, демоны нас ждали. Прижиматься к скале, лишая себя свободы маневра, твари не рискнули, выдвинувшись на встречу. Учитывая, что ни бесов, ни прочего зверинца у них уже не осталось, в первые ряды вынужденно встали разорители и гвардейцы. Так что использовать свою любимую тактику с атакой мелких уродов, следом за которыми идут основные силы, демонам не светило. Впрочем, даже и так легкой предстоящая битва не станет.
   Если по количеству обеих сторон можно было утверждать, что силы примерно одинаковы, то, что касается качества, вопрос оставался открытым. Бесы и зверье отнюдь не показатель, разница в силе между низшими тварями и теми же разорителями, более чем существенная.
   На передний край строя выдвинулись четверо высших миньонов, даже на таком расстоянии, заметно выделявшихся своими размерами. Впору испугаться, если бы не тот факт, что всего лишь несколько часов назад, их было десять. Огры, сами тоже отнюдь не мелкие, такую же вот четверку, прикрывавшую отступление войска, без потерь со своей стороны умудрились вынести. Правда, там не было разорителей и гвардейцев, так что легко все же не будет.
   - Ифритов мы возьмем на себя, - обратился я к Магнусу, кивнув на парящих, невысоко над головами демонов, огненных тварей. Довольно-таки смелое утверждение, но, с учетом полусотни, превосходно подготовленных арбалетчиков и сорока кочевников с луками, за моей спиной, вполне достижимое. - Там, кстати, где-то третий должен быть, его вроде живым от замка утащить смогли. Если, конечно, не подох по дороге.
   - Да и хрен с ним, не там, так здесь закопаем, - несколько заторможено отозвался маг, видимо изучавший карту с помощью ушедших вперед разведчиков и своей птицы. В отличие от меня, вынужденного экономить ману, он мог себе позволить эти траты - оставшиеся после наложения бафов на войско зелья, кроме пары склянок, я отдал Магнусу.
   Атаковать предстояло вверх по склону холма, пусть и не шибко крутого, но у демонов будет некоторое преимущество. И, самым сложным для нас было именно успеть добежать до противника прежде чем тот начнет долбить магией. Не смотря на силу моих бафов, полностью уберечь от того же Метеоритного Дождя, они не смогут, а магов у демонов десятка два точно наберется.
   - Там ловушки, впереди, - задумчиво сообщил Магнус. Отвлекшись от интерфейса, внимательно оглядел войско тварей и досадливо скривился. - Уже двенадцать отыскали и все точно по ходу нашего движения. Ассасинов я отозвал, они уже слишком близко к холму подобрались, так что вполне может быть, что и еще найдутся. Теперь вот надо их как-то разрядить.
   - Шаманам прикажи духов отправить, те разломают все, что нужно, - рыкнул Хурган, не отрывая взгляда от войска демонов. Крутанув свои топоры, орк нетерпеливо стукнул их обухами друг о друга. - Долго еще на одном месте топтаться будем? Воины драться хотят!
   - Потерпят, - буркнул Магнус, раздраженно отмахнувшись от орка. - Но идея хорошая, сейчас шаманов скоординирую.
   Много времени на это не ушло, так что Хурган, злобно сопевший магу в спину, ничего натворить не успел. И, дождавшись, наконец, приказа, умчался наводить порядок среди своих бойцов, не обладавших даже половиной его терпения.
   - Шаманы с твоими людьми пойдут, - отвлекшийся от раздачи указаний Магнус повернулся ко мне. - Ассасинов я на фланги распределил, будут следить, чтобы никто незамеченным не подобрался. Но тут уж сам понимаешь, без гарантий, так что тоже приглядывай по сторонам и за спиной.
   - Постараемся, - я кивнул. Становиться нянькой для невменяемых во время своих плясок шаманов, не хотелось, только кроме нас этим заняться больше некому, так что придется.
   Войско перестроилось, разделившись на две колонны, а те, в свою очередь, распределились относительно небольшими группами. Расстояние между бойцами не особенно велико, однако хоть какая-то защита от массовых боевых заклинаний. Шаманы обеспечить надежное прикрытие просто не способны, на данный момент, а ни у меня, ни у Магнуса нет ни заклинаний, ни артефактов наподобие Антимагии. Вот и приходится выкручиваться. Главное для нас, максимально быстро сократить дистанцию и ввязаться в ближний бой, тогда есть надежда, что долбить сильнейшими заклинаниями по своим бойцам, маги демонов не станут. Не очень великая надежда, если уж совсем честно.
   Над изготовившимися к атаке нашими воинами, пролетел хриплый рев командиров и суетливое, беспокойное движение, сопровождавшее перемещение отрядов, прекратилось. Лязг железа на короткое мгновение заглушил все прочие звуки, а через секунду, громогласный вой, изданный Хурганом, подхватили сотни глоток.
   Установленные демонами ловушки полыхнули пламенем, срабатывая по мере приближения войска к холму на котором обосновались твари. Расстояние сокращалось стремительно и приходилось прикладывать немалые усилия, чтобы просто не отстать от собственных бойцов.
   Высоко, почти в пяти сотнях метров над нами, прошелестели двигатели дирижабля, двигавшегося с чуть большей скоростью. Громадная тень скользила по земле, прихотливо изгибаясь в складках местности, и приближение ее демонов явно не обрадовало. Оба ифрита, оставляя за собой ясно видимый огненный след, устремились вперед и на встречу такому уязвимому, на первый взгляд, аппарату.
   - Готовсь! - рявкнул сэр Кристиан, временно принявший под командование наш отряд. Паладины вынужденно двигались вместе с войском, поддерживая на бойцах Святое Оружие. - Целься!
   Арбалет я вскинул вместе со всеми, хотя о собственных навыках обращения с этим оружием, был весьма скромного мнения. Нет, с расстояния в полсотни шагов, в фигуру размером с человека, попадаю уверенно. Однако здесь будет уже больше сотни, так что на прицельный выстрел рассчитывать не приходится. Но для массовки, сгодится.
   Если бы ифриты знали, что именно такого вот поведения мы и ждем от них, скорее всего, высовываться так далеко вперед, просто не рискнули. Эти твари, не смотря на всю свою магическую силу и сродство с огнем, доспехами пренебрегают, являясь для стрелков самой лакомой целью.
   Стрелометы дирижабля, один за другим выплюнули метровые копья, устремившиеся к ифритам. С учетом расстояния, увернуться демонам труда не составило, для чего, правда, пришлось немного притормозить и сместиться в сторону, все же маневренностью истребителей они не обладали.
   - Стреляй!
   Почти сотня арбалетных болтов и стрел, это, конечно, совсем не тоже самое что триста, как было при недавнем штурме замка, однако даже их хватило, чтобы перекрыть тварям все направления для бегства.
   Попали, к сожалению не все, но и полутора десятков ран, на обоих, ифритам хватило, чтобы растерять былую прыть. Шарахнувшись вниз и в стороны, демоны мгновенно забили на дирижабль и, выдирая из себя стрелы, причинявшие неимоверную боль из-за наложенного Святого Оружия, рванули обратно, даже не пытаясь как-либо атаковать промелькнувших внизу орков.
   Дирижабль, резко увеличив скорость, устремился вперед, опережая наше завывающее воинство. Навести гремлинов на то место, где сейчас находится последняя выжившая Повелительница, с помощью интерфейса для Магнуса труда не составило. Две бомбы, способные выкосить все живое вокруг в радиусе двадцати метров, не оставят стерве ни одного шанса. А там и черед остальных демонов придет, лишенных общего руководства.
   - Вперед! - окрик сэра Кристиана, подстегнул не только нас, но и шаманов, направлявших сейчас призванных духов на демонов. Без особого успеха, пока что - Антимагия все еще действовала, не давая эфирным созданиям развернуться как следует.
   На ходу уложив новый болт в ложе, посмотрел вперед, прикидывая оставшуюся дистанцию. Еще метров сто и мы сможем достать первые ряды демонов, довольно высокий склон холма, позволит нам стрелять напрямую, не опасаясь задеть своих. Однако чтобы достать ифритов, этого будет недостаточно.
   От корпуса надвигавшегося на войско демонов дирижабля, вдруг отделились две крохотные, с такого расстояния, точки и устремились вниз. Секунда-другая и воздух расцветили огненные росчерки заклинаний, ударивших навстречу падающим бомбам.
   Зацепить смертоносные "гостинцы" удалось лишь метрах в пятидесяти от земли. Один за другим, грохнули два взрыва и по рядам демонов хлестнули осколки и докатившаяся ударная волна, хоть и ослабленные расстоянием, зато досталось сразу многим.
   И, воспользовавшись моментом, в бой вступили шаманы и наш архимаг. Магнус, физически не способный поспеть за куда более быстрыми и выносливыми ограми, а значит лишенный возможности полноценно поддерживать их атаку своими заклинаниями, в итоге все же согласился на мое предложение. Правда, судя по мрачной задумчивости овладевшей магом, когда он устраивался на спине одного из огров, назначенного "носильщиком", стоит опасаться мести. Зато теперь Магнус получил отличную возможность продемонстрировать, насколько опасны могут быть хорошо прокачанные маги.
   И он продемонстрировал! Четыре больших, налитых темной синевой сферы, рванулись вперед, закручиваясь спиралью и в считанные секунды преодолев расстояние отделявшее их от демонов, разлетелись в стороны, врезавшись в скопление тварей. Волны холода устремились во все стороны, промораживая пространство на пару десятков метров вокруг каждого эпицентра. Первые несколько рядов застыли ледяными статуями, мертвыми и хрупкими. Могущество, наложенное мной на Магнуса, оказалось очень даже не лишним.
   Удар шаманов, выжимавших из призванных духов все, на что те способны, настоящей косой прошелся по первым рядам демонов, раня и ослабляя невольно дрогнувших под таким напором тварей...
   А потом, левый фланг нашего войска, буквально исчез в огненном вихре, обрушившемся с неба. Метеориты, с грохотом врезались в землю, разлетаясь во все стороны огненной шрапнелью, словно те самые бомбы. И где-то там, в этом сплошном месиве из огня, земли и плоти, оказался мой титан!
   - Стоять! По ифритам, целься!
   Сжав челюсти, чтобы не зарычать от бешенства, я вскинул арбалет к плечу. Резко осмелевшие твари снова выдвинулись вперед и били магией в гигантское пыльное облако, накрывшее уже почти половину наших бойцов.
   - Стреляй!
   Ублюдков просто снесло, десятками стрел пробивавших их чуть ли не насквозь. Ни увернуться, ни даже просто заметить опасность, ифриты не успели. Теперь можно переключиться и на остальных демонов.
   Дядя Степа вынырнул из пыли, закопченный, в побитой и местами оплавленной броне, но по-прежнему живой и, судя по перекошенной в злобном оскале роже, в полной мере наслаждающийся происходящим. Перед боем я навесил на титана все, какие только могли быть полезными, бафы, осознавая, что именно он станет основной мишенью для магических атак демонов. В сочетании с собственной чудовищной живучестью гиганта, мои заклинания отработали на все сто процентов.
   Яростный рев титана, сумел заглушить весь тот грохот и ор, царивший вокруг. Отбив окутанным искрами молотом огненное заклинание, Дядя Степа рванул вперед, а следом за ним, вырываясь из созданного Метеоритным Дождем ада, неслись завывающие орки.
   Буквально взлетев по склону холма, титан врезался в двинувшегося на встречу миньона и просто протаранил его тушей строй демонов, успев еще и Шаровой Молнией долбануть немного в сторону. Орки врубились в образовавшуюся прореху, мгновенно превратив бой в кровавую свалку, не давая тварям времени перестроиться.
   Аколиты, заранее настропаленные мной, были заняты только лечением титана, ни на что другое не отвлекаясь. Сотня, с небольшим метров до буйствовавшего среди демонов Дяди Степы и без того ослабляла магию. Но и оставить титана без хотя бы такой поддержки, было страшно.
   Огры, разломав вдребезги ледяные статуи еще недавно живых демонов, сцепились с гвардейцами. Высшему миньону, пытавшемуся хоть как-то задержать прорыв зеленомордых, подрубили ноги и оставили на добивание неграм. Последние, не смотря на то что уступали размерами не только союзникам, но и демонам, дрались с теми совершенно на равных.
   - Спеклись твари, - оскалился сэр Кристиан и махнул рукой. - Прекратить стрельбу! Вперед двинулись.
   Бить через головы орков стало уже невозможно, в той мясорубке, что царила сейчас на холме, вообще отдельные фигуры было не различить. Ну, кроме титана разве что, ни свалить его, ни хотя бы остановить, демоны оказались не в силах. Дядя Степа, пер как танк, убивая всех, кто оказывался в пределах досягаемости.
   Начавшие отступать демоны, перестроились, пытаясь стряхнуть вцепившихся в них, как бульдоги, орков. Дыру в рядах тварей, пробитую титаном, успели заткнуть, отрезав от зеленых, и тому невольно пришлось затормозить, когда вместе с гвардейцами, навалились оба подоспевших, наконец, миньона. А на другом фланге, огры, опрокинувшие и мгновенно перерезавшие разорителей, уперлись все в тех же гвардейцев и завязли, даже с поддержкой негров.
   - Помоги титану! - заорал я Магнусу через интерфейс, с трудом подавляя настойчивое желание самому ринуться вперед и рубить, резать, убивать. Будь рядом со мной паладины и рыцари, обязательно попытался бы пробиться к титану.
   Магнус услышал и немедленно отреагировал. Уже знакомые, наполненные холодом сферы, рванулись к центру построения демонов, где в окружении охраны, находилась Повелительница... И бессильно растворились, в поле вновь активированной кем-то Антимагии.
   - По миньонам, целься! Стреляй! - злой голос рыцаря, раздавшийся над самым ухом, заставил вздрогнуть. Резко обернувшись, наткнулся на яростный взгляд орденца. - Не мешкайте, господин командор если хотите титану помочь!
   Торопливо вскинул арбалет к плечу, выцеливая ближайшего гиганта и выстрелил. Тому подобные уколы, что слону дробина, очень уж шкура прочная. Зато мне самому мозги это простое действие очистило от накатившей паники. Коротко кивнул рыцарю, показывая что уже способен мыслить адекватно.
   Титан долбанул шаровой молнией, практически себе под ноги и тут же крутанулся, закрываясь от взрыва громадной тушей миньона. Тот пошатнулся, а в следующую секунду молот снес ему башку. Дядя Степа, ухватив труп за руку, рванул его в сторону, сшибив ближайших гвардейцев. Повторно окружить себя он уже не позволил, врезавшись в не успевших обернуться к нему демонов, сдерживавших орков. Хорошо, что умения Антимагией не блокируются.
   Дожидаться, когда титан разделается с последним миньоном и доберется уже до нее, Повелительница не стала. Окружив себя плотным кольцом охраны, тварь устремилась к порталу, а следом рванули и прочие демоны, оставив оркам и ограм на растерзание не имеющие возможности отступить первые ряды.
   Продержаться даже полминуты, против разъяренного титана, твари оказались не способны. Сбитого на землю, с переломанными руками, миньона орки мгновенно разодрали на куски и тут же ринулись за Дядей Степой, походя расшвырявшим гвардейцев, пытавшихся его остановить.
   - Куда?! - титан, в несколько прыжков догнал последних, еще не успевших пересечь границу портала демонов и, с ходу врезавшись в тварей, вместе с ними влетел внутрь. - За мной!
   Лихорадочно переключая карту на обзор того, что видел сейчас этот придурок, я рванул к холму. Но вынужден был притормозить, изрытая воронками от ударов метеоритов и спекшаяся до черноты земля, к бегу как-то не особо располагала. Да и необходимость в интерфейс одним глазом пялиться, в общем тоже, так что еще большой вопрос, кто из нас больший придурок.
   Памятная, по давнему визиту пещера, была набита демонами, как бочка рыбой, твари только на головах друг у друга не сидели, торопясь протиснуться в узкий коридор. И влетевший в эту толпу, на полном ходу титан, мгновенно устроил вокруг себя кромешный ад, ломая кости и отрывая конечности не способным удрать от него ублюдкам. А следом уже ломились истошно орущие орки.
   Демонов буквально выдавило в коридор, попутно размазав кровавым месивом по полу и стенам всех, кто не влез в узость прохода... Над головами рвущихся прочь тварей, промелькнуло что-то, а в следующую секунду, пещеру затопил огонь, в котором сразу исчезли все.
   - Останови орков! - крикнул я Магнусу. Тот, медленно поднимавшийся по склону холма, в окружении нескольких негров, обернулся. - Гони их от портала! Там ловушка!
   Зеленые ломились внутрь, прямо в огонь, мешая вырваться из западни остальным. Дядя Степа все еще был жив, но что с ним происходит сейчас, интерфейс не отображал... А через секунду, вырвавшийся из портала, дымящийся титан, раскидал не успевших убраться с дороги зеленомордых. Пошатываясь, он сделал несколько нетвердых шагов в сторону и, привалившись спиной к скале, содрал с себя шлем, уронив его на землю.
  
   - Демоны недалеко от входа в пещеру, - сообщил Магнус, наблюдая через интерфейс, за разведчиками. - Накидали перед собой гору трупов, хрен пролезешь. И суккубы позади трутся, две как минимум. С ходу проломиться тяжело будет, особенно если еще одну Огненную Бурю пустят.
   Магнус покосился на подкопченного, но уже гораздо более оживленного титана, после предыдущей магической атаки, выбраться наружу сумели очень немногие и повторять подобный опыт как-то больше не хочется.
   - Суккуб стрелами не достать никак? А потом сразу в портал? - предложил я, поразмыслив. Вставшая перед нами проблема, простого решения не имела вовсе, а время, между тем, утекает, необходимо вышибить демонов из подземелья до того, как к ним подойдет подкрепление. Иначе свою сторону портала мы можем не удержать, очень уж неудобно здесь обороняться. - Или главную суку как-то зацепить?
   - Той вообще не видно, - покачал головой Магнус, задумчиво глядя вникуда. - Да и чего ей на передовой делать, под стрелы подставляться? Если еще не свалила, то за ближайшим поворотом сидит. В любом случае, нашу атаку не пропустит, успеет чем-нибудь шарахнуть.
   Хреново, избавление от героини - а Повелительница, это уже вне всяких сомнений, ею является, очень нам помогло бы. Магнус замолчал, что-то прикидывая, потом мотнул головой и скривился.
   - Хорошо прячутся, стервы, - пояснил он на мой вопросительный взгляд. - Ассасины из невидимости смогут их зацепить, но убить - это уже без гарантии. Хотя, даже так будет неплохо, наглости у тварей поубавится. Надо будет только наши действия скоординировать, сначала.
   - И что предлагаешь? - поинтересовался я.
   - Ну, вариантов здесь не так уж и много, - вздохнул маг. - Ассасины снимают суккуб и сразу сваливают, пока демоны не долбанули чем-нибудь в ответ. Затем вхожу я и кастую Ледяные Сферы, коридор там узкий, его на всю длину проморозит. А дальше уже по обстоятельствам, в зависимости от действий демонов - сразу штурм или постепенно будем выдавливать их к другому выходу. Где он там находится, кстати?
   - Понятия не имею, - я пожал плечами. Скрывать, что уже посещал это подземелье, было бесполезно, так что даже и не пытался. Только предупредил своих, чтобы молчали о том, чем все закончилось в прошлый раз и какой трофей нам достался. - Ни выходов, ни других порталов больше не было. Да и этот нас едва в подземелье не запер, пришлось в тех.поддержку писать, так что хрен его знает, чего теперь там творится. Но коридоры довольно запутанные, причем один раз нам в спину зашли просто проломившись из соседнего.
   - Значит, быстро не получится, - констатировал Магнус. - Медленно и осторожно, избегая лишних потерь... А то Тиль мне уже истерику устроил, демоны его отряд почти наполовину выбить успели.
   Я промолчал, влезать с собственным мнением в чужие разборки, которые мне, если честно, до одного места... да ну на хрен! Сами разберутся. Тем более, очень сомнительно, что они отправили ко мне в гости сильнейших своих воинов. Правда, Тиль, зачем-то героя прислал. Кстати, Хурган не только выжил под Метеоритным Дождем, но и в последующей мясорубке умудрился получить лишь несколько царапин, притом, что трупов напластал едва ли меньше титана. Что на фоне остальных орков, оказавшихся не в состоянии справиться один на один с гвардейцами, смотрелось очень даже внушительно.
   К слову, недавнее поле боя уже значительно преобразилось, в немалой степени благодаря все тому же Хургану, сумевшему заставить своих подчиненных носиться как наскипидаренных. Такого рвения, Магнусу, от зеленомордых добиться не удавалось при всем старании. Трупы, и своих и демонов, стаскивали в сторону от портала, попутно освобождая от брони и оружия. Не уверен насчет негров, но орки и огры челюстями работали не только когда трепались между собой, по разделанным на куски телам все равно не понять, грызли их или оно все так и было. Ну, по крайней мере, на моих людей голодными глазами не таращатся и то ладно, хотя отвращение такая всеядность, при личном с нею столкновении, вызывает крепкое.
   - Тогда может не напрягать демонов заранее, больше шансов, что успеешь заклинание скастовать? - предложил я. - Отзови ассасинов и иди, только шмотки не забудь снять, а то ведь угробят.
   - Ну, можно и так, - неуверенно пожал плечами Магнус.
   - А титан следом вломится и коридор успеет проскочить до того, как тебя поджарят. Если за поворотом и наткнется на кого, то либо с ходу вынесет, либо отступит. Сопротивляемость к магии у него дай бог каждому.
   Парень невольно покосился на Дядю Степу, по-прежнему сидевшего возле скалы и взиравшего на окружающую суету с высокомерием божества, снизошедшего до своих последователей. Которые старательно выдерживали дистанцию. Как и ожидалось, способности титана к смертоубийству, наших союзников весьма впечатлили.
   - Довольно рискованно, - заметил Магнус.
   - Не особо, на самом деле, - возразил я. - Зажать его там негде, коридоры узкие, двое, максимум трое гвардейцев в ряд поместятся. Единственная опасность это магия, но с моими бафами, не такая и великая.
   - Смотри, тебе решать, - отозвался маг и встряхнулся. - Тогда, заканчиваем с этой возней и начинаем.
   Развернувшись, он отправился наводить порядок среди своих подчиненных, в отсутствие противника в прямой видимости излишне расслабившихся. Огры, поставленные блокировать портал, с частью негров и орков, в данный момент на готовую к бою армию походили слабо. Шаманов отогнали подальше, оставив под охраной лучников, а все прочие бойцы, даже мои, были заняты сбором тел и трофеев.
   - Ты как, не навоевался еще, болезный? - осведомился я, приблизившись к титану. Серая рожа, испятнанная подживающими ожогами, расплылась в довольном оскале. - М-да, и кого я спрашиваю? В общем, слушай задачу, маньяк ты наш. Пройдешь в портал вместе с Магнусом и, когда он колданет, убьешь всех выживших... Я не очень сложно объясняю?
   - Если можно, на пальцах растолкуй, - попросил Дядя Степа, не забыв продемонстрировать мне те самые пальцы. Ну, раз на поддевки реагирует в привычном стиле, значит должен быть в относительном порядке уже.
   - Как только демонам бошки оторвешь, всем, так сразу, - пообещал я. И продолжил, серьезно глядя ему в глаза. - Особо не зарывайся там, почувствуешь необходимость, сразу отступай, понял? Орков не стесняйся вперед гнать, если потребуется.
   Недовольно скривившись, титан все же кивнул на мои слова и поднялся. Надеюсь, действительно понял, а не просто, чтобы отвязаться, хотя прежде в бою осмотрительности не терял, так что шанс есть.
   Магнус, успевший уже разоблачиться и оставшийся в одних лишь подштанниках, обвел мрачным взглядом ухмыляющихся орков, не особо их этим впечатлив. Впрочем, как либо комментировать поведение своего главнокомандующего, зеленые все-таки не решились, не смотря на кажущуюся безбашенность, инстинкт самосохранения им тоже не чужд.
   - Наговорились? - язвительно поинтересовался маг, подходя к нам. Кстати, на представителя колдовской братии он сейчас не особо-то и походил, никакой дряблости мышц и худосочности, вполне себе физически крепкий парень. Правда, отсутствие загара портило все впечатление.
   - Ага, - я кивнул, сдерживая ухмылку, чтобы не раздражать Магнуса. Титан с этим справляется более чем успешно, вынуждая человека задирать голову, да еще и фирменный, высокомерный взгляд. Короче, ну его нафиг, под горячую руку магу попадать. - Двигайте уже.
   Веселье на зеленых мордах, по мере приближения Магнуса к порталу, начало уступать место предвкушению скорой драки. Построенные своими командирами, бойцы вынужденно разделились на несколько отрядов, чтобы не возникло толкотни при переходе на ту сторону. Все-таки отсутствие дисциплины и строевой подготовки, не способствует быстрому реагированию на изменяющуюся обстановку. Люди и шаманы пойдут вообще последними, потому как в узких коридорах подземелья, против гвардейцев, у огров больше шансов.
   Несколько минут ожидания, когда я обновлю некоторые бафы, последняя проверка всеобщей готовности и Магнус, подобравшийся, будто перед прыжком, шагнул в черноту портала. А через секунду, следом устремился титан.
   Темноту пещеры разорвало слабое сияние четырех синих сфер, сорвавшихся с рук мага и мгновенно канувших в кишке тоннеля. Несколько, здоровенных тесаков, прилетевших в ответ, буквально изрубили Магнуса на куски, но помешать ему не успели. Одновременный взрыв сфер, превратил коридор в гигантский морозильник, забитый мертвым и, частично, еще живым мясом. Останавливать титана оказалось некому.
   Дядя Степа с ходу расшвырял баррикаду из трупов и рванул вперед, не особо заботясь о том, чтобы добивать еще пытающихся, кое-где, шевелиться демонов. Этим занялись огры из первого отряда, с ревом устремившиеся в портал.
   Я покосился на Магнуса, появившегося в точке возрождения, судя по выражению лица, оказанный демонами прием, ему совершенно не понравился. Зато никто из тварей не успел применить магию.
   Титан уже сцепился с арьергардом демонов, прятавшихся за поворотом и потому от холода не пострадавших. Впрочем, гигант очень быстро исправил это упущение, благо группа оказалась невелика и дожить до подхода орков никто из ублюдков не сумел. Ни Повелительницы, ни суккуб здесь не было.
   На дальнейшую зачистку подземелья ушло еще около получаса и то лишь потому, что полное отсутствие противника, заставляло подозревать наличие любой возможной пакости. Несколько огненных ловушек, обнаруженных выдвинувшимися вперед ассасинами, после того как титан влетел в одну из таких, доказали, что опасались мы не напрасно.
   Второй портал оказался в главном зале, как раз за спиной у подвешенной на цепях статуи демона. Впрочем, если вспомнить слова ведьмы, о ритуале, влиявшем на Эссенцию, то смотреть на нее без содрогания не получается. Очень уж легко представить себя самого на месте этого неудачника... С трудом подавив желание приказать Дяде Степе размолотить образчик демонического "искусства" в щебень, я подошел к Магнусу, заинтересованно озирающемуся вокруг.
   - Что тут было? - кивнув на пустой постамент, поинтересовался он у меня.
   - Посох темного жреца, - пожал я плечами. Врать, конечно, нехорошо, но вот как-то сомневаюсь, что правда в данном случае будет уместна. - Мне на него квест выдали - Очищение применить. В сокровищнице лежит, кстати, могу продать, если хочешь, правда он уже не такой мощный, как раньше, но тебе все равно сгодится. Сотню маны дает и пятипроцентное усиление магии.
   - Я подумаю, - уклончиво отозвался Магнус. Не похоже, что бонусы его очень заинтересовали, вот и замечательно.
   Тем временем, отправленная в портал разведка не обнаружила демонов и там. По моим прикидкам выходило, что их должно было остаться еще около сотни. Видимо Повелительница решила, что сколько-нибудь долго удерживать нас таким отрядом не выйдет и предпочла удрать. Надеюсь, за угробленное войско ей достанется не меньше чем Аркелату за потерю Эссенции...
   По ту сторону портала оказалось неширокое и короткое ущелье, на выходе из которого, глазам открылось ожидаемое, но от того не менее неприятное зрелище.
   В разрывах пепельных туч проглядывало багровое небо. Черная, мертвая земля, из которой вырастали изломанные горные кряжи. Тяжелый и какой-то гадостный воздух наполнял легкие, а в душе, придавленной окружающей мрачностью, постепенно разгоралась злоба.
   Ну, здравствуй, Инферно.
  
   Глава 9
   - Сэр Мартин, вы вообще понимаете, что говорите? - прозвучало более резко, чем следовало бы, но сдержаться просто не получилось.
   - Сир, это не спонтанное решение, - спокойно глядя мне в глаза, ответил паладин. И при этом железобетонная уверенность в собственной правоте, хрен теперь переупрямишь. - Мы все прекрасно осознаем, насколько оно... противоестественно. И тем не менее, вчерашние события доказали, что у нас просто нет лишнего месяца на выздоровление.
   - С демонами покончено, на ближайшее время, как минимум, - перебил я коннетабля. - Подземелье с порталом теперь под контролем союзников, а часть их войска обустраивается на правом берегу реки. Так что с той стороны все подступы к нам перекрыты.
   - Наши союзники, при всей моей к ним благодарности, сами остаются постоянным фактором риска, - возразил сэр Мартин. Озвучив, между прочим, и мои собственные мысли. - Позволить им защищать ваши земли, означает демонстрировать собственную слабость. Даже если они не обратят оружие против нас, равного отношения уже не будет, и это может проявиться, когда мы начнем исследование северных и западных территорий.
   Прав сэр Мартин, тысячу раз прав! Нельзя им больше в постелях валяться, тратя время на ожидание. Но вашу ж душу, как же мне не нравится способ решения проблемы, предложенный ими! Я беспомощно огляделся вокруг, натыкаясь на серьезные, жесткие взгляды людей целиком и полностью осознающих всю сложность сделанного ими выбора. И без сомнений готовых ему следовать.
   - Отец Бенедикт, ну хоть вы им скажите, - с трудом сдерживая ругательства, повернулся к прелату, весь разговор молча простоявшему возле двери.
   Священник, казавшийся полностью погруженным в свои мысли, медленно вышел на середину зала, превращенного в общую палату для искалеченных паладинов, и остановился.
   - Ваше Величество, - помолчав несколько секунд, прелат поднял на меня взгляд. Упрямый, жесткий и до крайности принципиальный старик... вот точно так же он смотрел, ожидая наказания за нападки на титана, с абсолютной уверенностью в своей правоте. - Не смотря на то, что мне не нравится предложение сэра Мартина, я вынужден согласиться с его необходимостью.
   И снова замолчал, предоставив "Величеству" самому догадываться, какие именно причины вынуждают прелата идти наперекор монаршей воле. Такие вот у меня подчиненные, готовые выполнить любой - не противоречащий их представлениям о чести - приказ и при этом способные отстаивать собственные решения, даже если я с ними не согласен. А самое поганое, в этой ситуации то, что они правы.
   - Что ж, раз все зашло настолько далеко, мне остается только согласиться с вашим решением, - угрюмо отозвался я после недолгого молчания. Вот только раздражение это было направлено на меня самого. Пора уже привыкать мыслить категориями нового мира, в котором смерть не является непреодолимой преградой.
   - Сир, прошу не воспринимайте наши действия, как попытку принудить вас к чему-либо. Вам достаточно лишь приказать и мы беспрекословно подчинимся, не затаивая обиды, - серьезно сказал сэр Мартин. Паладин, когда-то поклявшийся в верности мне.
   Взгляд я отвел первым. Видеть этого сильного духом и мужественного человека прикованным к постели и не способным теперь защитить даже самого себя, было неимоверно тяжело.
   - Я не стану вам приказывать. И не считаю ваше решение бунтом, - прервав молчание, посмотрел в глаза каждого.
   Ну, а что еще тут можно сказать, умеет сэр Мартин в угол загонять, когда захочет. Впрочем, надо признать, что пользуется он подобным умением не часто... Только когда требуется мозги мне прочистить от забившей их глупости. Как сейчас вот.
   - Поскольку вы уже все для себя решили, то и затягивать не будем, - все-таки невольную дрожь, от понимания того, что мне сейчас предстоит, скрыть не удалось. Кашлянув, посмотрел на прелата. - Отец Бенедикт, возьмете на себя объяснение ситуации остальным прелатам?
   - Этого не требуется, все уже в курсе, - ответил священник и виновато развел руками. Заговорщики, блин. - Братья ждут лишь вашего согласия.
   О том, что они все стали бы делать в случае, если это самое "согласие" получить не удалось, решил все же не спрашивать. И без того понятно, что паладинов только прямой приказ может удержать, отдать который мне просто духу не хватит.
   - Тогда зовите их и начнем, - тяжело вздохнул я и повернулся к сэру Мартину.
   - Сир, мы все сделаем сами, - мягко произнес тот и неловко вытянул из-под подушки мизерикорд. А вслед за ним и все остальные паладины. Что и требовалось доказать, в общем. - Прелаты будут молчать о случившемся, а слухи, если и возникнут, к делу не пришьешь. Ваша репутация не пострадает.
   Я промолчал. В данный момент она меня волнует в последнюю очередь. А вот то, что не придется собственными руками убивать своих же людей, вызвало неимоверное облегчение на душе. Одно дело в бою, когда вырвать одержимого из-под власти демонов прямо сейчас невозможно, и совсем другое вот так.
   - Призыв у всех восстановился? - повернувшись к священнику, на всякий случай уточнил я. По времени уже должны, но мало ли. Прелат кивнул. - Тогда зовите остальных.
   Отец Бенедикт, подойдя к двери, распахнул ее и знаком пригласил войти дожидавшихся там прелатов. Сюрприз, ага. Под моим взглядом, священники коротко кланялись, не решаясь поднять глаза. Впрочем, пусть страдают, в следующий раз может и без "заговоров" обойдется.
   - По одному, - с трудом заставив слушаться собственный язык, произнес я. Какая на хрен игра?! Гребанные искины, вместе с разработчиками, чтоб вы там подохли все уроды!
   Сэр Мартин, посмотрев на отца Бенедикта, кивнул и, крепко ухватив рукоять мизерикорда, резким движением вогнал его себе под нижнюю челюсть, до упора. Я отвернулся, убирая выскочившее сообщение о гибели юнита.
   Раскрывшийся посреди зала портал, немедленно разогнал всю ту жуть, что всколыхнулась в душе. Архангел, едва не царапающий крыльями потолок, огляделся вокруг и, увидев мертвого паладина, укоризненно посмотрел на меня.
   - Воскреси его, - попросил я.
   Шагнув к кровати, крылатый склонился над сэром Мартином и, осторожно разжав хватку на рукояти, вытащил кинжал из раны. Хлынувшая следом кровь, немедленно остановилась под взглядом Архангела, а в следующее мгновение тело паладина окутало белое с золотом сияние.
   Всего лишь несколько секунд! И переломанные магией кости, разорванные внутренние органы исцелились, а в мертвое тело вернулась жизнь. Хрипло вздохнув, сэр Мартин открыл глаза и увидел ободряющую улыбку Архангела.
   Выпрямившись, крылатый оглядел паладинов, не спускавших с него глаз, и вздохнул, покачав головой. Тоже видимо не одобряет подобных методов лечения.
   Дальше все прошло по тому же сценарию.
  
   - Отец Бенедикт, прошу вас пойти со мной, - наткнувшись при выходе на терпеливо дожидающегося меня управляющего, я обернулся к прелату. Священник, о чем-то тихо беседовавший с подчиненными, кивнул. - А вы господа, как приведете себя в порядок, временно поступаете в распоряжение коменданта замка. Сэр Мартин, через час, жду вас у себя в кабинете, думаю этого времени вам хватит, чтобы вникнуть в обстановку? Приходите вместе с сэром Константином.
   - Будет сделано, сир, - коротко поклонился коннетабль. Зная его таланты, я в этом даже и не сомневаюсь.
   Знаком приказав мэтру Клаасу следовать за мной, направился к лестнице. Вся эта ситуация с паладинами, основательно ударила по мозгам, а в данный момент хотелось бы иметь возможность мыслить трезво. Навалившиеся после вчерашнего вторжения демонов заботы, а так же итог, в который они вылились, требовали очень серьезного отношения и по масштабам были примерно сопоставимы с тем, что адовы твари оставили после себя в предыдущий раз.
   Старосты деревень дожидались моего появления у дверей кабинета и о чем-то оживленно беседовали, нимало не смущаясь присутствием охраны Заклинательного Покоя. Впрочем, судя по лицам бойцов, заинтересованность на которых мгновенно уступила место положенной по уставу непрошибаемости, трепались старики на извечные и приятные любому мужику темы. Кстати вместе со старостами присутствовал и городской голова, которого я собственной волей еще на прошлой неделе назначил ответственным за дела горожан. Прохор, в эту компашку вписался идеально - такой же ушлый и хитро... хитрый, да. А еще смелый и наглый до невменяемости, благодаря чему, пожалуй и сумел пережить не только первое вторжение, но и последовавшую резню в городе, а так же и штурм замка. И даже самолично прибить скольких-то тварей. От должности, кстати, отказываться и не подумал, притом что ответственность на него возложенную, осознал целиком и сразу.
   - Ваша Милость, а я тут это, исполнил просьбу-то вашу, - заулыбался Прохор и поднял стоявшую рядом с ним, прямо на полу, клетку с курицей. Точнее клетушку, явно наспех переделанную из какой-то корзины.
   А в глазах жгучее любопытство и желание узнать, чего это Лорду в очередной раз в башку взбрело. Как и у всех здесь присутствующих, к слову. Только шиш вам, а не разгадка тайны, мучайтесь теперь.
   Курица уставилась на меня мрачным взглядом, определенно не ожидая от таких перемен в своей судьбе ничего хорошего. Ну, в общем-то правильно. Вчерашняя демонстрация Магнусом всей крутизны хорошо прокачанного мага, вызвала у меня не только зависть, но и активную мозговую деятельность. В результате мысль, до которой следовало допереть уже очень давно, голову мою таки посетила.
   Навесив на курицу заклинание Птичьего Глаза, невольно зажмурился, и переключил наложившуюся поверх моего собственного зрения картинку, в неактивный режим. Мана при этом продолжает расходоваться, но смотреть ничего не мешает. Впрочем, скорость восстановления, за счет прокачанного до максимума Заклинательного Покоя, все равно выше, даже с учетом парящего в небе над замком орла.
   Обе эти птицы теперь будут тянуть из меня ману, раскачивая тем самым соответствующие характеристики. Такая вот нехитрая, зато довольно эффективная стратегия развития, включающая в себя так же применение и других, более затратных заклинаний. От своей идеи обтесать замковый холм со всех сторон, с помощью Подчинения Земли, я не отказался. А Зельевар, между прочим уже второго ранга, избавит от длительного ожидания при опустошении резерва. Очень уж мне нравится идея стать крутым магом. Курицу, правда потом заменю на какую-нибудь канарейку или соловья, как только егеря отыщут и поймают таковых.
   Открыв кабинет, вошел первым, кивнув посетителям на кресла возле стола, после чего с удобством устроился в своем. Старосты, как и всегда, скучковались вместе, словно без локтя соседа им тут неуютно. Прелат, погруженный в свои раздумья устроился напротив, в то время как мэтр Клаас привычно занял свое место, ближе всех ко мне.
   - В первую очередь нужно решить вопрос с продовольствием, - сообщил я, обращаясь непосредственно к старостам. - Из-за вчерашних событий, войско союзников временно обосновалось на нашей территории, поэтому и снабжение их едой возложено на нас. Не бесплатно, конечно, но и ниже стандартной цены.
   - Насколько долго затянется это "временно"? - осторожно уточнил Эрик, справедливо опасающийся, что Веселой придется самым непосредственным образом участвовать в решении этой проблемы.
   - Закладывайтесь на месяц, минимум, - ответил я. И начал доводить до нахмурившихся старост, текущую политическую ситуацию. - С союзниками вчера коротко обговорили дальнейшие действия и пришли к выводу, что оставлять портал в Инферно просто так, нецелесообразно. Новую территорию придется осваивать, причем это потребует значительных усилий от всех, так что в течение двух недель к уже имеющимся здесь войскам, подойдет пополнение. И чтобы вся эта орава не померла с голоду, нам придется очень крепко постараться.
   Задумались. Возможности своих деревень и хозяйств они знают досконально, как представляют и задел для расширения и улучшения. Таковые, конечно, имеются, но выдать на гора результат "вот прям щас", не получится. К счастью этого и не требуется.
   - С орками и ограми, на ближайшее время, вопрос не стоит, - продолжил я. - Зеленым хватит и мяса демонов пока. Однако о пропитании кочевников и негров, придется позаботиться. Поэтому необходимо понять, как у нас сейчас вообще обстоят дела с продовольствием и что можно сделать для увеличения производства. Начнем с тебя Прохор.
   Городской голова поднялся из-за стола и, огладив бороду, важно оглядел присутствующих.
   - Значит по городским полям, ситуация такая - примерно четверти урожая мы в этот раз не досчитаемся, - сообщил Прохор. - И тут даже не столько демонов вина. Сжигать все, как в прошлый раз, они вчера не стали, надеялись, видимо после победы зерно в свои закрома ссыпать. От моста-то своего, когда к замку перли, малость стоптали да и только. А вот союзнички, наши-то, особо не выбирали где со зверьем ихним сцепиться, да и с бесами потом еще. Вот оно в результате так и вышло все.
   Прохор вздохнул и развел руками. Ох, чувствую теплоты в отношениях между моими людьми и союзниками, этот эпизод не прибавит. Как бы цепляться друг к другу не начали, до драки дело довести много ума не нужно. Придется еще и за этим следить.
   - В городе как обстановка? - поинтересовался я. Вчера не до расспросов было, очень уж насыщенный день выдался, а между тем горожане, возвращаясь в свои дома, могли застать там что угодно, вплоть до тотального разрушения. Что означает необходимость в принятии соответствующих мер.
   - Лучше чем в тот раз, - Прохор ухмыльнулся и качнул головой. - Тварям особо разгуляться не дали, сразу на стены погнали, так что грабежей, почитай и не было. А как орки приперлись, так и вовсе демонам удирать пришлось. Сады вот только повырубили все, жалко, а в остальном так, мелочь.
   - Это, безусловно радует, - кивнул я. - Отец Бенедикт, после обговорите со старостами и мэтром Клаасом, где эффективнее всего будет применить Храмовые Благословения. Чтобы максимальную отдачу получить, в увеличении урожаев и прочего, полезного. Разрешаю использовать до двух третей энергии Алтаря, как определитесь, сразу ко мне на доклад.
   - Будет сделано, - склонил голову прелат. Способ, конечно, дорогостоящий, но иначе мы, скорее всего не справимся.
   - Завтра прибудут гномы, сменят на рудниках шахтеров, - продолжил я. - Мэтр Клаас, подумайте, где лучше будет применить высвободившихся людей. Также хочу всем напомнить о наших обязательствах перед гномами, с поставками продовольствия в их деревню.
   Управляющий кивнул, делая заметки в своем свитке. Старосты, на лицах которых после моих слов о Храмовых Благословениях, появились довольные ухмылки, тоже задумались. При всей своей прижимистости, важность сохранения хороших отношений с гномами они понимали не хуже меня - одно лишь то, что удастся, наконец, вернуть домой хотя бы часть занятых работой на шахтах, односельчан, уже многого стоит.
   - Рыбой они себя кое-как обеспечивают, - припомнив вкус поданного мне в доме старейшины Корина "угощения", невольно передернулся. Такой дрянью можно питаться только с большой голодухи и то воротить будет. - Однако с учетом наших гарнизонов, ситуация значительно ухудшилась.
   Я посмотрел на Конрада, вопросительно поднявшего брови.
   - Пахать и сеять там негде, лес кругом. Зато зверья навалом, от монстров ближние окрестности долины почистили, так что относительную безопасность можно гарантировать, - старый охотник, сообразив, к чему я клоню, задумался. - Егерям и без того работы по горло, а из воинов охотники сам понимаешь какие. Дашь десяток толковых парней?
   - Чего ж не дать, для благого дела-то, - Конрад прихлопнул ладонью по столу и жестко посмотрел на меня. - Вот только надолго ли? У меня почитай все мужики семейные, окромя молодежи, но тех в дальние края одних отправлять, без присмотра, рискованно очень.
   - У гномов тоже семьи имеются, - напомнил я старосте, вызвав смущенный кивок. - Однако предлагаю организовать дело, как и с ними, по вахтам. Неделю одна ватага охотой занята, следующую - другая. О безопасности уже воины будут заботиться, благо сейчас возможность появилась основательно за тот край взяться.
   - Разумно, с таким подходом возражений не будет, - согласился Конрад. - Даже, думаю и два десятка можно будет отправить, как раз, сопляков в деле натаскивать. Завтра же пришлю людей.
   Вот и замечательно, охотники в Сосновке превосходные, даже егерям в лесах нос утереть способны, так что сразу и с нехваткой мяса в рационах воинов проблему закроем и с разведкой хорошая подмога получится. Прибирать к рукам тамошние земли нужно крепко, чтобы уже никто выдрать не сумел.
   - Эрик, теперь твоя очередь, - обратился я к старосте Веселой. Тот, под насмешливыми взглядами приятелей изобразил лицом готовность к свершению подвигов. Так уж вышло, что во время обоих набегов демонов, его деревня страдала меньше прочих, из-за чего и спрос с него вынужденно стал больше. - Нужно организовать на озере, возле некромантского замка, артель. Рыбы в нем больше, чем в нашей реке, плюс два корабля в наличии, так что уловы должны возрасти. Организуем все точно так же, вахтовым методом, по неделе, жить люди будут в нашем бывшем лагере.
   - Отец Бенедикт, союзники попросили организовать очищение окрестностей замка от влияния магии Смерти. Это и в интересах наших рыбаков также, поэтому подумайте, когда и кого направить, - глянув на прелата, приказал я. - С сэром Мартином позже согласуете вопрос охраны.
   - Клаус, что у вас там с садами?
   - Нормально все, растут яблоньки, - ухмыльнулся староста. - Первый урожай в конце недели снимем, но как я и предупреждал уже, великим он не будет. Но и то хоть отрада, после того что демоны натворили. Если отыщете время, Ваша Милость, приезжайте в гости, Мария пироги ваши любимые, сготовит.
   - Яблочные пироги, м-да, - я невольно усмехнулся. Грех жаловаться на замковых поваров, но при всем своем мастерстве, сравниться с Марией в этом деле, они не способны. Где бы только заклинание такое найти, чтобы сразу в нескольких местах находиться.
   Тряхнув головой, заставил себя отвлечься от всплывшего из памяти вкуса и сосредоточиться на текущей задаче.
   - Ничего не обещаю, Клаус. По поводу же урожая - есть идея пустить его весь на изготовление сидра и войскам союзников впихнуть, по нормальной цене, - сказал я. - С пивом вместе. В договор о поставках продовольствия напитки не входят, так что может и получится растрясти их на золото.
   Старосты задумались, прикидывая возможности поправить свои и мои финансы. Старые запасы яблок уже практически извели, а кушать народ привык вкусно и разнообразно, так что на новый урожай многие рассчитывали. Но и выгоды от моего предложения тоже есть.
   - В связи с этим, при планировании Храмовых Благословений, про хмель не забудьте, - подлил я масла в огонь. Не уверен, что задумка сработает на все сто, игроки запросто могут упереться, не желая тратить лишние деньги. Но даже так, усилия не пропадут. - В городе, населения уже достаточно много, поэтому до конца недели построим еще одну таверну.
   Озадачив, таким образом стариков, отправил их заниматься делами, вместе с прелатом, который ушел раздавать задания своим подчиненным. Мэтр Клаас же остался, а через несколько минут к нему присоединились паладины.
   Видеть сэра Мартина без доспехов, было несколько непривычно. Правда, даже в обычной одежде на мирного горожанина паладин совершенно не походил и не в мече, висевшем на поясе, дело. Он относился к тому типу людей, в которых опознать бойца можно и без внешних атрибутов, достаточно лишь в глаза посмотреть. И на возраст при этом обращаешь внимание в последнюю очередь.
   - Рад видеть вас в добром здравии, сэр Мартин, - совершенно искренне приветствовал я паладина. Конечно, уверенность в собственных силах очень многое значит и, по мере возможности стараюсь расти над собой, приобретать новый опыт, учиться. Но, тем не менее, иметь в своих помощниках такого человека, дорогого стоит.
   - Благодарю, сир. С текущим положением дел я уже ознакомлен, поэтому можно приступать, - ответил паладин, усаживаясь напротив.
   - В таком случае, сэр Константин вам слово - по ситуации в замке и гарнизоне, - обратился я к коменданту.
   - По итогам вчерашнего штурма, можно уверенно заключить, что меры, предпринятые по организации обороны и методы подготовки к ней бойцов, себя оправдали, - поднявшись из-за стола, заговорил паладин. - Были учтены ошибки, допущенные во время первого вторжения демонов. Вместе с тем вскрылись новые недоработки, выразившиеся в недостаточной оценке роли магов в рядах атакующих. Расчет на слабую уязвимость перед колдовством замковых башен, оказался не верен.
   Ну, я бы не был настолько пессимистичен, правая башня, на которую и пришлись сосредоточенные магические удары демонов, продержалась довольно долго. Запалить ее удалось только после того, как двое ифритов умудрились подобраться к самым бойницам и одновременно утопить в огне верхний этаж. Но, даже так, наложенные на башню благословения изрядно ослабили атаку, позволив большей части находившихся там бойцов, выбраться. Однако в итоге людям все же пришлось отступить через связующие ходы внутри стен.
   - С учетом вышесказанного, предлагаю усилить магическую защиту башен и в дальнейшем поддерживать ее на высоком уровне, - продолжил сэр Константин. - По тактике так же необходимо внести некоторые коррективы в подготовку бойцов, но в целом, кардинальных изменений не требуется. Прошу также рассмотреть возможность дополнительной установки в башнях аркобаллист, очень хорошо зарекомендовавших себя во время отражения штурма.
   - Непременно рассмотрим, - я подавил тяжелый вздох. Стоимость этих агрегатов лупила по кошельку со страшной силой, однако учитывая скорое вторжение нашего клана в Инферно, потребность в них оспаривать было бы глупо.
   - Общие потери за вчерашний бой составили сорок восемь человек, - сэр Константин заглянул в принесенные с собой бумаги. - Из них - шестнадцать ополченцев, погибших во время атаки импов и Повелительниц Боли на донжон. Остальные погибшие из числа воинов. Двое оруженосцев, восемнадцать пехотинцев, шесть мечников, три егеря и трое латников. Основная часть погибла во время отражения атаки на воротную башню, когда импам удалось прорваться внутрь.
   Я только мрачно кивнул. Не успел тогда Дьявола тормознуть вовремя, без него импы еще долго дверь бы ломали и не факт что справились. Так что вина за этих погибших целиком и полностью на мне. В следующий раз проворнее надо быть!
   Кстати, захватить воротную башню демоны не смогли только благодаря находившемуся в ней сэру Кристиану. Справиться с рыцарем в ограниченном пространстве, тварям не светило даже в принципе, в итоге, когда подошло подкрепление из левой башни, импов уже сумели выдавить с первого этажа наружу и забаррикадировать вход. Правда расплачиваться за все это пришлось снижением интенсивности стрельбы, обеих башен, что и позволило штурмующим демонам с такими низкими потерями добраться до ворот. Где ублюдки нарвались на заготовленный мною сюрприз. Чтобы вытащить трупы из той ямы, пришлось перед уходом на берег истратить весь резерв маны на создание спуска.
   И, к слову о сэре Кристиане. О состоявшемся на моем этаже побоище, рыцарь ни словом не обмолвился и вообще никак не выразил своего отношения. Что было как минимум странно, учитывая, с каким трудом мне удалось его убедить в собственной безопасности. Теперь вот не знаю, чего ожидать от этого параноика.
   - Таким образом, наши силы на сегодняшний день составляют - семь десятков пехотинцев, двадцать восемь егерей, тридцать два мечника, семь латников, четырнадцать оруженосцев, тринадцать рыцарей и четырнадцать паладинов, - продолжил доклад сэр Константин. - Из священников - семь прелатов и пятьдесят шесть аколитов. За исключением пехотинцев, паладинов и прелатов, все остальные имеют возможность для повышения.
   Сто семьдесят восемь бойцов и шестьдесят три священника. Вроде бы и неплохо, где-то даже мощно, однако достаточно сравнить с воинами союзников и сразу тоска печаль нападает. Уровни в основном колеблются между десятым и пятнадцатым, что, как показала практика, абсолютно недостаточно.
   - Что ж, с этим закончили, теперь предлагаю обсудить, что мы можем предпринять для повышения боеспособности войска, - кивком поблагодарив паладина, обратился я к присутствующим. - На данный момент это является приоритетной задачей, потому как участвовать в войне с демонами с текущим уровнем бойцов, мы не в состоянии. Войска союзников начнут подтягиваться в течение двух недель, более точные сроки неизвестны. Поэтому будем исходить из того, что у нас есть десять дней.
   - Это первое. Теперь, второе - на правом берегу, напротив портала, строится укрепленный лагерь, для размещения в нем армии союзников, - данный факт меня весьма нервировал тем, что приходится в срочном порядке ломать уже сложившиеся планы. - Я нисколько не сомневаюсь, что Магнус немедленно займется разведкой северной территории, находящейся за горным хребтом. И тот факт, что единственный перевал на ту сторону находится под нашим контролем, его не остановит.
   Вообще, с самого начала моих приключений в этом мире, четкой стратегии развития придерживать не получалось, что весьма удручает.
   - Нельзя допустить, чтобы союзники отжали у нас еще и северные земли, просто потому, что успели туда первыми, - внимательно посмотрев в глаза присутствующим, надавил я голосом.
   Раз уж получилось так, что их войско присутствует на моей земле, то стоит максимально использовать данную ситуацию, к своей выгоде. И если прежде необходимость держать крупный отряд непосредственно в замке, сильно сковывала наши возможности, тот теперь высвободившиеся силы можно применить с куда большей эффективностью.
   Следующие два часа были плотно загружены обсуждениями и спорами. Заново перераспределить бойцов по новым отрядам, в соответствии с принятым планом действий, оказалось не так-то и просто. Приходилось учитывать все мелочи, способные помешать выполнению задач, и снабжение продовольствием и снаряжением являлось далеко не самым сложным.
   Большие отряды, как показала практика, помимо сложностей с логистикой обеспечения, обладали еще и меньшей маневренностью, в том числе и в плане оптимального приложения сил. Поэтому плясать решили от небольших групп, в десять-пятнадцать человек, во главе с паладином. Конечно, с серьезным противником, на подобие тех же огров, справиться будет нереально. Но, во-первых, перед бойцами подобные задачи и не стоят, приоритетной целью является разведка территорий и параллельно, прокачка на слабых монстрах. А во-вторых, в случае серьезной угрозы, отряды могут объединиться и либо дать отпор, либо отступить, по обстоятельствам.
   Риск, разумеется, присутствует, куда же без него, однако не такой уж и большой. Паладины, на самом деле являются очень опасными бойцами, пусть и не с каждым топовым юнитом других рас смогут справиться один на один. Однако втроем без особого труда уделают Дьявола равного уровня, а вчетвером и с Архангелом справятся. Так что недооценивать их определенно не стоит.
   - Пожалуй, на этом все, - подвел я итог затянувшегося совещания. Сидеть в кресле надоело до безумия, но, к сожалению, работа на сегодня еще далеко не закончилась. - С мелочами, если таковые все же вылезут, можно будет разобраться уже по ходу дела, основное мы обсудили. Мэтр Клаас, рассчитываю на вас в подготовке всех мероприятий, если возникнут какие-либо проблемы, требующие моего решения, немедленно обращайтесь. Вас это тоже касается, сэр Константин. Все господа, можете возвращаться к работе.
   Паладин и управляющий поспешно откланялись, заданий на них было взвалено очень много, а времени, как водится, не хватает. Сэр Мартин вынужден был задержаться, поскольку сейчас предстояло решить еще один, весьма важный вопрос и коннетабль при этом должен присутствовать.
   В кабинет, по моему приглашению вошли уже давно ожидавшие в приемной, отец Бенедикт и сэр Александр. К отбору кандидата пришлось отнестись со всей тщательностью, поскольку требования к характеру были довольно специфическими и не каждый рыцарь на мое предложение согласился бы по доброй воле.
   Ничего криминального и страшного, на самом деле. Просто до меня, в очередной раз дошло, насколько неэффективно я использую имеющиеся возможности. В свое оправдание могу сказать только, что плотная загруженность и нескончаемый поток требующих решения проблем изрядно мешают. Впрочем, это все отговорки.
   Раса людей, не смотря на то, что многим уступает в боевом отношении, в способностях к магии и технологическом развитии, обладает рядом весьма интересных особенностей. Нет, ничего сверхвыдающегося, однако при правильном подходе, слегка выправить баланс сил, возможно.
   - Сэр Александр, вижу вы удивлены моим приглашением, - заговорил я, дождавшись, когда они усядутся. Рыцарь осторожно кивнул, от него не укрылся короткий обмен взглядами с паладином. - Дело в том, что у меня есть к вам очень серьезное предложение. Но, прежде, хочу попросить вас максимально взвешенно и спокойно отнестись к тому, что будет сказано.
   Рыцарь молча кивнул, не спуская с меня внимательного, настороженного взгляда.
   - Как вы отнесетесь к предложению стать прелатом? - такую проигрышную форму вопроса пришлось выбрать специально. А то непонятно, как он к этому отнесется?!
   И действительно, не смотря на предупреждение, совладать с эмоциями рыцарь не сумел. Несколько секунд, ушедших на осмысление сказанного, и сэр Александр вскочил на ноги.
   - Сир, вы считаете меня недостойным стать паладином? - в напряженном голосе прорезалась нешуточная обида, пусть и придавленная неверием и удивлением. Все же, не смотря на свои способности и полученный в боях опыт, возраст сказывается.
   - Сэр Александр, вы забываетесь, - холодный голос коннетабля мгновенно отрезвил парня. Всего лишь секунда и на лице рыцаря ни следа не осталось от только что бушевавших эмоций.
   - Прошу прощения, Ваше Величество, - уже совершенно спокойно склонил он голову в поклоне. И ведь ни капли лжи или наигранности, на полном серьезе извиняется за то, что лично я, как проступок вообще не воспринимаю. Такие вот удивительные люди. - Я готов исполнить любой Ваш приказ.
   - Это похвально, но в данном случае я бы предпочел, чтобы вы пошли на подобный шаг добровольно, - кивнув, принимая извинения, возразил я. - Сан прелата накладывает на его обладателя немалую ответственность и множество обязанностей. Справиться с подобной ношей под силу далеко не каждому воину. Среди прочих выбор пал на вас не в последнюю очередь оттого, что мы считаем вас в силах совладать с нею.
   И ведь ни словом не соврал, между прочим. Мне действительно важно, чтобы сэр Александр добровольно согласился на смену класса, а не по приказу. Иначе затаенная обида и недовольство рано или поздно обязательно проявят себя. При всей своей дисциплинированности, люди обладают весьма широкой свободой воли, и проверять насколько далеко будет готов зайти переставший доверять мне подчиненный, очень не хочется. Тем более, что рыцарь был выбран действительно не случайно.
   - Один вопрос, сир, - прервал свои размышления сэр Александр, посмотрев мне в глаза. - Если я соглашусь стать прелатом, вы позволите мне сражаться?
   - Безусловно, - я кивнул. Очень непростой вопрос, на самом деле, но ответить на него по-другому, значит окончательно похоронить собственные планы. - Однако в ответ вы пообещаете мне избегать ненужного риска. Не всякий противник может оказаться вам по силам.
   Несколько секунд рыцарь молчал, не отводя напряженного взгляда, словно пытаясь понять, не обманываю ли я его. После чего склонил голову в коротком поклоне.
   - Я согласен.
   Улыбку сдержать не удалось, да я и не пытался особо. Все-таки были некоторые сомнения в успехе, не смотря на доводы сэра Мартина, уверявшего, что все пройдет наилучшим образом. Паладин в характерах своих подчиненных, конечно, разбирается гораздо лучше меня - что, между прочим, изрядный косяк с моей стороны - однако уж больно ситуация непростая. Но, получилось.
   Возможность смены класса, является для людей одним из тех способов, которые позволяют уменьшить разрыв в физических и магических способностях с более сильными расами. Конечно, это не делает из нас суперменов, однако ряд особенностей, недоступных прочим, все же имеются.
   Во-первых, людям доступны навыки обращения со всеми существующими видами доспехов и оружия (подходящих по габаритам). Достаточно лишь потренироваться, чтобы открыть соответствующее умение. Во-вторых, при получении рангов - опытный, ветеран и выше, появляются скрытые специализированные навыки. Так, арбалет дает возможность вызывать кратковременный шок при попадании, щиты дают бонусы при нахождении в строю.
   И, самое главное, при смене класса, ранее полученные характеристики и умения не исчезают! В результате появляется возможность планировать развитие каждого отдельного бойца, что, в свою очередь позволяет использовать гораздо более гибкую стратегию в целом.
   Единственное ограничение по смене класса существует лишь для паладинов, инквизиторов и прелатов. Что, в общем, не удивительно, хоть и печально. Для прочих же никаких препятствий нет, ну, кроме обратного "понижения", сделать рыцаря, к примеру, пехотинцем невозможно. А вот аколитом, вполне.
   Понятно, что это отнюдь не панацея от всех существующих проблем, хотя бы уже потому, что второго прелата все равно придется нанимать, а значит, он не будет обладать такими высокими физическими характеристиками и умениями.
   - Рад, что мы достигли взаимопонимания, - кивнул я и глянул на паладина. - До окончания следующей недели, вам необходимо получить ранг "ветеран" и поднять уровни, сколько успеете. Сэр Мартин объяснит более подробно чуть позже.
   Вообще, в немалой степени, такой шаг был продиктован стремлением повысить шансы прелатов на выживание, а так же возможностью несколько быстрее набирать опыт. Оторвать голову рыцарю, особенно с хорошо прокачанными умениями оружия и брони, это надо очень сильно постараться. Массовые исцеления и бафы делу спасения себя и окружающих, так же весьма способствуют. Ну и Лидерство, получаемое рыцарями при достижении "ветерана" со счетов сбрасывать ой как не стоит.
   А ведь есть еще и аколиты, двенадцать из двадцати четырех доступных в неделю. Присутствие в отряде целителя-бафера, на опеку которого не требуется отвлекать бойцов, который сам способен сражаться наравне со всеми остальными, явно лишним не будет. Сильно поколебать расклад сил, с прочими расами, может и не удастся, но слегка сдвинуть его в лучшую сторону, очень даже.
   Что же до прочих священников, то, как бы ни вздыхал отец Бенедикт, а обязательные тренировки для них я отменять не стану. Каждому придется развить минимум до четвертого ранга, мастерство использования доспехов.
   Кроме того, оказывает влияние и еще один фактор - на данный момент, я практически уперся в потолок по возможности найма войск. Развитие экономики владения просто не успевает, за разрастанием армии, в результате чего, на оплату жалованья тратится практически весь доход. Нужен перерыв, не менее двух недель, чтобы убрать это отставание и обеспечить себе стабильное развитие. Впрочем, найма паладинов и прелатов, это не касается, а вот рыцари уже под вопросом.
   Посмотрев на закрывшуюся вслед за помощниками дверь кабинета, тяжко вздохнул. Ох, совсем не таким представлял я себе бытие феодала, влезая в эту долбанную игру. Остается только сказать спасибо разработчикам, что ограничились всего лишь подобием реальной экономики, купировав ее до предела в угоду игровым условностям. Иначе хрен бы я дожил в своем замке до этого дня, ну, разве что как пленник, демонов или некроманта, без разницы.
  
   Магнус заявился уже после обеда, когда я, давя робкие позывы организма вырваться на волю, к ристалищу, вновь устроился за рабочим столом. Дела, это такая зараза, с которой как ни старайся, никогда полностью покончить не сможешь.
   - Мне вот интересно, ты уже хрен знает сколько времени дома отсутствуешь, - развалившись в кресле, вяло кивнул я вошедшему в кабинет магу. - Твое хозяйство там еще не развалилось? Может ты и не правитель замка уже давно, а так, нищий бродяга?
   - А уж как я рад тебя видеть, ты даже не представляешь, - проигнорировав мою невоспитанность, сообщил Магнус, приземляясь на стул, напротив. Демонстративно оглядел заваленный бумагами стол и довольно оскалился. - Что, рутина заела?
   - Да не так чтобы очень, - собственно делов тут на час, максимум, но со стороны, конечно, не скажешь.
   - А это у тебя что такое? - взгляд мага уперся куда-то мне за спину. - Птицеферму в кабинете решил организовать?
   - Ах, это, - обернувшись, я ласково погладил клетку, успев отдернуть пальцы прежде чем клюв в них вцепился. - Это Курочка Ряба.
   - В смысле... что, та самая, с золотыми яйцами? - удивленно спросил Магнус, уставившись на курицу.
   - Вообще-то это девочка. Вроде бы, - я задумчиво посмотрел на птицу, ответившую мне злобным взглядом. Хм, надо бы ее покормить, наверное, а то как-то уж очень кровожадно смотрит. - Я на нее заклинание Глаза повесил.
   - Тьфу, а я то уж подумал, - Магнус усмехнулся и откинулся на стуле, устраиваясь удобнее. - Шутник, блин.
   - Так ты чего пришел-то? - уточнил я, оставив птицу в покое. Надо будет егерей поторопить, чтобы замену быстрее нашли, нечего над несчастной курицей издеваться.
   Магнус потер переносицу и неожиданно зевнул. Смачно так, заразительно, я с трудом удержался от повтора. В интерфейсе всплыло сообщение о входящем запросе на объединение карт. Поставив галочки, запрещающие раскрывать известные мне территории, согласился.
   - Нашел я их, - сообщил Магнус, поморщившись. Но, настаивать не стал. - С трудом. Там какая-то дрянь в воздухе, метрах в ста от земли, птицы дохнут за пару минут. Кстати, спасибо за зелья, мои качественнее, но уж больно дорогие, заразы. Где ты их достал столько?
   - Сам делаю, - односложно отозвался я, переключая карту на Инферно.
   - К северу от портала смотри, километров тридцать, примерно, - подсказал Магнус. - Там небольшое плато среди скал, замок в самом углу воткнут и постройки всякие вокруг.
   Туман войны, покрывавший разведанную территорию, изрядно мешал, в адском мире и без того с освещением не очень здорово, а так и вовсе сумерки получаются. Однако, пусть и не сразу, отыскать на карте замок демонов я все-таки сумел. Помогло обилие разнообразных построек вокруг него, потому как само укрепление, при беглом взгляде от окружающих скал отличить было сложно.
   - Что-то, с ним не так, - неуверенно сказал я через несколько минут внимательного изучения карты. - Крепостной стены вообще нет, даже башен защитных, строения напиханы как попало. Да и как-то их маловато, учитывая, с каким войском демоны приперлись сюда. Этот замок для обороны не приспособлен. В чем подвох?
   Магнус, на мой вопросительный взгляд довольно усмехнулся.
   - В пятидесяти километрах к западу от него посмотри. Там потухший вулкан должен быть, - ответил он.
   На этот раз долго искать не пришлось, ориентир оказался более чем подходящим.
   - Твою же ж... - при виде того, что открылось на карте, цензурные слова из моей головы просто исчезли. Замолчав, уменьшил изображение, чтобы охватить большую площадь обзора. - Круто, че.
   Огромные, километров пять, в поперечнике и хрен знает сколько в высоту стенок, древний вулкан торчал посреди окружающих его гор... Как вулкан. А внутри, занимая почти все доступное пространство, разместился город, над которым нависала циклопических размеров крепость, выраставшая, казалось прямо из стены кратера.
   Попасть внутрь, кроме как по воздуху, можно было еще только через сквозную трещину в склоне, напротив замка. А ее перекрывает весьма мощное укрепление, представляющее собой даже не ворота, а скорее полноценный форт. Так мало этого, еще и сверху, по обеим сторонам этой трещины стоят две приземистые башни.
   Еще восемь подобных, также, на гребне кратера, позади замка, охватывая его сверху полукольцом. Расположение позволяет всем десяти башням долбить не только по наступающим войскам противника, но и по городу. И хрен его знает, какая у них дальность - башни эти точно бьют магией, насколько я помню, а значит, на показатели влияют многие факторы. Плюс еще и высота...
   - И как его захватывать? - после недолгого молчания поинтересовался я у Магнуса.
   - Понятия не имею, - тот пожал плечами и вздохнул. - Остальным я скрины уже разослал, так не поверишь, вопросы были один в один с твоим. Сидят сейчас думают, спорят... Тебе, кстати, тоже не мешает присоединиться, все-таки не поход в кино обсуждаем, от твоих паладинов и прелатов, считай, весь успех и будет зависеть.
   Я ответно пожал плечами, выдержав пристальный взгляд игрока. Похоже, моя тайна уже и не тайна вовсе, впрочем, разобраться в чем дело не так уж и сложно, достаточно лишь выяснить мой распорядок дня и подозрения сами появятся. Вот только для этого придется воспользоваться умениями ассасинов или хотя бы воров... Ну, да я с самого начала иллюзий не питал относительно чуткости и вежливости союзников.
   - Ну, как хочешь, - Магнус вяло махнул рукой, не став развивать тему. То ли знает, то ли нет, вот сиди и гадай теперь. - Перескажу главное тогда, с чем уже определились. Тиль сюда в течении недели прибудет, с гоблинами. Они займутся обеспечением войска продовольствием, так что с тебя этот груз скоро можно будет снять.
   - То есть замок решили орку отдать? - уточнил я. Не очень-то приятная новость, если честно. Не скажу за самого Тиля, потому как не знаком, но зеленомордые юниты одни из самых неприятных соседей, даже для своих союзников. Агрессивные каннибалы, жадные до чужого добра и при всем этом, еще и не блистающие интеллектом.
   - Нет, он просто ближе всех. В смысле из тех, кто нормально продовольствие может обеспечивать, - ответил маг. Помолчал и пожал плечами. - А замок, скорее всего, кто-то из кочевников получит. Орков и без того уже трое, ни к чему их еще больше усиливать.
   Интересно, а какой смысл в усилении одного из двух степняков? Почему бы тогда не одного из двоих же, магов или такого замечательного и одинокого меня. Хотя, если учесть расстояние между замками, то это дает некоторую страховку от возможного предательства.
   - А с демонскими замками уже определились, кому какой достанется? - вот, кстати, заполучить в свое владение один из них, я совершенно не хочу. В Инферно постепенное, неторопливое развитие чревато самыми неприятными последствиями.
   Магнус в ответ только скривился и рукой махнул. Ну, да, ожидать чего-то иного было бы наивно. Союз случайных людей, к тому же не настоящих правителей, а игроков, для которых все это лишь развлечение, пока не надоест. Рассчитывать на полноценное сотрудничество с такими персонажами не приходится.
   Как мы потом добычу станем делить, я вообще представить боюсь - квестовые замки и города, в этом плане едва ли не на порядок богаче обычных, достаточно ту же Эссенцию вспомнить. Как бы нам не передраться прямо там, если что-то похожее обнаружится.
   Правда, все это верно лишь в том случае, что мы вообще сумеем справиться с демонами, что далеко не факт, на самом деле. Я снова посмотрел на карту. Искин действительно рассчитывал, что мне под силу в одиночку штурмом захватить вот это?!
   - Пока не подтянутся остальные, нам предстоит заниматься разведкой окрестностей портала и замков, - продолжил Магнус.
   - От меня что-нибудь потребуется? - больше для проформы уточнил я. Моим егерям, в плане незаметности и навыков, с ассасинами не тягаться, поэтому в Инферно им делать нечего.
   - Обеспечение продовольствием, бафами, целителями, - отозвался маг. - Кстати, а второй портал куда ведет?
   - Уже взломали стену, - я усмехнулся. Удивляться тут нечему, в принципе. Орки создания беспокойные и не особо щепетильные, так что могли и без приказа, сами разломать кладку. Хорошо еще, что к шахтам моим не лезут, пока во всяком случае. - Портал с той стороны заперт на ключ, так что хрен его знает, что там и кто. Ко мне не лезет и ладно.
   - Ну да, в принципе правильно, - усмехнулся Магнус. И прищурился. - А про демонов почему сразу не рассказал?
   - А сам не догадываешься? - ухмылка у меня вышла не менее ехидной.
   - Ну, мало ли, я же не знаю, что там у тебя в башке творится, - он пожал плечами. - Только учти на будущее, что закончиться такая скрытность может не очень хорошо. На совете уже звучали предложения оставить тебя без доли в трофеях, в наказание, типа за крысятничество. Симон запретил, но и у него терпение не безграничное.
   Бешенство, рванувшееся наружу при этих словах, удалось подавить не сразу. Все-таки нынешнее бытие изрядно на мое самосознание действует, в прошлой жизни я намного сдержаннее был. Впрочем, даже там в подобной ситуации пришлось бы бороться с желанием свернуть наглецу шею.
   - И, кстати о трофеях, - как ни в чем не бывало, продолжил Магнус. - Делить решили поровну, на всех. Артефактов и золота не попалось, только оружие и броня, хлам полный, если честно. Но все равно советую твою часть забрать как можно скорее, чтобы не мозолила оркам глаза. Я начальника твоих строителей озадачил, чтобы он охрану поставил, а то ведь сам понимаешь.
   Угу, особенно если вспомнить те горы железа, которые образовались стараниями трофейщиков, обдиравших трупы демонов. Там, по самым скромным прикидкам около четырех тонн металла набралось, в основном из-за доспехов, но и на долю оружия пришлось немало, учитывая количество бесов и миньонов с импами.
   - Поможешь реализовать наши части через свой рынок? - спросил Магнус. - С золотом оно как-то проще и удобнее дело иметь, чем с такой кучей барахла.
   - Не вопрос, притаскивайте, - пожал я плечами. - Галера вверх по течению ушла, завтра днем должна вернуться, так что только паром остается.
   - Лучше шаманов заставлю еще один мост наморозить, - не согласился маг. - А то мы так неделю провозимся... Ладно, раз обговорили все, то я пойду ботов организовывать. Заодно и твою часть к берегу доставим.
   - О, кстати, у меня к тебе тоже просьба будет, - остановил я поднявшегося Магнуса и торопливо открыл интерфейс.
   Разыскать оказавшегося на территории владения, одного-единственного человека, который не является моим подданным, весьма непросто, даже если примерно представляешь себе, где он может находиться.
   Мэтр Хаким, так и не дождавшись от меня помощи в отправке на родину, справедливо рассудил, что терять время впустую не стоит и занялся изучением хозяйства владения. Этот деятель, не переставая улыбаться и перегружать мозги собеседников нескончаемым словесным потоком, умудрился ни разу не схлопотать по физиономии. Ему даже грубить в ответ на мягкую и неотвратимую навязчивость, не всякий решался... предпочитая каждый раз дергать меня, полагая мои плечи достаточно крепкими, чтобы выдержать на себе груз этой проблемы.
   Позволять ушлому торговцу досконально изучить возможности моего владения, было не особенно разумно, мало ли как он этой информацией потом распорядится, и без того уже успел узнать непозволительного много. Но и контролировать каждый его шаг, у меня попросту не было времени, а помощники, на которых пытался скинуть опеку над гостем, сдержать его любопытство оказались неспособны.
   Так что пришедшая мне в голову, прямо скажем, своевременно, идея, захватила настолько, что я не постеснялся поднять на уши всех, кого только возможно, чтобы отыскали купца.
   - Знакомься, это мэтр Хаким, представитель одной из Торговых Гильдий Каганата, - обратил я внимание раздраженного почти получасовым ожиданием мага на вошедшего в кабинет торговца. - А это мой союзник Магнус, который любезно согласился помочь вам мэтр.
   Уломать игрока расстаться на время с дирижаблем, оказалось не очень сложно, выгоды от налаживания хороших отношений с Торговой Гильдией, тот и сам прекрасно понимал.
   Но самым главным, на данный момент, для меня был тот факт, что эта летающая хреновина на долгий срок уберется отсюда, и не будет заниматься разведкой моей и прилегающих территорий.
   Спровадив, наконец, уже осточертевших гостей, я встал из-за стола. Открытое окно манило к себе хорошей погодой и теплым солнечным светом. Через интерфейс было видно, как спустя пару минут, игрок с торговцем вышли из донжона и направились к воротам. За спину Магнусу сразу же пристроились двое негров, дожидавшихся во дворе - умный, не стал орков сюда тащить.
   Значит, товарищи-союзники считают себя вправе указывать, до каких пределов моя самостоятельность простирается. И тот факт, что обязанность отдавать в распоряжение сокланов порталы, да и вообще что-либо с моей территории, в договоре не прописана, их не смущает. Что же, учтем.
  
   В литейной было шумно, жарко, грязно и... э-э, гномно? Короче, гномы уверенно оттеснили людей от основных печей, направляя процесс плавки и не стесняясь раздавать команды. Судя по выражению лиц, низведенные моим приказом до уровня подмастерий, те были в "восторге".
   - Ну, что скажете, мастер Корин, получилось? - вытащить старейшину из этой гремящей духовки наружу, удалось лишь минут через десять.
   - У меня все получится, - высокомерно отозвался гном и тут же оглянулся, явно беспокоясь за временно оставшийся без руководства процесс.
   - Сколько? - сердце радостно бухнуло в ребра и заколотилось с сумасшедшей скоростью. Была у меня надежда, что переплавленное оружие демонов система засчитает за руду, но боялся загадывать.
   - Из того металла, что собрали вчера в замке и городе, выйдет примерно десять мер руды, - самодовольно ухмыльнулся Корин. Устало потянувшись и зевнув, гном тряхнул головой. - Могло быть и больше, но очень уж дрянное железо у импов оказалось.
   - Вы что, всю ночь здесь работали? - внимательно присмотревшись к старейшине, спросил я. - Это ведь уже почти сутки, получается! Так не пойдет, закругляйтесь и отдыхать...
   - Подумаешь, сутки, - гном презрительно фыркнул и подбоченился. - Не настолько я еще стар, чтобы с делом не справляться. Да и осталось тут еще часов на пять работы всего.
   - Не нужно со мной спорить, - мягко улыбнулся я Корину. Рычать и топать ногами далеко не самый эффективный способ заставить подчиненных сделать то, что тебе нужно. Вот и гнома внешнее дружелюбие ничуть не обмануло. - Тем более, к тому времени как вы закончите, доставят мою долю трофеев, и переработкой этого железа в руду так же предстоит заниматься вам. Так что не стоит волноваться, без работы в ближайшие недели не останетесь.
   Корин весьма мрачно посмотрел на меня, но спорить, однако не решился. Вот и хорошо, а то ведь дорвавшись до любимого дела, гном как-то забыл учесть тот факт, что люди приданные ему в помощники, обладают значительно меньшей выносливостью.
   - Кстати, трофеи перед переплавкой, не забудьте проверить, - продолжил я. - Маловероятно, конечно, что союзники пропустили какой-либо артефакт, но вдруг. Да и состав металла может оказаться интересным.
   - Сомнительно, - вздохнул Корин. - Среди вчерашней добычи попадались доспехи и оружие с гвардейцев и разорителей, ничего особенного в них не было. Сталь примерно на уровне вашей, даже похуже чуть. Но я обязательно проверю.
   - Хорошо. Кстати, вчера нам досталось немало артефактов, в частности броня и мечи Дьяволов, - перешел я к тому, ради чего собственно и явился сюда отвлекать мастера от работы. - Нужен ваш совет по качеству металла и тому, как его лучше использовать.
   Гном задумчиво кивнул, явно порываясь отправиться в мою оружейную прямо сейчас. Вот только хрен ему, пусть отдохнет сначала, а то ведь на том фронте работы тоже немало. С одних только пяти ифритов несколько килограмм золотых украшений сняли, зачарованных и чего с ними делать, я пока не очень себе представляю - они почти все на увеличение урона огнем. К тому же три комплекта изрядно пострадали от воздействия Облака Праха, с них придется заклинания куда-то копировать, что тоже непростой вопрос. А ведь есть еще доспехи Аркелата и нашедшиеся при нем артефакты.
   - Вы правы сир, отдыхать тоже когда-то нужно, - Корин погладил бороду и оглянулся на суету в литейной, уже без прежнего нетерпения. Похоже, идея поработать с артефактами понравилась ему гораздо больше простой возни с металлом.
   - Разумеется, я прав. А так же хочу напомнить, что вам предстоит еще заниматься перевооружением моего войска. Около двух недель, до прихода подкреплений от союзников у нас есть, - сообщил я гному. - И очень желательно управиться с основной частью работы до истечения этого времени. Поэтому не особо увлекайтесь переплавкой.
   - Я понял, - нахмурившись, кивнул старейшина. - Однако без помощи родичей мне не справиться.
   - Они прибудут завтра, на галере, - ответил я. - Достройку крепости решили временно отложить, тем более что внешние укрепления там уже в полном порядке, остались только работы внутри и под землей. В общем, сейчас заканчивайте и отдыхайте, а вечером жду вас у себя, будем составлять план работ и всего, что для них потребно, чтобы по максимуму загрузить кузницу и литейную.
   Корин, молча кивнув, устремился обратно в цех, раздавать указания помощникам. Несколько секунд посмотрев ему вслед, я встряхнулся и заторопился к ристалищу - пока выдались свободные часы, надо пользоваться, а то есть такое подозрение, что подобное счастье продлится недолго. Ох, и непростые же дни нас тут всех ожидают.
  
   Глава 10
   Орк демонстративно осклабился и крутанул свои топоры, одновременно широко разведя руки в стороны. Типа атакуй меня, такого беззащитного. Это притом, что возвышается он надо мной почти на полметра и запакован в тяжелые доспехи. Сам напросился, короче.
   Алебарда ткнулась вперед, целя орку в пах, пусть и прикрытый латной юбкой, но зная пробивную силу штыка, препятствие это весьма ненадежное. Тиль рубанул правым топором, отбивая и отводя алебарду в сторону... И шарахнулся назад, когда его голову накрыла Сфера Удушения, мгновенно лишив и воздуха в легких и возможности видеть. Ненадолго, правда, очень уж мощные артефакты у него защитные, всего за секунду заклинание развеяли. Но, мне хватило.
   Провернув алебарду в ладонях, высвободил ее из захвата и, сменив направление движения, пробил штыком левую ступню орка. Шаг в сторону, с проворотом и... и, собственно все. Все тот же правый топор обрушился на древко, перерубив его примерно на середине, а левый рубанул меня по локтю, отскочив от сработавшей Божественной Защиты. А следующий удар переломал мне пальцы левой руки.
   - Все! - зашипев от боли, я отскочил назад. - Ты мне опять алебарду сломал.
   - Сам виноват, - Тиль, шагнувший было следом, остановился и самодовольно ухмыльнулся, устроив топоры на плечах. - Нормальным оружием пользуйся, а не этой соломинкой. Ты же мечник, вот и давай, покажи класс.
   - Ага, щас, - я потряс левой ладонью и сжал-разжал пальцы. Все же хорошо, что на ристалище раны быстро заживают и доспехи восстанавливаются. Чего, к сожалению нельзя сказать о разломанном надвое оружии. - Проходили уже, мне че-то не понравилось, совершенно. Давай лучше я Подчинение Земли опять буду использовать, маны как раз хватит?
   - А вообще знаешь, ты пожалуй прав, алебарда классное оружие, - повесив топоры на пояс, с показной задумчивостью произнес Тиль. - Та же секира, считай, только длинная, да еще и колоть можно. Надо и мне попробовать, может тоже понравится.
   Махнув рукой на трепотню сдавшего назад орка, с досадой оглядел обломки такого хорошего оружия и вздохнул. Тридцать уровней разницы, как ни крути, а на голом энтузиазме не объедешь. Даже то, что техника работы с мечами и топорами у меня поставлена лучше, чем у Тиля, разбивается о подавляющее превосходство в силе и скорости. Ну и еще длину рук его не стоит недооценивать, с мечом, даже двуручным, против него вообще никаких шансов. Могущество, скастованное на себя, сглаживает разницу, но не настолько, чтобы я смог реализовать собственные возможности. Максимум, на что хватает, это не подпускать орка слишком близко и изредка контратаковать.
   - Еще разок? - Тиль перестал, наконец, распинаться о достоинствах алебарды и состроил лицом умоляющую гримасу. Учитывая, что физиономии орков самой природой для такого просто не приспособлены, результат получился откровенно жутким. - Обещаю, ничего ломать не буду.
   - У меня Очки Святости закончились и маны половина всего, - с некоторым сожалением, все же отказался я. Неприятно, конечно, постоянно проигрывать, однако получаемый в результате этих тренировок опыт, того стоил. - Иди вон сэра Кристиана попроси, а то сидит, скучает. Хоть развлечется немного.
   Тиль без особого энтузиазма посмотрел в сторону рыцаря, устроившегося на одной из скамей возле границы ристалища. Не очень-то жаждет орк связываться с мрачным и неразговорчивым начальником моей охраны. Всего два спарринга, проведенных позавчера, отбили у зеленого всю охоту к такому экстремальному времяпрепровождению. Не смотря на всю свою крутизну, Тиль оба раза продержался менее полуминуты, не получив от процесса никакого удовольствия. Рыцарь тренироваться не желал, он сражался как в настоящем бою, стремясь разделаться с врагом максимально быстро и эффективно, так что польза для орка от этих стычек была весьма сомнительная.
   - Не, лучше его не беспокоить, сидит себе человек, отдыхает. Мне бы вот тоже не понравилось, если кто в такой момент под руку полез, - надо отдать ему должное, отказался Тиль не сразу. - Может другого кого, а?
   Не смотря на незлобивый, в общем-то, характер, драться этот парень любит до умопомрачения. В реальной жизни, видимо, адреналина не хватает, вот и оттягивается в игре. Потому и орка выбрал, хотя, как признался недавно, менталитет зеленых вызывает у него сомнения в трезвости рассудка разработчиков.
   - Вон народ тренируется, - кивнул я на бойцов, отрабатывавших строевые и индивидуальные навыки, под руководством командиров. - У них смена скоро, когда закончат, тобой займутся... А вообще, надо бы нам как-то организоваться и устроить совместные тренировки с твоими орками. Одиночные поединки и стенка на стенку. Я тебя с сэром Мартином позже, как он освободится, сведу, обговорите, что и как. Польза-то нам обоим будет.
   - Пожалуй, - кивнул Тиль. Идея устроить на ристалище массовый замес пришлась ему по вкусу, вон как оскалился.
   - Кстати, ты бы в замок наведался, навел там порядок, - сменил я тему. - Артельщики на гоблинов твоих жалуются, те рыбу воровать повадились, да еще и людей мне задирать начали.
   - Разберусь, - мгновенно помрачнев, пообещал Тиль. - Эти поганцы сразу борзеть начинают, как без присмотра остаются... Хургана к ним отправлю, они его до икоты боятся, присмиреют мгновенно.
   Ничуть не сомневаюсь, если уж орки и огры перед этим одноглазым трепетать начинают, то с гоблинами ему справиться труда не составит. Между прочим, Хурган осуществил-таки свое желание - подраться с титаном. Как и сам Тиль, к слову, причем с тем же ошеломляющим результатом. Ни герою, ни его хозяину, продемонстрировать в бою против Дяди Степы хоть что-нибудь вразумительное, так и не удалось.
   Зато титан остался весьма доволен как собственной непобедимостью, так и произведенным на зрителей эффектом. Настолько берега потерял, что и мне предложил против него выйти, даже пообещал не больно убивать, зараза. Еще и смеялся, чемпион блин абсолютный, когда я его на хрен послал, не стесняясь в выражениях.
   М-да... так вот, о гоблинах. Магнус слукавил, когда говорил что эти недомерки помогут снять с моих людей большую часть забот о продовольствии. Высокие показатели орков в этом направлении обоснованы в основном тем, что у зеленомордых процветает каннибализм. Сожрать раненого, слабого или старого, для них обычное дело.
   В общем, спустя неделю после памятного разговора с магом, Тиль добрался до замка некроманта, притащив с собой два десятка огров, с полсотни орков и около сотни гоблинов. Землю в округе, к тому моменту от влияния магии Смерти мои священники уже основательно почистили, рыбы в озере полно - две артели из Веселой ежедневно громадный улов притаскивают.
   Гоблины, понукаемые своим хозяином, даже чего-то там делали, во всяком случае, с голоду пока не передохли. Однако сегодня уже четвертый день пошел, а никаких подвижек в деле обеспечения войска продовольствием у зеленых нет.
   Впрочем, для меня это даже и не плохо, если подумать. Не смотря на все старание орков и огров, сожрать демонов им до сих пор не удалось. И хвала игровым условностям, что продукты здесь не портятся, не смотря на отсутствие холодильников. Мои люди сумели проделать просто колоссальную работу, увеличив как посевные площади, так и собираемые урожаи. Без Храмовых Благословений, конечно, справиться не удалось бы, однако союзники мне каждую затраченную на это дело монету и ресурс, вынуждены возмещать. А учитывая, что эти супер-бафы действуют долгое время, я только в выигрыше.
   Нет, самостоятельно прокормить все войско, когда оно тут соберется, я не смогу, однако этого и не потребуется. Гурон еще на прошлой неделе снес замок некроманта и начал отстраивать свой. Негры там уже вовсю трудятся, а они работать умеют, в отличие от гоблинов. Так что особого смысла держать там недомерков я не вижу, только мешаются.
   - Кстати, Магнус минут через сорок уже явится, - сообщил я орку, глянув на часы. - Так что продолжение тренировки тебе все равно не светит.
   Тиль, оглянувшись на занятых бойцов, погладил лезвия своих топоров и тоскливо вздохнул. В исполнении почти двух с половиной метрового детины, это выглядело скорее угрожающе, чем печально.
   - Умеешь же ты обламывать, - буркнул он и оглушительно свистнув, направился в сторону замка.
   Валявшаяся за пределами ристалища здоровенная туша, покрытая жесткой бурой шерстью, в ответ на призыв хозяина воздвиглась на ноги и со злобным порыкиванием, устремилась к орку. Отыскать в этой тварюге сходство с милыми домашними хряками или хотя бы с дикими кабанами, можно было только при очень сильном старании. Больше тонны злобного и агрессивного мяса, размером бивней способного поспорить с иными слонами, а общими габаритами соответствующего скорее носорогу.
   Ездовое животное орочьей "кавалерии", кабан необыкновенный! Я Тиля сразу предупредил - если эта тварь хоть кого-нибудь из моих людей тронет, сразу на мясо пущу. И плевать что "оно" квестовое и уникальное. Орк, надо признать, подобные опасения разделял в полной мере, так что без присмотра кабан не оставался. Тем не менее, людей дополнительно я настропалил, чтобы осторожность соблюдали.
   Тиль, на грохот копыт за спиной среагировал совершенно четко и, наверное, уже привычно - убрался с дороги, а не собиравшийся останавливаться кабан, нацелившийся бивнями ему в спину, проскочил мимо. Медленно затормозив, тварь развернулась и уже спокойно, без агрессии двинулась к хозяину.
   - В замок я его больше не пущу, - на всякий случай напомнил я Тилю. - Конюшня для лошадей предназначена, а не свиней. Да и Зубастик на меня уже обижается, что не разрешаю твоего порося загрызть.
   - Еще неизвестно, кто и кого грызть будет, - высокомерно отозвался орк, без особой уверенности, впрочем. - Куда мне его девать тогда?
   - Вообще, лучше всего на правый берег, к остальным твоим оркам, - честно ответил я. В прошлый раз только вмешательство динозавра спасло лошадей в конюшне, когда этот хряк попытался выломать дверь в стойле и добраться до соседей. Драка вышла короткая, мы с Тилем недалеко были, но очень жестокая и без явного преимущества за одной из сторон.
   - А почему, по-твоему, я этого идиота с собой таскаю? - с досадой откликнулся Тиль. - Орки его ненавидят и боятся, Хряк их затерроризировал уже в моем замке, так что если оставлю без присмотра, сразу же убьют. И Хурган не спасет, скорее первый резать кинется.
   Что тут можно ответить? Я промолчал и в который уже раз порадовался, что люди, при всех своих недостатках, хотя бы не такие психи как орки.
   - Ладно, но если он опять что-нибудь выкинуть попытается... - махнув рукой, зашагал к замку. Охрану возле конюшни все же надо будет выставить, а то ведь Зубастик в очередной раз может и не успеть вмешаться. Где он сейчас, кстати?
   Динозавр обнаружился на изрядном удалении от замка, аж в районе Сосновки. Судя по перекинутым через его спину распотрошенным тушам и присутствию рядом нескольких человек, опять удрал на охоту. Характер Зубастика его внешнему облику совершенно не соответствовал, так что завести среди моих подданных многочисленные, и полезные для себя знакомства ему ничего не мешало. Динозавра подкармливали, расхваливали, на нем катались дети, а иногда и взрослые. Охотники и патрульные не отказывались, когда тому приспичивало составить им компанию. Короче, зверюга пользовался моей добротой и развлекался на всю катушку.
   - Все-таки круто у тебя замок обустроен, - эта фраза у Тиля стала уже почти ритуальной, в разных вариациях он данную тему поднимал уже раз десять, наверное. Не смотря на охватывавшую меня каждый раз, гордость, уже начало надоедать.
   - Не поверишь, я тоже так думаю, - ухмыльнувшись, по широкой дуге обошел затормозившего, вслед за хозяином, кабана. Дурное животное покосилось налитым кровью глазом и отвернулось.
   - Так же хочу у себя сделать, - тяжко вздохнув, орк двинул локтем хряка по носу и зашагал вперед, не обращая внимания на обиженное рычание за спиной. - Шаманов заставлю духов земли призывать, пусть работают. Как думаешь, получится?
   - Попробуй, может и выйдет чего, - я довольно усмехнулся в ответ. Ничто так не подогревает чувство собственной важности, как чужая искренняя зависть.
   Да и что уж тут скрывать, гордиться мне действительно есть чем. Обостренная всеми пережитыми неприятностями паранойя, наконец-таки заполучила в свое распоряжение идеальный инструмент для реализации - Подчинение Земли. А дальше, толика фантазии и очень, очень много утомительной и кропотливой работы.
   Предыдущий штурм замка наглядно показал, что полумерами в виде различной высоты препятствий, на пути атакующих, обойтись не удастся. В итоге, посоветовавшись с сэром Мартином и мэтром Ансельмом, в ходе не особенно долгих споров, составили общий проект того, что следует делать. А следом пошли уже частности.
   "Лицевую" часть холма, со стороны замковых ворот, я обкорнал почти до самых стен, спрессовав землю и камень в настолько прочный монолит, что он уже с огромным трудом поддавался заклинанию. Думаю, когда по завершении работ на скалу будет наложено Благословение, защищающее от магии, ее не только разрушить станет практически невозможно, но и пробуриться сквозь камень с помощью все того же Подчинения Земли. Хрен кто чужой пролезет без разрешения.
   Чтобы не облегчать потенциальным атакующим жизнь, дорога теперь шла не прямо, а взбиралась наверх этаким горным серпантином, параллельно стенам замка, с тремя поворотами. Падать, если вдруг что, уже после первой трети подъема придется с шести-семи метров, а на последней части и вовсе с пятнадцати. С учетом ширины дороги - две повозки с трудом разъедутся, штурмовиков ждут просто незабываемые впечатления. Я ведь и копья каменные внизу понаделать не забыл, чтобы уже с гарантией.
   Управляющий правда сообщил, что крестьяне и замковая обслуга, которым приходится этой дорожкой пользоваться, жалуются на ее неудобство. Мне и самому, в первый раз не по себе стало, когда вживую все понаделанное увидел. Вроде боязнью высоты никогда не страдал, а тут что-то шевельнулось в груди, когда к краю подошел и вниз глянул. Но ничего, привыкнут со временем, да и не настолько этот подъем труден, чтобы расшибиться, когда тебе в том защитники замка активно не помогают.
   Не смотря на грандиозность затраченных усилий, работа была выполнена едва ли наполовину. К обратной стороне холма я пока даже и не подступался, просто не успел. По плану, в конце все это будет опоясывать ров, десять метров шириной и пять глубиной, с тонкой перемычкой перед самым началом подъема. Убрать ее, в случае надобности, много времени не займет.
   И, тем не менее, даже сейчас любой наземный штурм, войском по численности превосходящим гарнизон замка менее чем втрое, просто захлебнется в собственной крови. Разумеется, при сопоставимых уровнях и классах бойцов. Да что там говорить, если я могу в любой момент обрушить дорогу прямо под ногами атакующих.
   С отражением воздушных атак не все так однозначно, скажем десяток черных драконов, скорее всего, сумеют проломить оборону, частично разломав башни. Не без потерь для себя, но все-таки. Прочим же крылатым мало что светит.
   А за свои старания, помимо морального удовлетворения от хорошо проделанной работы, я получил "Мастер Магии Земли" 3 ранга, +2 к Ментальной Выносливости и единичку Устойчивости к Откату. Очень даже неплохо, как по мне.
   Миновав воротную арку, я повернулся к Тилю.
   - Загоняй Хряка в конюшню и догоняй, - глянув на начальника караула, ткнул пальцем в кабана. - Поставьте там охрану, если этот монстр начнет буянить, разрешаю применить силу.
   И, не обращая внимания на душераздирающий вздох орка, направился к донжону. Настроение, не смотря на четыре проигранных спарринга подряд, было удивительно бодрым и, пожалуй, даже веселым. Не иначе как Магнус неприятную новость какую на хвосте притащит... Да и наплевать, сейчас по крайней мере.
   Прошедшие десять дней вообще оказались на редкость продуктивными, как для всего населения владения, включая бойцов, так и для меня лично. Тактика исследования территорий небольшими отрядами во главе с паладинами, оправдала себя на все сто процентов.
   На север, за перевал горгулий отправились девять таких групп и еще пять занялись восточными землями. Мне, увы, по описанным выше причинам участие в этом веселье не грозило, так что оставалось лишь заниматься своим делом да координировать действия отрядов, когда ситуация того требовала. Необходимость возникала не часто, надо сказать - почти всегда воины справлялись самостоятельно, без проблем вырезая малые и средние по количеству группы монстров.
   Правда трупами подобные встречи заканчивались отнюдь не всегда, например с обитавшими в небольшой роще дендроидами удалось разойтись миром. Ожившие деревья присоединиться ко мне не пожелали, к сожалению, но и драться не захотели. Даже пообещали не чинить препятствий моим людям в сборе ценных растений, которых там произрастает немало. Буду думать, идеи как переубедить "буратин" у меня есть, главное чтобы союзники про них не пронюхали, обидно будет упустить таких полезных существ лишь потому, что ранг Дипломатии оказался недостаточно высок.
   И, к слову о рангах, характеристиках и прочем, полезном/замечательном. Кое-чего в этом плане мне перепало, все-таки минимальная сложность отрезала практически все доступные для развития средства:
  
   Уровень: 25
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец Должность: Командор Ордена Меча
   Сила: 24 (25)
   Ловкость: 23
   Выносливость: 21
   Сила Магии: 18
   Устойчивость к откату: 17
   Ментальная выносливость: 18 (21)
   Умения: Атака 5, Защита 5, Лидерство 4, Дипломатия 2, Логистика 3, Мастер Белой Магии 8, Удача 3, Боевое Братство, Боевой Клич 2, Зельевар 4, Мастер Магии Земли 3, Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи, Очищение.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник, Казначей, Магия Материи 1.
  
   Были найдены и захвачены различные шахты, каменоломни и лесопилки. Направить на них работников пока было невозможно, очень уж далеко они располагались, однако задел на будущее весьма неплохой.
   Северные земли также преподнесли немало интересных сюрпризов, заставив меня втихомолку пожалеть, что не удалось заняться их освоением раньше. А заодно всерьез поломать голову над тем, как все это найденное богатство не только сохранить за собой, но и просто начать использовать.
   Заселять новые территории, на данный момент мне было просто некем, крестьян в приказном порядке ведь не сорвешь, и без того с имеющимися задачами едва справляются. Так что, посоветовавшись с сэром Мартином и управляющим, решил построить еще один укрепленный лагерь и поставить там небольшой, но крепкий гарнизон. Работники же будут там сменяться по уже устоявшейся схеме, раз в неделю.
   Благо и место подходящее нашлось, да еще какое! Недалеко от лесного пруда, разведчики, совершенно случайно причем, обнаружили каменную Статую Девы. Это чудо раз в сутки накладывало на оказавшихся рядом случайные массовые благословения и бафы, державшиеся двенадцать часов.
   От перевала, правда далековато, почти сорок километров, зато сразу несколько рудников в непосредственной близости, а леса и реки полны зверьем и рыбой. Караван со сменами бойцов и рабочих раз в неделю отправить несложно, все равно большую часть опасных монстров уже выбили по окрестностям. Кстати, заодно воины смогут и Лунный Колодец контролировать, дающий +3 к Ментальной Выносливости, но лишь до тех пор, пока принадлежит мне.
   Однако среди всех прочих ништяков, вызывавших своим обилием настоящие приступы жадности, одна находка выделялась особо. Настолько, что пожалуй перевешивала своей значимостью для меня большинство прочих.
   В лесу, к северу от перевала, разведчики наткнулись на явно заброшенную обитель. Постройки выглядели нежилыми и сильно обветшалыми, не совсем развалины, но уже где-то близко. Нежить, особенно всякие духи и призраки, любит селиться в подобных местах, так что приближались без спешки и в полной боевой готовности.
   А навстречу опешившим бойцам, из молельни, вышел Ангел. Причем воздействие на мораль людей имело место быть, даже не смотря на его "нейтральный" статус. Нападать крылатый, к счастью, не стал, но и войти в здание не позволил. На попытки сэра Джерара, командовавшего этим отрядом, заговорить Ангел, молча покачал головой и ушел обратно в молельню.
   Разумеется, проигнорировать такое событие я бы не смог, даже если захотел. Бросив все дела, свалил обязанности коменданта на поспешно вызванного в замок сэра Альберта, просто он оказался на тот момент ближе всех. И рванул на север.
   Со мной общаться Ангел тоже не стал, правда, явно не из высокомерия, судя по грустной улыбке на его лице. Выслушав мое приветствие, крылатый просто кивнул и, проигнорировав вопросы, указал рукой на характерный рисунок, расположенный справа от входа в молельню, туда нужно приложить перстень, чтобы захватить здание. Под внимательным взглядом Ангела, я данную операцию и проделал, после чего тот улыбнулся, взмахом руки навесил на всех присутствующих мощные благословения и исчез в портале.
   Досадно, конечно, я ведь пока добирался туда, весь извелся в предположениях, а надежда заполучить к себе Ангела не на три минуты раз в сутки, а навсегда, затмевала собой все прочие размышления. Так что не трудно понять, какие чувства мной владели в тот момент.
   Впрочем, дурное настроение продержалось недолго, достаточно было ознакомиться с появившимися в интерфейсе сообщениями, как всякую глупость из головы вышибло начисто.
   Обитель оказалась уникальным строением, наподобие памятного Древнего Кладбища у некроманта. После ремонта, квест на который мне сразу же выдали, станет возможно нанимать на шесть аколитов больше. Каждый священник, который после восстановления, посетит обитель, получит Умение Паломник, увеличивающее силу заклинаний Святой Магии.
   Круто, безусловно. Вот только квестов оказалось два! Второй, предлагал забрать из молельни Алтарь, сделав его переносным. Храмовому, по мощности, он будет уступать, конечно, также некоторые Благословения, из наиболее крутых останутся недоступными. Однако и оставшихся более чем достаточно чтобы капитально осложнить жизнь врагам и, соответственно, облегчить ее нам.
   Суть этой гребанной ловушки была в том, что выбрав один из вариантов, я лишаю себя второго. Забрать Алтарь из восстановленной обители станет невозможно, а без него, все эти строения теряют и прилагающиеся к ним бонусы! Зашибись, короче, искин в очередной раз показал свою паскудную натуру.
   Поразмыслив, решил все же выбрать Алтарь. Паломничество, безусловно, замечательное умение, особенно если его прокачивать, однако дело это долгое и сложное. По сути, это просто два несколько отличающихся варианта развития - Благословения мощнее, зато священников больше.
   Переносной Алтарь, в отличие от Храмового, не обладает бездонным резервом, хотя и крохотным его назвать сложно. Однако и заполняется он быстрее и проще, путем несложных ритуалов, а также молитв всех кто находится не дальше полусотни метров. Выглядит как большой ларец, тридцать на сорок сантиметров и не очень тяжелый, один человек легко унесет. Довольно удобно надо сказать.
   Естественно, не проверить такую вещь в деле, я просто не мог, благо вариантов применения более чем хватало. Использовать этот Алтарь, также как и Храмовый, могут лишь прелаты, что в данном случае даже удобно, охрана совмещает заботу сразу о них обоих.
   В общем, ознакомившись со списком доступных Благословений, невольно ощутил себя на месте Буриданова осла - хотелось испробовать все и вот прям щас! Все же остатков благоразумия хватило, чтобы удержаться от проведения немедленных экспериментов, да и энергии на все мои хотелки просто не хватало.
   Уже по возвращении в город, драгоценный ларец поместили в Храм, что, кстати, неожиданно способствовало небывалому подъему религиозной активности не только у горожан, но даже деревенские жители сюда потянулись. Обычно селяне ограничивались одним посещением города и, соответственно Храма, в конце недели, а тут аж в середине сорвались. С таким притоком молящихся, Алтарь стал очень быстро набирать энергию.
   Попробовал, в итоге, разумеется, не все из доступных Благословений, ограничившись наиболее важными, на мой взгляд. Как, например, Общее Сопротивление Магии. В данном случае, эффект вообще оказался потрясающим, особенно если добавить воздействие моих бафов. Не Антимагия, конечно, но что-то, где-то очень близко. Не пожалел о своем выборе, короче.
   Еще один, немаловажный плюс переносного Алтаря состоит в том, что на его ритуалы не приходится тратить ни золото, ни ресурсы. Только энергию. Результат получается заметно слабее, чем в обычном случае, однако выигрыш в мобильности и разнообразии тактических применений, того стоит. Те же самые ранения, которые уложили в недавнем прошлом половину моих паладинов, исцеляются без проблем сразу на месте.
   Саму же обитель, не смотря на утраченную уникальность, просто так бросать тоже никто, не собирался. На данный момент ее использовали в качестве временной базы, очень уж удобно она расположена. Впоследствии же, когда появятся свободные силы, средства и люди, обитель будет восстановлена и вокруг нее организуется еще одно поселение. А со временем, когда населения станет больше, преобразуем ее в полноценную церковь.
   Ну, это все планы довольно отдаленного будущего, как оно там на самом деле повернется, пока сложно предсказать. За прошедшие дни удалось изучить относительно небольшую территорию, учитывая же отсутствие в том направлении зримых границ, работы предстоит еще ох как много. Даже поселений или деревень новых пока не нашли, а они просто обязаны там быть.
  
   Лагерь союзников, как и всегда, был полон суеты, шума и безостановочного движения, создающего впечатление полноценного хаоса вокруг. При этом, как ни странно, раздолбать созданные моими людьми укрепления, пока, во всяком случае, не успели. Даже удивительно как-то.
   Вообще сама мысль, что те же орки сумеют высидеть хоть сколь-нибудь продолжительное время на одном месте и ничего не натворить, вызывала обоснованные сомнения. На бывшей территории некроманта, они хоть бездельем не маялись, шастая по округе и вырезая все живое, что не успевало спрятаться или удрать. Привычный и любимый образ жизни, при котором управляться с орками становилось не так уж и сложно.
   Однако первая же попытка наладить что-то подобное и здесь, на правом берегу, едва не привела к печальным последствиям. Благо Хурган подоспел вовремя и направленные типа в патруль, орки не успели прибить никого из моих шахтеров, только синяков наставили да изрядно по гордости потоптались. Тормоза у зеленого племени отсутствуют совершенно и разницы между добычей и союзниками они не видят.
   Виновные в том инциденте, конечно, огребли по самое не балуйся и на какое-то время можно было не опасаться повторения. Тем не менее, образовавшуюся проблему следовало как-то решать, причем желательно без трупов с любой стороны.
   В итоге, по инициативе все того же Хургана, стали организовывать короткие рейды в Инферно. Герой, заскучавший в отсутствие хоть каких-либо действий, занялся их подготовкой со всей тщательностью и старанием, на какие был способен, чтобы исключить ненужный риск. Впрочем, полностью оного избегать одноглазый и не собирался.
   Каждый день, пять-десять групп бойцов, сбалансированных по численности и национальному составу, проходили через портал в мир демонов и рыскали по округе. Типа разведка такая, а то ассасины ведь не справляются, ага. Хотя, главное было не в сомнительной пользе таких выходов, а в том, что дурь из буйных головушек потихоньку выветривалась, да и знакомство с местностью помехой точно не станет.
   Для закрепления дисциплины, провинившихся в рейды не брали. Нельзя сказать, что количество творимых глупостей сошло на нет, но уменьшилось довольно серьезно. Главное, что к моим людям никто больше не лез, а там пусть как хотят, так и развлекаются.
   Часть бойцов расположились в подземелье, стараниями негров и мэтра Ансельма, ставшем гораздо более приспособленным к обороне, чем прежде. И третья по численности группа заняла подступы к порталу уже непосредственно в Инферно. Ежедневная ротация и постоянный контроль со стороны командиров, за которыми, впрочем, тоже необходимо было приглядывать, обеспечивали некое подобие устойчивости сложившейся системе.
   Что характерно, с демонами за время этих рейдов, никаких контактов не происходило. Это даже притом, что отряды пару раз подбирались довольно близко к северному замку. Разведка также не засекла какой либо активности тварей в нашем направлении.
   А заявились мы в лагерь, вместо того чтобы заниматься своими делами в замке (Я) и доставать тренирующихся на ристалище бойцов (Тиль), из-за Магнуса. Собиравшийся нагрянуть в гости сам, он зачем-то вызвал нас к себе.
   Орк трясся верхом на своем кабане в гордом одиночестве, приближаться на лошадях к этому злобному созданию оказалось просто опасно. Не смотря на одергивания и пинки всадника, Хряк постоянно норовил сорваться в сторону, а проворства, не смотря на габариты, ему было не занимать, в первый раз едва не дотянулся бивнями до моего Ворона.
   Лагерь, учитывая количество бойцов, для которых он был предназначен, изрядно отличался от возводимых обычно как площадью, так и внешне. До звания полноценного форта ему не хватало только строений на внутренней территории и наблюдательных вышек. Даже ров имелся в наличии, почти трехметровой глубины и пяти в ширину. Копали его негры, под руководством мэтра Ансельма, своих людей я забрал сразу как закончили возведение частокола. На положенных бонусах это никак не сказалось.
   - Это твои тролли там... а чего они делают, кстати? - присмотревшись вперед, поинтересовался я у Тиля. Даже карту включил, но раз в той стороне никого из моих не было, то ничего и не увидел.
   - Понятия не имею, - озадаченно пробормотал орк. И чуть не вылетел из седла, когда Хряк вдруг скакнул в сторону, резко набрав скорость. Крики и ругань обозленного варвара разлетелись далеко окрест, перекрыв даже шум в лагере.
   На всякий случай приказал остановиться, дожидаясь пока Тиль утихомирит своего зверя, а то мало ли, кинется опять. Много времени на это не ушло, потому как орк явно был привычен к такому поведению Хряка, да и бил, похоже не сдерживаясь. Обиженно хрипящая тварь, на какое-то время вновь решила стать послушной.
   - Знаешь, думается мне, что ты все-таки мазохист, - сообщил я орку, приблизившись. - Оно того вообще стоит?
   - Ты бы видел, как мы с этим поросенком конную лаву насквозь таранили, - усмехнулся Тиль и потрепал недовольно дернувшего головой Хряка по загривку. - В лобовой атаке его никакой строй не удержит, даже огров моих расшвыривает.
   - Ну, разве что так, - как-то Зубастик мне куда больше нравится. Впрочем, каждый сходит с ума по-своему. - Поехали лучше глянем, чего твои тролли устроили.
   Тиль весь как-то подобравшись и посерьезнев, молча кивнул, развернув кабана в сторону лагеря. Я тоже дал отмашку сопровождающим, и небольшой наш отряд вновь двинулся вперед.
   Через пару минут стало уже возможным рассмотреть, чем конкретно заняты тролли. Понять бы еще, зачем они это делают...
   Оба гиганта, приведенные Тилем из своего замка, в данный момент находились во рву и пытались один другого из него выпихнуть или хотя бы уронить на спину. Руки при этом держали за спиной, толкаясь животами и, время от времени кусаясь. Периодически, то один, то другой не выдерживал и пытался пустить в ход верхние конечности, на что немедленно следовал возмущенный рев голосов, и все начиналось сначала.
   Орки, огры, кочевники и негры, буквально гроздьями висели на частоколе и безостановочно орали, поддерживая каждый своего бойца. Приближение высокого начальства вся эта банда нагло игнорировала.
   Магнус обнаружился там же, с удобством устроившись прямо напротив толкающихся троллей, игрок орал и размахивал руками ничуть не слабее окружающих. Как его там не затоптали еще, понятия не имею - огры, пользуясь своими габаритами, сумели отвоевать наиболее удобные места и в выражении чувств совершенно не стеснялись. Интересно, как долго еще частокол продержится под таким натиском?
   Тиль, пробормотав что-то неразборчивое, остановил взволнованно переступающего ногами кабана и, порывшись в седельной сумке, вытащил из нее небольшой горн.
   - Коней держите, - обернувшись, предупредил орк и поднес инструмент к губам.
   Хриплый, оглушительный рев, мгновенно перекрыл все прочие звуки, разлетевшись, наверное, на многие километры окрест. Прихватить повод Ворона я успел, и даже смог удержать присевшего в испуге на задние ноги коня от попытки сорваться и удрать куда-нибудь. Охрана со своими скакунами также справилась, однако сам факт того, что обученного боевого коня, удалось настолько легко испугать, требовал осмысления. Позже.
   Однако на толпу в лагере, звук горна произвел куда более впечатляющий результат. Ее словно выключили! Заткнулись и замерли в неподвижности буквально все, причем мгновенно. Даже тупые тролли, которых обычно весьма сложно заставить остановиться, синхронно шарахнулись друг от друга и изо всех сил стараясь казаться меньше, повернули головы в нашу сторону.
   - Это что такое было? - погладив нервно вздрагивавшего жеребца по шее, осторожно поинтересовался я. Дебафов ни на меня, ни на охрану рев горна не навесил, однако судя по поведению лошадей, да и бойцов в лагере, какое-то воздействие определенно было.
   - Голос Турга, - направив кабана вперед, отозвался Тиль. - Идеально подходит для разгона всяких демонстраций, особенно в исполнении орков. Ну и в бою тоже не лишний. Хотя пулемет все же был бы эффективнее.
   Бойцы в лагере, настороженно поглядывая в нашу сторону, притихли, не торопясь, впрочем, расходиться. Даже сочувствие, где-то в душе всколыхнулось, за жестоко обломанное веселье. Очень глубоко, почти неправда. Стоит только разошедшимся троллям слишком сильно увлечься дракой, и сразу же появятся трупы. А остановить буйствующих гигантов, задача нетривиальная.
   - Совсем расслабились, - буркнул Тиль. Магнус изобразил руками некую пантомиму, дружно нами проигнорированную и торопливо убрался с частокола. - Езжай к воротам, я догоню.
   Хряк, набирая скорость, чуть пригнул голову, нацелившись точно на троллей, словно собирался их таранить. Бойцы на стене, сообразив, что ничего хорошего приближение разозленного начальства им не несет, начали торопливо рассасываться.
   Покосившись на мрачного сэра Кристиана, смотревшего на все это безобразие с отчетливым раздражением, решил промолчать. А вообще полезно было собственными глазами увидеть, к чему способно привести отсутствие дисциплины.
   Магнус уже дожидался возле ворот, с деланной невозмутимостью разглядывая прочные створки. Двое огров, непонятно зачем притащенные им с собой, таращились на нас с нескрываемой злостью, за сорванное развлечение, надо полагать. Похоже, маг решил использовать придурков вместо громоотвода для Тиля.
   - Какой-то ты усталый, замотанный, - констатировал я, оглядев парня.
   - Замотаешься тут с вами, - Магнус оглянулся в сторону восточной стены, где не успевшие удрать бойцы покорно выслушивали мысли Тиля на свой счет. - Только в игру вошел, даже отчеты по Инферно выслушать не успел, как Симон объявился. Попросил разобраться с той дрянью, которая воздух на высоте травит.
   - Это зачем... а, ну да, вулкан же, - сообразил я. До вершины кратера, где и установлены боевые башни, изрядно больше ста метров. А без уничтожения или захвата этих сооружений, пробиться внутрь по расщелине нечего и думать.
   - Он самый, - кивнул маг.
   Лошадей оставили здесь же, под присмотром одного из бойцов, иначе по возвращению запросто можно обнаружить обглоданные кости. Или вообще не обнаружить, если, например, тролль до животных доберется.
   Тиль нагнал нас уже возле самого портала, причем без кабана, зато в компании четырех огров. С учетом пятерки моих охранников, набирался неслабый такой отряд, даже Дьяволу по рогам настучать можно, если наскочит в одиночку. Попадать в плен, никому из нас определенно не стоит - мне, так и вовсе - потому и меры предосторожности такие, не смотря на присутствие на той стороне наших воинов.
   - Хряка уже убить успели? - поинтересовался я, зайдя в портал. Пещера, в отличие от прошлого раза, декорацией к фильму ужасов больше не выглядела. Завалы измочаленных и обгорелых трупов исчезли, тошнотворная вонь паленого мяса выветрилась.
   - Я его под охраной оставил, - отозвался Тиль, глянув на огров. - На несколько часов внушения хватит, а там мы уже вернемся. Вернемся ведь?
   - Да куда мы денемся, - отмахнулся Магнус.
   Подземелье, изрядно преобразилось, за прошедшее время. До полноценного укрепрайона, пожалуй, не дотягивает, но как минимум осложнить жизнь демонам, если те полезут на штурм, получится. С ходу выбить отсюда бойцов не выйдет, тем более что разведка в Инферно не дремлет и приближение даже одиночных тварей незамеченным не останется.
   К слову, в отличие от рейдов по миру демонов и сидения в лагере, дежурство в подземельях числилось среди воинов сродни наказанию. Ни орки, ни, тем более, негры с кочевниками любовью к пещерам похвастаться не могли. В общем-то, я их даже понимаю, при факельном освещении ничего приятного в этих катакомбах не обнаружишь.
   Статую демона, в главной пещере, как это ни удивительно, до сих пор не угробили. При нашем появлении, разговоры мгновенно прекратились. Командовал этим отрядом негр - среди орков вменяемых командиров отыскать не просто, а подобных Хургану и вовсе больше не было. Выслушав короткий доклад о полном отсутствии, каких бы то ни было проблем, Магнус кивнул и двинулся к порталу.
   Вообще, вся эта ситуация с передачей воинов под командование другому игроку, меня сильно напрягает. Даже зная, что тот не дурак и не станет их гробить по собственной прихоти. Когда от этих самых бойцов зависит твоя жизнь и благополучие, не игровое, а очень даже реальное, спокойно воспринимать подобное уже не получается.
   И, что самое неприятное, когда начнутся боевые действия, мне придется отдавать командование людьми кому-то из союзников, а может и не одному, зависит от ситуации. От одной лишь мысли об этом сразу настроение портится.
   Инферно, по поводу нашего прибытия, никакой радости также не демонстрировал. Мрачный и унылый мир, казалось состоящий только лишь из трех цветов - багрового неба над головой, черной земли и скал, и серого - всего прочего. Хорошо хоть день сейчас, ночью тут должно быть совсем тоскливо и страшно становится.
   Подступы к порталу, благодаря стараниям незаменимого мэтра Ансельма, разительно преобразились. Короткая расщелина на выходе была перегорожена высокой, метров четырех, стеной сложенной из разновеликих камней. Материал для строительства добывали здесь же, раздолбав мешавшие обзору выступы... и почти целиком расхреначив соседние скалы. Дурной силы у скучающих бойцов много, запросто десяток каменоломен, по количеству добытого, переплюнуть смогут.
   На серьезный штурм это укрепление все же не рассчитано, слишком мало места и ничего больше тут установить не получится. Десяток орков, пара огров и пятерка кочевников, демонстрировали завидную дисциплинированность, старательно бдя за окружающим пространством, вместо того чтобы бездельничать - не иначе их предупредить успели.
   Дождавшись, когда бойцы уберут перекрывающий проход между стенкой и скалой деревянный щит, Магнус уверенно двинулся наружу. Охранники, до того двигавшиеся позади, рассредоточились вокруг, а я принялся навешивать на них бафы и, в первую очередь Истинный Взор. Патрули и наблюдатели это, конечно, хорошо, но лучше все же перестраховаться.
   К слову о них, наблюдателях. Открыв карту, я быстро отыскал обоих своих воров, как раз и обеспечивавших контроль над окружающей местностью возле портала. Парни расположились очень грамотно, практически не оставив слепых зон и при этом не маяча на виду.
   Построенная на прошлой неделе Гильдия Воров, стала компромиссом между сиюминутной необходимостью заполучить в свое распоряжение юнитов, способных обнаружить любого невидимку и запланированной стратегией развития. Приближающаяся война с демонами просто не оставила другого выбора.
   Двух десятков ассасинов было просто недостаточно для полноценного охвата территории. К тому же их деятельность оказалась сопряжена с немалым риском - догадывавшиеся о присутствии разведчиков на своей земле, демоны всячески старались осложнить им жизнь. Пару раз такие начинания едва не увенчались успехом.
   Конечно, отправлять в самую гущу событий моих, еще неопытных воров, было чревато, однако с задачей охраны портала они вполне справились. А освободившимся от этой работы ассасинам немедленно нашлось другое применение.
   Гора - ну, что-то на нее похожее, все же для холма больно крутые склоны, да и высоковато - к которой нас привел Магнус, оказалась всего в полукилометре от портала. Для наблюдателей мы как на ладони, если кто дурной полезет, помощь в считанные минуты прибудет.
   - Сойдет, пожалуй, - критически обозрев гору, сообщил Магнус. И повернулся к Тилю. - Давай, разоблачайся и лезь.
   - Чего это я сразу? - возмутился орк.
   - А кто, я что ли? Мне туда вообще не забраться будет, это ты у нас большой и сильный, а я маленький и слабый, - Магнус злорадно ухмыльнулся. На фоне здоровенного Тиля он и, правда, казался худосочным, но уж никак не субтильным. - Так что давай, залезай, а мы посмотрим, чем тебя там убивать будет. Потом воскреснешь, паладин бафнет и снова залезешь.
   - Вот ты зараза Магнус, а! - Тиль скривился, но отбрыкиваться дальше не стал, принявшись сдирать с себя доспехи и артефакты. - Злопамятный какой...
   Хорошо, что охрана рассредоточилась по окрестностям и не слышала ни бурчания орка, ни язвительных ответов Магнуса. Я в эту перепалку предусмотрительно не встревал, отодвинувшись подальше, а то еще на меня переключатся.
   Оставшийся в одной набедренной повязке Тиль еще раз внимательно осмотрел горный склон, выбирая, где будет подниматься и, продемонстрировав покивавшему в ответ Магнусу кулак, двинулся вверх.
   - Как там вообще дела? - поинтересовался я у мага, ткнув рукой в направлении запада. Удобных камней вокруг не просматривалось, так что уселся прямо на землю.
   - Да хрень полная, если честно, - вяло отозвался Магнус, брезгливо осматривая черный песок. Вздохнув, все же последовал моему примеру. - Я вообще не представляю, как ты собирался со всем этим в одиночку справляться.
   Я молча пожал плечами, не повторять же, в очередной раз, что о портале в Инферно попросту не знал. К тому же одного взгляда на карту хватит, чтобы согласиться с Магнусом. Искин, когда все это придумывал, совершенно точно был не в себе.
   - Северный замок, в принципе, ничего особо сложного собой не представляет, - продолжил маг. - Четыре башни, демоны на них артефакты какие-то боевые поставили, несколько дней назад, но в остальном полный бардак. Там городские строения почти к самой крепостной стене прижимаются, рва нет... Думаю демон, из кратера, захватив этот замок, снес и уничтожил все лишнее, чтобы своих подданных в искушение не вводить. Отбить мало-мальски серьезный штурм там просто невозможно.
   Немного в стороне от нас, с глухим стуком в землю впечатался немаленький такой булыжник. Подняв головы, обнаружили, что Тиль успел подняться уже довольно высоко, преодолев относительно легкую часть склона. Дальше предстояло карабкаться практически по отвесной стене, о чем орк и сообщил не только нам, но и вообще всем способным слышать на пару десятков километров вокруг. Совершенно не стесняясь в выражениях.
   Отвечать обозленному игроку не рискнули, а то прилетит еще что-нибудь весомое, на сей раз прямо по башке. Проорав что-то угрожающее, старательно нами не расслышанное, Тиль полез дальше.
   - Даже мы втроем, сейчас, этот замок смогли бы взять, - продолжил Магнус, настороженно отслеживая продвижение орка. - Однако там от самого кратера, местность ровная, как стол, демоны часа за полтора доскачут, максимум два. В аккурат, когда мы к замку выйдем, так что прижмут нас между ним и своей армией, да передавят.
   - А как вулкан захватывать будем, даже не представляю, - вздохнул он. - Ассасины все окрестности облазили, уже больше десятка скрытых выходов в кратере нашли, только куда они ведут, неизвестно, я приказал пока не лезть внутрь. Так что заблокировать демонов внутри не получится, в любой момент смогут в спину ударить, с разных сторон. А самим туда соваться... в подземельях вон уже попробовали, так там вообще никаких укреплений и ловушек не было еще.
   Вот с этим сложно не согласиться, будь оборона в подземелье хоть вполовину подобна тому, что мы уже успели там наворотить, даже Дядя Степа не смог бы ее с ходу проломить. А сколько Огненных Бурь сможет выдержать титан, проверять как-то не хочется. Да и кроме магии в арсенале демонов хватает такого, что лучше бы его и не существовало вовсе. Ломиться в лоб, это не вариант в данном случае, потери могут оказаться слишком большими.
   Весьма болезненный, причем не только для меня, вопрос. Ограничение на два уровня в сутки, по сути, делает бессмысленными и даже нежелательными сражения хоть сколько-нибудь больших по численности отрядов. Риск потерять уже прокачанных, сильных бойцов в таких случаях возрастает просто неимоверно. Победа, если ее удастся одержать, конечно, вполне может отбросить "счастливчика" в самое начало.
   Кстати, это еще один довод на тему выгодности различных союзов и альянсов - разделенные на всех, потери и затраты для каждого отдельного игрока будут меньше. Ну, за исключением тех случаев, когда высокоранговые старожилы, предпочитают решать свои проблемы за счет новичков.
   У нашего же клана ситуация ухудшается еще и тем, что основные владения игроков находятся слишком далеко, что значительно осложняет возможность подводить подкрепления. Которые, впрочем, мало чем способны помочь, поскольку будут состоять из недавно нанятых воинов, потому что ветераны останутся защищать владения.
   В связи с чем возникает нехорошая угроза уже для моих войск, что в случае возникновения серьезных проблем, от меня потребуют максимально их задействовать. Гурону в этом отношении будет проще, это уже второй его замок и новобранцев терять хоть и неприятно, но терпимо.
   В моем же случае, все обстояло намного хуже, причем сложилась такая ситуация не без помощи союзников. И как выбираться из этого тупика, я представляю себе очень слабо.
   Рыцарский замок, является если не самым богатым, то как минимум "одним из". Две недели, которые я закладывал себе на упрочение финансового положения, по большей части являлись перестраховкой, вполне хватило и одной для обеспечения стабильного роста. Не настолько мощного, правда, чтобы позволить себе нанимать бойцов, за исключением прелатов и паладинов, конечно. Однако вполне достаточно, чтобы повысить уже имеющихся.
   И все же, золото, на данный момент, не было основным сдерживающим фактором. Все упирается в текущие возможности сельского хозяйства и разрешить эту проблему в ближайшее время, будет попросту невозможно.
   Сейчас, общее количество населения, проживающего в моем владении, уже превысило тысячу триста разумных. Обеспечить их всех продовольствием, не так уж и сложно, на самом деле, с учетом того, что почти три четверти это жители деревень и горожане. Прирост мирных жителей и воинов, не пропорционален, что уже само по себе служит одним из факторов регулирования численности.
   Однако повешенная на моих крестьян обязанность кормить еще и войско союзников, на корню зарезала все возможности для дальнейшего роста военной мощи. Тонны демонического мяса, от которых усилиями орков и огров осталось уже не так и много, в скором времени закончатся. А прибывающие уже на этой неделе подкрепления, увеличат численность армии почти вдвое.
   Негры Гурона, за работу взялись с куда большим старанием, нежели гоблины, причем еще в начале прошлой недели, даже первые успехи наметились. Не так чтобы очень великие, все же работников пока недостаточно, однако радует уже и то, что дело вообще сдвинулось. Чтобы ускорить процесс, пришлось даже прибегнуть к Храмовым Благословениям, но тут уж я счет союзникам выставил в полной мере. Упираться и спорить не стали, что характерно.
   Вообще, по поводу оплаты поставляемых моими людьми продуктов, все получилось несколько не так, как я изначально задумывал. Идея предложить, за небольшую долю, воспользоваться услугами кузнецов, чтобы продавать на рынке не дешевый хлам, а весьма дорогую руду, неожиданно натолкнула на другую мысль. Раз уж у меня появились мастера, способные переплавлять трофейное железо в так необходимый ресурс, то какого черта я туплю?
   На мое предложение, оплатить продовольствие не золотом, а трофеями, согласились не сразу. Все же не глупее меня народ, сообразили что к чему. Встречное предложение, провести расчет металла по цене выплавляемой из него руды, уже с моей стороны не нашло понимания, за такие крохи связываться и вовсе не стоит. Но, в конце концов, все же договорились.
   В итоге, по утверждению Корина, из поставленной союзниками кучи хлама, получится около двухсот мер руды. Много это или мало? Ну, для сравнения - пять латников, десять оруженосцев, шесть рыцарей и четыре паладина, доступные в неделю, требуют для своего найма-повышения, сорок пять мер. А стоимость одной единицы, если покупать на рынке - полторы тысячи золотом, так что как по мне, вполне удачно договорились.
   Появление Тиля, возникшего в заранее поставленной им точке возрождения, неподалеку от нас, заставило отвлечься от размышлений.
   - Это магия Тьмы, - окинув нас тяжелым взглядом, буркнул орк и поежился. - Неприятная дрянь, специально болевой порог занизил, но ощущения такие, словно под кожу песка насыпали.
   - Интересно как, - пробормотал Магнус, посмотрев на гору. Задумчиво покачал головой. - На форуме нигде, ничего подобного не упоминалось, может, конечно, специально скрывают, но все же... Я думал здесь какой-нибудь природный феномен, а получается, демоны что-то умудрились сотворить? Как такое вообще возможно?
   Действительно вопрос. Постоянно действующий эффект, да еще подобной силы - никакое заклинание на это просто не способно. А что тогда? Чем еще возможно сотворить непонятную, долговременную хрень, очень большой мощности?..
   - От нас до вулкана около пятидесяти километров, - раскрыв карту, я переключил обзор на кратер, внимательно вглядываясь в очертания зданий, скрытых туманом войны. Видно плохо, но большую часть построек удалось опознать. - Если к этой хрени в воздухе, действительно причастны демоны, то сотворить подобное они могли только с помощью Алтаря. А вот это строение, слева от замка, здоровенное такое - наверное, Храм. Темного, скорее всего или кого-то из той же кодлы.
   Никакого другого объяснения я предложить не мог. Ну, кроме, пожалуй, прямого божественного вмешательства, намеки на подобное на форуме приводились, но ничего конкретного. Так что, не отбрасывая полностью такую возможность, все же склоняюсь к предположению о Храме. Тем более что и в моем Алтаре имеется что-то похожее по уровню воздействия, правда количество требуемой энергии там просто зашкаливает.
   - А что, возможно, - после недолгого молчания, тоже видимо рассматривал карту, отозвался Магнус. - Но, тогда получается, что Храм старый... Хотя, искин мог его сразу таким создать. Ладно, потом разберемся, что с ним и как, время еще есть. Бафай его.
   Тиль, тяжко вздохнув, обозрел предстоящий ему заново подъем на гору, но промолчал. Предварительно скастовав на себя Могущество, повесил на орка Сопротивление Магии Тьмы.
   - Вместе с Благословением Алтаря, защита получится гораздо мощнее, - на всякий случай уточнил я. Заклинания прелатов, конечно, тоже хороши, но по силе изрядно уступают.
   - Пока хватит и такого, чтобы оценить, - отозвался Магнус, кивнув орку. О переносном Алтаре мои союзники были уже в курсе.
   Глядя в спину удаляющемуся Тилю, я в очередной раз подумал о том, что до сих пор мне невероятно везло. За исключением самого факта "срыва", все последующие события, порой ставившие мою дальнейшую судьбу на самую грань, так или иначе, но оказались преодолены.
   На фоне всего пережитого, неизбежная война с демонами уже не казалась чем-то из ряда вон, вполне себе вписываясь в общую ненормальность моей новой жизни. Не самой плохой, между прочим.
  
   Глава 11
   - Наблюдение за порталом, можно осуществлять с любой скалы в радиусе пяти-семи километров от точки выхода, - палец Магнуса очертил большую дугу на отлично прорисованной карте, лежавшей на столе. Нашелся среди его гремлинов умелец знающий Картографию. - Контролировать их все, просто нереально, так что о нашем появлении демоны узнают сразу. Ну, если ведут слежку, конечно.
   - Аркелат обладал заклинанием интерфейса, - пояснил я Симону, склонившемуся над картой. - Так что, его хозяин, скорее всего тоже знает.
   - В любом случае, разумнее будет исходить из этого предположения, - поддержал меня Магнус, на что клан-лидер только кивнул. Маг, вернувшись к докладу по текущей обстановке, провел пальцем линию от портала до северного замка. - Расстояние между ними, в пределах тридцати километров, плюс-минус пара. Местность изобилует неровностями и скалами, однако возможности спрятать крупный отряд, отсутствуют. Подловить нас здесь смогут только самоубийцы-одиночки, да и то не факт.
   - Я бы на скалы, по пути следования, невидимок посадил, - подал голос Гурон. Кочевник сидел напротив меня и задумчиво теребил кончик своей косы, с вплетенным в нее наконечником от стрелы. - Снизу их не заметно будет, в то время как у самих обзор во все стороны идеальный. Врежет парочка таких теми же метеоритами, сразу кисло станет, даже если на пределе дальности.
   - Сильных магов на такое вряд ли отправят, невыгодный размен получится, а со слабыми защита должна справиться, - возразил Магнус. Подобные варианты мы перебирали уже не один раз, втроем, так что аргументы известны. - Кроме того, маршрут проложен так, чтобы максимально затруднить подобного рода диверсии, ну и двигаться будем не плотными порядками, а отдельными группами, на расстоянии. Под удар не многие попадут.
   Гурон пожал плечами, не став настаивать. В принципе, если очень постараться и забить на время, можно изрядно расчистить себе путь, расхреначив некоторые скалы. Но дело это не быстрое, минимум неделя уйдет. Конечно, ее тоже можно с толком использовать, если не тупить, но все же хотелось бы с войной закончить побыстрее, у каждого ведь и свои собственные дела имеются.
   - По самому замку, - продолжил Магнус, взглянув на Симона, не торопившегося вступать в обсуждение. - За прошлую и нынешнюю недели, демоны наняли всех доступных им тварей, это было зафиксировано разведкой совершенно точно. Вести наблюдение за вторым замком не удается, но вряд ли там ситуация обстоит по-другому.
   Окрестности были прорисованы не очень хорошо, все же с чужих слов составлять карту неудобно, однако разобрать типы строений, вполне возможно. Как и планировать действия, опираясь на этот рисунок.
   - Многократно отмечены случаи перемещения демонов, как малыми группами, так и серьезными, до полусотни тварей, отрядами, между замками, - Магнус постучал пальцем по значку, изображавшему северную крепость. - По подсчетам разведки, сюда прибыли до полутора десятков высших миньонов, количество неточное, в ночное время вести наблюдение проблематично. Архитектура и размеры замка, изначально позволяют разместить в нем таких гигантов. Наружу выбираются редко и далеко не уходят. Таким образом, демоны обеспечили себе возможность быстрого маневра, заранее переместив медлительных тварей. С учетом средней скорости, с которой они могут перемещаться, без бафов, войско из кратера сможет подойти к замку не позднее полутора, максимум двух часов.
   - То есть либо одновременно с нами, либо чуть позже, чтобы зажать между собой и крепостью, - вздохнул Симон. Опершись ладонями на край стола, маг внимательно оглядел карту и покачал головой. - И наверняка, одновременно с наступлением, последует атака со стороны замка. Укрепления, даже если мы успеем их поставить, что вряд ли, не сильно помогут против высших миньонов.
   - Можно использовать город, - подал голос Тиль. - Здания там понаставлены безо всякой системы, что быстрому продвижению будет очень мешать. Миньонам тоже особо не развернуться. В этом случае не потребуется привлекать большие силы с нашей стороны.
   - На месте демонов, я бы все эти постройки снес на хрен, вместе с нашими бойцами, - мое возражение вызвало у орка только пожатие плеч. Ну да, поспорить уже не раз успели, а к согласию так и не пришли по этому поводу. - Несколько массовых заклинаний со стен замка, перед самой атакой и демоны просто передавят выживших, без особых потерь. Миньоны высшие, на коротких дистанциях, могут весьма шустро передвигаться, если очень захотят. А если не займем город первыми, то и зацепиться за него не успеем, так на так и получится.
   На некоторое время в кабинете воцарилось молчание, Симон с Гуроном разглядывали карты, оценивая наши доводы и прикидывая собственные варианты действий. Не так уж их и много, на самом деле, а выигрышных, как по мне, так и вовсе.
   - Предложения есть? - Симон, если и надумал чего, решил пока придержать мысли при себе. Гурон тоже не стал влезать с идеями.
   - Ловушки, - самый простой и эффективный способ, капитально осложнить жизнь демонам. Дорогой, правда, но если всем кланом скинуться, то вполне потянем. - Гурон не стал ломать Гильдию Магов у себя, так что сможем закупить свитки с Облаком Праха. Если организовать закладку мин правильно, чтобы мелочь на себя их разрядить не смогла, то выход из замка заблокируем намертво. Или наступающее войско основательно проредить сможем и, заодно маневр тварям ограничим, будут бояться лишний раз в сторону дернуться.
   - Двенадцать тысяч за один свиток, - задумчиво произнес Симон и поднял голову, оглядев собравшихся за столом. - Меньше десятка покупать, смысла нет, а это очень серьезные деньги... Я не против этой идеи, в сочетании с другими мерами, может выйти весьма удачно. Что скажете?
   Игроки задумались, прикидывая свои возможности, не такие и маленькие, между прочим. Даже для меня, внести пятнадцать тысяч своей доли, вполне по силам. Все-таки гораздо предпочтительнее тратить золото, чем впоследствии хоронить людей из-за того, что пожадничал. По крайней мере, я считаю именно так.
   - Десятка, по-твоему, хватит? - с сомнением уточнил Гурон и кивнул на карту. - Узких мест на подходе к замку нет, а если демоны сумеют засечь наше шевеление с ловушками, все труды насмарку, просто обойдут стороной или бесов вперед пошлют, на проверку.
   - Вполне возможно, - подтвердил Магнус. - Суккубы там, в невидимости постоянно шастают, разведку нашу высматривают. Отогнать их, при наступлении, конечно, не трудно, но достаточно одну упустить, на тех же скалах и облом.
   - Установку ловушек можно замаскировать чем-нибудь другим. Земляными работами, например, - ответил я. - Вырыть полноценный ров, скорее всего, просто не успеем, да и не позволят нам этого. Но несколько широких канав, разделенных узкими участками, не проблема. Главное заранее продумать, где нам выгоднее будет их копать, чтобы максимум пользы извлечь.
   - А если к замку придем одновременно с демонами? - спросил Тиль.
   - Значит, будем драться в чистом поле, без угрозы удара в тыл со стороны замка. Либо попробуем заманить демонов ложным отступлением на ловушки, - я пожал плечами. - Можешь предложить что-то другое?
   Орк меланхолично пожал плечами. Идеального, устраивающего каждого из спорщиков решения, за предыдущие дни мы так и не сумели найти, но хоть весь запал уже выпустили, так что говорить сейчас можно было уже относительно спокойно.
   - Вы так рассуждаете, словно наша армия серьезно уступает демонам по численности. И поэтому действовать придется от обороны, - задумчиво проговорил Симон, оглядев всех нас. И остановил взгляд на Магнусе. - Так что там с количеством войска тварей?
   - Точно ответить невозможно, к сожалению, - вздохнул тот. Две прошедших недели, изрядно потрепали ему нервы, свалив на нас с Тилем все прочие заботы, маг полностью сосредоточился на разведке. Информации было очень много, а опытных аналитиков среди нас как-то не наблюдалось. - Демоны постоянно перемещаются между замками, причем состав и численность групп все время разные. Скорее всего, это делается нарочно, чтобы затруднить нам работу.
   Склонившись над картой, Магнус ткнул пальцем в значок пещеры, километрах в восьми к северо-востоку от вулкана.
   - Здесь находится неглубокий разлом, ведущий к очень большой пещере, а возможно и целой сети, - сообщил он, прочертив линию до вулкана. - Наибольшая активность демонов происходит именно в этом районе, ежедневно и целыми отрядами. Что находится внутри, выяснить не удалось, слишком много тварей, опасно приближаться.
   Это еще очень мягко сказано! Если к северному замку разведчикам удавалось подбираться фактически вплотную - пара сотен метров до ближайшего здания, это зашибись просто - то в данной местности, концентрация демонов, а, в особенности суккуб, просто зашкаливает.
   - Что особенно бросается в глаза - каждый отряд, возвращающийся из пещеры, тащит при себе тяжелые мешки, - продолжил Магнус. - Причем грузчиками работают даже Дьяволы. Кстати о них - подсчитать их количество не удалось, однако если брать за основу предположение, что замки демонов возникли одновременно с владением Авара, то их должно было быть шестнадцать. Четырех паладин уже упокоил, поэтому ориентироваться стоит на дюжину.
   Радости на лицах слушателей, после такого заявления что-то не появилось. Двенадцать охренительно сильных, злобных и невероятно опасных тварей - это отнюдь не та новость, которую хочется услышать в преддверии войны. У меня прелатов всего лишь одиннадцать и выше пятнадцатого уровня забрались только семь из них, а двое нанятых на этой неделе и вовсе лишь шестой смогли взять. И, к слову, может ведь оказаться, что у демона сразу было какое-то войско, в том числе и Дьявол, один или несколько. Как у меня - сэр Мартин.
   - Есть предположение, что в мешках демоны перетаскивают мясо, - Магнус задумчиво постучал пальцем по значку пещеры. - Это на основе того, что каждый отряд тащит с собой иногда до десятка каких-то тварей, обездвиженных. На клаконов не похожи, но точно определить сложно, слишком далеко наблюдатели находятся. Скорее всего, в этой пещере устроили что-то вроде полигона и, одновременно, охотничьих угодий. Дьяволы, к слову, задерживаются там дольше всех, иногда на двое-трое суток.
   - В целом же, по количеству войска демонов, то получается не меньше полутысячи, - подвел итог Магнус. - Скорее всего, даже больше, потому что одних миньонов с бесами и импами явно за две сотни. Зверья мало, что не удивительно, если учесть, скольких мы смогли перебить во время прошлой стычки. Разорители и гвардейцы - этих значительно больше. Несколько ифритов, но этих вообще сосчитать даже приблизительно невозможно.
   - То есть, закладываться лучше на равное по численности войско, - подытожил его выступление Симон. - Плюс, неизвестное количество магов, имеющих, как минимум два высших массовых заклинания - Метеоритный Дождь и Огненная Буря. А также, неизвестные способности самого Князя, как и его уровень. И одна героиня, возможности которой тоже не полностью раскрыты.
   - Еще сколько-то Повелительниц Боли, - напомнил я. - Их Очарование массовое и эффект усиливается при многократном наложении. Во время прошлого штурма, две таких сумели перебить все мои бафы, будь Лидерство меньше на ранг, подчинили бы всех бойцов.
   - Действительно, неприятные твари, - кивнул Симон задумчиво. Остальные нахмурились, представили видимо, как в разгар боя подчиненные вдруг переходят на сторону врага. - Их обязательно нужно будет учесть при дальнейшем планировании. И закончить с северным замком необходимо до конца текущей недели у демонов. А сегодня для них, напомню, четверг.
   С учетом того, какие юниты у нас выполняют функции штурмовиков, озаботиться данным вопросом просто необходимо. Как-то меньше всего мне хочется увидеть в пределах досягаемости одержимых огров. Или тролля, а то и всех шестерых, вот блин развлекуха тогда начнется.
   - С этим, более-менее, разобрались. Тогда следующий вопрос по темному Храму, - продолжил Симон. - Мне уже приходилось сталкиваться с различными жрецами, но особо не впечатлили. Однако Алтарей, прежде не попадалось, и на форуме информации внятной нет. Чего вообще можно от них ждать и на что способны при их поддержке жрецы?
   - Если проводить параллели с Алтарем у меня в Храме - на что угодно, - серьезно ответил я. - От насылания чумы и прочей дряни на деревни, а то и целые города, до подобия радиоактивного заражения земель.....
   - Как-то чересчур круто получается, - недоверчиво протянул Гурон. На лицах Тиля с Магнусом, впрочем, удивления не было, успели уже побеседовать на эту тему. Симон тоже промолчал, фиг поймешь по нему, о чем думает.
   - На самом деле все еще круче, - заверил я. - Самый простой вариант - выпустить из Алтаря накопленную в нем энергию. Не знаю, сколько ее там всего, но количества, в десять раз большего, чем в моем Алтаре сейчас, хватит, чтобы накрыть около трети города в кратере. С такой концентрацией, там сдохнут все, и люди и демоны, никакая защита не спасет.
   Я замолчал, давая собеседникам возможность осознать сказанное. Чуть преувеличил, конечно, Благословение Алтаря и мои бафы, все же дают некоторые шансы, но это уже нужно проверять на месте.
   - Все дело в нюансах, - продолжил я. - Использование Алтарей, сильно отличается от обычной магии. Нельзя просто выбрать цель или воздействие и колдануть на другой конец света. Для этого требуется проводник - жрец или священник, неважно. И Благословения, как и Проклятия и прочая дрянь от Темного, это не заклинания, а ритуалы. Для них нужно выполнить определенную последовательность действий и, чем мощнее воздействие, тем соответственно дороже, причем многократно, они обходятся. Плюс время.
   - То есть, если демоны сообразят устроить какую-нибудь пакость заранее, то мы можем очень нехило вляпаться. Но во время сражения организовать что-либо масштабное у них не выйдет? - уточнил Симон, глядя на меня.
   - Ручаться не могу, к примеру, тот же переносной Алтарь, очень даже возможно использовать в бою, - осторожно ответил я. Все же, не смотря на плотное знакомство с особенностями моего Храма, утверждать, что с Темными дело обстоит точно так же, не возьмусь. - У демонов вполне может оказаться подобный артефакт. К тому же, Святая Магия, как ни крути, к войне имеет лишь опосредованное отношение, в отличие от Тьмы.
   - Хм получается, готовиться следует в расчете на максимальное противодействие, и ожидать чего угодно, - помолчав сказал Симон. Пристукнув кулаком по столу, покачал головой. - Не очень воодушевляет, если честно, хотелось бы больше конкретики о возможностях противника...
   - Что ж, предлагаю теперь заняться разработкой плана наших действий, если вам, конечно, нечего больше добавить к уже сказанному, - Симон оглядел присутствующих и, не дождавшись комментариев, кивнул. - Тогда приступим, возможно, в процессе обсуждения, что-то еще всплывет.
  
   Кабинет у меня немаленький, да и проводить в нем совещания уже привык, тем не менее, затянувшиеся еще более двух часов посиделки, изрядно утомили. Цена ошибки была слишком велика и это сильно давило на мозги, невольно заставляя еще больше нервничать.
   К слову, за столом присутствовали не только игроки. Сэр Мартин, Хурган, старший шаман Гурона и оба героя, приведенные Симоном - в составлении дальнейших планов, все они поучаствовали, причем не возьмусь сказать, на чью долю пришлось больше полезных и рациональных предложений. Насколько бы умными и хитрыми ни мнили себя игроки, но во многом "местные" нас превосходят.
   Закончили споры и обсуждения уже ближе к четырем, что, учитывая назначенный на полночь выход, свободного времени практически не оставляло. Так что продемонстрировать мое гостеприимство сокланам, не удалось, их на правом берегу войска дожидаются и множество дел, которые необходимо успеть завершить к сроку.
   Меня это, между прочим, тоже касается, поэтому на смену удалившимся игрокам, немедленно явились управляющий и сэр Роланд, назначенный и. о. коменданта замка. И хоть основные вопросы были решены заранее, проверить еще раз лишним не будет, тем более, в связи с принятым планом, необходимо внести некоторые коррективы.
   - Присаживайтесь, - кивнул я на их приветствие и посмотрел на управляющего. - Мэтр Клаас, к завтрашнему утру продовольственный обоз должен быть доставлен в лагерь на правом берегу. С собой войско его не потащит, слишком хлопотно, но если первая стадия плана завершится удачно, для сопровождения просто выделят отряд.
   Мэтр покивал, быстро черкая карандашом в своем неизменном свитке. Обеспечить продовольствием почти семь сотен организмов, задача не просто нетривиальная, а прямо-таки эпическая. И дело даже не в том, чтобы всю эту прорву еды собрать, а в том, чтобы доставить в нужное место. Напомню, грузовиков с фурами в этой игре не существует, а в обычную телегу влезает не так уж и много.
   Когда этот вопрос был впервые поднят, еще несколько дней назад, и я начал вникать в ситуацию... честно скажу, испугался. Отношение к службам тыла, обеспечивающим логистику грузов, у меня и прежде было уважительное, но теперь, примерив ситуацию на себя, осознал, насколько же это непростое дело.
   Если эта долбанная война затянется, начнутся проблемы. Мэтр Клаас, конечно, заверил что справится и я ему верю... В общем, для всех будет лучше, если удастся разобраться с демонами как можно быстрее.
   - Сэр Роланд, на вас охрана лагеря и обоих порталов, - обратился я к паладину. Тот коротко кивнул. - Сомневаюсь, что демоны решатся на прорыв хоть сколько-нибудь значимыми силами, а вот устроить различные диверсии, отвлечь внимание или еще что, с помощью тех же суккуб - вполне возможно. Поэтому обязательно доведите до бойцов и командиров, чтобы соблюдали максимальную осторожность. Мне не нужны проблемы в тылу.
   - Будет исполнено, сир, - сэр Роланд вновь склонил голову.
   Он и еще трое паладинов, нанятых уже на этой неделе, я оставляю здесь. Сомневаюсь, что воины оказались довольны таким решением, однако возражений, разумеется, не последовало. С их шестыми-седьмыми уровнями, рассчитывать на участие в войне было бы слишком самонадеянно.
   Обеспечить должный уровень безопасности и нормальное функционирование всех шахт и рудников владения, притом, что полторы сотни бойцов я забираю с собой, задача отнюдь не простая. Решить ее остающимися в замке силами, было бы просто нереально, поэтому еще вчера, обсудив с советниками, нанял часть доступных воинов.
   С учетом того, что в сражении не обойдется без погибших с нашей стороны, то с нехваткой продовольствия на новобранцев, мы как-нибудь разберемся. Пятьдесят бойцов-людей, в любом случае съедят меньше чем такое же количество орков.
   В этот раз, надолго не засиделись, благо большая часть вопросов была решена заранее, а с оставшимися удалось разобраться относительно быстро. Даже представлять не хочу, как бы стал выкручиваться, не будь в моем распоряжении таких замечательных и инициативных помощников.
   Спровадив людей из кабинета, я выбрался из-за стола и подошел к окну. Как ни успокаивай себя, а нервы отнюдь не железные, и отвлечься мыслями от предстоящего уже завтра испытания, не удается. Не люблю войну. Мелкие стычки еще куда ни шло, все же без них развитие уровней невозможно, однако массовые сражения, захваты замков и все те проблемы которые их сопровождают, мне совершенно не нравятся.
   Присев на подоконник, стал наблюдать за тем, как воины переправляются на другой берег реки. Спокойно, без суеты и ненужного хаоса, приходят к переправе уже заранее сформированными отрядами, со своими командирами... По сути, единственные существа во всех этих гребанных мирах, которым я могу по-настоящему доверять. И которые доверяют мне.
   Есть расы более сильные, есть более одаренные. Всякие есть. Но люди, по моему личному убеждению, лучше всех! Да, я предвзят, ну и наплевать, гордиться своими бойцами мне это не мешает.
   Ладно, хватит бездельничать, пора собираться. Соскочив с подоконника, я направился в оружейную комнату, где меня уже дожидались новые доспехи. Высокая стойка, у самой стены, мгновенно приковывала к себе взгляд.
   Старейшина Корин, со своими подмастерьями, проделал просто фантастическую работу, умудрившись за прошедшие четырнадцать дней, изготовить семьдесят комплектов тяжелой брони. По своим качествам, эти доспехи превосходили все, созданное моим кузнецами, обеспечивая при таком же весе, более чем полуторное увеличение прочности.
   Однако двенадцать комплектов, выделялись даже среди них. Четверо сдохших Дьяволов, оставили после себя впечатляющее наследство, в виде зачарованной брони и оружия. Как оказалось, мифрил присутствовал не только в давнем моем трофее, но и в новых. Между прочим, такое количество редкого металла, пусть и только на Дьяволов использованного, вызывало недоумение. Мифрил реально дорог, а месторождений его не существует, так что уже сейчас можно представить, какая нас ждет добыча, если сумеем сковырнуть засевшего в кратере демона.
   Качество самих доставшихся нам доспехов, было не очень, ну, примерно так выразился Корин. Уж не знаю, насколько он был прав. Однако именно с этими комплектами, старейшина работал сам, привлекая двух родичей только для самых простых работ. Результат...
   Черная, матово поблескивавшая броня, с тонкими нитями позолоты, украшавшими прочнейшую сталь нагрудника с проступавшим в их переплетении изображением коронованного льва. Мрачная красота, от которой веет неприкрытой угрозой - воистину королевские доспехи.
   Как заверил меня Корин, после совершенного им двойного зачарования, крепость брони возросла как бы ни втрое и это по отношению к гномьей стали, с прежними же доспехами и вовсе сравнивать не стоит. Второй руной, использованной гномом, стала Защита от Магии, в сочетании с такой же на щите, да с моими бафами, да под Благословением... Смерть врагам, короче.
   Всего, как я уже сказал, на основе демонических доспехов было изготовлено двенадцать комплектов, разумеется, с добавлением металла, однако мифрил присутствовал во всех. Как и зачарование Рунами.
   Учитывая, что и мечи, созданные из переплавленных двуручников, также сохранили черный цвет, зрелище получалось внушительное и где-то даже пугающее. Так просто и не сообразишь, что перед тобой именно паладины, а не какие-нибудь темные рыцари.
   Тиль, когда впервые меня увидел в новой броне, да с пурпурным плащом на плечах, чуть топоры свои не выронил. А во время спарринга и вовсе в неописуемый восторг пришел, убедившись, что не смотря на все старание, просто не может прорубить насквозь даже наруч, не то что кирасу. Кости мои, при этом, все равно ломались, но радости орка от этого меньше не стало. Буквально заставил пообещать, что гномы и для него доспехи изготовят и зачаруют, из обычной стали, правда, но тем не менее.
   На меч была нанесена руна Увеличения Урона, что выражалось в гораздо большей пробивной способности оружия, чем прежде. Даже доспехи паладинов сопротивлялись повреждениям с гораздо меньшей эффективностью.
   Кольцо из моего прежнего меча, Корин, как и обещал, сделал. И скопировал на него заклинание исцеления, с доспехов. Получилось очень даже круто, по мощности новый артефакт превосходил даже способности священников и, что самое главное, обладал очень большим - сто восемьдесят семь единиц, резервом, который самостоятельно восстанавливал.
   Облачившись в доспехи, несколько секунд полюбовался на себя в специально для такого случая установленном зеркале, восхитился собственной крутизной и двинулся на выход.
   В приемной уже дожидался сэр Кристиан, успевший своим мрачным видом изрядно потрепать нервы стоявшим на посту у дверей Заклинательного Покоя, бойцам. Вообще-то они подчинены коменданту замка и начальник моей охраны им не указ, ну, кроме чрезвычайных случаев. Впрочем, рыцарь и не пытается взваливать на себя чужие обязанности, ему и собственных вполне хватает, а сейчас же, он скорее всего просто развлекался.
   Пятеро подчиненных сэра Кристиана, составлявших мою охрану, ожидали нас во дворе, в полной готовности, разумеется. Вот уж на ком орденец оттягивался на полную катушку, не оставляя ни минуты свободной. Всего, рыцарь, вместе с сэром Мартином, отобрали для этого дела полтора десятка бойцов и гоняли их на полигоне так, как, наверное, никого другого. Понятия не имею, как парни все это выдерживают, но жалоб от них я не слышал ни разу.
   К слову, об этой самой охране. На мой отчет, отправленный в конце позапрошлой недели, с описанием всей той радости, которую нам доставили демоны, опять явившиеся без приглашения, магистр ордена, среагировал довольно неожиданно. Подкрепление, высланное им, состояло из четырех мечников и оруженосца, причем все были тридцатых уровней. И точно такой же состав оказался уже на этой неделе. В доставленных орденцами письмах, ничего конкретного не было, однако по некоторым обмолвкам, стало понятно, что и на сей раз магистр надеется извлечь из случившегося какую-то выгоду для Ордена Меча. Собственно, мне не жалко, в конце концов, моя репутация тоже растет.
   С учетом того, что и подчиненные десятника Саймона также выжили при штурме, в моем владении, на данный момент, находилось уже пятнадцать бойцов Ордена Меча. Не знаю уж, что там сэру Кристиану в голову ударило, но он тут же предложил заменить орденцами мою охрану. Против чего, достаточно резко, возразил сэр Мартин, посчитавший оскорблением для воинов, что их Лорда будут охранять какие-то чужаки. Переругаться этим двоим не позволило только взаимное уважение, ну и еще мое скромное присутствие.
   Я же, как-либо выделять в отдельную структуру орденских бойцов, не собирался, потому что рано или поздно, такое разделение на "местных" и "пришлых", обязательно породит множество проблем. Мне и уже существующих более чем хватает, с теми же повышениями, лимит которых никак не зависит от места рождения воина. В конце концов, и те и другие подчиняются мне, так пусть лучше взаимоотношения налаживают, все больше проку будет.
   В общем, есть у меня подданные, есть ближний круг, а теперь вот еще и "дворцовые" интриги, за влияние на любимого монарха, появились. Все по-взрослому, ага.
   Переправа много времени не заняла, паром и галера без труда смогли доставить на правый берег весь мой отряд. Однако удобство настоящего моста, они, конечно, не заменят. Вот только вся проблема в том, что для строительства подобного сооружения, инженерам требуются более высокие ранги умений, которые, между прочим, не так-то легко прокачивать. С учетом новоприобретенных территорий на севере, нужда в нормальной переправе становится все более острой.
  
   Лагерь был достаточно велик, чтобы вместить большую часть союзной армии, все же именно в расчете на такую толпу его и строили. Те же, кому по тем или иным причинам, в данный момент, не нашлось места внутри, расположились несколько в стороне. Причем, судя по тому, что даже орки вели себя дисциплинированно, ну, насколько это вообще возможно, командиры их своим вниманием не обделяли.
   Вообще же, если смотреть вот так, со стороны, здесь творился полнейший хаос, единственным островком спокойствия и порядка в котором, являлись големы. Замершие идеально четкими рядами, в какой-то, даже пугающей неподвижности, механизмы стояли немного в стороне от портала.
   Между прочим, тоже весьма непростые юниты. Если с гигантскими големами, своими пропорциями, создававшими обманчивое впечатление неуклюжести, более-менее все было понятно, то меньшие роботы были совсем не так просты, как могло показаться.
   Размером с человека, по силе они примерно соответствовали моим мечникам, однако бронированием значительно их превосходили. Также необходимо отметить весьма слабую уязвимость к магии - дебафы и проклятья на них практически не действовали, а из боевых заклинаний, эффективными являлись очень немногие. Если того же человека, обширные ожоги гарантированно способны вывести из строя, то для голема они не так критичны. Пока внутренние цепи и механизмы не получили критических повреждений, юнит продолжит сражаться.
   Я специально изучал по статьям на форуме возможности големов, еще после первого знакомства с Магнусом. Мнения, как оно обычно водится, были разные, однако, на мой взгляд, правы были те, кто утверждал, что наибольшую эффективность создания гремлинов, способны принести в обороне. В отличие от скорости передвижения, которая действительно очень невелика, махать руками эти штуки могут весьма быстро.
   Еще один момент, как я понял, каждый маг в вопросах вооружения големов, изгаляется по-своему, доходя порой до откровенного абсурда. Конкретно эти юниты, были вооружены тяжелыми шестоперами, в каждой руке, что, как по мне, наиболее оптимально им подходит. Фехтовать-то научить невозможно, а дубиной кости ломать, все же значительно проще.
   Симон и Магнус, на двоих притащили по восемь десятков големов и по два больших, составив неплохой такой отряд, проломить строй механизмов с ходу, будет непросто даже гвардейцам, что уж говорить о всякой мелочи.
   - Сэр Джерар, займитесь обустройством временного лагеря, - обратился я к паладину. Ничего серьезного и капитального, даже стен никаких не требуется возводить, однако определенные, хоть и невеликие бонусы от этого умения, люди получат. - Сэр Мартин, пойдемте глянем, чем наши союзники заняты.
   Вряд ли времени хватит на очередное совещание, тем более что планы уже составлены, разве что появилась какая новая информация. Но, в любом случае, присутствие коннетабля лишним не будет. Ну и сэр Кристиан, разумеется, с нами идет.
   Симон отыскался в большом шатре, по центру лагеря, гремлины, стоявшие на входе, на наше приближение никак не отреагировали, продолжая разговаривать о чем-то своем.
   - Твои люди уже готовы? - качнув головой, в знак приветствия, спросил маг.
   - Угу, - усевшись за стол, напротив, отозвался я, с интересом оглядывая убранство шатра. А неплохо Магнус тут устроился, с удобством. - Остальные где?
   - Скоро будут, - взгляд Симона словно бы расфокусировался, видимо работал с интерфейсом. Через несколько секунд он уже снова посмотрел на меня. - Куда ведет второй портал?
   - Не знаю, он с самого начала заблокирован был.
   - Для таких случаев специальные отмычки существуют, - чуть прищурившись, сообщил Симон. - Мне, в свое время, досталась пара таких свитков, можно будет ими воспользоваться, после того, как разберемся с демонами, конечно... Что скажешь?
   Какая интересная постановка вопроса, то есть я еще и отказаться могу? О последствиях, правда, не было сказано ни слова, однако по прописанным в договоре правилам, все, что находится на контролируемой союзником территории, принадлежит ему. Однако одно дело какая-нибудь шняга, дающая плюс к характеристике или артефакт, и совсем другое - квестовый портал, с очень весомой наградой.
   - Там видно будет, - неопределенно пожал я плечами. По результатам разборок с демонами и будем дальнейшие планы строить, а то ведь война она такая, чем угодно закончиться может.
   Да и вообще, совсем уж прогибаться под союзников, точно не стоит, иначе и смысла никакого, Лордом называться, бросить все к бесам, да свалить подальше. А чтобы воспринимали тебя как равного, в дела которого без спросу влезать не будут, необходимо налаживать отношения, своим становиться. Чем я, собственно и занимаюсь все это время.
   Симон на мои слова только кивнул, потеряв интерес к теме. За прошедшие с момента нашей первой встречи часы, узнать его сколько-нибудь хорошо, было нереально, однако по первому впечатлению, клан-лидер соответствовал тому, что рассказывали Тиль с Магнусом.
   Он вообще, среди остальных сокланов, весьма заметно выделялся. Притом, что в основном уровни были 55-60, за моим исключением, Симон, по некоторым признакам, уже перевалил за сотый. Более точно не могли сказать даже воры, что, конечно, не доказательство, однако в игре он уже давно.
   Собственно, как признался недавно Магнус, клан Белой Скалы и существует-то только благодаря желанию Симона. Расширять свою территорию за счет новичков, тот почему-то не стал, как и облагать данью, вытягивая ресурсы и мешая развитию. Бес его знает, что там в голову втемяшилось и по какой причине, но в итоге на просторах мира "Земель", появился еще один альянс. Даже с соседями повоевать удалось, правда серьезного преимущества не было ни за одной из сторон, так что в итоге замирились, оставшись каждый при своих.
   Кстати, еще и по этой причине, двое орков с кочевником остались дома, а присланные войска, были хоть и сильными по уровням, но не такими уж многочисленными. Это я к тому, что затягивание войны с демонами, не в наших интересах.
   Симон привел с собой, четыре десятка гремлинов, служивших расчетами при четырех пушках, в дополнение к двум уже имевшимся. Разумеется, ничего подобного современным арт-системам реального мира, если уж проводить аналогии, то скорее легкая полковушка времен Бородино. Однако недооценивать этих малышек способен только тот, по кому из них не лупили картечью или, на крайний случай, не видевший выложенных на форуме роликов с результатами таких стрельб. Гремлины, конечно, субтильные и даже рядом с людьми, могучими вояками совсем не выглядят, однако стрелять они умеют. А выпущенное с рикошетом от земли ядро, способно проскакать до километра, переломав в труху ноги кому угодно, ловить же его грудью вообще никому не рекомендуется.
   Так что, устроить "похохотать" гвардейцам и разорителям, найдется чем, учитывая еще две моих аркобаллисты. А за магическое прикрытие и атаку, отвечают десять высокоуровневых магов, подчиненных все тому же Симону, двое из которых - герои. А вместе с игроками, так и вовсе двенадцать. В общем, подготовлены мы очень даже неплохо.
  
   Кошачий Глаз, заклинание очень полезное и удобное, вот только оно ни фига не массовое. Поэтому осчастливить возможностью без проблем видеть ночью всех желающих, было просто физически невыполнимо. Моего терпения с трудом хватило только на то, чтобы повесить баф на егерей, а это "всего лишь" три с лишним десятка человек. А потом еще и Истинный Взор, на них же! И то, если бы не Могущество, бес его знает, сколько времени провозился.
   Ночь в Инферно, оказалась намного более неприятным событием, чем мне представлялось изначально. Черная земля под ногами, черные скалы вокруг и редкие, слабые багровые отблески, прорывавшиеся сквозь тучи. Натуральный Ад, безо всяких оговорок!
   Войско, разделенное на несколько отрядов, продвигалось на север по весьма прихотливому маршруту, удлинявшему путь почти на восемь километров, зато сильно уменьшавшему возможности демонов нам напакостить. Что, впрочем, необходимости в разведке вовсе не отменяло, даже моих егерей пришлось привлечь. Состязаться в мастерстве с ассасинами, парни, увы, не могли даже под бафами, зато с ролью второго эшелона справлялись на отлично, несколько обезвреженных ловушек, на пути следования отрядов, тому доказательство.
   То, что демоны сумеют засечь наш выход, сомнению не подлежало изначально, даже ночь не способна укрыть восемь сотен бойцов и сделать их продвижение бесшумным. Нет, какая-то надежда была, из разряда "а вдруг?", но после первой же найденной мины, развеялась бесследно. Главная причина выбранного времени, заключалась в другом - големы. Эти чертовы роботы, на самом деле оказались такими медлительными, как их описывали! Даже наложенное массовое Проворство, не смогло заставить их шевелиться быстрее.
   В итоге, мне пришлось мотаться от одного отряда, к другому и обновлять бафы. Это было даже не столько утомительно, сколько раздражающе и скучно. Хорошо еще, что наложенные, перед самым выходом, с помощью Алтаря Благословения, держатся гораздо дольше и не пришлось останавливаться, для повторного проведения ритуалов. Они хоть и короткие, но все равно времени требуют.
   За картой я особо не следил, егеря сильно не удалялись, а к ассасинам доступа не было, единственно что, оставшееся расстояние до северного замка не забывал отслеживать. Так что не удивился, когда явившись на вызов Симона, застал там же и остальных игроков, тут идти не больше пяти километров осталось.
   - Разведчики обнаружили войско демонов, - сообщил клан-лидер, оглядев собравшихся. - Судя по скорости их продвижения, они рассчитывают подгадать момент, когда мы уже приблизимся к замку.
   - Идиоты, - буркнул Гурон, скривившись.
   - Да нормальная тактика, - не согласился Магнус. - Выдавить нас под обстрел замковых артефактов, сколько они их там поставили, около двух десятков? До семисот метров, с учетом высоты башен, простреливаемого пространства, плюс стена, плюс гарнизон замка, с магами. Основному войску только пути к отступлению и нужно перекрыть, может кто и сумеет прорваться, а оставшихся передавят без особых проблем... Демоны ведь не в курсе, что у нас несколько другие планы.
   - А если взглянуть с другой стороны, то они сами себе доступ к замку отрезали, - усмехнулся кочевник. - И пока будут ломиться сквозь наших воинов, крепость десять раз можно успеть захватить. Антимагия, артефакты и прочая такая хрень... Говорю же, идиоты.
   - Может быть. А может, просто задумали какую-то пакость, в которую мы сами влезем, - прервал нарождающийся спор Симон. - План составлен, по нему и будем действовать, а там увидим, кто и кого умнее на самом деле. Все, занимайте свои места и готовьтесь.
   Мне, прежде чем добраться до "своего" места, пришлось сначала обежать все отряды, обновив некоторые бафы и дополнительно навесив боевые. В таких вот ситуациях и жалеешь, что выбрал не магический класс, из-за чего Откат, даже под Могуществом, вынуждает тратить время на ожидание.
   Воины перестраивались из походных порядков, в боевые, выдвинув в авангард и на фланги группы гоблинов. Магов и священников распределили по разным отрядам, постаравшись упрятать максимально надежно и от заклинаний и от "случайных" стрел. Впрочем, с ходу опознать моих церковников, задача весьма нетривиальная, потому как в броню они были упакованы поголовно, да при оружии.
   Сложнее всего пришлось с троллями, тупые твари, которых откровенно задолбало ночное путешествие, уже не раз пытались демонстрировать свое недовольство. Хургану удавалось как-то их сдерживать, гиганты его не то чтобы боялись, но, во всяком случае, слушались. Однако начавшаяся вокруг активность, троллей, похоже, взбудоражила настолько, что даже одноглазого стали откровенно игнорировать. Тиль едва успел разнять двух идиотов, собравшихся устроить междусобойчик, игнорируя не успевших разбежаться орков. Убить никого не успели, даже не покалечили, но приятного все равно мало.
   Рассвет, ну или как это явление называется в Инферно, потому как солнца я здесь за все время ни разу не видел, все быстрее вступал в свои права, разгоняя мрачную тьму. Настроение при этом так же стремительно улучшалось, не взирая на то, что открывающиеся виды веселью не очень способствовали.
   Темная громада замка, выпиравшая из черных скал, была окружена мощной стеной, с узким проемом ворот. Демоны все же решили озаботиться дополнительными укреплениями, видимо получив уже дважды по рогам, начали воспринимать нас всерьез. Башен на стене не было, уж не знаю почему, что, впрочем, компенсировалось обилием таковых в самой крепости. Большие, маленькие, угловатые, прямые и вообще ни на что не похожие, зато допускающие установку стационарных артефактов.
   В одиночку, даже не будь второго замка в кратере вулкана, с такими исходными данными, я бы сюда еще долго не сунулся. Два десятка артефактов, которые смогли обнаружить разведчики - не факт что это все! - это выстрел каждые три секунды, при перезарядке в минуту. Ну и напоследок, заряды наносят массовый урон, накрывая площадь в три-четыре метра диаметром. Короче, то еще развлечение, штурмовать такую крепость.
   - Сэр Джерар, принимайте командование, - распорядился я, добравшись, наконец, до своих людей. Войско, не смотря на все старания командиров, все же изрядно растянулось, так что пришлось побегать.
   По договоренности с союзниками, выставлять своих бойцов на передовую, мне не придется, все же, не смотря на продуктивно потраченные две недели, сравняться в уровнях и силе даже с неграми, основной массе бойцов, не удалось. Достаточно того, что все одиннадцать прелатов участвуют в этом походе, а девять, из восемнадцати паладинов уже заняли свои места в чужих отрядах. Полторы сотни арбалетчиков, это тоже сила изрядная, так что врукопашную люди полезут в самую последнюю очередь.
   Войско демонов, демонстративно неторопливо накатывалось, явно не собираясь давать нам время на окапывание. Растянувшиеся широким фронтом твари, даже не пытались скрывать своих намерений, постепенно забирая к югу, чтобы отрезать возможности к отступлению. Определить количество врагов навскидку, не получалось. Много.
   Пересекать невидимую границу двухкилометровой зоны перед замком, мы не стали, даже еще пару сотен метров в запасе оставили, на всякий случай. Широкое, упиравшееся в длинный скальный хребет, плато, с крепостью в дальней от нас оконечности, если так посмотреть, служило идеальной ловушкой. Даже при том, что с самого начала все так и планировалось, мне стало не по себе, когда увидел все это вживую. Пересечь открытое пространство, под непрестанными магическими атаками и ударами башенных артефактов, просто самоубийство. Тут даже артефакт Массовой Антимагии не спасет, зоны его воздействия просто недостаточно, чтобы накрыть все войско. Минимум десяток потребуется, что, с учетом их необычайной редкости, уже само по себе на эпический квест тянет.
   - Все, мне пора. Берегите людей, - хлопнув паладина по плечу, я обернулся. - Отец Александр, сэр Кристиан, пойдемте.
   Бывший рыцарь, а ныне прелат, в новых, зачарованных доспехах, молча кивнул, двинувшись следом за мной. Пятнадцать уровней, вроде не так уж и много, особенно для магического класса, однако Архангел это совершенно другая песня. И если вспомнить, что у того же отца Бенедикта уже двадцать второй уровень, то заранее страшно становится, как представишь, на что способен призванный им крылатый.
   Бойцы первых рядов, уже устанавливали перед собой "ежи" - десятиметровые бревна, обитые железом и со сквозными отверстиями, в которые вставлялись четырехметровые, обоюдоострые стальные пики. Не пять рядов колючей проволоки и минное поле перед ними, но тоже ничего так развлечение для наступающих. Сковырнуть такую штуковину просто невозможно, даже если вколотить пики в землю по самое бревно, перепрыгнуть оставшиеся сверху два метра, мало кто сможет.
   Пушки и аркобаллисты, вместе со своими расчетами, занимали отведенные им места. Воины, отряженные их прикрывать, пока держались позади, готовые в любой момент вступить в бой. Создать полноценные укрепления нам уже не позволят, к сожалению, однако и без того сюрпризов для тварей заготовили немало, уроды собственной кровью умоются.
   Руководить всем этим хаосом из представителей сразу нескольких рас, на мой взгляд, сомнительное удовольствие, во всяком случае, оказаться на месте того же Тиля, я бы сейчас не хотел. Судя по тому, что тролли все же убрались с передовой, куда они самовольно полезли, орку удалось заставить их себя слушаться. Вот только надолго ли? Если оставить гигантов без внимания, с них станется ломануться к демонам в одиночку, а ведь еще орки есть и огры, за которыми тоже пригляд нужен. Гурону в этом плане, все-таки полегче.
   До Симона мы добрались практически одновременно со всеми остальными. Отряд получался не сильно великим, зато нереально крутым по составу. Девять паладинов, титан, уже упомянутый прелат, десять аколитов из числа бывших воинов, сэр Кристиан, Хурган с тремя десятками огров, Магнус и Кром - герой Симона, с четверкой магов. Ну и в качестве защиты для колдунов, пятьдесят орков. Настоящая, хоть и маленькая армия. И да, этим составом мы собираемся штурмовать замок, в котором засели от полутора до двух сотен тварей.
   Кстати, если кто думает, что я в этой компании лишний и вообще обуза, тот жестоко заблуждается. С наложенным Могуществом и прочими бафами, по Силе и Ловкости, я примерно равен оруженосцу десятого-двенадцатого уровней, причем по каждой характеристике отдельно. Мастерство владения оружием, конечно, не дотягивает, но его с лихвой окупают бессмертие и магия. Ну и умения мои не стоит со счетов сбрасывать. Так что хоть и не в первом ряду, но пустить демонам кровь тоже сумею.
   - Ассасины насчитали от шести до восьми Дьяволов, - убедившись, что все, кому положено присутствуют, сообщил Гурон. - Так что рассчитывайте в замке минимум на четырех.
   - Справимся, - утвердительно кивнул сэр Мартин, когда взгляд кочевника остановился на нем. Ну, учитывая, что уровни паладинов от двадцатого, до двадцать четвертого, уверенность моего коннетабля вполне обоснована.
   - С полсотни демонов возле стены трутся, в основном разорители, но и высшие миньоны присутствуют, - продолжил кочевник. Нам сейчас ману на вызов птиц расходовать не с руки, так что информация актуальная и нужная. - Как все начнется, они, скорее всего, уберутся обратно в крепость, но лучше проверить, чтобы не нарваться.
   Хурган презрительно хмыкнул, паладин же ограничился согласным кивком. Командовать, формально, всем отрядом буду я, по понятной причине, на деле же, отдавать приказы станет сэр Мартин. Кстати даже бешеный одноглазый орк против кандидатуры моего коннетабля не возражал, а ведь подраться на ристалище им так и не удалось.
   - Если все готовы, тогда я начинаю, - оглядев нас, произнес Симон и, не дождавшись возражений, кивнул.
   Развернувшись в сторону замка, клан-лидер замер неподвижно, прикрыв глаза, словно прислушиваясь к чему-то. Долгие секунды ничего заметного не происходило, а потом, сразу во многих местах, закручиваемый усиливающимися потоками ветра, песок, начал образовывать вихри. Разрастаясь с огромной скоростью, они меньше чем за минуту, соединились в бешено ревущий черный вал, полностью накрывший вовсе немаленькое плато.
   Самум - Песчаная Буря. Одно из высших заклинаний в магии Материи, требует огромного количества маны на активацию и постоянного поддерживания его в активном состоянии, а площадь территории, зависит только от желания и возможностей колдующего.
   Видеть всего лишь в нескольких десятках метров от себя гигантскую стену несущегося с дикой скоростью песка, откровенно страшно. Чисто на уровне инстинктов хочется как можно быстрее убраться отсюда, спрятаться и не высовываться, пока буйство стихии не сойдет на нет.
   К сожалению, а может быть к радости, если честно, затрудняюсь вот так с ходу определиться, Самум не является боевым заклинанием. Нет, какой-то урон все же наносится, видимость ухудшается, да и задохнуться внутри бури очень даже можно, если не принять мер. Однако ободрать все мясо с костей, оставив отшлифованный лучше всякой наждачной бумаги скелет, она не способна.
   - Все, держу, - процедил Симон, не двигаясь с места. Пока действует заклинание, все свое внимание клан-лидеру придется фокусировать на нем. - Удачи.
   - Двинулись! - приказал я через интерфейс отданным под мою команду бойцам. Пока демоны не опомнились и не придумали, как нам помешать, нужно пользоваться моментом.
   Отряд, без лишней суеты и беспокойства, сбив плотно ряды, устремился вперед. Черная стена надвинулась и через считанные секунды с бешеным ревом обрушилась, казалось, сразу со всех сторон. Видимость сократилась до нуля, но, что еще хуже, появились проблемы с ориентированием в пространстве, даже тупо определить, стоишь ты все еще на ногах или уже болтаешься не пойми где, было невозможно. Без заранее открытой карты, на которую воздействие бури не распространялось, я бы просто заблудился. О том, каково приходится остальным воинам, даже гадать не хочу.
   И все же, не смотря на все недостатки, плюсы от этого заклинания, перевешивали. Мало того, что не видя нас, демоны тупо не смогут применить башенные артефакты, как и магию героя, командующего замком. У них даже по площадям, наугад, бить не получится - сила ветра такова, что камень, выпущенный из катапульты, далеко не улетит, о точности и вовсе говорить не приходится. Магические же заряды просто разорвет в клочья, едва они попадут в область воздействия стихии. В полной мере это касается также и ловушек, если демоны сообразили наставить их в городе и вокруг замка. В том числе и механические, они либо разрядятся вхолостую, либо сломаются. Разве что волчьи ямы с кольями на дне уцелеют, но тут уже просто осторожнее придется быть.
   Отряд, не разбредаясь и не тормозя, двигался заранее проложенным маршрутом, возможность задавать бойцам направление через интерфейс, сейчас была как никогда кстати. Демоны, надо отдать им должное, ситуацию просекли мгновенно, бросив в лобовую атаку бесов и миньонов с импами, перенацелив следом не успевших завершить начатый маневр, основных юнитов. Что там, за пределами бури сейчас творится, подробно изучать было некогда - я был занят, навешивая Могущество на паладинов, титана и прочих, сильнейших воинов. Но думаю, мясорубка получится знатная - если мы сможем захватить замок, то падение второго станет лишь вопросом времени. Причем весьма недолгого.
   Город было решено обойти, ломиться через него напрямую, слишком рискованно, все же буря не дает стопроцентной гарантии уничтожения ловушек, а среди зданий, шанс что они уцелеют, еще выше. При этом, задерживаться слишком уж долго тоже нежелательно, резерв маны у Симона огромный, конечно, да и зелий в достатке, однако пока он поддерживает Самум, никаких других заклинаний использовать не сможет. А если учесть, что клан-лидер является сильнейшим нашим магом, то его вынужденное бездействие в бою, может иметь весьма печальные последствия.
   Пройдя вдоль скалы, умудрившись при этом не попасть ни в какие ловушки, всего через пятнадцать минут были уже возле стены замка. Если по ту сторону, во дворе, сейчас кто и находился, то ни услышать, ни, тем более, увидеть нас, не смог бы при всем желании. И это было просто здорово.
   - Хурган, на тебе проверка и зачистка замкового двора и стены! - чтобы быть услышанным, пришлось орать в самое ухо. Да, все наши действия подробно оговорены заранее, но напомнить все же лишним не будет. - Орков проконтролируй, чтобы от магов ни на шаг не отходили!
   Отвечать одноглазый не стал, просто кивнул, что, за мельтешением песка разглядеть оказалось непросто. Да и хрен с ним, главное, что со своей задачей орк гарантированно справится и никаких косяков не допустит.
   - Ломай! - приказ через интерфейс титану и тот, нащупав рукой воротную створку, шарахнул по ней молотом. Всего лишь три удара и проход свободен. - Начали!
   Отряд без суеты и лишних воплей, которые, впрочем, за ревом бури все равно бы никто не услышал, устремился внутрь. По карте было видно, как орки и огры, заранее отобранные для этого дела, развернувшись цепью, быстро двинулись вдоль стен, если кто здесь еще есть, обнаружат быстро. Воздушные элементали, без дела тоже не остались, контролируя и страхуя зачистку, им буря совершенно не мешала, почему собственно и были выбраны для призыва магами в этой операции.
   Те несколько минут, что потребовались бойцам на обход территории, нами так же не были потрачены впустую. Ворота крепости, в отличие от стенных, были гораздо более мощно укреплены и выломать их с такой же легкостью не получится. Для этого дела у нас имелись специальные артефакты, сделанные Симоном. Не особо сложные, они создавали направленные взрывы, сила которых зависела исключительно от количества закачанной в них маны. Парочку подобных, к слову, мы обнаружили после штурма в яме-могильнике перед воротами моего замка, правда, они были уже в нерабочем состоянии из-за Облака Праха.
   Последняя проверка общей готовности и я, через интерфейс отдаю команду магам. Грохот от взрыва перекрывает даже завывание песчаной бури, а прямо перед нами, в сплошной стене черного песка, образовывается просвет. И одновременно, вокруг появляются и сразу же гаснут, разорванные ветром, огненные всполохи - демоны, ожидаемо, готовились к нашей атаке и обломались.
   Дядя Степа, выставив перед собой широкий и очень толстый щит, рванул вперед, словно бульдозер, выдавив пытавшихся остановить его в проходе гвардейцев. Задерживаться, чтобы добить тварей, мы не стали, зарубив разве что тех, кто сумел устоять на ногах. Прущие следом огры и орки прекрасно справятся с этой задачей.
   Ледяные Сферы, промчавшись над нашими головами, разорвались в глубине зала, а следом за ними, еще четыре - одолженный Магнусу посох, очень пригодился. А через секунду, громадное помещение оказалось разделено на несколько частей Каменными Стенами наших магов, не дав демонам обрушиться на нас сразу всеми силами.
   Титан, не останавливаясь, врезался в ближайшего миньона, сшибив его на пол и с оглушительным ревом обрушил на него удар молота. Не нужный больше щит отлетел в сторону, а Дядя Степа развернулся ко второму... И дернулся, пытаясь увернуться, когда возникшие рядом с ним два Дьявола, синхронно ударили мечами.
   Тварь!!! Сфера Удушения возникла вокруг башки левого ублюдка, сумевшего прорубить толстый панцирь брони титана. Перехватив меч второго Дьявола молотом, Дядя Степа молнией разнес его голову вдребезги и извернувшись в хватке успевшего вцепиться в него миньона, провел классический бросок через бедро. Громадная туша снесла ослепленного моей Сферой Дьявола, буквально размазав его по полу.
   А за моей спиной уже шла натуральная резня, трое ублюдков, телепортировавшихся прямо посреди строя орков, устроили кровавую вакханалию, заливая все вокруг себя кровью зеленых. Первого, поймавшего в шею брошенный сэром Кристианом проклятый кинжал, специально для этого ему и отданный на этот бой, разорвали на куски в считанные секунды.
   Добраться до магов или хотя бы прорубить себе дорогу сквозь орков на выход, в бурю, демоны не успели. Как бы я ни относился к зеленым, но бойцами они были и остаются превосходными. Дьяволы сильно переоценили свои способности, хоть и сполна воспользовались эффектом неожиданности десятка полтора, как минимум, сумели угробить! А вот когда он прошел, спасти демонов не смогло бы уже ничто.
   - Щит! - крик Магнуса ударил по нервам, заставив буквально сжаться за щитом, встав теснее с остальными.
   Тонкая, красная пленка покрыла каждого в отряде, а через мгновение вокруг воцарился настоящий огненный Ад! Потоки огня хлынули со всех сторон, буквально выжигая легкие и ослепляя. Все бафы, Благословения, зачарование доспехов и активированная магами защита, не могли полностью совладать с кошмарной мощью Огненной Бури!
   Долгих десять секунд потребовалось элементалям, чтобы развеять высшее заклинание. Убить, даже ранить сколько-нибудь серьезно, оно никого не успело, однако даже этого времени, демонам хватило.
   Проломив своими тушами несокрушимую, казалось, стену, отсекшую левый, ближний к нам угол зала, наружу вывалились сразу трое миньонов. Всего в нескольких шагах от закопченного титана... державшегося рукой за раненый бок и согнувшегося чуть не пополам!
   С бешеным рычанием распрямившись во весь рост, Дядя Степа мощным ударом ногой в грудь, отшвырнул миньона, словно кеглей сшибив им второго. И не удержавшись на ногах, сам упал на спину, а сверху на него навалился третий демон.
   А в следующее мгновение, брошенная кем-то из гвардейцев, здоровенная секира врезалась в мой щит, прорубив его насквозь. Меня просто смело, отшвырнув на отца Александра, который даже не покачнулся! - и подпер в спину, помогая выпрямиться.
   - К титану!
   Швырнув щит в ноги ближайшему гвардейцу, я прыгнул на встречу, отводя скользящим блоком удар меча и рубанул демона по пальцам. Левую руку ублюдка, вместе со щитом отсек сэр Кристиан и, мгновенно присев, полоснул по ногам второго. А следом обрушился удар Святой Магии, накрывший сразу несколько десятков тварей.
   Пригнувшись, я проскочил под рукой гвардейца и, рубанув его под колено, с размаху засадил штык в открывшийся бок. Провернуть, с четко слышимым хрустом, раздирая внутренности и вырвать с шагом в сторону, а уже дохлое тело, пролетает мимо, сбитое разогнавшимся рыцарем. До титана всего с десяток шагов, всего несколько гребанных гвардейцев и вот он сука, затылок миньона с бешеным ревом пытающегося сожрать моего бойца!!!
   Мимо моего лица, обдав кожу нестерпимым холодом, вдруг проносится льдистый, бесформенный сгусток и впечатывается прямо в раззявленную в вопле пасть гвардейца. Башка демона словно вминается внутрь себя и разлетается крошевом обледенелых осколков.
   - Бар-рр-а! - мой рев, неожиданно подхваченный даже орками, отразившись от стен и потолка, обрушился на набегающих демонов. А следом в них врезались закованные в черную сталь фигуры.
   Сэр Мартин, двуручным мечом, отклонив удар гвардейца, не останавливаясь, как копьем ткнул вперед-вверх, пробив уроду горло насквозь и проскочил мимо, рывком клинка почти оторвав демону голову. И тут же взвился в длинном, высоком прыжке, обрушившись на спину миньону. Двуручник, перехваченный за гарду устремился вниз, пробив череп твари едва не насквозь.
   Перехваченный сэром Кристианом чужой клинок, чуть не снес мне голову, проскрежетав по наплечнику. Сука, по сторонам не забывай смотреть, идиот! Отрубив демону кисть руки, дважды пырнул его штыком в открывшийся бок и отскочил, когда непожелавший сдыхать урод, попытался достать меня второй рукой. Удар заблокировал прелат, пинком сломав гвардейцу голень и врезал углом щита по морде, вбивая нос в затылок.
   Замерев на пару секунд, сосредоточился, охватив вниманием как можно больше тварей. Главное не зацепить своих!.. Пол под ногами демонов резко просел, всего на десяток сантиметров, на большее уже маны не хватило, но тварям оказалось достаточно, чтобы потерять равновесие.
   - Бар-рр-а! - и демоны начали умирать.
   Быстро оглянувшись назад, со смесью злобы и облегчения увидел поднимающегося, отпихивая с себя трупы, залитого кровью титана. Живой гад, сволочь, поганец, дорогой ты мой! По телу Дяди Степы прокатывались волны исцеления, священники, чуть не прозевавшие его ранение, старались вовсю. Потом разберусь с придурками.
   Титан, отшвырнув в сторону труп миньона, поднял с пола свой молот, с лопнувшей петлей и крутанул им. Полный бешеной ярости рык прокатился по залу, а в следующий миг Дядя Степа сорвался с места. Двумя гигантскими прыжками, влетев в строй гвардейцев, при поддержке миньонов, насевших на огров. Протаранив "мелочь"! - титан, не останавливаясь, вколотил ближайшему гиганту башку в желудок, а второму просто и без затей вырвал сердце. Несколько ударов по сторонам и вокруг озверевшего гиганта остались только трупы.
   - Твою... - я медленно и очень аккуратно шагнул назад, не сводя глаз с метрового, каменного шипа, только что выросшего из пола и почти касавшегося этого самого... дорогого. Ругань и стоны, несшиеся из-за спины, доказывали, что повезло отнюдь не всем.
   Воспользовавшись нашей заминкой, демоны отступили к главной лестнице, в противоположном конце зала. Подхваченный титаном здоровенный обломок стены, пробил голову миньону, оставленному в заслоне вместе с несколькими гвардейцами. А через секунду, бешено рычащий титан врезался в него и, не останавливаясь, буквально протаранил гигантской тушей образовавшуюся на лестнице пробку.
   Сбив плотный строй, отряд устремился наверх, за не собирающимся останавливаться гигантом.
   - Сир, вам в первом ряду нечего делать, - из-под меня едва ноги не убежали, когда этот идиот вцепился в плечо, рванув назад! Укурок тупой! - Без щита.
   - Отец Александр, дайте мне ваш щит, - зажатый со всех сторон я реально себя шпротом почувствовал. Грохнуться на ступенях не позволили только подпирающие меня плечи соседей.
   - Сир, вам не стоит лезть вперед, паладины справятся с этой задачей лучше, - вывернуть голову, чтобы увидеть этого сопляка за спиной, не удалось, но по голосу слышу, что ухмыляется засранец. У соседей лица под забралами скрыты, но тоже чую, веселятся.
   Ответить мне помешал здравый смысл. Все равно меня никуда не пустят, даже если щит найдется, даже если прикажу... Да и смысл рыпаться, если в первом ряду я сейчас только мешаться буду, отвлекая бойцов. На творящуюся там резню достаточно через карту глянуть, чтобы осознать все правильно, это у меня припадок агрессивности случился просто, две недели типа мирной жизни, только в спаррингах и получалось душу отвести.
   В общем, я промолчал, чем, похоже, даже несколько разочаровал своих телохранителей. Нашли блин себе клоуна, поганцы!
   Закрепиться на следующем этаже демонам, мы не позволили. Залы, коридоры и лестницы, залитые кровью и разорванными, изрубленными телами. Как же все это знакомо. Только на сей раз, это не мне приходится отступать, теряя людей, бессильному остановить натиск врага и не рвет больше душу осознание собственного поражения!
  
   Заклинательный Покой был пуст. Кто бы ни сидел здесь, дожидаться нашего прихода он не стал, видимо никаких иллюзий на собственный счет, не питал. А вот куда делся... скорее всего до ближайшего окна, хотя, учитывая планировку данного этажа, задача тоже не из легких. В отличие от моего замка, вынужден признать, не смотря на внешнее уродство, крепость демонов, в этом плане, защищена гораздо лучше. Покой разместился в самом ее центре, с одним-единственным коридором, ведущим к нему.
   Перешагнув через гвардейца, телом которым Дядя Степа, собственно и выломал прочные створки дверей, я остановился на пороге, внимательно оглядывая стены зала. Паранойя, это вещь такая, один раз поддашься и все, с концами. Но лучше уж так, чем получить потом нож в спину и лишиться всего нажитого непосильным трудом. М-да.
   Магнус, подойдя к Источнику, поднял руку и переподчинил его себе.
   - Все нормально, - кивнул он на мой вопросительный взгляд.
   - Ну, тогда мы пошли дальше. Не скучай тут, - ухмыльнувшись, сказал я.
   Трое паладинов и десяток огров, остались с магом, сомнительно, что кто-то из недобитков приползет сюда, но подстраховаться не помешает. Мы же займемся зачисткой крепости, пока за демонами ломились, не до того было. А тут ведь еще и подвалы наверняка имеются, да темницы всякие, может, повезет там кого живого отыскать.
   Первый этап выполнили, отжали у демонов замок, обеспечив себе надежную базу и прочный тыл. Теперь уничтожение тварей в кратере, только вопрос времени, никуда они уже не денутся.
  
   Глава 12
   - Здесь, - мастер Горт, остановившись, провел рукой по ровной стенке коридора и уверенно ткнул пальцем вверх. - Напряжение камня протянулось довольно далеко, поэтому хватит и двух артефактов, накроет все соседние туннели, шагов на сто вокруг.
   - Это радует, меньше бродить придется. Приступайте, - кивнул я гному. На мой неискушенный взгляд, данный участок подземного коридора ничем не отличался от всех прочих. Что поделать, не горняк я, совсем ни разу, хорошо хоть другими талантами не обделен.
   К воеводе гномов подошел Корвин, маг Симона и, под его руководством, принялся устанавливать артефакты, закрепляя их на камне. Окружавшие нас воины, уже не косились на происходящее с любопытством, ничего нового тут не происходило, успели насмотреться, благо далеко не первый раз этим занимаемся.
   Эта странная осада длилась уже четвертые сутки. И все было совершенно не так, как виделось в воображении, и даже на мою войну с некромантом походило весьма слабо.
   Захват северного замка, дался нашим войскам совсем не дешево, я сейчас не о штурмовом отряде говорю, хотя и в нем потери оказались выше ожидаемых. Причем досталось даже паладинам, пусть и не настолько сильно, как тем же оркам, но как сам факт. Основной же урон был нанесен армией демонов и бой разгоревшийся на плато перед замком, наглядно продемонстрировал, почему эти твари считаются самыми опасными врагами.
   К моменту, когда Источник в замке перешел под контроль Магнуса, и наше войско получило возможность отступить под прикрытие башенных артефактов и магов, мясорубка на поле шла уже полным ходом. "Ежи" заменить собой полноценные укрепления оказались неспособны, а демоны, завалив трупами импов и бесов бойцов прикрытия, сумели отрезать от основных войск сразу четыре пушечных расчета. Гремлины одного из них, успели подорвать бочонки с порохом, не позволив захватить орудие, три других достались демонам.
   Гоблинов вырезали почти всех, правда умирать за просто так злобные коротышки не желали, так что в результате довольно сложно сказать, в чью там пользу был счет. Из шести троллей, дорвавшихся-таки до любимого развлечения, убили двоих и еще одного серьезно искалечили, хотя с его бешеной регенерацией, это не проблема.
   Позже я посмотрел записи сражения, скинутые каждым из сокланов - ад кромешный! Даже представить себе не могу, как с управлением войск в бою справлялись в реальности, когда не то что радио, сигнальных ракет и то не было. Игроки, за счет своих интерфейсов, натуральные читеры в этом отношении. Однако самый неприятный вывод, который я для себя вынес из просмотра - невозможность опереться в обучении на опыт классиков. Доступа к интернету ведь нет, а среди моих подчиненных, только сэр Мартин обладает прописанным в сценарии опытом руководства большими отрядами воинов. Но и его полководцем назвать затруднительно. А учиться придется.
   Конечно, битва не стала "игрой в одни ворота", в нашем войске тоже не мальчики для битья собрались, так что потери демонов вряд ли были ниже. Одним из пусть сомнительных, но все же плюсов, стало то, что в битве засветился и их хозяин. Здоровенная, закованная в черные доспехи тварь, с очень неслабой магией. Вперед ублюдок предусмотрительно не совался, но все равно крови сумел попортить немало.
   Попытка натравить на него Архангелов, успехом не увенчалась. Как раз на этот случай и державшиеся неподалеку Дьяволы, которых, все же, оказалось восемь, немедленно атаковали крылатых. А вместе с ними и сам Князь, и вся его многочисленная охрана.
   И, скажу я вам, десять Архангелов, дерущихся крыло к крылу, это просто... видеть своими глазами нужно, короче! После боя, на собственных ногах, остались только два Дьявола, изрядно покоцанных, да еще троих вроде бы откачали позже, во всяком случае, какие-то признаки жизни они подавали. Из гвардейцев, охранявших Князя, не выжил никто, а их там около двух десятков было! Самого урода, кстати, тоже зацепили, как минимум один раз, но успел сбежать.
   После такого, как-то сами собой отпадают вопросы о том, каким чудом людям, далеко не самой сильной расе, удалось построить и сохранить за собой огромную Империю.
   В общем, оценивая достигнутые в тот день результаты - замок, мы сумели захватить, как и планировали, однако поле боя осталось за противником - фактически, победа по очкам. Не поражение, конечно, но тоже ничего хорошего. Отступление под прикрытие замковых артефактов и магов, было вынужденным, слишком сильными оказались демоны, а потери неоправданно высоки.
   Впрочем, Князь также предпочел не упираться, его войскам в этом сражении досталось ничуть не меньше. Была у меня крохотная надежда, что обозленный неудачей демон ринется к порталу, но идиотом тот не являлся и предпочел отступить к своему замку. При этом большую часть трофеев, а также тел, уроды сумели утащить с собой, не смотря на все наши попытки им помешать.
   На то, чтобы зализать раны и восстановить силы, нам потребовались почти сутки и единственное, с чем не было проблем, так это с провизией. Склады замка оказались буквально забиты мясом, так что даже проглотам оркам надолго хватит. Для "особо брезгливых", как выразился Хурган, еду доставили караваном через портал, выделив для его сопровождения крупный отряд. Демоны себя при этом никак не проявили.
   К сожалению, провизией вся наша добыча с замка и ограничилась, ни ресурсов, ни казны там не было. Сокровищница, оружейные, арсеналы, подвалы, темницы - везде пусто. То ли перед уходом демоны все выгребли, то ли с самого начала так было. Да и в строительстве зданий Князь ограничился только самыми нужными, открывавшими найм юнитов.
   Вопрос, изначально поднятый еще на первом совещании, после захвата крепости, вновь напомнил о себе. С одной стороны, если оставить все как есть, то не придется терять время, золото и ресурсы на возведение и ускоренное развитие нового замка. И на этом, собственно все плюсы и заканчиваются.
   Нанимать демонов, не будучи с ними одной расы или хотя бы не владея соответствующей книгой Знаний, весьма опасно. Мало того что эти твари дадут просто кошмарный штраф к морали, так ведь еще и угроза бунта не слабая и ладно, если просто сбегут, а то ведь могут прямиком направиться к Князю, благо что по соседству обитает.
   С другой стороны, если, как и собирались изначально, отдать этот замок Тилю, то еще до конца недели получим пополнение из гоблинов и орков, а там сразу же и следующая начнется. В перспективе, для укрепления нашего присутствия в Инферно, этот вариант предпочтительнее. Однако, в обоих случаях, новобранцы еще не скоро смогут драться с демонами на равных.
   В итоге, после недолгих размышлений, решили все же снести замок и вместо него поставить варварский. Чем наверняка сильно обесценили его в глазах противника, вот уж с орков демонам точно никакого проку не будет, так что вряд ли Князь станет из кожи вон лезть, в попытках отобрать назад. Во всяком случае до того, как расправится с нашим войском.
   Короче, не дожидаясь окончания стройки, оставили на охране отряд орков, а к ним наиболее потрепанных големов, в усиление. Эти железяки, к слову, оказались весьма неприятным противником для демонов, в силу своей живучести и бронированности. Поломали их почти всех, но гремлины заверили, что минимум треть из них сумеют вернуть в строй, использовав прочих на запчасти. Вот только на ремонт уйдет от двух до трех дней и, в этом случае, справиться с Князем до конца недели мы бы гарантированно не успели. Гигантов, кстати, тоже сумели потрепать, но не так сильно, в основном чинить пришлось ноги и манипуляторы, справились быстро, поэтому их с собой взять смогли.
   В отсутствие угрозы получить по башке метеоритом с ближайшей скалы, в виду отсутствия таковых в пределах досягаемости, пропала и надобность в соответствующих ухищрениях. Войско двигалось по ровному как стол плато, напрямик, в то время как ассасины и егеря, прочесывали местность на наличие засад. Что характерно, таковые обнаружились, и первая же встреча закончилась двумя погибшими с нашей стороны и одной суккубой. Абсолютно не вдохновляющий счет, если честно. Пришлось несколько пересмотреть тактику, заново распределив бойцов по группам. То ли угадали, то ли демоны тоже решили не нарываться, но боевых столкновений больше не случилось, хоть твари и не оставили попыток подобраться ближе к войску.
   Так или иначе, но до вулкана мы сумели добраться без особых проблем и задержек, после чего все и застопорилось. Князь, встречать незваных гостей в чистом поле, ожидаемо не захотел, что оказалось даже кстати - все-таки, если оценивать здраво, шансы на победу были примерно равны.
   Первая попытка захватить штурмом форт, блокировавший проход в кратер, провалилась, толком даже и не начавшись. Вызванная Симоном песчаная буря, просто не смогла протиснуться глубоко в расселину, чтобы накрыть расположенное почти в семидесяти метрах от входа укрепление. Даже башни ослепить не получилось, песок и ветер разбивались о склоны древнего вулкана, не в силах перехлестнуть через него. В итоге, с основным планом действий мы обломались.
   В первую очередь, следовало как-то обезвредить башни, а в идеале вообще перехватить контроль над артефактами, благо, такая возможность имеется. Все упирается в реализацию. Демоны хорошо потрудились над их укреплением, бойницы, больше напоминающие щели, оказались слишком узкими, чтобы пропихнуть внутрь какую-нибудь бомбу - магический снаряд формировался прямо снаружи. И, кстати, по этой же причине у башен практически отсутствовали "мертвые зоны", они могли стрелять почти вертикально. А проломиться внутрь, сквозь метровой толщины каменные стены, не способны даже Архангелы.
   Самая же насмешка ситуации заключается в том, что находись они на земле и пары катапульт вполне хватит, чтобы превратить башни в груды щебня. Особенно если те модернизировать и зачаровать на дальность, чтобы не подставляться под ответный огонь.
   О том же, что способны сотворить две такие дуры с нашими воинами в простреливаемой насквозь, узкой расселине, даже думать не хотелось. Это ведь не обычное, пусть и весьма сильное заклинание, по мощности и убойности, артефакты вполне соответствуют тем же аркобаллистам. Результат знакомства титана с одной такой, напоминать не нужно?
   Короче, с "уничтожить", возникли серьезные проблемы, что же до "захватить"... Вообще, в этих башнях должен быть вход, через который внутрь попадает охрана и оператор артефакта. Однако, при всем старании, обнаружить таковой нам не удалось. По размышлению, пришли к выводу, что в данном случае его расположили под землей.
   Вообще, чем дальше, тем больше убеждаюсь, что искин проектировавший все это, имел что-то против лично меня. Потому как слабо верится, что даже начни я игру правильно, то сумел бы в итоге справиться с демонами. Даже без внешних факторов, вроде того же некроманта или охочих до чужих замков игроков.
   Однако перед тем как устраивать штурм башен и форта, следовало позаботиться о решении еще одной проблемы. Получить в самый ответственный момент, удар во фланг от демонов, было бы крайне неприятно. Следовало каким-то образом отыскать и закупорить скрытые ходы, выводящие из кратера, наружу.
   А к кому обращаться за советом и помощью в таком деле, если не к гномам?
   Привлекать коротышек к боевым действиям я по-прежнему не хотел, однако и обойтись без их содействия не получалось. Впрочем, старейшина Корин особо и не возражал, против привлечения своих родичей. Только попросил проследить за тем, чтобы те сами не лезли куда не следует, потому как драться гномы любят не меньше чем ремесленничать.
   Вот так оно и получилось, что вместо безделья либо непрекращающихся боев с демонами, я вынужден был мотаться вокруг кратера, с отрядом бойцов и мастером Гортом. Впрочем, такое времяпрепровождение назвать унылым или хотя бы скучным, язык не поворачивался.
   Артефакты, для обрушения сводов туннелей, опять предоставил Симон, это были все те же, которыми ворота в замок выламывали. Использовать их как мины или гранаты, в бою, к сожалению было слишком дорого, но вот для таких случаев вполне сгодились. Мою идею, с помощью этих артефактов пробить в стене кратера еще одну расселину, Горт забраковал, увы.
   Гном, помогавший магу крепить артефакты, вдруг настороженно замолчал, подняв руку. Болтать воины и без того даже не пытались, а тут и вовсе замерли в полной неподвижности.
   - Патруль демонов, - Горт несколько секунд напряженно прислушивавшийся, ткнул рукой в сторону, противоположную той, откуда мы пришли. - Трое, бесы либо миньоны. Минут через пять смогут нас учуять.
   - Заканчивайте с артефактами и уходим, - приказал я, открывая карту.
   Приставленный к нашему отряду ассасин, ушел вперед метров на пятьдесят, контролируя подходы, однако даже так, соревноваться в подземельях с гномом, он был просто не способен. Отозвав разведчика, приказал ему проверить обратный маршрут, на случай если демоны сумели нас вычислить и организовать засаду. Снаружи за окружающей обстановкой наблюдают егерь и еще один ассасин, но страховка лишней не будет.
   Мы были уже на середине пути к выходу, когда раздался тревожный сигнал. Подавив ругательства, знаком велел отряду остановиться и быстро открыл карту. На разведчиков моих, слава богу, никто не нападал и в опасной близости от них никто не отирался...
   А это что за хрень?!
   По плато, огибая склоны древнего вулкана, двигалась очень странная процессия. Впереди, опустив морду к земле, бежала адская гончая водя башкой из стороны в сторону и буквально демонстрируя свое рвение в порученном деле. А следом за ней топали четверо разорителей.
   Это типа погранслужба такая, в демонском исполнении? Обход вдоль границы, с подобием легендарного Мухтара, ага. У Князя что, твари лишние завелись, чтобы вот так запросто отсылать их нам на убой?.. Хотя, смех смехом, но минут через пять эти клоуны доберутся до наших следов, которые гончая наверняка учует. И вот тогда очень резко станет не до смеха. Валить надо этих тварей и убираться как можно дальше отсюда...
   Я замер, уже собираясь свернуть интерфейс и отдать команду на выдвижение. А действительно, за каким хреном демонам посылать сюда смертников? Эту пятерку мои бойцы покрошат за считанные секунды, даже не поранившись, да их даже гоблины смогут уделать, пусть и не без потерь.
   Мой взгляд скользил по карте, обшаривая ближние окрестности, метров сто от выхода на поверхность, максимум. Если дальше, то сможем даже в бой не вступать, просто удерем. Вот оно...
   - Твою мать!
   Метрах в пятидесяти выше по склону, как раз над тем местом, где мы выберемся из тоннеля, сидел Дьявол. Не просто так, разумеется - под заклинанием невидимости - но, поскольку урод находится в поле зрения ассасина, то и мне его видно (на карте) - да еще и в расселину забился какую-то. И, судя по размерам той, очень даже может быть, что сидит он там не один.
   - Засада на выходе, в полусотне метров выше сидит Дьявол в невидимости, а по открытой местности группа из четырех разорителей и гончей идет, - сообщил я бойцам, лихорадочно размышляя, как быть.
   Нет, но каков молодец этот Князь, всего-то вчера первый туннель взорвали, а он не только сообразил что к чему, но еще и меры принять сумел. И моя группа в его засаду прямо с ходу вляпалась, зашибись просто! Сколько там может быть Дьяволов? А скольких я сам туда посадил бы? Всех, конечно, и суккуб с Повелительницами, до кучи, ну и гвардейцев точно не забыл бы, чтоб уж наверняка с гарантией, я ж параноик, долбанный!
   Медленно выдохнув сквозь стиснутые челюсти, тряхнул головой, приводя мысли в порядок. В первую очередь, нужно предупредить остальные отряды, благо в каждом пара моих паладинов присутствует. Прелат вот только в одном всего - я категорически отказался отправлять на эти рискованные миссии не "боевых" священников. Почему и отрядов только четыре сформировали, вместо одиннадцати, как предлагали некоторые, особо умные. Тиль с Гуроном решили, что смогут обойтись и без поддержки Архангелов, если припрет.
   Пометив вызываемых паладинов и церковника, обратился сразу ко всем, описав сложившуюся ситуацию. Тилю и Гурону они информацию уже сами передадут, а те, перед выходом на поверхность, местность через карту проверят. Даже вот и не знаю теперь, желать ли, чтобы их тоже Дьяволы в засадах поджидали или поверить что демоны решили довольствоваться только одним отрядом.
   - Нас внутри туннеля, после взрыва не завалит? - адресовал свой вопрос гному. Главное, чтобы не насмерть, а уж выкопать себя и бойцов, используя Подчинение Земли, раз плюнуть. Если добраться до нас не получится, Дьяволы, скорее всего, уйдут... Или спустятся на плато и грохнут ассасина с егерем! Сука!
   - На несколько метров вглубь, от самого входа, обвала быть не должно, - помолчав несколько секунд, ответил Горт.
   Несколько метров, это слишком рискованно. Если выскочить наружу, а потом сразу же войти... углубить тоннель я смогу секунд за десять. Нет, бессмысленно, если там хотя бы трое Дьяволов, они нас тут и похоронят, просто дождутся когда призыв Архангела закончится.
   Помощь из лагеря будет здесь минут через пятнадцать-двадцать. Сумеем мы столько времени продержаться? Слабо верится, хотя вызвать бойцов все равно нужно... М-да, если Дьявол там всего один сидит, надо мной потом все войско смеяться будет. Да и плевать! Перетерплю как-нибудь, все лучше чем нарваться на семерку этих тварей имея всего полтора десятка бойцов.
   Хотя стоп, чего это я в обязательную драку-то уперся? Сколько бы тварей в расселине не пряталось, догнать нас сумеют разве что Дьяволы. А тех даже один Архангел задержать сможет, демоны просто не посмеют его у себя за спиной оставить. Так что флаг им в руки, пускай крылатого на открытом пространстве ловят, мы за эти минуты далеко убежать успеем. Хотя, подкрепление из лагеря лишним все равно не будет, как раз на полпути где-то и встретимся.
   Приказав продолжать движение, коротко объяснил бойцам свой план. Не сказать что сильно их обрадовал, все же бегать от врага весьма унизительно, особенно на фоне недавних побед. Тем не менее, возражать не стали даже огры, шансы отряда в бою с семеркой Дьяволов, все представляли себе более чем доходчиво.
   Бафы, наложенные мной пока что не закончились, однако массовое Проворство я все же обновил, на всякий случай. Самое главное, для нас с магом, это не отстать от всех остальных, потому как по физическим характеристикам, им значительно уступаем. И если чародея, в случае чего, легко смогут упереть на себе огры, то проделать тот же фокус со мной, облаченным в тяжеленные доспехи и с оружием, будет затруднительно.
   Ладно, в крайнем случае попробую тварей задержать, может даже удастся кого из Дьяволов если не убить, так хотя бы покалечить Очищением. Хотя броню, меч и артефакты терять будет, конечно, жалко.
   Остановились мы перед самым выходом, сгрудившись в кучу и не решаясь высунуться наружу. Что же, вот сейчас и проверим, на чьей стороне нынче Великий Рандом.
   - Взрывай, пока бесы до артефактов не добрались, - кивнул я магу, уставившись в оставленную нами темноту туннеля - Кошачий Глаз пришлось убрать.
   Вдали, за несколькими поворотами грохнуло, и в следующую секунду, гора "вздохнула". Громадные пласты породы пришли в движение, занимая новое положение и погребая под собой десятки переходов и туннелей. На муравейник, древний вулкан все же не тянул, однако скрытых ходов в его недрах было весьма много.
   Пол ударил в ноги, стараясь сбросить с себя оборзевших двуногих, но без особого усердия, а через мгновение из распахнутого зева туннеля, наружу вырвался многометровый язык пыли, мгновенно вспухшей гигантским облаком. И пользуясь такой своеобразной маскировкой, мы рванули вперед.
   Бежать вслепую, да по камням, ежесекундно спотыкаясь, удовольствие прямо-таки непередаваемое. Если бы не сэр Кристиан, умудрявшийся помогать мне сохранять равновесие, запросто мог весь путь вниз по склону, прокатиться кубарем.
   Выскочили мы из облака пыли буквально в нескольких шагах от демонов. Гончая даже попятилась, растерявшись в первое мгновение. А в следующее, ей в башку прилетели несколько арбалетных болтов, отбросив тварь назад. Еще пара досталась разорителям, даже не успевшим осознать случившееся, когда в них врезались оба паладина.
   Словно гигантский миксер включили - руки, ноги, головы и прочие, не поддающиеся определению обрубки, разлетелись во все стороны. Демонов, в буквальном смысле, прошли насквозь, не задержавшись даже на секунду. Судя по стонам и болезненному вою, в этой куче мяса, еще присутствовали живые, но задерживаться, чтобы добить их, никто не стал. Сородичи тварей с подобной работой и сами прекрасно справятся, если успеют застать живыми, конечно.
   Оба разведчика присоединились к нам метров через сто, их укрытия находились достаточно далеко от подножия вулкана, так что парни особо и не рисковали. Впрочем, демоны за нами следом не торопились, хоть и по-прежнему скрывались в невидимости. То ли я ошибся в количестве Дьяволов, то ли те просто решили не связываться с такой проворной добычей. В общем-то, оба варианта меня устраивали.
   С отрядом, высланным на подмогу, встретились примерно на полпути к лагерю.
  
   - Какой-то он уж больно прыткий, этот Князь, - раздраженно проворчал Тиль. - Мы и сделать-то ничего толком не успели, а он уже все обломал.
   - Ну, на счет "ничего", ты загнул, - хмыкнул Магнус. Настроение у чародея было каким-то до неприличия хорошим, что на фоне устроенного сегодня демонами, даже подозрительно. - Ближайшие ходы мы точно заткнули, пусть не все, но большинство, наверняка. Быстро протащить по ним армию теперь затруднительно.
   - Это если у демонов нет аналогов Подчинения Земли, - счел нужным все же возразить я. Туннели в стенах кратера явно не инструментом проделали, однако их разветвленность и протяженность, говорят скорее в пользу изначально созданного искином. Сколько нужно магов, чтобы все эти ходы нарыть, даже представить сложно.
   - Может есть, может не есть, - Магнус пожал плечами. - Как минимум, трудности уродам мы доставили немалые, теперь главное не останавливаться на достигнутом.
   - Кстати, об этом, - прервал вяло текущий спор Симон. Клан-лидер повернулся ко мне. - За сколько времени успеешь туннели доделать?
   - Если полностью все сам буду пробивать, то часов пятнадцать, - если честно, то сам не уверен, одно дело прокладывать путь в земле, пусть и спекшейся, и совсем другое ковырять внутренности кратера. - Это на каждый. Но, если воспользоваться уже имеющейся сетью туннелей, возможно получится быстрее.
   Инициатива, как верно подмечено, всегда имеет инициатора, поэтому желательно всегда думать, прежде чем влезать с "гениальными" предложениями. Не то чтобы я жалуюсь, в конце концов, у нас тут как бы война и стоит приложить некоторые усилия, для ее максимально быстрого завершения. С минимальными жертвами, с нашей стороны.
   - То есть, минимум сутки, - взгляд Симона уперся в разложенную на столе карту. - Учитывая, сколько шороху вы подняли замуровывая туннели, пользоваться ими будет слишком рискованно... Значит так, диверсии прекращаем, иначе в следующий раз можно нарваться на демонов уже под землей.
   - Так может это и лучше будет? - задумчиво произнес Гурон. - Как только демоны появятся, устроить обвал чтобы они все там подохли. Заодно и от Дьяволов избавимся.
   - На моих людей в таком деле не рассчитывайте, - немедленно отозвался я. - И гномов тоже не дам.
   - А без них эти выходы хрен найдешь, - хмыкнул Тиль. - В принципе, можно попробовать, мне гоблинов не жалко, новобранцев особенно. Правда, артефакты они подорвать не смогут, без магов.
   - Которых я тоже не дам, - кивнул Симон на вопросительный взгляд орка. - К тому же, Дьяволов там может и не быть, в туннелях вполне хватит и мелочи с разорителями.
   Гурон пожал плечами, не став настаивать.
   - Авар, на тебе пробитие туннелей к башням, осторожно, незаметно и, желательно, не очень долго, - усмехнулся клан-лидер, глянув на меня. - А чтобы демоны тебе не особенно сильно мешали, Тиль с Гуроном постараются отвлечь их. Пройдитесь вдоль кратера, сильными отрядами, пару-тройку туннелей взорвите, главное при этом глубоко не забираться. В общем, заставьте уродов побегать, распылять внимание.
   Орк и кочевник переглянулись и ухмыльнулись, аж завидно стало, эти двое развлекаться будут, а мне придется трудиться в поте лица.
   - Что со вторым лагерем делать будем? - поинтересовался Магнус.
   - Ничего, - ответил Симон. - Незаметно воинов переместить не удастся, поэтому обойдемся в атаке на форт половиной войска. Атаковать лагерь в такой момент демоны не решатся, а если сунутся к нам через туннели, получат удар в спину.
   В общем-то верное решение, для того собственно второй лагерь и поставили, чтобы осложнить тварям жизнь. Причем с ходу и не определишь, какой из них доставляет демонам больше неудобств - основной, поставленный в километре напротив расселины и перекрывший выход из кратера. Или второй, отрезавший уродов от подземного Лабиринта и обеспечивавший надежную базу для наших диверсионных групп в том районе.
   Когда провалился первый штурм, встал очень интересный и животрепещущий вопрос - а что собственно дальше? Ломиться напролом, сквозь обстрелы башен, снося укрепления форта, нашим войском не лучшая перспектива. Убиться можно и в более приятной обстановке, дома, например.
   Окружить древний вулкан нашими силами, это даже не смешно, а с учетом подземных ходов, просто бесполезные потери. При этом необходимо было как-то обезопасить группы и отряды, занятые перехватом контроля над собственностью Князя. Посоветовавшись, решили, что мелочиться уже не стоит, раз уж влезли в эти проблемы с головой и поставили второй лагерь.
   Разделенное надвое войско, достаточно лакомая приманка для демонов... которые, к огромному сожалению, оказались слишком умными и догадливыми. Ну и наплевать, в общем-то, сами тогда в гости заявимся.
   Что же до разлома, с легкой руки Тиля обозванного Лабиринтом, то с ним не все так просто. Под землей действительно оказалась немаленьких размеров сеть пещер, в которых обитали здоровенные крысы, с бульдога размером. Хотя какой породе эти твари принадлежат на самом деле, не очень понятно, с грызунами сходство весьма отдаленное. Не разумные, не ядовитые, непонятные.
   Бес его знает, что или кто прячется в глубине, возможно, что и нет ничего. В данный момент выяснять это нам просто некогда. Главное, что крысы на поверхность не суются, а то ведь с учетом их количества, могут возникнуть нехилые проблемы. Тем более что дальше от входа начинают попадаться уже весьма сильные твари. Пока что туда загнали гоблинов и орков из последнего набора, с опытным командиром, вроде даже не всех из них еще сожрали.
   В общем, на этом и разошлись, занявшись каждый своими делами - сокланы, в лице Гурона и Тиля, помчались развлекаться, маги делали вид, что страшно заняты, а мне пришлось лезть под землю.
   Основная идея состояла в том, чтобы иметь возможность подобраться к самому кратеру, не попадаясь на глаза многочисленным наблюдателям. Вот и ляпнул, что подземный ход, в этом ключе - идеальное решение. За что и был осчастливлен воплощением собственной задумки в жизнь. Весь позапрошлый день, после облома со штурмом, пока устанавливали лагерь, отлавливали вражеских разведчиков и исследовали территорию, я копал. Почти километровой длины траншея, отделенная от поверхности тонким слоем земли, протянулась в направлении расселины. Достаточно глубокая и широкая, чтобы сумели протиснуться даже огры.
   Вот даже не знаю, радоваться или огорчаться тому, что кроме такого уникального меня, никто больше, из сокланов, Подчинением Земли не обладает. С одной стороны, приятно когда тебя ценят за то, чего никто другой выполнить не способен. С другой же - это такой геморрой, ковырять камень!
   Проложить горизонтальный туннель в земле, это совершенно не то же самое, что пробить его в более твердой породе, да еще неуклонно повышая угол подъема. Стены кратера поднимаются вверх метров на пятьсот, над расселиной с фортом, так что задача предстояла отнюдь не простая. Названный срок в пятнадцать часов, запросто мог увеличиться минимум вдвое, если бы не присутствие такого замечательного специалиста во всем, что связано с горами, как мастер Горт.
   Так что, предоставив остальным заниматься своими делами, я, прихватив гнома и несколько бойцов для охраны, полез под землю. Впереди предстояли долгие и "захватывающие" часы.
  
   Горт замер неподвижно, упершись лбом в камень и закрыв глаза. Понятия не имею, что он делает - гном пытался объяснить, однако не слишком удачно. Выразить словами свои ощущения, так, чтобы окружающие хоть что-нибудь поняли, он не смог. Впрочем, суть процесса мне и не нужна, главное, что со своей задачей Горт справлялся более чем на отлично.
   Во втором туннеле, в данный момент творилось схожее действо, даже состав участников ничем не отличался, ну, если брать во внимание классы бойцов. Захват башен, очень желательно, осуществить с минимальными интервалами, чтобы не дать демонам в охране времени подготовиться.
   Оторвавшись от скальной перемычки, толщиной всего в несколько сантиметров и отделявшей нашу группу от туннеля, через который демоны проникали в башню, Горт повернулся ко мне и кивнул. Никакой засады, подозрительной активности и вообще присутствия в пределах досягаемости кого бы то ни было. Кроме, опять же, охраны башни.
   Второму гному, чтобы выдать такое же подтверждение, потребовалось на полминуты дольше.
   - Начинаем, - предупредил я через интерфейс сэра Джерара, а тот уже передал команду Гурону.
   Активировать заклинание... и каменная стена, повинуясь моей воле, "потекла", втягиваясь в пол, стены и потолок. Никакого треска и грохота, только едва слышный шорох, вряд ли способный кого-то насторожить. В отличие от артефакта, которым придется пробивать дорогу отряду Гурона.
   Кому, что и как делать, распределено заранее, так что я даже закончить не успел, как повинуясь тихой команде сэра Мартина, бойцы устремились в расширяющийся на глазах проход. А через полминуты, взрыв-таки прогремел, пусть и не особенно сильный, это первая группа проложила себе дорогу внутрь башни. И тотчас, оттуда начали раздаваться вопли убиваемых демонов.
   Второй группе была отведена не менее важная задача - не пропустить к демонам подкрепление. Учитывая, какие твари там могут присутствовать, а так же их количество, с подобным далеко не каждый способен справиться. Поэтому я задержался и, дождавшись отката, выдавил в полу туннеля глубокую траншею, около пятнадцати метров длиной. Обрушивать потолок, чтобы вовсе исключить любую угрозу с этого направления, все же не рискнули.
   В башне, не смотря на отчаянное сопротивление демонов, к моменту, когда я в нее вошел, все уже закончилось. Да их и было-то, трое обычных миньонов и два разорителя, даже чисто теоретически, таким составом с паладинами справиться невозможно.
   Моя цель находилась на втором этаже - огромный, сложной формы, бесцветный кристалл, вмурованный в камень постамента. Управлять этой штукой можно как непосредственно из башни, так и удаленно, из замка например. Правда, второй способ гораздо неудобнее, потому что контролировать одновременно хотя бы два стационарных артефакта, не получится. Ну и еще один момент присутствует, которым я прямо сейчас и воспользуюсь.
   Подойдя вплотную к кристаллу, я приложил к нему Перстень и, тем самым, лишил Князя возможности управлять артефактом. Теперь, вся эта хреновина, целиком и полностью принадлежит мне. А это, в свою очередь значит, что у демонов, засевших в форте - огромные неприятности.
   Коротко глянув на карту, убедился, что и вторая башня успешно захвачена. Что же, пора начинать веселье. Приложив ладони к двум большим квадратам, нарисованным на поверхности кристалла, я активировал артефакт.
   Перед глазами немедленно развернулась панорама окружающей башню местности. Учитывая высоту, на которой мы сейчас находились, взгляд простирался очень далеко. Впрочем, ничего нового или хотя бы интересного, я не увидел, разве что город с цитаделью, расположившиеся в кратере, но их изучением лучше занять потом.
   Посмотрев вниз, увидел запрятавшийся в расселине форт. Демонов, на единственном, свободном от каменных укреплений, пятачке рядом с внутренними воротами, видно не было. Попрятались уже, твари, только не поможет вам это.
   На уровне верхнего этажа второй башни, стоявшей на противоположной стороне расселины, вдруг возникла яркая точка, мгновенно вспухшая огненным шаром, с голову титана размером. Зависнув неподвижно, на долю секунды, огненный болид с огромной скоростью устремился вниз и врезался в крышу форта, взорвавшись клочьями пламени и шрапнелью каменных осколков.
   С такого расстояния, выглядело это как-то по киношному, совсем даже не опасно, хотя демоны, засевшие внутри укрепления, со мной, скорее всего, не согласились бы. Впрочем, на их-то мнение как раз и наплевать.
   Отсчитав тридцать секунд, мысленно приказал сформировать фаербол и, от всей души пожелав демонам сдохнуть, выстрелил. Сгусток магического огня, вновь прочертил утреннюю полутьму расселины и с грохотом влепился почти в то же самое место, куда и предыдущий. Осколков камня и пыли, взметнувшихся над фортом, на сей раз было чуть больше.
   Коротко глянув в сторону нашего лагеря, ухмыльнулся - сигнал к началу атаки прошел еще до первого выстрела и к этому моменту, войско уже выдвинулось. А первым мчался титан, за которым по пятам неслись обозленные орки. Любит Дядя Степа над зелеными издеваться, даже больше чем надо мной, тем более, что в последние дни, времени как следует поругаться у нас и не было... Надеюсь, Тиль сумеет удержать орков от немедленной расправы, когда те все же догонят моего кровожадного и язвительного титана.
   Этот несчастный километр, бойцы пронеслись меньше чем за минуту, я только и успел второй раз выстрелить, пробив, наконец, крышу форта. Навстречу бойцам ударили несколько заклинаний, причем титана маги старательно игнорировали, видимо уже не сомневаясь в своей неспособности причинить ему хоть какой-то вред. Впрочем, с орками вышло ничуть не лучше, даже Метеоритный Дождь, обрушившийся им на головы, зацепил всего лишь с десяток бойцов.
   Ничего больше предпринять демоны просто не успели. Прыгнувший вперед титан, обрушил молот на воротные створки и буквально снес их. Туннель проходил главное укрепление форта насквозь, оканчиваясь напротив вторых ворот, а чтобы попасть в само здание, требовалось обойти его.
   Дядя Степа заморачиваться не стал и просто пробил стену насквозь, вломившись внутрь. За те секунды, что мне потребовались на переключение изображения на карте, титан успел убить почти всех находившихся в помещении демонов. Строили твари под габариты своих гигантов, за что сейчас и расплачивались.
   Догнавшие, наконец-то, титана орки и огры, перекрыли все возможные выходы и стали методично отжимать демонов от них, вырезая всех, кого не успел убить Дядя Степа. Негры, шедшие следом, уже просто контролировали зачистку, добивая умудрившихся выжить тварей.
   Стрелять мы с Гуроном уже давно перестали, отслеживая теперь передвижение демонов в городе. И то, что видели, мне очень не нравилось. Твари не стали пытаться с ходу отбить форт, даже вернули отряд высланный ему на помощь в первые минуты. При этом, закрываться в цитадели вовсе не торопились, сформировав несколько довольно многочисленных групп прямо в городе. Что с этими тварями произойдет, если Симон успеет врубить Самум прямо в кратере вулкана, Князь должен понимать не хуже нас, поэтому слабо верится, что он решил отдать их на заклание...
   Точно над фортом, вдруг возник многометровый черный смерч и в считанные секунды увеличился в десятки раз, полностью накрыв собой укрепление. После чего, совершенно бесшумно взорвался, растекаясь по расселине непроницаемым облаком тумана.
   И сразу же посыпались сообщения о том, что мои люди подверглись атакам. Быстро переключив карту, я, не сдержавшись, врезал кулаком по кристаллу - абсолютная тьма заволакивала поле зрения, не позволяя увидеть происходящее.
   Светоч, нацеленный на титана, вспыхнул, окрасив туман в серый цвет, но видимость лучше не стала. Зараза! Выделив сразу всех, ткнул в месторасположение лагеря, намечая маршрут движения. Может быть хоть это поможет сориентироваться с направлением и не выскочить прямо в лапы к демонам.
   Тревожный сигнал, от сэра Джерара, оборвал мои размышления. Переключившись на паладина, успел увидеть, как стоящий возле кристалла Гурон, несколькими ударами превращает тот в груду осколков и, обернувшись, коротко проводит большим пальцем руки поперек шеи. Оговоренный заранее сигнал к отступлению, что означает...
   - Сир, в туннеле демоны, нужно уходить, - быстрым шагом войдя в зал, сообщил сэр Мартин. Впрочем, я уже и сам слышал доносившиеся снизу вой и рычание беснующихся тварей.
   Обернувшись к кристаллу, сосредоточился и, выцепив надвигающийся со стороны города отряд демонов, выстрелил. Навряд ли сумею достать, слишком далеко они пока находятся, но, хотя бы приторможу ненадолго. Закрыв интерфейс управления артефактом, сделал шаг назад и, выдернув из ножен меч, с размаху вогнал его в кристалл. Хрупкая структура брызнула во все стороны крошевом осколков и разломилась надвое. Хрен теперь твари его починить сумеют, проще и быстрее новый купить и установить... М-да, а нам потом вновь башню штурмовать.
   В коридоре уже шло настоящее сражение - демоны, непонятно как, умудрились преодолеть яму, оттеснив защитников почти к самому входу в проделанный мною туннель. А впереди, яростно наседая на с трудом сдерживавшего их Архангела, рубились сразу двое Дьяволов. Воздействие их Аур, немедленно навалилось на плечи почти осязаемым грузом, рассеивая внимание, в одиночку крылатый компенсировать его был просто не способен.
   Паладины держались за спиной Архангела, но помочь ему ничем не могли, тупо не хватало пространства свободного. Впрочем, точно такие же проблемы преследовали и Дьяволов, а, учитывая размеры их тесаков, одолеть крылатого им, скорее всего не удастся. Однако задерживаться и прояснять этот вопрос экспериментально, как-то совсем не хочется.
   Нырнув в туннель, я дождался когда в нем скроются все бойцы и повернулся к прелату.
   - Отзывай! - вера в способности Архангела, это очень хорошо, однако мне как-то спокойнее, если буду знать, что Дьяволам опыт за его убийство гарантированно не достанется.
   И восстановил стену, убранную перед штурмом башни. А чтобы демонам веселее было ее долбить, дополнительно нарастил до полутораметровой толщины. Пусть поковыряются, уроды. На обратном пути я еще несколько таких заглушек поставлю, так что занятий тварям еще надолго хватит. Жаль только, что при следующем штурме башен, если он вообще состоится, придется заново копать.
  
   - Это было не заклинание, - времени, чтобы осмыслить произошедшее, мне хватило, так что говорил с полной уверенностью. - Разве что какое-то неизвестное, из высших, но все равно сомнительно. Князь применил бы его еще в прошлом сражении, имей такую возможность, на кону замок стоял, так что не до жлобства, даже если это свиток в единственном экземпляре.
   - Я тоже так думаю, - кивнул Магнус. - Накрыть этой дрянью наше войско, было бы гораздо эффективнее, как минимум, чтобы вынудить отступить или разбить строй.
   - Однако если это был ритуал жрецов, то по твоим же словам, времени на его подготовку требовалось очень много. Чем мощнее, тем дольше, - напомнил Симон, посмотрев на меня. - И, к тому же, обязательно присутствие поблизости самих жрецов. В форте мы всех, кто там находился, перебили, а от него до города, где стоял ближайший отряд, не меньше двух километров.
   - На счет времени, утверждать не берусь, но, скорее всего, нас тупо просчитали и начали подготовку заранее, на всякий случай, - отозвался я, пожав плечами. - А жрец или сразу несколько, могли сидеть где угодно, да хотя бы под землей, обшарить форт как следует мы просто не успели. Или из него могут быть скрытые ходы прямо в гору, укрепление перегораживает расселину плотно. Может еще что-то, вариантов до фига и больше.
   - Пожалуй, - вынужден был согласиться клан-лидер. Покачав головой, он вздохнул и посмотрел на карту, разложенную на столе. - Тогда выходит, что захватывать форт, а следом и город, нам не по силам. По крайней мере, сейчас. Пробиваться сквозь туннели не вариант, нас там и похоронят всех.
   Сокланы промолчали, задумавшись каждый о своем. Эта дурная война, хоть и развивалась, до сего момента, весьма успешно, уже осточертела всем. Магнус вообще, в последнее время, ходит раздраженный, что-то там в его владении не особо приятное происходит. Да и вообще, мрачная атмосфера Инферно, уже всех задолбала вконец, даже безбашенные орки растеряли присущий им пофигизм.
   - Можно попробовать уничтожить темный Алтарь, - помолчав, все же решил я озвучить свои соображения по данной теме. Ну, не только свои, посоветоваться, к счастью, есть с кем. - Без него Князь повторить еще один такой фокус уже не сможет.
   - Продолжай, - задумчиво кивнул Симон, глядя в карту. Остальные тоже несколько оживились, придвинувшись к столу.
   - Храм стоит почти вплотную к скале, - указал я. Нормально исследовать кратер, нам, конечно, не позволили, птиц убивали сразу, как обнаруживали, но все же общее представление получить удалось. - Пройти по туннелям, до нужного места под невидимостью, гномы помогут обойти посты, если демоны их выставили. На крайний случай, могу еще один ход проделать, но это гораздо дольше выйдет.
   - Ну, допустим, - Симон оторвал взгляд от карты и посмотрел на меня. - Небольшая группа сможет проскочить, наверное. Но, пока вы будете Алтарь ковырять, демоны со всего города сбегутся. Это еще если в самом Храме пусто будет, во что я не очень верю.
   - Кстати, артефакты его вообще смогут уничтожить? - подал голос Магнус, с сомнением разглядывая рисунок. - И что произойдет, когда это случится? Темная энергия куда денется?
   - Про артефакты - не знаю, я и не собирался их использовать, - удивленные взгляды сокланов скрестились на мне. Как-то не очень хочется им про Очищение рассказывать, жаль не удалось вообще обойти этот вопрос. - У паладинов есть Святое Оружие, для разрушения темных алтарей оно тоже сгодится. И много времени не потребуется, минута - максимум.
   Задумались. На форуме информации по алтарям не так чтобы и много, а о способах их уничтожения и вовсе ничего не сказано. Я имею в виду целенаправленное разрушение, своими силами, а не разлом построек в захваченном замке через интерфейс. Даже Симон, при всем своем долгом опыте игры, с подобной необходимостью прежде не сталкивался. Тема различных Богов, в Землях, вообще сама по себе не самая простая и понятная.
   - Не боишься паладинов потерять? - клан-лидер, прервав молчание, посмотрел на меня. Учитывая, как я трясусь над каждым своим бойцом, такое предложение и впрямь выглядит, если не подозрительно, то как минимум странно.
   Я пожал плечами. На самом деле, риск не так уж и велик, если, конечно, сделать все правильно и не тупить.
   - Если там все окажется настолько безнадежно, мы в Храм просто не полезем, - в крайнем случае, перебьем как можно больше охраны и свалим, тоже вполне себе результат.
   - Других вариантов все равно нет, - глядя на Симона, произнес Тиль. - Эта дрянь, в расселине, исчезать, похоже, не собирается, а по-другому нам в кратер не пролезть. Да даже если сможем, опять на что-нибудь нарвемся.
   Спорить с его утверждением, никто не взялся. Результаты неудавшегося штурма, были более чем наглядны - почти семь десятков погибших, причем две трети это результат проведенного демонами ритуала. Тех, кто успел выбраться из превратившегося в ловушку форта, пришлось исцелять с помощью моего Алтаря, простые заклинания священников и шаманов с повреждениями не справлялись. Среди них оказались и паладины с титаном, хотя последнему помощь особо и не требовалась, он вообще меньше всех пострадал.
   - Хорошо, принимаем за основу твой план, - отозвался, наконец, Симон. - Как собираешься действовать?
  
   При отступлении из башен, пришлось обвалить за собой часть коридоров, находившихся слишком близко к туннелям демонов. Особенно это касалось отряда Гурона, не имевшего в своем распоряжении мага с заклинанием Подчинение Земли. Они вообще с трудом сумели оторваться от тварей, чтобы безбоязненно активировать подрыв артефактов.
   В результате, Князь, оценив видимо по достоинству нашу наглость, загнал под землю столько демонов, что проскочить мимо них по туннелям, стало просто невозможно.
   Если честно, вся эта возня с подкопами, начинает уже напрягать, я себя реально кротом чувствую! Это гномы любители в камне ковыряться, мне как-то другие виды развлечений ближе.
   Как, например, предстоящий визит вежливости в Храм, демоны ведь ко мне приходили, так что пора бы уже и должок вернуть, от всей души и не стесняясь...
   В сплошном камне, повинуясь моей воле, начала продавливаться узкая, горизонтальная щель, сквозь которую начал сочиться сумеречный свет Инферно. Придвинувшись в упор, я внимательно осмотрел открывшееся взгляду пространство по ту сторону. Никого, разумеется, не увидел - тут до стены Храма, метров десять от силы и если кто из демонов за углом притаился, хрен обнаружишь.
   Впрочем, не обязательно именно за углом, наблюдателя можно и на крышу загнать, и на скалу, даже одного импа в невидимости, вполне хватит, чтобы нас обнаружить. Не верю, что Князь не позаботился об охране такой стратегически важной, постройки, особенно после того, как мы башни сумели захватить.
   - Снаружи пусто, - обернувшись к нетерпеливо дожидающимся результатов осмотра, спутникам, тихо сказал я. - Все готовы?
   Молчаливые кивки были мне ответом. Спланировал атаку на Храм, сэр Мартин, как самый опытный из имеющихся у нас командиров. Он же занимался и подготовкой бойцов к предстоящим действиям, так что на этот счет можно не беспокоиться, это я уже по привычке спрашиваю.
   Глубоко вздохнув, сосредоточил внимание на уже проделанной щели и быстро, но при этом стараясь проделать все аккуратно, раздвинул камень, проделав в нем достаточный, чтобы протиснуться, проем. Заклинание я не прерывал все это время, так что ожидать отката не потребовалось.
   Мимо меня, еще прежде чем проход успел стать достаточно широким, проскользнули оба ассасина, мгновенно разошедшиеся в стороны и активировавшие маскировку. Соваться наружу без предварительной, хотя бы поверхностной разведки, определенно не стоит, слишком легко здесь организовать засаду. Правда, не факт, что засадники обрадуются, увидев перед собой восемнадцать паладинов сразу, да плюс четыре прелата, да еще маги с Симоном, да орки с ограми. Нехилый такой отряд получился.
   На карте видно, как ассасины, плавно/быстро, проскользнули вдоль стены Храма и осторожно выглянули из-за углов, открывая обзору видимое ими пространство. И, почти сразу же от правого пришел тревожный сигнал. Несколько секунд я всматривался в карту, пока не разглядел затаившегося на скальном уступе импа. Видно тварь было нечетко, да еще и слабый ореол, окружавший тело - демон и впрямь находился под заклинанием невидимости.
   Обернувшись к спутникам, поднял указательный палец и ткнул в направлении твари. Возможно, здесь есть и другие наблюдатели, не обнаруженные пока разведчиками, но это уже не имеет значения. Нам хватит и одного.
   - Действуем по второму варианту, - едва слышно прошелестел голос сэра Мартина. Оглядев присутствующих и убедившись, что они все поняли, коннетабль кивнул мне. - Начинайте, как будете готовы, сир.
   Время будто застыло, в нерешительности, секунды текли одна за другой, очень медленно, словно назло. Мой взгляд, против воли, прикипел к таймеру отката заклинания. Второй вариант, означает, что вместо обхода вокруг Храма, мы будем пробиваться сквозь стену, а обеспечить этот путь, должен я. Проблема в том, что едва только я попытаюсь нанести повреждение зданию, его хозяин немедленно о том узнает. Поэтому все нужно сделать идеально и с первого раза, попытку закрепить на стене артефакты, имп обязательно засечет.
   Подавив нервную дрожь, резко выдохнул и активировал Подчинение Земли, сосредоточившись на стене Храма. Тяжело, с заметным сопротивлением, но каменная кладка, все же поддалась, начала деформироваться, вминаясь внутрь и в стороны.
   По размерам, этот Храм лишь немногим уступал моему, но при этом являлся не комплексом строений, а одним зданием. Примерное расположение внутренних помещений удалось отыскать на форуме, поэтому была надежда, что не заблудимся.
   Маны хватило впритык, не знаю, свойство ли это камня стены, либо же ее зачаровывали, но нужных размеров дыру, проделать удалось с изрядным трудом. Над городом вовсю надрывались тревожным воем рога и, надо думать, в Храме нас уже ждут с нетерпением.
   На бегу выпив зелье, я проскочил в неровную дыру, вслед за паладинами. Небольшое, полутемное помещение, в котором мы оказались, было пусто. Часть орков и огров остались снаружи, готовясь прикрывать путь к отступлению, если понадобится. А чтобы демонам было совсем уж весело, между Храмом и скалой воздвиглись каменные стены.
   Из-за поворота коридора вывалились с полтора десятка разорителей и, с бешеным воем ощетинившись тяжелыми алебардами, полностью перегородив и без того неширокий проход, неудержимым катком поперли на нас.
   - Стреляй! - прокатился рык сэра Мартина, заглушивший вопли демонов.
   Вскинув арбалет, нажал рычаг и, перекинув оружие за спину, рванул вслед за паладинами, умудрившимися проделать все это гораздо быстрее. Почти два десятка болтов хлестнули по строю тварей, вышибая мозги и болезненные крики. Второй ряд замешкался, пытаясь отпихнуть с дороги полудохлых первых, начавших валиться им под ноги.
   - Бар-рр-а! - слитный рев двух десятков глоток, отразившись от близких стен, оглушил даже безо всякой магии. Во всяком случае я, несколько секунд почти ничего не слышал.
   Перескочив через изрубленный труп демона, не останавливаясь ткнул еще шевелившееся тело второго, возле стены и провернув клинок, выдрал. Ходу, ходу, ходу! Залитый кровью коридор остался за спиной, если и был там кто живой, все равно уже небоеспособен.
   Вновь остановить нас попытались уже в примыкающем непосредственно к алтарному залу, коридоре. Не меньше трех десятков демонов, брошенных на убой в попытке выгадать немного времени. За их спинами высились дверные створки, запертые с той стороны.
   - С дороги! - повинуясь приказу Симона, паладины шарахнулись в стороны, открывая возможность клан-лидеру сказать свое веское слово в этой драке. Демоны уже начавшие движение в нашу сторону, замерли, сжимаясь за своими щитами и сбиваясь плотнее, догадываясь, что сейчас последует.
   Воздушный Таран, в исполнении мага сотого уровня, да еще в помещении, это нечто за гранью фантастики! Мутная колонна спрессованного воздуха, пронеслась мимо нас и влепилась в демонов, превращая самых неудачливых в консервированный фарш, а остальных просто калеча. С диким грохотом, вся эта гора мяса и железа, врезалась в двери и своротила их напрочь, расшвыряв уродов по всему залу.
   Там было полно демонов, рванувшихся нам на встречу, но мой взгляд мгновенно выцепил четырех Повелительниц Боли, неподвижно застывших вокруг огромной каменной глыбы черного цвета.
   - К Алтарю! - я умудрился опередить даже паладинов, вырвавшись вперед. Если опоздаю, если они успеют...
   Увернувшись от пытавшегося дотянуться до меня гвардейца, скользнул ему за спину, успев полоснуть по руке. И оказался лицом к лицу со вскинувшей руки к груди, суккубой. Ударив ее щитом, отшвырнул с дороги и уперся взглядом в ближайшую Повелительницу, активируя Сферу Удушения. Сука дернулась в сторону, попытавшись содрать невидимую удавку и заорала от боли в ободранных до костей ладонях, рухнув на колени.
   - Бар-рр-а! - надсаживая горло, взвыл я, увидев, как трое оставшихся начинают оборачиваться. Нет! Стой падла, не смей!
   С руки стоявшей справа дряни сорвалась огненная волна, широкой дугой хлестнувшая через весь зал. Нырнув вперед, я зажмурился, ощутив мгновенно пронесшийся по телу жар и, перекатившись по полу, ударил мечом, на хрен отрубив суке обе ноги. Завизжавшая тварь рухнула прямо на меня, сбив на спину и, извернувшись, вцепилась в горжет, заскрежетавший под ее пальцами.
   Выронив меч, схватил демоницу за плечи и резко подался на встречу, впечатав забрало шлема в перекошенное злобой и ненавистью лицо. С радующим душу хрустом, ее нос словно вмялся в череп, брызнув кровью. После второго удара сука "поплыла" и, спихнув ее с себя, навалился сверху, врезав кулаком по лицу. Выдернув штык, с размаху вогнал ей в горло, провернув. Хрипящая Повелительница дергалась, пытаясь выбраться из-под меня, заслоняясь руками. Левым кулаком ударил ее в челюсть и, выдернув, наконец, штык, воткнул его в висок.
   Откатившись в сторону с замершей демоницы, быстро огляделся по сторонам... и перевел дыхание. Какой бы там ритуал ни планировали Повелительницы, активировать его они не успели, а огненная волна, тьфу! Обезглавленные колдуньи опасности уже не представляли.
   - Господин командор, вы целы? - сэр Кристиан, приблизившись, пнул демоницу в бок и, удостоверившись, что та действительно дохлая, посмотрел на меня.
   - Угу, - я рывком поднялся на ноги. Взгляд рыцаря, как и обычно в таких ситуациях, пылал раздражением на мое безрассудство, но распространяться на данную тему, при посторонних, орденец не стал. И на том спасибо.
   Алтарный зал, по размерам уступал таковому же в моем храме, однако выглядел гораздо эффектнее. Пол и стены были выложены плитами черного камня, с красными прожилками, создавая впечатление забрызганных кровью. Из стен, во множестве высовывались призрачные уродцы, извивавшиеся и беззвучно кричавшие от испытываемых мук. Все, как и в прошлый раз, только уже не на природе, как-то сглаживавшей эффект, а в самом что ни на есть Аду.
   Раненых среди паладинов не оказалось - высокие уровни и зачарованные доспехи, сочетание просто убойное. Особенно для парочки Дьяволов, на свою беду затесавшихся среди прочих демонов. Даже Архангелов призывать не пришлось, сами управились. Ну, с посильной помощью магов и огров, конечно.
   - Сир, взгляните, - позвал меня сэр Мартин, стоявший в паре шагов от Алтаря.
   Обойдя глыбу, я остановился, прикипев взглядом к открывшемуся зрелищу. Четыре обнаженных тела, небрежно сброшенных на пол, видимо прямо с Алтаря. Трое мужчин и женщина, у всех перерезано горло и вскрыты грудные клетки... а вот эти обгорелые куски плоти, лежавшие на поверхности черного камня, видимо сердца. И, насколько я могу видеть, все они люди.
   А вот откуда взялись, это вопрос. Расы одержимых, у здешнего Князя нет, так что явно не местные. И не с моих территорий, потому как никто там, в плен не попадал ни в первый, ни во второй раз.
   Вопросы, вопросы... много вопросов и сразу. Но, все это потом, в первую очередь нужно закончить дело.
   - Уберите их в сторону, - тяжело вздохнув, приказал я. Если нашлись эти четверо, то вполне можно допустить, что есть и другие.
   Глянув на карту, с некоторым облегчением убедился, что монахи со своей задачей справились - непроницаемый взгляду, черный туман, висевший последние сутки над расселиной, почти истаял. Войско из лагеря уже выдвинулось.
   - Начинаем, - предупредил я Симона, с любопытством разглядывавшего алтарь. Остальные воины уже рассредоточились по залу, готовясь отбивать атаку демонов, если та последует. Впрочем, помешать нам твари уже не смогут.
   Неровно отесанная, словно выломанная, черная глыба алтаря была достаточно велика, чтобы вокруг поместиться всем паладинам, вместе со мной. Симон, думаю, уже сообразил, что не просто так я забрал их всех с собой, но с вопросами не торопится и на том спасибо. Была бы возможность, так и из замка всех привел, потому как есть надежда, что за уничтожение алтаря паладины смогут получить если не Очищение, то еще какие бонусы, тот же опыт лишним не будет.
   Затылком чувствуя пристальный взгляд клан-лидера, активировал Святое Оружие и по кивку сэра Мартина, одновременно со всеми, вогнал лезвие меча в испоганенную темными глыбу. Не знаю что подействовало, может быть количество участников, но на сей раз, клинок вошел в камень как в масло, сразу. И я едва успел прижать ладонь к поверхности, врубив Очищение, на всякий случай, когда Очки Святости почти мгновенно обнулились.
   Бело-золотистые волны прокатились по алтарю, от каждого меча и сталкиваясь, усилились, набирая скорость. От поверхности камня, начала подниматься быстро развеивающаяся темная дымка и он весь словно засиял изнутри, с глухим треском начав раскалываться. Призраки, утратившие свой кошмарный облик, поблекли и растаяли, отправляясь на перерождение. Ну, я так думаю, да даже если и ошибся, уже не важно, все равно хуже чем было, для них не станет.
   - Ох, ничего себе! Мне уровень дали! - воскликнул Симон, как-то разом утратив свою привычную серьезность. - Процентов семьдесят еще оставалось... Обалдеть!
   Я только вздохнул раздраженно. Гребанное ограничение! Семьдесят процентов для игрока сто плюс, это сколько уровней для меня - пять, десять? На этой тупой войне, с момента прихода в Инферно, я поднял три долбанных уровня всего. И два сейчас вот. Зараза!
   Судя по устремленным вникуда взглядам паладинов и восторженным выражениям на лицах, в догадках своих я не ошибся и скрытое умение они таки получили. А вот мне со всего этого перепал только опыт... Выдернув меч из камня, внимательно осмотрел клинок и несколько примирился с мировой несправедливостью. Святая Магия сработала как и в первый раз, даровав ему повышенный урон по всяким темным тварям.
   Что ж, хватит плакаться о своей горькой участи, тем более что это вранье сплошное, пора дальше двигать, пока демоны еще что-нибудь не учинили. Хоть душу на них отведу...
   В нескольких шагах от мертвого алтаря, вдруг возник сверкающий белым с золотом портал из которого вышел Архангел. Расправив белоснежные крылья, от чего по залу пролетел порыв ветра, гигант упер свой пылающий меч в пол и огляделся по сторонам.
   Бойцы, уже настроившиеся шуровать дальше, замерли кто где стоял, настороженно уставившись на крылатого. Огров его присутствие определенно напрягало, даже попятились, кто находился ближе, перехватывая оружие и неуверенно закрываясь щитами.
   - Отставить! - на всякий случай, сделав несколько шагов навстречу Архангелу, прикрикнул я на бойцов. Ну, людям-то приказывать и не требовалось, паладины и вовсе уже за моей спиной выстроились, как на параде.
   Архангел, покосившись на огров, чуть усмехнулся и повернулся ко мне, посерьезнев. Быстрый шаг вперед и, прежде чем я успел что-либо сообразить, на расстоянии вытянутой руки от моего лица, оказался кончик пылающего меча... Чуть назад не дернулся в первый момент, от испуга, показалось что пырнет сейчас. Но, секунда прошла, другая, а крылатый как замер неподвижно, так и стоял, не собираясь "отмирать". Только морщинки по уголкам глаз появились и лицо приняло чуть насмешливое выражение.
   - Сир, коснитесь его меча своим, - сообразивший, что без подсказки я еще долго так стоять буду, произнес за спиной сэр Мартин.
   Не знаю, что здесь происходит, но, похоже, с выводом, что мне в награду ничего не перепадет, я поспешил. Блин, а если пламя мой клинок повредит?.. Что за чушь в голову лезет.
   Мечи с тихим звяканьем скрестились и призрачный огонь вдруг "потек" по лезвию. Несколько секунд и в руке у меня оказался такой же пылающий клинок, как и у Архангела. Ну, почти - у крылатого огонь полыхал гораздо сильнее, создавая настоящий ореол, шире самого меча. У меня же все было скромнее, пламя едва-едва отрывалось от клинка.
  

Разблокировано скрытое расовое/классовое умение "Пламя Души":

Наносит 100% урон созданиям Темного, демонам и нежити.

Разрушает магические структуры и защиту.

На поддержание расходуются Очки Святости.

(Внимание! Эффект умения не суммируется с эффектом Святого Оружия!).

  
   Зашибись! Я расплылся в довольной ухмылке, еще одно скрытое умение паладина, да еще и такое полезное. Даже воздействие Эссенции, снизившей урон до 90%, не смогло испортить замечательного настроения.
   Под насмешливым взглядом Архангела, я невольно смутился, чувствуя себя ребенком, заполучившим желанную игрушку, даже несолидно как-то, для Лорда. Хм, а вот кстати.
   - Ты можешь остаться и помочь нам в сражении с демонами? - чем... э-э, Бог не шутит. Надо как-то уже отвыкать чертыхаться, а то нарвусь однажды.
   Крылатый грустно усмехнулся и покачал головой. Оглядев не спускающих с него глаз, бойцов, повел рукой, обновляя благословения, и скрылся во вновь открывшемся портале.
   Подавив очередной вздох, оглянулся на паладинов. В их взглядах, устремленных на мой меч, читалось... да что там только не читалось! Даже неловко за собственную удачливость, стало. Хотя, им ведь тоже кое-чего перепало, так что не фиг... А вот Симон смотрит как-то уж очень задумчиво, чувствую на появившиеся у него ко мне вопросы, обязательно попробует ответы получить.
   - Можем начинать, - громко произнес я, убирая призрачное пламя. Кстати, Очков Святости оно не так уж и много расходует, примерно на час беспрерывного использования, моего резерва точно хватит.
   Симон, медленно кивнул и, тряхнув головой, переключился на текущие задачи. Вновь построившись, мы покинули алтарный зал, двинувшись к выходу из Храма. В принципе, он был и не нужен, хватит любого окна, просто до него оказалось ближе.
   Демоны, если и собирались штурмовать нас, то не успели. А сейчас им уже и смысла нет, разве что попытаться прибить наглых диверсантов, но, учитывая наш состав, очень сомнительно, что у них это получится. К тому же войско уже подходит к расселине, и останавливать его там некому, на создание артефакта, взамен уничтоженных в башнях, требуется около полутора суток. А держать крупный отряд возле входа, Князь не посчитал нужным, понадеявшись на ту дрянь, что сотворили его жрецы.
   Высовываться из Храма наружу, мы все же не стали, зачем впустую рисковать, если можно обойтись и без этого. Тем более, что Симону все равно, откуда кастовать свое заклинание, из здания или на улице - главное, чтобы видеть местность была возможность.
   С диким, заглушающим все иные звуки, воем, на город и цитадель, обрушился Самум.
  
   Глава 13
   Черный песок захлестывал дверной проем, врываясь в Храм и разлетаясь по всему залу тонким, скрипучим ковром, едва заметным, на темном камне пола. Закрыть дверь было невозможно, потому как Симону требовался зрительный контакт с песчаной бурей, чтобы поддерживать ее. Так что пришлось терпеть, только от входа отодвинулись подальше, чтобы, если демоны сумеют добраться, успеть хоть как-то среагировать.
   Ожидание предстояло не особенно долгое, отряды из главного лагеря уже заняли форт, приступив к его тщательному потрошению, на предмет наличия скрытых ходов и подвалов. Из туннелей в стенах кратера, наверняка не все демоны успели вернуться в цитадель, так что возможность нападения вовсе не исключена. Кроме того и из самой крепости, наверняка существуют ходы, которыми Князь не преминет воспользоваться.
   Больше всего меня, да и остальных сокланов тоже, раздражала невозможность заблокировать пути бегства. Если Князь не захочет сопротивляться до упора и героически сдохнуть, предпочтя удрать, то тем самым надолго обеспечит нам непрекращающуюся головную боль. Вылавливать этого урода по всему Инферно, задача из разряда эпических и нереализуемых.
   Ведь это Ад! Самый что ни на есть, настоящий. Родина демонов. И как только соседи этого урода, как бы далеко они ни находились, прознают о забравшихся в их земли смертных, нам небо с овчинку покажется. Оборонить портал, если очень хорошо постараться, скорее всего, сумеем. Но замки в Инферно потеряем однозначно, как и перспективы освоения этих территорий. Хотя как по мне, бог бы с ними, главное отыскать способ заблокировать портал и оставить разборки в здешнем мире на далекое будущее. Делиться такими планами с остальными, я не стал, для них происходящее это в первую очередь игра и отношение соответствующее.
   В общем, остается только надеяться, что в сценарии Князя бегство от завоевателей не прописано. Иначе это точно уже будет перебором со стороны искина... А в нашей способности захватить цитадель, я не сомневаюсь.
   Войско из второго лагеря также выдвинулось к расселине. Оставлять его на месте в любом случае не имело смысла, перекрыть все возможные пути отступления для демонов, с таким количеством бойцов нереально. Да и вообще, штурмовать замок это не на горку подняться - по разным прикидкам, у Князя в распоряжении оставалось еще от четырехсот до пятисот юнитов. Кроме того, цитадель даже внешне сильно отличалась от восточной крепости, а что уж там внутри демоны могли наворотить, только они и ведают.
   Так что, атаковать собираемся всеми наличными силами, за исключением оставленного в замке Тиля отряда. Судя по скорости продвижения, обе группировки соединятся минут через десять и примерно еще через двадцать, начнем ломиться в ворота цитадели.
   Тягостные размышления на тему "последний бой, он трудный самый", прервало появление ассасина, в паре с моим егерем. В помещении, даже таком мрачном и неуютном, как демонический Храм, эти парни, замотанные в свои маскировочные плащи и с натянутыми глубокими капюшонами, смотрелись неуместно и чужеродно.
   - Никого, - лаконично отозвался на мой вопросительный взгляд, кочевник. Во избежание неприятных сюрпризов, разведчикам было поручено обшарить территорию Храма на наличие запрятавшихся здесь демонов. - Все кто был, в алтарном зале и остались. Потайных ходов не обнаружили, скрытых ниш и тайников, тоже.
   Даже немного жаль. Это я про тайники, а то мелькала на задворках сознания надежда на сокровищницу или там... э-э, "артефактницу"? Короче обломался. Добыча здесь, конечно, есть, но ничего сверхординарного не предвидится. Да еще и делиться придется.
  
   Очертания зданий, смутные и нечеткие, проступали сквозь вихрь черного песка. Обойти город было никак невозможно, строения протянулись от одной стены кратера, до другой, обрываясь в сотне метров перед цитаделью. Никакого порядка в этом нагромождении даже близко не просматривалось, здания лепили куда придется. И это весьма сильно затрудняло наше продвижение.
   Симону пришлось растянуть песчаную бурю на все внутреннее пространство кратера, защищая войско от магических атак. Князь размениваться на мелочи не желал и, не имея возможности помешать нашему вторжению выведя тварей на встречу, постарался нанести максимально возможный урон еще до начала штурма. Без особо успеха, если не считать за таковой повышенный расход маны и, соответственно, зелий клан-лидера.
   Заблудиться в пределах города, когда уже на расстоянии вытянутой руки ни хрена не видно, а песок пытается выскоблить тебе глаза - раз плюнуть. Даже интерфейс не особенно помогает при таком количестве воинов, отбившихся приходится вести фактически вручную, контролируя каждый шаг, чтобы вновь не начали блуждать среди зданий.
   Но, что доставляет гораздо больше проблем, так это ловушки. Не знаю, где демоны сумели отыскать этого гения, но под его руководством, город превратился в натуральный укрепрайон. Как и предполагалось, среди построек ветру было намного сложнее разгуляться и поломать/активировать оставленные тварями подарки. Даже магические ловушки не все разряжались, то и дело, срабатывая под ногами наших бойцов.
   Единственное, что спасало от крупных потерь, это все тот же Самум, в водовороте которого вязла и рассеивалась не только магия, но и механические приспособления срабатывали не так мощно. Выбивание демонов из города, без песчаной бури, далось бы слишком большой кровью для нас.
   Опередившие войско разведчики, во главе с Гуроном, уже добрались до ворот в цитадель и сейчас занимались прикреплением к ним взрывных артефактов. Сразу десяток, потому как меньшего количества, очень может быть, окажется недостаточно. Воротные створки представляли собой поистине циклопическое сооружение, вряд ли даже титан сумеет их выломать за приемлемый промежуток времени.
   Отметив, через карту, что мой отряд уже вышел на позиции, скомандовал бойцам остановиться. Метров пятьдесят всего, до ворот, это уже чисто для перестраховки - буря, не буря, а получить ядром из аналога требушета или аркобаллисты, мне как-то совсем не улыбается. Хватит и того, что придется первыми в нутро этой крепости лезть, подставляясь под атаки тварей и их магию.
   - Приготовились! - заорал я через интерфейс... и поперхнулся мгновенно забившим рот песком.
   Гребанная буря! Безуспешно пытаясь отплеваться, чуть не проворонил предупреждающий сигнал от разведчиков. Впрочем, спустя всего несколько секунд, шандарахнуло так, что даже Самум на мгновение заткнулся, а земля отчетливо ударила в пятки. Зашибись просто, каково же парням тогда пришлось?
   Взгляд на карту показал, что ассасины не только живы, но и даже дееспособны, кто-то из них успел уже сунуться к входу в цитадель. Развороченные воротные створки, местами еще болтались на петлях, но никакого препятствия из себя больше не представляли. Вот глядя на такое, и возблагодаришь всех богов и разработчиков за то, что подорвать эти артефакты может только маг и лишь метров с семидесяти, максимум. Так что бескрайние минные поля, усеянные подобной дрянью, разве что в кошмарах присниться могут.
   Ставший доступным обозрению гигантский зал, с множеством уродливых колонн, изгибавшихся под самыми дикими углами, при этом умудряясь поддерживать высоченный потолок, был пуст. Никто не рвался навстречу незваным гостям, истекая слюной от радости, не громоздил непроходимые баррикады, собираясь стоять насмерть. И как-то совершенно не верится, что демоны просто взяли и свалили, предоставив нам крепость на блюдечке.
   - Вперед! - предусмотрительно опустив забрало, скомандовал я, получив очередной сигнал от разведчиков. И тут же снова его поднял, потому что ни хрена через узкие прорези, в этой мешанине песка, не разглядеть.
   Дядя Степа, вновь вооружившийся щитом, двигался первым, готовясь собрать на себя первые удары демонов. Бафы и благословения, в максимальных количествах наложенные на войско, давали весьма хорошую защиту и надежду, что нас не поджарят прямо на пороге. Ни заклинаний, ни артефактов Антимагии, ни у кого из сокланов не имелось, к сожалению.
   Ширина воротного проема была такой, что титан, первым его миновавший, на этом фоне гигантом уже не выглядел - там пятеро таких как он, смогли бы в ряд пройти, не толкаясь.
   В зале, занимавшем почти весь первый этаж цитадели, за истекшие минуты ничего не изменилось. Впрочем, на месте демонов, я бы, наверное, тоже не рискнул строить первую линию обороны здесь. Слишком много места, а колонны будут в равной степени мешать и атакующим и защитникам. А вот несколько коридоров и лестниц, в боковых стенах зала, выглядели гораздо привлекательнее в этом отношении.
   Шаги поневоле замедлились, стоило нам оказаться внутри. Отсутствие противника сбивало с настроя, заставляя судорожно прикидывать, куда в первую очередь направляться и где искать лестницу на следующий этаж. В очередной раз убеждаюсь, что до почетного звания полководца, мне пока как до Луны пешком. Без сэра Мартина, в очередной раз взвалившего на себя бремя командования отрядом, мы бы там все и подохли, скорее всего.
   Перестроиться, максимально растянув ряды, для ослабления возможного массового удара, мы успели. Ревущий поток огня, захлестнувший отряд, заставил нас рвануть во все стороны, выскакивая из-под удара. Судорожный, рефлекторный вдох, в первую секунду обжег горло, а огонь, плескавшийся сразу за прорезью забрала, немедленно заставил зажмуриться... Но и только. Защита справилась на "отлично".
   А следом, через обломки ворот уже рвались в цитадель прочие отряды, мгновенно растекаясь по залу и беря под контроль многочисленные проходы и лестницы. Тонкая пленка защитного Купола, созданного походным алтарем, увеличивала сопротивление к магии практически вдвое. Единственный минус - чем шире растягивается полусфера, тем слабее становится. Однако нам, на данном этапе, хватит.
   Ассасины, под спешно накладываемой магами на них невидимостью, один за другим скрывались в проходах и коридорах. Соваться туда без разведки и, уже без прикрытия Купола, было бы слишком рискованно. Однако недолгую задержку мы себе вполне могли позволить, тем более что скучать не пришлось.
   - Здесь, - Горт ткнул пальцем в ничем не примечательный, для меня, участок стены. Чуть впереди, всего в десятке метров, находилась широкая винтовая лестница, ведущая наверх и вниз.
   Четверо огров, вооруженных тяжелыми молотами, радостно оскалились, ломать и крушить, эти создания любили ничуть не меньше, чем убивать. Искать потайные рычаги или кнопки, времени не было, да и не нужно - целостность дверей запирающих скрытые ходы, нас не интересовала.
   - Ломайте, - кивнул я на вопросительные взгляды огров и те разом двинулись вперед. Оставшиеся позади воины, подобрались, закрываясь щитами, если по ту сторону обнаружатся демоны, ни хрена они нам сделать не успеют.
   По залу, заглушая топот сотен ног, лязг оружия и многоголосый гомон, сразу в нескольких местах уже разносился грохот. Как и предполагалось, потайные ходы наличествовали и в самой цитадели, а не только в кратере вокруг нее. Очень уж сильно отличалась эта крепость от обычных замков, как внешним видом, так и размерами, так что наличие разнообразных подлянок полностью не исключалось.
   Совсем удержать гномов вдали от боевых действий, у меня так и не вышло, других подобных умельцев, способных с ходу отыскать замаскированную дверь или нишу в стене, у нас просто не было. К тому же, эти упертые коротышки и сами были не прочь подраться. Надеюсь только, что в сегодняшней заварушке никто из них свою цифровую жизнь не окончит, иначе старейшина Корин мне этого вовек не простит. Да и я сам, в общем-то, тоже.
   Тонкая, каменная плита, загораживавшая проход, разлетелась крошевом и обломками всего через несколько ударов, явно разочаровав настроившихся на обстоятельный погром огров. Впрочем, убраться сразу же в сторону, не маяча на прицеле у возможного супостата, им это не помешало.
   Истинный Взор уже на мне и сквозь оседающую пыль, проступают очертания темного коридора. Совершенно пустого.
   - Двинулись, - скомандовал я, первым шагнув вперед и подвешивая над собой тусклый Светоч. Чтобы не слепил идущих следом.
   Коридор, выложенный такими же темными плитами, что и весь зал, через десяток шагов повернул направо, как раз в сторону лестницы. Короткий взгляд за угол и вновь никого не обнаружилось. Что-то мне это отсутствие демонов начинает уже на нервы действовать, какого хрена они задумали вообще?
   Еще несколько шагов и коридор вновь поворачивает, уже налево, а там, если присмотреться, похоже, еще один поворот. Я остановился. По идее, надо бы пройтись, глянуть куда все это ведет и чего интересного по дороге можно обнаружить. Вот только нарваться в тесноте коридора на Дьявола или, на худой конец, сдвигающиеся стены и переворачивающиеся полы, как-то совершенно не улыбается. А если вспомнить, количество разнообразной дряни имеющейся в загашнике у любого хоть сколько-нибудь опытного мага - я сам тому подтверждение! - то ну его все на хрен.
   - Ставим артефакт и сваливаем, - приказал я хрипло. Как-то сами собой вспомнились каменные колья, в предыдущем замке, на один из которых я едва не налетел в тот раз.
   Тянуть не стали, благо все было приготовлено заранее, да и опыт уже имелся. Меньше чем через минуту мы уже убрались из этого гребанного коридора. Не знаю, может это я такой мнительный стал, но как-то очень уж отчетливо ощущался переполненный злобой взгляд, упершийся мне в спину. Хотя Князь ведь наверняка за нами приглядывал, так что все может быть.
   Грохот взрыва разлетелся по всему залу, перекрывая шум. Впрочем, это был не первый подрыв, так что как-то особенно реагировать, никто не стал. Облако пыли, вылетевшее из коридора, на несколько минут перекрыло любую возможность проверить, насколько удачной вышла наша попытка.
   Сунувшись внутрь, осторожно добрался до поворота и оценил плоды наших трудов. Ну, в принципе не плохо. Завал получился не таким мощным, как хотелось бы, но, в любом случае, в приемлемые сроки демоны тут прокопаться не смогут. А значит и ударить в спину, в самый неподходящий момент, не получится. Наверное.
   Выбравшись обратно в зал, огляделся и направился к Симону. Клан-лидер, уже освободившийся от необходимости поддерживать Самум, отслеживал перемещение разведчиков. Сидеть на первом этаже и дальше, в ожидании непонятно чего, как-то не тянуло. Надо быстрее уже заканчивать с демонами, пока те очередную гадость не придумали. Жаль только, что опыт мне на сегодня уже не светит, а то ведь немало еще уродов тут осталось... О-хо-хо. Гадство.
   Симон, когда я к нему подошел, был занят разговором с сэром Мартином, видимо пересказывал ему то, что сумели обнаружить разведчики. На их вопросительные взгляды я только кивнул.
   - С тылом, значит, на время разобрались, - констатировал Симон. - Теперь, главное, по дороге не забывайте за спиной приглядывать. Готовьтесь, через пять минут начинаем.
   В общих чертах, план дальнейшей атаки я и без того себе уже представлял, не настолько это и сложно, если подумать. А если чего недопонял, так на то сэр Мартин и идет с моим отрядом, объяснит непутевому своему монарху, что и как.
   Собственно так оно и оказалось. Паладин, вывел нас к лестнице, по которой предстояло штурмовать второй этаж, и занялся расстановкой бойцов. Проход, хоть и широкий, для титана очень даже удобный, но нарваться в нем можно куда серьезнее, чем на открытом пространстве.
   Оставлять без внимания многочисленные лестницы и помещения, к которым уводили коридоры, было чревато огромными проблемами, Князь таким подарком не преминет воспользоваться. Но и слишком сильно дробить силы, тоже не выход, в этой цитадели легко пара тысяч бойцов заблудиться сможет, не то, что наше войско. Поэтому, после короткого совещания, решили пробиваться сразу с нескольких направлений, разделившись на примерно равные по количеству и силам отряды, при этом стараясь, не слишком удаляться друг от друга. Где конкретно и на каком этаже находится Заклинательный Покой, неизвестно, однако выходов на следующий несколько, так что как минимум поддержать в нужный момент соседей, возможность остается. А если Князь решит сосредоточить все свое внимание на ком-то одном, то остальные смогут без особых помех добраться до ублюдка и оторвать ему голову. Без потерь в любом случае не обойдется, а так хотя бы есть шансы, что их окажется не слишком много.
   С некоторым трудом задавив начавшийся было мандраж, заставил себя успокоиться. Не первый бой все-таки и даже привык в какой-то мере, ко всему этому безобразию, однако порой прорывается нервное возбуждение. А я не настолько хороший боец, чтобы позволить себе отвлекаться на что-либо во время боя, без последствий для собственного организма. Хотя себя-то как раз и не особенно жалко, пусть и не люблю умирать, а вот остальные... Так, хорош волну гнать!
   - Двинулись, - кивнул я паладину, получив сигнал от разведчиков.
   Отряд, словно гигантская, шипастая и бронированная змея, начал втягиваться на лестницу. Больше сотни бойцов, разбитых на группы, у каждой свой командир и довольно четкое понимание того, как действовать в той или иной ситуации. Чрезмерные потери, всего лишь в одном шаге от победы, не нужны никому, так что подготовка к этому штурму была очень тщательной.
   Широкие ступени, носили на себе следы когтей, копыт и бог знает чего еще, местами растрескавшиеся и выщербленные. Если так судить, то не один год здесь эта цитадель простояла, мой-то замок, хоть и принял уже жилой вид, но с первого взгляда было понятно, что построен недавно. Интересно, Искин с нуля создавал эту локацию или же пристегнул к порталу в мое владение уже существующую, но законсервированную? Хотя, какая блин разница мне сейчас, хватит уже отвлекаться!
   Второй этаж, оказался натуральным лабиринтом. Залы, коридоры, тупики и совершенно непонятного назначения помещения, сменялись одно другим, третьим, десятым! И чуть ли не в каждом гномы обнаруживали потайные двери, люки, ниши. Выданные Симоном артефакты закончились практически сразу же, так что заткнуть все эти дыры, было попросту нечем.
   ...Огромная, каменная плита, занимающая всю ширину коридора, с тихим шорохом обрушилась вниз, отрезая авангард от остальной части отряда. Оказавшийся на ее пути огр, успевший вскинуть руки, какое-то мгновение сопротивлялся страшному напору, но в следующую секунду, его смяло будто тряпку, вдавливая в каменные плиты пола. Через оставшуюся широкую щель, потоком хлынула темная кровь.
   А из-за дальнего поворота коридора и сразу нескольких, распахнувшихся потайных ходов, с грохотом и бешеным ревом, повалили демоны. И сразу трое Дьяволов, с жуткими своими двуручниками.
   - Призыв!
   Отец Александр, вскинул руки, активируя портал... и выстреливший из пола, каменный кол, ударил его в грудь, отшвырнув к стене! На множество длинных шипов, уже торчавших из нее. Короткий и глухой вскрик мгновенно оборвался - кираса, в месте удара, была вмята в тело до самого позвоночника.
   А накатывающийся вал тварей, вдруг синхронно раздался в стороны, прижимаясь к самым стенам, открывая дорогу... пушке. Исцарапанный, с многочисленными вмятинами и не смытыми пятнами крови, ствол уставился на нас темным жерлом. И оскалившийся в безумной ухмылке миньон, долгую секунду наслаждавшийся своим триумфом, ткнул горящим факелом в запальное отверстие.
   Архангел вышедший из сияния портала, впереди всех, чуть пригнулся, распахивая белоснежные крылья во всю ширь коридора, словно готовясь к стремительному прыжку...
   БА-БАХ!!!
   Архангела швырнуло назад, раздирая крылья кровавыми ошметками. Щит, за которым я успел сжаться, чудовищным ударом просто сорвало с руки, полностью ее отсушив, и одновременно, в правое бедро будто лошадь лягнула. Меня повело в сторону, но удержаться на ногах я сумел. И увидел, как из облака грязно-серого дыма, выскочил Дьявол и, занося над головой меч, прыгнул к рухнувшему на колени крылатому.
   - Стой!
   Сфера накрыла башку демона, заставив его невольно оступиться, но остановить уже не смогла. Гигантский тесак врубился в плечо Архангела, разрывая кирасу и плоть под ней...
   По телу вдруг словно дуновение ветерка прошлось, на мгновение затмив собой все прочие ощущения. И мгновенно оборвался бешеный расход маны, когда мутный шар скрученного чудовищным давлением воздуха, бесшумно исчез, освободив Дьявола.
   Ноги сами понесли меня вперед, а из горла вырвалось злое рычание. Дьявол, среагировав на движение, посмотрел прямо на меня и оскалился, потянув меч... И недоуменно скосил взгляд, когда клинок остановился, схваченный ладонью Архангела. Меч крылатого ударил демона по ноге, заставив с воем припасть на одно колено.
   Левая рука не слушалась, она даже не чувствовалась и потому бить пришлось только одной правой. Пылающий меч метнулся вперед, целясь в горло, оказавшееся так близко. Дьявол дернулся в сторону, и вместо того, чтобы пробить ему шею насквозь, клинок лишь пропорол ее от подбородка до самого уха. Разжав пальцы, я отпустил рукоять и накрыл ладонью мерзкую харю воющего урода. Очищение!
   Череп демона, под пальцами, расползается жирными, черными хлопьями невесомого праха и обмякший Дьявол, медленно повалился на спину.
   - Бар-рр-а! - клич хлестнул по набегавшим тварям, заставив споткнуться и даже рухнуть, сразу нескольких. Исцеление, из кольца, на себя и левая рука вновь со мной. Вешайтесь, суки!
   Перехватив меч, отбил удар топора скользящим блоком и, продолжая движение, срубил гвардейцу пальцы руки. Шаг в сторону и меч врезается в колено второму, вспарывая броню и плоть, как масло. Штык впивается в приоткрывшийся бок первого и, провернувшись, с хрустом ломает ему пару ребер. Извернувшись, ухожу от удара копья, срубив наконечник, но его хозяина достать уже не успеваю, сразу несколько арбалетных болтов проламывают ему голову, отбрасывая назад.
   А я едва не отправляюсь следом за ним - припавший на колено одноногий, почти сумел дотянуться. Сэр Кристиан, перехвативший удар ятагана щитом, разрубил ему горло, пинком отшвырнув полудохлого демона в сторону. Шагнув назад, я быстро огляделся.
   Титан, сбивший Дьявола с ног, рухнул ему на спину и сейчас пытался свернуть шею, сцепив ладони под подбородком. Демон хрипел и пытался отодрать от себя пальцы гиганта, но безуспешно. С жутким треском и хлюпом, голова урода просто оторвалась, обдавая все вокруг потоком черной крови. Страшный трофей немедленно полетел в надвигающихся демонов, а секундой спустя, следом отправился и труп, расшвырявший тварей по всему коридору, будто кегли.
   Второй Дьявол, рубившийся с паладинами, среагировать на появление за спиной титана, успел в самый последний момент. Резко присев, демон, оборачиваясь, сместился в сторону и широко отмахнулся своим двуручником, пытаясь выгадать время. Подставленный молот остановил удар меча, а правый кулак Дяди Степы, сверху вниз врезался в затылок демона, просто сломав ему шею. Паладины добивали уже практически труп.
   А мой взгляд, скользнувший по сбитым с ног демонам, шевелящейся кучей валявшихся в десятке метров впереди, зацепился вдруг за худощавую фигуру с крыльями. Суккуба, отпихнув от себя чье-то тело, резво устремилась к недалекому потайному входу, так и зиявшему темным провалом в стене. А в руках у нее, прижатых к груди...
   Выронив меч, я сдернул со спины арбалет, выцеливая проворную тварь. В последнюю секунду, та что-то почуяла и шарахнулась в сторону, оборачиваясь и болт, разодрав ей ухо, бессильно ударился в стену.
   - Убей суккубу! - заорал я титану, перебрасывая арбалет обратно за спину.
   Добраться до спасительного выхода, тварь так и не смогла. Дядя Степа расшвырял пытавшихся задержать его демонов, как бульдозер и успел перехватить демоницу всего в нескольких шагах от двери. Схватив завизжавшую суку за голову, титан просто швырнул ее назад.
   Хрипящая суккуба едва не сбила меня с ног и влепилась в стену, рухнув вниз. Подскочив к пытающейся встать на ноги твари, рубанул мечом по открытой шее, отрубив на хрен голову. Торопливо нагнувшись, с трудом смог выдрать из так и не разжавшейся хватки небольшую, молочно белого цвета сферу. Перед глазами всплыло окошко интерфейса, с вопросом желаю ли я отменить воздействие Купола Подавления Магии. Нет, конечно!
   Паладины и огры, построившись клином, пытались прорубиться к титану, которого, не смотря на всю его мощь, демоны умудрились прижать к стене, не давая вырваться. Коридор был уже битком набит орущими тварями, а Князь продолжал загонять сюда новых. Оставлять в моих руках артефакт Антимагии, этот выродок, похоже не собирался.
   Из-за поворота коридора, вдруг выдвинулся высший миньон и, расшвыривая оказавшихся у него на пути тварей, устремился вперед. Подхваченный громадной лапой бес, с истошным воем врезался титану в голову, взорвавшись словно бурдюк наполненный кровью.
   - По миньону стреляйте! - приказал я аколитам и гному, быстро сунув артефакт в подсумок на поясе и выдернув из-за спины арбалет.
   Торопливо зарядив болт, я вскинул арбалет к плечу и почти сразу нажал рычаг. Болт влепился в огромную, рогатую башку, заставив ее лишь чуть дернуться от удара. Сволочь! Тут не меньше десятка попаданий нужно, чтобы он хотя бы спотыкаться начал.
   Гадство, если ничего не делать, нас за несколько минут просто перебьют здесь - два десятка против, минимум! - полутора сотен тварей, это даже не смешно. Быстро открыв карту, проверил что творится за этой гребанной плитой, загородившей выход.
   Не только коридор, но и соседний зал также оказался перекрыт, разделив отряд на не очень крупные группы. И сразу в нескольких местах шел бой, ублюдочный Князь использовал все, что только мог, пытаясь переломить ситуацию. И шансы у него на это были.
   Один из участков, превратившегося в ловушку коридора, вдруг исчез в слепящем вихре пламени. Сообщения о подвергшихся атаке бойцах, пошли сплошным потоком. Сдерживая рычание, я сунул руку в подсумок и, коснувшись сферы, отключил ее.
   - Титана подлечите, - успев коротко оценить состояние здоровья паладинов, бросил я священникам и развернулся к этой гребанной плите, сосредоточившись уже только на ней.
   Камень поддавался воздействию заклинания гораздо слабее, чем стена в храме. Кто бы и как его ни зачаровывал, постарался, урод, на славу, мана улетала просто мгновенно. О том, чтобы проделать в этой плите хоть какую-то дыру, уже и речи не шло, времени тупо не хватит. Я пытался хотя бы чуть-чуть "размягчить" камень, чтобы ломившиеся с той стороны огры, смогли пробиться прежде, чем нас тут всех вырежут.
   Тридцать секунд! Отменив заклинание, я торопливо активировал Купол - понятия не имею, сколько там у Князя длится откат и совершенно не хочу выяснять, одного раза хватило уже.
   Повернулся я как раз вовремя, чтобы увидеть, как титан вколачивает башку миньона куда-то в грудную клетку. Тупой урод, умудрился расшвырять всех демонов, наседавших на Дядю Степу, полностью развязав тому руки. Чем тот и воспользовался, сумев, наконец, отлепиться от стены и пробиться к остальным бойцам. Сковырнуть теперь эту живую стену, ощетинившуюся сталью и убивающую всех в пределах досягаемости, гораздо сложнее.
   Теперь, главное, чтобы ублюдки еще одну пушку не приволокли, а то и все три оставшиеся. Первую зарядить они вряд ли смогут, она скорее в процессе взорвется, что, наверное, для нас даже хорошо. И, кстати, надо бы предупредить остальные группы, может успеют среагировать, в случае если и к ним эта артиллерия заявится.
   Проверив через интерфейс, обозначил аколитам, кого нужно лечить и, на несколько секунд вырубил Купол, молясь про себя, чтобы Князь не успел шарахнуть по титану или паладинам чем-нибудь убойным. Еще и свое кольцо использовал. Правда всего четыре исцеления, на полтора десятка раненых, это не особо круто, но хоть небольшая надежда, что парни сумеют продержаться еще сколько-то.
   Плита обрушилась всего через минуту и демоны сразу же начали отступать, верно оценив свои шансы справиться с увеличившимся более чем вдвое, отрядом. Бойцы немедленно усилили натиск, выдавливая тварей в конец коридора и отсекая от начавших закрываться потайных ходов. Князь, похоже, решил, что не стоит облегчать нам жизнь, оставляя эти крысиные лазы доступными. Проломиться внутрь, конечно, не сложно, но это все равно потребует времени, да и бессмысленно по большому счету, раз уж замуровывать их больше нечем.
   Я оглядел заваленный трупами коридор и, не сдерживаясь, выругался. Ублюдки все рассчитали верно и сумели подловить самых опасных для себя противников. Если бы не Архангел, специально подставившийся под выстрел пушки и принявший на себя большую часть картечин, вряд ли даже титан смог бы остаться живым.
   Четверо огров убиты, еще трое искалечены настолько, что даже шевелиться самостоятельно не способны, как вообще выжить сумели, непонятно. Дядя Степа, залит кровью с ног до головы, натурально! - даже цвета доспехов распознать невозможно. Ран много, но критичных нет, при его бешеной живучести, сами зарастут. Сэр Кристиан умудрился потерять шлем, зато получил вместо него рубленую рану через все лицо, правый глаз вообще чудом уцелел. Паладины, если бы не качество и зачарование доспехов, одними лишь синяками точно не отделались.
   В других группах, попавших под магические удары и атаки демонов, потери даже большие, но, к счастью, никто из прелатов больше не погиб. В ловушки, к слову, попался на только мой отряд, эти гребанные плиты были понатыканы буквально повсюду. Правда, разорваться у Князя тоже не получилось, так что атакам подверглись лишь немногие группы, а самый крупный отряд демонов полез именно на нас. Воины, в большинстве уже смогли разломать преграды и теперь двигались дальше.
   Демонов довольно быстро выдавили со второго этажа, на третий. Впрочем, если учесть количество потайных ходов, назвать это отступлением, в полной мере нельзя. Попыток ударить в спину, заманить в очередную ловушку или хотя бы задержать продвижение нашего войска, твари не оставляли.
  
   Князь, с семеркой телохранителей за спиной, встретил нас перед входом в Заклинательный Покой. На избиение последних защитников цитадели, он смотрел с полнейшим равнодушием и вмешиваться, похоже, не собирался. Я, впрочем, и не настаиваю, без его участия как-нибудь обойдемся.
   Дождавшись, когда последний из разорителей осядет на полу изломанной тушей, Князь растянул губы в презрительной ухмылке, и демонстративно крутанул булавой, стукнув ею о щит. Здоровенный ублюдок, и оружие себе под стать выбрал. Дяде Степе в росте хоть и уступает, но не так чтобы и много, метра четыре точно будет, а в ширине плеч и вовсе поспорить может.
   Мазнув по мне тяжелым взглядом, Князь сосредоточил все свое внимание на титане и, хрипло рыкнув приказ гвардейцам, двинулся вперед. Даже как-то обидно, такое игнорирование, специально ведь вперед вышел, нервируя и без того обозленного сэра Кристиана. Нехорошо это, своих врагов без внимания оставлять, урод!
   Купол исчез, безо всяких видимых эффектов, но даже будь они, воспользоваться шансом Князь все равно не успел бы. Сфера Удушения накрыла его рогатую башку, спрятав все происходящее от взгляда. Страшно, наверное, вот так ослепнуть, во время боя фактически.
   Князь заорал так, что аж по ушам долбануло, а ведь шагов двадцать до него еще. Его руки рванулись в стороны, будто разрывая что-то... и Сфера мгновенно разлетелась клочьями, открыв перекошенную от бешенства харю. Шаровая Молния титана влепилась демону в грудь, прежде чем тот успел набрать воздуха для повторного ора и взорвалась, разметав тварей в стороны.
   Дядя Степа в два прыжка оказался рядом с упавшим на спину Князем, пытавшимся сесть. Молот, зажатый обеими руками, трижды обрушился вниз. И все. Такая вот бесславная смерть и никаких тебе эпичных битв, отправляйся в свой цифровой Ад, ублюдок!
   Гвардейцы подняться с пола уже не успели. Проходя мимо трупов, я с трудом подавил навязчивое желание плюнуть на приличия и изрубить тело Князя на куски. Слишком много крови у меня выпил этот урод. Жаль не удалось самолично ему кишки выпустить, тогда удовлетворение от свершившейся мести, стало бы окончательным.
   Войдя в зал, уже привычно обшарил взглядом все углы, высматривая тайники или еще какую гадость. Это как пальцы в розетку засунуть - один раз попробуешь и до конца жизни рефлекс получишь. В моем случае, сопротивляться паранойе было бы глупо, с учетом того, что я сам, с этим вот дохлым уродом и его рабом Аркелатом, умудрился проделать.
   Не найдя ничего подозрительного, подошел к Источнику и перехватил над ним контроль. Цитадель демонов, официально, пала. И теперь нам придется потратить хрен знает сколько времени, выковыривая забившихся в разные щели выживших тварей. То еще развлечение, между прочим.
  
   Заложив руки за спину, я разглядывал открытое перед моими глазами, окно интерфейса.
  

Поздравляем! Вы свершили месть, уничтожив своего врага.

(Внимание! Лимит доступного опыта - достигнут. Опыт за выполнение задания, вы сможете получить в момент обнуления счетчика.)

Разблокировано активируемое умение "Аура Подавления":

Все служители Темного Бога и использующие Магию Тьмы существа, а также демоны и нежить, на расстоянии двадцати метров от Вас, получают 50% штрафы к атаке и защите. Снять эффект невозможно, он длится все время действия умения (30 секунд).

Получено Умение "Мститель":

Все Ваши атаки - физические, магические, специальные, наносят увеличенный на 10% урон представителям всех демонических рас. Эффект не распространяется на войска под Вашим командованием.

(Внимание! Эффект имеет обратную силу - любые атаки демонов по Вам, получают 10% бонус к увеличению урона!)

Отношение к Вам, фракций, враждебных демонам, изменилось.

  
   И понимай, как хочешь. Догадываюсь, что вряд ли эти фракции меня ненавидеть начали, за то что прикончил Князя, но как-то более подробной информации хочется.
   Да и маловата награда, на мой взгляд - два умения, одно из которых и вовсе полезным бонусом назвать сложно. Уж как-нибудь без сомнительного обоюдоострого эффекта обошелся бы, благо и других навыков на тварей как раз и заточенных, хватает. Честно признаться, рассчитывал на куда более весомые "подарки".
   В связи с чем, возникает очень нехорошее подозрение в том, что искин либо редкостный жлоб, либо остальное вознаграждение предполагается искать среди трофеев. И вот этот последний вариант был самым поганым. Я даже близко себе не представляю, как мы с сокланами станем делить полученную добычу, тот же Купол Подавления Магии, например. И чем, в итоге, эта дележка для нас всех закончится.
   Как бы долгожданный "мир", не оказался чрезмерно коротким и хрупким.
  
   Эпилог
   В размеренный стук капель, срывавшихся с оплетенного мхом и плесенью потолка, неожиданно вплелось новое звучание. Тихий, на самой грани даже для обостренного слуха, шепот, нарушил устоявшийся порядок в заполненной сырой тьмой камере. Короткие слова, одно за другим срывались с уст, повторяя ставший привычным и, фактически бессмысленный ритуал.
   Звучание собственного голоса уже давно не помогало разорвать затягивающую разум апатию и равнодушие. Да и вообще никогда не помогало. Но заданная самому себе, когда-то... давно... установка, вынуждала раз за разом, при каждом пробуждении и перед сном, шептать потерявшие всякий смысл слова.
   Узник с огромным трудом сумел подняться на ноги и выпрямиться - еще одна, оставшаяся в наследие от былого, привычка - ползать на коленях он не желал даже сейчас, едва осознавая самого себя. Пошатываясь, сделал несколько шагов в угол камеры и сунул сложенные ковшиком ладони, под капли. И замер в привычном ожидании. Отсчитывающая бесконечные мгновения вода, когда-то сводила его с ума, порождая единственные звуки в этой пустой тишине.
   Напившись, пленник вернулся обратно и вновь растянулся на тонкой кучке ободранного со стен мха. Лежать на голом камне было настолько неудобно, что желание избавиться от дискомфорта пробивалось даже сквозь сумеречное состояние владевшее его разумом.
   Сохранять связность мыслей, вообще было очень непросто, бесконечная тишина и мрак, мешали думать, затягивая сознание словно в трясину, вырваться из которой удавалось все реже. Неизменность окружающей реальности, нарушалась только редкими появлениями тюремщика, просовывавшего сквозь окошко в двери очередной кусок несвежего мяса. Это хоть как-то помогало отслеживать течение времени, впрочем поручиться за регулярность таких моментов, было сложно.
   Главная же насмешка судьбы заключалась в том, что прежде этот самый покой был для него недостижимой мечтой. Каждый раз, когда открывалась дверь в камеру, и на пороге появлялся тюремщик, знаменовал собой начало очередных мучений. Безумие было готово поглотить отчаявшийся и истощенный разум, но всякий раз отступало перед изощренным мастерством палача.
   Мысль о том, что прекратить все это можно очень легко, неудержимо манила. Просто разбить себе голову о стену и все закончится... Но, то ли остатки былого упрямства, то ли что-то еще, засевшее в самой глубине души и отказывавшееся признавать поражение, каждый раз останавливали его. Сквозь боль, сквозь страх, сквозь отчаяние, настойчиво пробивалось непреодолимое стремление - вытерпеть, справиться.
   И он терпел. Ждал...


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"