Петров Андрей: другие произведения.

Земли Меча и Магии. Паладин 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    12-я глава и эпилог 30.04


Земли Меча и Магии. Паладин

Часть третья

   Глава 1
   Трон, что называется - внушал.
   Монументальное сооружение из черного, с тонкими, красными прожилками камня, покрытого искусной резьбой. Что именно пытался изобразить неведомый создатель этого "чуда", осталось неизвестным, ни во что осмысленное затейливые линии не складывались. Однако пробирало до кишок от одного лишь взгляда, вызывая нечто среднее между благоговейным трепетом и омерзением.
   При этом трон являлся еще и не слабым артефактом - втрое ускоренная регенерация маны и здоровья - пока седалище владельца соприкасается с ним. Плюс пять сотен единиц собственного резерва магической энергии. И повышение неведомого мне навыка - Величие, аж на десять уровней, но опять же лишь пока сидишь на троне.
   К сожалению, вся эта красота предназначена для существ явно превосходящих размерами человека, так что развалившийся на сидении я, ногами до пола попросту не доставал и, самому себе казался ребенком. Брутальненьким таким, в мажорных, черных же доспехах, с оружием и всей своей паладинской немереной крутизной. Особенно на фоне подпиравших дверной косяк на входе в кабинет пары обвешанных железом трехметровых огров. Это не говоря уже о шляющемся где-то в недрах этой крепости Дяде Степе. В сравнении с титаном мало кто не почувствует себя карликом, да.
   Впрочем, чувство собственной важности, нежно лелеемое мной уже второй месяц, задумываться над такими глупостями не позволяло. А потому, взгромоздив ноги на столешницу, я лениво, буквально одним глазом, поглядывал на раскрытую в интерфейсе карту цитадели, не забивая голову лишней херней. Гораздо интереснее наблюдать за тем, как наши доблестные войска - при моем скромном участии - носятся по всей крепости, вылавливая и добивая оставшихся демонов. Поганые твари, сдохнуть вслед за своим хозяином отчего-то не желали, начав разбегаться во все стороны сразу же, как титан поставил кровавую точку в конце недолгой, но очень бурной жизни Князя. Так что мне приходилось координировать действия отрядов, наводя их на забившихся в разнообразные щели уродов. А уж мест, где можно спрятаться, в этой циклопической крепости более чем достаточно.
   Эта своеобразная война, с переменным успехом - не в потерях основная проблема, а в затрачиваемом времени - шла уже почти час. Даже наличие карты цитадели и мои прямые указания участвующим в загонной охоте бойцам не особо способствовали быстрому достижению результата. Очень уж огромной была территория крепости, площадью превышавшей не только мой замок, но и город раза в два. Здесь без особого напряга можно разместить минимум пять тысяч населения. И это я сейчас про демонов говорю, а они размерами несколько превосходят людей. Наше же войско практически затерялось в этих бесконечных лабиринтах залов и переходов.
   Где-то, очень глубоко в душе, даже ворочалось что-то похожее на сочувствие к несчастным моим сокланам, им, в отличие от меня любимого, скорый отдых не грозит. Однако настроение было слишком хорошим чтобы сосредотачиваться на подобных мелочах. А просмотр логов с системными оповещениями и вовсе задирал его на вовсе уж неприличную высоту.
   Да и как может быть иначе от, например, такого вот сообщения:
  

Эффект классового умения Крестоносец, увеличен.

  
   На деле это означает, что бонус к атаке теперь не 5%, а все десять. И если вам это не кажется таким уж крутым достижением, то попробуйте примерить его на высокоуровневого паладина. Или вот на титана того же. Единственно что, действие умения не распространяется против юнитов рыцарского замка. Но где я и где те юниты? До границ Империи Грифонов два месяца пути. Разве что игрок какой попадется по дороге, но особой роли в расстановке сил вокруг моего владения, это не играет.
   Так, отвлекся. А между тем полученный ништяк, не смотря на свою замечательность, оказался во-первых, не единственным, и во-вторых, не самым крутым.
  

Разблокировано скрытое расовое/классовое Знание: Наставник Паладинов!

Познав скрытые умения класса, вы можете передать этот опыт другим паладинам, находящимся под вашим командованием.

Внимание! Для обучения скрытому умению, паладины должны обладать соответствующим воинским рангом!

  
   И, собственно сама краткая таблица этих соответствий: Очищение - Ветеран, Аура Подавления - Элита... а вот с последним, лично для меня, выходит накладка - Пламя Души возможно изучить только в ранге Супер Элиты. И это очень херово... Хотя чего это я?! Радуйся что для первых двух никаких сложностей не предвидится - умения-то отнюдь не херовые, а весьма даже замечательные! Так что все к лучшему, даже не смотря на явную заточенность скрытых навыков против темных. То же Пламя Души способно разрушать вообще любую магическую защиту, без привязки к конкретной школе, а если еще вспомнить как Архангелы иногда перехватывали мечами летящие в них заклинания, тем самым их рассеивая... хотя это предварительно стоит все же на ристалище опробовать. Ну, а пару томиков Военачальника, для повышения своих бойцов, я теперь обязательно рано или поздно найду.
   Ну и Мститель этот, сомнительный, конечно. Без ложки дегтя, как водится не обошлось, ну да ладно, остальная бочка меда все равно перевешивает.
   Очередной сигнал вызова, в очередной же раз прервал убежавшие далеко от текущей ситуации мысли, заставляя вернуться из мечтаний на бренную адскую землю... М-да. Открыв карту, увидел что отправленные обшаривать этот этаж бойцы уперлись в очередную дверь, оказавшуюся запертой изнутри и, справедливо опасаясь обнаружить внутри толпу демонов, ломиться туда не торопились...
   - Твою мать! Ломайте дверь!!! - одного взгляда на происходящее внутри хватило чтобы недавняя эйфория мгновенно исчезла.
  
   - Вот же мразь...
   Я тяжело вздохнул оглядев разложенные на каменном полу тела, вытащенные из камер. Слов, кроме матерных, в голове просто не было, но орать и топать ногами, в присутствии подчиненных, как-то не комильфо. Вся эйфория от недавней победы немедленно улетучилась, раздавленная грубой и кровавой реальностью... Если бы не эта гребанная дверь, оказавшаяся слишком прочной даже для огрских топоров, мы обязательно успели бы. А теперь...
   Маленькая тюрьма находилась на одном этаже с Заклинательным покоем и предназначалась, как мне кажется, для самых важных пленников. Видимо чтобы Князь не утруждал себя излишними телодвижениями спускаясь в подвалы цитадели всякий раз, когда ему приспичит пообщаться с узниками. Казематы, расположенные глубоко под землей были гораздо обширнее и, к сожалению, пусты.
   - Сир, там дальше пыточная и в ней находится Алтарь Темного, - появившись в коридоре, доложил сэр Мартин. Окружавшие меня бойцы немедленно напряглись и даже огры, которым по сути было наплевать на наши заморочки, с интересом оглянулись.
   Ну вот, что и требовалось доказать. И без того невеликие мои сомнения относительно личностей убитых пленников, окончательно развеялись. В конце концов уровень этого долбанного квеста, обошедшегося мне так дорого, предполагает очень и очень высокую награду за его выполнение. И освобождение из темницы героев, которые с радостью присягнут на верность своему спасителю, вполне вписывается в такой сценарий. К сожалению, без подлянки со стороны искина вновь не обошлось и пленники до нашего прихода попросту не дожили.
   Эльф, явно из светлых, необычно крупный гремлин и двое людей. Здоровенный, бородатый мужик с непонятной татуировкой на лице, скорее всего викинг, уж больно похож на изображения этих отморозков. А вот кем может быть седой, изможденный старик, предполагать не берусь. Судя по многочисленным и плохо зажившим рубцам на телах, "гостеприимство" демонов пленники познали в полной мере. Есть у этих ублюдочных тварей очень милая привычка, пытками вытягивать из своих жертв опыт.
   Под моим взглядом, прижатый ограми к полу палач ощерился окровавленной пастью и захрипел что-то невразумительное. Сложно общаться, когда у тебя челюсть в труху переломана, да мразь? Здоровенный, минимум на голову выше меня, но при этом откровенно жирный ублюдок, мордой своей больше всего походил на перекормленную свинью. Из одежды на нем присутствовал лишь кожаный фартук, заляпанный кровью и еще хрен знает чем просто до невообразимого состояния... Совершенно омерзительная тварь, даже учитывая мое не самое теплое отношение к его поганой расе. Сам не знаю, какой бес меня дернул приказать захватить его живьем, когда удалось, наконец, выломать дверь и увидеть, чего он тут успел натворить. Я в тот момент вообще не особенно мог соображать, все затмила ненависть.
   - Какой у него уровень? - спросил, обернувшись к стоявшему за спиной ассасину.
   - Шестьдесят девятый, - не раздумывая, мгновенно ответил тот. Лица его, к слову, мне пока так и не удалось увидеть, просто не сумел придумать достаточно убедительный предлог, чтобы попросить, а сам убийца физиономию свою старательно прятал под кожаной маской.
   Окинув плюющегося кровью и не реагирующего на удары огров, пытающихся заставить его перестать дергаться, демона, невольно покосился в сторону пыточной. Справиться с соблазном познакомить выродка с его собственными инструментами, оказалось очень сложно. И не потому, что я внезапно подобрел, просто... брезгливо, как-то. Мне проще ему башку отрубить, чем пытками заниматься.
   - В камеру его засуньте, - приказал я ограм. Просто так убить эту тварь будет все же слишком расточительно. - Завтра с ним разберемся. Стоп! Ассасин, проверь камеру сначала, чтобы никаких сюрпризов там не было. А вы парни, сломайте уроду руки.
   Такой вот я жестокий и беспощадный параноик, да. Зато до сих пор на свободе и с собственным замком. И, что характерно, совесть ну вот нисколечко не мучает.
   Огры на такое распоряжение только осклабились злорадно и не замедлили претворить его в жизнь. Демон, тоже меня прекрасно понявший, только и успел, что протестующее захрипеть в попытке выдрать скрученные за спину конечности, а через секунду заорал уже в полный голос, под мерзкий, влажный треск ломаемых костей. Ассасин, остановившись на пороге камеры, окинул ее коротким взглядом, посторонился и кивнул ограм, просто зашвырнувшим громадную тушу палача внутрь. Дверь немедленно захлопнулась, отрезая пронзительный вой урода.
   Посмотрев, еще раз на разложенные рядком тела, я не удержался от вздоха - гребанный ублюдок умудрился сотворить мне такую проблему, что вполне заслужил участи куда более страшной, нежели обычное усекновение головы.
   - Симон, у меня тут четверо мертвых героев, - активировав связь, вызвал клан-лидера. Расстояние плевое, так что расход маны был невелик. - Нужна твоя помощь. Я на этаже с Заклинательным Покоем.
   Маг, вместе со своим отрядом в данный момент занимался истреблением загнанной в подземную тюрьму довольно большой группы демонов. Деваться тварям оттуда особо и некуда, тайных ходов, как я уже успел убедиться, там нет, спрятаться тоже негде, так что Симон вряд ли обрадовался необходимости бежать куда бы то ни было.
   В принципе, воскресить этих неудачников могу и сам, благо не все прелаты истратили сегодня свои призывы. Вот только не стану я этого делать. Штурм цитадели обошелся моим людям гораздо меньшей кровью, чем войскам сокланов, но потери, тем не менее, все же есть. Восемь мечников, три латника, трое аколитов, рыцарь и прелат - отец Александр. И я лучше потрачу оставшиеся призывы Архангелов, чтобы вернуть к жизни кого-то из них, вместо четырех мутных героев. Из которых, к тому же, не факт что хотя бы один достанется мне.
   Да и не вижу я смысла нанимать героев. Рыцари и паладины вполне неплохо справляются с командованием моим войском, умение Капитан они получают изначально, а Лидерство по мере повышения в рангах. Так что единственное преимущество героя перед ними это возможность развивать замок своей расы. Вот только оно мне никуда не уперлось, особенно учитывая, что он может захватить мой собственный. Слишком уж большая свобода воли дается героям, чтобы я мог чувствовать себя в безопасности рядом с ними... Говорил ведь уже, что параноик? Так что пускай Симон с ними разбирается, если захочет, свитки Воскрешения у него есть, сам говорил.
   Вся проблема в том, что мои доводы для сокланов вовсе не будут убедительными, они ведь не живут в этом мире, а всего лишь играют в него, так что понять, насколько важны верные соратники за твоей спиной, просто не способны. Потому, разговор определенно предстоит непростой, особенно если Симон упрется, все же такие свитки очень недешево стоят и достать их весьма сложно.
   Остановившись на пороге, я огляделся. Пыточная выглядела... как пыточная, наверное? Хрен ее знает, мне в подобных местах, слава богу, как-то прежде бывать не доводилось, потому и судить не берусь. Однако фантазия у дизайнеров, продумывавших содержимое этого помещение, определенно наличествовала, причем совершенно нездоровая. Одного взгляда на все эти приспособления, инструменты и иную, совершенно не опознаваемую мерзость достаточно чтобы содрать "розовые очки" с самых отмороженных романтиков Средневековья, рыцарства и прочей мишуры и соплей о благородстве. Кровь, грязь и смерть. А в моем лично случае так и вовсе - бессмертие. Весьма, знаете ли, способствует желанию сделать все возможное и даже больше, чтобы никогда не оказаться клиентом такого вот местечка.
   Алтарь стоял в нише правой стены и ничего радостного в его внешнем виде не наблюдалось. На сплошной монолит мрака, каким являлся храмовый камень, этот, не тянул, все-таки убивали на нем с куда меньшей регулярностью, если вообще для такого использовали. Тем не менее, обычным куском породы он так же не являлся и дело не только в рунных знаках, покрывавших поверхность, но и в непередаваемом словами ощущении, появлявшемся при одном лишь взгляде. Очень неприятном ощущении.
   - Завтра его уничтожим, - оглянувшись на сэра Мартина, сообщил я. Сомневаюсь, что за него дадут много опыта, но даже если там будут крохи, растрачивать, впустую определенно не стоит. Хочется, конечно, загрести по максимуму, чтобы еще и умения скрытые дали, но тут уж как повезет.
   Симон появился минут через десять и, против моего ожидания, недовольным не выглядел. Скорее уж задумчивым, причем из созерцательного своего состояния он не вышел, даже разглядывая трупы героев, так и лежавшие на полу возле камер.
   - У тебя прелаты всех Архангелов использовали? - после непродолжительного молчания, повернулся ко мне клан-лидер.
   - Нет. Но на этих точно не хватит, мне еще своих погибших воскрешать нужно, - ответил я, безо всякой охоты. Заставить меня сокланы, конечно, не могут, с собственными потерями каждый разбирается сам. Однако выразить несогласие разными... неприятными, способами, очень даже.
   - Ну, как скажешь, - маг досадливо поморщился, но как-либо еще выражать свое отношение к сказанному мною, не стал. Покопавшись в висевшем на поясе широком футляре, Симон вытащил из него четыре свитка. - Что там с демонами?
   - На верхних этажах цитадели уже вырезали всех, кто еще оставался, - ответил я, наблюдая, как тело гремлина накрывает белое с золотом сияние. - Мелочь по этажам кое-где еще прячется, их позже легко зачистим. Основное сопротивление сейчас на входах в катакомбы, уроды там пытались прорваться сразу несколькими группами. Большинство удалось отсечь и заблокировать в тупиковых коридорах, но часть сумела проскочить в горные туннели. Я приказал не преследовать, карта туда уже не достает и легко в засаду или ловушку попасть.
   Цитадель оказалась буквально напичкана скрытыми в стенах коридорами, нишами и даже целыми залами, способными послужить опорными точками для обороняющихся. Будь в распоряжении Князя полноценный гарнизон, а по самым скромным прикидкам, крепость могла вместить в себя не менее пяти тысяч бойцов, причем с достаточным уровнем комфорта!.. Так вот, будь демонов хотя бы вдвое больше, они имели все шансы утопить наше войско в крови, без особых потерь со своей стороны. Князю просто не хватило наличных сил перекрыть все направления для атаки, но, даже с учетом этого, штурмующим пришлось очень тяжело. Достопамятные каменные плиты, закрывающие коридоры, из-за которых мой отряд едва не уничтожили, оказались далеко не единственными ловушками в этом шедевре демонической архитектуры.
   Количество же тоннелей, как скрытых, так и явных, идущих за пределы цитадели прямо в стенах кратера и вовсе с ходу подсчитать было невозможно. Большинство из них можно перекрыть все теми же опускающимися плитами, но все равно оставшихся щелей более чем хватило для не желавших подыхать демонов, поспешивших воспользоваться возможностью удрать. Разбираться со всеми этими крысиными ходами и норами еще только предстояло, но уже сейчас можно с уверенностью утверждать, что легко не будет.
   Недавние трупы, тем временем уже начали активно шевелиться, поднимаясь на ноги и с настороженностью оглядывая своих спасителей. И как-то не похоже, что они в таком уж восторге от собственного оживления. Впрочем - если поглядеть на ухмыляющиеся рожи огров - я бы и сам в подобном окружении не сильно радовался, наверное. Хотя и немножко обидно, что на моих людей они смотрели точно также. Разве что во взгляде старика угадывалось недоверие пополам с удивлением.
   - Алтарь уже уничтожили? - повернулся ко мне Симон.
   - Нет, на завтра оставили, чтобы опыт получить. Заодно и палача грохнем, - при моих словах, бывшие пленники напряглись и дружно уставились на запертую дверь камеры. Теплых чувств к ублюдку, пытавшему их, герои явно не испытывают, как бы прямо сейчас убивать не полезли. Надо охрану будет поставить, на всякий случай.
   - Ясно, не забудь позвать, когда соберетесь. С храмовым алтарем мне очень понравилось, - довольно ухмыльнулся клан-лидер.
   - Непременно, - отмахнулся я. Мне не жалко, все равно там крохи будут, по сравнению с тем, что сегодня в этой цитадели творилось. - И, может пойдем уже отсюда, где-нибудь в более удобном месте устроимся, пообщаемся.
   Я дружелюбно улыбнулся героям, судя по всему, совершенно их этим не впечатлив. Ну, не особо-то и хотелось, прыгать вокруг них доказывая что я хороший, не собираюсь, сами со временем разберутся.
   - Ну, думаю, перед началом серьезных разговоров, стоит помочь нашим новым друзьям привести себя в порядок, - поправил меня Симон, повернувшись к героям. Ну, пожалуй да, а то ведь смотреть на них откровенно больно. - А мы тем временем как раз добьем оставшихся демонов.
   - Я с вами! Чтобы поотрывать гнидам бошки и яйца, мне сил хватит, - татуированный бородач неприятно оскалился, отчего его и без того не блистающее добротой лицо, приняло вовсе уж зверское выражение.
   - Не сомневаюсь, - Симон вежливо улыбнулся, заставив бородача недовольно скривиться. - Но позвольте уж нам самим закончить с начатым, тем более что всех серьезных противников уже перебили, осталась только мелочь... Авар, у тебя тут уже все схвачено, позаботься о наших гостях.
   - Прошу следовать за мной, господа, - сэр Мартин, на мой вопросительный взгляд коротко кивнул и двинулся к выходу. Недавние пленники, молча направились следом.
   Симон, дождавшись когда они уйдут, покачал головой и вздохнул.
   - Нашел же ты проблем на мою голову, - впрочем, в адресованном мне взгляде особого расстройства по этому поводу не было. Да и с моей стороны никакого раскаяния он не увидел, еще чего. Усмехнувшись, клан-лидер махнул рукой. - Ладно, веди где тут можно нормально поговорить. Сейчас еще остальные подтянутся, совсем весело станет.
   Ну, насчет последнего сомневаться не приходится, у нас тут огромная цитадель не разграбленная стоит и как будем делить все это богатство, даже не знаю. Успел уже по закромам Князя подглядеть, так что имею представление, сколько здесь всего. Не передраться бы нам, в припадке жадности.
   До кабинета, в котором и провел последние часы, тут было недалеко, так что искать что-то другое не стал.
   Симон, остановившись на пороге, с интересом обозрел огромное помещение, особое внимание уделив гигантскому трону и, хмыкнув насмешливо, двинулся к широкой скамье возле стены. Жаль, я бы не отказался посмотреть как щуплый маг будет выглядеть на этом огромном сиденье.
   Остальные сокланы подтянулись минут через десять всего. И, при виде вошедшего первым Тиля, я натурально обалдел. Видели когда-нибудь консервную банку, измятую, с пробитыми в стенках дырами, но при этом так и не вскрытую? Вот примерно так же орк и выглядел. Доспехи оставляли полное впечатление, что их пропустили сквозь мясорубку, вместе с содержимым, предварительно изуродовав до неузнаваемости. И, учитывая тот факт, что надевать обратно этот металлолом на себя после воскрешения было абсолютно бессмысленно, остается только позавидовать живучести орка.
   - Ты, похоже веселился вовсю, - не удержался я от комментария, кивнув шедшим следом магу и кочевнику.
   - Обхохочешься, на... - устало хмыкнул Тиль и буквально рухнул на скамью возле стены. Та даже не заскрипела, видать, и не такой вес была предназначена выдерживать. Измятый, сплющенный шлем грохнулся рядом, не знаю зачем орк его вообще с собой таскал.
   - Его миньон переехал, - сообщил всем присутствующим Магнус и ухмыльнулся в ответ на душераздирающий вздох Тиля. - Этот идиот пытался в одиночку остановить высшего... причем успешно, что самое удивительное.
   - Охренеть, как успешно, - скривился орк, пытаясь поправить измятый нагрудник. - Эта сука, как танк, прямо сквозь стены прет. А следом бесы, твари мелкие, уроды, ненавижу...
   Гурон с Магнусом заржали, перебив вялый речитатив орка. Тот, состроив кислую мину, только рукой махнул.
   - Тиль ему ноги подрубить пытался, - не переставая хихикать, объяснил заинтересованным слушателям маг. - Вылез вперед, кастанул что-то... а тот возьми и споткнись... А Тиль уже под ним и миньон, задницей своей на него и рухнул... Ой, не могу! Миньон воет и пытается его из-под себя выковырять, а этот упирается и орет так, что урода аж подбрасывает. А вокруг бесы скачут и пырялами своими миньону в жопу тыкают, тот их лупит в ответ и крутится, а Тиль орет...
   Теперь ржали уже все, игнорируя раздраженное бурчание орка.
   - Но миньона ты тормознул лихо, это да, - довольно оскалившись, качнул головой Магнус. - Урод едва до шаманов не добрался, так что молодец.
   - Как оно все, в целом прошло? - отсмеявшись, поинтересовался Симон.
   - Да, нормально, в общем, особых проблем и не было, - пожал плечами Магнус.
   - Говори за себя, - раздраженно перебил его Гурон. - У меня почти треть негров выбили, это не считая Тимуровских, да еще восемь шаманов с учениками вместе. Причем вместе с Верховным Шаманом, его вообще на куски разорвали, хрен соберешь, да еще и голову так и не нашли. Симон, у тебя свитки воскрешения еще остались, поделишься?
   - Пара штук имеется, - не сразу ответил клан-лидер, о чем-то задумавшийся.
   - В общем, с Князем мы разделались, - Магнус дипломатично не стал отвечать кочевнику, хотя у самого, я точно знаю, потери среди гремлинов тоже были немаленькие. - Как теперь добычу делить станем? И вообще, что нам с этой цитадели перепало хоть?
   Головы всех присутствующих, ожидаемо, повернулись в мою сторону. Издеваться над сокланами рассказывая, без конкретики, насколько все хорошо и замечательно, я не стал, хоть и велико было искушение. Вместо этого скинул всем короткий, меньше трех минут, видеоролик, с момента гибели Князя и до захвата мной Источника. Открытый тогда же интерфейс, отображавший содержимое сокровищницы и склада, должен был послужить еще и страховкой на случай если кому-нибудь взбредет в голову обвинить меня в крысятничестве. Параноик, да. Зато живой до сих пор и не на цепи где-нибудь в подвале сижу.
   - Ни хрена себе! - Тиль, от удивления даже притворяться разобиженным на всех вокруг перестал. У остальных, впрочем, лица также выражали различные степени охреневания. - Откуда столько золота?!
   Полтора миллиона полновесных золотых монет, аккуратно разложенных по сундукам в сокровищнице. Это помимо всего прочего что в ней также присутствует. Думаете много?.. Ну, да, много конечно, целя гора золота. Вот только ее еще поделить предстоит, на восьмерых, так что по итогу выходит всего лишь по сто восемьдесят семь тысяч на каждого. Так себе награда, за дважды разоренный город и сотни убитых подданных. Достанься вся эта сумма мне единолично, было бы, конечно, куда приятнее.
   Ну, а так, вообще для сравнения цифирь и прочей математики - триста сорок семь имеющихся на данный момент бойцов, обходятся мне в сто семьдесят тысяч золотом. В неделю. Считай, вся моя доля в монетах с этой долбанной войны. А общая прибыль, за ту же самую неделю - триста сорок тысяч.
   Откуда? Ну так, дети имеют обыкновение взрослеть. Обзаводятся своими семьями, строят дома, рожают детей. И платят налоги. У меня только в городе уже больше трехсот домов, да в деревнях по семь-восемь десятков в каждой. Говорил ведь, что фактически на мешке с золотом сижу, который еще и увеличивается сам по себе постоянно. Собственно по этой причине, людям размножение крестьян и ограничили двумя, реже тремя детьми. Если бы с этим обстояло как в реальности, когда на каждую семью приходилось по десять-двенадцать ребятишек, притом, что взрослеют они в игре за полтора месяца, было бы не слишком честно, ага. Одуреть можно с этой игровой механики, то каждую монетку считаешь, в долги влезаешь, а всего через три с небольшим недели, уже такие вот суммы набегают.
   К чему я это все рассказываю-то. Если бы пришлось воевать с демонами в одиночку, то к моменту захвата цитадели, эта казна, в полтора миллиона для меня была бы не такой уж и великой.
   - Награда за квестовые замки всегда высокая, а этот дополнительно еще и прокачан был изначально очень круто, - отозвался Симон и, посмотрев на меня, добавил. - Но вообще, похоже что искин не создавал стандартный квест, а прицепил к тебе один из уже имеющихся... причем не из самых простых. Портал в Инферно, на территории собственного владения - подобное крайне редко встречается.
   - Лучше бы он в Рай портал сделал, - тяжело вздохнул я. Как вспомню сколько бед доставил мне покойный - как же здорово это звучит-то! - Князь, так сразу все хорошее настроение пропадает.
   - Ну, у тебя там рядышком еще один имеется, - напомнил Симон. - Может как раз туда и ведет.
   - А вы уже придумали, как его открыть? - оживился Магнус. Клан-лидер не ответив, вопросительно посмотрел на меня.
   - У него свитки специальные есть, - смысла умалчивать и дальше уже не было. Хочу я того или нет, а разбираться с порталом в пещере в одиночку у меня просто не выйдет. - Только для начала предлагаю здесь со всеми делами закончить, прежде чем влезать куда-то еще.
   А так-то, конечно, было бы очень хорошо, окажись там вход в Рай. Очень уж хочется заиметь Ангелов-Архангелов на постоянной основе, потому как три минуты это вообще ни о чем. Баланс игровой, чтоб ему пусто было.
   - В таком случае будем сейчас решать по цитадели. И в первую очередь - нужна ли она нам вообще, - произнес Симон, обведя глазами присутствующих.
   - Поясни, - нахмурился Гурон, да и остальные тоже как-то подобрались, отбросив веселость.
   - Мы находимся в Инферно, - для наглядности, клан-лидер ткнул пальцем в узкую бойницу окна, за которым разливались багровые отсветы здешнего кошмарного неба. - Степень опасности местных обитателей, думаю, объяснять не нужно, на собственной шкуре все испытали. Поэтому, если мы все же решим здесь остаться, развивать захваченные замки и исследовать территорию, то на это дело придется бросить все доступные ресурсы. Без гарантии, что вообще сумеем удержать территорию за собой, в случае новой войны и не потеряем все вложенное.
   - Но если справимся, получим гораздо больше. Уникальные квесты, герои, монстры, добыча, - возразил Магнус. Впрочем, без особой настойчивости, недавний штурм весьма больно ударил по самолюбию, и кидаться в новые авантюры, возможно еще более опасные, не очень тянет пока что.
   - Вообще, Симон прав, чтобы удержать замки, придется полностью сосредоточить все ресурсы здесь, - прервал раздумчивое молчание игроков, кочевник. - И тебе, Магнус, об этом в первую очередь стоило бы подумать - сколько недель ты уже в своем замке не был, а ведь он самый ближний к паладину... И, надеюсь, про Тенгиза здесь все помнят?
   Про этого деятеля даже если очень захочешь, не забудешь. Весьма пронырливый и упертый тип, сумевший сколотить вокруг себя альянс из почти десятка игроков и попробовавший на зуб моих, тогда еще не сокланов. До этой войны с демонами, развитие двух кланов шло примерно на одном уровне, мой и некромантский замки пришлись весьма кстати. Однако после всех боев, от нашего войска осталось немногим больше половины, чего явно недостаточно для контроля даже имеющейся территории. И параллельно с наращиванием группировки здесь, каждому из сокланов - я не исключение - придется изыскивать средства для найма и содержания дополнительных бойцов еще и у себя дома. Задача совсем нетривиальная даже для меня, с набирающей обороты экономикой.
   - Да я и не собирался спорить, - развел руками маг и с досадой вздохнул. - Но ведь жалко же, такой уникальный шанс терять!
   - Что, совсем без вариантов? - поддержал его Тиль, посмотрев на клан-лидера.
   - Я их уже озвучил, - ответил Симон, причем, похоже не только орку, но и остальным сокланам, слушающим нас через скайп. - Вы готовы на неопределенное время сосредоточить большую часть своих ресурсов на развитие этих двух замков? Точнее даже трех, еще гуроновский прокачивать нужно. С учетом всех возможных рисков и не гарантированного успеха?
   Опять молчание, думают, сомневаются. Что касается меня, то все одновременно проще и сложнее. Проще потому что расстояние от цитадели до портала всего полсотни километров и, в отличие от остальных игроков, мне не придется отправлять своих людей черте куда. Возможность лично проконтролировать насколько хорошо о них заботятся, весьма благоприятно сказывается на нервах. Плюс, если совсем припрет, вернуться в мой замок они смогут всего лишь за день.
   Сложность же в том, что хоть развитие моей территории и не прекратится, однако все равно изрядно замедлится. Основывать новые деревни без возможности обеспечить им надежную защиту, я не хочу.
   Также увеличение здешнего войска союзников снова приведет к необходимости обеспечивать их продовольствием. Замок Гурона и набитая крысами пещера неподалеку от цитадели, конечно помогут снять некоторую часть нагрузки с моих крестьян, но ведь и население владения будет расти. Так что имей я возможность выбирать, то скорее всего ушел бы из Инферно, хоть и действительно жаль оставлять все те возможные ништяки и бонусы, которые здесь возможно получить.
   - Я против, - вновь заговорил, после затянувшегося молчания, Гурон. - У меня за этот поход почти треть всех бойцов выбили, новобранцы до их уровней хрен знает сколько еще прокачиваться будут. Из основного я их сюда не потащу.
   - Не настолько большие затраты, если разделить их на всех будут. Треть... да даже если половина - город отстроить за три недели, при самом худшем раскладе можно, - не согласился с ним Магнус. Похоже желание получить от пребывания в Инферно максимум выгоды, целиком завладело магом. - И дополнительных войск сюда тащить не потребуется, имеющихся и нанимаемых за глаза хватит. Для них и полигон тренировочный, в пещере есть, если уж Дьяволам его хватало для прокачки, то нашим и подавно хватит. Я за то чтобы остаться.
   - А с основными владениями тогда как быть, сейчас больше половины игроков здесь находится, если Тенгиз полезет опять, что делать будем? - поинтересовался Гурон, впрочем без особого запала.
   - На дирижабле за двое суток можно до любого замка добраться, - отмахнулся Магнус. - Разведка у нас хорошая, а большое войско спрятать не получится, так что успеем. С мелочевкой герои самостоятельно справятся, для того их и нанимали.
   - Я тоже "за", - подал голос Тиль. На вопросительный взгляд кочевника, пожал плечами и добавил. - Не хочу замок бросать.
   - Понятно, - Симон кивнул и повернулся ко мне. - Твое мнение?
   - Остаемся, - ответил я, поколебавшись. Все вышеперечисленные минусы, были, конечно, неприятны, однако плюсы все же перевешивали. Будь я один, ушел бы без колебаний, в данном же случае возможные бонусы стоят риска.
   - Что ж, большинство за то, чтобы остаться, - констатировал Симон, выслушав остальных. По лицу и не поймешь, доволен он таким исходом или же нет, а озвучивать свое мнение клан-лидер не стал. - Тогда остается только решить кому достанется замок и согласовать предстоящие расходы...
   Его прервал быстрый стук в дверь, после которого та распахнулась и в кабинет, один за другим, зашли герои. В порядок они себя привести успели, хотя нормальная баня, все равно бы не помешала, но хоть от лохмотьев своих окровавленных избавились. В одежде с чужого плеча смотрелись они, конечно, забавно, особенно мелкий гремлин, вынужденно закатавший рукава и штанины...
   Впрочем, ухмылка сама завяла, так и не выбравшись на лицо, стоило лишь столкнуться с ним глазами. Холодно-равнодушный, словно прицеливающийся взгляд отбивал всякое желание улыбаться над внешним видом гремлина. Да и остальные в этом плане не лучше... Что-то закрадывается у меня сомнение, кто и кого здесь собирается для себя выбирать. Вообще, при освобождении героев из заключения, как правило, они без проблем соглашаются присоединиться к игроку, ну, кроме случаев когда расовые модификаторы того не позволяют. Паладин с демоном, например или там орк с эльфом. Но сомневаюсь что удастся к чему-либо принудить этих четверых, сумевших выжить и не сломаться под пытками.
   Гурон, поднявшись со скамьи, кивнул на нее героям, а сам перебрался к столу, усевшись на краешек. Гости, однако, присаживаться не торопились, с интересом присматриваясь к замолчавшим игрокам.
   - Что ж, все в сборе, - прервал повисшее, было в кабинете молчание, Симон и встал. - Я Симон, лидер альянса Белая Скала. Маг. Это Авар - паладин. С расовой принадлежностью Тиля, думаю, и так все понятно.
   - Варвары мы, - орк самодовольно оскалился, демонстрируя внушительные клыки.
   - Гурон - кочевник и Магнус, тоже маг, - продолжил клан-лидер. - Также за нашей встречей сейчас наблюдают остальные участники альянса. Коргот и Таран - варвары, и Тимур - кочевник.
   - Торлейф из Бьерсфиорда, прозванный Медвежонком, - после секундной паузы заговорил татуированный бородач. И ощерился в жутковатой ухмылке, глядя на орка. - Берсерк. Сорок пятый уровень.
   Пока эти двое бодались взглядами, я тихо порадовался, что викинг мне точно не достанется. Заполучить себе героем отмороженного на всю голову психопата, и постоянно доказывать, что ты достоин им командовать, удовольствие ниже среднего, как по мне. Хотя, судя по довольной роже Тиля, он как раз был бы не прочь. Ну и флаг ему в руки.
   - Мое имя Илонир, - представился эльф, раздраженно покосившись на викинга. - Лучник и маг, сорок шестой уровень.
   - Урграк Механик, - гремлин перевел оценивающий взгляд с Симона на Магнуса. - Пятидесятый уровень.
   - Бартоломео Кьецци, прелат. Сорок шестой уровень, - коротко поклонившись, произнес старик, не сводя с меня глаз. Внимательно так смотрел, с настороженностью.
   М-да, чего-то такого я и ожидал. Даже не знаю, радоваться теперь или все же погодить - появление героя в мои планы как-то не очень вписывается. И ведь никуда не денешься, отправить прелата восвояси... меня собственные люди не поймут.
   - Я так понимаю, отказываться от службы никто из вас не собирается? - продолжил Симон. Те согласно кивнули. Впрочем, выбора особого у них и нет, выбираться из Инферно в одиночку удовольствие сильно ниже среднего. - Хорошо, тогда осталось решить, кто к кому пойдет... Кроме господина Кьецци, который, думаю уже определился с выбором?
   Прелат вновь кивнул, переведя вопросительный взгляд на меня. Ну, да, согласен, куда деваться. Без Храма, церковник для остальных сокланов полностью бесполезен и потому неинтересен.
   - Пойдемте отец Бартоломео, - сказал я поднимаясь на ноги. Оставаться и слушать споры игроков не было никакого смысла.
   - Я вот с этим зеленым не отказался бы подраться, - Торлейф, вызывающе ухмыляясь, ткнул пальцем в орка. - Служить слабаку мало чести.
   - Мои воины, должны обращаться ко мне почтительно и с уважением, - оскалившийся Тиль встал и демонстративно повел плечами, даже в исковерканной броне, выглядел орк внушительно. Хотя, надо отметить, что щуплым викинг на его фоне отнюдь не казался, здоровенный такой и мощный детина, понятно за что прозвище свое получил. - Здесь не твои фиорды и правила совсем другие. Будем учить.
   Не особо заморачиваясь мнением остальных, эта парочка вывалилась из кабинета вслед за нами, двинувшись в направлении ближайшего зала. Не уверен, как там на счет боя на мечах-топорах, но без оружия, шансы на победу у Тиля неплохие, за счет разницы в уровнях. Наверное. Викинги, в плане мордобития те еще противники, проще убить, чем вырубить. Ладно, разберутся как-нибудь.
   Покосившись на прелата, открыл окно интерфейса прикидывая на кого бы его пока скинуть. Невежливо, конечно, но сейчас я тупо не представляю о чем нам с ним говорить, не готов оказался к такому резкому повороту событий. Затевать серьезные разговоры с человеком, о котором не знаю вообще ничего как-то неправильно, по-моему, а болтать о погоде и прочей ерунде, старик вряд ли согласится.
   Из всех, кому я мог бы доверить столь ответственное задание по опеке ново обретенного героя, рядом оказался только отец Бенедикт. Даже сэр Мартин успел умотать подальше, причем как раз туда, где и полагалось бы сейчас находиться прелату. Надо полагать, паладин сам же его и вызвал, оставив вместо себя разбираться... М-да, какие инициативные у меня подчиненные и как хорошо они меня успели изучить, оказывается.
   - Отец Бенедикт, хочу представить вам нашего нового соратника - отца Бартоломео Кьецци, - представил я их друг другу и махнул рукой, призывая следовать за собой. Тут рядом есть небольшое помещение, пустое совершенно, но все лучше чем в коридоре разговаривать. Ага, вот оно.
   Пройдя несколько шагов вперед, я круто развернулся и уставился на героя.
   - Отец Бартоломео, вы согласны служить мне? - формальность, конечно, но без нее никуда, пока юнит сам не произнесет вслух, система его в подданные не зачислит.
   - Согласен, милорд, - медленно произнес прелат и склонил голову в коротком поклоне.
   - В таком случае - добро пожаловать! - отмахнувшись от сообщения о пополнении рядов новым юнитом, улыбнулся я. - Кстати, отец Бартоломео, а как вы вообще у демонов в плену оказались?
   И даже испугался, когда лицо прелата, мгновенно, исказилось ненавистью, а пальцы сжались в кулаки с такой силой, что побелели костяшки.
   - Сектанты! - буквально выплюнул церковник, с видимым усилием взяв себя в руки. - Мерзкие порождения Темного, ради его посулов отринувшие собственную человечность... Их по-прежнему немало остается на территории Империи, не смотря на все усилия Церкви и властей по искоренению проклятых культов. Но я и подумать не мог, что они осмелятся подобраться к самому ее сердцу - всего лишь в двенадцати лигах от столицы!
   Прикрыв глаза, прелат медленно выдохнул, заставляя себя успокоиться.
   - В городке под названием Дрого, на постоялом дворе меня чем-то опоили, - вновь заговорил старик, уже прежним, ровным голосом. - Очнулся как раз перед тем, как сектанты активировали ритуальный круг, связанный с таким же в подвалах этой цитадели. Меня и еще троих людей продали демонам.
  

К вам попала информация о местонахождении темных культистов:

Сделайте все от вас зависящее, чтобы уничтожить предателей рода человеческого!

  
   Даже согласия не спросили, надо же. Впрочем, я не против, временных ограничений не указано, так что бежать куда-то сломя голову не требуется. Сомневаюсь только что в ближайшее время у меня появится возможность для выполнения квеста... Хотя, можно попробовать через магистра Ордена Меча что-нибудь сделать. Ладно, потом поразмыслю на эту тему.
   Несколько торопливо попрощавшись с героем и оставив того на попечение отца Бенедикта, я поспешил свалить. Судя по пытливому огоньку в глазах недавнего пленника, сделал я это весьма вовремя.
   Когда вернулся в кабинет, споры, если они и были, утихли. Эльфа заполучил к себе Тимур, так что предстояло длинноухому в ближайшие дни в срочном порядке вникать в дела и встраиваться в "табель о рангах" отряда кочевника, к слову, понесшего наибольшие потери среди всех прочих. Гремлин же достался Симону, причем исключительно по собственной воле, хитрый уродец предпочел выбрать более сильного хозяина.
   Тиль с викингом заявились еще минут через десять, причем орк уже успел избавиться от своих доспехов. Оба выглядели основательно побитыми, но при этом весьма довольными жизнью и, не переставая, ругались, доказывая друг другу, кто же на самом деле из них продул.
   Ну, а дальше началось то самое, заветное - разбор трофеев и старательные попытки отжать себе как можно больше, при этом убедив всех прочих, что тебя обделили. Артефакты, артефакты - очень много артефактов! Цитадель Князя оказалась битком набита зачарованными предметами, начиная с разнообразного оружия и заканчивая кухонной утварью. Котлы, например, способные самостоятельно нагреваться или бочки, конденсирующие в себе чистую воду с бешеной скоростью... "Мы делили апельсин, много нас, а он..." а апельсинов этих целый вагон и все такие классные, что никакого желания поделиться с окружающими, почему-то, не возникает. Вот только эти самые "окружающие", такого подхода могут не понять, так что, кто кого переспорит и, желательно, не передраться в процессе.
   Начать решили с самого главного - самой цитадели.
   - Раз уж мы в Инферно, то по логике нужно больше Архангелов. И паладинов тоже, их Святое Оружие, против демонов, просто супер! - Тиль расплылся в довольной ухмылке, уставившись в потолок. - Стрелы из себя с мясом выдирали, такой вой стоял... Так что цитадель лучше Авару оставить, как по мне.
   В общем-то, я с орком был согласен, не смотря на весь геморрой с развитием еще одного замка, к тому же в условиях Инферно. Особенную привлекательность создает тот факт, что для постройки собственного, в данном случае, сносить цитадель "под ноль" не понадобится, достаточно избавиться от завязанных на демонов построек. Этакий бонус от искина, на общий баланс не особенно влияющий - при наличии Гильдии Строителей и достаточного количества ресурсов, можно любой замок превратить в циклопическую крепость. А у меня еще и гномы есть...
   Но это сугубо утилитарные, так сказать, достоинства. А ведь помимо всей этой защитной структуры имеются еще и великолепные, огромные залы, сокровищница, казармы, кабинеты, потайные комнаты, подвалы и еще до хрена всякого разного. Не смотря на мрачный и, местами, откровенного неприятный антураж, достоинств все же больше, а то что не нравится можно и переделать в соответствии со своими вкусами.
   Нет, Инферно для меня от наличия цитадели привлекательнее отнюдь не стал. Жить в этом мире даже для моей, весьма гибкой психики было бы непростым испытанием, а те же крестьяне, в здешней давящей атмосфере счастливы отнюдь не будут, как бы и вовсе умом не тронулись. Да и бесполезны они тут - на черном песке, сколько его не освящай, хлеб не вырастить, что автоматически делает замок полностью зависимым от внешних поставок продовольствия, офигеть перспектива! Но, главное, если я возьмусь развивать этот замок, о дальнейшем освоении территории "наверху", придется забыть очень надолго, слишком много потребуется сил, ресурсов и денег на такой проект. К тому же, замок стоит немало и рассчитывать получить сверху еще и равную со всеми долю трофеев не приходится. Вот и надо оно мне? Но... все равно жаба душит отдавать все это жутковатое великолепие кому бы то ни было.
   М-да, так о чем я... В нынешней ситуации имеется один нюанс, который сводит практически на нет все мои хотелки в отношении цитадели. Как уже было сказано, мой основной замок находится очень близко, в отличие от остальных сокланов. Друзьями-единомышленниками мы отнюдь не являемся и вряд ли когда-нибудь станем, поэтому расстояние между владениями является очень действенным сдерживающим фактором. Не особенно удобно строить коварные замыслы в отношении соседей, когда те без труда смогут перерезать сообщение между твоими замками и захватить их по одному. В моем же случае все куда проще и если позволить одному конкретному паладину бесконтрольно развиваться, то кто знает, какие мысли в его голове могут поселиться? Расставание с замком некроманта было весьма неприятным и болезненным уроком... На месте Симона так рисковать я бы не стал.
   И вот хрен поймешь, о чем они там между собой по внешней связи сейчас треплются, на игровом персонаже никакая мимика в этот момент не отображается. Вот это плохо, пусть и в малом, но все равно получаюсь изгоем в этой компании, и когда-нибудь сей факт вполне может выйти мне боком. И не изменить ведь уже ничего...
   А-а, да и плевать! Все равно справлюсь, у меня теперь другого выбора нет, кроме как всегда справляться, да и проигрывать не люблю совершенно.
   Лучше, пока здесь против меня любимого плетут интриги, вернусь к управлению войсками. Всех не успевших удрать демонов к этому моменту уже замордовали, так что, выделив часть бойцов, отправил их освобождать трупы от имевшегося при них железа и стаскивать то в одну кучу. Нетривиальная задача, между прочим, бои шли на всех этажах, а в иных местах образовались настоящие завалы из тел, так что отдых командам трофейщиков еще долго не светит. А ведь нужно еще и с металлоломом разобраться, отделяя откровенный хлам от артефактов и представляющих хоть какую-то ценность вещей.
   Трупы демонов, после недолгого раздумья, приказал стаскивать в кладовые, все равно люди ничего из имеющегося там есть не решатся, а зеленым наплевать кого грызть. Противно, конечно, но оставлять все это окровавленное мясо в коридорах, дожидаться пока само исчезнет, еще противнее.
   Остальных же бойцов распределил по узловым точкам цитадели и пустил между ними патрули. Перекрыть имеющимися силами все многочисленные лазы, туннели и дыры, было попросту невозможно. Сомнительно, что демоны решат вернуться да еще так скоро, но кто их знает, лучше уж перестраховаться. Жаль, конечно, что не удалось всех этих тварей передавить прямо в крепости, потому как бежать им теперь кроме как к соседям, некуда. Так что очень вероятно, что уже скоро про наше появление будут знать все вокруг. Надеюсь лишь, что совсем уж близко никаких чужих замков не расположено иначе мы тут будем до бесконечности торчать.
  
   В итоге цитадель, ожидаемо, мне не досталась, ее заполучил Коргот. Не то чтобы обидно, но определенная досада присутствует, все же примерить на себя роль владельца такой крепости было бы приятно. Впрочем, действовать на нервы сокланам своим ворчанием я не собираюсь, еще чего, мне вон герой уже достался... м-да. Да и похрен.
   Разобравшись, кто теперь в этой цитадели за все отвечает, двинулись, наконец, в сокровищницу. Ништяки, кропотливо собранные там Князем, требовалось поделить в первую очередь. На охране этого воистину стратегического объекта уже стояли пятеро огров, откровенно наслаждавшихся бездельем - данный этаж зачистили с особой тщательностью едва ли не в первую очередь. Так что зеленомордым не пришлось мотаться по всей крепости за разбегающимися тварями, в отличие от любимых командиров. Судя по кровавым следам на полу, огры еще и сожрать кого-то успели и до нашего появления выглядели вполне довольными жизнью и своим местом в ней. Даже двери в зал умудрились не выломать, хотя свежие царапины и сколы на потемневших полосах бронзы, покрывавшей створки, выглядели подозрительно.
   Не отвлекаясь от споров с сокланами, я размышлял о том, сколько времени у нас уйдет на полное разграбление цитадели. По всему выходило, что немало. И общая стоимость добычи навряд ли окажется сильно меньше тех полутора миллионов, что красовались, рассыпанные по сундукам и на которые, в данный момент, никто и внимания-то не обращал. А еще нужно будет в библиотеку зайти, выучить имеющиеся там заклинания - Князь постарался, развив ее до максимально возможного, так что нетерпение уже гложет, обзавестись нормальными атакующими спеллами. И по окрестностям обоих замков пройтись тоже нелишне, разведчики много интересного успели отыскать за прошедшее время. Выбить с сокланов наставников по различным умениям. С отцом Бартоломео вот еще найти время разобраться, а то напрягает меня неизвестность в этом вопросе...
   М-да, война вроде и закончилась, а отдыхать все равно некогда. Но такая вот суета, мне нравится гораздо больше.
  
   Глава 2
   На берегу было шумно и людно. Достроенный на прошлой неделе порт, мгновенно превратился в важнейшую и наиболее оживленную часть города, загрузив работой всех желающих и даже тех кому было не особенно интересно. И все равно рабочих рук не хватало, а ведь в планах уже стоит расширение, потому как двух имеющихся причалов совершенно недостаточно. Количество рыбацких лодок выросло едва ли не вдвое, а удобство расположения порта оценить успели все.
   Вплотную к нему примыкали два корабельных сарая и несколько складских помещений, все вместе гордо именовавшиеся верфью. Не особо презентабельно выглядит, если честно, в воображении оно как-то рисовалось по-другому - больше, значимей. Но, какая река, такая и верфь, мне здесь не морские суда строить все-таки. И, конечно, суета царила и здесь.
   Мэтр Клаас даже письмо присылал, где сообщал, что вынужден своей волей назначить начальника над всем этим хозяйством, не спрашивая моего разрешения, потому как сам уже просто не успевает за всем уследить. Возражать я, конечно, не стал управляющему на месте виднее и вот сейчас уже собственными глазами все это увидел.
   На патрульную галеру, приткнувшуюся бортом к выдававшемуся далеко в воду причалу, грузили многочисленные мешки и корзины. Она пойдет вниз по реке к специально оборудованной стоянке, напротив перевала гарпий. Оттуда, уже на телегах, груз отправится через сам перевал к укрепленному лагерю, построенному рядом со статуей Девы, а после в монастырь. И хотя объемы не такие уж и великие - слишком мало у меня там людей пока что, однако времени путь занимает немало, от трех до четырех дней в одну сторону, так что движение караванов не прекращается вообще. Долго конечно, но грузовиков в моем распоряжении нет, поэтому хотя бы так.
   Совсем рядом с галерой, устроился новенький, только вчера достроенный рыбацкий баркас. Нынешней ночью его даже в деле опробовать успели, получив неплохой улов. Но это судно не для реки, конечно, слишком крупное, мы его завтра уже на озеро отправим, к замку Гурона. Никаких волоков устраивать, по счастью, не придется, через протоки вполне можно пробраться, разведали уже. Торговые галеры, для рыбной ловли плохо годятся, слишком тяжелые и неповоротливые, баркас их обе легко заменить сможет, да еще и людей немало высвободит.
   Больше двухсот километров по извилистым руслам проток и крохотных речек, конечно, не ближний свет, но счастье что хотя бы такой путь имеется. Безопасность, к слову, также под вопросом пока, никаких поселений вблизи от маршрута не обнаружилось, что гарантии отсутствия разумных не дает, в отличие от всевозможного зверья и монстров. Соваться к битком набитой воинами торговой галере, прокладывавшей дорогу от озера, никто не осмелился, но без внимания явно не оставили. Так что в планах теперь висит еще и пункт о тщательной разведке тамошних территорий, людей, конечно, на все направления по-прежнему не хватает, но и оставлять запад дальше без внимания уже невозможно.
   Галеру, кстати, поместили в корабельный сарай, где ею вплотную занялся мэтр Ансельм. Среди многочисленных талантов Инженеров, умение Корабел, по счастью также присутствует в связи с чем ремонт доставшихся мне от некроманта трофеев на них и ляжет. Не знаю, сколько на это уйдет времени, но галеры нужны мне "еще вчера", одна патрульная с возросшим грузопотоком вверх и вниз по течению уже не справляется. Да и не рационально ее таким образом использовать, более легкую и быструю, пусть лучше разведкой реки занимается.
   Нашему парому свободного места у причалов не нашлось, не настолько велик еще к сожалению порт. Уткнувшись в берег, плот замер рядом с еще одним таким же, его как раз грузили припасами для лагеря возле портала.
   Я едва успел сойти на берег, когда сознание вдруг затопило волной чистой, неподдельной радости и обожания. Из-за крайних домов выскочил Зубастик и с восторженным курлыканьем устремился ко мне. Люди, сновавшие по берегу, шарахнулись в стороны торопясь убраться с дороги, а самых нерасторопных ящер ловко обогнул, даже не коснувшись но изрядно перепугав.
   Мне же деваться было некуда, разве что обратно на паром забежать, а оттуда уже в воду сигануть, но это как-то несолидно для такого великого и уважаемого Лорда. Подавив желание сдернуть со спины щит, я напрягся готовясь к столкновению с тысячекилограммовой тушей... А этот паршивец, довольно рявкнув, вдруг затормозил пропахав в песке настоящие борозды своими когтями и мягко ткнулся мордой мне в плечо.
   - Ох, ну и шуточки у тебя, - укоризненно покачал я головой, при этом неудержимо расплываясь в счастливой улыбке, а руки сами потянулись почесать ящера за ушами, где чешуя была очень тонкой. По берегу разносился хохот довольных нечаянным зрелищем людей.
   - Все время забываю, какой он у тебя огромный, - пробормотал, ухмыльнувшись, Гурон, с любопытством оглядывая неподвижно замершего ящера.
   - Это мы просто растем еще, - отозвался я, похлопав Зубастика по шее. По габаритам он уже успел обогнать совсем даже не маленьких дестриэ, умудряясь при этом оставаться все таким же проворным и быстрым.
   - Ну, успешного вам взросления, - отозвался Гурон и, махнув рукой, двинулся к отдельно стоявшей группе кочевников с парой заводных лошадей. - До встречи.
   - Ага, увидимся.
   Похлопав Зубастика по шее, я отстранился и, с трудом удерживая радостную ухмылку лезущую на лицо, огляделся вокруг - дома, наконец-то я снова дома! Никакого черного, колючего песка под ногами, кошмарного багрового неба над головой и тоскливой атмосферы Инферно. Привыкнуть ко всему можно, конечно, только не особенно хочется. И даже тот факт, что меня уже встречают, а значит, вновь придется окунаться в бесконечный водоворот дел, не сильно огорчает. Хотя, прогуляться по городу, чтобы своими глазами увидеть все произошедшие изменения, хочется... Ладно, будет еще время.
   Сэр Мартин остался с войском и прибудет в замок только через несколько часов. Как и отец Бартоломео, к слову, с которым мне еще предстоит обстоятельно пообщаться, раз уж он теперь числится моим подданным, так хоть узнать о нем нужно как можно больше. И есть такое подозрение, подкрепленное опытом общения за последние дни, что сойтись нам будет не очень просто.
   - Добрый день, сир. С возвращением, - поприветствовал меня сэр Роланд, явившийся на берег в сопровождении оруженосца и, почему-то, Прохора. - Как добрались?
   - Благодарю, сэр Роланд, просто замечательно, - кивнул я в ответ. Дисциплинированность воинов приятно порадовала, заранее о своем прибытии я не сообщал, так что обнаружить мое присутствие на правом берегу могли только караульные на стенах замка и донжоне. - Здравствуйте, господин бургомистр, как тут у вас дела, чем порадуете?
   Прохор, обряженный едва ли не празднично, важно поклонился и, не выдержав, самодовольно оскалился.
   - Ой, ваша милость, столько новостей и все радостные, - произнес он. - Порт вон построили, согласно вашему распоряжению. Кораблик даже успели на воду спустить, на верфи построенный. Все просто замечательно.
   - Да ладно, что совсем никаких проблем? - не поверил я. Нет, Прохор, конечно, человек ответственный и работящий, но все равно как-то плохо верится, что "все замечательно".
   - Да так, мелочь всякая, но то разве ж проблемы, - отмахнулся бургомистр довольный моей реакцией. - Не стоят вашего беспокойства, сами управимся. С возвращением, ваша милость.
   - Ну, как скажешь, - задавив мелькнувшее было намерение выяснить, что за мелочь такая, отозвался я. Для того помощников ответственных и подбирал себе, чтобы сами справлялись с основной работой. - На завтрашнем совещании тогда доложишь, что и как.
   И, приглашающе махнув рукой ожидающей распоряжений свите, направился к замку. Восторженно курлыкая Зубастик вклинился между мной и людьми, взмахами длинного хвоста вынудив их отодвинуться подальше. Сопротивляться напору радостных эмоций исходивших от ящера не было никакой возможности, так что даже хулиганскую выходку ему пришлось простить. Да я и сам успел соскучиться по этому Божественному Зверю не меньше. Надо будет выделить время, прогуляться с ним, а то ведь обидится.
  
   Развесив на стойке свои доспехи, я с наслаждением потянулся, ощущая непривычную легкость во всем теле. За прошедшие дни, почти неделю! - снять с себя броню довелось всего пару раз, в остальное же время приходилось и есть в доспехах, и спать в доспехах. Необходимость постоянно таскать на себе почти полтора пуда железа, даже такого роскошного и качественного, раздражает неимоверно... Как и отсутствие в этом гребанном демоническом мирке возможности помыться. Таким грязным я себя не ощущал, наверное, никогда. Так что топайте в ванную, Ваше Величество, а работа уж как-нибудь подождет, позориться в глазах подданных вам еще только не хватало.
   Но сначала... Подобрав с пола свой мешок, водрузил его на стол и развязал горловину, освобождая наружу содержимое.
   Внешне, сосуд за прошедшие недели совершенно не изменился, чистенький, аккуратный, ни одной вмятинки на золотых боках, а ведь помнится, я его на каменный пол ронял. А вот в статусе определения, теперь значились вполне понятные и оттого весьма пугающие слова: Сосуд для хранения Магической Эссенции.
   Мои люди нашли его в покоях Князя, разумеется, не случайно - они там чуть не весь этаж перерыли, когда стало понятно, что чаши в сокровищнице нет. Проделать это незаметно от сокланов было не так уж и сложно, на тот момент все были по уши заняты вырезанием демонов, а приставленных ко мне огров и орков, я отвлек. Ну, а когда удалось отыскать артефакт, просто приказал его забрать.
   Можете называть это воровством, крысятничеством, да как угодно. Гордиться тут нечем, пусть и вынужденно, но нарушать собственные принципы всегда неприятно. Будь я всего лишь игроком и, скорее всего, поступил бы по-другому, но что есть, то есть. Становиться объектом охоты, если правда об Эссенции всплывет наружу, я не намерен. А совесть... постараюсь искупить, раз уж просто наплевать не выходит.
   Теперь бы еще незаметно от союзников к ведьме наведаться и избавиться уже, наконец, от этой темной пакости... М-да, а потом хранить ее в своем замке - офигеть перспектива!
   Следом из мешка на стол легла молочно белая сфера - Купол Подавления Магии. Чего мне стоило переспорить сокланов, желавших заполучить себе этот артефакт, рассказывать не буду. На некоторые уступки, довольно серьезные, в разделе прочих трофеев, все же пришлось пойти. Но я не жалею, Купол того определенно стоит.
   Надо бы здесь сундук поставить, бронированный и неподъемный, для хранения таких приметных вещиц. Да и кинжал ящеров стоит запрятать, на всякий случай, чтобы не валялся на виду. Очень сомнительно, конечно, что сюда кто-нибудь сможет пролезть незаметно, но перестраховаться не мешает, раз уж гномы под рукой есть. Дверь в кабинет бы еще замуровать, решетка там, на окне есть, но если очень постараться, ее и выломать можно или распилить... Тяжелое это занятие, быть параноиком.
   Так, а теперь в душ.
  
   Мэтр Клаас, вместе с мастером Корином уже находились в моем кабинете, что-то негромко обсуждая. Несмотря на различное происхождение, эти двое на удивление легко и быстро нашли общий язык. Видимо на почве взаимной любви к золоту, не иначе.
   - У меня для вас небольшой подарок, мастер Корин, - проходя мимо стола, я сунул в руки старейшине пенал с Рунами. - Полюбуйтесь.
   Настороженно замолчавший гном откинул крышку... честное слово, глаза у него на секунду натурально стали квадратными! Определенно, такое зрелище стоило всех препирательств с сокланами при разделе трофеев. Руна Уменьшения веса - снижает вес предмета на 10%. Руна Огня - добавляет оружию огненный урон, а доспехом сопротивляемость к нему же, эффективность зависит от уровня мастерства зачарователя. Руна Усиления Магии - при наложении на предмет, обладающий собственным резервом маны, усиливает на 10% заклинания применяемые с его помощью. Руна Соединения - дает 30% к шансу успешного нанесения следующей руны, при этом ее саму можно ставить совершенно безопасно, "места" на предмете она не занимает. Тот же Корин, на данный момент способен нанести на предмет одновременно всего лишь две, так что приобретение получается выгодное.
   - Это очень щедрый дар, Ваше Величество, - поднял на меня внимательный взгляд Корин. - Боюсь мне нечем вам отплатить за него.
   - Ну, это вы преувеличиваете, - я дружелюбно улыбнулся. - Набор, конечно, не самый распространенный, но и уникальным его назвать сложно. К тому же, полностью раскрыть весь заложенный в Руны потенциал, способен лишь настоящий мастер. Такой, как вы, например.
   Несколько долгих секунд старейшина гномов без выражения смотрел на меня, после чего встал и глубоко поклонился.
   - Благодарю за столь высокую оценку моих умений, сир. Я приложу все силы чтобы и в дальнейшем не разочаровать вас, - произнес Корин выпрямившись.
   Умный старик, ты все понял правильно - хрен я тебя куда-то отпущу. Тебя и весь твой клан. Даже мысли такой у вас возникать не должно. Потому и привязываю всеми силами к себе, демонстрирую почет и уважение.
   - Сегодня прибудет караван с трофеями, различного металлолома для переплавки там... много. Больше чем в прошлый раз, - я даже затрудняюсь сказать точно, сколько там железа по весу - восемь-десять тонн точно наберется. Сокланы, весь свой ненужный хлам тоже мне скинули на переплавку. - Так что готовьтесь, работы у вас прибавится.
   - Тогда потребуется еще одна плавильня, - после недолгого молчания сказал гном. - Иначе придется заново перекраивать графики всех работ, что неизбежно приведет к замедлению темпа производства.
   Строить плавильню для решения разовой задачи - в обозримом будущем такого же наплыва трофеев ведь не предвидится - как-то это... Хотя, не так уж и дорого она стоит, не обеднею.
   - Подмастерья самостоятельно с переплавкой справятся? - гном на мой вопрос задумчиво нахмурился, но все же кивнул. - Отлично, тогда так и сделаем. И, раз уж все равно расширяться, поставим сразу и кузницу новую, а в помощь вашим мастерам придадим дополнительных учеников.
   Ох, как же ему эта моя идея не понравилась! Даже ответить уже что-то собрался, но под моим взглядом, одумался, промолчал. И совершенно правильно сделал, между прочим - как бы хорошо я ни относился к гномам, как бы ни опекал их, встраивая в социум своего владения, есть все же некоторые пределы за которые моя щедрость не простирается. Начинающая складываться монополия низкорослых мастеров в производстве кузнечных товаров, является одной из таких вещей. Собственно именно в расчете на это, Корин и позволил мне "отжать" у его клана золотой рудник. Что там того золота, если каждый доспех, созданный гномами - с учетом зарплат мастеров и расходов на ресурсы, мне обходится почти в пять сотен монет! А ведь еще остается оружие и зачарования, стоимость которых, примерно сопоставима. Даже представить страшно, в какие суммы обошлось бы перевооружение войска, не являйся я их сюзереном. В общем, несомненное превосходство гномов в умениях, еще не повод задвигать моих людей и грести все производство под себя. Последствия такой жадности придется разгребать именно мне и не факт что к тому времени ситуация уже не станет безвыходной. Поэтому, не смотря на все недовольство коротышек, им придется потесниться, уняв свою жадность и дальше обучать людей.
   С этими доспехами, к слову, получалось довольно занятно. Благодаря плотной загруженности работой, кузнечные навыки гномов прокачивались безостановочно и достигли двенадцатого-четырнадцатого уровней у всех. И, соответственно прогрессу умений, росло и качество создаваемых брони и оружия. Пока что разница между первыми образцами и сегодняшними не так велика, чтобы иметь серьезное значение, но думаю через месяц-полтора уже придется озаботиться заменой. По сути, бесконечная гонка перевооружения получается.
   Корин молча склонил голову, не собираясь оспаривать мое решение. И, насколько я уже успел его узнать, саботировать втихую гном также не будет, не смотря на все свое недовольство. Впрочем, сей факт вовсе не означает, что в будущем он не попытается отыграться на чем-нибудь еще. Терять деньги гномы любят ничуть не больше чем делиться своими секретами.
   - Что ж, в таком случае ставлю их в очередность строительства, - открыв интерфейс, я выбрал нужные опции и на карте отметил места для построек, на ближней к замку окраине города. Литейную первой. - Также прошу вас обоих заняться разбором артефактов, определитесь, какие мы сможем использовать, какие проще скопировать и так далее. Потом мне доложите. Мэтр Клаас, вам слово.
   - Сир, мною подготовлен доклад, о состоянии дел и имеющих место проблемах, - произнес управляющий, продемонстрировав мне очередной свиток. Вот любит он их, бумагу нарезанную привычным для меня форматом, через рынок закупленную, почему-то не признает.
   - Так, - остановив уже готового начать доклад мэтра, произнес я, ухватив за хвост мелькнувшую на краю сознания мысль. - Давайте поступим следующим образом: изложите, вкратце, основные тезисы, а полный доклад озвучите уже завтра, на общем совете. Чтобы два раза не повторяться. Свиток оставьте мне, я с ним дополнительно ознакомлюсь сегодня.
   Мэтр Клаас, на секунду запнувшись, склонил голову в поклоне и вновь заговорил.
  
   Проводив взглядом торопившихся убраться из моего кабинета гостей - пока еще какой работы для них, дополнительно к прочим делам не придумал, я задумался над одним очень важным вопросом. Отчет для магистра, о моей выдающейся победе над демонами, прямо сейчас садиться сочинять или же в кои-то веки поддаться лени и отложить его назавтра?
   В итоге, после короткой но отчаянной схватки, ответственность все же победила, правда с незначительным перевесом. Завтра и других дел много, а отчет это дело такое, старательности требует, а то ведь, если себя не похвалишь, начальство может решить, что так оно и надо, скромные подчиненные дешевле обходятся.
   И, к слову о подчиненных. Я открыл интерфейс, отыскивая в списке прибывших на этой неделе из Ордена бойцов. Надо бы с ними пообщаться, а то ведь собственного командора еще в глаза не видели, хоть и по уважительной причине. Никаких посланий, на сей раз, магистр передавать мне не стал, это я выяснил еще в день их прибытия. И, похоже он определился с тем, каких воинов присылать в мое командорство, чтобы, с одной стороны, демонстрировать всемерную поддержку, а с другой не слишком оголять собственные ряды. Оруженосец и четверо мечников, это уже третий раз получается, такой состав, все тридцатого уровня.
   Так, а это они где вообще... в Дальнем? М-да, жаль, я бы не отказался узнать что нового происходит в Ордене, из первых рук, так сказать. Но гнать бойцов в город только чтобы удовлетворить собственное любопытство не имеет смысла. Ладно, будет еще у нас время пообщаться, не вечно же они в лагере сидеть будут. Пора отчетом заняться.
  
   Из кабинета я выполз ближе к вечеру. Долбанная писанина выпила из меня все силы, но отчет заверен печатью и отправлен по адресу. И если магистр, после того романа, что я там наваял, не начнет меня восхвалять, то даже и не знаю. Справедливости, значит, в мире совсем больше нету... Теперь бы еще мозги в порядок привести, а то башка словно ватой набита, все мысли вязнут.
   - Сир, что-то случилось? - расположившийся в приемной, на кресле, сэр Кристиан поднялся на ноги, а я сообразил что уже с полминуты молча таращусь на него.
   - Сэр Кристиан, подраться не хотите? - с некоторым трудом вернув способность соображать, поинтересовался я. Самое то, для встряски, получить десяток раз мечом по шее и ребрам.
   - Как прикажете, сир, - степенно поклонился рыцарь, но скользнувшую по его губам усмешку я заметить успел. Не у одного меня видать кулаки чешутся.
   На выходе из донжона пришлось затормозить, потому как соскучившийся ящер потребовал к себе внимания, а игнорировать это зубастое чудовище, излучающее радость и счастье, у меня духу не хватило. Зубастик все эти часы слонялся по замковому двору, успев уже порядком утомить всех, к кому он совался за утешением, так что мое появление встретили с небывалым воодушевлением.
   - Ты когда так отожраться-то успел? - мимоходом глянув на характеристики ящера, удивился я. Тридцать четвертый уровень уже и по параметрам физики он меня успел обогнать, хоть и не слишком далеко. - Ладно, уговорил, покатаемся с тобой, только позже немного. Сейчас пойдем на ристалище, сэра Кристиана избивать, ты ведь тоже поучаствуешь, да мой маленький?
   "Маленький" динозавр подтвердил свое участие низким рыком и покосился в сторону невозмутимого рыцаря, демонстрируя полный набор замечательных клыков. На что сэр ответил совершенно индифферентным взглядом. Ох, чувствую быть мне битым, даже с такой зубастой поддержкой.
  
   На город уже опустились вечерние сумерки, предупреждая о наступлении близкой ночи. Из окон домов на улицы лился теплый свет, слегка разбавляя подступающую темноту, делая ее более живой и мягкой. Что весьма способствовало увеличению количества людей на улицах.
   Посмотрев на карту, остановился в задумчивости. Таверн в городе теперь имелось аж три и вот так с ходу решить, в какую из них зайти, оказалось довольно непросто. До первой, в которой заботливый хозяин отвел своему монарху целый стол, было ближе, но любопытство требовало посетить и остальные. Сомнения разрешились требовательным урчанием желудка, которому было совершенно безразлично где его будут кормить. Мысленно дав себе обещание в будущем обязательно удостоить две новые таверны чести своим визитом, двинулся к ближней.
   Прогулка по городу, хоть и короткая, в виду скромных, пока еще, размеров поселения, доставила настоящее удовольствие. И даже не столько осознанием того факта, что все вот это принадлежит мне, любимому. В куда большей степени радовали люди. Пережившие два нашествия демонов, потерявшие многих родных и друзей, восстанавливавшие свои дома. Все они не потеряли стремления жить и радоваться. Меня приветствовали искренне и с видимым уважением, не было в их глазах ни страха, ни ненависти. Не знаю, насколько в этом проявление игровой механики, да и не хочу знать, по большому счету.
   Мне просто хорошо здесь, в этом самом месте и этого факта не отменяет даже никуда не исчезнувшее желание вернуться в тот, реальный мир. Если вот прямо сейчас, вдруг, случится чудо и заработает кнопка "Выйти"... не откажусь, конечно и даже без колебаний. Но вот сожаление, уверен, останется.
   Интерфейс распахнул передо мной свое подсвеченное окошко... Нет, не работает проклятая кнопка... Да и наплевать! Живу и жить буду, даже здесь, всем назло. Вовсе не худшее это место...
   С некоторым усилием, но поток бессвязной мыслительной деятельности удалось взять под контроль. Расчувствовался я чего-то, не ко времени. Пойду вон лучше в таверну и поужинаю, наконец.
  
   До крайнего срока, обозначенного Симоном, еще оставалось полно времени, так что можно сосредоточиться на собственных делах, которых накопилось изрядно. И, в первую очередь, окончательно сформулировать среднесрочные цели как для себя самого, так и для всего владения. Куда расти, как развиваться? С учетом всех реалий текущего момента, весьма непростых и способных без предупреждения измениться. Про конечную цель всего этого барахтанья пока даже не заикаюсь - выжить бы и при своем остаться, для начала.
   Нет, если совсем честно, то идея короноваться правителем Империи Грифонов мне весьма импонирует. И вполне себе годится на место главной цели, достойной всех тех усилий которые придется потратить на ее достижение. Озвучивать ее кому бы то ни было, определенно не время, однако для себя, как направление и мерило достигнутых успехов, можно держать в уме.
   Вслушиваясь в многоголосый гомон царивший в таверне, различая отдельные фразы, я потягивал превосходное пиво из большой кружки и, попутно размышлял о своем. Хорошо здесь думается, не смотря на обилие народа и шум, наверное эмоциональный настрой, дружелюбный и веселый, так действует. Никто ко мне не лезет с вопросами или поздравлениями, хотя победу над демонами отмечают уже повторно, первый раз был в тот же день, я специально сообщил, чтобы людей порадовать. И, в то же время, хоть и сижу фактически отдельно от всех, как раз отчуждения не чувствуется. Мне рады и это заметно.
   Правильно я сделал, что пришел сюда, такое вот зримое подтверждение верности выбранного пути, оно дорогого стоит. Мотивирует.
  
   Кивнув посетителям на кресла, разрешая устраиваться за столом, я посмотрел на сэра Мартина. Паладин, как и всегда, выглядевший серьезным и сосредоточенным, в ответ на мой вопросительный взгляд утвердительно кивнул. Вот и хорошо, значит с этого и начнем.
   - Вам первое слово, сэр Мартин.
   - Благодарю, сир, - кивнул тот, разложив на столе перед собой большую карту. В отличие от прежних моих безобразных поделок и, куда более аккуратных но тем не менее также не дотягивающих до желаемого уровня, копий мэтра Клааса, данная склейка с полным на то правом могла уже именоваться именно картой.
   Что особенно радовало, для ее изготовления не потребовалось привлекать посторонних - Крис, ученик мэтра Томаса, управлявшегося с аркобаллистой и катапультой во время войны с некромантом, помимо стандартных для Инженеров навыков, владел еще и Картографией. В связи с чем почти две недели провел в беспрестанных разъездах по владению и составил нормальную, удобную и легко читаемую карту! Тому, кто никогда не пробовал на пальцах и корявых рисунках объяснять командиру отряда куда именно ему необходимо вести людей, никогда не понять мою радость. А данный экземпляр, ко всему еще и успел обзавестись многочисленными пометками и знаками, часть которых отсутствовала даже в моем интерфейсе. К работе над ней приложили свои руки многие из моих помощников, часть из которых, к слову, сейчас присутствует за этим столом.
   - В первую очередь, хочу начать с общего доклада по войску, без учета гномов, - заговорил паладин, обведя взглядом присутствующих. Возражений не последовало, и он продолжил. - На данный момент, в нашем распоряжении насчитывается триста пятьдесят бойцов. Из них: один титан, двенадцать медуз-горгон, семьдесят три пехотинца, пятьдесят пять егерей, сорок мечников, пять латников, двадцать семь оруженосцев, восемнадцать рыцарей, двадцать шесть паладинов, четырнадцать прелатов - считая отца Бартоломео и семьдесят девять аколитов.
   На короткий взгляд сэра Мартина, прелат, с задумчивым и несколько отстраненным видом сидевший рядом с отцом Бенедиктом, молча кивнул. Я, к слову, немного опасался что старик попытается как-либо выразить свое негативное отношение к присутствовавшему за столом старейшине гномов, но обошлось. То ли мое представление о характере побывавшего в застенках демонов прелата оказалось не совсем верным, то ли подействовали еще какие-то факторы, но на мастера Корина он реагировал как и на прочих находившихся в кабинете людей. Надеюсь все же что это не притворство, иначе вопрос дальнейшего пребывания этого человека в моем владении придется решать кардинально. Мне только обострения межрасовых противоречий среди подданных и не хватает для полного счастья. Возможность бунтов и свержения игрока его же героями, в игре предусмотрена, к сожалению.
   - На текущую неделю, возможности найма и повышения использованы только для прелатов и паладинов, что дает нам возможность, в случае необходимости быстро увеличить количественный состав, - продолжил между тем сэр Мартин. - Причем нереализованный, с прошлых недель, резерв наймов, также велик. Сорок шесть пехотинцев, пятнадцать егерей, два десятка мечников, пять оруженосцев, три рыцаря и тридцать шесть аколитов.
   Для меня все эти цифры сюрпризом не являлись, конечно, а вот советников изрядно впечатлило. Возможность увеличить имеющееся войско более чем на треть одномоментно, и это еще без учета повышений, меняющих расклад сил качественно... Прямо до костей пробирает от одной лишь мысли, что следующая неделя окажется Чумной или ей подобной! И, судя по лицам советников, понимание ситуации и до них добралось. Собственно поиск решения этой проблемы, на сегодняшнем собрании является одним из ключевых пунктов.
   - Вопрос пополнения войск, пока что оставим, - оглядев присутствующих, не торопящихся высказывать свои мнения, сообщил я. Даже мэтр Клаас, против ожидания никоим образом не попытался выразить своего отношения к столь сокрушительному удару по казне и экономике владения.
   - По договоренности с союзниками, мы обязаны постоянно держать в Инферно не менее семи десятков наших бойцов, - согласно кивнув на мои слова, продолжил сэр Мартин. - Месторасположение отрядов оставлено на наше усмотрение, поэтому предлагаю разместить их в укрепленном лагере рядом с пещерой. При ротации воинов, раз в неделю, мы сможем максимально эффективно использовать эту ситуацию, обеспечив людей необходимым опытом. При возникновении серьезной угрозы - отступление в цитадель, либо к порталу. Списки по укомплектованию отряда на смену оставшимся в Инферно, мною уже подготовлены, требуется ваше одобрение, после чего можно будет приступить к формированию. До конца недели предлагаю не ждать, людям требуется отдых.
   - Принимается, - ответил я, когда паладин замолчал и протянул руку. Быстро проглядев переданный мне лист бумаги, утвердительно кивнул. - Возражений у меня нет, после совещания можете приступать.
   - Вторым пунктом хочу обратить внимание на очень слабое развитие коневодства. В наличии имеется всего четыре конюшни, которых едва хватает на обслуживание лошадей оруженосцев, рыцарей и паладинов, - продолжил сэр Мартин. - А между тем, размеры одной лишь только нашей долины таковы, что для пересечения из конца в конец быстрым маршем потребуется не менее двух суток. В результате эффективность патрулей уменьшается в несколько раз, бойцы физически не способны держать под надежным контролем такую большую территорию.
   Паладин замолчал, выжидающе глядя на меня. А что я, даже и не собираюсь спорить. Ситуация с лошадьми и в сам деле имеет место быть, причем весьма дурацкая, в полной мере демонстрирующая не проработанность игрового мира. Хотя, возможно, разработчиками это было сделано специально, для неизвестных мне целей.
   Суть-то в чем. При найме рыцарей и паладинов, своих дестриэ они получают сразу, автоматически. А вот при повышении оруженосцев, новых коней для них приходится покупать в конюшнях и стоит это удовольствие почти две сотни золотом. Не так уж и много, на самом-то деле за обученного боевого скакуна. Вот только есть один нюанс - разница в цене между дестриэ и жеребцами оруженосцев, которых тоже можно покупать, всего пара десятков монет. И суммы, для обеспечения лошадьми всех моих воинов, получаются чувствительными даже для моего нынешнего кошелька. Плюс, боевых коней содержать выходит намного дороже обычных крестьянских, тех же дестриэ пастись на лугу не выпустишь, им зерно в обязательном порядке подавай.
   На естественный прирост табуна рассчитывать тоже не приходится - на семь десятков скакунов имеется всего шесть кобыл. Уж не знаю специально так задумано или рандом в очередной раз надо мной издевается, но в конюшне покупаются в основном жеребцы.
   - Нужно с Гуроном посоветоваться на эту тему, может одолжит на время опытных коневодов, - отозвался я, наконец. Не очень-то хочется в долги к соклану влезать, но ситуация и впрямь уже требует решения. С учетом восточной долины и северного плато, пешком теперь не набегаешься. - Продолжайте сэр Мартин.
   - Также пора начинать перестройку укреплений на обоих перевалах и в ущелье к Кладбищу, - вновь заговорил паладин. - Стены возводились как временная мера, не в самых удобных местах и показали низкую эффективность в обороне. Хоть это и оказалось нам на руку в прошлый раз, но безопаснее будет создать полноценные заставы.
   - Не возражаю, - вынес я свой вердикт. Действительно, оставлять настолько важные точки в обороне владения в текущем состоянии, было бы глупо. - Привлеките к разработке чертежей будущих укреплений мэтра Томаса, после чего представьте их мне. Средств у нас достаточно на текущий момент, поэтому не будем тянуть.
   - Теперь хочу перейти к внутренним проблемам, - паладин ткнул пальцем в карту и обвел практически две трети долины к западу от замка. - Данная территория контролируется нами процентов на тридцать. Патрули, полностью, могут охватить лишь ближние окрестности деревни Веселой и обеспечивать безопасность маршрута к Дальнему Лагерю.
   Такая проблема действительно имела место. Не смотря на все усилия бойцов входивших в патрули, периодически монстры и хищники умудрялись подбираться фактически к самым деревням. До сих пор непоправимого удавалось избегать, тварей убивали прежде чем они успевали нанести кому-нибудь вред, однако сама тенденция сохранялась и это было неприятно.
   - Чтобы переломить ситуацию, считаю необходимым возвести форт, в этой точке, - палец паладина уперся в значок на карте, проставленный над небольшим холмом. - Примерно тридцать километров к юго-западу от Веселой и в сорока пяти-пятидесяти от Дальнего. Если организовать здесь базу для патрулей, это позволит максимум за неделю выбить всех монстров и хищников в данном районе. Также форт может служить перевалочным пунктом для караванов к Дальнему Лагерю, значительно упростив логистику маршрута.
   Я откинулся на спинку кресла, разглядывая карту. Идея, безусловно, здравая, сам прежде неоднократно о подобном варианте задумывался. Однако прежде отпугивала довольно высокая цена по золоту и ресурсам, а также нехватка воинов. Минимальный гарнизон который имеет смысл держать в форте, составляет тридцать человек, после двух визитов демонов, взять столько бойцов мне было просто неоткуда. Зато сейчас ситуация полностью поменялась и средств, как и людей, более чем в достатке. К тому же, предложение сэра Мартина идеально ложится на выкладки предоставленные управляющим, так что не удивлюсь если они успели уже договориться между собой.
   - В целом, я с вами согласен, только есть несколько дополнений. Мэтр Клаас обрисуйте нам текущую ситуацию и основные проблемы, - посмотрел я на управляющего. В общих чертах вся эта информация доступна через интерфейс, но, как и всегда, без подробностей, так что послушать будет полезно. Причем всем присутствующим за столом, чтобы представляли объем работ и имеющиеся в распоряжении средства.
   - На данный момент, количество населения составляет тысячу шестьсот семьдесят три человека - это только гражданские, без учета воинов, - уточнил мэтр, даже не заглядывая в свой свиток. - Больше трети из них, дети всех возрастов, от грудных младенцев до подростков. Максимальная доля жителей приходится на город - более девятисот человек.
   Прохор при этих словах горделиво приосанился, покосившись на приятелей-старост деревень с изрядной долей превосходства. Впрочем, гордиться бургомистру действительно было чем, восстановление дважды разрушенного демонами города, это, конечно само собой разумеется. Он стал не просто больше, но и краше, притягательнее прежнего. Однако что еще более важно, на мой взгляд, это воспрянувшие духом жители, в чем я убедился вчера. Вернуть людям волю к жизни, надежду на лучшее и радость, это дорогого стоит.
   - Основным фактором, сдерживающим развитие, теперь является недостаток продовольствия, - продолжил мэтр Клаас. - Население продолжает концентрироваться всего лишь в пяти пунктах, притом, что прилегающие к ним пахотные земли использованы уже на сто процентов. Дальнейший рост численности, при таком подходе, неизбежно приведет к голоду уже в ближайший месяц, даже если мы откажемся от своих обязательств перед союзниками о поставках им продовольствия.
   Слушали все внимательно и, судя по хмурым лицам, дополнительно разъяснять никому ничего не требовалось.
   - Выходов из этой ситуации я вижу два. Первый: организовать обработку дополнительных полей под засев, благо что неиспользуемой территории, пригодной для этого, даже на одном только левом берегу главной долины, предостаточно, - мэтр Клаас небрежно кивнул на карту. - Главной сложностью станет удаленность посевов от населенных пунктов и необходимость обеспечивать постоянную защиту работающих крестьян. Поэтому, на мой взгляд, гораздо выгоднее будет основать еще одно, а лучше сразу несколько новых деревень и уже возле них строить форты.
   - С подходящими местами уже определились? - спросил я, открывая интерфейс. Управляющий, молча обозначил четыре точки на карте.
   Сопоставив ориентиры, я отметил их на своей и задумался. Все четыре предполагаемых места под деревни, находились на левом берегу и фактически позволяли полностью контролировать всю долину, с учетом расположения Веселой. Только дороги проложить между ними и получится очень удачно, удобно и вообще замечательно.
   Но вот четыре форта, да по тридцать бойцов в каждом, это уже сто двадцать... Нет, для такой территории их будет явно избыточно - если включить сюда гарнизон замка, Дальнего Лагеря и заставы на обоих перевалах, получается, что в долине будет сосредоточено больше половины моего войска. Это неприемлемо.
   То же самое касается и гражданского населения, между прочим. К востоку от замка одно лишь поселение гномов, в котором моих бойцов сейчас едва ли не больше чем собственных жителей, которые, к тому же, присутствовали там фактически лишь набегами, занимаясь благоустройством и достройкой крепости. Ну и, как и предполагалось, мастерам, занятым на шахтах и кузне, очень быстро надоело мотаться через все владение домой, затрачивая на дорогу, порой, не меньше полутора суток, так что многие уже перевезли свои семьи в город. Долина, в результате используется лишь как базовый лагерь для воинов, а ведь для посевов она тоже подходит.
   С севером, за перевалом Гарпий, дела обстоят не многим лучше в плане освоения. Подготовка там идет, местность вокруг Лагеря и монастыря уже основательно зачищена от монстров и хищников, начата разработка месторождений ресурсов. Но из-за приготовлений к войне с демонами, людей не хватало и, соответственно, освоение территорий вынужденно отошло на задний план. Ну и долина с уничтоженным алтарем, до сих пор практически не затронута вниманием.
   Так что пора расширять свои владения, максимально быстро и эффективно наращивая силу и влияние. Сейчас для этого есть и золото, и ресурсы, так что пока выдался спокойный момент, нужно пользоваться.
   - У вас найдутся желающие перебраться на новое местожительства? - я посмотрел на старост.
   - Как не найтись, - переглянувшись с приятелями, проворчал Клаус. - У молодежи вечно шило в заднице, не интересно им дома сидеть, новое подавай. Сейчас в основном в город лезут, будто тут медом намазано.
   - Отлично, тогда сделаем так, - я придвинул к себе карту и указал на одну из точек обозначенных мэтром Клаасом. - Здесь поставим форт и первую деревню. Гарнизон из Веселой также переведем сюда, что позволит охватить патрулями большую территорию. Дополнительных фортов пока строить не будем, вместо этого усилим Дальний - десять-пятнадцать бойцов, думаю, хватит. Вторую деревню поставим здесь, под его прикрытием, заодно будут обеспечивать продовольствием сам лагерь и все рудники с шахтами в этом районе.
   Я выжидающе посмотрел на управляющего, задумчиво разглядывавшего карту. Перехватив мой взгляд мэтр Клаас спокойно кивнул. Значит, с его стороны возражений нет и, судя по лицам, остальные присутствующие также не видят препятствий.
   - Мэтр Клаас, на вас тогда обеспечение строительства форта и деревни всем необходимым. Переселять людей начнем, когда уже сможем обеспечить их безопасность. Сэр Мартин, займитесь формированием гарнизона, - обратился я к паладину.
   - Так, теперь дальше. Третье поселение предлагаю основать возле Статуи Девы, - обозначил я на карте. - Укрепленный лагерь там уже стоит, поэтому строительство домов можно начинать сразу же. Придется также перераспределить рабочих по шахтам и рудникам. Воинов сюда придется выделить больше и, скорее всего, построить дорогу до перевала и к монастырю... Продолжайте, мэтр Клаас.
   - Мастерами старейшины Корина обнаружено двадцать четыре месторождения всех типов основных ресурсов. Восемь из них введены в разработку по мере истощения предшествующих, прочие оставлены в резерве, - продолжил мэтр.
   Все верно, срочных увеличений объема добычи нам сейчас не требуется. Было бы гномов больше, тогда имело смысл, а так, привлекать к работе на новых шахтах людей, только терять в эффективности.
   Совещание затянулось еще почти на два часа, не смотря на то, что основную и наиболее важную часть вопросов уже решили. Просто различных мелких, но все же требующих внимания проблем, накопилось очень много. Но, все же закончили, ко всеобщему облегчению. Вот и оставляй после такого свое владение надолго.
  
   - Отец Бартоломео, прошу вас, задержитесь. Вы, отец Бенедикт, тоже, - остановил я прелатов, уже собравшихся последовать за остальными.
   Вообще, если по-хорошему, обстоятельно побеседовать нам с героем следовало еще в первый день, но банально не хватило времени. Сначала, затянувшиеся торги с сокланами, вымотавшие мне все нервы, потом, почти сутки, беготня по окрестностям цитадели с посещением всех полезных ништяков. Ну а на бегу, стоящие перед нами обоими вопросы не решаются. Весьма серьезные, для меня, по крайней мере, вопросы. Паранойя, да.
   Впрочем, это промедление оказалось полезно тем, что стало возможным оценить реакцию на героя остальных моих священников. Отца Бенедикта, в первую очередь. Он оказался в весьма сложном положении - являясь официальным главой церковников в моем владении, по статусу, формально, уступает Кьецци. И потому особенно важно, как отец Бенедикт справится с этой ситуацией, не поддастся ли давлению герою, признав его главенство над собой. И пока что никаких тревожных признаков незаметно, что весьма радует.
   - Как обустроились на новом месте? - м-да, вот сначала ляпнул и только потом уже сообразил, что именно.
   - Благодарю, сир все в порядке. Особенно по сравнению с предыдущим местом обитания, - улыбнулся в ответ старик. Надеюсь не обиделся на столь дурацкую и несвоевременную шутку. - У вас очень красивый город. И, как я смог заметить, здесь без проблем уживаются представители сразу нескольких рас, не испытывая от такого соседства никакого стеснения. Подобное дружелюбие характерно скорее для более крупных городов.
   - А куда нам деваться? Когда вокруг сплошь нежить, да демоны, поневоле научишься дружелюбно относиться к любому союзнику, - хмыкнул я и покосился на насторожившегося отца Бенедикта. - Без накладок, конечно, не обходится, но стараемся.
   Прелат грустно вздохнул и ответил мне кротким, где-то даже мученическим, наверное, взглядом. Достучаться до моей, спящей глубоко в душе совести ему не удалось, но сочувствие все же проклюнулось. В конце концов, как Дядя Степа умеет играть на нервах окружающих, на себе лично едва ли не каждый день испытываю. Категорический запрет на принуждение титана к смене веры любым способом кроме убеждения, стал для отца Бенедикта истинным испытанием веры и духа. Пришлось даже специально с гигантом поговорить, чтобы не наглел так уж сильно.
   - Надеюсь, вы не относитесь к такому положению вещей предвзято? - в упор глядя на героя, спросил я.
   - Скорее за разумную осторожность, - уклонился тот от прямого ответа. Хотя взгляда не отвел. - Насколько бы дружелюбными ни являлись представители других рас, доверять мы можем только людям, и то с оглядкой.
   - Меня вполне устроит и равноправное сотрудничество, - не отводя взгляда, выделил я голосом последние слова. Никаких недомолвок, старик, если ты не будешь со мной, то будешь где-нибудь еще, без меня. - Отец Бартоломео, я хочу, чтобы вы уяснили для себя - никаких действий, провоцирующих конфликты между моими подданными, с вашей стороны быть не должно. Ни прямо, ни косвенно.
   - Сир, вы получили мою службу, но над моей Верой у вас нет власти, - жестко, больше не пытаясь играть в вежливость, процедил старик. - Если я обнаружу черноту, то уничтожу ее. Даже если вы попытаетесь мне запретить.
   - Если вам, вдруг, удастся обнаружить среди моих подданных последователей Темного, я буду больше всех заинтересован в выяснении причин, как это могло произойти, - совершенно искренне заверил я его. - Впрочем, сомневаюсь что подобное возможно, отец Бенедикт превосходно справляется со своими обязанностями.
   Не нужно пытаться стращать меня какими бы то ни было угрозами, старик, все равно разозлить не сумеешь. Терять голову в общении с подобными личностями, чревато самыми неприятными последствиями, а мне такого не нужно. Правда, я и на счет того, что же мне от этого, не самого простого человека, нужно вообще, еще не до конца определился.
   - Я понял вас, сир, - после недолгого молчания, во время которого прелат смотрел на меня... затрудняюсь даже точно определить, как именно - понамешано в его взгляде было всякого. Покосившись на испытующе глядевшего уже на него, отца Бенедикта, прелат продолжил. - Хочу заверить, что каким-либо образом вредить вашим подданным и вам лично, в мои намерения не входит. Клятва верности дана мною совершенно серьезно... И, поскольку мне вновь обеспечен доступ к силе храмового Алтаря, должен поставить вас в известность - с его помощью я могу создать портал к Храму на территории Империи Грифонов.
   - Так, не понял. Какой еще портал? - резкий переход к новой теме заставил меня сбиться с мысли и не сразу осознать смысл сказанного.
   - Используя силу Алтаря в здешнем Храме, я смогу установить связь между ним и ближайшим, на территории Империи. Портал одиночный и требует очень много энергии, - объяснил прелат для нас обоих, поскольку отец Бенедикт смотрел на него не менее удивленно, чем я. - В Империи их используют для быстрого перемещения между Храмами, хоть и не часто - чтобы задать точное место, требуется проведение сложного и дорогостоящего ритуала.
   - А обратно как вернуться? - мозг зацепился за последнюю фразу и вышел, наконец, из ступора.
   - Таким же порталом не получится, - чуть поморщившись, ответил прелат. - Ваш Храм находится за пределами Империи и потому не включен в общую сеть. И если для путешествия туда этот фактор не имеет значения, то для возвращения придется использовать другие пути.
   Отец Бартоломео замолчал, а я задумчиво уставился в окно, на медленно плывущие по небу облака. Портал в Империю. Пусть одиночный, пусть дорогой - а, кстати, надо бы узнать, подробнее стоимость... Это чертов, чтоб его, портал в Империю! В один из центров силы этого мира, дающий доступ к торговым площадкам, квестам, связям. Одно лишь наличие такой возможности мгновенно добраться туда, меняет...
   Я сдержал тоскливый вздох. Ничего этот портал, в данный момент, лично для меня, не меняет. Все портит невозможность быстро вернуться в свое владение - два месяца тратить на дорогу, попросту страшно. И это только на обратный путь, ведь если вообще соваться в Империю, то делать это нужно основательно, с серьезными целями. Среди которых, первым приходит на ум, доступ к квестам Ордена Меча. А ведь есть еще Императорский Орден Грифона, с которым у магистра налажен плотный контакт и, несомненно, по ходу дела всплывет еще много такого, на что стоит потратить время. Да и прояснение раскладов в самой Империи и на ее границах, как с НПС, так и с игроками, тоже для меня имеет значение.
   - Благодарю за информацию, отец Бартоломео, думаю, позже мы еще поговорим на эту тему более подробно, - прервал я затянувшееся молчание. Прелат степенно кивнул, принимая мою отговорку, "на подумать". - Если это все, то я вас больше не задерживаю.
   Глядя на закрывшуюся за обоими прелатами дверь, позволил себе, наконец, расслабиться. Умный, хитрый и чрезвычайно опасный старик. Искин не скупился на ресурсы при создании этого персонажа, впрочем, вспоминая прочих виденных уже мной героев, с ними со всеми так. И что же мне с тобой делать-то, таким самостоятельным?
   Хочу ли я тратить время и силы на то, чтобы добиться верности и уважения к своей персоне от отца Бартоломео? Да, хочу. Мне предстоит долгая - надеюсь, и непростая - а вот в этом абсолютно уверен! - жизнь в этом диком и очень опасном мире. И если я желаю не просто сохранить свой нынешний уровень - правитель мелкого, далекого от всех значимых центров владения, а и подняться выше, то придется научиться работать с тем, что есть. Разбрасываться таким ресурсом как прелат сорок шестого уровня, будет непростительным расточительством.
   Поднявшись из кресла, я подошел к распахнутому окну, забранному прочнейшей решеткой - вынужденная дань предосторожности, и оперся ладонями о подоконник, глядя на открывшуюся с высоты донжона панораму. Утопающий в зелени, красивый город, вытянувшийся вдоль сверкающей ленты реки, наполненный жизнью и шумом, слышимым даже здесь. Дома, еще три недели назад, стоявшие максимум в полукилометре от громады Храма, нынче теснятся практически в упор, разделенные лишь большой, замощенной камнем площадью. Тут же двухэтажное здание городского магистрата, соседствует с Гильдией Магов, чья архитектура несколько выделяется на фоне окружающих построек. Позже, на этой площади появится еще и Торговая Гильдия, место для нее уже отведено.
   Внизу, в замковом дворе, жизнь тоже не стояла на месте, дел у обитателей крепости, стараниями мэтра Клааса всегда было предостаточно, а с прибытием, вчера, трофейного каравана, бездельничать стало и вовсе некогда.
   Что же, пора подвести итоги второго месяца моей здешней жизни? Если с самого начала игры брать, а не с момента срыва... Не суть, короче. Главное - я сумел выжить. Не оказался в застенках гребанного некроманта. Пусть и с серьезными потерями, но отбился от демонов, отстоял свой замок и сохранил владение. Даже с альянсом игроков смог найти точки соприкосновения, избежав участи быть поглощенным. И даже использовал их же бойцов, чтобы расправиться с демонами, избавившись от этой угрозы на долгое время. Портал в Инферно, к сожалению, закрыть невозможно, но по крайней мере, теперь, чтобы пробиться сквозь пещеру, тварям придется сначала захватить оба орочьих замка.
   К сожалению, без минусов тоже не обошлось.
   Моя самостоятельность, теперь, фактически сведена на "нет". При любых своих действиях, отныне приходится учитывать фактор союзников, у каждого из которых собственных тараканов в голове предостаточно. К тому же, никогда нельзя забывать, что в отличие от некоего паладина, они, в Земли всего лишь играют, соответственно и отношение к происходящему в "игре", у нас различается. То, что для меня лично может являться вопросом жизни и смерти, для них не более чем очередная игровая условность.
   К слову, Симон, кажется, уже догадался, что я "сорвавшийся". Намеков никаких клан-лидер не делал, но вот сложилось у меня такое впечатление. И, если честно, это пугает просто до чертиков. После недавнего посещения пыточной, в цитадели демонов, стремление сделать все возможное и невозможное, чтобы никогда не оказаться в подобном месте "гостем", стало просто навязчивым. Конечно, не факт что мои союзники могут оказаться такими мразями, скорее даже наоборот, насколько я успел их узнать. Тем не менее, отдавать собственную судьбу на откуп людям, для которых все это лишь игра, нет никакого желания...
   М-да. Короче вывод сам собой напрашивается - становись сильнее и будет тебе счастье.
   Также добавился новый, непредсказуемый фактор в лице отца Бартоломео, с его неизвестными, надеюсь лишь пока, целями. Недооценивать влияние священников на всех, без исключения, юнитов рыцарского замка, будет очень серьезной ошибкой. Храм не случайно является ключевой постройкой, причем не только из-за возможности призывать Архангелов. Он также служит центром сплачивающим население владения и прелаты с аколитами играют здесь ключевую роль. Даже моя власть над церковниками, которых я же нанимаю и повышаю, не беспредельна, хоть и велика.
   Чего нельзя сказать об отце Бартоломео, который служит мне лишь до тех пор, пока сам того хочет. Есть от чего занервничать, учитывая, что я ни малейшего представления не имею о том, что он за человек. Довериться помешанному на власти гаду, было бы ничуть не лучше чем психованному фанатику. И в то же время, как и в случае с сокланами, если действовать аккуратно и продуманно, пользу можно будет извлечь из сотрудничества с ним, весомую.
   А вообще, основной из моих проблем сейчас является, так сказать, превалирование количества над качеством. Неизменно нарастающий темп роста населения, уже привел к усложнению доступных мне рычагов управления. Интерфейс, к сожалению, не смотря на огромные возможности, с микроменеджментом справляется откровенно плохо. Мэтр Клаас уже зашивается с бесконечно увеличивающимся валом всевозможных проблем, мелких, сиюминутных, но тем не менее способных нанести ощутимый вред. О многих из них я вообще узнаю лишь постфактум. И все это притом, что управляющий отнюдь не тащит весь этот воз в одиночку, подыскал себе помощников. Ну и основание новых поселений, также добавит своих проблем ко всем уже существующим.
   Пристукнув ладонями по подоконнику, я втянул полной грудью свежий, утренний воздух и заставил мысли переключиться. Трудности, они никогда не заканчиваются, а сегодня такой день замечательный и у меня очень кстати образовалась пара свободных часов. Поэтому кладем на все заморочки огромный болт - временно! - и идем заниматься чем-нибудь приятным. Например, сэру Кристиану на нервы действовать, в отместку за вчерашнее поражение на ристалище. Понятно, разумеется, что на равных мне с рыцарем еще долго не пободаться, но кого интересуют такие мелочи?
  
   Уровень: 30
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец Должность: Командор Ордена Меча
   Сила: 28 (29)
   Ловкость: 27
   Выносливость: 23
   Сила Магии: 19
   Устойчивость к откату: 17
   Ментальная выносливость: 20 (23)
   Умения: Атака 8, Защита 5, Лидерство 5, Дипломатия 2, Логистика 4, Мастер Белой Магии 9, Удача 3, Боевое Братство, Боевой Клич 3, Зельевар 4, Травник 1, Мастер Магии Земли 3, Мастер Магии Воздуха 1, Мастер Магии Огня 1, Аура Подавления, Мститель, Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи, Очищение, Пламя Души.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник, Казначей, Магия Материи 1, Наставник Паладинов.
  
   Похоже, я справляюсь?
  
   Глава 3
   - Чего же мне дома не сиделось, а? - вздохнул я, оглядывая затянутую белесыми клубами, поляну. Корни деревьев проступали сквозь туман, словно обглоданные костяки... Ну, я надеюсь, что это корни или хотя бы останки не разумных. От Зорга всего можно ожидать.
   Да и туман этот, какой-то ненормальный, времени уже за полдень перевалило, солнце вовсю шпарит, а он и не думает никуда исчезать. Растекся на многие километры окрест, до самых гор и хоть сверху это зрелище завораживало - будто облака спустились к самой земле, то вот на поверхности все выглядело совершенно иначе. Безлиственные деревья, неподвижно чернеющие сквозь этот кисель, отсутствие малейших шорохов и мертвая совершенно тишина. А в центре поляны, смутно угадывается здоровенная глыба Жемчужины, обмотанная задеревеневшим змеем... Никогда не любил фильмы ужасов, а уж о том чтобы лично в таких вот декорациях присутствовать и вовсе даже не мечтал.
   Зорг на мое присутствие не реагировал совершенно, но это ожидаемо, высокомерный ползучий гад, свое отношение ко всяким двуногим продемонстрировал еще в прошлые разы вполне наглядно. А вот мне, чтобы шагнуть, наконец, вперед пришлось сделать над собой нешуточное усилие. Не хочу я со змеем общаться. Может и предвзято, но не доверяю ему и, чего уж скрывать-то - побаиваюсь. Чего тогда приперся, спрашивается? Так все Жемчужина эта долбанная, которую шипящий урод в свою личную собственность решил заграбастать.
   Клан-лидеру приспичило поднять какой-то из своих навыков, вот и пришлось сюда переться. Симон, благоразумно остался на границе обозначенной еще в прошлое наше посещение безопасной зоны, а мне надо идти и договариваться с высокомерным змеем. Такие дела.
   - Зорг! - приближаться в упор я все же не рискнул, еще не разберется спросонья кто перед ним, а бежать голышом от точки возрождения сюда как-то не хочется.
   Гребанный туман! Отзываться змей и не подумал, а сквозь этот кисель ни хрена не видно, проснулся он или все еще дрыхнет.
   - Зорг! Ты слышишь меня?
   - Говори уж-ш-ше, зс-сащ-щем приш-шел! - буквально прорычал змей, с явной злобой. Раскрывшиеся глаза сверкали желтым, словно противотуманные фары.
   - Моему союзнику нужно воспользоваться Жемчужиной, - задавив бешенство, ровным голосом произнес я. Как же это унизительно, выпрашивать разрешение у наглой твари на то, что ей и не принадлежит даже. Бытие Лордом меня, конечно, успело избаловать, но такое вот поведение вызывало бы раздражение в любом случае.
   Огромная змеиная голова, с треском разламывающейся коры оторвалась от камня и, изогнув шею, уставилась светящимися глазами-плошками мне за спину. Подавив желание оглянуться - очень интересно было посмотреть на реакцию Симона, я молча ждал. А Зорг не торопился с ответом, чуть покачивая башкой и неотрывно пялясь на мага.
   - Две ус-с-слуги, - переведя взгляд на меня, прошипел змей.
   Это типа расценки повысились, инфляция там и все такое? А ты не особо губы-то раскатал, урод чешуйчатый - два задания, за которые я ни хрена не получу, только чтобы ты на пару сантиметров тушу свою подвинул?!
   - Какие именно услуги? - помолчав, спросил я. Нет, пока не наберу достаточно сил, чтобы выдрать ему хвост до самой шеи, сюда больше не приду, пошел он на хрен, гад ползучий. - Что конкретно ты хочешь, чтобы я сделал для тебя?
   - Добей медведя, - и молчит, ждет, пялится.
   - Какого медведя? - вот ведь гад, я тоже хочу научиться так бесить собеседников.
   - Бора.
   Несколько секунд я пытался сообразить, о ком он вообще ведет речь, а потом вспомнил. Дух медведя, в долине ниже по течению реки, которого я освободил от влияния Алтаря.
   - А чем он-то тебе не угодил? - каюсь, не сдержался, но уж больно неожиданной оказалась "просьба".
   - Не твое дело, с-смертный, - угрожающе надвинувшись, прошипел Зорг мне прямо в лицо.
   У них тут что, взаимная вражда что ли? А я, получается аккурат между парочкой природных духов, любой из которых все мое владение в порошок стереть способен, обосновался? Ну, зашибись просто!
   - Насколько он силен?
   - Я с-сильнее! - самодовольно отозвался змей и отодвинулся, вновь улегшись на камень. И все, без дальнейших пояснений. Одно слово - гад.
   - А если со мной сравнивать?
   Зорг как-то странно кашлянул, склонив голову набок, а потом затрясся всем своим огромным телом. Кора с треском разлетелась невесомыми щепками, а чудовищный змей, уронив башку на камень, зашелся в безумном совершенно хохоте. Сдается мне, в вопросе он услышал совершенно не тот смысл, который я туда вкладывал.
   Отступив на всякий случай немного назад, я молча ждал когда Зорг прекратит истерику. Главное самому оставаться спокойным - до тех пор, пока не достанет сил поставить змея на место, будь добр терпеть его выходки, коли уж хватило ума связаться. Или вовсе обходи десятой дорогой.
   - С-смеш-шной, - успокаиваясь фыркнул змей, покачав громадной башкой и соизволил, наконец, ответить. - Твой с-союз-сник медведю на один коготь.
   Притом, что высокоуровневый маг живучее и опаснее танка - не игрового класса, а того самого, из реального мира - новость для меня просто офигеть насколько замечательная! Симон преодолел планку сотого уровня, значит медведь получается, минимум уровня сто пятидесятого должен быть. А по факту, скорее всего еще выше. Двухсотого, трехсотого... Не знаю! Один хрен в землю он способен втоптать и меня и всю мою армию, да еще и на союзников останется.
   А еще получается, что Зорг может видеть уровни и навыки других, как воры. Либо как-то еще способен их определять. Стоит запомнить на будущее.
   - И в какие сроки тебе нужно, чтобы я его убил? - вопрос уже чисто формальный, потому что связываться с медведем мне не то что не по силам, а и откровенно говоря совершенно не хочется.
   - А ты с-соглас-сен? - заинтересовался Зорг, приподняв голову с камня.
   - От тебя зависит, - вздохнул я. К каким последствиям приведет прямой отказ, в случае с этим конкретным гадом, проверять тоже не хочется. Куда ни кинь, сплошной клин везде. - Как я понимаю, помогать мне в бою с медведем ты не собираешься?
   Змей фыркнул настолько красноречиво, что и тупой бы понял - задания другим дают не для того, чтобы выполнять их самостоятельно.
   - Пять с-суток, - прошипел он.
   - Мне нужно подумать, - ответил я, наконец. Посмотрим, подумаем, с умными людьми посоветуемся. Может все еще не настолько плохо, как я себя накрутил. Надеюсь.
   Оставив наглого змея дальше дрыхнуть в гордом одиночестве, я направился к Симону. Кстати, по его поводу тоже имеются определенные вопросы, на которые сомневаюсь что он когда-нибудь ответит. Даже для топового игрока, наш клан-лидер очень спокоен и рассудителен, выдавая этим весьма не малый жизненный опыт. И для меня, например, большая загадка в том, чего ему вообще нужно от этой игры, какие цели он преследует. Потому что создается ощущение - при личном общении и по рассказам остальных сокланов, что он просто играет. Не знаю почему, но уверен, что впечатление это если не ложное, то как минимум неполное. А в своих нынешних реалиях, подобные непонятки вызывают у меня настороженность и приступы паранойи.
   - Что-то ты больно мрачный, - осторожно заметил Симон, при моем приближении.
   - Зорг потребовал с меня две услуги за твой пропуск к Жемчужине, - кстати, о том, какой будет вторая я так и не спросил ведь. Зараза.
   - Настолько все сложно? - нахмурился клан-лидер.
   - Про вторую я забыл спросить, а первая в том, чтобы убить Бора - природного духа, - вздохнув, привалился спиной к дереву. Как-то быстро я устал, от такого короткого разговора. - По словам Зорга, ты этому медведю на один коготь.
   Симон прищурился, оглянувшись, на утопающий в тумане гигантский артефакт, с обмотавшимся вокруг него змеем.
   - Круто, - протянул он задумчиво и вновь повернулся ко мне. - Отказаться возможность есть?
   - Не знаю, наверное, - пожал я плечами. - Если согласимся, время на исполнение всего пять суток.
   - Круто, - повторил Симон и, поморщившись, качнул головой. - Ладно, пошли отсюда, по дороге подумаем, как быть дальше, с остальными посоветуемся.
   Понять его сомнения нетрудно - как правило, за сложные квесты полагается соответствующая награда. Плюс, задание выданное Зоргом в перспективе ведет к улучшению отношений не только с ним, а, возможно и с фракцией природных духов. Достаточно лакомый кусок, побороться за который имеет смысл. Главное, правильно оценить риски и последствия от согласия либо отказа.
   Дирижабль, доставивший нас сюда, никуда, разумеется, не подевался, так что и обратный путь сможем проделать хоть и в тесноте, зато быстро. Чуть больше шести часов, против четырех-пяти суток, в оба конца, если бы добираться пришлось по земле. На мои предложения продать хотя бы одного летуна, оба мага отделывались издевательскими ухмылками и заверениями в готовности в любой момент предоставить транспортное средство к моим услугам. Даже злиться на них всерьез не получалось, потому как я и сам на их месте продавать дирижабль не стал бы... А ответные предложения по обмену этих корыт на Дядю Степу уже с моей стороны вызывали усмешку.
   Втиснувшись в крошечную гондолу - хорошо еще без доспехов, иначе хрен бы вообще сюда поместился, я смог устроиться даже с относительным комфортом, хоть и не без зависти к более худощавому магу. Кстати вот тоже очередная игровая условность - дирижаблю, для приземления не нужно никаких причальных мачт, удерживающих растяжек и что там еще в реале для них требовалось. Тупо, вверх-вниз, как вертолет. Зато удобно.
   Выбравшийся из кабины гремлин, недовольно зыркнув в мою сторону, вежливо поклонился Симону и предупредил о готовности к взлету. Получил разрешение и торопливо удрал обратно к пилотам.
   Покосившись в иллюминатор, я не увидел там ровным счетом ничего нового и раздраженно отвернулся. Не то у меня нынче настроение, чтобы природой любоваться.
   Что ж, прикинем существующие расклады. Два природных духа - не уверен насчет "великих", но определенно очень сильных и я между ними. Конфликт, судя по обозначенному змеем сроку, если не неизбежен, то вероятность его велика и он вполне может затронуть мое владение. Конечно, хрен его знает, как там у этих существ междоусобные разборки происходят, но рисковать совершенно не хочется.
   А вообще, если подумать, ситуация складывается достаточно интересная. Меня не загнали с ходу в жесткие рамки обязательного квеста, когда тебя тупо ставят перед фактом, не давая возможности отказаться. Зорг даже время на раздумья дал, что впрочем, не гарантирует отсутствие неприятностей, если мой ответ ему не понравится. Но это опять же не обязательно и пока особой роли не играет. Куда важнее то, что у меня есть определенная свобода действий и, теоретически, я даже могу выбирать, к кому примкнуть, а то и вовсе попытаться остаться в стороне.
   Конечно, мои предположения очень даже могут оказаться ошибочными, но если действительно выбирать между этими двумя?.. Бор, за выполнение случайно взятого квеста, поднял мне силу и дал нейтральную репутацию с фракцией природных духов. Собственно на этом наше знакомство и завершилось, так что о характере медведя говорить что-либо преждевременно... А, нет, еще он моих крестьян, орудовавших в деревне не то что не тронул, даже не побеспокоил.
   В отличие от змея, который с ходу оторвал Магнусу голову, что в общем-то не показатель зловредности, на самом деле, но все равно неприятно. Да и вообще, общение с Зоргом мне уже откровенно поперек горла стоит. Сначала - отпилить голову богу ящериц, теперь вот того же Бора убить и неизвестно что еще потребует третьим. И все это лишь за просьбу подвинуться с артефакта, который ему отнюдь не принадлежит. Такое ощущение, что чешуйчатый решил из меня бесплатного слугу сделать.
   Я, конечно, пристрастен, но при таких раскладах медведь мне нравится куда больше. Хотя, допускаю, что хрен редьки может оказаться вовсе не слаще. Все же присутствие Зорга фактически под боком, изрядно напрягает, даже не его маловероятной агрессией, а... ну, не нравится мне этот гад! А еще, я очень злопамятный и ненавижу, когда мне угрожают.
   Вздохнув, снова покосился в иллюминатор - внизу проплывали горы, громадные, тяжеловесные и красивые. Мои. М-да. Ну что, себя убедил, можно теперь дальше планировать?
   Открыв интерфейс, быстро проглядел немногочисленные сообщения и ткнул в иконку патрульной галеры. Насколько помню, она утром еще должна была уйти вверх по реке, с грузом для гномьей крепости, а расписание рейсов выдерживается очень строго. Да, ушла уже. Досадно, переться в нижнюю долину на лодке совсем не вариант, слишком много уйдет времени в оба конца. Хотя и с галерой не намного быстрее получится.
   - Одолжишь мне дирижабль, ненадолго?
   Симон, все это время неподвижно сидевший с закрытыми глазами, посмотрел на меня.
   - Хочешь к медведю наведаться? - с ходу раскусил он мою идею. Задумчиво нахмурился, что-то прикидывая. - Один полетишь?
   - Кого-то еще брать, смысла нет, разве что в отдалении постоять, чтобы медведь не пришиб, - пожал я плечами. - Не факт, что он и со мной-то говорить станет, но попробовать стоит.
   - Если он откажется сам драться с Зоргом, все станет только хуже, - заметил Симон. И усмехнулся. - Но, ты прав, стоит попробовать. В одиночку мы против любого из них понесем слишком большие потери. А отказываться от такого квеста... жаба давит.
   - От змея награда вряд ли будет, - покачал я головой. - В прошлый раз он мне ничего не дал, правда там легче было. Хрен его знает, короче.
   - Тоже вариант, - вздохнул клан-лидер и поморщился. - Ладно, дирижабль я тебе дам, только постарайся не угробить его там.
  
   Приземлились мы неподалеку от тренировочных площадок, рядом с замком, где Симона уже дожидался оседланный конь, с охраной из рыцаря и троих оруженосцев. Клан-лидеру еще предстояло добираться до лагеря на той стороне реки, раз уж личный свой транспорт он мне на время передал.
   Выбравшись из тесной гондолы, я с огромным удовольствием потянулся всем телом и констатировал, что неплохо было бы пообедать, а то ведь уже второй час пополудни уже. А завтрак был так давно и неправда, общаться же с Бором на голодный желудок, отнюдь не признак большого ума. Голодным я туго соображаю, да и терпением не могу похвастаться.
   Так, а вот и мой коннетабль, да еще ив компании с сэром Кристианом, как же иначе, рыцарь меня в эту-то поездку не без сопротивления отпустил, так что вполне представляю, какой будет реакция на предстоящую вылазку. Ну, готовьтесь, уважаемые сэры, сейчас монарх будет вас немножко удивлять... Надеюсь не прибьете в благодарность.
   - Пойдемте господа, по дороге все обсудим, - не фиг время на разговоры впустую тратить, если хочу до ночи успеть вернуться.
   Пересказ недавних событий много времени не занял, даже до таверны добраться не успели. Не сказать, чтобы мое решение им понравилось, если честно, я и сам от него не в восторге. Собственно именно для того чтобы окончательно прояснить все резоны и определиться, стоит ли вообще ввязываться в конфликт между духами, и хочу пообщаться с Бором.
   - Господин командор, отправляться так далеко без охраны слишком рискованно, - сэр Кристиан остановился передо мной, загораживая дорогу. Знай я его чуть хуже, решил бы что он собирается мне врезать, очень уж мрачный и решительный вид был у рыцаря. Хотя и не поручусь, что подобные мысли в его голове совсем не мелькали.
   Сэр Мартин, пусть и молчал, но неодобрение на его лице было красноречивее любых слов. Думаю, если бы не дисциплинированность и вбитая в подкорку субординация, с этой парочки вполне сталось бы вырубить своего непутевого начальника и запереть куда-нибудь, чтобы глупостей не натворил.
   - Сэр Кристиан, вы можете предложить другой способ быстро попасть в нижнюю долину? - что поделать, работа у меня такая, заставлять нервничать начальника своей охраны. - Ждать возвращения патрульной галеры я не собираюсь, тем более что на ней путь в обе стороны займет слишком много времени.
   - Сир, в нижней долине сейчас нет ни одного нашего бойца, - не выдержал коннетабль, опередив рыцаря, собиравшегося, судя по всему, сказать что-то резкое. - Мы также не контролируем реку в том направлении, даже не знаем толком, кто там обитает, в то время как появление наших судов не прошло бесследно. Природный дух отнюдь не единственная угроза вашей безопасности, даже не главная, с ним хотя бы есть шанс договориться. В отличие от иных разумных.
   - Поверьте, сэр Мартин, о такой возможности я подумал в первую очередь, - давя раздражение, заверил паладина. Опыт самостоятельных вылазок у меня крайне скудный, зато чрезвычайно запоминающийся. Даже без абсолютной памяти, дарованной "срывом", невозможно было бы забыть, как собственноручно вспарываешь себе горло. - И, тем не менее, в нижнюю долину я отправлюсь один.
   Приказывать не пришлось, сами расступились, давая пройти. Не обращая на них больше внимания, двинулся к таверне, и без того уже на спор этот уйму времени потратил. А что немного жестче получилось, чем хотел, так ничего, переживут.
   Названные сэром Мартином риски, я обдумал в первую очередь. Не знаю что произойдет через пять суток, обозначенных Зоргом как крайний срок, но если я все же решу вмешаться в конфликт - на чьей бы то ни было стороне - нам однозначно понадобится люфт по времени. Просто чтобы успеть доставить войска в нужное место. До того же змея всадникам придется добираться почти двое суток от Ближнего перевала и это без учета времени на сбор и подготовку. Бор находится лишь немногим ближе, но при этом речного транспорта, в нужном количестве просто нет. Так что даже стой сейчас галера прямо у пирса, я все равно отправился бы на дирижабле, это минимум вчетверо быстрее.
   Брать же с собой того же сэра Кристиана я просто боюсь. Против медведя, если тот вдруг взбесится, рыцарь мне ничем не поможет, тупо сдохнет безо всякой пользы. Хоть и маловероятен такой вариант, но учитывать все равно приходится. То же самое и в случае если в долине окажется кто-то еще, агрессивный - как бы оно ни было неприятно, прикончить себя чтобы не попасть в плен я наверняка успею, но если рядом будет орденец... понятно, в общем.
  
   При взгляде сверху, долина напоминала гигантскую, овальную чашу, надколотую с одного края - выход к реке. Выстланная многоцветным одеялом трав и цветов, с плавными складками предгорий и редкими вкраплениями деревьев. Очень красиво и как-то по-домашнему уютно.
   Дирижабль сделал несколько кругов, давая возможность тщательно осмотреть местность, оставаясь в недосягаемости для возможных чужаков. Прятаться здесь, по сути, было и негде, разве что небольшой, десяток-полтора бойцов, группе, но на меня одного хватит и их, так что смотрел внимательно.
   Памятный холм, с уничтоженным Алтарем, нынче радовал глаз совершенной пустотой. Специально отправлял сюда церковников, освящать землю и рабочих, чтобы избавиться от остатков мерзости. Раздолбанные в хлам каменюки, не представляющие по заверениям священников уже никакой угрозы, тем не менее, все равно утопили в реке, равномерно раскидав на большом расстоянии. А после еще и хижину темного жреца раскатали по бревнышку и сожгли на хрен... Говорил ведь уже, что злопамятный.
   Высадив меня метрах в ста от крайних домов, дирижабль снова взлетел, медленно нарезая круги над деревней на приличной высоте. На всякий случай, мало ли что может случиться, а так хоть улететь успеют. Да и Симон наверняка сейчас через гремлинов наблюдает за происходящим. Тоже в своем роде, подстраховка.
   В облике деревни, с прошлого раза ничего особенно и не изменилось, правда, следы не такого давнего пребывания здесь людей были видны отчетливо. Рачительные крестьяне не только мародерством занимались, прибрав все, чему могли бы найти применение в собственном хозяйстве. Они также и порядок во дворах навели, убрав наметенные ветром листья и прочий мусор, заборы некоторые подновили, окна забрали ставнями. В общем, уходили с явным намерением не только вернуться, но и устроиться здесь вполне основательно. И оттого наверное, покинутая деревня больше не выглядела мертвой, не возникало того ощущения тоски и безнадежности, появляющегося в обжитых уже местах, из которых люди ушли навсегда.
   Выйдя на площадь, осмотрелся. Статуя медведя, разумеется, никуда не делась, так и стоит на прежнем месте. Крестьяне мой наказ, не приближаться, выполнили в точности, поэтому процесс наведения порядка площадь не затронул. Не то чтобы здесь так много мусора имелось, но по сравнению с остальными улочками, разница заметна...
   Так, хорош уже на всякую ерунду отвлекаться! Все равно разговора с медведем не избежать, иначе на кой я сюда приперся вообще, давай шагай вперед, Твое Величество. Тебя запомнят героем.
   Приблизившись к статуе, я остановился в нескольких шагах.
   - Бор, нам нужно поговорить.
   Ноль реакции, так и пялится вникуда пустым взглядом. Спит или тупо игнорит? А может вообще свалил куда-нибудь, вот блин хохма будет, долго мне здесь тогда придется торчать? Я почесал затылок, старательно давя нарастающее желание пнуть статую - растормошить-то, может и получится, только он ведь и в ответ двинуть может, и не отбрешешься потом, что пошутить хотел.
   - Зорг хочет, чтобы я тебя убил, - уж имя своего врага он должен знать. О, сработало.
   На месте статуи, за одно неуловимое мгновение, вдруг оказался медведь. Гигантский, раза в полтора, как минимум, больше своего тотема и очень недовольный, если судить по оскаленной морде и глухому рычанию. В трех шагах от меня... да ему даже приближаться не надо, итак лапой дотянется! В прошлый раз он явно меньше был размерами и настроен куда дружелюбнее.
   С шумом втянув носом воздух, Бор повел лобастой башкой, оглядываясь по сторонам, явно пытаясь высмотреть запрятавшихся убийц. После чего вновь уставился на меня.
   - Я здесь один и не собираюсь на тебя нападать, - ну, да, без брони и оружия-то, всю жизнь мечтал сойтись врукопашную с пещерным медведем. Впрочем, в данном случае мне никакое железо и не помогло бы.
   Склонив голову набок, Бор несколько секунд изучал меня внимательным взглядом, а потом фыркнул и уселся на задние лапы, сложив передние на животе. Довольно неприятно, скажу я вам, когда над тобой нависает такая махина... хотя титан все же побольше будет.
   - Интересно. И чего же ты хочешь? - с рычащими нотками в голосе, поинтересовался дух.
   - Предложение Зорга мне не нравится, как и он сам, если честно, - отойти бы на несколько шагов, чтобы не так сильно голову задирать, но хрен с ним, потерплю. - Потому и пришел к тебе.
   - Выгоду ищешь? - произнес медведь после недолгого молчания, уставившись на меня в упор. Не знаю, угрозы в голосе вроде бы не слышно, но все равно ощущение какое-то нехорошее от такого взгляда. - Выбираешь, чью сторону принять?
   - Скорее, хочу остаться при своем, - криво усмехнулся я в ответ. Обидно, конечно, но с его точки зрения все именно так и выглядит. - Зорг не собирается мне помогать в бою с тобой, а как он отреагирует на отказ, я не знаю.
   - Да никак, плевать ему на тебя, - фыркнул медведь. - Пока не наберешь достаточно сил, чтобы представлять угрозу, для змея ты не интересен.
   - А ты, значит, угрозу представляешь? - как-то странно у нас разговор идет, но, по крайней мере, идет, а не отмалчивается как чешуйчатый.
   - Обычная борьба за влияние, - Бор шевельнул лапой и слегка оскалил клыки, будто в усмешке. - Мы слишком близко находимся друг к другу, так что рано или поздно, все равно бы сцепились.
   Круто, чё. Если так прикинуть - титан, два портала один из которых в Инферно, алтарь Темного, некромант и вот эта парочка в соседях... Сдается мне, это все ни хрена не минимальная сложность.
   - Так что, нужна тебе моя помощь против Зорга? - а чего тянуть-то, именно для выяснения этого вопроса я и пришел. Еще бы от гаденького такого ощущения, будто я подлость совершаю - избавиться. Как ни крути, а змей в некоторой степени мне доверился.
   Медведь, с отчетливо видимым на морде сомнением посмотрел на меня, на дирижабль, как раз, над нами проплывавший и снова уставился мне в глаза.
   - Ритуал темного жреца сковывал и тянул из меня силы. После его смерти и уничтожения алтаря, я постепенно справился с воздействием, но силы, полностью, все еще не восстановил, - произнес Бор, напружинившись, словно перед рывком. - Если ты, паладин, поможешь мне избавиться от влияния темного ритуала, то рад буду видеть тебя своим союзником в бою с Зоргом.
   Тынц:
  

Вам предложено задание: Оказание помощи (Шаг первый).

Помогите природному духу восстановить свою силу.

Штраф за провал: ненависть с фракцией природных духов.

  
   Добить ослабленного врага, ход сам собой напрашивающийся. Интересно только, почему Зорг раньше не напал, ведь сколько времени уже прошло? Не меня же, в самом деле, дожидался. Впрочем, это так, пустое любопытство. Гораздо больше меня интересует сейчас другой вопрос.
   - А Зорг, за помощь тебе не попытается с меня шкуру содрать до того, как мы на него нападем?
   - До того - нет. А вот если я проиграю, тогда обязательно отомстит, - подавшись вперед, медведь опустился на все четыре лапы и приблизил свою морду к самому моему лицу, оскалив в усмешке желтоватые клыки. - Ну, так как?
   Это что, типа страховка такая, от предательства с моей стороны? Хотя доверять мне ему действительно вроде как не с чего... Но, все равно неприятно. Впрочем, на его месте, да еще в такой ситуации, очень сомневаюсь, что рискнул бы довериться хоть кому-нибудь. Так что, вместо ответа, просто согласился взять квест.
   - Какой у него уровень?
   - Двести седьмой.
   Оу... Интересно, сокланы меня сразу же куда подальше пошлют или для начала поизгаляются, рассказывая все что они думают об отдельно взятом паладине? Как-то я в этом моменте не подумал, мог бы и раньше спросить. Хотя, на окончательное решение это ведь не повлияло бы? Вот и нечего себе мозги компостировать. Без медведя, все равно на Зорга я не полез бы.
   - А у тебя?
   С интересом наблюдавший за моей реакцией на свои слова, Бор насмешливо фыркнул и отстранился, вновь усевшись на задние лапы. Не в тему, подумалось, что в такой позе он больше циркового медведя напоминает... огромного такого, сильно себе на уме. Куда-то не туда мои мысли направились.
   - Сто девяносто пятый.
   Ну, тоже круто, должен справиться. Наверное. Вообще, даже разница в пять уровней уже имеет значение, достаточно вспомнить первый штурм моего замка, да и иных примеров хватает. Но как с этим обстоят дела у природных духов, бес его знает. Опять же, для сравнения, Дядю Степу мое куцее войско ухайдакать сумело, так что не только характеристики решают, наличие мозга тоже приветствуется.
   А в отношении Зорга, едва проклюнувшиеся было ростки чувства вины, разом завяли. Чуть больше настойчивости и подставил бы он меня вместе с союзниками капитально. Медведя мы может и смогли завалить - что вообще-то не факт, но в любом случае, трупов он мог успеть напластать изрядно. Так что не прав Бор, змей нас уже угрозой воспринимает, а раз так, то и дергаться не имеет смысла, продолжаем, что задумано.
   Вообще-то, мое паладинское умение, для подобных случаев не очень подходит. Степень его воздействия, по сравнению с Ритуалом Очищения проводимым церковниками более узконаправленная и... агрессивная, что ли. Все же оно ориентировано в первую очередь именно на уничтожение, в то время как ритуал позволяет действовать гораздо тоньше и безопаснее. Но, раз уж я все равно уже здесь, то почему бы не попробовать, авось переживет.
   - Начнем? - предвкушающая ухмылка, сама собой, выползла на лицо.
   Медведь в ответ только оскалился, причем вышло это у него гораздо убедительнее, еще бы, с такой-то пастью, туда моя голова без труда поместится. Поднявшись на все лапы, Бор шагнул вперед и склонил голову, подставляя моим рукам огроменный лобешник.
   Отметив мимоходом, что на ощупь его шерсть от обычной ничем не отличается, отбросил посторонние мысли в сторону... сосредоточиться - Очищение!
  

Ваших сил недостаточно для использования данного умения.

  
   М-да, вот ведь зараза... Досадно.
   - Облом, - развел я руками под недовольным взглядом медведя. Как бы он мне сейчас срыв квеста не засчитал. - Придется церковников сюда тащить...
   Мгновенным движением, на которое я не то что среагировать, даже увидеть его не успел - Бор ткнул меня когтем в лоб. Скосив глаза вверх, невольно порадовался за себя, такого стойкого, сумевшего удержаться от испуга. Правда, неприятный холодок по спине скользнул... Вот и думай впредь, над кем собираешься подшучивать, чтобы на ответку не нарваться.
  

Получено разовое умение Призыв "Бора":

Природный дух даровал вам возможность единожды призвать Его.

Используйте полученную возможность с умом.

  
   - Не придется, - отстранившись, рыкнул медведь, глядя на меня без малейшего намека на веселье в черных глазах. - Вернешься к себе и воспользуешься умением. Расстояние значения не имеет.
   Если это не проявление доверия, то я - китайский летчик. Даже где-то завидно становится, глядя на такое мужество. Мне теперь, всего лишь нужно к Зоргу вернуться и призвать духа, а после только на расправу полюбоваться, да награду получить, если змееныш снизойдет до благодарности... Или нет?
   - Зорг однажды перемещался ко мне, сам - он может видеть, где я нахожусь? - своевременное воспоминание, конечно, и даже отбрехаться-то нечем - тупо забыл.
   - На тебе его метка. Также, как и моя теперь, - отозвался Бор. - Ориентируясь на нее, до тебя можно добраться откуда угодно... кроме, разве что, других миров, ну или защищенных специальными заклинаниями и артефактами мест. Но, там своя специфика. Наблюдать за тобой, с помощью метки - невозможно, даже определить, где именно ты находишься, не получится.
   Спокойно так все это произнес, словно и не рискует собственной шкурой - ненависть с фракцией духов, конечно, отстойно, но все равно не гарантия от предательства. Уважаю.
   Так, ладно, вроде бы со всем здесь разобрались, пора и валить уже, время к ночи близится, а дел на сегодня еще немало запланировано... А, нет, забыл. Привык уже эту деревню своей считать, в планах долгосрочных учел, людей для переселения отыскал, а вот мнением здешнего хозяина поинтересоваться как-то и забыл. Нехорошо могло получиться.
   - Ты не против, если здесь поселятся мои люди? - обведя руками окружавшие площадь дома, спросил я медведя.
   - Не против, - равнодушно отозвался тот.
   Хм, что-то уж очень быстро он определился, не понял, что ли?
   - У нас другая религия. Люди не будут тебе молиться, жертвы приносить и прочее, - осторожно уточнил я. Лично мне как бы и пофиг на все эти заморочки, не настолько религиозным духом пока пропитался, а вот подданные мои другое дело.
   - Твой народ не сможет дать мне силу, - помолчав, ответил Бор.
   Как-то так он это произнес - тоскливо и устало... Интересно, кто же все-таки жил здесь, если люди ему не подходят? Лучше, наверное, не спрашивать.
   - Часовню здесь можно будет поставить? - без нее основать новую деревню не получится, а как могут реагировать друг на друга две такие совершенно разные силы, я даже не представляю.
   Молчал Бор долго, не меньше минуты и на меня все это время не смотрел. Похоже, проблемы имеют место быть.
   - Если ты против, мы можем построить деревню в другой части долины.
   - Не нужно. Селитесь здесь, - вздохнув, мотнул головой медведь. - Часовню только устанавливайте на холме, где алтарь Темного стоял.
   Не сказать, чтобы близко, но сойдет. Надо будет на эту тему еще с церковниками пообщаться, чтобы никаких конфликтов не возникало. Да и с самим Бором тоже.
   - Годится. На этом тогда все, пока, я сейчас обратно отправляюсь, - глянув на время, прикинул, что дома буду около девяти вечера... в принципе, не так уж и поздно. - Вообще-то, ритуал можно прямо сегодня провести, пока доберусь, как раз все подготовят. Что думаешь?
   Бор, подумав несколько секунд, молча кивнул. Ну и хорошо, ему так тоже меньше нервотрепки в ожидании будет. А с сокланами, думаю, я смогу договориться.
  
   - Двести седьмой...
   Ха, а это действительно прикольно, понимаю теперь, какое у меня в тот момент лицо было. Особенно доставляет орочья физиономия Тиля, не слишком приспособленная к выражению ярких эмоций, ну, кроме ярости разве что. Впрочем, остальные от него не отстают - смесь обалдения, недоверия, предвкушения и какой-то восторженной опаски. Надо скрин сделать, подсуну им потом, пусть тоже на себя полюбуются. Симон, правда, из общего ряда выбивается, почти и не удивился, умник.
   - У Бора сто девяносто пятый, если что, - на всякий случай напомнил я им. - Танковать змея будет именно он, на нашу долю только атаковать остается, насколько сможем.
   - От магии толку будет... не много, - отозвался Магнус. Покосился на клан-лидера и неохотно поправился. - От моей, магии. Если и пробью защиту, вряд ли серьезный урон смогу нанести, у нас разница почти полтораста уровней.
   - Да мы и физикой ему ничего не сделаем, только бойцов зазря положим, - буркнул Гурон.
   - Вот и не будем их к нему тащить, - заговорил, наконец, Симон. - Призывами обойдемся: четырнадцать Архангелов, элементали, да плюс духи шаманов, должны справиться.
   Я надумал примерно то же, пока в замок летел, правда, есть маленькое уточнение.
   - Я прелатов в рощу к Зоргу не пущу, слишком опасно. Так что ориентируйтесь максимум на две минуты.
   - Ну, тоже не плохо, - с сомнением отозвался Магнус. Хех, деликатный какой - на самом деле это отвратительно, но как-либо изменить, увы, не получится. - Хотя медведю хилер не помешает, у меня есть пара лечащих заклинаний, но толку от них.
   Да и у остальных с этим не лучше. Магией Жизни никто из присутствующих не владеет, а аналогичные заклинания из других школ, с ней даже близко не стоят. Нет, будь уровень духов поменьше, эдак на сотню, то может и удалось бы чего-то изобразить общими усилиями, а так - без толку.
   - У моих шаманов есть призывы лечащих духов, только они слабые... Сильные у Сандара были, - мрачно добавил Гурон. Верховного шамана, демоны в буквальном смысле разорвали на куски, вместе с защищавшими его бойцами. И не все части тел удалось найти - в том месиве опознать что-либо было вообще нереально. Возможно из-за этого, воскресить героя не удалось не только свитком, даже мой Архангел лишь беспомощно развел руками.
   - Такие и у орков есть, - отозвался Тиль. - Может и хватит на медведя... А у него своих нет, ты не интересовался?
   - Не подумал, спросить нужно будет, - пожал я плечами, отметив, что народ уже втянулся в обсуждение. - Ну, так что, возражений нет, все согласны?
   - Согласны, - оглядев игроков, констатировал Симон.
   - Тогда пошли, все уже готово, - поднимаясь на ноги, сообщил я.
   - Только пусть он сначала квест всем выдаст, - добавил Тиль.
   Совещались мы в таверне на окраине города, мне просто влом стало тащиться в замок по возвращении. Сокланы, к тому моменту уже подтянулись на правый берег и как раз в этой таверне и тусовались, обеспечив хозяину наплыв любопытствующих посетителей.
   На поле, неподалеку от города, все действительно уже было подготовлено. Проводить ритуал в Храме, конечно, проще и удобнее, но сомневаюсь, что Бор обрадовался бы такому приглашению. Да и неизвестно как его присутствие может повлиять на главный Алтарь, все же природа их сил разная.
   Приготовления церковников, без внимания, разумеется, не остались. Оцепление выставлять не пришлось, слава богу, мои люди достаточно благоразумны, чтобы беспрекословно выполнять прямой приказ: "не приближаться". Но любопытство никуда не делось, тем более что издали наблюдать никто и не запрещал, а местность тут ровная. Так что на окраине города в данный момент присутствовало едва ли не все его население.
   Отец Бартоломео, в компании троих аколитов, занимавшийся непонятными манипуляциями с установленным на специальном постаменте малым Алтарем, при нашем приближении обернулся.
   - С возвращением, милорд, - недовольно покосившись на моих спутников, склонил голову прелат.
   - Добрый вечер, отец Бартоломео. Вижу у вас уже все готово... мощности Алтаря достаточно? - кивнув, все же уточнил я.
   - Не беспокойтесь на этот счет, милорд, - сухо улыбнулся старик, опустив ладонь на белоснежную поверхность артефакта. - В сегодняшнем ритуале он будет выступать проводником для силы храмового Алтаря, поэтому мощности хватит с лихвой.
   Это несказанно радует... Надеюсь, что никаких эксцессов не приключится, все же прелат достаточно благоразумен чтобы понимать, к каким последствиям может привести излишняя самодеятельность... Нет, никаких серьезных подозрений у меня нет, иначе и не позволил бы старику проводить этот ритуал. Просто слегка напрягает неприязненное отношение церковника к представителям других рас. Без фанатизма или расистских предубеждений - ну вот не любит он чужаков. Не знаю, может быть это последствия "гостеприимства" демонов, а может он всегда таким был, да и не важно, по сути. Сдерживать своих личных "тараканов", прелат умеет и на качестве выполняемой работы оно не сказывается.
   Вообще, пришлось серьезно поразмыслить над тем, к какой работе привлекать отца Бартоломео чтобы, с одной стороны, не обидеть необоснованным недоверием, а с другой иметь возможность держать его в поле зрения. В итоге, львиная доля обязанностей по работе с обоими Алтарями была взвалена именно на него. В силу имеющихся у героя некоторых специфических и не самых распространенных умений, которые отсутствовали у остальных моих прелатов, использовать артефакты он мог значительно эффективнее.
   Кстати, о Магической Эссенции и связанной с ней ситуации, отец Бартоломео уже в курсе. Глупо было бы пытаться скрыть подобное от священника, обладающего навыком "Обнаружить Скверну", и паранойей превосходящей даже мою собственную... М-да. Известие о том, что его Лорд отмечен Тьмой, отнюдь не привело прелата в восторг, однако же и кидаться в крайности отец Бартоломео не стал, что при его нескрываемой ненависти к темным и, особенно, сектантам из числа людей, многое значит. Разговор у нас на эту тему состоялся непростой, но по итогам прелат все же согласился, что уничтожать настолько редкий и ценный артефакт - когда тот извлекут из меня - не рационально. Тем более, что благодаря самому священнику теперь есть возможность выбраться в Империю Грифонов с ее гораздо более развитыми и мощными Алтарями Храмов.
   Ладно, хорош тянуть уже. Еще раз оглядевшись вокруг и не обнаружив ничего нового, я кивнул сокланам оставаться на месте и, под внимательными и настороженными взглядами всех присутствующих, отошел от Алтаря на десяток шагов и активировал Призыв.
   Несколько секунд ничего не происходило, только из списка доступных умений исчезла иконка навыка... А потом появился Бор. Мгновенно, без всяких видимых эффектов и совершенно беззвучно, просто возник в нескольких шагах от меня.
   Огромный медведь, настороженно повел головой, осматривая присутствующих и, не углядев видимо ничего подозрительного, уже спокойнее повернулся ко мне.
   - Все готово, - кивнул я на Алтарь возле которого замер отец Бартоломео. Что там в голове у прелата сейчас творилось, понятия не имею, но выглядел он совершенно невозмутимо. - Если не передумал, можем начинать.
   Бор чуть оскалил клыки в усмешке и неторопливо двинулся к Алтарю, остановившись, когда отец Бартоломео, стоявший по другую сторону, предупреждающе выставил вперед руку, едва не коснувшись медвежьего носа. Опустив ладони на поверхность артефакта, священник замер активируя интерфейс управления. Несколько томительно долгих секунд ничего не происходило...
   От Алтаря протянулась тонкая, яркая нить и, коснувшись Бора, мгновенно окутала его плотным коконом сияющей белым с золотом энергии, полностью скрыв от глаз многочисленных зрителей. По поверхности кокона перекатывались ясно видимые волны, создавая впечатление, что свет закручивается, уходя внутрь, под скрывающий суть происходящего покров.
   Очень красиво... И, судя по напряжению на лице отца Бартоломео, очень непросто. Ритуалы такого уровня обычно проводят от трех до четырех прелатов, распределяя нагрузку между собой. Сейчас же здесь присутствовали лишь трое аколитов, умений которых едва хватало лишь на то, чтобы не мешать герою, а о какой либо поддержке речи и вовсе не шло.
   Дело тут не в отсутствии подходящих помощников, а в банальном расчете... ну и еще упрямстве старика, настоявшего именно на таком составе. Проведение различных ритуалов не только приносит общественную пользу, но и дает прирост опыта и прокачку умений священникам. И чем сложнее обряды, тем, соответственно, лучше.
   У нас до недавнего времени, по этому направлению дела обстояли не очень хорошо, банально из-за нехватки средств и ресурсов. Просто для примера, сегодняшний ритуал обошелся в восемь тысяч золотом, четыре кристалла и четыре же меры самоцветов - по затратам он получается чуть выше среднего. Отец Бартоломео, вникнув в ситуацию, не ограничился высказыванием своего неудовольствия, а еще и внес предложения по реорганизации всего этого процесса. Ну, а инициатива, как обычно водится, наказуема.
   В график, составленный героем, я особо не вникал, хватило заверений отца Бенедикта, что в итоге эффективность прокачки и прелатов и аколитов заметно возрастет. Вот эти трое аколитов, к примеру, по завершении ритуала, получат опыта ровно на два уровня каждый. В то время как прелатам, самый "младший" из которых сейчас двадцать третьего уровня, достались бы сущие крохи.
   Спустя пять мину после начала, кокон света начал медленно истончаться и сквозь него стала проступать фигура медведя. Вполне себе живого и, судя по широченному оскалу на морде, очень довольному результатом. Дождавшись, когда сияние окончательно исчезнет, Бор фыркнул и, качнув огромной башкой, повернулся ко мне.
   Дзинь:
  

Оказание Помощи (шаг первый) - Завершено:

Могущество природного духа вновь при нем!

Шаг второй: Помочь Бору в уничтожении его врага!

Штраф за провал: ненависть с фракцией природных духов.

  
   Я с трудом подавил рвущийся наружу мат - до нового уровня не хватило совсем чуть-чуть! О-хо-хо... Зараза, где мне теперь оставшийся опыт добирать?.. В Инферно разве что? Издевательство какое-то...
   Тяжело вздохнув, двинулся к медведю, обо всей этой фигне можно и позднее поразмыслить, а сейчас пора приступать ко второму раунду переговоров и определяться с дальнейшими действиями.
  
   - Ну, что, все готовы? - уточнил Симон для проформы. И, не дожидаясь ответа, махнул рукой. - Двинули.
   Не знаю, о чем там сейчас думают сокланы, я же пытался задавить сомнения в принятом решении. Поздно как бы уже, вот она роща Зорга, в трехстах метрах всего. И, если уж хватило ума поставить на кон все, имей смелость идти до конца, не останавливайся в шаге от цели.
   За спиной, на небольшом холмике, с пронзительными завываниями камлали свои призывы шаманы, как раз нам времени дойти до поляны хватит. Маги элементалей огненных уже призвали, поэтому просто ожидали команды вместе с прелатами. А между всей этой "тряпочной" артиллерией и долбанной рощей, встали паладины - двадцать восемь человек, все кто у меня есть, включая двоих нанятых вчерашним утром...
   Если змеиный выродок победит и приползет мстить нападавшим, первыми его встретят именно паладины и, чем Великий Рандом не шутит, может быть даже сумеют добить покоцанного медведем урода. Шансов не так чтобы много... но если мы сейчас облажаемся, в моем владении не выживет никто, так что какая разница когда - сегодня или завтра... Такой вот я замечательный правитель, заботливый.
   До ведьмы добраться так и не успел, вместо этого, рано утром в воскресенье отправившись в Инферно. Где почти двенадцать часов ушло на геноцид крыс в пещере, чтобы добить этот злосчастный тридцать первый уровень! Вернулись лишь глубокой ночью, а уже утром пришлось выезжать во главе отряда и больше суток переться сюда.
   Кстати, собственная свита у обоих духов отсутствует, так что справляться придется без чьей-либо еще поддержки. Как и без Купола Антимагии - он просто бесполезен, разве что самим под ним спрятаться, но Зорг нас и без всякой магии на куски разорвет, а вот его защищать таким образом от атак элементалей и духов, было бы опрометчиво.
   Машинально коснувшись ладонью висевшего на перевязи через плечо арбалета, подумал, что будет обидно оставить его трофеем Зоргу. Гномы превзошли сами себя, умудрившись за сутки всего лишь, создать этот шедевр кузнечного и оружейного мастерства. Который был еще и дополнительно зачарован Корином, как и два десятка болтов, пробивающих насквозь даже нагрудник моей брони. Чешуя змея, по идее, если и крепче, то не намного. Правда остаются сомнения на счет силы урона... но, честно говоря, вряд ли мы все впятером сумеем перебить атаку медведя.
   Зайдя под тень деревьев, остановились. Поляна отсюда уже легко просматривалась, давая возможность увидеть Зорга, все так же обмотанного вокруг артефакта. Если он и обратил внимание на наше появление, то никак этого не демонстрировал.
   Сняв с плеча арбалет, навел его на голову змея и оглянулся на расходящихся широким полукругом сокланов, получив в ответ молчаливые кивки. Ну, что, понеслась душа в Рай! Призыв...
   Дзанг! Арбалетный болт врезался в распахнувшуюся глазницу чудовища и бесславно отскочил, не сумев даже поцарапать! Рядом, с таким же результатом отлетела стрела Гурона. А Зорг, не удостоив нас даже взглядом, с пробирающим до костей шипением воздвигся над Жемчужиной, глядя на появившегося напротив него врага.
   Медведь... я считал, что он был огромным во время нашей встречи в долине?! Да ни хрена подобного. Явившийся на мой зов монстр сейчас мог бы поспорить размерами с титаном и без труда выиграть!
   Они замерли, уставившись друг на друга, буквально на долю мгновения... и одновременно атаковали. Шерсть медведя полыхнула багровым отсветом и под оглушительный рык с него сорвалась ярко-красная тень, метнувшаяся на встречу выплюнутому змеем гнилостно-желтому сгустку...
   Грохот, вспышка и чудовищным ударом взрывной волны меня просто снесло, впечатав в дерево.
   - Сей-кха-ча-ас! - выдавил я в интерфейс, пытаясь загнать воздух обратно в легкие. Арбалет куда-то подевался, в руке только кусок ремня, поляна вся в пыли и дыму, из которого несется бешеный вой и рычание, да угадываются силуэты сцепившихся насмерть монстров.
   За спиной вдруг отчаянно и угрожающе заскрипело, а земля подо мной зашевелилась, пытаясь сбросить с себя. Перекатившись в сторону, успел увидеть взметнувшиеся вверх, словно огромные щупальца, корни и шарахнулся назад, убираясь из-под удара. Ожившее дерево, с разъяренным скрипом потянулось следом, а мне пришлось уворачиваться уже от второго голема. Вся эта сраная роща превратилась в обозленных и очень шустрых врагов!
   Сдернув со спины щит, отбил им удар корня, умудрившись устоять на ногах, и потянул из ножен меч. Божественная Защита, Пламя Души! Огненное Копье в ближайшего голема, заставило того протестующее заскрипеть, не нравится, тварь! Пламенеющий клинок рубил зачарованную деревяшку ничуть не хуже чем плоть демонов, выжигая поддерживающую ее существование магию. Сука!..
   Земля вспучивалась повсюду, выпуская наружу гибкие и очень быстрые корни, один из которых едва не оторвал мне ногу. Таймер отката заклинаний, падла, никуда не торопился, а вокруг уже плюнуть некуда, везде эти големы. Немного в стороне появился вихрь и мгновенно расширился, раздирая ожившие деревья в щепки. Похоже, кто-то из магов умудрился до сих пор не сдохнуть...
   Я отпрыгнул назад, закрываясь щитом от огненного вала, накрывшего сунувшихся было за мной големов. Вокруг, по всей роще, воцарился натуральный огненный ад - добравшиеся, наконец-то, до нас элементали с духами шаманов, разошлись вовсю. А вслед за ними, с неба обрушились Архангелы.
   - Змея рубите! - надсаживая горло, заорал я.
   За спиной вдруг раздался оглушительный треск и, оглянувшись, увидел как надсадно воющий Зорг, выдрал свой хвост из дерева и тут же рубанул им через всю поляну, снося всех, кто оказался на пути. Только и успел за щитом сжаться, как в него будто таран врезался...
   Очнулся я в куче деревянных ошметков оставшихся от големов, даже пытавшихся еще дергаться. Перед глазами все плыло, а в ушах оглушительными барабанами колотился пульс. На попытку шевельнуться, левая часть тела отозвалась резкой болью, мгновенно разогнав туман в голове и заставив обратить внимание на звуки вокруг. Судя по которым, ничего еще не закончилось!.. Кольцо! Волна исцеления пробежалась по телу, принося некоторое облегчение, в левой руке что-то хрустнуло и боль, вцепившаяся в нее клещами, немного отступила.
   С трудом приподнявшись, огляделся вокруг.
   Зорг, похожий на чудовищную гидру из-за торчавших из его тела призрачных, змеиных голов, мертвой хваткой вцепился в медведя. На оставшихся четверых - из шестнадцати! - Архангелов, кромсающих его плоть огненными мечами, он уже даже не реагировал. Бешено ревущий клубок из тел катался по земле, расшвыривая всех, кто не успел убраться с дороги.
   Не нашарив рядом с собой меч, выругался и, стряхнув с левой руки обломки щита, потянулся за ритуальным ножом. Прикосновение к рукоятке мгновенно обожгло выключением всех активных навыков, но это херня, главное до Зорга успеть добраться... Лишь бы только клинок выдержал, не сломался!
   Выбраться из груды веток и щепок, в которые превратились после удара змея големы, удалось только со второй попытки. Вот только сделать я уже ничего не успел.
   Бор, сомкнув клыки на башке змея, вцепился когтями ему в шею и с глухим рыком оторвал нижнюю челюсть. Еще одно молниеносное движение и череп Зорга затрещал, сминаемый могучими лапами... Все, сдох!
   Перед глазами выскочили окошки системных сообщений. Два уровня, как с куста - только за то, что постоял в сторонке, офигеть вообще. Сила, Выносливость, выбор... а, потом все! Открыв карту, убедился, что ни до кого из моих прелатов, Зорг добраться не успел, все живы и здоровы. Им даже опыт дали, так же по два уровня каждому, зашибись вообще. А вот паладинов система обломала, слишком далеко они находились от места боя... О, Архангелы исчезли.
   Роща перестала существовать. Поваленные деревья, разломанные и перекрученные под немыслимыми углами, образовали натуральный завал, коптящий дымом, по которому еще нужно было как-то пробираться. И неизвестно куда подевалась Жемчужина, надеюсь ее не раздолбали во время этого эпического сражения. Еще и арбалет с мечом искать...
   Бор, весь заляпанный кровью и какой-то ободранный, возвышался надо всем этим кошмаром и, словно пылесос, втягивал разинутой пастью истаивающие желтоватой дымкой останки змея. Жаль, я бы не отказался чешуйчатого на ингредиенты разобрать, но, не отбирать же у мохнатого честно им заслуженную добычу. Сам-то он делиться, похоже, не собирается.
   Сожрав змея и, попутно восстановив свое здоровье, Бор с видимым наслаждением потянулся и, наконец-таки, соизволил оглядеться вокруг. Глухо прорычав что-то неразборчивое, гигантский медведь ударил передними лапами по земле и весь окружающий бурелом просто разметало, освободив открытое пространство. И, видимо, удовлетворившись результатом, дух начал уменьшаться возвращаясь к привычным размерам.
   На удивление, никто из сокланов не помер - я-то понятно, Божественная Защита рулит! - а вот как те же маги умудрились выжить, загадка. Махнув им рукой, я направился к медведю, забирать честно заработанную награду... Интересно, кому-нибудь из игроков удалось превзойти мою эффективность в этом бою?
   Бор, понаблюдав за нашим приближением, нетерпеливо рыкнул, и...
  

Получено умение Отложенный Опыт 1:

20% опыта, набранного сверх лимита, переносится на следующий день.

  
   От желания немедленно заорать что-нибудь радостно-матерное, меня удержал только приступ паранойи - порадоваться можно и потом, подальше от любопытных взглядов сокланов... Но, прокачиваемое умение, убирающее этот долбанный, проклятый, дебильный, раздражающий порог опыта!.. Уже на четвертом уровне оно будет давать 50% сверх лимита и только с пятого начнет увеличиваться лишь на один процент. Все равно круто!.. Блин, как вспомню сколько опыта мимо меня за всю эту войну пролетело, сразу настроение портится.
   Судя по довольным лицам сокланов, обделенными они тоже не остались. Интересно, Бор и им выдал это умение? Если так, то... то наплевать! Меня сейчас гораздо больше волнует другое - я завтра этот сверх лимитный опыт получу вообще? А если сейчас подниму уровень умения?.. Зараза, до полуночи еще несколько часов, я же мозгами двинусь от ожидания!
   Призвав орла, подкинул недовольного птица вверх и открыл карту. Давай парень, ищи мою Жемчужину. Надеюсь, она все же уцелела.
   Глава 4
   Взрывом, влепившейся в щит Шаровой Молнии, паладина отбросило назад и протащило по земле, безвольной куклой. Напарника задело лишь краем, но его это уже не спасло - ринувшийся следом титан с размаху вколотил молот в подставленный щит. Выдержать такой удар без истраченной на взрыв Божественной Защиты, было абсолютно нереально - паладина просто снесло. А титан, не торопясь добивать раненых, развернулся навстречу оставшейся паре.
   Сэр Константин и сэр Кейн, продержались под бешеным натиском гиганта всего лишь восемь секунд, даже умудрившись несколько раз зацепить его. Но, не более того.
   М-да, выходить вчетвером против титана, для паладинов все еще рулетка, "пятьдесят на пятьдесят" - сработает Божественная Защита или нет. Но, даже в первом случае, гигант, как правило, успевает забрать с собой одного - двоих, все-таки остановить рывок Дяди Степы, при такой разнице в размерах, невозможно. Хотя, иногда паладины даже при неудаче умудряются свести бой к ничьей - то есть, все умерли. Но явно не в сегодняшнем бою.
   А вот уже впятером, получается "раскатывать" титана вполне уверенно, зачастую и вовсе обходясь без потерь. Дядя Степа, не смотря на всю свою немереную крутизну, с такими вот невысокими, но при этом не менее проворными чем он сам, противниками, справляется значительно хуже... А пинаться в бою с паладинами отучился уже после второй попытки, когда ему едва не отрубили ноги, так что теперь предпочитает держать на расстоянии либо сразу давить всем весом.
   Я хлопнул ладонями по перилам ограждения, на которые опирался, наблюдая за спаррингом, и легко перепрыгнул через него. Пора и мне самому поразмяться... только не против титана! При моем тридцать четвертом уровне, против его тридцать первого, разница в характеристиках настолько в пользу Дяди Степы, что ловить бедному Лорду там просто нечего. Ни с оружием, ни даже с магией - я тупо не смогу продавить его защиту. На нем даже Сфера Удушения держится всего лишь секунду! Поганец, зная как она действует и не пытается содрать ее ручками, а просто ждет... после чего с особенным наслаждением закапывает меня в песок ристалища. Что, безусловно, поднимает настроение всем зрителям, но мало что дает мне в плане личного развития.
   Против паладинов, вообще-то точно такая же фигня получается, разве что они не позволяют себе прилюдно позорить собственного Лорда. А так, что есть у меня магия, что нет ее - все одно ни хрена сделать не успеваю. Это, разумеется, если не тренировочный спарринг устраивать, а драться в полную силу, без ограничений. Сразу чувствуешь, насколько же противник превосходит тебя во всем. Очень, знаете ли помогает не зазвездиться от собственной крутизны.
   - Пойдемте, сэр Кристиан, - окликнул я рыцаря и демонстративно развел руками в ответ на предвкушающий взгляд титана. Не буду я с тобой тренироваться, народ здесь и без того не скучает сегодня.
   Дядя Степа, после четырех подряд боев с паладинами, во всех из которых он победил и был бы не против проделать это еще пару десятков раз, скривился разочарованно, но ристалище покинул. Сегодня у него под рукой не оказалось бешеного Торлейфа, умудрившегося в плане невменяемости переплюнуть даже отмороженных орков. Признавать, что один на один справиться с титаном не сможет, викинг не желал, в результате чего за вчерашний день эта парочка провела боев столько же, сколько все остальные тренировавшиеся вместе взятые... Хотя, я думаю, что берсерку было просто в кайф рубиться насмерть, не оглядываясь на Тиля, запретившего вырезать на тренировках своих орков.
   Сэр Кристиан, не спеша двинулся следом за мной. Как-то так получилось, что тренировался я почти всегда именно с орденцем. С коннетаблем, в силу загруженности работой последнего, пересекаться на ристалище удавалось не часто, а сэр Кристиан вот он, всегда рядом. Из-за увеличившегося количества прокачанных паладинов, рыцарь потерял свое третье место в негласном рейтинге самых крутых бойцов моего владения. Что, насколько я сумел понять, его абсолютно не волновало - вот ведь странный человек! Однако приобретенные навыки никуда не девались, так что наставником он по-прежнему оставался превосходным... И слишком уж часто уделывал меня, даже с магией, чисто за счет подавляющего превосходства в фехтовальном мастерстве.
   Не сказать, что я такой уж слабый - с оруженосцами, уровня до двадцатого, вполне на равных дерусь, даже иногда побеждаю. Абсолютная память оказалась очень хорошим подспорьем в обучении владению оружием, особенно с учетом тотальной нехватки свободного времени для тренировок. До настоящего мастерства, пока что еще расти и расти, но тенденция определенно радует.
   - Я нападаю, - перекинув со спины щит в левую руку, потянул из ножен меч. Обороняться от атак рыцаря у меня получается чуть лучше, а вот с собственным нападением почему-то не ладится, так что сегодня будем отрабатывать его.
   Мои попытки прощупать его оборону, рыцарь игнорировал, либо мягко отводил клинок в сторону, успевая еще и обозначить контратаку. Финтить же и заманивать в ловушки гиблое дело, сэр Кристиан все мои уловки насквозь видит и не забывает комментировать, объясняя что я в который раз сделал не так...
   - Не торопитесь, сир, - чуть более резким, чем обычно голосом произнес рыцарь. Моя попытка зажать его меч между кромкой щита и своим клинком, едва не оставила меня без глаза.
   Коротко кивнув, я отшагнул назад и вновь изготовился к атаке. И ведь так раз за разом, притом что все помню и понимаю! Стоит рыцарю обозначить дыру в защите и я на рефлексе пытаюсь ею воспользоваться, за что немедленно следует расплата. Это вот оборотная сторона идеальной памяти, с быстрой наработкой этих самых рефлексов. Сила и начальные навыки уже есть, а вот понимания когда и как их использовать, пока не добился.
   Терпения сэра Кристиана, как всегда, хватило ненадолго, так что от обозначения ударов, он очень быстро перешел к ним самим. Действенный метод, надо отметить - когда тебе в колено или локоть врубается чужой меч, тело уже вперед тупого мозга начинает двигаться так, как от него и требуют.
  
   Отец Бартоломео вернулся только к вечеру, верхом, что примечательно, хотя ожидали его лишь завтра утром, причем вместе с патрульной галерой, на которой он и покинул город. Сигналов никаких тревожных от капитана не поступало, а значит такое решение чистая самодеятельность героя.
   - Присаживайтесь, отец Бартоломео, - кивнув на приветствие вошедшего в кабинет прелата, указал я на кресло. - Как все прошло?
   - Благодарю милорд, - присаживаясь, отозвался священник. В доспехах он двигался все еще неловко, сказывалась нехватка практики, зато смотрелся брутально, общей суровостью физиономии весьма напоминая мне сэра Мартина. - С Фортом ожидаемо пришлось повозиться. Как я и предупреждал, дерево не самый лучший материал для удержания Благословений такой силы. В лучшем случае через месяц они начнут ослабевать, даже при регулярных обрядах укрепления.
   - Выстроить полностью каменный форт, за такой срок мы бы не успели в любом случае, - уже дежурно возразил я, на что прелат лишь плечами пожал. Ну да, отмазка так себе, но иногда за срочность приходится расплачиваться качеством. - Перестройку укреплений можно вести постепенно, а действующий форт нужен уже сейчас.
   - Да я и не спорю, - съехал с темы церковник. - В остальном же никаких проблем не возникло, необходимый опыт у всех имелся, так что задачи получились, можно сказать, рутинные. По результату предсказывать не берусь, но думаю процентов на семьдесят, может и больше, это станет видно уже впоследствии.
   А без участия в обрядах отца Бартоломео, их эффективность обычно колебалась в районе сорока-пятидесяти процентов. Круто, что тут еще можно сказать, вот что значит наличие профильных умений и ведь дальше они будут только расти, по мере использования. Фактически, прелат одним вот этим рейдом сделал для развития моего владения лишь немногим меньше, чем прочие церковники до него. Да, сравнивать таким образом их деятельность неправильно и не точно, но тем не менее...
   За минувшую неделю, строители успели возвести не только форт, но также и обе деревни - рядом с ним и возле Дальнего Лагеря. И если во вторую новые жители переселились сразу же как были поставлены дома, то с первой пришлось ждать окончания строительства. Кстати, деревни уже получили собственное обозначение на моей карте и назывались, соответственно - Форт и Дальняя. И я тут ни причем совершенно, исключительно фантазия самих деревенских.
   Второй по важности задачей стоявшей перед отцом Бартоломео, после наложения Благословений на землю и людей, было освящение построенных в обеих деревнях часовен. Обряд, в принципе, не обязательный, но крайне желательный если вы хотите увеличить приток энергии к храмовому Алтарю. Ну и избавить подданных от необходимости постоянно мотаться в город за каждым мелким благословением. Присматривать за часовнями будут аколиты, посменно.
   - Вы отлично справились, отец Бартоломео, - дослушав доклад прелата, сообщил я. Какие бы там опасения на его счет, в моей голове не крутились, дело свое старик знает туго. - Можете идти. И не забудьте, завтра в полдень начнем взламывать портал в пещере, так что будьте готовы.
   Устало кивнув, прелат удалился.
   М-да... Этот портал, если честно, меня уже раздражает - столько дел из-за него пришлось отложить! Сокланы, как с ума посходили, соревнуясь в фантазиях на тему того, что нас ждет по ту сторону. Словно не из Инферно только что вернулись... Нет, если уж совсем честно, то и у меня в мыслях периодически возникают радужные картины, с горами сокровищ, толпами Архангелов, желающих навсегда присоединиться к моей армии и прочего, не менее замечательного... Но ведь все планы насмарку!
   Симон нужный свиток притащил из своего замка еще на прошлой неделе, однако сразу же соваться в портал мы не рискнули. Сначала нужно убедиться, что к нам из Инферно не вылезут проблемы в самый не подходящий момент. Так что, одновременно с развитием обоих орочьих замков, всеми наличными силами проводили разведку окружающих территорий. Шесть моих воров там тоже поучаствовали. В итоге, никого так и не нашли. Либо в радиусе двухсот километров и вправду нет никаких замков, либо мы слепые. Надеюсь, что все же первое.
   К ведьме я так и не выбрался. Поначалу никак не удавалось подобрать удобное время, да и возможность, чтобы не особенно привлекать внимание сокланов. А сейчас уже и смысла нет. Разбираться с этой осточертевшей мне уже Эссенцией, буду в Империи, с помощью тамошних священников. И, да, я сообразил все же, как мне вернуться домой.
   Для перемещений по территории Империи, да и любого другого государства НПС, используются свитки порталов. Одиночные, групповые, какие угодно. Маги, которые их рисуют, сидят не во всех городах, поэтому цены при путешествии из какой-нибудь Тмутаракани в столицу и обратно, могут различаться чуть ли не на порядок. Отдавать такую плюшку в жадные ручки игроков, понятное дело никто не стал, однако портал в нужное конкретно тебе место, можно просто заказать, были бы координаты.
   В моей голове эти самые координаты имеются, вот только достать их способен лишь опытный маг школы Разума, которых в той же самой столице, отыскать не сложно. Обойдется все это, конечно, в копеечку, но тут уж не до скряжничества.
   Хоть и неприятно, что так долго соображал на эту тему, но в конце-то концов, все же додумался. А вот почему отец Бартоломео, всю жизнь проживший в Империи, не вспомнил о таком способе перемещения, это уже вопрос.
   А выбираться в Империю нужно и, желательно, как можно быстрее. Победу над демонами, мне зачли как выполнение скрытого квеста на развитие Ордена Меча. Магистр использовал все имеющиеся у него в распоряжении возможности, все накопленное влияние и, подозреваю, влез в немалые долги, но сумел добиться своего. Ордену Меча, официально присвоен следующий ранг. И нельзя сказать, что незаслуженно - присланные мне в подкрепление бойцы проявили себя с самой лучшей стороны. Ну и тот факт, что я являюсь командором, тоже забывать не следует.
   На самом деле, совершенное магистром дело, вполне себе тянет на подвиг. Кроме шуток. Теперь, разрешенное ордену количество простых бойцов, фактически удвоилось - с восьмисот, до полутора тысяч человек. А братьев-рыцарей - до восьмидесяти, с четырех десятков. Для сравнения - количество войск, доступных наместнику провинции, составляет ровно тысячу. И еще примерно столько же может выставить поместное ополчение, состоящее из рыцарских дружин.
   Разумеется, усиление произойдет не сразу - у ордена просто нет в достаточном количестве свободных средств и ресурсов, чтобы совершить такой рывок в короткие сроки. Даже притом, что финансирование со стороны казны тоже увеличится. Однако, уверен, магистр приложит все силы, чтобы вернуть ордену прежнее влияния, превратив его в серьезного игрока, пусть и периферийного. И я намерен не только получить причитающуюся награду, но и самым активным образом участвовать в развитии Ордена Меча, а это возможно только там, в Империи. Так что пора выбираться уже из своего владения.
  
   Сгонять к пещере всех имеющихся свободных бойцов посчитали нецелесообразным. Сотни вполне хватит для удержания портала, если с той стороны полезет что-нибудь ужасное. А дальше - лагерь в двух шагах, так что вломить сможем кому угодно. Правда, что делать если это самое "ужасное" поступит аналогично со своей стороны, пока неясно. Заполучить под боком сразу два беспокойных портала, мне совсем не хочется. Ну, да, будем надеяться, что искин все это придумывавший, все же не настолько злобный шутник, как я о нем думаю иногда.
   Четыре прелата, и десять аколитов, под руководством Отца Бартоломео, "сливали" ману и очки святости на бафы и благословения. Гильдия Магов меня разочаровала, прямо скажем - на три уровня всего лишь два массовых заклинания, Сопротивление Магии Воды и Проворство. Остальные десять только одиночные и Могущества среди них нет, к сожалению. Нет, заклинания отнюдь не плохие, но все же достаточно ситуативные, да и по силе уступают благословениям. Так что даже и не знаю, четырем прелатам я книги магии купил, а вот дальше уже сомневаюсь, есть ли вообще смысл тратить деньги.
   Симон, на которого совместными усилиями навесили столько магических щитов, что как минимум один удар любой дряни, которая может его атаковать, должен пережить - подошел к портальной арке. Несколько секунд на активацию свитка и из сведенных вместе ладоней мага, прямо в ее центр ударил серого цвета луч, словно упершийся в невидимую преграду, мгновенно пошедшую волнами от точки удара. Пространство внутри арки уже не было прозрачным, мутнея с каждой секундой, серая пленка растекалась по... не знаю, пространственной дыре?
   Слабая вспышка и в раме портала заклубился серый туман, мгновенно истаивавший вырываясь за ее пределы.
   Отскочивший назад Симон, несколько секунд настороженно наблюдал за активированным порталом, после чего отдал приказ ждавшему под невидимостью ассасину. Туман закрутился спиралью, показывая, что разведчик успешно прошел и вновь хаотично заклубился.
   - Горы, небольшая долина... пусто, никого нет, - произнес отошедший к нам клан-лидер, наблюдая за ассасином через интерфейс. - Можем проходить.
   - Дядя Степа, ты первый, от портала не удаляться! - приказал я нетерпеливо покачивавшему молотом титану. - Остальным, вперед.
   Гурон сегодня в игре отсутствовал, а Тиль остался присматривать за замками, так что командование отрядом повесили на меня, формально, потому что в случае боя, приказы будет отдавать сэр Мартин. У Симона, для такой должности, подходящих умений нет.
   Вслед за нырнувшим в портал титаном, двинулись и остальные. Ощущения при проходе через туман, ничем особенным не отличались, разве что не видно ничего совершенно, да и то продлилось это лишь около секунды. Следующий шаг я сделал уже на той стороне.
   Крохотная, метров шестьдесят в самом широком месте и едва ли сотню в длину, каменистая долина, без единого намека на растительность, выглядела уныло и неприветливо. Портальная арка выглядела точно такой же, как и с нашей стороны, только постамента не было, вместо него расчищенный от камней участок скального основания. Скалы нависали со всех сторон, оставляя в пределах видимости лишь пару проходов, на западе и севере. А еще, было очень холодно, что не удивительно - если верить глобальной карте, находились мы сейчас далеко на севере, почти у самой границы созданных территорий.
   Оглянувшись на бойцов, выходивших из портала, я довольно усмехнулся. За прошедшее время, паладины вместе с героями, сумели вбить необходимое понимание дисциплины даже в отмороженных на всю голову орков. В результате чего, зеленые сейчас вполне четко и без задержек выстраивались, занимая круговую оборону и прикрывая моих арбалетчиков. Надеюсь, точно так же - сообразно приказам, они будут действовать и в случае срочной эвакуации, а не ломанутся сразу всей толпой в портал...
   Сэр Кристиан, прикоснувшись к моему плечу, кивнул на титана, отошедшего от портала метров на тридцать. Дядя Степа, нервно постукивая молотом по правой ладони, неотрывно смотрел в сторону северного прохода. Напряженно так. Вот только я там ничего и никого не наблюдаю.
   - К бою, - обернувшись к сэру Мартину, приказал на всякий случай и, призвав орла, подбросил его в воздух.
   Так, а вот это уже интересно... я покосился на титана. Впереди, километрах в двенадцати, начиналось подножие огромной горы, всю плоскую вершину которой, занимало воистину титаническое строение. По архитектуре очень похоже на древнегреческие храмы, с обилием белоснежных колонн по всему фасаду. Мы бы его даже увидели, если бы не окружающие долину скалы.
   - Что это? - остановившись в нескольких шагах, спросил я. Дядя Степа, отчетливо вздрогнув, быстро глянул на меня и снова уставился на север. На приблизившегося Симона, он внимание вообще не обратил.
   Помолчав с полминуты, титан повесил молот обратно на пояс и еле слышно вздохнул, чуть расслабившись.
   - Храм Мертвых Героев, - произнес он. - Память о сильнейших из моего народа.
   - Мы сможем к нему подойти, там опасно? - осторожно уточнил я. Сердце зашлось в сумасшедшем ритме, но верить в удачу было попросту страшно, по многим причинам. Одна из которых с сосредоточенным вниманием стояла всего в паре шагов от меня.
   - Рискни, - зло усмехнулся титан. И сразу нахмурился, с подозрением покосившись на меня. - Хотя, ты наверное сможешь.
   - Потому что я твой Лорд? - Дядя Степа на вопрос только скривился раздраженно и промолчал. Интересно, а раньше недовольства своим статусом он не выказывал. - Ладно, замнем для ясности. Я так понимаю, ты хочешь туда наведаться?
   - Хочешь со мной? - неожиданно серьезно спросил титан, глядя в упор. На мой кивок, он, помолчав, ответил. - Это может быть опасно... И твое бессмертие, если что-то произойдет, не поможет.
   - Я не смогу возродиться на своей точке? - медленно, не спуская глаз с титана, спросил я. И он кивнул в ответ!
   Ох... Знает ведь чем напугать, но, что самое неприятное, Дядя Степа сказал это вовсе не для того, чтобы от меня отвязаться. Он вообще врать не любит, не в серьезных вещах. А, значит, в этом Храме Мертвых Героев, на самом деле может осуществиться мой самый жуткий кошмар.
   Я буквально спиной ощущал взгляды моих ненаглядных сэров, услышавших такие "замечательные" новости. Боюсь, уговоры в этом случае будут бесполезны, упрямства им не занимать. А еще Симон смотрит так внимательно, выжидающе... все-таки прав я был, догадался он уже о том, что со мной приключилось.
   Идти - не идти? Нарываться на возможный плен и все то, что за ним последует или же забить на вероятную удачу, поберечься. Жизнь ведь длинная впереди, обрести силу можно и другими путями, развиваться спокойно. Не стоит оно все этого риска!
   - Пойдем, - чувствуя, как на лицо выползает злобный оскал, приказал я. Отступить, говорите? Отдать то, что может... нет - Должно! Принадлежать! Мне!? Хрена там. Взобраться на самую вершину, не рискуя - невозможно.
   И, в ответ, серьезное выражение на лице Дяди Степы уступило место довольной усмешке. Титаны по праву считаются самыми воинственными и упертыми разумными в этом сумасшедшем мире. И никогда они не будут служить тем, кого не уважают.
   Тратить время на уговоры, я не стал, надоело уже если честно. Прямого приказа, сэр Мартин и сэр Кристиан, ослушаться не посмели. Не знаю, что сломается первым их упрямство или же мое безрассудство, но порог, судя по всему уже близок. Очень не хочется разрушать сложившееся между нами доверие и взаимоуважение, подчиненных у меня достаточно, а вот таких, наиболее близких к дружбе отношений, больше и нет фактически. Тяжко быть лордом.
   Отдав последние распоряжения, оставил вместо себя командовать Симона и двинулся следом за титаном. Снимать доспехи не стал - идти на встречу с... кто бы там ни был, в одном лишь тельнике, это будет не очень представительно, как мне кажется. Ну, а раз броня на мне, то и меч оставлять, смысла нет, хоть и не спасет он в случае чего. Артефакты же снимать было просто лень, да и стыдно немного - кольца ифритов, не смотря на хорошую прибавку к урону огнем, на мужских руках смотрелись дико и отдавали этим самым... нехорошим. Серьги я и вовсе не рискнул надевать. Надо будет заказать мастеру Корину нормальную бижутерию и скопировать все эффекты, может и улучшить удастся, если материал хороший подобрать. А золото разрушится и наплевать, не так уж его много по весу в артефактах этих.
   Чтобы угнаться за Дядей Степой, пришлось скастовать на себя Проворство - титан пер в гору, вновь погрузившись в свои мысли и ни на что вокруг не реагировал. Даже на мои расспросы о Храме и как мне вообще себя вести, чтобы не нарваться, отвечал заторможенно и односложно. Походу, титан и сам не очень представляет, чего можно ожидать от тамошних обитателей... и есть ли они там вообще, отчего заметно нервничал. Пришлось отцепиться, пока он огрызаться не начал.
   Наблюдение за Храмом и окружающими горами с воздуха, ничего нового не принесло. Никаких дорог, поселений, приметных мест. Местные обитатели оказались представлены только зверьем, да и то разнообразием не отличалось - бараны, козы, да кто-то из семейства кошачьих, занятые своими делами. Если и есть тут разумные, то прячутся они очень хорошо.
  
   Вблизи это колоссальное сооружение, просто подавляло. Цитадель демона, как мне кажется, была поменьше, а ведь здесь одно-единственное здание, безо всяких пристроек и башен. Вот уж действительно - все познается в сравнении, на фоне этого Храма, даже титан выглядел пигмеем.
   Ни дороги, ни какой бы то ни было тропинки, на вершину горы не вело, благо еще склоны довольно пологие иначе мне туда и не подняться самостоятельно. А так даже и не запыхался почти, вот что свежий воздух и регулярные тренировки с организмом делают.
   Широкие ступени, хорошо хоть невысокие, поднимались к самым колоннам, опоясывавшим здание по периметру. Между ними и внешней стеной строения было еще метров тридцать открытого пространства. И повсюду - на колоннах, ступенях, полу и стенах, вились затейливые узоры, не складывавшиеся во что-то осмысленное, но поневоле заставлявшие насторожиться. Материал по виду вроде не похож на мрамор, но я не специалист, так что утверждать не берусь.
   И, конечно же, двери. Нет, не так - ДВЕРИ! Гигантские, шириной около пяти метров и высотой не меньше пятнадцати, двойные створки из серого металла, покрытые все тем же узором. Закрытые, что характерно.
   - Стой на месте и не делай ничего, - не спуская глаз с дверей, бросил титан, шагая вперед. Я только плечами пожал, ему виднее.
   Остановившись в шаге от створок, точно по центру, Дядя Степа несколько секунд их рассматривал, не задирая голову вверх, лица его я не видел, но раздраженный рык услышал вполне отчетливо. Упершись ладонями в двери, титан глубоко вздохнул и резко выдохнув, навалился на них всем своим весом... Каменные плиты под сапогами гиганта пошли трещинами и начали крошиться, а Дядя Степа, будто приклеившись к ним, давил вперед с такой силой, что слышно было как трещат его кости! И многотонная махина, не выдержав, начала поддаваться, раскрываясь внутрь. Тяжеловесно, плавно и совершенно бесшумно.
   Распахнув двери, насколько хватило длины рук, Дядя Степа с хрипом пошатнулся, едва не рухнув на колени, но все же сумел удержаться и заставил себя выпрямиться. Простояв с полминуты и тяжело дыша, титан осторожно пошевелил правой рукой и чуть слышно зашипел от боли.
   - Подлечить? - осторожно предложил я. Гордость за титана, очередной раз продемонстрировавшего насколько же он крут, буквально распирала, вот только для посторонней болтовни сейчас явно не время.
   Дядя Степа, не оглядываясь, отрицательно качнул головой и двинулся в проем. Ну, как хочешь, тебе виднее.
   Внутри было сумрачно, даже слишком, как по мне. Притом, что непонятно откуда вообще здесь свет - никаких окон или светильников я не заметил. Огромный зал утопал в тенях, скрадывавших не то что дальний его конец, но и боковые стены уже различались с трудом, а для Кошачьего Глаза оказалось слишком светло, так что пришлось его вырубить. Тем не менее, если судить по видимой части, простирался он явно не на все здание. Так что вполне возможно наличие других помещений и этажей.
   Вправо и влево от дверей, вдоль стен тянулись ряды здоровенных статуй. Облаченные в доспехи и без них, полуголые и совсем без одежды, высились каменные титаны. Искусство неведомых мастеров будто выхватило из реальности один короткий миг, прервав уже начатое движение. И у каждого в руках оружие - молоты, топоры, клевцы, булавы, мечи - настоящие, даже отсюда видно... После храма ящеров, к подобным архитектурным шедеврам я отношусь безо всякого доверия.
   Дядя Степа остановился шагов через двадцать, уставившись напряженным взглядом в дальний конец зала. Там, в темноте наметилось движение, а мои уши уловили далекое пока еще это шагов. Гигантская фигура, неспешно надвигалась, проступая из окружающего сумрака словно штурмовая башня. Выглядело все это очень эффектно, надо признать.
   Титан был явно немолод. Однако могучий торс, распиравший не застегнутую на груди меховую безрукавку, впечатления старой немощи вовсе не производил. Штаны заправлены в высокие, почти до колен, сапоги, а на широком поясе, справа, прицеплена одноручная секира. Лысый череп украшал белесый шрам, на серой коже смотревшийся откровенно жутко и нырявший под широкую, темную повязку скрывавшую правый глаз. Учитывая очень сильную регенерацию этой расы, затрудняюсь даже предположить, каким оружием или магией можно было нанести такую рану. Зато левый словно был подсвечен изнутри, синим цветом, создавая странное, но не отталкивающее впечатление.
   Но, какой же он огромный! Дядя Степа, рядом с этим стариком, выглядит обыкновенным подростком. И не только потому, что ростом ему минимум метра полтора уступает, мой титан даже в своих доспехах, выглядит более хрупким... Офигеть сравнение, конечно, но именно оно первым в голову приходит.
   В мою сторону старик даже не покосился, с интересом и откровенной насмешкой разглядывая молодого соплеменника. Не вежливо, конечно, но сдается мне этому типу глубоко плевать на представления других рас об этикете. Впрочем, учитывая что это я к нему в гости приперся, без приглашения, то он волен вести себя как хочет. Главное, что с ходу меня не прибил, а на остальное плевать, разберемся.
   - Карлик пришел за силой, - мощный и резкий голос разорвал тишину. Титан издевательски осклабился и, отметив, как Дядя Степа непроизвольно сжал кулаки и набычился, удовлетворенно констатировал. - Карлик, злой и агрессивный.
   Дядя Степа, каким-то чудом сумел удержаться. Намеки на свой рост он переживал очень болезненно и теперь, увидев этого старика, я вполне понимаю, почему. Однако здравый смысл, а может быть и природная язвительность, помноженная на приобретенную вредность, на сей раз помогли.
   - Из меня, по крайней мере, песок не сыпется при каждом шаге. А вырасти я еще успею, времени впереди много, - язвительно отозвался Дядя Степа, вернув старику издевательскую усмешку. - Ты всех гостей так встречаешь или мне одному подобная честь выпала?
   - Так ты, в гости пришел, - протянул старик и улыбнулся, неприятно так. - И как же тебя зовут - "гость"?
   Титан, наверняка уже собиравшийся ответить какой-нибудь колкостью, мгновенно помрачнел и опустил голову, уставившись в пол.
   - Прежнее свое имя я забыл, а новое тебе ничего не скажет, - произнес он после недолгого молчания. Интересные откровения, и ведь даже повода не давал задуматься, что его это напрягает.
   Старик, перестав улыбаться, нахмурился и обратил, наконец, свое внимание на мою персону. Очень нехорошее внимание, светящаяся потусторонним светом дыра на сером лице, словно лазерный прицел уперлась в меня и хрен поймешь, какие мысли сейчас роятся в этом громадном черепе. Выдержать почти физическое давление единственного глаза старого урода, оказалось очень непросто. Только попробуй тут хотя бы моргни.
   А еще не давало покоя подозрение, что убив титана и дав ему при возрождении новое имя, я каким-то образом умудрился сломать квесты, на него завязанные. Ведь не может же портал, ведущий именно сюда, оказаться просто случайным совпадением?
   - Ты вообще понимаешь, куда пришел? - отвернувшись от меня, поинтересовался старик. Без ехидства или насмешки в голосе, скорее задумчиво.
   Дядя Степа молча кивнул, не отводя взгляда.
   - А, для чего ты сюда пришел, понимаешь? - проникновенно спросил древний титан, подавшись вперед.
   Вот только ответа на этот вопрос, похоже, не знал и сам Дядя Степа, во всяком случае, отвечать он не торопился, основательно так задумавшись.
   Старик раздраженно скривился.
   - Это - Храм Мертвых Героев! - разведя руки в стороны, произнес он. - Самые сильные, самые опасные, пережившие всех своих врагов, победившие во всех своих битвах. Пример для подражания... и цель для каждого, кто считает себя настоящим бойцом. Молодые идиоты, вроде тебя, приходят сюда чтобы доказать всем вокруг и себе в первую очередь, что они сильны. Добиться максимального воинского ранга, получить новые навыки, умения и знания.
   Титан замолчал глядя на настороженного младшего. Злая усмешка искривила морщинистое лицо.
   - Чаще всего дурачье находит здесь бесславный конец, иногда удается уйти ни с чем... Но, очень редко, почти никогда, встречаются те кто способен бросить Им вызов, - старик в упор уставился на Дядю Степу и синее пламя в левой глазнице вспыхнуло еще ярче. - Победить в бою, отобрать славу и занять свое собственное место в этом зале... Ты способен?
   То есть, титаны в этих горах хотя бы изредка, но появляются, и это лишь вопрос времени, когда какой-нибудь отмороженный "искатель подвигов" наткнется на портал... который мы теперь не способны закрыть! Да чтоб вас всех! А если этот псих будет уровня того же Зорга?! А если их сразу десяток припрется?!.. Интересно, я смогу портал под землю замуровать? Ох, как же тяжко жить, и даже сдохнуть нельзя.
   А Храм этот, выходит, этакий полигон для прокачки титанов, так что ли? С не упокоенными трупами сильнейших представителей этой расы, в качестве манекенов, ага. Сюда только некроманта толкового не хватает, для полного счастья... Стоп, а над чем это мой титан так задумался?
   - Способен, - с предельно серьезным лицом, произнес Дядя Степа. И ни у кого он разрешения спрашивать даже не собирается, идиот... хотя я и сам ничуть не лучше, так что кто бы говорил.
  

Контроль над юнитом временно заблокирован.

  
   Я непонимающе уставился на сообщение и торопливо открыл интерфейс... Иконка титана оказалась выделена серым цветом и ни на какие команды не реагировала, но, по крайней мере, Дядя Степа все еще оставался в моем войске. Скорее всего, отданные вслух приказы он сейчас тоже проигнорирует... Похоже мы умудрились в сценарный квест вляпаться, неизвестно какого уровня сложности. Ну, титанище, только попробуй мне тут сдохнуть!
   Старик несколько секунд просвечивал молодого придурка своим фонарем, а потом широко улыбнулся, с неподдельной радостью.
   - Право беспокоить мертвых, необходимо доказать - справившись с Хранителем, - наставительно сообщил дед и потянул секиру из петли на поясе. - Не передумал, сопляк?
   Дядя Степа, оскалившись в ответ, крутанул в руке заискривший молот и мягко скользнул навстречу старику.
  

Внимание! На вас оказано негативное воздействие: Доминирующая Воля!

Все расовые, классовые и общие умения - заблокированы!

Все наложенные, положительные эффекты - сняты!

  
   Я вздрогнул и торопливо активировал интерфейс... а он не открылся. Не действовали вообще никакие игровые функции, умения, заклинания... Этот титанский могильник начинает меня уже нервировать. И, надо бы подальше отойти, наверное, а то эти два мастодонта свою драку прямо на пороге затеяли, еще пришибут ненароком. Двери, за спиной, так и оставались открытыми, но выходить наружу я не рискнул, вдруг закроются и сиди потом, гадай что здесь творится.
   С первых же секунд стало понятно, что у Дяди Степы в этом бою нет никаких шансов. Хранитель, ни разу не скрестив с ним оружие, с демонстративной небрежностью уходил из под всех атак, лишь слегка отклоняя корпус или сдвигаясь в сторону на полшага-шаг. Молодой титан просто не успевал за ним, и со стороны это было очень заметно. А ведь мне прекрасно известно, насколько проворным и быстрым может быть Дядя Степа, десятки раз собственными глазами видел, на тренировках и в бою. Но, долбанный дед превосходит его буквально во всем.
   И, чем дольше длилась эта пародия на бой, тем отчетливее на морщинистом лице проступало разочарование.
   Секира выстрелила вверх, перехватив обухом удар молота и заставив его остановиться. Резко провернув кисть, старик отбросил его в сторону и коротко, без замаха рубанул титана по пальцам. Вырвавшуюся из левого кулака Дяди Степы молнию, Хранитель отбил голой ладонью...
   - Стой!.. - заорал я дернувшись... и замер.
   Ударившая снизу вверх секира отрубила выставленную Дядей Степой левую руку по локоть и, продолжая движение, снесла ему голову. Отлетев далеко в сторону, та покатилась по полу, гремя шлемом. Обезглавленное тело, содрогнувшись, рухнуло на колени и медленно, словно неохотно, завалилось набок заливая пол черной кровью.
   Ужас и отчаяние, осознание произошедшего кошмара и невозможности его отменить, обрушились сразу, затопив разум, вышибая из него малейшую способность мыслить...
   Я успел сделать всего один шаг вперед, когда мелькнувшая в воздухе секира, с грохотом вонзилась в каменный пол, заставив остановиться. И заткнуться. Что я успел проорать за эти секунды, в памяти не отложилось совершенно, да и сейчас, соображать удавалось с огромным трудом.
   Хранитель, с невозможной для такого огромного тела скоростью, вдруг оказался совсем рядом, нависая надо мной огромной башней. От попытки немедленно вцепиться ему в горло, удержала только невозможность дотянуться. Выдрав из пола свою секиру, оказавшуюся размером с меня самого, титан наклонился вперед.
   - Думай, кому и что говоришь, сморчок, - процедил гигант.
   Я до крови прокусил губу, заставляя себя молчать - хотелось выть от боли и ненависти. Сука, тварь... Я ведь жизнь положу, но доберусь до тебя! Собственными руками сердце тебе вырву!.. Господи, как же это больно... Дядя Степа...
   Одноглазый урод, сообразив, что я даже не пытаюсь его слушать, скривился и выпрямился, прицепив окровавленную секиру обратно на пояс.
   - Это Храм Мертвых Героев, человек! - неожиданно спокойный голос, словно водопад обрушился сверху, вынуждая прислушаться. Добившись внимания, старик широко раскинул руки и провозгласил. - Здесь невозможно умереть без Их дозволения. И, если он достоин... - прервавшись, титан оглянулся и хмыкнул. - Он достоин.
   Я шагнул в сторону, заглядывая ему за спину... Дядя Степа, абсолютно целый и невредимый, сидел на полу и рассматривал свою левую руку, правой ощупывая горло. Выражение лица у него было совершенно непередаваемое. Левый наруч перерублен насквозь, доспехи залиты кровью, огромная лужа которой растеклась по полу. Но, живой, огромный, тупой идиот - живой!.. Ох, что-то ноги меня не держат, присесть бы куда-нибудь, что ли... Живой.
  

Эффект: Доминирующая Воля - снят.

  
   - Долго еще задницу отсиживать будешь? - ехидно поинтересовался старик, неспешно двинувшись в его сторону.
   Дядя Степа, подхватив молот, взвился на ноги, настороженно следя за приближающимся Хранителем. Оружие тот доставать не спешил, но как-то после увиденного я не сомневаюсь, что он и голыми руками вполне справится.
   Старик остановился в нескольких шагах и, наставил на титана палец.
   - Ты, слабак. И дурак, не способный трезво оценивать свои возможности и врагов, - спокойно, словно гвозди забивая, констатировал Хранитель. - Не знаю, что они в тебе такого разглядели, но сегодня сможешь уйти отсюда живым. И, перед тем как припереться сюда еще раз, очень хорошо подумай - больше пощады не будет. А теперь, валите на хрен отсюда, оба.
   Дядя Степа угрюмо молчал, даже не пытаясь выказывать свой норов или как-то возражать. Я достаточно хорошо успел изучить его характер, чтобы представлять, как непросто сейчас титану сдержаться, ничем не ответив на обидные слова. И отнюдь не потому, что он испугался еще одного боя с Хранителем.
   Склонив голову в подобии уважительного поклона, титан двинулся к выходу. А на лице старика, пристально глядевшего ему в спину, вдруг проступило задумчивое выражение.
   - Постой, - скривившись недовольно, Хранитель вздохнул и все же заговорил. - У меня есть задание, как раз тебе по силам. Наверное... Да плевать, на крайний случай мелкого своего о помощи попросишь. Берешься?
   - Говори, - ровным голосом отозвался обернувшийся Дядя Степа. Спорю на что угодно, ни о какой помощи он меня просить не станет, и не примет если я сам предложу. После таких-то слов. Козел старый.
   - Наги, своей королеве гробницу поставили здесь, недалеко, - старик махнул рукой куда-то в сторону запада. - Тупые змеи, ни хрена об этих горах не знают и все равно лезут, ворошат то, что нельзя трогать. Давно пора уже им хвосты оторвать всем, бесполезные твари... Короче, в гробнице завелась скверна и теперь пытается распространяться вокруг. Даже сюда приползают! Убей там всех и постарайся сам не сдохнуть. Хотя, если помрешь, мне наплевать, туда и дорога слабакам. Все понял?
   - Понял, - дернув щекой рыкнул Дядя Степа, терпение которого оказалось все же не особенно великим. Еще чуть-чуть и точно сорвется, так что действительно пора валить.
   Значит, действительно сценарий. Причем, завязанный не на меня - игрока, а на некоего титана, что вообще очень странно. Дядя Степа ведь даже не герой... хотя относить его к обычным юнитам тоже не стоит. Как по мне, титаны находятся вообще вне категорий - нанимать в замках нельзя, однако опыт, и не только мой, доказывает, что отдельных представителей этой расы, захомутать на службу вполне реально. Правда, как это произошло в моем случае, я так до сих пор и не понял - что интересно, сам титан ничего внятного по этому поводу выдать не сумел...
   М-да. Так вот, продолжая тему. Составить этим гигантам конкуренцию на равных, способны разве что только черные драконы. Теоретически. Потому что кроме когтей и клыков, да хвоста с крыльями, у ящеров и нет ничего, а титаны способны взять в руки любое оружие. Ту же аркобаллисту, например. В последнем случае, приблизиться к нему на дистанцию огненного дыхания или плевка, решится только полный псих. Не все так однозначно, конечно, но в большинстве случаев, я бы поставил на титана. И да, Архангелов я в этих раскладах не учитываю потому как они не находятся в мире постоянно. К тому же, если не ставить целью именно победу, то протянуть время и уцелеть в столкновении с ними, шансы у титанов очень высокие, даже против превосходящих уровнем противников.
   Впрочем, все эти мои рассуждения так и не отменяют того, что Дядя Степа, непонятно как, умудрился получить задание. К тому же, подозреваю, что квест там может быть и не один... но хрен я титана в этот гребанный Храм отпущу! Не раньше чем сотый уровень возьмет, да и тогда еще хорошо подумаю. После того, что довелось недавно пережить, отношение к этой затее у меня сугубо отрицательное. М-да...
   Обратный путь в долину проделали в полном молчании. Не знаю, что там у титана в мозгах творилось, делиться своими мыслями он не спешил. Я же пытался разобраться со своей реакцией на его смерть. Слишком бурной и неожиданной она оказалась даже для меня самого.
   Отношения между начальником и подчиненным, к дружбе не особо располагают. Не то чтобы я был против, но вот как-то не дошли мы еще до такого уровня, даже хорошими приятелями нас назвать сложно, очень уж разные и оба себе на уме. Однако и объяснить недавнюю свою реакцию, всего лишь расстройством от потери сильного юнита, значит сильно погрешить против истины.
   Впрочем, все это в полной мере касается и прочих разумных, так или иначе попавших в мой ближний круг. Сэр Мартин, сэр Кристиан, мэтр Клаас, отец Бенедикт, тот же старейшина Корин и еще несколько человек. Как-то совершенно незаметно для себя самого, успел к ним привязаться. И не могу сказать, что меня такое положение вещей не устраивает, слишком уж тяжело быть одному... А данных разумных, я уже давно не воспринимаю как игровых ботов.
  
   Когда мы вернулись к порталу, там уже успели разбить небольшой лагерь, разослать патрули и полностью взять под контроль окружающую местность. Полная готовность отбиваться от нападения с любой стороны, либо же драпать в мое владение и принимать незваных гостей уже там. На случай второго, там уже идет активная подготовка - я озаботился раздачей приказов сразу же как выбрался из Храма. Не знаю, удастся ли убедить сокланов отложить изучение новых территорий, ничего примечательного, на первый взгляд, здесь нет. Но, если какая-нибудь супер тварь все-таки вылезет, я ничьего разрешения спрашивать не стану и просто обрушу потолок в пещере. Разгрести завал можно будет и попозже, когда сил наберем достаточно.
   - Как все прошло? - поинтересовался при нашем приближении Симон, настороженно оглядывая титана. В залитых кровью доспехах, тот смотрелся просто охренительно.
   - В принципе, неплохо, - вдаваться в подробности никакого желания не было, но меня просто не поймут, если откажусь отвечать на вопросы. - Нанимать титанов там нельзя, зато можно прокачивать. Уровня с сотого или больше, раньше лучше не соваться.
   Понятно, что такая выжимка мага не особенно устроила, но устраивать подробный допрос прямо здесь Симон все же не стал. За что отдельная ему благодарность, к долгим разговорам я сейчас не очень расположен. Впрочем, если захочет всегда может самостоятельно наведаться в храм и убедиться в моей правоте. Хранитель, думаю, незваным гостям будет очень рад.
   - Ясно, - протянул задумчиво клан-лидер. И усмехнулся. - Мы здесь тоже без дела не сидели. Разведчики, к западу отсюда, наткнулись на ущелье с входом в какое-то строение. На входе зомби стоят, причем - наги, так что внутрь пока не лезли.
   - Круто, у нас как раз там квест нарисовался, - я покосился на встрепенувшегося титана. Думаю, не стоит посвящать Симона во все подробности по этому заданию.
   - Я и сам прекрасно справлюсь, - нахмурился титан. Сдается мне, после заданной Хранителем трепки, он из кожи вон будет лезть доказывая самому себе, что вовсе не слабак.
   - Конечно, справишься, - спорить с упертым титаном, по самолюбию которого так старательно потоптались - ну его на хрен. Вот только в одиночку ты у меня никуда не пойдешь. - Мы так просто, в сторонке постоим, опыт халявный получим.
   Дядя Степа раздраженно засопел, но нарываться на скандал не стал. Все же он не совсем идиот, да и какое никакое понимание дисциплины за прошедшее время удалось вдолбить. Что, конечно, не отменяет возможных глупостей, но это уже и от моего поведения во многом будет зависеть. Надеюсь удастся удержать его от совсем уж необдуманных поступков.
   Удалившийся к западному входу в долину, титан предоставил нам самим заниматься подготовкой к предстоящей вылазке. Что, впрочем, много времени не заняло, только дождаться подхода из лагеря десятка огров и стольких же кочевников с луками - оставлять портал без присмотра никому бы и в голову не пришло. Плюс к этим, оставили еще два десятка орков и четверых аколитов с прелатом, это на самый крайний случай.
  
   Зомби и впрямь оказались нагами, вот только с теми роскошными и опасными существами, изображения которых я видел на форуме, у них сейчас было очень мало общего. Кем бы ни был ожививший их некромант - если таковой вообще имелся, а поднятие нежити не оказалось "стихийным" - о внешнем виде тварей он не заботился. Зомби вообще красотой и изяществом не отличаются, однако эти твари выглядели даже не мерзко - жалко. Редко где сохранившаяся на хвостах чешуя, иссушенная плоть, с лоскутами свисающей кожей, ободранные почти до костей лица, содранные скальпы. Безмолвно застывшие существа вызывали отвращение и брезгливость.
   Дядя Степа, все-таки вырвавшийся вперед и опередивший отряд чуть ли не на сотню метров, пачкать о тварей молот побрезговал, тупо забив их ногами. Двое зомби, караулившие вход в гробницу, даже дернуться не успели, не то что сопротивление оказать.
   - Ты больше так не делай, - посоветовал я титану, с раздраженным сопением пытавшемуся оттереть о камни оставшиеся на его сапогах ошметки гнилой плоти. Тот лишь злобно покосился, не прерывая своего занятия.
   - Оружие у них - дрянное, - сэр Мартин, первым делом изучив сабли нагов, озвучил свои выводы. - Доспехи огров точно не пробьют, если конечно у остальных оно не окажется лучшего качества.
   - Будем исходить из того, что окажется, - согласно кивнул я. Прямо коннетабль об осторожности не говорил, но и без того намек более чем понятен, не скоро мне еще простят сегодняшнюю безрассудную вылазку. - Командуйте, сэр Мартин.
   Перестроение в боевой порядок для замкнутых помещений много времени не заняло, все давно уже отработано и не единожды использовано на практике. Дождавшись, когда вошедший в гробницу первым, под невидимостью, ассасин доложит обстановку, паладин скомандовал выдвижение.
   О том, что к ним заявились незваные гости местные обитатели оказались уже в курсе - небольшой зал, начинавшийся сразу от входа, оказался пуст, а здоровенные металлические ворота, с барельефами, заперты изнутри. Причем на совесть так заперты, Дядя Степа только с пятого удара смог вмять одну из створок, чтобы образовалась широкая щель. Из которой немедленно выскользнуло копье, попытавшееся выбить титану глаза. Перехватив древко, тот рванул его на себя и, судя по грохоту, кого-то неслабо приложило о ворота. А через секунду в дыру влетела шаровая молния. Взрывом обе створки выгнуло в нашу сторону, разворотив настолько, что протиснуться между ними смог бы даже титан. Впрочем, тот не стал пытаться этого сделать, а попросту выдрал их с корнем.
   На пороге здоровенного зала образовалось настоящее месиво из ошметков тел и обломков камней. На глаз даже и не определить, сколько тварей титан накрыл своей молнией. Впрочем, подохли далеко не все из находящихся здесь.
   В центре зала располагалось возвышение, ограниченное по углам четырьмя массивными колоннами. Вогнутая поверхность напоминала гигантскую чашу, в которой вольготно свернулась кольцами королева-нага. Огромное тело, выглядело не менее ободранным и уродливым, чем у ее подданных, что, впрочем, нежить совсем не волновало. Шесть здоровенных тварей, неподвижно замерли между королевой и нами.
   При виде вломившегося в зал, первым, Дяди Степы, королева взвилась вверх, оказавшись размерами с самого титана... и завизжала. Пронзительный, ввинчивающийся прямо в мозги визг, мгновенно заглушил любые другие звуки.
   Ринувшиеся вперед зомби, споткнулись, поймав по два-три арбалетных болта каждый. Дядя Степа протаранил их, даже не заметив сопротивления, и тут же сцепился с метнувшейся ему на встречу королевой. Сука даже и не подумала заткнуться, пронзительный визг не прерывался ни на секунду, что совсем не мешало нежити виртуозно рубиться сразу четырьмя огромными саблями.
   - Не вмешиваться! - прорычал я, давя желание приказать разнести нежить в клочья. Гребанный титан, самооценку ему поднять захотелось, после недавнего! Только посмей мне тут сдохнуть!
   Королева теснила его, нанося удары под самыми немыслимыми углами и легко прерывая инерцию тяжелых клинков. Не знаю, обладала ли тварь таким мастерством при жизни или же это последствия чужой магии, но с титаном она умудрялась не просто на равных держаться, она превосходила его. Вынужденный отступать, Дядя Степа пытался блокировать удары, но тупо не успевал против сразу четырех клинков, в результате уже схлопотал длинный порез через все лицо и пару раз чувствительно получил по ногам хвостом.
   Сорвавшаяся с кулака титана молния, воткнулась в мгновенно скрестившиеся клинки, закрывшие нежить, но даже так, королеву отбросило немного назад. А в следующее мгновение Дядя Степа врезался в нее, не давая распрямить руки и, сбив на пол, обрушился сверху, вколачивая правый локоть в лицо нежити. Визг захлебнулся в треске разламывающихся под ударами титана костей. Судорожно рванувшись в последний раз, королева замерла неподвижно, наконец-то сдохнув.
   - Обыщите тут все, - обернувшись к ассасину, приказал я. В зале, на первый взгляд, никаких больше дверей или иных выходов не имелось, но лучше проверить.
   Пройдя мимо титана, брезгливо рассматривавшего измазанные в гнилостной дряни, заменявшей нежити кровь, латные перчатки, я покосился на его довольную рожу, но, все же сдержался. Ну его нафиг, еще обидится. Остановившись возле трупа королевы, присел на корточки, разглядывая оружие.
   Сабли весьма напоминали индийский тальвар, за исключением размеров, конечно, для человека они побольше двуручного меча будут. Что за металл, не знаю, но знакомство с молотом и доспехами титана, не оставили на них никаких следов, а это о многом говорит. Зато наложенное на клинки зачарование, многое проясняло - возможность изменять массу оружия...
   М-да, интересно, конечно, но как-то я ожидал большего, чем пара десятков хилых мобов. На кой хрен тогда мы сюда почти сотней приперлись, спрашивается, если титан и в одиночку тут все смог бы зачистить. Нет, опыт лишним не бывает, но все же, все же. Надеюсь, Дяде Степе не потребуется лично докладывать о выполнении квеста, а то ведь боязно снова его туда отправлять.
   Короткий обыск обоих залов ничего нового нам не преподнес, то ли наги посчитали, что их усопшей королеве хватит и артефактных клинков, то ли кто-то уже постарался до нас. Фигово, конечно, но теперь хотя бы известно, что здешние горы вовсе не пустынны. Возможно не только наги, да редкие титаны, а и еще кто обнаружится.
   В любом случае, раз уж никакой, требующей немедленных действий, угрозы мы по эту сторону портала не обнаружили, можно уже вернуться к собственным запланированным делам. Да и ключ от него поискать, есть у меня подозрение, что он все же в моем владении находится.
  
   Глава 5
   - Так, а от меня-то ты чего хочешь? - не понял я.
   Ну, подрались два рыбака в порту, втянув по ходу дела в свою разборку еще пяток человек, пока патруль всех не разогнал. Событие не сказать что рядовое, но и сверх важным его не назвать, специально для таких вот дел бургомистра и назначал.
   - Ну, так эта... чего мне с зачинщиком-то делать? - простодушно глядя на меня, "уточнил" Прохор.
   - А он кто? - удивился я.
   - Да наш, городской. Там же в порту и работает, - отмахнулся бургомистр раздраженно.
   - И ты что, самостоятельно с этим делом не можешь справиться? - не поверил я. Этот хитрый мужичок, невзрачный и простоватый с виду, тащит на себе весь тот ворох проблем, что возникает в разрастающемся городе, ежедневно. И умудряется при этом оставаться в хороших отношениях с подавляющим большинством горожан. Так что - не верю.
   - Так это... вы ведь, сегодня... того, - старательно не встречаясь со мной взглядом, Прохор изобразил в воздухе руками... что-то.
   - Я, что?.. Прохор, не мотай мне нервы! Выкладывай уже! - начиная закипать, прервал я этот театр абсурда.
   - Ну, покинете нас, - он таким тоном это произнес, что я чуть не перекрестился, честное слово! - Ну, то есть, в Империю отбудете... А когда вернетесь, может решение мое вам, Ваша Милость, не понравится, вы и осерчаете.
   - Да вы все, что с ума посходили?!
   С самого утра, поток тупых, мелких, никоим образом меня не касающихся проблем, не прекращался! Чуть ли не каждый встречный пытался получить мои указания на эту, ту, другую, пятую тему! Как с цепи сорвались.
   - Я тебя бургомистром назначил? Вот и делай свою работу! Не лезь ко мне по всякой мелочи... А если твое решение мне не понравится, то по возвращению с тебя и спрошу, - мстительно добавил я, для убедительности ткнув бургомистра пальцем в грудь. Ибо не фиг! - Все или у тебя еще что-то ко мне?
   Прохор торопливо замотал головой и, поклонившись, буквально испарился. То-то же - я покосился на бойцов, охраняющих Заклинательный Покой, но те старательно притворялись статуями, не желая попасть под раздачу. Несколько секунд посверлив парней грозным взглядом, для профилактики, двинулся к выходу. Сэр Кристиан, с совершенно непробиваемым выражением лица наблюдавший недавний спектакль, привычно держался за спиной.
   Рыцарь, к слову, немного удивил, не став возражать против моего одиночного путешествия в Империю. Только посоветовал соблюдать осторожность и как можно быстрее добраться до штаб-квартиры Ордена Меча, где меня смогут обеспечить надежной охраной. То ли он уже начал привыкать к заскокам своего командора, то ли считает, что там не настолько уж опасно, но, как факт. Пришлось заверить, что бродить в одиночестве по территории Империи, в мои планы не входит.
   А, что касается самого Ордена, то дела там, судя по всему, идут на лад. Прибывшее сегодня пополнение, служило тому нагляднейшим доказательством - трое латников и оруженосец, все тридцать второго уровня. И сэр Валиант, рыцарь, до перехода в мое подчинение, служивший начальником гарнизона одного из трех опорных пунктов ордена в Диких Землях. Сороковой уровень. Магистр попусту времени не теряет и приятно осознавать собственную заслугу в этом деле. Проявленный им жест уважения и доверия, я оценил по достоинству, можете не сомневаться.
   В замковом дворе уже дожидался Зубастик, нервно постукивавший хвостом по брусчатке. При моем появлении, эта клыкастая, чешуйчатая зверюга, с радостным курлыканьем устремилась навстречу. Люди, уже приученные к таким вот выкрутасам ящера, заранее убрались с дороги.
   - Здорово, малыш, - я тоже приучен, хоть рефлекторно и пытаюсь встать поустойчивее, в ожидании столкновения, но такого еще ни разу не произошло. Гладя треугольную морду ящера, чувствовал, как захлестывает разум волна его чистых, радостных эмоций. - Соскучился? Я тоже соскучился.
   Устроивший голову на моем плече Зубастик счастливо зарычал, выражая свое полное согласие.
   - Опять на мобах отожрался, чудовище, когда только успел-то? - констатировал я очередное повышение уровней. Ящер в ответ лишь самодовольно фыркнул. У меня иногда закрадывается подозрение, что он на самом деле полностью разумен и лишь притворяется несмышленым зверем. - Ладно, пойдем уже.
   Жаль, что с собой я его взять не смогу. Этот способ перемещения, доступный благодаря умениям отца Бартоломео, рассчитан только на одного. Существуют и массовые варианты, но они и энергии требуют соразмерно больше, и доступны герою станут еще очень не скоро. Так что покрасоваться верхом на ящере перед имперцами мне не удастся, и это весьма прискорбно.
  
   - Вы готовы, милорд? - выжидающе посмотрел на меня отец Бартоломео.
   - Готов, можете начинать.
   - Тогда, не сходите с места и, по возможности, старайтесь не двигаться, - в пятый, наверное раз, повторил нехитрую инструкцию прелат.
   Я только кивнул в ответ. Судя по всему, старик и сам изрядно нервничает, никогда прежде этот ритуал проводить ему не доводилось, так что лучше мне оставить раздражение при себе.
   В огромном зале сейчас было практически пусто, лишь двое прелатов - отец Бартоломео и отец Бенедикт, да коннетабль с орденцем. Ну и Лорд собственной персоной, разумеется. Не то чтобы я скрывал факт предстоящего путешествия или подробности ритуала, скорее просто разумная предосторожность. Впрочем, учитывая, что все подданные, каким-то неведомым образом уже были в курсе - не особо действенная.
   Медленно наливающееся яркостью сияние, не слепило глаза, однако и видеть окружающее пространство уже не позволяло. Открыв интерфейс, полюбовался на себя со стороны - знакомый уже кокон света, в котором смутно угадываются очертания некой фигуры. Красивое зрелище, между прочим.
   Сокланов, тоже пришлось предупредить. Рискованно, конечно, если у них имеются какие-нибудь нехорошие планы на мой счет, то лучшего момента и не придумаешь. Однако оставлять их в неизвестности о том, куда я подевался, попросту страшно, а так будет хоть какая-то гарантия от необдуманных их действий.
   Никакого интереса полученная информация у союзников не вызвала. Разве что Симон попросил разрешения присутствовать во время проведения ритуала. Пришлось отбрехаться, что церковники к присутствию чужака рядом с Алтарем, отнесутся без понимания. Не сказать, что совсем уж обманул, но преувеличил, да и ритуал не настолько тайный, но все же. Сокланы и без того уже слишком много обо мне знают. Клан-лидер настаивать не стал, и на том спасибо.
   В остальном же, к отбытию своему я подготовился очень тщательно. Хоть и остается возможность управления через интерфейс, но береженого Бог бережет, как говорится. Так что советники были заинструктированы по самое горло, на все случаи жизни, которые мы, совместными усилиями, только смогли придумать. Командовать, в свое отсутствие, я поставил сэра Мартина, наказав особое внимание уделять поведению героя. Надеюсь, что ничего плохого не произойдет, но паранойя требует не расслабляться, меньше всего мне нужны проблемы в мое отсутствие...
   Ленивые размышления прервались заткнувшей уши ватной тишиной и нарастающим ощущением падения...
   Я рухнул в воду, мгновенно скрывшись с головой! Перед глазами распахнулась грязно-зеленая муть, в легкие хлынула вода, обжигая болезненным спазмом... Ни хрена не соображая, только почувствовав под ногами твердую опору, изо всех сил рванулся вверх... и пробил головой поверхность воды, оказавшуюся неожиданно близко. Тяжелые доспехи неумолимо потянули вниз, но темную стену деревьев я рассмотреть все же успел.
   Еще один рывок вынес меня на мелководье. С трудом удерживая равновесие сделал несколько шагов вперед и рухнул на колени, выкашливая из легких воду.
   Сука! Тварь! Убью!..
   Горло раздирало болью при каждом вдохе, но главное, что я вообще могу дышать! В висках до сих пор бешено пульс колотится и перед глазами все расплывается. Целебная магия, вырвавшись из кольца, пронеслась по телу оздоровляющей волной, мгновенно убрав все негативные симптомы. Поднявшись на ноги, осмотрелся вокруг.
   Пологий, речной берег упирался в сплошную стену из огромных сосен, накрывавших его плотной тенью. Небо, затянутое облаками, отражалось в колышимой вечным движением, поверхности реки. Широкая, метров двести, если не больше. Другой берег, внешне от этого ничем не отличается, так же зарос лесом на всем протяжении куда дотягивается взгляд...
   Еле слышный шорох, раздавшийся за спиной, стегнул по натянутым нервам словно хлыстом. Шарахнувшись в сторону, я с перепугу ударил Огненным Копьем в мелькнувший силуэт, даже не целясь. Непонятную фигуру, под отчаянный скулеж, снесло назад, приложив о дерево, и сразу же нестерпимо завоняло паленой шерстью.
   Здоровенный, размером с рысь, непонятной породы кот, бессильно скреб левой лапой, пытаясь то ли отползти, то ли подняться. Вся правая сторона тела была разворочена заклинанием, спекшим месиво костей и плоти в черную корку. В глазах зверя плавилась ярость, боль и страх.
   - Прости, - на мое приближение, кот попытался зарычать, но из сожженного горла вырвался только хрип. Нет у меня заклинаний, чтобы тебя исцелить, парень, единственное только что на себя потратил. Неудачно мы с тобой тут пересеклись. - Прости.
   Штык без труда пробил черепную кость, обрывая мучения зверя.
   Выпрямившись, я оглядел испачканное в крови лезвие и раздраженно вздохнул. Хреново все получилось. Столько всего пережил и увидел, а стоило оказаться в нестандартной ситуации, как сразу же растерялся. Кота вот еще угробил. Может быть, конечно, что он и напал бы в следующую секунду, но это все равно не повод терять над собой контроль и лупить магией куда попало.
   В сапогах неприятно хлюпала вода, промокший насквозь плащ, грязной тряпкой лип к доспехам, казавшимся еще более тяжелыми и неудобными. По идее надо бы переодеться, да просушиться, вот только снимать броню здесь и сейчас мне совершенно не улыбается. Приползет еще какая-нибудь дрянь, носись потом голый по лесу, на радость местным обитателям. И, кстати, пора бы уже выяснить, где это самое "здесь" находится.
   На карте интерфейса, мое нынешнее местоположение отображалось крохотным освещенным пятачком посреди непроницаемого моря темноты. Максимальное увеличение не помогло, пришлось подвигать изображение, чтобы отыскать мое владение, оказавшееся очень далеко к югу. Не знаю, добрался я до Империи или вывалился где-то по дороге, но до нее в любом случае будет ближе, чем до замка.
   Переключив обзор на алтарный зал Храма, ничего предосудительного там не увидел. Стоят, мирно беседуют о чем-то, жаль, что по губам читать не умею, впрочем вряд ли они там обсуждают как лихо удалось обмануть собственного Лорда.
   Сейчас, когда мозги вновь заработали, первый порыв - оторвать отцу Бартоломео голову, уже не казался правильным. Задумай герой меня предать, не стал бы выкидывать в реку, если у него вообще есть возможность задавать направление перемещения. Точка возрождения осталась в замке и все, чего старику удалось бы добиться таким поступком, это лишить меня доспехов с оружием и артефактов. Тоже ничего хорошего, но будем откровенными - зачарование на моих вещах отнюдь не того уровня, чтобы служить целью для такой откровенной диверсии.
   Так что, приказывать сэру Мартину рубить прелата на месте, я не стал. Вместо этого полез в логи системных сообщений и сразу же нашел нужное. Предупреждение о возникшем резонансе портала, основанного на Святой Магии и... Проклятой Эссенции. Не ошибка, не баг, возможно даже не злой умысел... хотя, тут еще предстоит разбираться, отец Бартоломео личность весьма неординарная, мог и догадываться о подобном эффекте.
   Устало вздохнув, я посмотрел на небо. Похоже, сегодня будет дождь. И ветер от реки прохладу тянет, в мокрой одежде и доспехах зябко становится. По сути, у меня сейчас всего лишь два выбора - вскрыть себе горло (ну, можно еще утопиться), чтобы по воскрешении в замке устроить тотальное разбирательство. Которое не факт что выведет кого бы то ни было на чистую воду. Дальнейшие планы в этом случае вырисовываются весьма смутно.
   Второй вариант тоже не особенно затейлив - двигаться в сторону границы Империи на своих двоих прямо отсюда. Без гарантии, что сумею добраться, не нарвавшись на какую-нибудь супер тварь по дороге.
   Открыв скрины с кроками, оставленными экспедицией профессора Лавардена, я сравнил их со своим местоположением на карте... Ну, что тут можно сказать - без возможности точно наложить изображения друг на друга, определить расстояние до границ Империи можно лишь очень условно. Тут может быть и пятьдесят и все двести.
   Размышления прервал тревожный сигнал, поданный интерфейсом. Переключившись на него, вздохнул - сэр Мартин, обеспокоенный моим долгим молчанием, пытался привлечь к себе внимание. Пообещал, на свою голову, что сразу же по прибытии сообщу. Врать паладину не хочется, но если скажу правду, он меня в следующий раз гарантированно свяжет и никуда не отпустит.
   Коротко объяснив коннетаблю ситуацию, смог полюбоваться через карту, как его лицо все больше мрачнеет. Наличествуй в интерфейсе возможность обратной связи, чувствую, пришлось бы выслушать несколько не самых приятных слов в свой адрес. А так, лишь незаметный кивок в ответ. Сэр Мартин человек с богатым жизненным опытом и возможность предательства со стороны героя-прелата, в его мировоззрение вполне укладывается. Надеюсь, что ему все же не придется принимать экстренных мер и все происходящее является лишь досадным совпадением, без наличия злого умысла.
   Ладно, с этим более-менее разобрались, но мне-то что делать?
   Еще раз оглядев свое местоположение на карте, я посмотрел в небо. Призыв орла расходует единицу маны в минуту, если тот находится не далее километра от меня, с увеличением расстояния, возрастает и стоимость поддержания заклинания. Сейчас у меня двести сорок единиц, по идее, этого хватит километров на пятьдесят по прямой, плюс в футляре на поясе еще три флакона с зельем восстановления. Но их лучше бы приберечь, переться по Диким Землям без магической поддержки слишком рискованно... Ну, не планировал я пешком по лесам путешествовать, потому и не захватил мешка с припасами.
   Что ж, рискнем?
  
   Корабль я заметил уже ближе к вечеру. Вернее, сначала услышал, звуки над водой летят далеко, так что было время укрыться и выяснить, кого там несет на встречу.
   Небольшая галера, на четыре весла с каждого борта, шла под парусом вниз по течению, удерживаясь посередине реки. На палубе десятка полтора человек, а может быть и эльфов, ушей отсюда не видно, хотя и навряд ли. Без доспехов, но оружие у каждого имеется. Маловат экипаж для Диких Земель, как по мне, но им виднее где и в какой численности кататься.
   Подумав, окликать их все же не стал. Мало ли кто и с какими делами на эти территории лезет, галера у них явно не торговая, но и на боевую, речного флота Империи не очень похожа. А даже если ошибаюсь и там на борту сплошь милейшие и отзывчивые люди, то разве что последними новостями поделиться смогут, потому как поворачивать обратно, ради того чтобы подвезти блудного паладина, станут навряд ли. Рисковать же и проверять... Ну их на фиг, сам доберусь. Тут осталось-то, вряд ли больше пары десятков километров.
   Я немного ошибся с расстоянием и временем. По прямой от места моего падения в реку, до обнаруженного орлом городка, было километров пятьдесят, может чуть больше. До темноты добраться не получилось бы в любом случае, разве что на дорогу какую-нибудь наткнусь, но рассчитывать на подобное в Диких Землях не стоит. Так что, ночевать мне придется в лесу и это изрядно напрягает, вычистить пограничье от опасных тварей полностью, невозможно в принципе. И тот факт, что за сегодняшний день на меня еще ни разу никто не напал, означает лишь, что мне повезло.
   Место для ночлега нашел не сразу, попалось несколько деревьев с достаточно широкими ветвями, но как-то не грела меня мысль взбираться туда в броне. В итоге все же набрел на небольшой овраг, после недолгих колебаний признанный годным. Немного уплотнил стены, сдвинув их ближе, после чего нарастил подобие крыши. Не знаю на счет медведя или иной крупной твари, но мой вес она держит уверенно, так что осталось лишь заткнуть проходы и относительно безопасное убежище, готово.
   С сомнением оглядев полученный результат, все же признал его годным. Будь у меня в запасе больше времени и маны, я бы тут настоящий бункер отгрохал, благо с Подчинением Земли это не так уж и трудно. Единственный минус - прожорливое очень, меньше трети резерва осталось. Зато рыбу с его помощью ловить одно удовольствие - тупо вздернул дно вместе с ней и готово. Понятия не имею, какой породы эта тварь, явно что-то хищное, зато размеры в локоть длиной, так что на ужин мне точно хватит. Надеюсь только, что она не ядовитая.
  
   Костерок уютно потрескивал, медленно поглощая деревяшки, носились безумным хороводом, порождаемые отсветами огня тени. Вокруг темень, хоть глаз выколи, кусочки речной рыбы, насаженные на веточки, исходят упоительными ароматами и, если прикрыть глаза и заткнуть уши, то вполне можно представить себя "диким" туристом на лоне природы... Хотя иные вопли, наполняющие ночной лес пограничья, не заглушить вообще ничем. Да и опасно это, настолько отвлекаться.
   И все же, несмотря на постоянную настороженность, есть в текущем моменте своя прелесть. Уже очень давно я не оставался в одиночестве, не на прогулке, не в своих покоях, а вот так, как сейчас. Наедине с самим собой, своими мыслями... и страхами.
   Люди и не люди, что меня окружают, вошедшие в мою жизнь, занявшие в ней очень значимое место. Обычные, странные, уникальные личности, своим присутствием избавившие одного бестолкового паладина от одиночества... М-да, масло масляное. Но, по сути, только все эти многочисленные заботы, свалившиеся на меня вместе с владением, и позволили сохранить здравый рассудок в первое время. Заставили барахтаться, искать новые цели собственному существованию и добиваться их. И в итоге, создали даже что-то вполне себе приемлемое, даже интересное. Огромный, пугающий игровой мир, как-то совершенно незаметно, стал не таким уж и отталкивающим. Даже сегодня вот повезло, мог ведь и не возле берега выпасть, а сразу на середине реки, хрен бы выплыл тогда. А теперь вот сижу живой и даже в чем-то довольный...
   Раздавшийся за спиной - прямо из шалаша! - заунывный вой, морозом продрал вдоль позвоночника, мгновенно выбив из головы все посторонние мысли. Рванувшись вперед, я перепрыгнул костер и перекатился по земле, на развороте рубанув выхваченным из ножен мечом. Грязно-серый силуэт разлетелся туманными брызгами, обдав напоследок руку холодом.
   А вокруг возникали уже новые бесформенные кляксы, просачивающиеся прямо из-под земли, ходившей ходуном, словно там, в глубине, ворочались гигантские черви. Перед глазами мелькнули сообщения об отраженных дебафах, призраки орали не переставая и ломились ко мне, не оставляя времени на размышление. Как же вас много, суки поганые!
   Аура Подавления... нежить просто разнесло в клочья, мгновенно и сразу всех. А в ответ от прятавшейся внизу твари, повеяло такой жутью, что мне стало не по себе. Опустившись на колено, прижал ладонь к земле - Очищение!.. Ничего. То ли не достал, то ли не действует на нее, а может их там вообще куча... Да ну вас на хрен, разбираться в одиночку с этой дрянью!
   Кастанув на себя Кошачий Глаз, я рванул вдоль берега реки в лес. За спиной что-то гремело и орало, но останавливаться и выяснять как оно выглядит, было тупо страшно.
   Перешел на шаг, только когда окончательно убедился, что никто меня не преследует. Вокруг не сказать что совсем уж тихо, но как-то от ночного леса, да еще в пограничье, ожидаешь куда большего наличия живности. Хотя, учитывая подземную тварь с ее призраками, удивительно скорее то, что вообще хоть кто-то по соседству уцелел... Хорошо, что я еще спать не лег, когда они полезли - проснуться от того, что тебя кто-то жрет, это гребанный песец просто! Сука, но как же напугал...
   По карте выходило, что удрал я километра на два от места стоянки. По идее, вполне достаточно, чтобы тварь переключилась на кого-нибудь другого... но это по логике, а вот как на самом деле поведет себя эта неизвестная мерзость, я даже гадать не берусь. Вполне возможно, что сейчас ползет следом, под землей и не отвяжется пока не сдохнет или меня не сожрет.
   Нервно оглядевшись вокруг, прислушался, но ничего нового не услышал... Что делать-то теперь? Переться ночью через пограничье, затея не самая умная, но и на одном месте сидеть после только что пережитого, совсем не улыбается. Кстати, надо бы на форуме поискать описание этой дряни, может сталкивался уже кто. Это однозначно нежить, призраков моя аура меньше чем за секунду на ноль помножила. Кстати, тоже вопрос - почему? Это ведь дебаф, а не атакующее умение - неужто фантомы настолько "дохлые"? И чем они меня достать пытались, к слову?
   Проглядев оказавшийся неожиданно длинным - штук двадцать, отраженных - список не прошедших на меня воздействий, я хмыкнул. Мертвецкий Холод и Поглощение Жизни - паралич и дот, то бишь заклинание с продолжительным эффектом, по типу кровотечения. Если фантомы защищены от обычного физического урона, а так скорее всего и есть, то для всех не магов они очень неудобные противники. Хорошо, что на паладинов дебафы не действуют, иначе я так и остался бы у костра сидеть... Твою мать! Гребанная Эссенция! У меня из-за нее сопротивление дебафам только 90% сейчас, вместо иммунитета. Вот гадство, по самому краешку проскочил.
  
   Долбанная Эссенция! Долбанное пограничье! Долбанные твари!!! Мне эта гребанная ночь до конца жизни теперь икаться будет. Прогулялся в одиночку, называется, суки, уроды...
   Сначала прилетели какие-то мелкие упыри, уродливые, мерзкие, вонючие и дико орущие! Целая стая кровососов, в локоть длиной, попыталась меня сожрать живьем, но, что хуже всего, к нежити и темным тварям эти мрази не имели никакого отношения и потому мои скиллы на них не действовали! Я почти всю стаю сжег, а это несколько десятков! - прежде чем оставшиеся свалили на хрен. Мелкие и слабые, но до чего же проворные, твари, еще и наплечник левый отодрать умудрились.
   Кто бы сомневался, что такое веселье в этом поганом лесу, останется без внимания. И пары минут не прошло, как заявились с десяток волков-мутантов, с иглами как у дикобраза вместо шерсти. И тоже, суки, живые и не темные! Как сумел от них отбиться, до сих пор не понимаю, зарубить удалось только двоих, остальные разве что царапинами отделались, умудряясь уворачиваться от ударов. Один мне чуть правую ногу не откусил, наголенник из гномской стали, смялся как бумага в его челюстях. Хорошо, кольцо успело восстановить заряд к тому времени, подлечить себя смог.
   Минут десять я с этими тварями в догонялки между деревьями играл, еще четверых достал магией, заставив оставшихся держаться осторожнее. А потом, из реки выползла гигантская многоножка и бесцеремонно вмешалась в наш междусобойчик, с ходу разорвав жвалами одного мутанта. И, вот ведь падла сраная! - гнаться за удравшими остальными не стала, а ко мне ломанулась!.. Ненавижу!.. Выжечь на хрен весь этот лес, до самых гор, вместе со всеми уродами которые тут живут!
   Огненное Копье на ее хитине даже подпалин не оставило!
   Истратил оставшиеся склянки с зельем и слил всю ману в ноль, чтобы закопать многоногую тварь под землю. И все равно она не сдохла! Слышно было как она там ворочается, активно продираясь на поверхность. Дожидаться, пока она откопается, я не стал, без магии шансов в бою с такой тварью слишком мало.
   Преследовать многоножка меня не стала, удовлетворилась видимо трупами мутантов. Впрочем, особой радости это обстоятельство не добавляло - продираться по ночному лесу, не видя ничего вокруг и шарахаясь от любого подозрительного звука, удовольствие абсолютно ниже среднего. Несколько раз на меня нападали, причем даже толком разглядеть кто именно, не удавалось. Отбивался, убегал, снова убегал. Замечательно ночь прошла, охренеть просто!
   И вот теперь, схоронившись за деревом, я наблюдаю как пара десятков ящеролюдов, очень целеустремленно движутся в сторону имперского городка, до которого минут тридцать ходьбы осталось. Чего могло понадобиться уродам из Диких Земель, в человеческом поселении, предположить не сложно, учитывая что движутся они скрытно, с разведкой впереди. И, в отличие от тех ушлепков, с которыми мне довелось схлестнуться возле портала и в их храме, эти вооружены куда лучше, да еще и в кожаной броне все.
   Мне повезло, что я к этому месту вышел как раз когда отряд ящеров только закончил переправу через реку. Опереди хотя бы ненадолго и, скорее всего, даже сообразить ничего не успел, получив стрелу в голову. Передвигаться бесшумно в полных латных доспехах, не смог бы даже Чингачгук, а эти конкретные ребятки, в мастерстве скрадывания, последнему из могикан если и уступают, то, похоже не очень сильно.
   Дождавшись, когда ящеры скроются за деревьями, я внимательно оглядел опустевший берег. Лодки они спрятали качественно и следов от пребывания большой группы разумных тоже не осталось. Похоже, уроды планируют вернуться и не хотят напороться на засаду.
   Выждав несколько минут, осторожно двинулся вслед за отрядом, стараясь не шуметь и не мелькать на открытом пространстве. Группу прикрытия ящеры вроде бы не оставляли, но нарываться все равно не стоит - в одиночку, против двух десятков, я не справлюсь. Но и просто свалить куда подальше, оставив все как есть, тоже не могу и причин тому много, сами догадывайтесь.
   Как ни прислушивался, идущих впереди, пусть и с отрывом, ящеров так и не услышал. О следах ими оставленных и говорить не приходится, так что ориентироваться приходилось лишь по направлению к городу. Подбираться ближе я не рискнул, равно как и пытаться обогнать уродов и предупредить людей - еще нарвусь на кого или ящеры услышат. Движение следом, разумеется, не намного безопаснее, мало ли, когда они свернут или остановятся, но других вариантов просто нет. Единственная возможность для меня хоть как-то помешать ящерам, это ударить им в спину, пока будут заняты своими делами. Сложность еще и в том, что мизера маны, успевшего восстановиться за прошедшие часы, даже на одно заклинание не хватит, а все навешанные бафы уже давно закончились.
   Так вот и крался следом за ящерами, стараясь ничем не выдать свое присутствие и постоянно сверяясь по карте, сколько еще осталось до города... Когда впереди, совершенно неожиданно, раздались отчаянные крики, ржание лошадей и лязг оружия. И сразу стало не до размышлений.
   Всего-то полсотни метров через лес и я выскочил на раскатанную телегами проселочную дорогу. В нескольких шагах в стороне, на земле распластались убитые лошади и бился утыканный стрелами огромный вороной жеребец. Трое бойцов в латных доспехах, оттесненные к деревьям, держались спина к спине, не давая ящерам растащить их в стороны. Еще двое валялись на дороге, придавленные своими скакунами.
   Святое Оружие на живых!
  

Желаете пометить юнитов как союзников?

  
   Желаю, не тормози сука!.. Я резко шагнул в сторону, сжимаясь за поднятым щитом, дернувшимся от удара тяжелой стрелы, вторая ткнулась в окованный сталью край, разлетевшись в щепки... А-рр, твари меткие! В правое бедро будто молот врезался, едва не отсушив ногу напрочь.
   Божественная Защита. Святые Доспехи. Пламя Души. Аура Силы...
   - Бар-рр-а! - пригибаясь отшагнул вбок, рубанув замедлившегося ящера по колену и тут же скрутился, пропуская саблю мимо себя. Разворачиваясь, отбил щитом удар второго и врезался плечом в первого, сбивая его под ноги остальным.
   От возникшей перед самым лицом золотистой пленки срикошетила стрела и тут же голова будто взорвалась от чудовищного удара. Разом ослепнув, попытался удержаться на ногах. Кольцо на себя! Сжавшись за щитом, дернулся в сторону, выходя из-под удара... левую руку рвануло, выламывая плечо. Крутанувшись по инерции, успел полоснуть ящера по ноге, когда еще один удар, в спину, бросил меня на колени. Широко, наугад, отмахнувшись мечом, швырнул обломки щита в харю подскочившего урода и прыгнул следом. Штык, с мерзким скрипом пробив доспех, по самую рукоять вошел в брюхо, удар лбом в ощеренную пасть заставил тварь поперхнуться воем.
   Толкнув обмякшее тело вперед, перехватил мечом удар сабли и с подшагом, ткнул ящера штыком в кисть. Крутанул запястьем, выбивая саблю из ослабшей руки, и вогнал пылающий клинок ублюдку в горло. Провернуть, ощущая как рвется слабая плоть и дробятся шейные позвонки под напором стали... И все, враги почему-то закончились.
   Вырвав меч из тела, огляделся вокруг. Небольшой участок узкой лесной дороги, был просто завален трупами. Десятка полтора ящеров мы тут положили, как минимум, а ведь еще лошади и люди убитые. Офигенно, блин, красивое зрелище - куча твоих дохлых врагов! Жаль только не все уроды тут упокоились, несколько сбежать успели и вряд ли мы их сумеем догнать.
   Помимо такого замечательного меня, на ногах остались только рыцарь, с непонятным гербом на изрубленном тарче, настороженно озиравшийся по сторонам, да еще один латник, сейчас склонившийся над своим товарищем. Зараза, а у меня и нет ничего, чтобы помочь, кольцо только что на себя разрядил и мана почти на нуле. Хотя...
   - Это целебный эликсир, - вытащив из футляра на поясе небольшой, металлический флакон, перебросил его латнику. Тот, молча поймав зелье, склонил голову в поклоне.
   - Благодарю вас, добрый незнакомец, - рыцарь, убедившись, что никто больше из леса к нам не вылезет, убрал меч в ножны и поднял забрало шлема. Совсем мальчишка еще, лет семнадцать наверное. - Позвольте представиться - Эдвард Корнвуд. Сын барона Эдвина Корнвуда, хозяина здешних мест.
   Понятно - оруженосец, не рыцарь. А то уж было удивился, почему он в одиночку тут всех ящеров не вырезал, если уж даже я смог нескольких завалить.
   - Лорд Авар. Паладин и командор Ордена Меча, - изобразил я ответный поклон. Должно быть видок у меня в данный момент тот еще - грязные, покоцанные доспехи, рваная и тоже грязная тряпка неопределенного цвета на плечах, изображающая плащ. Величественность так и прет.
   - Для меня честь познакомиться с вами, господин командор, - приложив руку к груди, Эдвард поклонился. - И примите мою искреннюю благодарность - без вашего своевременного вмешательства, боюсь мы бы все погибли.
   - Мне повезло оказаться рядом и первым заметить ящеров, - приятно, конечно, когда тебя хвалят, тем более заслуженно, но некоторая искренность не повредит. - Но, к сожалению, опередить их не удалось.
   Латник, успевший уже влить в раненого эликсир, оставил его в покое и направился к остальным. Быстро осмотрев их, обернулся к Эдварду и отрицательно покачал головой. Оруженосец помрачнел.
   - Лучше нам покинуть это место, пока запах крови не привлек опасных хищников, - обернувшись ко мне, сообщил парень. - Прошу вас господин командор почтить моего отца визитом, он будет рад.
   - С удовольствием принимаю ваше приглашение, - еще бы я отказался! Выбраться из этого гребанного пограничья в безопасность, самая заветная моя мечта на данный момент.
   Пока я оттирал меч от крови, использовав для этого обрывок собственного плаща - плакать хочется, как вспомню, во сколько он мне обошелся! - Эдвард осмотрел лошадей и собственноручно добил двоих, еще живых. Неприятное зрелище, что и говорить, особенно для человека выросшего в совершенно иной социальной среде. Вот только оставлять верных скакунов живыми, на растерзание хищникам, на мой взгляд было бы куда более жестоко... Хорошо, что не мне пришлось этим заниматься.
   Не смотря на воздействие эликсира, удержавшего латника на этом свете, передвигаться самостоятельно тот мог с большим трудом. Баронет со вторым бойцом буквально тащили его на своих плечах. Двое погибших были старательно завалены телами ящеров, есть надежда, что зверье не успеет добраться до них прежде, чем сюда подоспеют люди.
  
   Городок и впрямь оказался невелик, уступая по размерам даже моему, пусть и не сильно. Вместо логично напрашивающихся мощных, каменных стен, лишь деревянный частокол, метров четырех в высоту. Хлипким и легко преодолимым, конечно, не выглядит, но я бы такой ставить не рискнул. Впрочем, местным жителям виднее, как обеспечивать свою безопасность в условиях пограничья. А может на каменные укрепления просто средств не хватило.
   Замок барона располагался на западной окраине города, отделенный от крайних домов площадью и высокой стеной. Невысокий, метров пятнадцать, донжон и две угловые башни, одновременно служащие опорными точками частокола. Расположен, насколько это возможно в этих условиях, удобно и грамотно, тот же некромантский замок, атаковать было значительно легче. Однако с тем, что я наворотил вокруг своей крепости, конечно, не сравнится. Хотя для пограничья вполне годится, с ходу точно захватить не получится, а там и помощь от соседей и местного лендлорда подоспеет.
   Ворота распахнулись еще до нашего приближения, выпустив сразу десяток бойцов, поспешивших на встречу. Сдав им раненого латника, с рук на руки, Эдвард распорядился вызвать к тому целителя и отправить повозку - забрать тела погибших и трофеи. Ну и отправить гонца в замок, известить барона о случившемся.
   - Часто у вас такое происходит? - поинтересовался я, когда мы с оруженосцем немного удалились от ворот. Никакой суеты и растерянности среди бойцов не наблюдалось, что наводило на не самые веселые мысли о богатом опыте по части решения таких вот проблем.
   - Это пограничье, господин командор, здесь всегда что-нибудь происходит, - с грустным вздохом подтвердил мои выводы Эдвард. - Дикие Земли очень щедры на разнообразные и неприятные пакости и сюрпризы, поэтому всегда приходится быть настороже... Впрочем, если говорить конкретно о сегодняшнем, то, к счастью, подобное случается не часто. Ящеролюды далеко не самые беспокойные соседи и, в большинстве случаев, с ними вполне можно иметь дело. Порой даже совместные рейды против опасных тварей проводим, торгуем.
   - Тогда получается, что нападение именно на вас - наследника барона Корнвуд, не случайность? - высказал я свои предположения.
   Эдвард быстро глянул на меня и тут же отвел глаза, изобразив задумчивость. Надо полагать, схожие мысли уже посещали его голову, вот только делиться ими со своим спасителем, оруженосец не пожелал. Интересные у них тут дела творятся, оказывается... А с другой стороны, оно мне надо, копаться в чужих тайнах и вытаскивать на свою голову возможные проблемы? Никаких скрытых заданий или награды за спасение наследника барона, система мне не выдала, что тем не менее не означает, что таковых вовсе нет. Вот только задерживаться, раскапывать все это... М-да.
   Ладно, там видно будет. От халявных квестов отказываться не самое умное, что можно придумать, да и улучшение отношений с пограничным бароном лишним точно не станет.
   Барон Корнвуд встретил нас в замковом дворе, как раз вышел из донжона, когда мы прошли в ворота. Понятное дело, что в первую очередь, встречать он торопился отнюдь не меня, а собственного наследника, сумевшего удрать сегодня от костлявой. Невысокий, коренастый, с заметной уже сединой в густых, черных волосах и неприятным шрамом, перечеркнувшим лицо наискось, от правого виска к левой скуле. Серые глаза обшарили Эдварда с ног до головы и напряжение, сквозившее в каждом движении мужчины, чуть отступило.
   - Я в вечном долгу перед вами, милорд, - выслушав короткий рассказ сына, и взаимное представление нас друг другу, произнес барон, глубоко поклонившись мне. Даже неловко стало от такого открытого проявления чувств столь суровым, на вид, человеком. - Прошу вас быть моим гостем... Возможно вам требуется моя помощь?
   - Хотелось бы поскорее добраться до штаб-квартиры ордена. Но сначала я пожалуй воспользуюсь вашим приглашением - отдохнуть и привести себя в порядок не помешает, последние сутки выдались чересчур насыщенными, - честно ответил я. С ног от усталости, после бессонной ночи, пока еще не валился, но морально вся эта беготня и сражения вымотали очень сильно.
   - К сожалению, в моем распоряжении нет свитков перемещения, - покачал головой сэр Эдвин. - Однако Броунвик находится не так далеко от нас и там есть возможность приобрести телепорт в столицу Империи... Но с этим вопросом можно разобраться позднее, сейчас же вас проводят в гостевые покои.
  
   А вот о сменной одежде, собираясь в путь, я не подумал. О чем и пожалел в данный момент. Понятно, что ни на какие званые вечера, да и просто в гости, где было бы неуместно появляться в броне, не собирался, но форс-мажор никто не отменял, как, например, сейчас. Хорошо хоть барон позаботился о своем госте, предоставил пусть и не роскошный, зато вполне удобный и красивый черный камзол, расшитый серебряными нитями. К слову, явно не с его плеч костюмчик - я сэра Эдвина минимум на полголовы выше ростом.
   Доспехи уже утащили, пока я отмывался. В замке имелся свой кузнец и, по заверениям барона весьма неплохой, вот только мастерства для работы с артефактами ему не хватает. Но хотя бы внешний вид брони в порядок приведет и наплечник обратно прицепит. С наголенником разбираться придется позже, скорее всего в столице либо уже по возвращению домой.
   Да, так что на обед я явился вполне себе нарядный и даже немного отдохнувший. Отрубиться прямо за столом, во всяком случае, больше не тянуло... зато желание сожрать все, что на нем присутствовало, было просто неимоверным. Но, пришлось держать себя в руках - приличное общество как никак, да и присутствие сразу двух дам, призывало к вежливости. Баронесса Амалия Корнвуд - невысокая, улыбчивая женщина и ее дочь, младшая сестра Эдварда - Кристина, девчонка лет тринадцати.
  
   - Скажите милорд, как получилось, что вы путешествуете в одиночестве? Если это не секрет, конечно, - задал, наконец, барон давно ожидаемый вопрос. Я, признаться думал, что его зададут в первую очередь, но недооценил такт и вежливость своих гостеприимных хозяев.
   - Никакого секрета - храмовый телепорт сработал неправильно, и меня выбросило в Диких Землях, - всех подробностей этого дела им знать определенно не стоит, а вот частью можно и поделиться. - К счастью, это произошло практически на самой границе Империи, меньше суток пути от вашего замка. Иначе, боюсь, наше знакомство могло и не состояться.
   Взгляды барона и баронессы уперлись в нахмурившегося Эдварда, тоже уловившего суть моих слов. Самое удачное из неудачных стечений обстоятельств, которое только может быть.
   - К слову, неподалеку от вашего города я наткнулся на призраков, - лучше сменить тему, а то, судя по лицу баронессы, она уже готова вновь начать меня благодарить.
   - Нежить в наших краях встречается довольно редко, - нахмурился сэр Эдвин. - Кто именно это был?
   - Никогда прежде с такими не сталкивался, потому не знаю как они называются, - виновато улыбнулся в ответ. Похоже, переключение темы оказалось очень даже в кассу. - Но среди их способностей имеются Мертвецкий Холод - парализующий жертву, и Поглощение Жизни. С ними была еще какая-то тварь, под землей пряталась, поэтому даже примерно, что она такое, не представляю.
   - Это Черный Могильщик, - ответил разом помрачневший барон. - Очень неприятная тварь. На первом этапе своего существования постоянно скрывается под землей, а фантомы передают ей жизненную энергию, высосанную из своих жертв. Уничтожать их бесполезно, Могильщик постоянно плодит новых. Набрав достаточно энергии, он эволюционирует, после чего выбирается на поверхность. К этому моменту, как правило, фантомы успевают выжрать все живое в радиусе нескольких километров, даже растения и деревья умертвляют. И еще, Могильщик приобретает способность чуять живых существ на огромном расстоянии, поэтому сразу отправляется к месту их наибольшего скопления... Как правило, через некоторое время после его визита, там появляется новое гнездо с созревающей тварью.
   Круто, что тут еще скажешь. Десятка два километров от города до облюбованного нежитью места, и, если вспомнить, как тряслась от ее дерганий земля, тварь получается совсем не маленькая. За стенами спрятаться вряд ли выйдет... Как в этом пограничье, вообще люди выживать умудряются, при таких-то соседях?
   Развивать тему дальше не стали, все же за едой лучше разговаривать о чем-то более приятном, нежели созданные больной фантазией некромантов (читай - разработчиков игры), кадавры и прочие трупы. Правда и на другие темы общение не очень-то задалось, хоть баронесса и пыталась разрядить воцарившуюся за столом тягостную атмосферу. Хорошо, что обед быстро закончился.
   - Милорд, пройдемте ко мне в кабинет, - поднимаясь из-за стола, произнес барон. И обернулся к сыну. - Эдвард, найди отца Доменика и приведи его туда же.
   Вежливо попрощавшись с баронессой и ее дочерью, направился следом за сэром Эдвином. Похоже, сейчас из меня будут выпытывать подробности о встрече с нежитью. А, возможно и не только о ней. Пограничье - суровый край и доверчивые идиоты здесь вряд ли приживаются, во всяком случае не в качестве правителей, уж точно. Я от отца Бартоломео достаточно всяких историй наслушался, чтобы иметь представление о том, насколько подозрительным выгляжу в глазах местных. И благодарность за спасение сына не помешает барону заковать меня в кандалы, при малейшем подозрении на что угодно - от связей с сектантами, до шпионажа на чужое государство.
   Вот, кстати, еще один интересующий меня вопрос - опыта за Эдварда я так и не получил. То ли эта ситуация не являлась квестом, то ли не все условия пока выполнены, но единственное, на что расщедрилась система, это повышение репутации с бароном Корнвудом лично. Посмотрим, как все обернется по итогам предстоящей беседы, но червячок сомнений грызет.
   Кабинет располагался этажом выше обеденного зала. Небольшое помещение, с узким, забранным мощной решеткой, застекленным окном. У меня оное значительно шире, в это даже бесу пролезть было бы затруднительно, не то что суккубе. Видами, конечно, не особо полюбуешься, зато безопасность на уровне.
   Судя по забитым бумажными папками и свитками шкафам, бездельничать барону вряд ли удается. Интересно, у него имеется кто-то подобный мэтру Клаасу? Только заполучив интерфейс, можно в полной мере оценить все даруемые им преимущества в области управления подконтрольным социумом. Как без такого "рояля" справляются обычные правители НПС, не являющиеся героями, даже боюсь представлять. М-да, все познается в сравнении, как говорится, даже где-то стыдно за собственные жалобы на трудности с управлением растущим хозяйством.
   Барон, пока я размышлял на всякие отвлеченные темы, достал из шкафа сложенную карту и расстелил ее на столе. Очень большая и явно не новая, со следами множества стертых и целой кучей имеющихся отметок. И весьма качественная, моему картографу, до такого уровня мастерства пока еще далеко, не смотря на обилие практики - явно недешевая вещица. Судя по масштабу, на карту была нанесена территория не меньше ста километров, вокруг города. И весьма подробно.
   - Покажите, где вы наткнулись на нежить, - посмотрел на меня барон.
   - Вот здесь, - сравнив с отметкой на своей карте, ткнул пальцем в точку к югу от города, недалеко от реки. - Там овражек был небольшой, я магией его в убежище для ночлега переделал. Хорошо, что спать не успел лечь, когда фантомы из-под земли полезли... А примерно в этом месте, меня атаковали волки-мутанты, которых сожрала вылезшая из реки многоножка - магия на нее вообще не подействовала.
   - Это мокрица, тоже тварь опасная, но не настолько, как Могильщик, - проговорил сэр Эдвин, задумчиво разглядывая карту. Вздохнув, покачал головой. - Слишком близко к городу. Утешает лишь то, что эволюционировать нежить пока не начала, иначе там в округе вообще ничего живого не осталось бы. Значит, время у нас еще есть в запасе.
   - Можете рассчитывать на мою помощь, - предложил я, пытаясь отодрать взгляд от карты. Интересные у них тут места, оказывается и это притом, что значение многих пометок я вообще не понял. Попросить разрешения скопировать, что ли? Я хоть и запомнил уже все, но как-то оно не правильно, втихую, словно мелочь по карманам тырить. С другой стороны, барон тут не просто так сидит на своей земле, а границу держит, так что вполне может быть, что о некоторых отмеченных на этой карте местах мне знать и не положено.
   - Благодарю за предложение, но боюсь в этом случае, лишь одного паладина окажется недостаточно, - отозвался барон и, подняв на меня взгляд, ободряюще улыбнулся. - Не беспокойтесь, милорд, меры для решения подобных проблем давно отработаны. Не в первый раз из Диких Земель вылазят опасные существа.
   - Ну, думаю вам виднее, - не вышло, жаль. В одиночку к подобной твари соваться, ну его нафиг такое счастье, проживу и без этого опыта. В крайнем случае, напрошусь за компанию к отряду, который ее убивать пойдет, может и не откажут, раз уж квест мне система упорно не хочет выдавать-засчитывать. С картой-то этой долбанной, чего делать?
   Ничего надумать я так и не успел - дверь в кабинет распахнулась, пропуская Эдварда и следовавшего за ним высокого, сухощавого мужчину лет сорока, в церковном одеянии. Надо полагать, это и есть отец Доменик, здешний прелат. На испанца похож, смуглый, с аккуратной бородкой. Интересно, он может Ангелов-Архангелов призывать? По идее, должен, в пограничье без поддержки крылатых не обойтись, хотя по дороге в замок, я видел лишь Церковь. Так что, скорее всего, прелат зарегистрирован где-то еще, чтобы иметь доступ к призыву... Э?..
   Засиявшие очень знакомым, потусторонним светом глаза священника прошлись по мне будто рентгеном, а лицо исказилось бешенством.
   - Темный! - буквально выплюнул церковник, сжав кулаки.
   Меня, одно за другим накрыли сразу два заклинания Святой Магии, сметая накопившуюся усталость и наполняя тело бодростью и мощью... Твою мать... гребанная Эссенция! Как ты меня уже задрала сука!
   Не думая и стараясь не шевелиться, хотя больше всего хотелось шарахнуться в сторону, активировал Святое Оружие, сразу на всех присутствующих... Прелат, уже шагнувший было вперед, замер на месте - кровожадное выражение медленно сползало с его лица, уступая место удивлению и растерянности. Эдвард, впрочем, кидаться в бой и не подумал, с интересом переводя взгляд с церковника, на отца.
   Барон выглядел удивленным и несколько сбитым с толку... да, вот только кинжал из ножен вынуть успел и даже сместился так, чтобы гарантированно достать меня первым же ударом. А я меч свой вместе с доспехами отдал, почистить и наточить, так что на поясе только штык висит, офигенное оружие против рыцаря. Куда только паранойя моя любимая девалась, когда эта идея мне в башку пришла?
   - Я не темный, - держать в поле зрения сразу всех троих не получалось, поэтому пришлось сосредоточить внимание на прелате. Хотя присутствие за спиной барона с его кинжалом нервировало просто дико, все время казалось что он мне его вот прямо сейчас в печень воткнет. - Это последствия войны с демонами, вторгшимися в мое владение.
   Ага, успокоил бл*! Про одержимых забыл, Лорд недоделанный? А вот эта троица о них первым делом вспомнила и сейчас даже Эдвард на меня с подозрением смотрит. Сука, как же обернуться хочется!
   - Я уничтожил созданный демонами артефакт, очень мощный и опасный. Высвобожденная энергия магии тьмы, пробила защиту и наложила проклятье, ослабившее мои способности, - медленно, веско и старательно контролируя голос и выражение собственного лица. Интересно, а сам бы на их месте в такую сказку поверил? - Храмовый алтарь в моем городе справиться с проклятьем не смог, поэтому и пришлось отправляться в Империю, через портал. Который сработал неправильно и выкинул меня в Диких Землях.
   Надо в следующий раз вранье заранее придумывать, а то как-то не слишком убедительно получается, если с ходу. Не удивительно, что никто мне отвечать не торопится - стоят, молчат, переглядываются между собой. И вот интересно, если бы я, весь такой красивый и нарядный, десантировался не в реку, хрен знает где, а куда и собирался, меня сразу на куски порезали или позволили бы объясниться?
   - Никогда не слышал, чтобы темные могли использовать Святую Магию, - произнес, наконец, прелат. Неуверенно и с явным сомнением, но хотя бы на хрен не послал со всеми моими сказками и то радует.
   - Милорд, прошу простить за мои действия, они были продиктованы необходимостью, - барон, спрятав, наконец, свой кинжал обратно в ножны, коротко поклонился. - Адепты культов темного бога, в наших краях нечастые гости, тем не менее, память по себе они оставили самую неприятную. Еще раз приношу вам свои извинения... Если вы сочтете их недостаточными, то я готов принять вызов в любое удобное для вас время.
   Последние слова сэр Эдвин произнес нейтральным тоном, не сводя с меня спокойного, выжидающего взгляда. И, почему-то я уверен, что вовсе не мое несоответствие по силе настоящим паладинам, заставило его это сказать.
   - Я понимаю и не держу на вас зла, - действительно понимаю - ублюдочный огр маг, убивший моего прелата, из памяти никуда не делся. Так что насколько опасными могут быть культисты, мне объяснять не нужно.
   Напряжение немного спало, похоже возможная перспектива боя не радовала не одного только меня. Эдвард вообще, кажется дышать только после моего ответа начал, интересно даже, на чей счет он волновался сильнее. Барон, молча, кивнул на мои слова и перевел взгляд на прелата.
   - Эдвард сказал, что вы обнаружили гнездо Могильщика, неподалеку от города, - пробормотав извинения, как мне показалось, с некоторым разочарованием, церковник решительно сменил тему.
   - Вот здесь, - барон ткнул пальцем в сделанную по моим словам отметку на карте.
   - Придется обращаться за помощью в Броунвик, - нахмурился прелат. - И чем скорее, тем лучше - туда прибыл отряд Императорского Ордена Грифона, они наверняка захотят присоединиться к операции... даже если отец Варфоломей будет против. Пока согласуют между собой и договорятся, кто возглавит отряд, пройдет время.
   А вот это интересно. Нет, я уже не раз слышал и от сэра Кристиана и от отца Бартоломео, что между наиболее сильными рыцарскими орденами и церковью, отношения, как бы помягче выразиться - не самые теплые. Никакой вражды, конечно же, но соперничество, определенно имеет место быть. Правда и совместные действия не такое уж редкое явление.
   - Я сегодня же отправлю гонца, с надежной охраной, в Броунвик, - кивнул сэр Эдвин и посмотрел на меня. - Милорд, если хотите, можете присоединиться к моим бойцам, они смогут обеспечить вашу безопасность в дороге. Или предпочтете дождаться прибытия отряда охотников сюда?
   М-да, а мое самостоятельное, в одиночестве, отбытие отсюда даже не рассматривается? Вот что значит - профессиональная деформация, я спас жизнь его сыну и предупредил о присутствии сильной нежити под боком. Но все равно остаюсь подозрительным типом, которого лучше не выпускать из поля зрения и при первой возможности желательно передать с рук на руки компетентным товарищам, которые сами разберутся, что со мной дальше делать.
   - Когда они сюда доберутся? - притворяться, будто мне совершенно до фонаря все эти намеки, вышло почти естественно.
   - Максимум, пара дней, скорее даже сутки, - уверенно ответил барон. Никакого смущения или неловкости в его лице не просматривалось, как, впрочем и радости. Даже не могу его винить за такую вынужденную подозрительность, сам в подобной ситуации вел бы себя схожим образом.
   А вот на счет ожидания, даже не знаю. Торчать здесь еще минимум трое суток - пока доберутся до города, потом нежить разыщут и упокоят, вернутся... в свете произошедшего недавно в этом кабинете, идея напроситься на участие в охоте на Могильщика уже не кажется удачной. Хорошо если меня с ходу, на всякий случай, в кандалы не запакуют - со всем уважением, приличествующим статусу Лорда и командора, конечно же.
   - Тогда мне, пожалуй, лучше отправиться вместе с вашими людьми, - ответил я, определившись. Не знаю, обрадовался барон такому заявлению или нет, на лице ничего не отразилось. Ну и хрен с ним, сам ведь предложил, в конце концов.
   - Для вас приготовят лошадь, - сэр Эдвин перевел взгляд на сына и тот кивнул. - Выезд через полчаса.
   Не удалось нормально отдохнуть, но что уж теперь поделаешь. Вообще, как-то очень уж бестолково все вышло, торопливо, на бегу практически. Не люблю импровизации. Надо будет позже еще раз сюда наведаться, пообщаться нормально, контакты наладить... угу, как только разберусь с бесконечно возникающими делами.
   Оставив барона наедине с прелатом, я вместе с Эдвардом покинул кабинет. Предстоящая дорога не то чтобы не радовала, просто ожидающие на том конце проблемы несколько напрягают. Как-то разуверился я, что все пройдет гладко и быстро.
   Интересно, доспехи мои успели в порядок привести?
  
   Глава 6
   Броунвик оставлял после себя двойственное впечатление.
   Что приходит на ум при упоминании средневековых городов? Крепкие стены, узкие улочки и мощеные булыжником мостовые. И все это наличествовало в полной мере. Глядя на мощные укрепления, опоясывавшие город, невольно закрадывалось подозрение, что сотворивший всю эту мощь архитектор, явно был конченым параноиком. Во всяком случае, некоторые здешние решения, я взял на заметку, потому как задуманные стены в моем городе, до этих явно не дотягивали.
   Опять же, в отличие от моего, где дома стояли вольготно, с немаленьким куском земли под сад, здесь надо всем довлела экономия места. Узкие, трех-четырех этажные дома нависали над улицами, среди которых практически не попадалось широких и прямых. Не знаю, насколько оно соответствует историческим реалиям, но в этом долбанном фэнтезийном мире, защищать такой город не в пример легче, особенно от крупных тварей, которых в местной фауне явный переизбыток. Правда в случае "ковровых бомбардировок", настолько плотная застройка неизбежно приведет к возрастанию потерь среди жителей. А оных здесь много.
   Честно сказать, впервые за почти три месяца, окунувшись в этот людской водоворот, даже растерялся. По словам Марка, командовавшего нашим маленьким отрядом, в Броунвике проживает не менее ста тысяч человек. Учитывая же, что он является столицей герцогства, то вместе с приезжими вполне набирается на пару десятков тысяч больше. Пробираясь по забитым народом улочкам, в это охотно верилось.
   А вот чего я в этом городе не увидел, так это ожидаемой грязи и антисанитарии. Оплотом чистоты, Броунвик, конечно не являлся, однако и до вонючей помойки, которая рисовалась в воображении, было весьма далеко. Опять же, не знаю, что повлияло в этом случае - фэнтезийная составляющая или же здравый смысл разработчиков, но доводить подобие средневековья до абсурда они не стали. Хотя, мог бы и раньше догадаться, все же немало скринов и роликов на форуме просмотрел, тем не менее, сидело в мозгу этакое вот предубеждение, к счастью, не подтвердившееся. За что разрабам от меня, отдельная благодарность.
   В общем, к тому моменту, когда кавалькада из шести всадников, добралась, наконец, до храмовой площади, с диссонансом в ощущениях я уже успел разобраться. И даже, вроде бы незаметно для своих спутников, как-то не хотелось показаться в их глазах бестолковой деревенщиной, в первый раз город увидевшей.
   Правда, стоило оказаться перед входом в Храм, как мысли не дававшие мне покоя в последние часы, вновь понеслись по кругу. Если честно, я уже десять раз успел пожалеть о том, что сунулся в Империю.
   Того, что меня сейчас арестуют и засунут в какой-нибудь "каменный мешок", для дальнейших разбирательств я... ну, не сказать что совсем уж не боюсь, все же вероятность подобного исхода существует. Однако она довольно мала. Вот будь я на самом деле темным, тогда никакой радости предстоящий визит в Храм точно бы не принес. А так, разве что временное неудобство испытаю - причем не только потому, что я паладин. Меня, чтобы осудить, нужно: во-первых - собрать высший церковный суд, что само по себе не просто, так еще и, во-вторых - придется представить им железобетонные доказательства моей вины... Будь у меня личные враги среди церковников, причем конкретно из высших иерархов, такое, возможно, еще прокатило бы и то есть сомнения.
   Церковь весьма непростая организация, обладающая огромным влиянием и властью в Империи и за ее пределами. И о том, что соблазнам порой бывают подвержены даже самые стойкие, церковники помнят в первую очередь и вычищают свои ряды от излишне зарвавшихся или возомнивших о себе слишком много, безо всякой жалости. Разумеется, случается всякое, но в большинстве случаев вы твердо можете быть уверены в том, что вас не осудят без вины. Ну, а вдруг случись со мной подобное исключение и сэр Кристиан, не получив от меня сообщений в течение суток, воспользуется орденской печатью чтобы отправить сообщение магистру. У того всяко больше возможностей вытащить своего командора из застенков, чем у меня выбраться самостоятельно.
   Поэтому на счет ареста я не сильно переживаю. Гораздо больше нервирует возможность лишиться Магической Эссенции. Я не являюсь подданным Императора и не имею влиятельных покровителей, а значит, уязвим. Церковникам даже придумывать ничего не нужно, чтобы отобрать у меня артефакт - слишком он редкий и ценный, чтобы оставлять в руках неподконтрольного игрока.
   Спешившись, оставили лошадей под присмотром одного бойца, а сами направились в Храм. Внешне он ничем не отличался он построенного в моем городе - такой же огромный и величественный комплекс зданий, размерами превосходящий даже замок герцога, возвышавшийся на холме к северу от города. Разница лишь в том, что здесь народу было не в пример больше, хотя, учитывая наступивший вечер, это и не удивительно, вряд ли у горожан днем много свободного времени.
   Вход в Храм охраняли четверо бойцов в латных доспехах, поверх которых были надеты белоснежные коты, расшитые по краям золотой нитью. Не уверен на счет их рангов, но жесткие, внимательные взгляды которыми нас обшарили при приближении, ясно говорили что парни свое дело знают. Глаза засветились только у одного, но это вовсе не факт что и остальные не являются аколитами, вряд ли я в этом мире один такой умный, додумавшийся менять воинам класс.
   - Стоять, - прикоснувшись к висевшему на груди небольшому, серебряному диску, приказал он и опустил ладонь на рукоять меча. А вот и у остальных глаза засверкали активированным умением. Что странно, убивать меня никто не бросился. - Не двигайтесь. Ждите.
   Мои спутники дисциплинированно замерли. Разумеется, барон предупредил своих бойцов, так что всю дорогу с меня глаз не спускали и сейчас разместились так, чтобы не загораживать храмовникам обзор, ну и перекрыть возможные пути к бегству. Проходившие мимо люди косились с удивлением, но влезать со своим любопытством никто не осмеливался, старались побыстрее убраться подальше.
   Ожидание продлилось меньше минуты, из бокового коридора быстрым шагом вырулил высокий, немолодой аколит, в сопровождении шести бойцов. Воины немедленно присоединились к своим коллегам, окружив нашу небольшую группу, а вот церковник остановился и, внимательно оглядев присутствующих, прищурился.
   - Чем могу помочь, господа? - растянув губы в вежливой улыбке, произнес священник. Взгляд его ненадолго замер на мне, после чего перескочил на Марка, шагнувшего вперед.
   Спокойно и четко передав сообщение своего барона, десятник замолчал, а священник вновь посмотрел на меня.
   - Лорд Авар, паладин и командор Ордена Меча, - коротко поклонившись, представился я. - Требуется помощь в снятии проклятия магии Тьмы.
   - Какого? - уточнил церковник, не спеша представляться в ответ.
   - Это я предпочел бы обсудить с отцом Варфоломеем лично, - улыбнувшись, не менее вежливо, послал его на хрен. Завуалировано, но, судя по закаменевшему лицу аколита - вполне доходчиво. Должность у тебя парень не та, чтобы пытаться меня допрашивать.
   Смерив меня внимательным и, на удивление спокойным взглядом, церковник несколько секунд раздумывал, после чего, приняв решение, коротко кивнул.
   - Прошу следовать за мной, - и, глянув на Марка с его бойцами, распорядился. - Вы ожидайте здесь, за вами придут.
   Шагая, за так и не представившимся аколитом по коридорам и лестницам, ловил себя на ощущении нереальности происходящего. Меня что, в самом деле сейчас возьмут и приведут к настоятелю здешнего Храма, даже не потребовав каких-либо подтверждений моей личности? Если да, то в этом мире что-то определенно не так... Впрочем, шестеро храмовников взявших меня в "коробочку" и контролирующих каждое движение, свидетельствуют, что не все еще потеряно. И оказаться я по приходу могу вовсе не в кабинете самого главного начальника, а где-нибудь в менее приятном и уютном месте.
   Должен признать, в отличие от Храма в моем владении, здешний не производил ощущения запустения. Через многочисленные окна и балкончики, легко проникали шумы большого города, и не думавшие стихать даже не смотря на вечернее время. Да и священники на встречу то и дело попадались, хоть и не сказать что в большом количестве.
   - Господин командор, прошу вас сдать оружие, - остановившись перед очередными дверями, аколит развернулся ко мне. Судя по богато украшенным створкам, вряд ли по ту сторону находится тюрьма... а даже если бы и так, присутствие шестерых храмовников особенного выбора не оставляет.
   Не став спорить, снял перевязь с мечом и отстегнул от пояса ножны штыка. Интересно, как они собираются меня обыскивать, учитывая надетые доспехи? Принявший из моих рук оружие боец отступил в сторону, а аколит, удовлетворенно кивнув, толкнул двери. М-да, как-то оно все непонятно... не нарваться бы в итоге.
   Довольно просторное, светлое помещение, с большим окном выходящим в один из внутренних двориков Храма. В центре стоит недлинный, зато широкий стол и по три кресла с двух сторон. В правом углу присутствует конторка, видимо для писаря, чтобы вести стенограммы бесед, потому как зал этот скорее всего служит для переговоров. Хотя может я и ошибаюсь. На потолке и стенах магические светильники, включившиеся при нашем появлении.
   - Прошу вас подождать здесь, - произнес церковник, сделав приглашающий жест рукой.
   Храмовники вошли вместе со мной, наглядно доказывая, что какие-то меры безопасности в этом месте все же соблюдаются. Ладно, скоро разберусь со всеми здешними странностями, надеюсь. Не обращая внимания на замерших у стен бойцов, я подошел к окну.
   Небольшие клумбы с цветами, аккуратные дорожки из серого камня с парой скамеек, устроившихся в тени деревьев, широко раскинувших свои кроны. А в центре небольшой фонтанчик. Из-за надвигающихся сумерек, окрасивших дворик в серые цвета, все кажется каким-то зыбким, нечетким, но тем не менее, все равно завораживающе красивым.
   Затылком чувствуя подозрительные взгляды храмовников, тихонько вздохнул. Суматошный день, в продолжение вчерашних, весьма непростых суток, все никак не желал заканчиваться. Прилечь бы сейчас отдохнуть, навернув перед этим чего-нибудь горячего и вкусного, но увы. Предстоящий разговор легким определенно не станет, и неизвестно как еще закончится.
   Стоять и пялиться в сгущающуюся за окном темноту, надоело уже через несколько минут, а церковники все не торопились почтить меня своим присутствием. Понимаю, что бросать все дела и срываться на встречу с незваным гостем вряд ли кто-то станет, однако раздражение все равно накапливается. Надо бы отвлечься, успокоиться, а то не ровен час ляпну при разговоре чего-нибудь не того.
   Открыв интерфейс, первым делом нашел сэра Кристиана. Совершенно не обрадованный полученными от меня перед въездом в город новостями и указаниями, орденец похоже решил спустить пар, гоняя подчиненных по ристалищу. Понаблюдав некоторое время за мучениями парней, я молча порадовался, что обозленный рыцарь не может сейчас добраться до меня. Каким гадом он умеет быть, довелось на собственной шкуре прочувствовать во время тренировок, так что остается лишь надеяться, что к моему возвращению сэр Кристиан успеет уже успокоиться. М-да, очень надеюсь.
   Все что нужно, нами было оговорено заранее и уточнений не требовало, так что посочувствовав, немного, своим телохранителям, я переключил карту на других... В итоге, ничего нового или требующего моего вмешательства, так и не обнаружил. И чего спрашивается, они все до меня докапывались перед отправлением, если мое отсутствие никак даже и не сказалось. Издевались не иначе.
   От сладких размышлений на тему предстоящей, по возвращении домой, мести всем подряд, меня отвлекло появление нового действующего лица. Наконец-то!
   Вошедший в зал церковник носил одеяние прелата, но... угу, то самое "но"! У меня самого таких вот прелатов уже шесть имеется - одежда скрадывает фигуру, но ростом этот сорокалетний мужик мне ничуть не уступает, а в плечах как бы и пошире будет. Руки длинные, с узкими запястьями фехтовальщика, а на ладонях весьма характерные такие мозоли.
   - Добрый вечер, господин командор, - остановившийся в дверях церковник пару секунд рассматривал меня светящимися потусторонним светом глазами. Лицо его находилось при этом в тени, от чего создавалось жутковатое впечатление. Вежливо поклонившись, он продолжил. - Прошу прощения, что заставил вас ждать. Мое имя - Фернандо Росси и я являюсь секретарем настоятеля этого Храма, отца Варфоломея. К сожалению, сегодня он не сможет выделить время, чтобы встретиться с вами лично и возложил эту обязанность на меня... Но, прежде чем мы перейдем к делам, не могли бы вы подтвердить свою личность?
   Если бы не внимательный, настороженный взгляд и не подобравшиеся при этих словах храмовники, то тон, которым он их произнес, вполне можно было назвать беззаботным. Интересно, сколько на нем, да и на зале этом, сейчас навешено магических и физических защит? Я своими заклинаниями хотя бы поцарапать его смогу?
   Старательно давя назойливое желание прояснить этот вопрос на практике, активировал на присутствующих Святое Оружие. Нет, я не псих, просто усталость, раздражительность и все такое... провоцируют на разные глупости.
   - Документов на владение замком, к сожалению, предоставить не могу, поскольку не являюсь подданным Императора.
   - Благодарю, этого более чем достаточно, - улыбнувшись, заверил меня прелат. Вот только настороженность и подозрение из взгляда никуда не делись, да и храмовники не торопились расслабляться.
   Хм, а почему бы и нет?
   - Скажите, отец Фернандо, почему меня не убили еще на входе в Храм? Или хотя бы не арестовали? - ну любопытно же, что у них тут в головах творится, если "темный", фактически беспрепятственно смог в святая святых пройти.
   - Ваша аура искажена магией Тьмы, но не так, как это бывает с одержимыми или последователями Темного, - приглашающе указав рукой на стулья, ответил церковник. И, дождавшись, когда я сяду, устроился напротив. - Различия не столь очевидны, но все же при должном опыте обращают на себя внимание. Ну и, конечно - "темный", самолично явившийся в Храм и требующий встречи с настоятелем, событие далеко не рядовое, согласитесь. На моей памяти, так и вовсе в первый раз подобное произошло.
   Ну, да, есть чему удивиться. Я бы на их месте тоже не стал с ходу пороть горячку и попробовал выяснить суть происходящего, приняв соответствующие меры безопасности, конечно. Что и было проделано храмовниками. И, к слову о "должном опыте" - у обычного секретаря таковому взяться просто неоткуда, тем более вспоминая реакцию отца Доменика, а ведь тот вовсе не в столице, поближе к начальству, карьеру делает. Правда остается вопрос, к какому именно силовому ведомству, в составе Церкви, принадлежит сидящий передо мной тип. Впрочем, интерес сугубо теоретический, на самом деле мне до лампочки, кто он такой, главное чтобы проблем не создавал, остальное вторично.
   - Итак, какая именно помощь вам требуется? - помолчав, выжидая будут ли у меня еще не относящиеся к теме вопросы, спросил прелат.
   С сомнением покосившись на безмолвных храмовников, я все же удержался от просьбы выпроводить их за дверь. Все равно ведь бесполезно. Да и к тому же, шанс того что они кому бы то ни было проболтаются, на данный момент, для меня является наименьшей из возможных угроз.
   - Что вы знаете о Магической Эссенции? - глядя прелату в глаза, спросил я.
   - Все, - после короткой заминки, сухо произнес отец Фернандо. Выражение лица его не изменилось и вообще он даже не шевельнулся, однако напряжение охватившее все его тело, чувствовалось.
   - Мне пришлось поглотить Проклятую магией Тьмы, Эссенцию, - слова дались не без труда, но смысла отмалчиваться уже не было. С того самого момента, как показался на глаза храмовникам, обратный путь был отрезан.
   - Не самый разумный поступок, - проговорил церковник. - Можно узнать причину, почему вы это сделали?
   - Чтобы она не досталась демонам, штурмовавшим мой замок, - честно ответил я. - Собственно у них я Эссенцию и отобрал незадолго до того.
   - Для неумирающего, решение вполне логичное, - прелат откинулся на спинку кресла, разглядывая меня с каким-то нехорошим интересом. Сообразил уже, значит. - И тем не менее, умным его назвать язык не поворачивается. Давайте вы расскажете мне все с самого начала...
  
   - Ох! - я без сил повалился на кровать. - Скотина церковная.
   Секретарь он, ага! Четыре часа мне мозги наизнанку выворачивал своими вопросами. Дотошно, методично и как-то совершенно незаметно умудрился вытащить практически всю информацию обо мне, начиная с первого дня игры. Причем, большую часть этот... нехороший человек, прокачал по косвенным и наводящим вопросам, потому как особого желания с ним откровенничать у меня не было. Без какого бы то ни было давления, угроз и прочего. На собственной шкуре прочувствовал, что такое - допрос в исполнении матерого следователя, который даже из твоего отказа отвечать, умудряется что-то для себя вынести.
   А вообще, заиметь себе подобного "секретаря", я бы не отказался, хоть и страшновато - это ж натуральный человек-рентген, твою башку насквозь просвечивающий вместе со всем ее содержимым. Но, увы, в стандартный комплект замка подобные специалисты почему-то не входят. Так что, сам крутись, как хочешь.
   Тяжело вздохнув, я все же уговорил себя встать с кровати и принялся сдирать пропитавшийся за день потом тельник. Доспехи неаккуратной кучей были свалены на столе в виду отсутствия какого либо другого подходящего для них места. Комната, предоставленная мне для ночлега, отнюдь не поражала воображение роскошью обстановки - всего-то, кровать, стол и стул, а еще окно, не зашторенное - зато размерами монашескую келью превосходила. Честно сказать я даже и не знал о существовании подобных помещений в Храме. Точнее, не задумывался, а тут оказывается, целое гостевое крыло в одном из зданий имеется.
   По часам в интерфейсе, времени уже второй час ночи. За окном открывается вид на погруженный в ночную темноту город, лишь редкие пятна фонарей на площади перед Храмом дают слабое освещение. Темно, мрачно и неуютно. Под стать владевшему мной настроению.
   Гораздо неприятнее самого допроса, оказался разговор, состоявшийся по его окончании и напрямую касавшийся моих дальнейших планов.
   Ритуал, требовавшийся для очищения Проклятой Эссенции, был отцу Фернандо известен. И никаких препятствий для его осуществления не имелось, даже с моей стороны, хотя сумма в пятьдесят тысяч золотом плюс восемь кристаллов и двенадцать мер драгоценных камней в качестве платы, весьма дорого. Но, к подобным расценкам я готовил себя заранее, пусть и рассчитывал на несколько меньшие суммы. Затраты энергии из Алтаря, в данном случае того стоили.
   Все пошло наперекос, когда церковник поинтересовался, что я намереваюсь делать с Эссенцией дальше. Растрачивать гигантский потенциал, даруемый этим артефактом на Святую магию, мне не хотелось совершенно. Будь я прелатом, это имело бы смысл, но не с узкопрофессиональными умениями паладина. Что мне там усиливать? Ну, в принципе есть что, те же Святые Доспехи и Святое Оружие, слегка повысится физическая защита и урон... Но, блин, это ни фига не предел моих мечтаний, особенно для такой крутой штуки, как Эссенция.
   С куда большим удовольствием я бы использовал ее для усиления той же магии Материи. Это сейчас маг из меня херовый, а вот через сотню уровней, шарахнуть каким-нибудь Армагеддоном или подобной же эпической дрянью, да с бонусом в сколько-то там процентов... Нагибатор, ага. А еще и Белая магия имеется, с не менее привлекательными высшими заклинаниями, ни одного из которых мне пока что не досталось, правда.
   И вот здесь-то и получился неприятный облом. Отец Фернандо, ритуалов для этих магических школ, не знал. Ну, по крайней мере он так сказал. Не думаю, что врет, все же Святая магия для моего замка является базовой... А даже если и врет, разницы для меня никакой, все равно сам не расскажет, не пытать же его.
   На вопрос, где можно поискать информацию о таких ритуалах, церковник предложил обратиться к магам из Городов в Облаках. Просто офигенный совет, учитывая, что они относятся к совершенно другой фракции, а значит мои паладинские бонусы к репутации, на них не действуют. То есть, это мне надо сначала отыскать где эти самые Города находятся, потом выяснить, кто из тамошних обитателей в курсе на счет ритуалов и, самое блин, легкое! - уговорить помочь. При этом желательно чтобы эти самые "помощники" не решили вдруг, что им Эссенция пригодится куда больше, чем пришлому игроку.
   Но, это была лишь первая неприятная новость. Вторая не понравилась мне еще больше. Ритуал, изменяющий энергетическую структуру Эссенции, относится к высшим, что уже само по себе круто. Воздействий подобного уровня, не так много на самом деле и чаще всего они жестко специализированы, зато мощь их просто запредельная. Ну и цена, понятное дело, соответствующая.
   Впрочем, золото и ресурсы, требуемые для этого ритуала, беспокоили меня в последнюю очередь. Куда больше вымораживала его длительность - пять недель. Пять, чертовых, недель! За время которых, храмовый Алтарь должен безостановочно поддерживать процесс изменения своей энергией. И использовать его для хоть сколько-нибудь сложных ритуалов при этом будет невозможно. Круто, да? По крайней мере теперь хотя бы понятно, почему Князь засунул Эссенцию в ту пещеру, вместо того чтобы хранить ее в своем Храме. Хотя, там скорее всего присутствовало еще и недоверие к собственным слугам.
   С моей стороны, кстати, вопрос тоже вполне себе актуальный - я вот готов довериться церковникам и, оставив им на хранение Эссенцию, отправиться по своим делам дальше?.. Что-то, как-то очень сомнительно. Не говоря уже о том, что мне совершенно не хочется создавать Священную Эссенцию... Только вот, что делать-то?
  
   Утро, неожиданно, началось с разговоров.
   Стоило только высунуться из комнаты, как дожидавшийся за дверью аколит сообщил, что меня уже ждут. Честно сказать, я бы предпочел сначала позавтракать, потому как ритуал длится около семи часов, а поужинать вчера не удалось вообще, но не спорить же. Пришлось идти следом.
   В относительно небольшом кабинете, куда меня привел аколит, за столом (не обеденным, к сожалению) расположились четверо. Уже знакомый мне отец Фернандо, сидевший по левую руку от высокого, худощавого старика в одеянии прелата. А перед ними, разделенные широкой столешницей, устроились двое мужчин, в полных латных доспехах, поверх которых были надеты белоснежные котты с изображением черного грифона. Судя по гравировке на латах - оба паладины.
   - Позвольте вам представить - лорд Авар, паладин и командор Ордена Меча, - поднявшись на ноги при моем появлении, отец Фернандо дружелюбно улыбнулся. Выглядел прелат откровенно довольным... что меня несколько напрягало. - Милорд, это отец Варфоломей, настоятель нашего Храма.
   Старик, не вставая, склонил голову, изобразив на лице доброжелательность, вот только серые, выцветшие глаза смотрели оценивающе. Ох, чую непростой денек сегодня предстоит, как бы не нарваться, по итогам-то.
   - В свою очередь милорд, хочу представить вам наших гостей - сэр Дерек Олдерман, командор миссии Императорского Ордена Грифона в герцогстве Броунвик. Сэр Ольгерд Бранд, его заместитель.
   - Рад знакомству, господин командор, - улыбнувшись, произнес командор сильнейшего в империи рыцарского ордена, поднимаясь на ноги. Рядом молча воздвигся его заместитель, склонивший голову в вежливом поклоне.
   - Взаимно, господин командор, сэр Бранд, - раскланялся я в ответ. В глазах старшего паладина проглядывало любопытство, смешанное с азартом, словно долгожданное лакомство углядел. Что-то я уже заранее бояться начинаю.
   - Присаживайтесь, милорд, - отец Фернандо указал на свободный стул, справа от настоятеля. - Мы как раз собирались обсудить операцию по уничтожению обнаруженного вами Черного Могильщика. Думаю сэру Бранду, как командиру собранного отряда, будет полезно услышать подробности, так сказать, из первых рук.
   Зам командора, все так же молча, кивнул на слова прелата. Не сомневаюсь, что из воинов барона Корнвуда они уже вытрясли все, что те знали, к тому же в письме, насколько я знаю, информация была изложена подробно. Ну, да мне не жалко, может и впрямь что полезное смогу подсказать.
   На столе уже была разложена карта, не менее подробная, чем та что я видел в кабинете барона, но при этом охватывавшая гораздо большую территорию. Все герцогство, как на ладони. Секретных пометок тут не имелось, поэтому интересоваться разрешением хозяев, чтобы скопировать карту, я не стал.
   Отметив карандашом место, подробно рассказал обстоятельства "встречи" с Могильщиком. Описал местность, свой дальнейший маршрут, тварей с которыми довелось повстречаться и где конкретно это происходило. На счет ящеролюдов были некоторые сомнения, но, поскольку барон ни словом не заикнулся держать стычку с ними в секрете, то умалчивать о ней я не стал. В конце концов, посвящать меня в свои догадки о причинах нападения, ни Эдвард, ни его отец не захотели, так что пускай сами разбираются.
   Паладины слушали внимательно, изредка задавая уточняющие вопросы, а сэр Бранд еще и пометки по моим словам делал на карте. Насколько я понял из коротких обмолвок, ничего особо выдающегося в предстоящем рейде, никто из присутствующих не видел. Это притом, что в отряде собрали не меньше пятидесяти бойцов, при двух прелатах и минимум трех паладинах, уровни которых колебались в пределах - семидесятого-сотого.
   Много времени разговоры не заняли, если командору и было интересно, какого хрена меня вообще занесло в пограничье, в одиночку, задавать вопросы на эту тему он не стал. Ну и вытягивать информацию, не относящуюся к делу, в отличие от того же отца Фернандо, не пытался.
   - Благодарю за оказанную помощь, господин командор, - поднявшись из-за стола, сэр Дерек поочередно раскланялся с прелатами и уже после обратился ко мне. - Если вы не против, после того как закончите свои дела здесь, навестите меня в штаб-квартире. Есть несколько тем, которые хотелось бы обсудить с вами.
   Еще бы я был против, ага! Магистр, конечно, молодец что умудряется так активно налаживать контакты с этим орденом, но хотелось бы и собственную лепту внести - репутацию на ровном месте не заработаешь. Да и мне самому подобные знакомства явно не будут лишними.
   Отметив краем глаза, промелькнувшую на лице настоятеля тень раздражения, заверил командора в своем искреннем желании посетить его штаб-квартиру и пообщаться на любые темы. Как освобожусь, так сразу и прибегу, ага... А вы что думали, я вот так просто позволю кому бы то ни было использовать себя втемную? В интригах мне с церковниками тягаться бесполезно, но использовать подвернувшийся шанс слегка нарушить их планы, сам Бог велел. А в том, что такие планы есть, даже и не сомневаюсь, сам бы на их месте попытался провернуть что-нибудь для себя полезное.
   - Приготовления к ритуалу завершены, - дождавшись ухода паладинов, сообщил отец Фернандо. - Если вы не передумали, милорд, то можно приступать.
   - Не передумал, - вздохнув, отозвался я. Эх, куда же ты подевалась, вчерашняя моя уверенность... И ведь даже сам понять не могу чего больше опасаюсь, предстоящего избавления от надоевшей уже проблемы или же того, что не могу контролировать ситуацию. Пожалуй, всего понемногу.
   - В таком случае, приступим, - настоятель, поднявшись из-за стола, направился к выходу. - Следуйте за мной.
   Ориентируюсь я в этих переплетениях коридоров, лестниц и помещений так себе - дома, по Храму бродить особого времени не было, впрочем, и без того ясно куда направляемся. Перед Алтарным залом, прелаты разделились, настоятель зашел внутрь, а вот отец Фернандо свернул в боковой коридор, пригласив меня за собой.
   Помещение, в которое вошел церковник, было невелико и, не будь мы в Храме, вполне могло бы сойти за кладовку. Без окон, с единственным входом и, за исключением небольшого стола, абсолютно пустая.
   - Доспехи и оружие оставьте здесь, - распорядился прелат. - Верхнюю одежду также снимите.
  
   Огромный зал казался покинутым - восемь человек, скучковавшихся рядом с Алтарем, терялись на фоне пустого пространства. Впору гордиться собой - ради меня церковники отменили на сегодня все прочие дела, которых в таком большом городе всегда по горло. Вот только радоваться за такого важного себя, рассекая по залу в полуголом виде, как-то не очень получалось. Спасибо барону Корнвуду, пожертвовавшему своим гардеробом, иначе и вовсе пришлось бы тут разгуливать в одних только подштанниках. А так, хотя бы штаны на мне вполне приличные.
   В зале было ощутимо прохладно, я не мерзляк, но торчать несколько часов на сквозняке, удовольствие не из приятных. И ведь даже магией нельзя воспользоваться - проведению ритуала ничто не должно помешать.
   Возле небольшого столика неподвижно замер отец Варфоломей, с задумчивым видом рассматривавший стоявшую на нем шкатулку. Довольно большая, из светлого, лакированного дерева и без каких бы то ни было украшений. И охрененно дорогая, зараза!
   Артефакты способные удерживать в себе разнообразную (зачастую весьма агрессивную) магию, на дороге не валяются. Но и очень уж редкими их назвать нельзя. Разумеется, все они различаются по качеству исполнения, по своим возможностям и классу артефактов, которые способны изолировать. Что, в свою очередь, нехило так влияет на цену. Эта вот шкатулка, к примеру, обошлась мне в двадцать тысяч золотом и, по заверениям отца Фернандо, могла удерживать в себе Магическую Эссенцию неограниченно долгое время. Сосуд, доставшийся от демонов, в теории тоже на такое способен, но он к сожалению находится где-то там за тысячу километров отсюда, а артефакт нужен здесь и сейчас.
   - Милорд, стойте вот здесь, пожалуйста, - отец Фернандо остановил меня в паре шагов от стола. Бросил короткий взгляд на настоятеля и, дождавшись его согласного кивка, продолжил. - Отмените, если есть, наложенные благословения и бафы. Я скажу когда можно будет двигаться, до того постарайтесь не шевелиться.
   Я, молча кивнул и отдал рубаху подошедшему аколиту. Раздеваться требуется только для первой части ритуала, так что красоваться тут полуголым долго не придется. Проверив на всякий случай наличие-отсутствие бафов, снова кивнул подошедшему к Алтарю прелату.
   Отец Фернандо, дождавшись подтверждения готовности начинать от остальных присутствующих, отвернулся к камню, положив на его поверхность ладони. Под тихий, почти неразличимый даже в опустившейся на зал тишине, шепот прелата, произносившего молитвы сопровождавшие манипуляции с Алтарем, его глаза начали светиться. Причем гораздо ярче, чем оно обычно происходит при активации умения. Довольно жуткое зрелище, должен отметить - у него в черепе словно корабельный прожектор зажегся, зрачков вообще не видно, только полыхающее белым сияние, рвущееся наружу двумя мощными конусами света.
   Мигнула иконка с сообщением о наложении на меня благословения, по телу прокатилась волна магии... и мгновенно сменилась следующей, отменив предыдущий эффект. И еще одна, и еще. Да я даже описание бафов прочитывать не успевал! А с ощущениями вообще что-то дикое творилось, до полной потери ориентации в пространстве. Стоит только глаза закрыть и сразу начинает казаться, что сейчас рухнешь. Надо будет потом в логи залезть, посмотреть хоть чем таким меня приложили, хоть и предупреждали, что может быть неприятно, но я как-то меньшего ожидал, если честно.
   Прервав молитву, такое впечатление - на полуслове, отец Фернандо отлип от камня и, обойдя его, в три шага приблизился ко мне. Замер на секунду, слепя своими фонарями, а потом, подняв скрытые белым сиянием ладони, резким ударом воткнул их мне в живот.
   *ля! Твою мать!.. Даже зная, что это произойдет, не шарахнуться назад, стоило немалых усилий. Нет, боли не было, я вообще ничего не почувствовал если уж на то пошло, однако же вот так - вживую - наблюдать за тем, как кто-то ковыряется своими руками у тебя в кишках... Фу, *ля гадость! Выскакивали какие-то системные оповещения, но я не обращал на них внимания, с болезненным интересом отслеживая действия прелата.
   К счастью, продлилось все это недолго, да и не сказать, что отец Фернандо именно "ковырялся", это уже мое ненормальное воображение постаралось. На деле, прелат вообще руками не шевелил, тупо стоял неподвижно, сверля меня слепящим взглядом, а потом вдруг вытащил конечности наружу. Проклятая Эссенция, за прошедшее время ни хрена не изменилась, все та же пузырящаяся и дергающаяся черная дрянь. Не знаю, как священнику удавалось ее удерживать, но сопротивлялась она... оно отчаянно... Сука, и я ведь эту мерзость выпил!
   Пока я пытался справиться с тошнотой, отец Фернандо развернулся и, подойдя к столу, опустил Эссенцию в открытую настоятелем шкатулку. Которую тот сразу же и захлопнул.
   - Что же, первая часть ритуала прошла успешно, - ровным голосом сообщил отец Фернандо, перестав, наконец, изображать из себя ходячий прожектор. Выглядел прелат не сказать что усталым, но напряжение в голосе присутствовало. - Отец Варфоломей, прошу вас продолжить.
   Настоятель, хмуро разглядывавший шкатулку, покосился на своего секретаря и степенно кивнув, двинулся к Алтарю. А отец Фернандо, в свою очередь подошел ко мне.
   - Дальнейшее ваше присутствие здесь не обязательно, милорд, поэтому если желаете можете уйти, - произнес церковник.
   Натянув возвращенную мне рубаху, почувствовал себя несколько увереннее, в доспехах, конечно, было бы вообще зашибись, но ограничимся пока малым. Вежливо улыбнувшись прелату, я покачал головой.
   - Благодарю за предложение, возможно позже, - блин, а жрать то хочется еще сильнее. Ритуал что ли так подействовал?
   Прелат, понимающе кивнул, сохранив невозмутимое выражение лица, но в глазах, как мне показалось, проскользнула усмешка. Ну да, сам понимаю что мое присутствие на планах церковников, пожелай они забрать Эссенцию себе, никоим образом не скажется. Да и вообще сомневаюсь, что подобное произойдет. Но ведь интересно же, как это все будет выглядеть, на ритуалах подобного уровня мне присутствовать еще не доводилось... Паранойя опять же, так старательно лелеемая.
   С сомнением оглядев церковников, подавил рвущийся наружу тяжкий вздох. Не нравится мне такое количество народа, вовлеченного в мои маленькие секреты. Нет, я понимаю, что никому постороннему аколиты и прелаты о происходящем здесь не проболтаются. Да и отец Варфоломей, надо думать уже поставил в известность свое начальство - он просто обязан был это сделать, независимо от моих желаний. И чего теперь ждать от этого самого начальства... Но, все равно, не нравится мне такая известность.
  
   Дальнейший ритуал, ничем особо эффектным, в отличие от своего начала, не отметился. Церковники негромко молились, совершали какие-то манипуляции с Алтарем, единственным видимым эффектом от которых было прокатывавшееся по шкатулке золотистое свечение. Прелаты периодически сменяли друг друга возле стола, каким-то образом видимо направляя Божественную Энергию. Судя по осунувшимся лицам, давалось им это нелегко, но отстоять свою "смену", каждый из четырех успел не по разу.
   Если честно, скучно мне стало уже минут через десять, которые собственно и потребовались на то чтобы разобраться с ворохом системных сообщений. Самой приятной новостью стало получение тридцать пятого уровня, за закрытие квеста на избавление от Эссенции. Очко в Выносливость и уровень к Дипломатии. Опыта дали меньше ожидаемого, зато квест сменился на новый - изменение Магической Эссенции, причем без уточнения на какую школу магии. Для моих дальнейших планов, самое то.
  
   Уровень: 35
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец Должность: Командор Ордена Меча
   Сила: 30 (31)
   Ловкость: 27
   Выносливость: 25
   Сила Магии: 19
   Устойчивость к откату: 18
   Ментальная выносливость: 21 (24)
   Умения: Атака 8, Защита 5, Лидерство 5, Дипломатия 3, Логистика 3, Мастер Белой Магии 9, Удача 4, Боевое Братство, Боевой Клич 3, Зельевар 4, Мастер Магии Земли 3, Мастер Магии Воздуха 2, Мастер Магии Огня 2, Отложенный Опыт 2, Аура Подавления, Мститель, Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи, Очищение, Пламя Души.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник, Казначей, Магия Материи 1, Наставник Паладинов.
  
   В остальном же ничего интересного. То есть вообще, абсолютно - семь часов удручающего однообразия и скуки. Церковники хотя бы делом заняты, а я же тупо стоял и пялился на них, в интерфейс, снова на них... Паранойя, задавленная насмерть тоскливостью окружающего бытия, даже не сопротивлялась почти когда я свалил из этого зала всего через пару часов после начала ритуала. Остатки хорошего воспитания тоже пытались чего-то выдать, на тему что невежливо наслаждаться отдыхом, когда другие из-за меня впахивают. Зато пообедать смог нормально и задолбать всех подданных своими ценными комментариями по поводу их деятельности. В общем, не впустую день прошел.
   Когда меня пригласили в кабинет настоятеля, времени было уже шестой час и на город угрожающе надвигались сумерки. Распланировать свои дальнейшие действия я успел, благо ничего сверхординарного и не требовалось. Правда воплощение их в жизнь во многом теперь будет зависеть от поведения церковников, что несколько беспокоит - не люблю, когда ситуацию контролирует кто-то другой.
   Помимо самого настоятеля, сидевшего в уютном кресле за массивным столом из черного дерева, в кабинете присутствовал так же и отец Фернандо. "Секретарь" расположился за вторым столом, примыкавшем к начальственному и что-то записывал карандашом на листе бумаги. На обстановку в кабинете я, в первый момент внимания не обратил вовсе, потому как взгляд сразу же прикипел к знакомой шкатулке, стоявшей перед настоятелем.
   - Присаживайтесь, милорд, - устало произнес отец Варфоломей, кивнув на стул, напротив секретаря. И, дождавшись, когда я усядусь, толкнул ко мне шкатулку. - Ритуал завершен, и Эссенция теперь полностью очищена от магии Тьмы.
   Взглядом испросив разрешения я открыл шкатулку. Бесцветная, полупрозрачная субстанция, заполнявшая ее, скорее напоминала облачко газа, непонятно как удерживаемое на месте. И абсолютно никакого сходства с той дрянью, в которую ее превратили демоны, даже, пожалуй, красиво.
   - Я весьма признателен вам за оказанную помощь, - захлопнув шкатулку, посмотрел на обоих прелатов. Облегчение от того, что Эссенцию мне все же вернули, скрыть удалось, но, думаю они все равно догадались.
   - В том и состоит наш долг, - прищурившись, отозвался отец Фернандо и, покосившись на расслабленно откинувшегося в кресле начальника, добавил. - Кроме того, возможность проводить столь сложные ритуалы, выпадает совсем не часто и это был весьма полезный опыт.
   Настоятель, слабо усмехнувшись в ответ, посмотрел на меня.
   - Милорд, я обязан спросить - вы твердо уверены в своем решении?
   - Уверен, - взгляд отца Варфоломея давил буквально физически, но объяснять свои мотивы я никому не собираюсь. Святая Магия даст мне слишком мало, чтобы расходовать на нее столь редкий и могущественный артефакт. Возможно я и совершаю сейчас ошибку, но все же предпочту отыскать способ изменения Эссенции через какую-нибудь другую школу магии.
   - Что ж, ваше право, - отец Варфоломей пожал плечами. - Тогда, если вы не против, у нас есть к вам еще одно дело, которое необходимо обсудить.
   Я медленно кивнул, если меня сейчас начнут убеждать продать, а то и вовсе безвозмездно поделиться Эссенцией...
   - В первую очередь, милорд, позвольте выразить благодарность за предоставленные вами сведения, - заговорил отец Фернандо, отложив карандаш в сторону. - Информация подтвердилась, в Дрого действительно свили гнездо культисты.
   Дзинь! Перед глазами распахнулось сообщение об успешном завершении квеста. Судя по тому, что опыта хватило почти на десять процентов от уровня, информация оказалась важной и нужной. Золота правда три тысячи всего, но учитывая что мне выполнение квеста вообще никаких усилий не стоило, то жаловаться и не на что. Надо не забыть отца Бартоломео порадовать, очень уж эти темные его за живое задели.
   - Ну, с ними еще предстоит разбираться, - заговорил настоятель, посмотрев на меня. - А вот что касается демонов, которым они рабов поставляли... Милорд, насколько вы уверены в своих соратниках по альянсу?
   В игроках-то, которые в "Земли" приходят повеселиться и развеяться от тягот реальной жизни? Я и в себе самом не сказать, что очень уверен, после всех совершенных ошибок. Вот только, с чего ты, старик, решил, что мои дела тебя каким-то боком касаются? Под сокланов копаешь или сразу под меня?
   - А вам про них известно что-то такое, отчего я мог бы потерять эту уверенность? - в упор уставившись на прелата, спросил я в ответ. Играть в притворство с этой парочкой, явно не по моим способностям задача, а вопрос и впрямь был несколько бесцеремонный, так что могу позволить себе раздражение.
   - На данный момент - нет, ничего такого, - опять встрял отец Фернандо, вынудив меня повернуть к нему голову. - Правда, полноценного расследования провести еще не успели, так что это лишь предварительная информация.
   - Тогда в чем проблема? - нет, мотать нервы собеседникам, старательно не понимая их намеки, может быть иногда приятно. Вот только в данном случае притворяться идиотом немного страшновато, потому что я реально не понимаю, к чему они клонят.
   - Проблема в портале, ведущем в мир Инферно, который находится под полным контролем ваших соратников, - сухо произнес отец Варфоломей. - Вы сами являетесь неумирающим, милорд и потому должны знать насколько неразборчивыми в методах достижений своих целей могут быть подобные вам... разумные.
   Я только плечами пожал. Сталкиваться лично с таким не доводилось, но прочитанных на форуме тем хватало, чтобы не пытаться переубеждать церковника в обратном. Вот только не нравится мне, куда завернул наш разговор.
   - Я не пытаюсь огульно обвинять в чем-либо ни ваших соратников по альянсу, ни, тем более, вас самого. Уничтожение армии демонов, вместе с их хозяином, безусловно подвиг достойный уважения, - продолжил настоятель, не дождавшись от меня возражений. - Однако и оставлять без внимания сложившуюся ситуацию, не получится... О пристрастиях варваров к людоедству и каннибализму вы не можете не знать. Те же орочьи шаманы никогда не отличались особой разборчивостью при выборе источника, из которого черпают силы. Равно как и кочевники, являющиеся давними союзниками зеленокожих. Магам с их любовью к рискованным экспериментам и превознесением культа личного могущества, тоже можно очень многое припомнить... Или вы готовы, милорд, поручиться за своих союзников?
   Ага, щаз! А потом, совершенно случайно, всплывет информация, что кто-то из них оказался не настолько честным и замечательным, а вовсе даже негодяем и гадом. И сразу же появится непреодолимое желание поинтересоваться у некоего паладина, а действительно ли он не знал о нелицеприятном прошлом своих товарищей по оружию?.. Хотя, конечно, рациональное зерно в его рассуждениях есть. Не в том, что кто-то из сокланов попытается крутить разные игры с демонами у всех за спиной - незаметно такое осуществить едва ли возможно. Скорее уж они все решат в этом поучаствовать, не ставя в известность такого принципиального, в данном вопросе, меня... м-да... Козел старый.
   - Демоны способны подчинить своему влиянию практически любого разумного, извратить любую идею до неузнаваемости, - настоятель, внимательно наблюдал за моим лицом. Впрочем, держать морду кирпичом я уже давно научился, так что увидел он там не особо много. - И в случае с неумирающими, им даже особенно стараться не придется. Портал соединяющий Инферно с нашим миром, в любом случае не останется без внимания демонов, слишком редко они встречаются и слишком большую ценность представляют... Соответственно и мы не можем рассчитывать на здравомыслие ваших соратников по альянсу, получивших прямой доступ в демонический мир.
   - И что, по-вашему, я должен сделать? Отобрать у них замки и попросить свалить из Инферно? - не скрывая раздражения поинтересовался я. Впрочем, злиться тут стоит в первую очередь на самого себя - если не хватает мозгов заранее просчитать ситуацию, притом что вся информация у тебя на руках имеется, то и не обижайся что другие оказались умнее. - Мне воинов для такого не хватит.
   - Значит необходимо изменить сложившийся баланс сил, - ровно произнес отец Варфоломей.
   С вашей, надо полагать, не безвозмездной помощью, угу. А я то, дурень за Эссенцию переживал, как бы не отобрали... На хрен она им не сдалась! Артефактов повышающих личное могущество в этой гребанной игре предостаточно и можно не сомневаться - у одной из сильнейших организаций в мире, таковые точно имеются. Еще от одного, пусть и мощного им ни холодно, ни жарко. А вот стационарный и постоянный портал, ведущий в Инферно, для этой самой организации представляет куда большую ценность. В политических играх за его счет можно немало очков набрать и даже не важно, собираются ли церковники его запечатать или же будут рейды в гости к демонам устраивать.
   Оба прелата смотрели на меня, ожидая ответа, а я молчал. Свои пожелания они высказали вполне доходчиво и если сейчас получат отказ... впрочем, думаю, ничего фатального в этом случае не произойдет. Испорченные отношения не в счет. Однако возможностей надавить, добиваясь своего, у церковников хватает и неизвестно чем все в итоге закончится. Приятного для меня, по крайней мере точно ждать не стоит.
   С другой стороны, если церковники обоснуются в моем владении, их потом оттуда не вытурить будет. И все, возможные, бонусы от такого соседства перекрываются тем фактом, что я, по сути, буду находиться в подчиненном положении. Всегда, при любых своих действиях мне придется учитывать мнение церковников на этот счет. Не так, как оно обстоит сейчас с сокланами - священники, в отличие от нелюдей, пользуются большим уважением и влиянием среди людей. И проверять, что же в итоге перевесит в умах подданных - верность мне или же старания опытных интриганов, совершенно не хочется.
   - Вступая в альянс, я дал слово не злоумышлять против союзников, - прервав затянувшееся уже сверх меры молчание, посмотрел в глаза настоятелю. Не знаю, о чем он там думал, оставляя мне такую лазейку, но другого способа вывернуться я не вижу. - Поэтому, прежде чем начинать "изменять баланс сил", я хочу получить доказательства их вины... в чем-либо, кроме сравнений с иными представителями тех рас.
   Поневоле напрягся, ожидая в ответ чего угодно, вплоть до вызова храмовников с кандалами. Все же слова прозвучали на самой грани допустимого и, при большом желании, их вполне можно истолковать как оскорбление... М-да, а вот скупая улыбка, появившаяся на лице аббата и последовавшие за ней слова, оказались несколько не тем, чего я ждал.
   - Никто и не требует от вас, милорд, предавать своих союзников, - покачав головой, произнес отец Варфоломей. - И, как я уже и сказал, бездоказательно обвинять их никто не собирается. Тем более что гражданами Империи Грифонов они не являются, на ее территории не проживают и поэтому, соблюдать наши законы не обязаны.
   Очень захотелось выругаться, а, еще лучше, свалить отсюда немедленно пока остатки мозгов в трубочку не свернулись. Ни хрена не понимаю уже, что этому деду от меня надо!
   - Однако с демонами все обстоит иначе. И, для того, чтобы убедиться: во-первых, в отсутствии у ваших союзников каких-либо контактов с этими тварями, во-вторых, удержать от таковых в будущем, решено отправить в ваше владение группу наблюдателей, - настоятель, пристально глядя мне в глаза, помолчал и веско добавил. - С самыми широкими полномочиями.
   Допрыгался. Не знаю, какие на самом деле цели преследуют церковники и какое мне отведено место в их планах, ясно одно - вырваться уже не получится. Данный вариант еще, можно сказать, щадящий, по крайней мере оставили некоторое пространство для маневра, а не запрягли с ходу по жесткому. Тоже еще вопрос - почему?
   - У вас имеются какие-либо вопросы или, быть может, замечания? - продолжая сверлить меня пристальным взглядом, спросил настоятель.
   Сказать хотелось многое, но цензурного там и, чтобы по делу, почему-то не находилось. А ругаться вслух, на данный момент, не самое умное из того, что можно придумать. Так что я лишь молча покачал головой.
   - Если не ошибаюсь, дальше вы планировали посетить столицу Империи, не передумали? - уточнил отец Варфоломей.
   - Нет, не передумал.
   - В таком случае, обязательно посетите канцелярию главного Храма, чтобы обговорить все детали посещения наблюдателями вашего владения. Это в первую очередь в ваших собственных интересах, поверьте... Собственно, на этом все, не смею вас больше задерживать.
   Подавив тяжкий вздох, я сгреб со стола шкатулку с Эссенцией и, вежливо распрощавшись с прелатами, вышел за дверь. Где меня уже дожидался очередной аколит, вызвавшийся проводить по лабиринту Храма к выходу. Последнее было не лишним, потому как мне и самому уже нестерпимо хотелось свалить отсюда.
   Впрочем, не буду жаловаться, закончилось и ладно. А дальше разберемся.
  
   Глава 7.
   Правда, выйдя из Храма на площадь, я уверенность в этом как-то подрастерял.
   Погружающийся в вечерний сумрак город, приветливее отнюдь не выглядел. В немалой степени оттого, что в сумке у меня сейчас лежит артефакт хрен знает какой стоимости, а в пределах досягаемости ни одного телохранителя. Сейчас идея таскать Эссенцию с собой уже не выглядела такой привлекательной. Да еще и паранойя взбрыкивала, напоминая об оставшихся за спиной гребанных церковниках - если мне в какой-нибудь подворотне башку проломят и оберут до нитки, все станет просто зашибись. Идеальное решение и ведь претензий даже не предъявишь, сам не захотел с ритуалом связываться.
   Настроение неуклонно покатилось куда-то вниз, а я поймал себя на том что уже минуту стою на ступенях, ведущих к Храму и осматриваюсь вокруг, вцепившись при этом в рукоять меча. Народ пока еще не оглядывался с подозрительностью, но чувствую до этого недалеко.
   С некоторым трудом усмирив разбушевавшееся воображение, я вздохнул и, отпустив меч, двинулся на поиски таверны. Судя по времени, разбираться где в этом городе можно купить свиток портала в столицу, было уже поздновато. Как и заходить с визитом к сэру Дереку - меньше всего мне сейчас хочется опять проболтать до ночи, а потом с пеной у рта носиться по темным улицам, выискивая где бы переночевать. На секунду возникла мысль напроситься на ночлег к орденцам, там-то меня точно никто не сможет ограбить. Возникла и тут же исчезла. Как-то это унизительно, втихомолку прятаться за чужой спиной. Сам справлюсь, не ребенок в конце-то концов, ну, а если не смогу, то и поделом мне.
   Проблуждав минут десять от силы, нашел подсказанную остановленным прохожим таверну. Здоровенное, трехэтажное здание с собственной конюшней, прятавшейся в огороженном высоким забором дворе, судя по доносившемуся из нее шуму, не пустой. В дальнем углу двора, возле колодца, девица в темно-зеленом платье, строила глазки крепкому мужику в кожаной кирасе и висевшей на поясе дубинкой, крутившему ворот. Мое появление особого внимания не привлекло, только охранник бдительно зыркнул, тут же вернувшись к более приятному общению. Поднявшись на невысокое крыльцо, я толкнул входную дверь.
   Главный зал таверны, занимавший большую часть первого этажа, производил приятное впечатление. Простая с виду, но добротная мебель, магические артефакты дают хорошее освещение. Доброхот, направивший меня сюда, уверял что заведение предназначено исключительно для благородной публики. То ли никаких других поблизости не знал, то ли, что более вероятно, сумел оценить качество моих доспехов. Что ни говори, а броня у меня понтовая, причем не только по характеристикам и наложенным зачарованием эффектам, но и по внешнему виду. Обычному наемнику или, скажем, десятнику герцогской гвардии, такая точно не по карману будет. Впечатление даже не слишком портилось некоторой "покоцанностью" вызванной недавними неприятностями - царапины, помятый наплечник и отсутствие наголенников. Расхаживать только в одном я счел нецелесообразным, так что убрал целый в мешок, к поврежденному волком.
   Народу в зале присутствовало человек пятнадцать всего - группа из восьми молодых парней разместившихся за сдвинутыми столами, в богатой одежде, но без доспехов и видимого оружия, за исключением кинжалов на поясе. Остальные рассосались по всему помещению, по одному, двое, не особо интересуясь соседями.
   Пока я осматривался, прикидывая куда бы приземлиться, ко мне успел подобраться здешний распорядитель или, может быть управляющий, не суть важно. Высокий, худощавый старик, с профессионально-вежливой улыбкой на благообразном лице. Выслушав мои чаяния, старательно изобразил радость и заверил, что все будет исполнено надлежащим образом.
   Цены в заведении вполне соответствовали статусу - за комнату на ночь, с меня содрали тридцать золотых монет. Да еще восемь за ужин пришлось заплатить. Не обеднел, конечно, но... А, впрочем какая разница, столоваться здесь каждый день я не собираюсь, как и селиться надолго, так что плевать.
   Поразмыслив, решил что вполне могу поесть и в своей комнате - заинтересованно оценивающие взгляды шумно пирующей компании весьма тому способствовали. Молодые аристократы пока еще не набрались вином настолько чтобы начать докапываться к челу, припершемуся в таверну в боевой броне, но оно мне надо, дожидаться этого счастливого момента. И, даже если преувеличиваю, все одно надежнее будет перестраховаться. Отсутствие возможности обезопасить Эссенцию весьма способствует осторожности.
  
   Подперев дверь стулом, для надежности, я обернулся к окну. Большое, едва ли не в треть стены, с открывающейся внутрь застекленной рамой - просто мечта грабителя! Правда снаружи имеются ставни, и я их даже закрыть успел, но как-то особого доверия они не внушают. Хотя идея подтащить к окну тяжеленный шкаф, почему-то вдохновляет еще меньше. Ладно, хрен с ним. Надеюсь, если кому и взбредет в голову лезть в мою комнату, смогу услышать и проснуться вовремя. Все-таки, тяжело быть параноиком...
   Вздохнув, я повалился на кровать, уставившись в беленый потолок. Пожалуй, настало время подбить итоги прошедшего дня, со всеми его плюсами и минусами.
   Первый и безусловный плюс - наконец-то удалось избавиться от Проклятой Эссенции. Кто бы знал, насколько она меня напрягала! Таскать в собственном теле потенциальный источник багов, то еще удовольствие, в реале, наверное, уже давно нервный срыв заработал бы. И даже цена, в которую мне обошелся ритуал вместе со шкатулкой, не сильно огорчают.
   М-да, как говорится - все познается в сравнении. Осознание исчезнувшей угрозы моему бессмертному существованию, осмысливается с некоторым трудом. Ну и вернувшиеся полноценные возможности умений, тоже весьма радуют.
   Я покосился на мешок, позаимствованный еще в замке барона Корнвуда, лежавший сейчас на столе. Содержимое его, являлось прямым продолжением удачного решения забодавшей меня уже проблемы.
   Магическая Эссенция, полностью очищенная от тьмы и готовая для дальнейшего "употребления". Если удастся когда-нибудь раздобыть описания интересующих меня ритуалов. В связи с чем, на неопределенный и, скорее всего, очень долгий промежуток времени артефакт для меня совершенно бесполезен. Разве что продать или обменять на что-то, сравнимой ценности и формой использования, а то как-то не прельщает мысль потерять такую штуку или сдохнуть, оставив ее врагам. Вот так вот с ходу даже затрудняюсь ответить, существуют ли вообще подобные артефакты и, главное к кому обращаться по поводу обмена.
   И, собственно на этом все мои плюсы заканчиваются. Как-то маловато получилось, хотелось бы побольше, да и покруче, если совсем уж честно. Что же до минусов...
   Вообще, то как лихо меня развели церковники, без каких-либо угроз вынудив содействовать их планам, внушает уважение. И опаску! Допускать подобных деятелей в мое владение имея лишь общее - не обязательно верное! - представление о том, чего они вообще добиваются, не особо тянет. Сомневаюсь, что мне удастся полностью контролировать их действия - за всеми разговорами не уследишь. А запрещать общаться с людьми, значит гарантированно испортить отношения, да и подданные не очень-то поймут такие действия.
   Щелкнув пальцами, погасил артефакты-светильники и заложил руки под голову, прикрыв глаза. Вообще, если подумать, что церковники могут мне сделать?
   Ну, первое что сразу же приходит в голову - постараются привязать меня к себе, подчинить. Способов такое провернуть, думаю немало можно придумать, от банального давления и шантажа, до заманивания обещанием перспектив и выгод. Зависит от того, насколько я способен помочь или наоборот, помешать в достижении целей тех, кто всю эту кашу с наблюдателями и заварил. Главное для меня, не попасть в жернова между разными фракциями - ни за что не поверю в тотальное единство церковников, слишком крупная и сильная организация. Если портал в Инферно в самом деле имеет настолько большую ценность, как расписывал настоятель, то сцепиться за него различные группировки могут совсем не по-детски. И, в первую очередь тогда достанется именно мне, как владельцу земли на которой этот гребанный портал и находится. Причем от всех участников сразу.
   Военное вторжение... ну, не сказать что абсолютно невозможно. Скорее сопряжено с определенного рода трудностями. Бойцов ведь нужно еще как-то доставить за тысячу километров от границ Империи, не по рекам же, два месяца им путешествовать, хотя и такой вариант тоже не стоит отбрасывать. Впрочем, я более чем уверен что у настолько могущественной и обширной организации как церковь, имеются и маги с заклинаниями и артефакты, служащие для массовой телепортации. Другое дело, что для столь серьезных затрат потребуются достаточно веские основания. Орден Меча, конечно, весьма невелик и слаб, но объясняться и улаживать конфликт тоже как-то придется, особенно если найдутся желающие вставить палки в колеса - отношения у рыцарских орденов с церковью не самые радужные. Как бы в итоге не вынудили поделиться бонусами от контроля портала.
   Так что вряд ли мне грозит война с церковниками, слишком масштабное и затратное это дело... Ну, это я так рассуждаю, какие у них резоны и намерения, можно узнать только когда время придет. Надеюсь все же, что не ошибаюсь. Тем более, что испортить мне жизнь они могут и другими способами - подставить перед союзниками или теми же орденцами, а то и вовсе переворот силами моих собственных людей организовать... М-да, что-то последняя мысль мне категорически не понравилась.
   Ну, положим, задурить мозги рядовым воинам и, возможно даже рыцарям, священники сумеют. На себе, можно сказать, прочувствовал, так что верю. Вот только всеми отрядами у меня командуют паладины, а эти товарищи на предательство не способны, и обмануть их куда сложнее. Они скорее просто уйдут, чем повернут оружие против того кому клялись в верности, но опять же, причина должна быть... да я даже представить с ходу не могу, какой. Воины же, в свою очередь, будут выполнять приказы своих командиров, даже если не очень с ними согласны, слишком велико влияние паладинов на подчиненных, плюс дисциплина.
   Нет, если и начнут церковники в этом направлении мутить воду, то основной упор будет сделан не на бойцов, хотя и их наверняка не обойдут вниманием. Мои собственные аколиты и прелаты, а также прочее население владения, гораздо более подходящая цель для таких манипуляций. В отличие от воинов, священники служат не только мне, но еще и Церкви и почему-то совершенно не хочется проверять, верность кому окажется в них сильнее.
   А ведь есть еще и крестьяне с горожанами и если за старост деревень и бургомистра я еще могу быть как-то уверен, слишком эти старики умные чтобы поддаться промывке мозгов, то вот остальные... Влияние церковников на простой люд не стоит недооценивать, даже притом что до открытого бунта вряд ли дойдет. А вот посеять недовольство и старательно его культивировать, создавая мне проблемы, они смогут. Если же вспомнить о том, что крестьянин, недовольный властью, вполне может попытаться удрать куда-нибудь подальше...
   Ну их на хрен, такие размышления, на ночь глядя! Параноик неуемный, нет чтоб о чем хорошем подумать, запугал сам себя до чертиков... Сокланы вот, теперь десять раз подумают прежде чем против меня что-то затевать, связываться с церковниками им точно не захочется.
  
   Утро, помимо ожидаемого заряда бодрости также принесло с собой несколько приятных новостей, окончательно добивших остатки вчерашнего раздражения. Ну и кое-какие дельные мысли в мозгах завелись, что весьма радовало. Не знаю правда, удастся ли воплотить все их в жизнь, но хотя бы нервы церковникам смогу помотать, тоже плюс.
   Окончание строительства форта и часовни, в Нижней долине, ознаменовалось вчера успешно завершившимся переселением почти четырех десятков семей. В течение недели туда прибудут еще семнадцать, благо домов в избытке и в порядок их уже успели привести.
   Второй новостью оказался найденный "геолого-разведывательной" группой вход в подземелье. На правом берегу, примерно в семидесяти километрах от логова горгон, вверх по течению реки. Лезть внутрь не стали, инструкции на подобный случай были выданы заранее, так что изучив окрестности и не обнаружив там ничего и никого подозрительного, отряд вернулся на базу.
   Произошло это вчера вечером, так что сэр Мартин, оперативно поставленный в известность о находке, дергать меня запросами не стал. В принципе ничего страшного, все равно я был не в состоянии нормально мыслить после задушевных бесед с настоятелем и его "секретарем", так что узнал подробности из письма мэтра Клааса сейчас.
   Поразмыслив, все же распорядился провести разведку подземелья - максимально осторожно, разумеется. Как ни хотелось лично поучаствовать, но оставлять без внимания новую локация определенно не стоило. Даже не в гипотетической опасности, которая из этой пещеры может выползти дело, а в том что сокланы, не смотря на все заверения в обратном, по моей территории с целью ее изучения наверняка шастают. Сторожить же неизвестно что, неизвестно сколько времени - пока я не вернусь, затея далекая от гениальности.
   Не смотря на раннее время - еще только седьмой час, повара на кухне уже вовсю колдовали над завтраком. Общий зал, когда я в него спустился, был совершенно пуст, если в гостинице помимо меня еще кто и остановился, то подскакивать в такую рань явно не собирался. Что, впрочем, оказалось только к лучшему, потому как у меня не было совершенно никакого желания знакомиться с кем-нибудь. Так что никто не мешал спокойно и обстоятельно позавтракать, после чего отправиться по своим делам.
   Открыв карту, я отыскал на ней сделанные вчера, по объяснениям священников в Храме пометки. Магазинов торгующих магическими товарами, в Броунвике всего три, причем все они принадлежат городской гильдии торговцев. Ассортимент, по большей части одинаковый, разве что по качеству и, соответственно, цене различается. Первые два нацелены на массового покупателя и торгуют в основном дешевым - относительно, конечно - ширпотребом. А вот последний предназначен для более взыскательной и денежной публики. Интересующие меня свитки порталов, купить можно только там.
   Визит к сэру Дереку я решил оставить на потом - неизвестно, сколько времени это займет, очень уж многообещающе улыбался паладин на прощание - могу и не успеть потом в магазин. А застрять в этом городе еще на сутки совершенно нет желания. Разве что командор мне квесты какие-нибудь предложит, тогда еще имеет смысл.
   Проплутав немного по центру города, магазин я все-таки нашел. Здоровенное такое каменное здание, без собственного дворика и каких-либо пристроек, зато двухэтажное. Над входом, вместо названия, красовался знак местной торговой гильдии - весы, на левой чаше которых покоилась гирька, а на правой горка монет.
   Внутренний зал оказался меньше, чем можно было подумать глядя снаружи, примерно две трети от всей площади этажа. Вдоль каждой стены выстроились высокие, до потолка, шкафы с прозрачными стеклянными дверцами, дававшими возможность полюбоваться их содержимым. Чтобы отодрать от них взгляд пришлось сделать над собой нешуточное усилие.
   Никаких других посетителей в магазине не обнаружилось, зато наличествовал невысокий, тщедушный тип, устроившийся за прилавком, совмещенным с выставочным стендом. Мелодичный перезвон колокольчиков, потревоженных дверью, заставил его отвлечься от изучения толстой книги, разложенной на столе и поднять свой взгляд на меня.
   - Доброе утро, - дежурно улыбнулся человечек, буквально ощупывая меня цепким взглядом. И, надо полагать, увиденное его удовлетворило, потому как улыбка тут же трансформировалась в радушную. - Я могу вам чем-нибудь помочь?
   - Можете, - что-то не нравится мне его энтузиазм. - Для начала мне нужен свиток телепорта, в столицу. У вас такие имеются?
   - Конечно! Минутку, - захлопнув свою книгу, чел шустро спрятал ее под прилавок, после чего развернулся к шкафу за спиной и распахнул ближайшую дверцу. Цапнув один из нескольких, черных футляров лежавших на полках, выложил его передо мной. - Прошу.
   Отщелкнув крышку, я вытащил лист плотной белой бумаги, туго скрученной вокруг полированной палочки из черного дерева. Судя по толщине свитка - в палец примерно, он не очень большой. Размотаться ему не позволяла печать с оттиском в виде знака торговой гильдии Броунвика. Своеобразная гарантия качества, так сказать. И, к слову, получается что торговцы не закупают свитки порталов на стороне, а сами наладили производство.
   - Две тысячи пятьсот золотых монет, - осчастливив меня очередной радостной улыбкой, сообщил продавец.
   Не маленькие у них тут цены, однако - надо полагать, отсутствие конкурентов сказывается. Хорошо быть монополистом, да. Представив какие деньги крутятся в этом бизнесе, я подавил завистливый вздох и открыл интерфейс.
   - Возможно, вас заинтересует что-нибудь еще? - довольно улыбнувшись, продавец убрал свиток обратно в футляр и протянул тот мне.
   - Боевые артефакты: атакующие, защитные, усиливающие. Еще, бытовые или как они там называются, - покрутив ладонью, ответил я. - Желательно, с какими-нибудь нестандартными эффектами... И еще магические Руны.
   - Я понял, - покивал торговец, обводя задумчивым взглядом шкафы с запрятанными в них сокровищами. - К сожалению, рунных комплектов у нас нет, они не пользуются особым спросом в империи. Могу предложить лишь поискать их в столичном отделении нашей гильдии... По поводу же остального, думаю у нас найдется чем вас заинтересовать. Подождите минутку, пожалуйста.
   И развернувшись, скрылся за дверью ведущей на отгороженную стеной часть первого этажа.
   Интересно, если я сейчас попытаюсь что-нибудь спереть и удрать, успею хотя бы до входной двери добежать и как именно мне будут мешать это сделать? Не оставили же меня тут совсем без присмотра - как-то очень слабо в моем понимании соотносится ведение столь серьезного дела, с верой в лучшие качества клиентов.
   Ждать пришлось не "минутку", а все десять, причем я так и не смог обнаружить ни ловушек, ни даже бойниц в стенах и потолке - стрела в затылок порой бывает куда надежнее любой магии. Вряд ли их не было вообще, скорее уж мне стоит всерьез заняться собственной внимательностью. В любом случае, дергаться я и не пытался, так что испытать на зарвавшемся госте свои заготовки, хозяевам шанса не представилось.
   Вернувшийся торгаш приволок с собой целый поднос, заставленный десятком шкатулок и коробочек, водрузив его передо мной.
   - В первую очередь, хочу обратить ваше внимание на данный артефакт, - деловито сообщил он, раскрыв одну из шкатулок, внутри которой, на темном бархате покоилось серебряное кольцо, покрытое сложным узором. - При активации, на целых десять секунд наделяет своего владельца абсолютной неуязвимостью к атакам на основе стихии Воды. Кольцо выполнено из сплава мифрила и серебра, в соотношении два к восьми, что значительно усилило наложенные на него чары.
   Я активировал окно интерфейса с описанием артефакта... и, не удержавшись, скривился. Спору нет, над кольцом работал настоящий мастер, о чем говорит хотя бы ранг "Редкое". Вот только заклинание было "одноразовым", выпуская сразу весь, надо признать, значительный резерв энергии при активации. Для повторного использования требовалась либо ждать сутки, пока мана восстановится, либо зарядить его самостоятельно. В обоих случаях, пользоваться этим кольцом в бою практически невозможно... разве что в качестве "последнего шанса". Весьма условного к тому же, боевых заклинаний в Воде не меньше чем у других стихий, конечно, но один шанс к четырем что тебя атакуют именно ею - маловато, как по мне. Это если забыть про все остальные школы в которых тоже хватает всякой, опасной для здоровья дряни. И всего десять секунд, опять же.
   - Сколько? - все же спросил я, ради очистки совести. Не плохой, в общем-то артефакт, даже, наверное, хороший.
   - Пятнадцать тысяч.
   Не, нафиг. Свиток с некромантской ловушкой дешевле стоит. У меня кошелек отнюдь не бездонный, покупать по такой цене все подряд, на всякий случай. Чутко уловивший мои сомнения, продавец перестал радостно скалиться и отставил шкатулку в сторону.
   - В таком случае, предлагаю вам оценить вот этот артефакт...
  
   В итоге я проторчал в этом магазине почти три часа, составив достаточно обширное представление о предпочитаемых имперскими магами направлениях артефакторики. Есть о чем подумать на досуге.
   Без покупок, разумеется, не обошлось. Кольцо с заклинанием на основе магии Разума, обеспечивающего Отвод Глаз, против всех разумных существ, на расстоянии до тридцати метров, после недолгого раздумья, все же приобрел, хоть и не особо догоняю где буду его использовать, не так уж часто в одиночестве шляюсь. Разорился, также, сразу на десяток перстней, с заклинанием физической защиты - повышается на 10% от текущей, на минуту. Главным аргументом стало то, что эффект суммируется с любыми другими той же направленности. Я бы и больше купил, благо цена не очень-то и кусалась, да только не было их. А прелатам, в качестве дополнительной защиты, вполне подойдут.
   От боевых, поразмыслив, все же отказался, не настолько они мощные, чтобы как-либо повлиять на исход боя между паладином и тем же Дьяволом, к примеру. А всякую мелочь, мои топы и голыми руками передавить способны. Давать же атакующие артефакты кому-то еще, меня жаба задавила, очень уж они недешевые.
   Но, самое главное - купил сразу двадцать зачарованных металлических перьев для письма! Сделанных по принципу паркера, с возможностью заполнять их чернилами, за счет магии не высыхающими. Кто не пробовал писать гусиным пером, поминутно макая его в чернильницу, тот не поймет моего счастья.
   С доспехами, к сожалению, ничего не вышло. По соотношению качества металла и наложенных чар, мои собственные оказались если не лучшими, то где-то близко. На паре комплектов были весьма неплохие заклинания, вот только материал - обычная сталь. Подумывал даже купить их, для копирования Рунами, но как-то жаба задавила тратить столько золота, цена была явно завышена едва ли не в полтора раза. Сбрасывать же ее торгаш отказался наотрез, оправдываясь тем, что всего лишь наемный работник и не имеет на то права.
   Образцы имевшегося оружия меня и вовсе не заинтересовали, сплошной хлам, все стоящее давно уже раскупили. Впрочем, с моим мечом далеко не каждый клинок теперь может сравниться, даже из созданных гномами. После уничтожения двух алтарей, аура Святой Магии, наполнявшая его, по заверениям Корина, сделала металл намного податливей для наложения заклинаний и Рун. И она не разрушится при перековке, так что потенциал меча еще далеко не исчерпан.
   Разнообразные эликсиры, зелья и ингредиенты для их изготовления, как и алхимические инструменты, так же наличествовали, причем даже в больших количествах чем все прочие виды товаров. Но их покупку я решил отложить на другое время, хотя бы перед возвращением - мешок не бездонный и таскать на себе кучу барахла, как-то не прет. А вот рецепты скупил все, какие имелись, для них много места не нужно.
   - Вы мне очень помогли, уважаемый Доран, благодарю, - продавец вяло изобразил нечто похожее на радость, в ответ. Несмотря на неплохую прибыль, погонять я его успел изрядно. Кстати, чуть не забыл ведь! - А что на счет книг Знаний и обучающих свитков с умениями и заклинаниями? Я их у вас не заметил.
   - Подобные товары крайне редко попадают в открытую продажу, слишком они дефицитны и дороги, - устало пояснил торговец. - В провинциях искать точно бесполезно, разве что в столице повезет, но тоже сомнительно, на складах они не залеживаются.
   Логично, в принципе. Жаль, легкий путь не сработал, придется искать другими способами. Впрочем, учитывая сколько скрытых и редких умений я за прошедшие недели успел уже получить, жаловаться было бы грешно. Но, все равно жаль.
   На улице, за прошедшее время народу стало куда больше, не взирая даже на накрапывающий дождик. Покосившись на медленно скапливающиеся в небесах тучи, предвещавшие не самую замечательную погоду, порадовался что никуда мне сегодня на своих двоих переться не нужно, через леса и прочие болота. Изодранный плащ покоился на дне мешка и надевать его было не столько бесполезно, сколько попросту стыдно. Хорошо еще до штаб-квартиры грифонов отсюда всего несколько минут ходу, толком промокнуть не успею.
   Двухэтажный особняк из серого камня, прятавшийся за кованой оградой, несколько отличался от прочих домов на этой улице. Орден выкупил его в свою собственность у города относительно недавно, что-то около полутора лет назад, когда было принято решение создать в Броунвике отдельную командарию. Заморачиваться с серьезной перестройкой новые владельцы не стали, ограничившись самым минимумом. Так что крепостью в миниатюре, каковой штаб-квартира рисовалась в моем воображении, он все же не являлся, при этом будучи укреплен явно получше соседей.
   Казармы отряда орденцев располагались в северном конце города, поэтому надеюсь, что сэр Дерек сейчас находится здесь. Мотаться по улицам под дождем мне совершенно не улыбается... Кстати, интересно как сам герцог относится к присутствию на своей земле целой кучи вооруженного народа, ему лично совершенно неподконтрольного? Если еще и храмовников вспомнить? Отношения орденов с владетелями земель, на которых они размещают свои войска, вообще тема очень меня интересующая. Как, собственно вся внутренняя политическая обстановка империи. Вот только разыскать толкового консультанта еще та проблема. Отец Бартоломео на роль такового, к сожалению, не тянет.
   Рядом с входом, молчаливой статуей застыл одинокий страж, удостоивший меня равнодушного взгляда, но ни останавливать, ни спрашивать что-либо не стал. С учетом погоды, парню можно только посочувствовать.
   Толкнув дверь, прошел мимо часового и оказался в небольшой приемной. Слева, у стены перед лестницей на второй этаж, располагался внушительный стол, за которым сидел мужчина средних лет, в скромном камзоле, но с золотой орденской цепью на груди. При моем появлении он что-то переписывал из раскрытой книги, лежавшей перед ним в свиток. Справа, от лестницы запертая дверь ведущая в другие помещения на этаже.
   - Доброе утро, - оторвавшись от своей работы, секретарь (ну или кто он тут), посмотрел на меня. - Чем могу помочь?
   - Сэр Дерек Олдермен сейчас здесь? - поинтересовался я. И, получив в ответ короткий кивок, продолжил. - Командор Ордена Меча, прибыл с визитом по его приглашению.
   - Рад приветствовать вас, господин командор, - поднявшись из-за стола, орденец коротко поклонился. - Сэр Дерек предупреждал о вашем визите. Прошу за мной.
   Второй этаж, открытостью планировки также не радовал, лестница упиралась в небольшую площадку с парой дверей. Через левую, секретарь провел меня по коридору, за поворотом которого обнаружилась дверь, в которую он и постучал. Дождавшись ответа, орденец вошел внутрь, сообщив о моем прибытии.
   - Я рад, что вы решили принять мое приглашение, господин командор, - вставая навстречу мне из-за стола, произнес командор и указал на стоявшие в углу кабинета два кресла, разделенные низким столиком. - Прошу.
   Сэр Дерек был без доспехов, в темно-зеленом камзоле, все с той же золотой цепью на груди, да еще кинжал на поясе. Даже как-то неловко стало за собственный, чересчур воинственный вид, в сочетании с мешком на плече, казавшийся неуместным в такой обстановке. Возможно, следовало переодеться перед визитом и оставить лишний шмот в гостинице, не разорился бы оплатить номер на сутки вперед еще. Однако таскаться по городу со шкатулкой в руках было ничуть не лучше, а оставить Эссенцию без присмотра... проще десяток раз застрелиться.
   - В первую очередь хочу еще раз поблагодарить вас за предоставленные сведения о гнезде Могильщика, - заговорил сэр Дерек, едва я устроился в кресле. - Вылупившаяся тварь могла бы доставить очень много проблем, не говоря уже об отнятых жизнях. Огромная удача, что получилось уничтожить ее прежде, чем это произошло.
   Уже грохнули? Быстро они... хотя да, сутки ведь уже прошли, а расстояние тут меньше ста километров, пешком добраться можно. Жаль, я бы не отказался поучаствовать в разделке этой твари, судя по рассказам, опыта за нее могло упасть немало. Да даже если чуть-чуть - на халяву и уксус сладкий, а экспа лишней не бывает. Вот только просить орденцев подождать, пока церковники завершат ритуал над Эссенцией, было бы как-то чересчур нагло. Так что и здесь она мне планы обломала... Хотя, если бы не Эссенция, хрен бы я тут оказался вообще, и про Могильщика не узнал, и с Корнвудами не познакомился. Грех жаловаться, если честно и без того немало бонусов отхватил. Церковники, правда, со своими неясными еще планами в отношении меня, но тут уж ничего не поделаешь, жизнь она такая, многоцветная. Да и не факт, что все будет настолько ужасно, как я себе нафантазировал. Побарахтаюсь еще.
   - Насколько я помню, вы упоминали, что использовали умение - Очищение, против Могильщика, - продолжил между тем командор, с интересом глядя на меня. В голосе его правда угадывалось некоторое напряжение. - Этот навык, один из скрытых, недоступных для паладинов обычным путем. Не сочтите мое любопытство за наглость - как его смогли получить вы? Если это не секрет.
   Это праздное любопытство или же из практических соображений интересуешься? Впрочем, не все ли мне равно, ничего предосудительного ради получения скрытых навыков я не совершал, а если сэру Дереку или кому-либо еще, не важно, удастся повторить мои подвиги, так просто замечательно. Правда, почему-то думал, что уж командор настолько могущественной организации всяко должен обладать одним или несколькими скрытыми умениями.
   - Уничтожил алтарь Темного, - воспоминание о полученной награде, немедленно потянуло за собой и все ей предшествовавшее. Желание похвастаться увяло само собой. Впрочем, даже такого, предельно краткого ответа паладину оказалось достаточно.
   - Весьма достойное деяние, - с искренним уважением в голосе произнес сэр Дерек.
   Ну, еще бы! Я помню, как горды были мои паладины, причем даже не полученной наградой, а самим фактом уничтожения алтарей. Противостояние Темному, для них является одной из основополагающих констант существующего мироздания. И ведь не фанатики, что удивительно, умеют и на компромиссы идти, и ответственность за других в полной мере осознают. Повезло мне с ними, один я бы гарантированно завалил все что только возможно.
   - Это единственный ваш скрытый навык или, возможно, есть и другие? - помолчав, осторожно уточнил сэр Дерек. Что-то его любопытство никак не уймется, вопрос на самой грани бестактности, весьма нетипичное поведение, причем не только для паладина, а вообще.
   - Не единственный. Есть еще Аура Подавления и Пламя Души, вы ведь в курсе особенностей этих умений? - никакой тайны, в общем-то, нет, непонятно только с чего он так прицепился к этой теме. Командор кивнул. - Также я располагаю Знанием - Наставник Паладинов.
   - Вам удалось меня поразить, милорд, - произнес сэр Дерек и покачал головой, задумчиво меня разглядывая. - Достичь подобного в столь юном возрасте, дано очень немногим.
   Про "юного" это удачная шутка, да. Особенно от персонажа выглядящего лет на сорок пять, я на твоем фоне такой молодой, что прям даже и не знаю что сказать-то... И об "очень немногих", пожалуй тоже не буду ничего рассказывать, не стоит хорошему человеку настроение портить. Доступа к игровому форуму у него нет, вот и пусть пребывает в неведении о том, насколько вывернутыми бывают мозги у задротов.
   Хм, что-то я разозлился не по делу совершенно.
   - Сэр Авар, у меня есть к вам предложение. Как вы смотрите на то, чтобы заняться обучением наших паладинов? - сделав паузу, продолжил командор, внимательно отслеживая мою реакцию на свои слова.
   Дзинь!
   Я открыл системное окошко с предложением принять квест: обучение паладинов, без дополнительных условий и ограничений по времени, награда вариативная, штрафы - отсутствуют. Не задание, а сказка! Жаловался, что обломали с походом на Могильщика, ну так получай в утешение квест от самого командора. И не нужно никуда бегать, кого-то там убивать, искать и вытворять еще хрен знает что - тупо сиди на месте и обучай паладинов... Вот только дожидаться, когда отряд вернется в город, мне совершенно не улыбается, а если они там на неделю застрянут?
   - Боюсь показаться невежливым, отвергая столь заманчивое предложение, - помедлив, поднял взгляд на терпеливо ожидающего ответа паладина. - Но я намерен сегодня же отправиться в столицу, и не хочу ломать собственные планы, дожидаясь возвращения ваших людей.
   - Ни в коей мере, это я прошу простить за излишнюю назойливость, - приложив ладонь к груди, повинился сэр Дерек. И грустно покачал головой. - Очень жаль, что вы не сможете задержаться, такие умения нам, безусловно, весьма пригодились бы. Тем не менее, не спешите отвергать мое предложение, вашим талантам найдется достойное применение и в столице.
   Да-а? Как интересно. То есть ты хочешь сказать, что в распоряжении Императорского Ордена Грифона нет ни одного наставника со скрытыми умениями паладинов? Нет, я догадываюсь, что получить эту книгу Знаний обычным путем вряд ли возможно, но ведь выдали же ее мне за выполнение квеста, причем отнюдь не заоблачной сложности. То есть организация, по своему влиянию и могуществу едва ли уступающая Церкви и которую курирует лично Император, не способна заполучить хотя бы одну такую книгу? Что-то, как-то не очень верится. Если с провинциальным гарнизоном еще туда-сюда, то столица...
   Тормознуть разогнавшийся бурный поток домыслов и предположений удалось с некоторым трудом. Никто ведь и ничего внятно-конкретного в мой адрес даже не высказал, а уже чуть ли не истерика началась. К церковникам в гости, значит, не побоялся заявиться, а тут вдруг нервничать начал. Или как раз последствия этого визита и сказываются?..
   - Пожалуй, вы правы, - задавив раздражение на проклюнувшуюся вдруг нерешительность, произнес я.
   - Рад, что мы друг друга поняли, - уголки губ командора дрогнули в намеке на улыбку, но серые глаза смотрели на меня безо всякого веселья, чуть отстраненно. - Сэр Авар, должен кое-что вам сообщить... Я получил распоряжение, от своего руководства, оказывать вам любое содействие и поддержку, если таковые потребуются.
   И замолчал, выжидающе на меня уставившись.
   - Вот как, - пробормотал я после недолгого молчания. Ничего другого на ум просто не пришло, в башке столько мыслей завертелось после его слов, что выцепить из этого хаоса что-нибудь внятное оказалось не просто. О! - А когда вы этот приказ получили, если не секрет?
   - Вчера днем, - спокойно ответил командор, продолжая сверлить меня внимательным взглядом.
   Хм, не угадал, значит. И, наверное, хорошо, учитывая, кто именно все эти дни караулил орденскую печать - не хочется мне в лояльности сэра Кристиана сомневаться. Узнать заранее о моем появлении в Броунвике, грифоны смогли бы только от магистра Ордена Меча. Кстати, а ведь в одном из своих писем он упоминал, что в случае возникновения у моих людей проблем в Империи, они могут обратиться за помощью в любое представительство грифонов... Сдается мне, причину такой доброжелательности со стороны сильнейшего рыцарского ордена к вылезшему из глухомани паладину, я знаю.
   Вообще, очень интересную формулировку использовал сэр Дерек - "любое содействие и поддержка". Если я не ошибся в своих предположениях, то это самое "любое" может простираться весьма далеко... Попросить, что ли отобрать замок у кого-нибудь из местных баронов, в мою пользу? Проверить, так сказать, насколько далеко готовы зайти грифоны в своем стремлении добиться моего расположения... М-да, вот хохма будет если действительно согласятся, так что ну его нафиг такие проверки.
   - А чем вызвана такая забота, вам объяснили? - поинтересовался я. Сумбур в голове медленно упорядочивался и думать становилось не в пример легче.
   - Объяснили, - лицо сэра Дерека в этот момент напоминало деревянную маску, на которой живыми были только глаза. И почему у меня возникает такое ощущение, что данная ситуация паладину не нравится? - Вы контролируете полноценный портал ведущий в Инферно.
   А вот теперь, угадал, значит - действительно в портале дело. Вот только кто бы еще объяснил, чем он их всех так привлекает. С игроками хотя бы понятно, но вот этим-то чего надо?
   - Даже если так, - не будем упоминать о союзниках, плотно обложивших мой замок со всех сторон и при этом считающих, что меня такое положение вещей должно устраивать. Магистру я в подробностях существующий расклад не давал, а уж чем он там с грифонами поделился и вовсе могу только догадываться. - Какой у вашего ордена в этом интерес, чего вы хотите от меня?
   - Интерес в том, чтобы контроль над порталом перешел в руки Императорского Ордена Грифона, - ровным голосом произнес командор.
   Я откинулся на спинку кресла, молча ожидая продолжения.
   - Я не буду расспрашивать о том, какие договоренности были достигнуты между вами и Церковью, в лице отца Варфоломея, касательно этого самого портала, - сэр Дерек, видимо все же усмотрев что-то на моем лице, коротко улыбнулся. - Вы достаточно взрослый и самостоятельный человек, чтобы уметь правильно расставлять приоритеты. При наличии необходимого количества информации, конечно.
   Паладин испытующе смотрел на меня, не торопясь продолжать. Интересно, если я вот прямо сейчас встану и направлюсь к выходу, меня отпустят или все-таки попытаются как-нибудь задержать?.. Эх, если бы все было так просто. Умный ты и хитрый паладин, все верно - хрен я куда сейчас уйду, не получив хотя бы часть ответов.
   - И какой же информацией вы готовы со мной поделиться?
   - Для начала о причинах нашего интереса к порталу в Инферно, - полувопросительно произнес сэр Дерек и, дождавшись моего кивка, продолжил. - Сэр Авар, я не хочу чтобы у вас сформировалось превратное мнение о том, что сейчас будет сказано. Прежде чем решать что-либо, дослушайте до конца.
   Не дождавшись возражений, паладин помолчал, словно собираясь с мыслями, и вновь поднял на меня взгляд.
   - Внутренняя политическая обстановка на территории Империи Грифонов на данный момент стабильна как никогда ранее, пожалуй, - заговорил командор. - Нельзя сказать, что все возможные проблемы решены и впереди одно лишь только процветание. Нет, хватает всякого, как и в любом сколько-нибудь крупном сообществе разумных. Но вот именно серьезных политических проблем, способных представлять угрозу для трона - сейчас нет. Во многом это является и следствием действий всего моего ордена, ставшего одним из незаменимых и самых надежных инструментов в руках Императора. Десятки лет труда направленного на достижение поставленных целей принесли свои плоды и нам по праву есть чем гордиться.
   Сэр Дерек чуть заметно поморщился и посмотрел мне в глаза.
   - Когда оружием слишком долго не пользуются, оно начинает ржаветь, - жестко произнес паладин. - Различные мысли, дурные, в головах начинают зарождаться - тем, кто привык действовать, добиваться поставленных целей... и получать в ответ заслуженную награду, нынешняя стабильность может вдруг начать казаться застоем. И, в отсутствие реальных ситуаций, требующих применения силы для их разрешения, возникает искушение создать подобные ситуации самостоятельно.
   Охренеть... я молчал под пристальным взглядом сэра Дерека. Нет, мыслей, как и вопросов в голове было много, но... Охренеть! Мне, из этой штаб-квартиры, своими ногами и не в цепях уйти вообще позволят теперь, после таких-то откровений?! Императорский Орден Грифона находится на пороге внутреннего раскола и попытки устроить смуту в государстве... Если я, конечно, не ошибся и командор в своих словах подразумевал совершенно другое. Но, надежды на такой вариант мало. Теперь, пожалуй, понятно почему руководство ордена так вцепилось в этот гребанный портал.
   - Вам нужна война с демонами? - прервав затянувшееся молчание, спросил я. Точка возрождения находится в нескольких кварталах отсюда, так что главное, если все пойдет нехорошо, успеть убить себя, а там уже до церковников успею добраться. - Диких Земель недостаточно?
   - Нет, полноценная война с демонами не нужна никому. А вот отвлечь часть ресурсов ордена, было бы неплохо и, заодно, некоторые особо буйные головы переключить на новые цели. Пока до беды не дошло, - криво улыбнулся сэр Дерек.
   Пожалуй, с "на пороге раскола" я хватил лишнего, предательство в своих рядах орденцы бы не потерпели и уж тем более не стали дожидаться пока на их проблемы обратит внимание сам Император. Но ситуация все равно видимо нехорошая.
   - С Дикими Землями же все не так просто на самом деле, - продолжил командор. - Вдоль границ с Империей, все серьезные угрозы выбиты давно и тщательно - случаи подобные вашей встрече с Могильщиком не так уж часты. Пограничье пустым, конечно, не остается, но тварям не дают возможности отожраться и набраться сил, так что обитает там в основном всякая мелочь. Рейды вглубь диких территорий тоже случаются, но это именно рейды - кратковременные операции, с четкими целями. Заниматься полномасштабным освоением земель, в задачи нашего ордена не входит, Империи расширять свои границы в данный момент не требуется.
   Ну, в общем-то, понятно - если государства НПС начнут вдруг внешнюю экспансию, то очень быстро всех игроков прижмут к ногтю. Силы совершенно несопоставимые. Так что ни о какой свободной игре дальше и речи не будет, тем более что гражданство от завоевателя не факт что удастся получить.
   А вот о том, почему сэр Дерек вообще решил со мной такими сведениями поделиться, подумать определенно стоит. Первому встречному секреты государственного (ну, практически) уровня никто выбалтывать не станет, а значит, имеет место быть квестовая ситуация. Вот только раз меню с предложением о принятии задания не появилось, значит не все условия для того необходимые, выполнены. Как и в случае с предложением отца Варфоломея, кстати. Возможно, оба квеста удастся открыть в столице, после визита к церковникам и орденцам... Вопрос только в том - стоит ли?
   - Как орден собирается осуществлять контроль над порталом, учитывая, на каком расстоянии от границ Империи находится мое владение? - вот сейчас и проясним, имеет ли вообще смысл связываться с ними или же лучше свалить, пока не поздно. - И какая роль при этом будет отведена мне?
   - Наиболее легким, для всех, способом будет использование артефакта-телепорта. Его действие должно быть вам знакомо по призыву подкреплений из вашего ордена, - спокойно проговорил сэр Дерек, не спуская с меня внимательного взгляда. - При этом все станет намного проще, если вы войдете в состав Императорского Ордена Грифона.
   - В качестве кого? - с подозрением уточнил я.
   - Этот вопрос вам придется обсудить с моим руководством, - ответил паладин.
   Придется, значит... Интересно, а выбор у меня вообще есть теперь, в смысле - обсуждать, не обсуждать что-либо с этим самым руководством? У грифонов возможностей чтобы вынудить меня к сотрудничеству на самом деле ничуть не меньше чем у церковников, а желания как бы даже не больше. И тот факт, что сэр Дерек так старательно не ответил, кто именно будет использовать этот "наиболее легкий, способ", весьма напрягает. Потому что вызывать подкрепление может только и исключительно самый главный начальник.
   Командор терпеливо молчал, давая мне время собраться с мыслями. А подумать действительно было над чем.
   Вопрос о том, хочу ли я покинуть Орден Меча и присоединиться к грифонам, пока не стоит. Точнее, он сейчас не настолько важен - для того чтобы определиться со своими хотелками, сначала придется кое-что прояснить. Потому что озвученные сэром Дереком намеки, как я их понял, меня совершенно не устраивают. Терпеть в своем владении навязанных церковью наблюдателей, уже само по себе неприятно, но смириться можно. А вот заполучить туда же еще и собственное начальство, которому придется подчиняться - это совсем другое дело. Оно мне надо, в собственном замке на вторых ролях оказаться? Еще и в компании личностей, от которых ордену не терпится избавиться.
   Можно не сомневаться, если я все же решусь показаться в столичной штаб-квартире грифонов, от сотрудничества - в той или иной форме, мне будет уже не отвертеться. И командор прав, наиболее удобным и приятным для орденцев окажется вариант затянуть меня в свои ряды, чтобы даже возможности отказа в будущем не возникло. А уж на какой должности, будет зависеть только от степени благодушия начальства. И отчего-то возникает подозрение, что желание полностью контролировать портал окажется сильнее... Я бы и сам на их месте, предпочел назначить командором своего, проверенного и надежного.
   Возможно, хоть и маловероятно, что сказанное командором вообще имеет мало общего с действительностью - паладины честны, но если понадобится, задурить мозги смогут не хуже церковников. Верить в такое не хочется, но учитывать придется. К тому же, очень может быть, что сэр Дерек озвучил отнюдь не все причины такого интереса орденцев к порталу. И есть риск с разбегу влететь в чьи-то интриги, с неясными последствиями - очень уж неприглядно выглядит преподнесенная им информация. Влезать в подобные дела, по собственной воле можно только досконально представляя себе весь расклад, а я даже приблизительно его не догоняю. Еще и церковников учитывать придется, от своих планов на портал они вряд ли захотят отказаться... И все это последствия одного-единственного моего визита в Империю! Есть чем гордиться, да.
   - Я обдумаю ваше предложение, - заставил себя выдавить под пристальным взглядом паладина. Мелькнула, было, мысль уточнить, насчет других способов доставить воинов в мои земли, но тут же постарался затолкать ее подальше. И без того ясно видно, что я не в восторге от предложенного. Неизвестно что орденцы могут выкинуть, если вдруг решат, что собираюсь отказаться. - В любом случае, принимать какие-либо решения, предварительно не поставив о них в известность магистра Ордена Меча, я не стану.
   - Безусловно, - сэр Дерек и не поймешь, доволен ответом или нет, смотрит все с той же вежливой улыбкой на лице. - Собственно на этом темы которые я намеревался с вами обсудить, исчерпаны. Возможно, вам требуется какая-либо помощь?
   - Нет, спасибо, - покачав головой, поднялся с кресла. Достал меня уже этот городок, если честно, не готов я оказывается к "радостям цивилизации" со всеми их интригами. В родной глуши как-то полегче живется, не смотря на демонов и прочие радости. - Раз у вас больше нет вопросов, тогда мне пора уходить. Всего хорошего.
   Покинув кабинет, я сбежал вниз по лестнице и покинул здание, остановившись на крыльце. Дождь уже закончился и с очистившегося от туч неба лились потоки солнечных лучей, отражавшихся в лужах и окнах домов. Зрелище куда более приятное чем творившееся еще недавно непотребство.
   Нужно будет над всем этим подумать - неспешно и обстоятельно, без понуканий со стороны заинтересованных личностей. Одно поспешное решение из меня уже вырвали, не дав времени на размышления и вляпаться в подобное еще раз, будет очень недальновидно с моей стороны. Оказаться зажатым между чужих интересов, верный способ испортить себе остаток предстоящей вечности. Поэтому не будем торопиться, прикинем для начала все плюсы и минусы и исходить в решении станем, по возможности, из собственных интересов.
   Улица была пуста, насколько хватало взгляда...
   В конце концов, если совсем уж припрут к стенке, можно послать всех лесом и свалить домой. А там пускай сами пытаются отыскать дорогу в мою глухомань - магистр Ордена Меча о ней не в курсе, как и университет. Рек и притоков, по которым шла экспедиция, лет на десять обстоятельных поисков хватит.
   А что, не самый худший вариант. Буду собственное королевство отстраивать, там земель для исследования и развития столько, что на многие годы вперед есть чем заняться. Да еще три портала под боком, скучать точно времени не останется. Сокланы, когда-нибудь все равно задолбаются играть так что ближайшие замки мне в любом случае достанутся, а там и дальние, если что, к рукам прибрать смогу когда-нибудь. А нет, так и наплевать, без них обойдусь. К моменту, когда иссякнут Источники, развиться успеем крепко, фиг кто сковырнуть сможет. Жизнь у меня теперь длинная, а память абсолютная, придет время можно будет и обиды нынешние кое-кому припомнить. Сами-то меня вряд ли забудут...
   Я вздохнул и посмотрел в небо. Как ни бравируй перед самим собой, а надеяться на другой исход все же хочется. Длинная жизнь, да, но проводить ее в изгнании это уже чересчур, однако и поступаться собственными интересами в угоду кому-то другому не вариант.
   Все, хватит! Я заставил себя встряхнуться, разгоняя накатывающее уныние, и открыл интерфейс карты. Так, где вы там... ага, на месте уже, просто отлично. Значит и мне здесь больше делать уже нечего. Сунув руку в мешок, вытащил специально уложенный поверх остальных вещей свиток телепорта. Ну, все, прощай Броунвик.
   Яркая вспышка ударила по глазам, заставляя зажмуриться, а в следующую секунду привычный звуковой фон изменился. Быстро оглядевшись вокруг, я довольно усмехнулся. Сработал телепорт - не то чтобы сомнения какие-то были, но все же первый раз именно таким способом перемещаюсь.
   Находился я в огромном, метров семьдесят, а то и больше, диаметром зале с высоким куполообразным потолком. Сразу шесть выходов наружу, представлявших собой широкие, распахнутые ворота, за которыми сразу начиналась улица. Народу вокруг не много, с пару десятков всего, но за те секунды что я осматривался по сторонам, на портальной площадке прямо из воздуха возникли еще четверо. Задерживаться в зале никто не собирался, люди входили и выходили, так что и мне пришлось двинуться следом.
   Свитки телепортов, ведущие в столицу, да и вообще в любые другие крупные населенные пункты, обязательно привязывали к таким вот портальным залам. Удобно, как для надзирающих за порядком, так и для местных обитателей, которым под ноги, а то и под колеса не вываливаются всякие понаехавшие. Разумеется, при желании маги делающие свитки, могли взять координаты любой точки в городе, вот только подобная самодеятельность сильно не поощрялась. К тому же, существует и защита от подобных вторжений, причем не особенно сложная - мало кому из тех же аристократов, не говоря уже о самом Императоре, захочется обнаружить убийцу в собственной спальне или там вора.
   Дзинь!
   Я непроизвольно дернулся, сбившись с шага, до того внезапно это долбанное системное окно выскочило. Вроде же менял настройки специально, чтобы только уведомление появлялось, а то ведь почти весь обзор перекрывает... О, а это и не системка даже, а письмо. Кстати да, в имперских городах ведь почта доступна, вон и в интерфейсе кнопка соответствующая теперь разблокирована. В Броунвике на мое имя отправлять послания было некому, вот и не обратил внимания, а здесь, получается, кому-то есть до меня дело? Интересно.
  
   Здравствуй Алексей!
   Меня попросили с тобой связаться, как будет возможность. Вот только бесконечно торчать в столице меня уже достало, так что как появишься здесь, оставь сообщение. Я смогу появляться тут не чаще раза-двух в неделю, даже реже, наверное. Нужно встретиться, так что укажи когда сможешь.
   P.S. Привет тебе от родителей.
   Далила.
   ...
   Чё?..
  
   Глава 8
   - Господин командор, что с вами? - настойчивый голос пробился сквозь шок, заставив меня взять себя в руки.
   - Что?.. - оборвав себя на полуслове, я тряхнул головой и огляделся. - Нормально все со мной, не беспокойтесь.
   Замерший передо мной рыцарь, на груди которого красовался насквозь знакомый символ Ордена Меча, с сомнением нахмурился, но оспаривать такое смелое утверждение не стал. Двое мечников, стоявшие за его спиной, провожали подозрительными взглядами торопившихся убраться подальше от непонятной нашей компании, людей.
   - Господин командор? - рыцарь свои обязанности воспринимал предельно серьезно, а мое поведение иначе как странным обозвать язык не поворачивался. Хватит уже людей нервировать, соберись!
   - Сообщение неожиданное получил, ничего страшного, честно, - криво усмехнувшись, отозвался я. Быстро, пока не исчезла никуда вдруг объявившаяся решимость, активировал кнопку "Ответить" и набрал короткий текст. Отстраниться от хоровода крутившихся в голове вопросов оказалось очень непросто, но как мне кажется, Далила этому мутному потоку сознания не обрадуется, прочитав. Вот встретимся лицом к лицу, тогда и обговорим все нужное. Отправить.
   Тряхнув головой, решительно задавил настойчивое желание перечитать короткие строчки чужого письма еще раз - все равно абсолютная память сохранила их в точности. Однако же, серьезно меня пробило, как-то и не ожидал от себя подобной бурной реакции. Закрыв окно интерфейса, наконец-то обратил внимание на терпеливо ожидающих орденцев.
   - Разрешите представиться, господин командор, - произнес рыцарь, внимательно все это время за мной наблюдавший. - Сэр Этьен д`Олонэ, согласно приказу магистра поступаю в ваше распоряжение в качестве начальника охраны. Со мной десятники Серж Маллен и Эрик Кроз. Какие будут приказания?
   Магистр, надо отдать ему должное, не поскупился выделив на мою просьбу сразу трех элитных бойцов. И если десятники были "всего лишь" сорок восьмого, то рыцарь оказался аж пятьдесят шестого уровня. Не ожидал если честно, такой щедрости.
   - Тут поблизости есть какая-нибудь таверна или гостиница? - покосившись на часы, поинтересовался я. Надо бы пообедать, а то весь день на ногах провел, заодно и обдумаю все в спокойной обстановке. - Вот туда и ведите.
   Послушно следуя за уверенно шедшим впереди рыцарем, пытался отстраниться от навязчивого хоровода мыслей в голове. Без особого успеха, впрочем. Все эти два месяца я старательно давил в себе мысли о доме, о родителях и друзьях, о реальном мире из которого оказался вырван. Все силы приходилось тратить на то, чтобы справляться с бесконечно разрастающимся ворохом проблем. Это помогало не сойти с ума, принять случившееся и двигаться дальше... А сейчас вот вылезло и хрен обратно запихнешь.
   Искомая таверна оказалась буквально в двух шагах, на другой стороне площади, к которой примыкал павильон. Довольно просторный зал, визуально поделенный на несколько частей резными деревянными столбами, подпиравшими потолок, был заполнен больше чем наполовину. И всеобщая, расслабляющая атмосфера хорошей еды и не менее хорошего отдыха, царившая в этом месте. То, что нужно.
   Вот только далеко отойти от входа я попросту не успел. Пиликнул сигнал оповещения, и в мой почтовый ящик свалилось очередное письмо, всего лишь одна, короткая строчка: "Таверна "Кабанья Голова". Через полчаса. Далила". И прилагающийся к нему скрин с соответствующей пометкой на городской карте... Я этот долбанный мир, со всеми его долбанными пакостями в гробу видал!
   - Облом с обедом, - с трудом удержавшись от вздоха, сообщил я спутникам. Тем, впрочем эта новость была по барабану - уставились на меня с вежливым ожиданием и только. Похоже я тут один такой, некормленый, неудачник. - Мне встречу назначили и надо бы поторопиться. Сэр Этьен, возможно вы знаете, как быстрее добраться вот по этому адресу?..
  
   Заведение, указанное Далилой в письме, располагалось в северо-западной части "первого пояса" столицы, недалеко от въездных ворот. Ну, относительно недалеко - учитывая плотность застройки и потрясающую безграмотность, а может быть паранойю архитектора, петлять по узким улочкам приходилось изрядно. Селились здесь в основном семьи мастеровых, работающих в ремесленных слободах за городом и мастерских в этом и ближних районах, так что некоторый достаток у людей водился. Соответственно и уровень указанной таверны, благородной публике явно не соответствовал, впрочем меня подобные заморочки не волновали, не на постой сюда напрашиваться пришел.
   Остановившись перед входом, с сомнением оглянулся на своих телохранителей. Определить их принадлежность к одному из многих рыцарских орденов, по знакам на коттах труда не составит. А, при наличии под рукой доступа к игровому форуму еще и точное название, с кратким описанием оного получить можно. Оно мне надо, давать такую информацию о моих связях в руки постороннего игрока?.. Хотя, с другой стороны если задаться целью, то получить ее все-таки возможно, от тех же админов - в этой шарашкиной конторе такой бардак творится... И да, я пристрастен, имею право... Короче, если Далила не сама по себе, то есть некоторый шанс что информация о моих контактах с Орденом Меча удержит их от чрезмерно поспешных действий. А может быть, я просто слишком много смотрел телевизор и читал шпионских романов в свое время. Плевать.
   - Эрик, Серж, у меня для вас есть небольшое задание, - обернулся я к десятникам. - Мне нужен мастер школы Разума, для снятия пространственных координат и мастер изготовления свитков-телепортов.
   Оба десятника только молча кивнули, после чего развернулись и двинулись в обратном направлении. Невозмутимые оловянные солдатики, блин, способные в узел завязать таких тварей, к которым я и подойти-то не решусь без компании титана или паладинов. Покосившись на недовольно нахмурившегося рыцаря, подождал, но возражения моему самоуправству так и не последовало - до сэра Кристиана ему определенно весьма далеко.
   - Пойдемте внутрь, сэр Этьен.
   Довольно большой зал, с огромным камином в дальней стене, заставленный столами, не пустовал. Обеденное время заканчивалось и народ постепенно расходился, оставались лишь те кому не к спеху или же подобные нам двоим случайные посетители.
   Одинокую фигуру за ближним к камину столом, я выцепил взглядом едва переступив порог, что было в общем не трудно - присутствовали здесь и еще несколько типов в броне, но женщина среди них была единственной. На нее косились, кто с любопытством, а кто и раздраженно, надо полагать, темнокожие мулатки в этом заведении гости не частые. А может тому виной ее вызывающая прическа, рвущая шаблон добропорядочных граждан - мелированные волосы заплетены в несколько тугих косичек, начинающихся от самого лба и едва достающих до плеч.
   Наше приближение мулатка отслеживала от самой двери, небрежно откинувшись на спинку стула и отставив небольшой кубок в сторону. Хотя если быть точным, основное ее внимание было уделено отнюдь не мне, а шедшему следом сэру Этьену. Как и ожидал, хорошо различимая эмблема ордена на его котте не осталась незамеченной. Даже интересно стало, к каким выводам она придет, очень уж сосредоточенное выражение на лице появилось.
   - Вы Далила? - остановившись перед столом, вежливо поинтересовался я у... ну пусть будет девушки, женщина слишком взросло звучит для ее внешности. Выглядит лет на двадцать пять, может даже постарше, а сколько на самом деле... ну его нафиг, такое спрашивать.
   - Алексей? Привет, и давай на "ты", - предложила она и кивнула на придвинутые к столу стулья. - Представишь мне своего спутника?
   - Сэр Этьен д`Олонэ, рыцарь Ордена Меча, к вашим услугам, - поклонился рыцарь. Улыбка у него вышла радушная, вот только глаза смотрели серьезно - предупреждение о возможных проблемах с новой знакомой, он не забыл.
   - Очень рада с вами познакомиться, господин рыцарь, - мулатка насмешливо прищурилась и посмотрела на меня. - Делаешь успехи парень, так быстро завести совместные дела с орденами, очень мало кому удается.
   - Стараюсь, - кивнул я в ответ. И, помедлив, задал ожидаемый ею вопрос. - Что с моими родителями?
   - Нормально все с ними, ну насколько это возможно в такой ситуации, - хмыкнула девушка, с любопытством покосившись на рыцаря. - Вышли на меня через общих знакомых и попросили связаться с тобой. Админы им в этом деле помогать отказались, почему-то, только ник твой и расу сообщили и все.
   Самоустранились, уроды... впрочем, мало ли какие причины у них могли быть, сообщение мое передали и на том спасибо.
   - Давно? - подавив рвущийся из груди вздох, спросил я. Мулатка вопросительно подняла бровь. - Связались они с тобой когда?
   - Пару недель назад. Только у меня в столицу выбраться не сразу получилось, свои дела тоже решать нужно, - отметая возможные претензии, махнула рукой Далила. - Я бы и сегодня не появилась, да просто совпало так. А вообще, повезло тебе, в следующий раз сама не знаю когда зайти смогу, дня четыре точно не появлюсь.
   - Удачно, да, - я хмыкнул. Паранойя взбрыкнула, но придавить ее удалось без труда - какая собственно разница, главное пересечься сумели. А вопросов у меня дохренища, даже не знаю с чего и начать. - Что у них там происходит вообще, что говорят? Рассказывай все, в общем... У тебя выход в сеть есть?
   - Есть и отцу твоему я уже позвонила, только он пока что не отвечает, - кивнула мулатка, вновь покосившись на безмятежно слушающего наш разговор рыцаря. - Сообщение оставлю, сам перезвонит, когда появится. А что происходит... ты главное не психуй, ладно, все равно уже ничего не изменишь... Хм, да. В общем, обнаружили они тебя еще до того, как представитель компании с ними связался. Ты на звонки не отвечал, так что мама твоя на квартиру к тебе приехала и... Капсула у тебя, как я поняла была в минимальной комплектации, не медицинская... Короче, в реале ты умер, парень.
   Я закрыл глаза. Свыкнуться с тем, что вернуться в обычную жизнь не удастся, времени у меня было предостаточно. Феномен "срыва" существует не так чтобы давно, однако об успешных попытках вытащить неудачников, никто не слышал. В лучшее верить хотелось, вот только окружающая меня реальность требовала целиком и полностью сосредоточиться на ней. Тем более что всегда оставался шанс, что наука продвинется достаточно и сумеет преодолеть даже этот рубеж. А теперь вот, выходит, что мне возвращаться в любом случае некуда... Страшнее другое.
   - Что с мамой? - с трудом заставил себя выдавить эти слова. Плевать на эту гребанную игру, до сих пор выживал и дальше не сдохну, справлюсь... Ну не молчи же ты!
   - Да в порядке, вроде бы. Я не интересовалась, - пожала плечами Далила. - У отца своего потом спросишь, как объявится. Или через меня узнаешь.
   Выдохнув сквозь зубы, отвел взгляд в сторону. Накативший было ужас, медленно разжимал хватку, отползая обратно в глубины рассудка. Эти несколько секунд, были, наверное, самыми страшными во всей моей новой, да и старой тоже, жизни... Так, стоп!
   - В каком смысле - объявится? - осторожно произнес я. Нехорошая догадка начала распалять отступивший было кошмар, по новой.
   - В прямом - он игру установил и персонажа создал. Сейчас третья неделя уже заканчивается, если не ошибаюсь, - отозвалась мулатка. И, оценив всю гамму чувств, проступившую на моем лице, криво усмехнулась. - Не дергайся, все там нормально - в капсулу его после такого никто и не пустит, он через монитор играет, без погружения. Вернее не играет даже, а просто ждет когда Завеса исчезнет. Они по-другому с тобой связаться никак не могли, вот и придумали такое.
   Понятно. Нормальной игры в таком урезанном режиме, не выйдет, разве что приказы раздать подчиненным, зато не нужно каждый раз в капсулу лезть, чтобы проверить как дела идут. Так что срыв отцу не грозит... Будто камень с плеч свалился, честное слово, если бы еще и он в эту ловушку попался...
   Далила, оглядев меня с непонятным выражением на лице, покачала головой и, взявшись за кувшинчик, разлила по кружкам ароматную темную жидкость.
   - Вишневый ликер, в этом заведении его на удивление качественно готовят, - прокомментировала она. - Попробуй, может успокоишься, а то смотреть на тебя больно.
   - Спасибо, - пригубив напиток, с удивлением отметил что вкус действительно выше всяких похвал. А взять себя в руки действительно нужно, совсем уже расклеился. - Больше, значит ничего не передавали?
   - Приветы всякие, ну и что там еще положено в таких случаях, - мулатка пожала плечами. - Особо нам разговаривать и не о чем, у меня своих дел полно, родителям твоим тоже есть чем заняться.
   - Ясно, - протянул я, чтобы сказать хоть что-нибудь. Мысли сцепились в сплошной, мутный ком, выдрать из которого что-либо внятное получалось с трудом. - У тебя самой-то как дела, чем занимаешься?
   - О! Тебя заинтересовала моя скромная персона? - мулатка потупилась, изображая смущение. И тут же ухмыльнулась. - Ничего так дела, замка своего лишилась, теперь вот наемничаю... Господин рыцарь, может вашему ордену требуются услуги хорошего наемника или работа какая интересная имеется?
   - Решение подобных вопросов находится исключительно в компетенции магистра ордена и Капитула, так что боюсь, я не смогу вам помочь, - вынырнул из своего безразличного созерцания окружающего мира, сэр Этьен. Игроки существа не особенно воздержанные на язык, а потому, чтобы у ботов шаблоны поведения не рвались на куски, реагируя на всю ту ересь, что порой способны нести "неумирающие", смысловые фильтры отсекают все лишнее. Поэтому нашу с Далилой беседу рыцарь, по сути, мимо ушей пропустил.
   - Какая жалость, - тяжко вздохнула мулатка и покачала головой. - Но если вдруг такая потребность возникнет, вы ведь расскажете обо мне своему начальству?
   Сэр Этьен вежливо улыбнулся, явно не собираясь что-либо обещать. Впрочем, Далилу сей факт, похоже не особо расстроил, у меня вообще сложилось такое впечатление, что она над нами обоими просто издевается. Беззлобно, но при этом не особо скрываясь. А поскольку рыцарь из дальнейшего разговора благоразумно самоустранился, предпочитая отмалчиваться, то доставалось в основном мне.
   В принципе, торчать здесь и дальше особого смысла не имело, в чем я убедился примерно за четверть часа бесплодных попыток развести мулатку на дополнительную информацию о ней самой. Более того, из нашей короткой беседы, эта стерва получила обо мне как бы даже не больше сведений - "навык" красноречия у нее прокачан явно покруче моего. Так что ну ее нафиг, каждую секунду за собственным языком следить, чтобы не сболтнуть чего лишнего, удовольствие не из приятных... Может у нее в ликер какая-нибудь дрянь подмешана? - такой вариант гораздо приятнее для самолюбия, чем признание в собственном бессилии выдержать разговор с девчонкой.
   - Надеюсь, еще свидимся сегодня, - закруглив разговор, попрощался я. Отец пока что так и не отозвался, и это огорчало. - До встречи.
   - Если до семи не отпишусь, дальше можешь не ждать, - кивнув, напомнила мулатка. И, ухмыльнувшись, посмотрела на рыцаря. - Приятно было познакомиться, сэр Этьен, надеюсь, это была не последняя наша встреча.
   Уже выйдя на улицу, немного притормозил, разглядывая открытую карту. Найденные десятниками мастера, как оказалось состояли в одной гильдии и отсюда находились не так чтобы очень далеко, минут за двадцать доберемся. С другой стороны, сейчас уже три часа и есть хочется все сильнее, а сколько времени займет вся эта возня неизвестно. Торчать же в столице до завтра я отнюдь не собираюсь, сначала нужно с магистром пообщаться. В конце концов именно он слил грифонам информацию о портале, так что пусть помогает, одному мне явно не справиться.
   Ладно, разобраться со свитком портала важнее, а голод можно и потерпеть. Двинули.
   Гильдия оказалась не торговой, а магической, что впрочем, особой разницы не имело - колдовская братия умеет выжимать золото из клиентов ничуть не хуже. Учитывая же, что по многим направлениям маги являлись абсолютными монополистами, то и цены у них были соответствующие.
   Огромное, в три этажа здание протянулось вдоль всей улицы. Серые, разных оттенков, гранитные плиты украшали фасад своеобразной, абстрактной мозаикой. Окон, на удивление совсем немного и те, что не закрыты ставнями, оказались тонированы. Маги, похоже, совсем не расположены позволять кому бы то ни было наблюдать за собой.
   По другую сторону улицы тянутся абсолютно одинаковые - только вывески различаются, коробки торговых лавок. Минимум пара ближайших кварталов отданы под магические товары что, безусловно, удобно, однако глаза буквально разбегаются. Надо будет позже пройтись, может, что интересное отыщется. Главное не увлечься, а то ведь казна совсем даже не бездонная.
   Отправив рыцаря закупаться портальными свитками в Вингтор, на всю нашу компанию - и еще пару штук обратно в столицу, на всякий случай, раз уж они здесь дешевле - вошел в здание гильдии. Посмотрим, чем меня порадуют здешние маги.
  
   В конечном итоге, убили на всю эту возню более трех часов. Меньше всего времени ушло на "разумника", едва ли минут сорок - всего-то и требовалось, что посидеть с серебряным обручем на голове, в деталях представляя себе нужное место. Вытащенные из моей памяти координаты, прямо в процессе "запаковываются" в обруч и вот вам готовый артефакт. Мастеру по свиткам осталось только нацепить его уже на свою голову, после чего приступить к работе и вот она-то заняла больше всего времени. Зато, пока дожидались, успели перекусить в ближайшей закусочной, так что голодная смерть мне не грозит. Еще и по лавкам прошелся, прикупив кое-что по мелочи. Во всем надо искать свои плюсы, да.
   По моей настоятельной просьбе, обруч после создания свитка, уничтожили, правда пришлось доплатить. И все равно никакой гарантии, что разумник не создаст еще один или десять таких артефактов, особенно если его об этом настоятельно попросят церковники или грифоны. Паранойя, конечно, а что делать - после знакомства с некоторыми личностями ничего удивительного.
   Спрятав драгоценный - двенадцать тысяч, за работу обоих мастеров и использованные материалы! - свиток в мешок, поспешил покинуть здание гильдии. А то очень уж тянуло задержаться, разбираясь в предоставляемых магами услугах, например артефакт какой-нибудь заказать. Бедная моя казна.
   Жаль только Далила так ничего и не написала. Эх, чем же ты таким интересным занят, папа... Ладно, по крайней мере, игровой ник его узнал и оставил письмо - "до востребования", а значит, родители получат мое сообщение, что уже само по себе здорово. Нормально пообщаться, через Далилу, все равно не сможем, поэтому остается только ждать, когда отец появится в столице. Так что отправляемся.
  
   Вингтор, городок, в котором мы оказались, располагался довольно далеко от столицы провинции. Не очень крупный, с населением около двух десятков тысяч человек, он, тем не менее, имел весьма существенное значение в жизни бывшего герцогства. Во-первых, он являлся городом, что уже делало его центром для всех деревень и сел ближайшей округи. А, во-вторых, именно рядом с Вингтором располагался замок переданный герцогом под штаб-квартиру Ордена Меча. И для города это фактически стало переломным моментом, определившим все его дальнейшее развитие.
   Призвав орла, я запустил его в небо и открыл интерфейс. Нужно не забыть поинтересоваться у магистра насчет карт, всех какие только имеются в распоряжении ордена. Особенно по территории Империи - выложенные на форуме разработчиками, особыми подробностями не отличались, давая лишь общее представление о масштабах государства.
   - Нам куда сейчас, в резиденцию или в замок? - повернулся я к рыцарю. - Где магистр может находиться?
   - В городе он редко появляется, слишком много дел в последнее время, - сэр Этьен чуть поморщился. - Можно зайти в резиденцию, справиться, но тогда до темноты к замку добраться можем не успеть, она почти в центре находится, а конюшни в пригороде, за стенами. Пока туда, пока обратно, светлого времени часа полтора осталось, не больше.
   - Тогда едем в замок, - прикинув варианты, ответил я. На крайний случай завтра снова в город наведаюсь. - А почему конюшни за стенами?
   - Застройка в городе плотная, здание ордену под резиденцию нашлось, но конюшню к нему пристроить уже не получилось, - ответил рыцарь, двинувшись вперед. - На постоялом дворе неподалеку оплачено содержание пары лошадей, если вдруг понадобится срочно гонца в замок отправить.
   В конюшне никаких неожиданностей не возникло, лошади нашлись в нужном количестве и заседлали их по первому же требованию. И, к слову я при этом открыл для себя один, не слишком приятный момент. Ничего такого уж страшного на самом деле, просто очередной косяк, который придется исправлять. Дело в том, что являясь командором ордена, я никаких знаков этого самого ордена на себе не носил. Что вообще-то не есть хорошо для моей репутации, даже если никто прямо и не скажет ничего, осадочек неприятный все равно останется. Хреново у меня выходит врастание в местное общество, привычки из реального мира, на которые обычно и внимания-то не обращаешь, то и дело вылазят. Так что при первой возможности нужно эту оплошность исправить.
   Меньше чем через двадцать минут после появления, мы уже двигались по хорошо накатанной дороге, начинавшейся от западных ворот, через пригород и постепенно забиравшей к югу. Заселен он был, кстати, весьма плотно. Как объяснил сэр Этьен, добровольно взявший на себя обязанности гида, за прошедшие семьдесят лет, количество населения в провинции практически утроилось. Безопасность, обеспечиваемая орденцами, не только способствовала повышению рождаемости, но и дополнительно привлекала переселенцев из других частей Империи.
   Вингтор, являющийся основным для Ордена Меча поставщиком товаров и ресурсов, начиная с продовольствия и заканчивая той же мебелью или канцелярскими принадлежностями, в накладе не оставался. Именно через городскую торговую гильдию орденцы сбывали алхимические ингредиенты, растения, шкуры, а порой и живых тварей. В общем, практически все трофеи во множестве добываемые в пограничье и весьма востребованные в Империи.
   К замку выехали уже в сумерках, под первыми каплями начинающегося дождя. Что невероятно радовало - приезд, а не разразившиеся непогодой небеса, потому как судя по громадам наплывающих с севера туч, стихия решила оттянуться в полную силу.
   Улицы города, расположившегося у подножия невысокого холма, под защитой крепости, опустели едва ли не раньше, чем мы успели миновать частокол, двойным рядом опоясывавший его. Только свет, пробивающийся из окон многочисленных домов, слегка разгонял надвигающуюся темноту. Неприятное ощущение, должен сказать, ехать по затихшему городу, умом понимаешь, что народ просто от дождя попрятался, а все равно как-то жутковато.
   Замок, венчавший собою холм, оказался невелик - вытянутый прямоугольник стен с тремя угловыми башнями и надвратным укреплением. Квадратный донжон, с открытой площадкой на крыше, вздымался на высоту метров десяти-двенадцати, всего. Вполне себе обычный - "бюджетный" - вариант крепости, вполне справляющейся с возложенными на нее требованиями. В пограничных владениях империи практически все замки такие, на что-то больше у владельцев как правило попросту не хватает средств и ресурсов. Сэр Этьен рассказывал, что замок достался ордену уже построенным, хоть и в не лучшем состоянии - род прежних владельцев пресекся и герцог счел что дешевле будет потратиться на небольшой ремонт, чем разоряться на постройку цитадели.
   К счастью сильно промокнуть мы не успели, а вот бойцам которым сегодня предстоит дежурить на стенах и башнях, я не завидую. В такую погоду никакие плащи не спасут, а идея прятаться в помещениях у начальства понимания явно не вызовет... Как же хорошо что я к этому самому начальству отношусь и никто меня в караулы, под дождь выставить не посмеет!
   - Добрый вечер, господин командор, - дожидавшийся нас на входе в донжон рыцарь учтиво склонил голову. Понятия не имею, откуда прознать успели, только что ведь ворота миновали. - Сэр Эдвард Стоун, комендант замка, к вашим услугам.
   - Добрый... - далекий, пока еще раскат грома, заставил меня прерваться. - Кхм, рад встрече, сэр Эдвард.
   Губы рыцаря на мгновение тронула понимающая усмешка, и его лицо вновь стало серьезным. Отступив на шаг в сторону, он гостеприимным жестом указал на лестницу, ведущую на следующий этаж.
   - Сэр Авар, прошу следовать за мной, я покажу выделенные вам покои, - и, обернувшись к моим телохранителям, коротко кивнул. Сомневаюсь, что орденцы владеют телепатией, однако сэр Этьен его понял и удалился куда-то вместе с десятниками.
   Покои располагались на третьем - гостевом, как я понял, этаже и представляли собой одну комнату. Небольшую, зато с платяным шкафом, столом, стулом и кроватью. И бойницей, вместо окна, выходившей на противоположную от ворот сторону замка. Сдвинув немного закрывавший ее специальный щит, я выглянул наружу и закономерно ничего не увидел - непогода разгулялась в полную силу, злобствуя видимо, что не удалось подловить одного конкретного паладина, прямо в дороге.
   Сняв доспехи, с неудовольствием их осмотрел - как же неохота возиться с ними сейчас, да и сэр Эдвард перед уходом сообщил, что магистр ждет встречи со мной. Но и оставлять броню в таком виде тоже не дело... Хм, а чего это я собственно все сам, да сам, в конце-то концов не последний человек в ордене, могу и припрячь какого-нибудь неудачника рангом пониже. Где только найти такого?
   Убедившись, что камзол на мне сидит нормально и выгляжу в целом неплохо, я распахнул дверь, уставившись на терпеливо застывшего там оруженосца. Комендант занятой человек, так что самолично дожидаться меня у порога, чтобы проводить к начальству времени у него нет, вот и оставил замену.
   - Мне нужно доспехи почистить и отремонтировать заодно, - вовремя вспомнив про изуродованный наголенник, сообщил я парню. Как же тебя там обозвали-то... - Алекс, у вас кузнец тут есть, способный с зачарованной броней работать?
   - Мастер Чандар, господин командор, - кивнул оруженосец. - Он в замковой мастерской сейчас должен быть.
   - Отлично, тогда как проводишь меня, передай ему мою просьбу, заняться доспехами, - распорядился я. Парень только молча склонил голову в ответ. Оставлять мешок без присмотра было страшновато, но блин - если меня обворуют ЗДЕСЬ! - значит в мире что-то очень сильно не так. А ведь хочется верить в лучшее.
   Кабинет магистра располагался на предпоследнем, четвертом этаже донжона. Просторный, обставленный без явной роскоши, но со вкусом, правда окон не имелось, все те же бойницы, что и у меня в комнате, зато две штуки сразу. Ну и сам хозяин, сэр Роланд Эйвери, изобразивший на своем лице радушную улыбку при моем появлении.
   - Добрый вечер, сэр Авар. Наконец-то мы с вами встретились лично, - поднимаясь из-за стола, произнес человек, не уступающий по влиянию наместнику провинции. Высокий, с меня ростом, он выглядел лет на шестьдесят из-за седины, на деле же, как я знал, разменял всего лишь пятый десяток. Аккуратная бородка, открытое волевое лицо и чуть насмешливый прищур внимательных серых глаз. Выглядит, как будто знакомо... может на актера какого-то похож?
   - Здравствуйте, господин магистр, - рукопожатие оказалось весьма крепким, ну да и я не лыком шит, хоть и не сомневаюсь при желании рыцарь без труда смог бы мне пальцы переломать.
   - Присаживайтесь, - указал он рукой на кресла возле стола и, дождавшись, когда я усядусь, вернулся на свое место. - Как добрались, никаких проблем не возникло?
   - К счастью, нет, - про Эссенцию я ему ничего, разумеется, не рассказывал, но думаю какие-то предположения на этот счет у магистра имеются. Имперская столица не настолько кошмарное место, чтобы целый командор требовал себе в сопровождение телохранителей. Впрочем, в этом направлении начальству ничего не светит, рассказывать про артефакт я не стану. - Никаких проблем, задержек, неурядиц - даже скучно как-то.
   - Ну, если сравнивать с недавними вашими приключениями, то путешествие по городам Империи действительно можно назвать скучным, - ухмыльнулся магистр, внимательно меня разглядывая. Качнул головой и хитро прищурился. - Не любите бездельничать, сэр Авар?
   - Обожаю, да только кто же мне позволит такую роскошь, - в тон ему отозвался я. Даже как-то рефлекторно вышло - если начальство вдруг начало задаваться вопросом, не слишком ли мало ты работаешь, лучше убедить его в обратном. Пока не припахали. - Когда на твоей шее висит забота о паре тысяч человек, на безделье времени не остается совершенно.
   - Тут вы совершенно правы, - с тоской вздохнул магистр, на лице которого отразилась такая гамма чувств, что мне даже неловко стало. Тряхнув головой, рыцарь снова улыбнулся. - Впрочем, оставим скучные дела на потом, все равно никуда не денутся. Сейчас я в первую очередь хочу высказать вам благодарность от лица всех наших собратьев за приложенные вами, сэр Авар, усилия которые в конечном итоге принесли пользу всему ордену.
   - Я рад, что вы смогли распорядиться этой информацией наилучшим образом, - совершенно искренне ответил магистру. И нет, никаких намеков на оборзевших грифонов - в конце концов, я и сам с церковниками накосячил. - Как вам такое удалось вообще не расскажете?
   - Как-нибудь в другой раз - ничего особо интересного там не было, - равнодушно пожал плечами магистр. Ну, да, совершенно ничего интересного, верю. - Однако речь сейчас именно о вас... и о том, какую награду вы желаете получить за помощь ордену.
   То есть, я еще и выбирать могу, так что ли? Старик, ты меня все больше интригуешь, вот прям даже и не знаю чего такого потребовать-то. А, нет, знаю.
   - Мне очень пригодились бы книги Знаний, а также обучающие свитки заклинаний и умений, особенно редкие, - внимательно наблюдая за реакцией магистра, произнес я.
   Сэр Роланд несколько секунд рассматривал меня, словно раздумывая, а потом усмехнулся.
   - Надо же, оказывается наши мысли сходятся, - покачав головой, магистр поднялся из-за стола и подошел к встроенному в левую стену кабинета сейфу. Распахнув дверцу, покосился на меня и, не переставая ухмыляться, вытащил наружу две книги в черном переплете. - Насколько я помню, такого у вас нет.
   Книга Знаний: Военачальник, сразу оба тома... Оторвав взгляд от выложенных на столе книг, посмотрел на рыцаря. Не знаю, стоит ли оказанная мною ордену услуга такой награды - жадность, разумеется, шепчет что стоит и еще как, могли бы и на большее разориться! - вот только испытующий взгляд магистра несколько напрягает. Однако от подарка все равно не откажусь, какие бы там планы сэр Роланд на меня не строил в дальнейшем.
   - Вы правы, такого знания у меня нет. Это очень щедрая награда, господин магистр, примите мою благодарность, - совершенно искренне поклонился я рыцарю. Так что если у тебя есть для меня еще задания, можешь не стесняться, паладин к твоим услугам. - Скажите сэр Роланд, а в распоряжении нашего ордена имеются еще подобные книги или, может быть вы знаете у кого их возможно достать?
   Желание запустить загребущие свои ручки в орденскую сокровищницу - откуда магистр наверняка и достал заветные книжки, давило на мозги с такой силой, что не задать вопрос я просто не мог. Конечно, порыться в заначках грифонов было бы еще круче, вот только туда меня очень сомнительно, что хоть когда-нибудь пустят. А с мечниками шанс получить желаемое куда выше.
   - Затрудняюсь вот так, с ходу ответить на ваш вопрос... Я подумаю, что здесь можно будет сделать, - помедлив, откликнулся магистр. Без недовольства - все же просьба довольна наглая - даже задумчиво скорее, похоже, не ошибся я и она вполне укладывается в его замыслы на мой счет. - Вернемся к этому разговору позже. А сейчас, если не возражаете, я хочу узнать, по каким причинам вы решили, что вам требуется помощь телохранителей, в столице Империи.
   Да, как бы возражаю. Правда толку с того немного, магистр в своем праве - если целому командору возглавляемого им ордена, вдруг требуется защита, особенно если это происходит в столице государства, то выводы напрашиваются самые нехорошие. Что, впрочем, вовсе не означает что сэру Роланду так уж обязательно знать о существовании Магической Эссенции. Врать, конечно, не хорошо, но в данном случае я уж как-нибудь переживу такой грех. Тем более что не обязательно умалчивать обо всем, сам ведь собирался попросить совета со всей этой хренью, в которую умудрился с разгона вляпаться.
   Рассказ вышел не особо долгим, зато весьма занимательным - загодя все продумать, чтобы спрятать концы истории с артефактом, я не удосужился, так что пришлось напрягать мозги по ходу повествования. Вроде даже убедительно получилось, магистру, во всяком случае, сказанное точно очень сильно не понравилось. Правда, еще вопрос - чем именно, о том что дела с грифонами закрутил именно он, я не забывал ни на минуту.
   - Вот как, - после того как я закончил говорить, сэр Роланд молчал еще долго. Не знаю, о чем он там размышлял, но раздражение на хмуром лице проглядывало определенно. Подняв на меня тяжелый взгляд, магистр побарабанил пальцами по столу и с видимой неохотой продолжил. - Я не готов прямо сейчас что-либо вам посоветовать, сэр Авар, очень уж непростые организации оказались заинтересованы вами... Впрочем, бежать у них на поводу и торопиться с ответом, любым, тоже не стоит. Дайте мне пару дней, все обдумать.
   Не совсем тот ответ, на который я рассчитывал. Хотя магистра понять можно, от таких новостей у кого угодно настроение испортится, не тот у него политический вес чтобы на равных тягаться с церковниками и грифонами, даже поодиночке. Однако с ходу не послал, так что может и сумеет что-то придумать, у него в отличие от меня хоть какие-то шансы на это есть, всю жизнь в местных реалиях варится.
   - Думаю, вам не имеет смысла ждать все это время здесь, сэр Авар, - произнес вдруг магистр, задумчиво меня рассматривая. - В Гнилом Лесу разведчики обнаружили гнездо пауков и ваша помощь в их уничтожении пришлась бы очень кстати. Как вы смотрите на то, чтобы завтра с утра отправиться в форт Сандар и присоединиться к формируемому отряду?
   А как я смотрю?.. Открыв замигавшее оповещение о полученном задании, быстро пробежал глазами текст. Помочь в уничтожении пауков, награда - опыт и повышение репутации, штраф за провал - отсутствует. Никаких особых условий, никаких подвохов, самый обычный квест с не слишком высоким вознаграждением... Наверное, смотрю я положительно. Вот только интересно, зачем тебе понадобилось убирать меня из замка на это время?
   - Наверное, вы правы, не имею ничего против, - принимая квест, ответил я, подняв взгляд на магистра. Рыцарь удовлетворенно кивнул, вовсе не собираясь, похоже посвящать меня в свои планы. Ну и хрен с тобой, старик, сам разберусь.
   - Сейчас уже время ужина, надеюсь, вы не откажетесь разделить его со мной и старшими офицерами ордена, - уточнил-приказал магистр, сочтя предыдущую тему закрытой.
   - С удовольствием, - согласно кивнул я, хотя так и подмывало продолжить разговор. Надо же когда-то начинать просвещаться на тему - кто есть кто в Империи Грифонов и с кем из представителей этого списка никогда не стоит связываться. Увы, начальство моего стремления, в данный момент, явно не разделяет. Значит, пойдем знакомиться с собратьями по ордену, тоже польза немалая.
   А еще надо будет с кузнецом поговорить, успеет ли за ночь мои доспехи починить или же придется позаимствовать наголенники из орденского арсенала.
  
   Форт Сандар, как и еще два подобных ему, располагался в нескольких днях пути от границы, вглубь Диких Земель. Рассчитанные на полторы сотни бойцов гарнизона, эти три крепости вполне справлялись со своей задачей контроля окружающих территорий и обнаружения потенциальных угроз. Еще пять фортов, меньшего размера - на полсотни человек, протянулись вдоль всей границы провинции, связанные между собой сетью застав и наблюдательных пунктов. В случае масштабной угрозы, орденцев подпирали дружины местных феодалов, немногочисленные, зато опытные и хорошо вооруженные. Последним резервом служило войско наместника, но это если уже совсем край-конец, подобных ситуаций с момента основания ордена пока не случалось.
   Пограничье вообще специфический край, не смотря на тщательную разведку и проводящиеся по ее результатам рейды и зачистки, не проходит и месяца чтобы из глубины Диких Земель не вылезло что-нибудь опасное. Тот же Гнилой Лес взять - гигантский массив заболоченного подобия джунглей с чем-то кошмарным, из которого регулярно выползает всяческая зараза, порой вместе с тварями ее распространяющими. Ближние окрестности вычищают и выжигают каждый месяц, но новая поросль нарождается очень быстро и постоянно пытается переползти через границу. Поневоле начнешь радоваться что ничего подобного рядом с твоими владениями не присутствует.
   Впрочем, сейчас все мое внимание было сосредоточено на развернутой карте.
   Отслеживать перемещение егерей, размытыми тенями проскальзывающих сквозь переплетения лиан и кустарников, оказалось весьма не просто даже через интерфейс. И ведь никаких скрывающих артефактов или магии, только собственные навыки, тщательно подобранная экипировка и огромный опыт, помноженный на превосходное знание местности. В лесах, против человеческих егерей даже у ассасинов, при всей крутизне последних, шансов практически нет. Вообще мало кто на равных сможет с ними бодаться, кроме разве что эльфов, но ушастые совсем отдельная тема для разговора.
   Так, егеря достигли назначенных позиций и замерли, растворившись в тенях окружающих деревьев. Теперь я их вообще перестал видеть, разве что если через интерфейс выделить. Круто, что уж тут сказать еще.
   - Все группы на месте, - обернувшись к сэру Алистеру, сообщил я.
   - Пусть начинают, - кивнул тот в ответ.
   Продублировав приказ егерям, максимально приблизил камеру к одной из двоек, успев выцепить смазанное движение. Короткая палка, брошенная старшим в паре, ударилась о невидимую для меня нить сторожевой паутины, натянутой между деревьями на разной высоте. И снова все замерло в неподвижности...
   Ненадолго. Вынырнувший, секунд через тридцать, откуда-то из древесной кроны здоровенный, с шакала размером, паук мгновенно схлопотал две стрелы в башку и грохнулся на землю. Остальные группы так же справились со своими задачами, выбив дозорных тварей на участке в две сотни метров шириной.
   - Выдвигаемся, - получив от меня подтверждение, распорядился сэр Алистер.
   Отряд из полусотни бойцов, терпеливо дожидавшихся приказа, немедленно пришел в движение. Держать плотный строй из-за деревьев не было возможности, да и не требовалось, разделенные на пять отрядов, по десять человек, орденцы углубились в лес, придерживаясь заранее проверенных егерями на наличие возможных ловушек, маршрутов.
   Гнездо пауков, обнаруженное два дня назад, находилось в двенадцати километрах от границы леса. По примерным расчетам выходило что всего там тварей набиралось под сотню, может еще пара десятков. Не так много чтобы представлять серьезную опасность даже для обитателей Гнилого Леса, не говоря уже о людских поселениях, но весь прикол в том, что еще на прошлой неделе пауков здесь не было вообще. Размножаются они быстро и если не принять мер, уже через месяц начнут доставлять проблемы.
   Формально, нашим отрядом командовал именно я, потому как обладал самым высоким званием. На деле же, влезать со своими куцыми знаниями и опытом в хорошо отлаженную орденскую машину, было бы откровенной глупостью. Не зная ни местности, ни обитающих здесь тварей с их привычками и особенностями, да даже возможностей находящихся под моим командованием людей, я такого мог бы тут нарулить, что хрен потом разгребешь. Так что на деле распоряжался всем именно сэр Алистер, оставивший на мою долю лишь кастование заранее оговоренных бафов и функции радиста-координатора, за счет интерфейса. Тоже немало, вообще-то, но бойцы вполне справились бы и без меня, благо опыта подобных операций в достатке и все тактики давно отработаны.
   До контролируемой пауками территории, от нас оставалось чуть больше двух километров, а там еще метров пятьсот до небольшого холма, в котором они устроили свое логово. Если бы не заранее проведенная егерями разведка, добираться пришлось бы дольше, твари хоть и не разумны, но окрестности своих владений усеяли ловушками, выдираться из которых не самое приятное занятие. А так меньше четверти часа затратили и то лишь из-за топкой почвы - пауки умудрились отыскать чуть ли не единственное, относительно сухое место для своего обиталища.
   Удрать королева никуда не успела, слишком поздно пауки обнаружили наше присутствие, так что к моменту когда отряд выбрался к холму, туда уже стянулись все наличные твари. Пара десятков, правда, пыталась задержать бойцов, но их снесли болтами и стрелами, даже не замедлившись.
   - Могу туда Огненный Шторм запустить, - предложил я рыцарю, полюбовавшись на плотно замотанные паутиной входы в логово. Пауки определенно не собирались дохнуть без сопротивления.
   - Не стоит, вы так трупы попортите, а с них немало ценного взять можно, - отозвался сэр Алистер. Подчиняясь его приказам, десятки распределились напротив самых крупных нор, а егеря выдвинулись вперед, запалив плюющиеся искрами факелы. - Всем приготовиться, движение прежним порядком, следите за спинами!.. Поджигайте.
   Факелы полетели в проходы, мгновенно выжигая паутину - устойчивая к физическим атакам и обычному огню, перед алхимической смесью она оказалась бессильна, вспыхивая от малейшей искры. Егеря мгновенно отступили назад, успев всадить в темноту проходов по несколько стрел и, судя по злобному шипенью и щелканью, не промахнулись.
   Ощетинившиеся сталью и закрывшиеся щитами, колонны бойцов неторопливо двинулись вперед. Щелкнули арбалеты из задних рядов, выбивая не понявших первого намека тварей, пытавшихся удержать входы. Будь пауки хотя бы на полсотни уровней выше, что-то могло и получиться. Впрочем, тогда и орденцы действовали бы по-другому.
   Вперед меня, к сожалению не пустили, мол опасно и все такое... Хотя, на самом деле я думаю сэр Алистер просто не захотел перетасовывать сработавшихся бойцов, только для того чтобы залетный командор смог потешить свое самолюбие. Нет, никакого пренебрежения или раздражения в свой адрес я не чувствовал, бойцы относились вполне уважительно, но мозги то на месте, сообразить что к чему способен. Так что пришлось идти замыкающим, вместе с сэром Этьеном, которому, судя по мрачному выражению лица, развеяться дракой с пауками тоже хотелось. Правда, оставалась еще вероятность что твари атакуют в спину - крупные норы, через которые могла бы удрать королева мы перекрыли, а вот мелких оставалось предостаточно.
   Вообще, наблюдая за военной машиной ордена в действии, я как-то не очень понимаю, о какой такой помощи, с моей стороны, говорил магистр. Шутил разве что. Все настолько четко, умело и давно отработано, что даже мои бафы парням не особо нужны, справились бы и без них. Профессионалы за работой, блин, моим до такого уровня слаженности и опыта, пока далеко.
   Ударить в спину пауки так и не сподобились, слишком их мало оказалось для такого маневра. Сбились в кучу в норе королевы и на подступах к ней, да так и передохли все, не сумев даже ранить никого из орденцев. Правда часть щитов и доспехи кое на ком сумели подпортить, нашлось несколько пауков, умевших плеваться какой-то дрянью. Сама королева - огромная, размером с быка жутковатая тварь, оказалась то ли слишком тупой, то ли боялась, но попытку прорваться наружу она предприняла, только когда орденцы уже вломились в главную пещеру. Отправила всех остававшихся на тот момент пауков вперед и ломанулась следом... ну и закономерно получила удары с боков и в спину, от других отрядов. Даже задеть никого не успела.
   Всю эту "эпическую" возню я наблюдал через интерфейс, потому как оказался в самой дальней, от места событий, группе. Так и проторчал за чужими спинами, ни подраться, ни даже из арбалета в кого-нибудь выстрелить так и не удалось. Опыта за мобов и закрытый квест капнуло совсем чуть-чуть. Магистр определенно издевался, предлагая мне подобное "развлечение".
   Единственное что осталось, это собрать трофеи, большая часть которых приходилась на паучьи яйца. Вот их было реально много - несколько десятков, да еще прочая требуха с трупов, в итоге своя доля груза досталась всем и мне в том числе... На хрен такие развлечения, короче, только в грязи весь изгваздался, пока сюда добирались, теперь же еще и обратно топать. Уж лучше дома на нормальную охоту схожу или в Инферно выберусь, чем вот так, впустую мотаться.
   Но орденцы, конечно, круты вот уж чего не отнять, да.
  
   По возвращении узнал весьма занятную новость - высшее руководство ордена, входящее в Капитул, разом нагрянуло в замок и в полном составе заперлось в зале совета. Учитывая, что последние пару недель они мотались чуть ли не по всей Империи, занятые решением свалившихся после повышения ранга проблем, а также вчерашний наш разговор с магистром, напрашиваются интересные выводы.
   - Сэр паладин! - звонкий голос раздался позади, когда я уже направлялся к конюшне, размышляя о том, пригласили бы меня на совещание больших начальников, если бы находился в тот момент в замке. - Сэр паладин...
   Обернувшись, обнаружил перед собой невысокого парнишку, судя по одежде, из замковой обслуги.
   - Сэр паладин, вас господин магистр хочет видеть! - выпалил пацан, восторженно пожирая меня глазами. - В его кабинете!
   - Угу, спасибо, - кивнул я, несколько стушевавшись под таким напором. Хлопнув мальчишку по плечу, сунул ему в руки повод и двинулся к донжону. - Сороку в конюшню отведи, будь добр.
   Здешнюю ребятню, видом нарядившихся в доспехи, вооруженных людей не удивить. В отличие от паладинов, которые в этой глуши если когда и появлялись, то давно и неправда и хрен кто их видел. Так что повышенное внимание со стороны местных мальчишек я привлек с первого же дня. Этим утром, перед отправлением в форт, на ристалище где мы с сэром Этьеном тренировались, целая толпа поглазеть собралась. Хорошо хоть я отказался в полную силу рубиться, иначе ребятню ждало бы жестокое разочарование в случайном своем кумире.
   На подходе к кабинету магистра, увидел как раз выходившего оттуда невысокого толстяка, обряженного в темно-зеленый бархатный камзол, с висевшим на груди орденским знаком, на золотой цепочке. При виде меня, довольная улыбка на лице рыцаря куда-то подевалась, а в глазах появилась настороженность.
   - Сэр Авар, - вежливо поклонился казначей ордена.
   - Сэр Родерик, - вернул я любезность. Отношения у нас как-то с самого начала не задались, не то чтобы рыцарь относился ко мне с какой-то враждебностью или неприязнью, однако поглядывал с подозрением. Должно быть, чуял мое желание запустить жадные ручонки в тщательно оберегаемые им казну и сокровищницу ордена.
   Посторонившись, несколько секунд смотрел вслед казначею, пытаясь сообразить, чего он так радовался, выходя от начальства. Понимаю, что не мое дело, скорее всего, но ведь интересно же. Ох, ладно, посторонние мысли долой, посмотрим, чего магистр сумел придумать для решения нашей, непростой ситуации.
   - Присаживайтесь, сэр Авар, - отозвался на мое приветствие старый рыцарь. Выглядел он не то чтобы измотанным, но определенно уставшим, чего не могла скрыть даже привычная маска ледяного спокойствия на лице.
   Сопровождаемый тяжелым, выжидающим взглядом магистра, я подошел к столу и устроился в кресле.
   - Нами - Орденом Меча - получено официально заверенное Императорской Канцелярией обращение от Императорского Ордена Грифона, с предложением о слиянии, - ровным голосом отчеканил рыцарь, продолжая давить меня взглядом. - В связи с чем данный вопрос был вынесен на обсуждение Капитула ордена. Из-за неординарности ситуации, члены Капитула воздержались от принятия окончательного решения, до повторного обсуждения, назначенного на завтра... Есть основания полагать, что ответ в конечном итоге будет положительным.
   Так... Зашибись новость! Похоже, затягивание с разговором по душам, грифонам не понравилось и кто-то умный, а может попросту нетерпеливый, решил разделаться с назревающей проблемой кардинально. Типа хрен теперь вывернешься, да?
   - На каких условиях? - меня уже даже ругаться не тянет, настолько похоже привык ко всем этим закидонам, которых от игровых ботов как-то и не ждешь обычно.
   - Будет создана отдельная командария, с сохранением текущего количественного состава бойцов. И прямым подчинением центральному аппарату ордена. Мне, соответственно, предлагают должность командора, - по-прежнему без эмоций в голосе, ответил рыцарь.
   А ведь похоже, ему вся эта ситуация тоже очень не нравится. Будучи магистром самостоятельного ордена, он подотчетен только Императорской Канцелярии и, в малой степени, наместнику провинции. И слететь со своего поста ради чьих-то амбиций, теперь, когда труд всей твоей жизни начал давать ощутимый результат... Неприятно, должно быть. Чем-то грифоны его, а может и кого еще из входящих в Капитул, сумели прижать.
   - Что на счет меня? - задал я наиболее интересующий сейчас вопрос. Если магистр станет командором, то командовать мной уже не сможет... при условии, что я сохраню свою должность. Вот как раз в последнем и нужно убедиться.
   - Касательно должности, в документе упоминаюсь только я, - ответил рыцарь. И, раздраженно скривившись, продолжил. - В одном из пунктов соглашения, указывается что сохранение или изменение всех прочих назначений, сделанных мной на посту магистра, должно быть утверждено в центральном аппарате ордена.
   Вполне логично, как по мне. Нового командора ведь необходимо каким-то образом контролировать, чтобы не вздумал мутить воду, опираясь на верных людей. К тому же, кроме как назначением на руководящие посты своих офицеров, орденской канцелярии новое приобретение прозрачным для себя не сделать. А бывшему командному составу теперь придется доказывать свою лояльность грифонам, если хотят сохранить должности или получить хотя бы равные назначения. Времени на интриги не очень-то остается при таком подходе.
   А самое прикольное во всей этой хитроумной комбинации то, что грифоны умудрились продавить ее в такие короткие сроки. Даже я, не зная всех раскладов, могу примерно оценить выгоды получаемые в итоге объединения с мечниками - эту самую провинцию, например, которую они смогут подгрести под себя. Наверняка есть что-то еще, неизвестное мне, о чем прекрасно осведомлены в той же Императорской Канцелярии, однако не стали мешать грифонам, еще больше усилиться. И есть вполне обоснованное подозрение, что подобная заготовка была придумана отнюдь не вчера, очень уж быстро удалось все устроить, попутно приперев к стенке одного несговорчивого паладина. Выбор, по сути, сводится теперь всего лишь к двум вариантам - забить на все планы связанные с орденом мечников, свалив в свою глухомань, либо пытаться договориться.
   Впрочем, учитывая настойчивость, с которой грифоны навязывают мне свое присутствие, вряд ли расстояние между империей и владением станет для них серьезной преградой. Захотят - доберутся в любом случае. Договариваться же... единственное что сойдет за аргумент с моей стороны, это угроза уничтожить портал. Вот только придется сначала уговорить на это сокланов, что будет не просто, но возможно, однако отношения с игроками гарантированно будут испорчены. А кого назначат виноватым за потерю всех возможных и уже полученных ништяков, думаю, объяснять не требуется.
   Разве что церковники с грифонами перегрызутся за портал, тогда еще есть какой-то шанс в стороне остаться. Но, сомневаюсь, орденцы о моем визите в Храм осведомлены, так что наверняка подстраховались уже на этот счет.
   Не удержав разочарованного вздоха, поймал на себе задумчивый взгляд магистра.
   Неправильно оно все как-то вышло у нас. Вроде и понимаю, умом, что ни фига старый рыцарь изменить не в силах, а все равно неприятный осадок от всего сказанного и, в большей мере, того что осталось недосказанным, присутствует. Наверное, потому, что очень уж быстро все произошло, нам даже шанса как-либо повлиять на ситуацию не оставили. И ведь сами внимание к этому гребанному порталу привлекли, в результате чего и получили все эти проблемы. Так что винить-то кроме себя и некого, по сути.
   - Полагаю, на этом все, я могу идти? - поднявшись из-за стола, вопросительно посмотрел на рыцаря. Тот лишь устало кивнул. - До завтра, господин магистр.
  
   Вообще, если так вот, непредвзято подумать, то присоединиться к грифонам было бы очень даже неплохо. Могущественный, насчитывающий не менее тридцати тысяч бойцов орден, курируемый лично Императором, способен предоставить хорошие возможности для развития. Уникальные квесты, наставники, знания и умения, магия... да что там говорить - наследник престола является одним из высших офицеров, входящих в Капитул!
   Правда, все это лишь в теории, реальность же как это обычно и бывает, куда сложнее. Рядовому бойцу в такой организации пробиться наверх практически нереально, там и без него тесно. Соответственно и доступа к самым "вкусным" ништякам и бонусам не будет, а уж про общение с наследником и вовсе можно забыть. Игроку, за счет системы, будет несколько полегче, конечно, однако трудно предсказать сколько времени займет возвышение. Годами носиться по всей Империи нарабатывая репутацию на мелких, дешевых заданиях, перспектива не очень как по мне. Стартовать командором будет легче, но это в Ордене Меча я один такой уникальный, у грифонов же и своих предостаточно.
   С другой стороны, останься мечники независимой организацией, трудиться пришлось бы отнюдь не меньше, причем без гарантии успеха. Орденов в Империи хватает и бесконтрольно усиливаться им никто не позволит. Сомневаюсь, что даже в при самом благоприятном развитии событий, удалось бы подняться до уровня грифонов... По сути, единственное мое преимущество здесь, это относительно большая свобода действий. В остальном точно такое же, медленное и упорное пробивание собственного пути наверх.
   Долбанная игра, ни разу она не проще реального мира, оказывается. На кой ляд я вообще сюда сунулся, искатель приключений, ущербный на всю голову... Спать ложись уже, пока очередные проблемы не свалились!
  
   Резкий, злобный вой тревожной сирены выдернул меня из накатывающей дремы, словно наждаком продрав по нервам. Шарахнувшись вбок, я скатился с кровати, ухватив прислоненный к ней меч, и выдрал клинок из ножен, уставившись в запертую дверь комнаты...
   - Зараза! - сонное оцепенение, под несмолкающее завывание сигнала тревоги слетело и мозги, наконец, заработали. Распахнув интерфейс карты, быстро переключился на источник сигнала.
   В одном из коридоров, примыкающих к главному, ведущему в Алтарный зал Храма, шел бой. Четверка неожиданно рослых гоблинов, в хороших доспехах наседала на двоих стражников, заставляя пятиться от выбитого окна в сад, усеявшего пол осколками стекла. Чуть в стороне неподвижно замер еще один мой боец, с окровавленной головой.
   Прежде чем я успел хоть как-то среагировать, позади стражников вдруг проявился из невидимости еще один зеленый ублюдок, с ходу вогнавший кривой меч в спину ближайшему воину. Тот дернулся в сторону, успев среагировать, но тут же получил еще один удар, отрубивший правую руку по локоть. Волна исцеления, прокатившаяся по телу, не дала ему упасть, а спустя мгновение он врезался в не успевшего отскочить гоблина, вколотив край щита ему в горло. На пол упал уже мертвым.
   Оставшийся в одиночестве боец сместился к стене и замер, укрываясь щитом. Сунувшийся к нему первым ублюдок огреб мечом по шлему, но не сдох, откатившись из-под ног напирающих сородичей.
   Ненавижу!..
  
   Глава 9
   Несколько секунд парень отчаянно отбивался, даже сумев зацепить кого-то, но один против четверых... шансов у него не было. И, самое поганое в том, что в центральном комплексе были еще и воины и священники, но никто из них не успевал ни помочь ему, ни задержать ублюдков... Не успевший заблокировать очередной удар, обезглавленный стражник повалился на пол, а твари устремились дальше по коридору.
   - Архангела в Алтарный зал, быстро! - выцепив ближайшего прелата, заорал я и переключился на общий канал. - Общая тревога! Храм атакован гоблинами!
   Резко увеличив масштаб карты, вздернул камеру едва ли не под облака, обшаривая взглядом город и ближайшие окрестности. И с облегчением не увидел готовящихся к штурму отрядов, не шла резня на улицах и подступах к замку... врагов вообще нигде не было видно! В лагере, напротив портала, творилось что-то непонятное, темно уже да и нет у меня наблюдателей рядом, не разглядеть. Что происходит?
   Архангел, на огромной скорости промчавшийся через весь этаж, опоздал всего на несколько секунд, гоблины подорвали артефактом запертые двери в Алтарный зал и вломились внутрь. Трое сразу же развернулись, явно намереваясь задержать крылатого, а последний, отбросив меч, со всех ног рванул к Алтарю сжимая в лапах еще один артефакт... Меч Архангела, пылающим диском мелькнул в воздухе и врубился в спину ублюдка разорвав его надвое. Слепящая вспышка взрыва и мгновенно залившие все вокруг потоки огня скрыли от меня происходящее.
   - Урод, - проверив состояние Алтаря, я облегченно выдохнул - взрыв ему не навредил. И, обозначив на карте коридор с погибшими стражниками приказал крылатому, уже успевшему разделаться с гоблинами. - Воскреси обезглавленного.
   Одно за другим проверил все поселения, заставы, шахты и рудники, по обе стороны северного кряжа, на озеро к рыбакам заглянул, к медузам. И везде наблюдал одно и то же - полное отсутствие каких-либо признаков врага. Если кто и прятался рядом, подобно гоблинам-ассасинам, то никак себя не проявлял.
   Переключив карту на Инферно, внимательно осмотрел лагерь, кипевший активностью потревоженного муравейника - разбегались по своим местам на стенах бойцы, готовились расчеты аркобаллист, что-то командовали офицеры. А над всем этим, памятником самому себе, возвышался титан и, покачивая в руке молот, озирался вокруг... М-да и что это такое вообще происходит-то? Куда враги подевались?
   Чувствуя, как нарастает злоба от бессилия понять всю эту фигню, я глубоко вздохнул, пытаясь успокоиться. Еще не ровен час сорвусь, тогда вообще все зашибись станет! Думай лучше, что теперь с бойцами в лагере делать, оставлять их нельзя серьезного штурма укрепление не выдержит, выводить же к порталу... Я быстро переместил карту на пещеру и скривился, не удержавшись - моих людей в сегодняшней смене нет, и что там сейчас творится совершенно непонятно. Отряд вполне могут перехватить по дороге, а то и вовсе прижмут к пещере и ударят с двух сторон.
   Очередной тревожный сигнал заставил переключиться на него... Сэр Мартин, находившийся сейчас на крыше донжона, указывал рукой через реку, на лагерь, в котором кто-то очень умный умудрился запалить склад с продовольствием. И в свете неверных отблесков огня, а также вспышек атакующих заклинаний, стало возможным разглядеть мечущиеся фигуры, с упоением режущие друг друга.
   - Сэр Мартин, отправьте к лагерю разведку, - распорядился я. Понятнее в целом ситуация не стала, но хоть что-то сдвинулось. - Пусть наблюдают издали, не выдавая своего присутствия. На контакт выходить только если будут обнаружены. И еще, на всякий случай готовьте горожан к эвакуации в замок. Я скоро прибуду.
   Быстро надевая доспехи, я не забывал поглядывать на оставленный развернутым интерфейс, контролируя обстановку. До полуночи остается чуть меньше часа и, если за это время нападения так и не произойдет, можно будет призвать крылатых и воскресить погибших... Так, стоп! Алтарь же храмовый есть под рукой, он-то воскрешать может и безо всяких Архангелов. С души словно камень свалился, терять служивших мне верой и правдой бойцов очень не хотелось.
   Повесив на пояс ножны с мечом, пристроил рядом штык и, оглядев напоследок комнату, закинул на плечо мешок и вышел за дверь. Оставаться здесь, когда дома не пойми что творится, я не собираюсь. Если нападение все же состоится, мое присутствие в замке всяко полезнее будет и мы либо отобьемся... либо церковникам и грифонам придется отвоевывать портал самостоятельно. В любом случае, прямо сейчас помочь мне чем-либо они попросту не успеют, так что пусть идут лесом. Так, где там сэр Кристиан со своими подчиненными? - ага, ну пускай выдвигаются на место, еще не хватало по прибытии в засаду угодить.
   Замок, погруженный в ночную темноту, казался пустым, только редкие светильники у входов на этажи, да присутствие караульных доказывали, что впечатление обманчиво. Возле дверей на четвертый меня вежливо, но непреклонно остановили - здесь и днем-то не всякому дозволено находиться, все же помимо покоев руководства ордена, тут еще и архив, и казна расположены. Пришлось ждать, когда разбудят магистра и тот распорядится меня пропустить, к счастью, не долго.
   Старый рыцарь встретил меня в приемной, хмурый и несколько раздраженный, но тут понятно, я бы и сам не обрадовался столь ранней побудке.
   - Что случилось, сэр Авар? - смерив меня внимательным взглядом, произнес магистр, подобравшись словно перед прыжком. Обряжаться в доспехи ради непланового разговора с подчиненным он не стал, даже меч не нацепил.
   - Храм в моем владении атакован гоблинами, они пытались уничтожить Алтарь. Безуспешно, к счастью. Я собираюсь отправиться домой и счел необходимым вас предупредить, - ответил я. Момент довольно рискованный, если магистру зачем-то взбредет в голову попытаться меня остановить, могу не успеть активировать свиток. Но и свалить без предупреждения тоже не вариант, параноик я или нет, однако портить отношения на ровном месте попросту глупо.
   - Так... Ясно, - магистр потер лицо и тряхнул головой, словно сбрасывая остатки сна. Хмурое выражение с лица никуда не исчезло, а вот недовольства явно стало меньше. - Что ж, вы в своем праве и я не собираюсь вас задерживать. Сообщите мне, как все закончится. И, если потребуется помощь, используйте призыв, беречь заряд в артефакте я не стану, поэтому на три десятка бойцов можете рассчитывать.
   О, как! Справиться с удивлением мне не удалось и магистр, отметив это, усмехнулся довольно. Неожиданно, но приятно - артефакт, полностью истратив энергию, заряжаться будет пару недель минимум. Все-таки жаль, что не успели мы как следует пообщаться, это определенно было бы весьма интересно и познавательно.
   - Надеюсь, мне все же не понадобится помощь, но в любом случае, спасибо, - уважительно поклонился я. Ты по праву носишь звание магистра, старик, а раз так... подняв голову, твердо посмотрел ему в глаза. - Мне не нравится предложение грифонов о слиянии орденов, господин магистр. И, уверен, вам тоже. Поэтому передайте им, если будут слишком сильно настаивать и не начнут договариваться по-хорошему - я взорву портал в Инферно.
   Магистр, прищурившись, несколько секунд смотрел мне в глаза и качнул головой.
   - Скажу вам по секрету, господин командор - меня тоже пока еще рано списывать со счетов. Так что на этот счет можете не переживать, - зло усмехнувшись, с ясно различимой угрозой в голосе, произнес рыцарь.
   Сдается мне, кое-кого в скором будущем ожидают весьма неприятные сюрпризы, этот старик определенно не собирается сдаваться без боя. Надеюсь его уверенность имеет под собой основания, а то предыдущая наша беседа мне совершенно не понравилась.
   Поклонившись, кивнувшему в ответ рыцарю, я вышел за дверь. В принципе все, можно и отправляться, для чего вовсе не нужно куда-то еще идти. Покосившись на внимательно наблюдающих за мной караульных, все же решил не нервировать их лишний раз, проще на первый этаж спуститься.
   Махнув парням рукой на прощание, сбежал вниз по лестнице и, остановившись на входе в главный зал, вытащил из-за пояса футляр со свитком. Глянув через интерфейс, удостоверился что никого лишнего на месте прибытия нет и активировал портал.
   Перед глазами полыхнуло радужное сияние, мгновенная дезориентация и земля "стукнулась" в подошвы сапог. Проморгавшись, огляделся вокруг и ожидаемо мало что увидел - ну, а фиг ли ночь на дворе уже, точка прибытия чуть в стороне от ристалища и свет городских огней сюда не дотягивается. Кошачий Глаз, привычно обесцветил мир, зато радиус обзора резко увеличился и я разглядел торопящихся в мою сторону людей.
   - Доброй ночи, господин командор, - сэр Кристиан растянул губы в вежливой улыбке, не забыв обшарить меня подозрительным взглядом. Увечья он искал или удостоверялся, что начальника никто не подменил, понятия не имею.
   - Ночь и правда замечательная, тут вы не ошиблись сэр Кристиан, - яркий свет от притащенного телохранителями артефакта слепил глаза, так что заклинание пришлось отменить, только ману зря потратил, тормоз. - Надеюсь таковой и останется. Идемте.
   Рыцарь, выдернутый моим приказом за пределы замка в темноту этой самой ночи, мелочиться не стал - сэр Кристиан приволок сюда всех своих подчиненных, так что предполагаемым лиходеям оставалось только удавиться. Окружившие меня со всех сторон бойцы сформировали стену щитов, после чего отряд двинулся к замку. Мешать орденцу развлекаться я не стал и без того дел по горло. Призвав орла, подкинул его вверх направив в сторону лагеря, пока еще егеря доберутся, а мне нужно знать что там происходит и желательно побыстрее.
   Большая часть гарнизона в данный момент была рассредоточена по городу, на случай если потребуется эвакуация жителей в замок. Хотя, если всерьез, то это не дело, меня задолбало уже после каждого нападения заново отстраиваться. Пора, наверное, уже и на стены разориться, все же бросить часть незащищенных домов в посаде легче, чем утрамбовать постоянно растущее население в мой замок. Да и Храм надежнее защищен будет. То вялое шевеление - за недостатком средств - что строители изображали до этого, надо прекращать. Правда где брать дополнительные артели рабочих, если они по всему владению раздерганы, тот еще вопрос... Позже, все позже!
   - Здравствуйте, сэр Мартин, - поприветствовал я встретившего меня на входе в донжон паладина. - Удалось уже что-нибудь выяснить? Чьи это были гоблины?
   - К сожалению, ничего сверх того что уже известно, - отозвался коннетабль, шагая следом за мной. - На доспехах и телах ассасинов, никаких меток не обнаружено, визуально же опознать их... зеленые, все друг на друга похожи, так что без вариантов.
   Это да, отличить одного уродца от другого, если на их мордах никаких особых примет не имеется, даже с моей абсолютно памятью задача нетривиальная. Эти же ассасины вообще могли до времени не выдавать своего класса, прячась среди других гоблинов. Но ведь кто-то же их натравил на мой Храм, самодеятельность в таком серьезном деле в принципе исключена, а значит либо сокланы, либо поблизости ошивается как минимум один чужой орк.
   - В последние дни никаких странностей не было? Чужие в городе появлялись? - сам понимаю, что меня предупредили бы, если хоть что-то подозрительное возникло - и приказ оставлял и сэр Мартин командир весьма ответственный. Но тупо молчать, перебирая в уме варианты, уже надоело, мозги плавятся.
   - Ничего, - лаконично ответил паладин.
   В кабинете уже дожидались о чем-то переговаривающиеся мэтр Клаас и отец Бенедикт. Все прочие участники Совета, как я пафосно окрестил ближний круг ответственных начальников, в замке сейчас отсутствовали. А эти двое выглядели мрачными и раздраженными, что вполне соответствовало общему настроению.
   - Егеря пока не добрались до места, - проверив карту, сообщил я всем присутствующим. Зато орел был уже над лагерем позволяя видеть, насколько это возможно в темноте, что там происходит. - В лагере чьи воины расположились?
   - Негры Гурона, с шаманами и орки Тарана, именно они чаще всего дежурят в пещере с порталом, - ответил сэр Мартин.
   Ничего не видно. Кто-то там определенно победил, кого-то, резня явно прекратилась и сейчас народ активно перетаскивает трупы и занимается тушением склада. Подождем, может егеря смогут что-нибудь выяснить, но соваться в лагерь с вопросами сейчас явно не лучшее время. Займемся пока другими делами, раз уж спать лечь все равно не получится.
  
   А утром, едва рассвело, ко мне в гости заявился обозленный Тиль, успевший по дороге завернуть в лагерь и навести там шороху. И суть всей этой ночной возни сразу же стала ясна.
   - Этот урод Хургана убил! - Тиль разве что ядом не плевался, мечась по моему кабинету и пытаясь ругаться. Выходило так себе, но орку на это было наплевать. - Двое ассасинов подобрались тайком и взорвали его на хрен! Гурону четырех шаманов угробили вместе с Симоновскими магами и негров пару десятков. В Цитадели у Коргота резню устроили, нескольких шаманов тоже грохнули!
   Таран, третий из орков в нашем замечательном клане и единственный из них не получивший по итогам Большого Похода еще один замок, а только лишь кучу трупов вместо половины юнитов, решил, что дальше ему с альянсом Белая Скала, не по пути. И свалил, громко хлопнув дверью напоследок. В другое время и наплевать бы, вот только урод, к сожалению, оказался отнюдь не дураком и диверсии свои устроил не просто так.
   Первому и сильнее всех, досталось Корготу, в гости к которому, с приглашением на совместную охоту тот вчера заявился. Оттянулись зеленые со знанием дела и в полную силу - угодившая в засаду, устроенную гостем, охрана хозяина полегла вся. Самого Коргота пытались захватить живым, но обломались, тот оказался шустрее и сумел угробиться о нападающих. А воскрес уже в своем замке, как раз когда оставленные там "на постой" огры Тарана, ломились к Источнику. Всего-то два десятка, зато оказавшихся уровней на двадцать выше ожидаемого и увешанных боевыми артефактами. Отбились, хоть и не без труда, однако окажись Коргот в плену, могли и не справиться.
   - Войско Тарана уже движется к замку и народу там вдвое больше чем должно быть, - сообщил немного успокоившийся Тиль. - По всему выходит, что без Тенгиза тут не обошлось, а значит у нас серьезные проблемы. Их и так десять против восьми было, а с этим уродом, да если еще Коргота задавят, шансов вообще не останется. Симон, правда уже чего-то придумать успел, он в своем замке сейчас, сказал, что позднее свяжется и объяснит.
   Я смотрел в окно, обдумывая все услышанное. Как началась эта неделя по-дурацки, так она и тянется, с каждым днем все новые сюрпризы преподнося. Достало уже.
   Спровадив раздраженного орка разбираться с последствиями диверсий на его территории, я полностью сосредоточился на собственных проблемах. Первым делом понизил уровень тревоги до минимального, позволив, наконец, подданным вернуться к их делам. Бессонная ночь хорошего настроения никому не прибавила, правда и особого возмущения тоже не было - лучше уж бодрствовать, чем от врагов отбиваться.
   Минут через сорок после ухода Тиля, объявился посыльный от Гурона с просьбой посодействовать в восстановлении лагеря и продовольственных запасов. Рубились орки с неграми от души, мало обращая внимания на сохранность окружения, так что помимо склада выгорела или была разрушена примерно треть частокола и четыре сторожевые вышки из шести. Перенаправив гостя к мэтру Клаасу, я дал разрешение использовать наши ресурсы и привлечь рабочих с мастеровыми.
   Потом разбирался с накопившимися за неделю делами - по большей части отчеты о проделанной работе и запросы на те, или иные ресурсы, ритуалы и прочее, требовавшее моего решения. Мэтр Клаас вместе с помощниками вполне справлялся, так что на мою долю оставалось не так много. А еще через час, на связь, через своего мага вышел Симон.
  
   - Дирижабль вылетел еще ночью, так что к вечеру уже должен быть здесь, - оглядев присутствующих в кабинете, сообщил я. - К этому времени нужно подготовить все необходимое для длительного похода, не меньше двух недель, на триста пятьдесят человек. Мэтр Клаас, эта задача возлагается на вас. Союзники обещали помощь с продовольствием, но насколько велика она окажется заранее сказать сложно, поэтому стоит быть готовыми ко всему.
   - Войско разделим на два отряда, - продолжил я, взмахом руки остановив пытавшегося что-то сказать управляющего. - В первый будут включены все три рыбацких баркаса, находящиеся сейчас на озере, именно на них загрузим продовольствие и остальные припасы. Его задачей будет, через протоки обогнув болото, выйти к точке встречи со вторым отрядом, который двинется по суше. Протащить с собой телеги через топь они не смогут, поэтому придется действовать так. Сэр Мартин, на вас возлагаю отбор воинов и распределение их по обоим отрядам. Состав гарнизонов так же придется изменять.
   Паладин спокойно кивнул ничуть не удивленный изложенным мною планом. Что и не удивительно, потому как процентов на девяносто сам же его и продумывал. Я еще в начале знакомства с сокланами озаботился, как раз на случай если придется выполнять заключенный договор... либо самому готовить войну против них. Доставшаяся в наследство от некроманта карта рек, которую тот в свою очередь позаимствовал у мэтра Хакима, оказалась весьма полезна. А позже и Гурон постарался максимально разведать водные пути своего нового владения, поделившись результатами. Так что вместе с картами переданными остальными сокланами, я теперь имею представление о весьма значительной территории по ту сторону южного хребта.
   - Еще один момент, - спохватился я. - Вместе с нашим отрядом отправятся воины союзников, чуть больше сотни от каждого замка, продовольствие для них так же необходимо будет погрузить на корабли. Часть его предоставит Гурон, остальное притащат орки.
   Мэтр Клаас молча закивал, сделав очередную запись в свитке.
   - Сэр Константин, в наше отсутствие на вас возлагаются обязанности коннетабля, - перевел я взгляд на следующего участника нашего совещания. Паладин в ответ лишь кивнул невозмутимо - лучшей кандидатуры на эту должность у меня действительно нет. - На следующей неделе я планирую нанять всех, кто будет доступен, но случиться может всякое, поэтому планируйте с оглядкой, опытных командиров у вас будет мало.
   Разумеется, идея увести с собой из владения наиболее боеспособную часть войска мне совершенно не понравилась. Паранойя билась в истерике, доказывая, насколько подозрительно все это выглядит и чем закончится, стоит только нам удалиться от замка. Думаю, на моем месте любой бы заподозрил подвох. Вот только деваться некуда - вступил в клан, изволь выполнять взятые на себя обязательства по защите общих интересов. Можно, конечно, уподобиться Тарану и послать всех по далекому адресу, благо в данный момент принудить меня к чему-либо у сокланов просто не хватит сил. Однако последствия этого действия предугадать совсем не сложно. Впрочем, кое-какие меры в данном случае я предпринять все же смогу, чем и собираюсь заняться в самое ближайшее время.
   - Бойцы из лагеря в Инферно уже отозваны, заменять их новыми не требуется, - помолчав, продолжил я с некоторым сомнением. Полигон там, конечно, замечательный, вот только воспользоваться им успели не все, учитывая же, что подавляющее большинство остающихся будет невысоких уровней, отправлять их туда без присмотра слишком рискованно. - Горгоны остаются в своем логове, так что выделять к ним воинов не нужно, сами справятся. В остальном же, если имеются замечания или предложения, согласуйте с сэром Мартином.
   Дальнейшее обсуждение много времени не заняло, все-таки не в первый раз у нас такой форс-мажор, оптимальные действия давно отработаны и свою задачу каждый представляет вполне четко.
   Получив сигнал оповещения, я мельком глянул на карту и поднялся из-за стола - галера уже на месте, пора отправляться... Кстати, чуть не забыл!
   - Сэр Мартин, постойте, - остановил я паладина. Подхватив с пола мешок, так и провалявшийся не разобранным всю ночь, вытащил из него приобретенные в империи артефакты. - Вот эти кольца - для прелатов. На всех не хватило, к сожалению, поэтому подумайте, кому их лучше раздать и, пока есть время, пусть на ристалище потренируются их использовать. С прочими артефактами тоже прикиньте кому нужнее.
   Себе я оставил только ожерелье увеличивающее эффективность заклинаний Белой Магии на восемнадцать процентов. Видок у него откровенно женский, конечно, но ничего более подходящего на глаза не попалось, мне и этот-то едва ли не чудом удалось отыскать. А еще раз наведаться в столицу, для более тщательного изучения ассортимента в магазинах, так и не удалось.
  
   Нижняя Долина сильно изменилась с тех пор, как я был здесь последний раз. На входе в ущелье разместился маленький форт, надежно перекрывший доступ с реки своими крепкими стенами. Появились обработанные поля и яблоневые рощи, на холме, вместо пугающих остатков темного алтаря, теперь стояла аккуратная часовня. Ну и сама деревня, оживленная переселившимися в нее людьми, радовала глаз.
   Приблизившись к статуе медведя, отметил чистоту вокруг, крестьяне, похоже, могущественного духа не очень-то и опасаются. А может просто задабривают так.
   - Здравствуй, Бор, мне нужно с тобой поговорить, - поздоровался, остановившись в паре шагов от духа. - Ты не против?
   - О чем? - статуя осталась все так же, неподвижна, но глаза "ожили", уставившись на меня в упор. Забавно, кстати - шаманам, для общения с подобными существами танцы с бубном приходится устраивать, а я вот так вот запросто пришел и спросил.
   - Сегодня я покину владение, с большей частью своих воинов, надолго. Остальные могут не справиться с сильным врагом, - неприятно это, в роли просителя выступать. Унизительно. Вот только деваться некуда. - Если на замок нападут, я могу рассчитывать на твою помощь?
   Неуловимое ощущение движения и вот передо мной уже не статуя, а настоящий, огромный медведь. Свою боевую форму Бор принимать не стал, но и так он выглядит весьма впечатляюще... особенно если вспомнить как он змея на куски рвал.
   - Ты оказал мне услугу, когда я в ней нуждался. И получил за нее достойную награду, - чуть придвинувшись вперед, Бор несколько секунд всматривался в мое лицо, а затем тряхнул головой. - Я не откажу тебе в помощи. Но попрошу об ответной услуге... Найди гортов - люди, что обитали в этом месте прежде. Темный жрец не всех сумел убить, я чувствую что кто-то еще жив, но они ушли слишком далеко и не слышат меня.
   - Это возможно, если хотя бы примерно в какой стороне искать, подскажешь, - прочитав описание квеста, ответил я. Никаких штрафов за провал, ограничений по времени и прочих негативных факторов, беру. Неясно, правда как будем делить эту деревню и долину, если все же найдем, но в любом случае помощь такого существа как Бор, при обороне замка, стоит возможных проблем.
   - На запад, далеко, - мотнул головой медведь. Как я и предполагал, в общем - незаметно проскочить мое владение беглецы не смогли бы, а значит ушли из долины вниз по течению. Часть земель в том направлении уже разведана, но видимо придется увеличить интенсивность поисков, после того как отобьемся от Тенгиза, конечно.
   - А если я тебя призову на помощь там, куда мы сейчас отправимся, не на защиту замка? - осторожно озвучил пришедшую в голову мысль. Натравить на врагов такого монстра было бы весьма замечательно.
   - Ты не шаман, чтобы призывать меня, а я не твой тотем, - с раздражением в голосе отозвался Бор. - Я согласился помочь в защите твоего дома, а не в твоей войне.
   Ну и ладно. Улучшу с тобой репутацию, глядишь и в войне когда-нибудь на моей стороне поучаствуешь. Главное, что просьбу не проигнорировал, это в данный момент куда важнее. Надо будет как-нибудь выкроить время и поболтать с этим духом "за жизнь", думаю смогу много интересного и полезного узнать. А то как-то недальновидно получается - такие союзники на дороге не валяются.
   М-да, толком даже и не поговорили, а уже пора возвращаться. Как же я не люблю все эти форс-мажоры, дали бы развиться нормально, усилиться и только потом лезли, так ведь нет, умные все. Заразы.
   - Не злись, я просто спросил. И спасибо, что не отказался помочь, я тоже постараюсь отыскать твоих гортов, - интересно будет на них взглянуть. - До встречи.
   Медведь качнул головой и, буркнув что-то неразборчиво, вновь задеревенел. А я направился к дому старосты, надо будет еще с ним переговорить кое о чем, да и отчаливать обратно в замок. Считай весь день сегодня в дороге, вместо того чтобы нормально делами заниматься - четыре часа в одну сторону... Зато хоть выспаться смогу.

________________________

  
   Карта впечатляла. Огромная, почти в треть стены кабинета, цветная и невероятно точная, она пестрела многочисленными пометками. Отображенная рукой настоящего мастера, территория охватывала не только владения сокланов, включая мои, но так же и огромный кусок земель на юг и восток, практически до самых границ Халифата. Что отрадно, пометки замков подчиненных Тенгизу игроков на ней так же присутствовали, правда всяческих отметок там было значительно меньше, скорее всего из-за противодействия нашим разведчикам.
   Переданные мне сокланами карты охватывали значительно меньшую территорию, впрочем скандалить было бы не с руки - я и сам в этом отношении не без греха. Кстати, часть северного плато, за перевалом Гарпий, здесь так же была открыта, разведку там сокланы проводили.
   Южный хребет, замыкавший мою долину, тянулся к востоку примерно на тысячу километров, постепенно расползаясь вширь. Именно в его отрогах располагались замки Магнуса и Симона. А вот дальше, горная цепь начинала заворачивать к северу, выпустив язык длинного кряжа, длиной километров двести, в сторону напирающей степи. В этом углу и разместился замок Коргота, прикрытый с трех сторон горами. Текущая с северо-востока река, огибала кряж и, растекаясь вширь, через полтысячи километров вливалась притоком в гигантский водный поток, устремлявшийся дальше на юг, похоже через всю степь. Именно по этой огромной реке и прибыл в гости к некроманту мэтр Хаким.
   Замки остальных сокланов оказались на левом берегу притока - Тарана, почти напротив от кряжа и фактически в упор, нейтральные земли обоих орков практически соприкасались. Они вообще начали играть с разницей в один день и даже успели сцепиться между собой после исчезновения завесы, однако появление Симона с кочевниками быстро свело едва начавшийся конфликт к нулю. Степняки, кстати, оказались сильно западнее орков, а Тиль и вовсе появился аккурат между ними.
   - Если будем действовать правильно и быстро, то шансы отбиться у нас есть, - подойдя к карте, произнес Симон. Указка в его руке ткнулась в кряж, отделяющий земли Коргота и очертила два кружка. - Здесь находится узкое ущелье, достаточно проходимое, чтобы протащить через него небольшую армию. Второе место - перевал, он более удобен, и перекрыть его будет сложнее. Эти два маршрута, единственные подходящие для прохода армии Тенгиза и наша задача состоит в том, чтобы заблокировать их намертво.
   В кабинете мы находились втроем - Магнус, прибывший в замок клан-лидера еще вчерашним утром, я и Симон. Все прочие сокланы находились сейчас в своих владениях, кроме Тиля, собирая и отправляя войска в точку встречи. Орку пришлось остаться в Инферно, присматривать за обоими замками и их населением, чрезмерно нервным после событий прошлой ночи. Ну, а Коргот засел в собственном замке, готовясь к обороне.
   - Армия Тарана доберется до замка дня через четыре, они идут налегке, без осадной техники и больших тварей. Похоже основной их задачей будет блокирование Коргота и его войск в крепости, - продолжил Симон. - Имеющимися силами замок они взять не смогут, а вот перевалы обязательно попытаются захватить и удержать. Примерная численность в районе восьми-девяти сотен, все орки. Основное войско Тенгиза уже обнаружено и, по подсчетам, доберется до места дней через десять-двенадцать. Точное количество установить пока не удалось, но не меньше пяти тысяч, скорее даже больше.
   А вот это хреново, очень. Оба наших мага, не смотря на хорошую развитость владений, выставить огромные армии не смогут - основная боевая сила у них это големы, а эти создания очень медленные. Пара сотен мелких и четыре-пять больших, от каждого, плюс одиннадцать дирижаблей на двоих и сколько-то гремлинов с пушками. Есть еще маги, со всякими элементалями, но их не так много как хотелось бы. В обороне это войско способно доставить проблем, но сначала их придется как-то доставить на место сражения. Кочевники и Тиль смогут выставить по четыреста-пятьсот бойцов, оставив минимум для защиты владений. Плюс триста пятьдесят моих и по сотне от каждого из замков рядом. Итого - около двух с половиной тысяч, причем бойцов Коргота не считаем, они будут сидеть в крепости до упора, выигрывая нам время для подхода.
   - Часть отрядов мы сможем подвести к перевалам уже дней через шесть, - клан-лидер ткнул указкой в значки на границе своих владений, расположенных ближе всех к осажденному орку. - Но так их просто передавят поодиночке. На сбор всех сил, нужно не менее двух недель и чтобы обеспечить это время, нам и необходимо занять перевалы. Если Коргот сумеет продержаться, тогда, опираясь на его замок, снимем осаду и выдавим противника в степь. Но скорее всего его захватят, слишком уж неравны силы. Если удержим перевалы, Тенгизу придется вести армию в обход кряжа, что займет минимум неделю в самом лучшем случае. А дальше у него всего два направления - на замок Гурона, через степь или же форсирование реки и атака на меня с Магнусом.
   Обведя указкой предполагаемый путь кочевников вокруг горного кряжа, Симон остановил ее в точке на левом берегу реки, километрах в шестидесяти от поворота. В этом месте широкое русло разбивали два небольших островка.
   - Устроить нормальную переправу можно только здесь - в других местах ширина реки слишком велика для Ледяного Моста. Поэтому нам необходимо успеть укрепиться тут до подхода противника, - сообщил клан-лидер. Ну, логично, если встанем на правом берегу, Тенгиз просто выделит часть войска и перекроет переправу уже нам, а сам спокойно пойдет громить замок Гурона. - Вплавь, кто умеет, еще можно перебраться, течение не слишком сильное, но только без доспехов и оружия, а так же обоза. Если Тенгиз решит напасть, будем отбиваться, двинется к Гурону - упадем на хвост и перерубим снабжение из замков. В степи продовольствие найти задача нетривиальная и, чем больше численность войска, тем сложнее. Правда, во втором случае заранее подготовить укрепления мы не сможем, придется бой принимать в чистом поле. На крайний случай можно попытаться поджечь степь, но при наличии в войске противника шаманов результат непредсказуем.
   В принципе, стратегия предложенная Симоном не отличается особым изяществом, однако придумать что-то лучшее, в теперешних условиях, задача нетривиальная. Предательство Тарана фактически нарушило все составленные сокланами ранее планы. В силу своего расположения, его замок становился ключевой точкой, без захвата которой, дальнейшее продвижение на территорию альянса становилось бессмысленным. А пока противник бился о крепкие стены, которые защищал усиленный гарнизон, к нему в тыл стягивались войска сокланов. Первое столкновение альянсов на этом и закончилось - после нескольких стычек, оценив перспективы взаимного истребления, Тенгиз решил отступить, сохранив войско.
   - Есть еще вариант запросить помощи у церковников в Империи или Императорского Ордена Грифона, - ох, как же мне не хочется поднимать эту тему! Но проиграть войну из-за собственной глупости и трусости, желания еще меньше. Под недоуменными и настороженными взглядами сокланов, я продолжил, с трудом пересилив внезапную робость. - Грифоны узнали о портале в Инферно от магистра моего ордена. Церковникам о нем рассказал уже я, а они навязали наблюдателей - за вами. И тем и другим нужен контроль над порталом, окончательной договоренности между нами пока нет, поэтому если запросим помощь, условия могут выдвинуть любые.
   Неприятная тишина, воцарившаяся в кабинете после моих слов, давила на нервы. Не самое подходящее время для подобных откровений, но и промолчать я тоже не мог - держать в секрете все это долго не получится, а помощь десятка другого высокоуровневых паладинов или прелатов, нам не помешает.
   Магнус как-либо комментировать мои слова не стал, хотя по лицу видно, сказать ему есть что. Но, промолчал, только покосился на клан-лидера и откинулся на спинку кресла, отвернувшись к окну.
   - Позднее еще вернемся к этой теме, - прервав затянувшееся молчание, Симон, наконец, отмер - не знаю, что он обо всем этом думает, но сомневаюсь, что доволен. - Звать же на помощь... Какую плату они за нее могут потребовать?
   - Не знаю, - я только плечами пожал. Бесплатной помощь не будет точно, а что именно захотят с нас взять, тут уж простор для фантазии богатый. Полный контроль над порталом к примеру или замки в Инферно или еще что-нибудь. - Но принимать решение нужно сейчас, чтобы, если согласимся, они успели до моего владения добраться. Оттуда уже дирижаблями можно будет перевезти.
   Не углубляясь в подробности, пересказал сокланам результаты своего знакомства с церковниками и командором грифонов. Домыслы и предположения оставил при себе, подтвердить их ничем не смогу, а давать недостоверную информацию не хочу. У игроков собственные мозги есть, вот пускай и додумывают сами.
   Размышление затянулось на четверть часа - решать такие вопросы без согласования с остальными сокланами Симон не захотел.
   - Нет, привлекать никого постороннего мы не будем, - озвучил, наконец, общее решение клан-лидер. А по лицу не поймешь, согласен он с ним или недоволен. Я этого типа вообще не сказать чтобы очень понимаю, зато опасаюсь - умный он слишком и если задумает недоброе, шансов у меня не будет. - Авар, ты вместе с Магнусом отправишься на дирижабле к перевалам, постарайтесь сделать их непроходимыми. Взрывные артефакты я выдам, плюс твое Подчинение Земли, должны справиться. Прикрывать вас будут огры и древний Багамут Коргота, он уже отправил их через кряж, но особо не расслабляйтесь, героев у него нет, так что зеленых сами будете контролировать. Титана своего туда же подтягивай, для надежности.
   И ухмыльнулся злорадно, оценив наши с Магнусом лица. Самостоятельно контролировать зеленомордых, когда рядом нет их хозяина, это просто обалдеть как здорово. Особенно с Багамутом, которого титаном не испугаешь. Если эти двое сцепятся между собой, я даже близко не представляю, как их разнимать будем.
   - На этом все. Если появится новая информация, я сообщу, - не дождавшись уточняющих вопросов, произнес Симон и веско добавил. - От ваших действий зависит успех всего плана, так что не зевайте там. Потребуется помощь, обращайтесь, будем придумывать что-нибудь, главное не увлекайтесь, возможности у нас не безграничные.
   На этой оптимистичной ноте и распрощались.
   Махнув рукой дожидавшемуся в приемной сэру Кристиану, я двинулся к лестнице. Перед отбытием нужно еще кое-какие дела решить, благо клан-лидер не поскупился, предоставив в наше распоряжение обильные закрома своего замка, со всеми его мастерами и ресурсами. Не бесплатно, конечно, но по себестоимости фактически.
   - Я сейчас в Гильдию Магов, посмотрю какие заклинания для меня там есть, - обернувшись к задумчиво шагавшему следом Магнусу, сообщил я. - Ты озадачь управляющего здешнего на тему продовольствия, а то как-то не хочется наедине с голодными ограми оставаться. Артефакты еще надо будет глянуть и ингредиентов для зелий набрать... М-да.
   - Ты не особо там задерживайся, времени мало, мы до кряжа не меньше двух суток добираться будем, - предупредил меня маг. - С едой проблем не будет, часть зеленые с собой притащили, остальное на дирижаблях доставят - Симон три своих под это дело выделил.
   Кивнув в ответ, я двинулся к лестнице, на ходу открывая интерфейс карты. Никаких тревожных сигналов или хотя бы поводов для беспокойства, по правде говоря, не было. Однако тот факт, что мое войско шляется где-то там, без присмотра, на нервы действует не лучшим образом, потому и тянет постоянно проверить, все ли у них в порядке.
   Проверил, убедился, в порядке. Дядя Степа изображает марафонца на сверх длинные дистанции и, судя по карте, часов через шесть доберется сюда... Чтобы вы понимали - дирижабль к замку Симона почти двое суток летел, а титан, как покинул утром субботы лагерь в Инферно, так с тех пор и бежит останавливаясь только перекусить. А сейчас уже час дня понедельника. Я бы сдох уже давно от таких нагрузок, да и большинство моих бойцов тоже, а этому чуду плевать, выносливость бешеная просто. О том как он болото преодолевал вообще разговор отдельный, зрелище просто незабываемое - сквозь туман и чахлую поросль, прямо по трясине несется на приличной скорости пятиметровый гигант в тяжеленных доспехах, с оружием и рюкзаком за спиной и умудряется не проваливаться даже по щиколотку. И дирижабль, как привязанный болтающийся в воздухе точно над ним, в котором ругающийся паладин то и дело кастует Легкую Поступь и Проворство. Сопротивление к магии у титана охренительное, так что долго заклинания не держатся и расход маны получается весьма чувствительный. Жаль нет массового варианта Поступи, бафать им двигающееся следом - гораздо медленнее - войско невозможно.
   Оказавшись на улице я, в который уже раз за сегодня, с удовольствием осмотрелся вокруг. Все-таки крепость Симона это просто нечто! Огромный комплекс зданий выстроенных на скальных террасах и связанных между собой множеством вырубленных прямо в камне лестниц. Все постройки зрительно связаны в единую систему, создающую неповторимый облик, фактически полноценного города. Острые шпили и сверкающие золотом под солнечными лучами купола, средневековых зданий и соседствующие с ними фабрики големов и мастерские. Гул паровых моторов и пар, периодически со свистом вырывающийся из труб. А над всем этим господствует вырезанная прямо в скале крепость. Монументальная и одновременно, словно стремящаяся ввысь бесчисленными своими башенками.
   Даже просто пройтись по всем этим уровням, поглазеть на чудные механизмы гремлинов и обиталища элементалей, было бы весьма интересно... Вот только эта извечная нехватка времени ломает все удовольствие. Опять нужно спешить, бежать, делать и никак иначе. А ведь было бы здорово не только здесь осмотреться, но и по всему владению Симона проехать, как и прочих сокланов. Надеюсь, после разборок с альянсом Тенгиза, у меня будет и возможность, и время на такую прогулку.

___________________________

  
   Вам нужно устроить в горном ущелье непроходимый завал? Нет ничего проще! Продавливаете магией несколько отверстий в скале, на разной высоте, закладываете туда взрывные артефакты и отходите подальше. После чего активируете "бабах" и с удовлетворением любуетесь результатом... Щаз!
   Реальность, пусть и игровая, оказалась куда суровее чем предполагал один самоуверенный паладин. Оказывается взрывать скалы тоже нужно уметь, хотя бы в теории, а под рукой, как назло, не оказалось ни одного гнома способного подсказать куда следует закладывать взрывчатку. Магнус вот, например, сообразил прихватить с собой одного из гремлинов, которые на этих бомбах не одно животное "сожрали". Вот только оба они сейчас на перевале, километрах в пятнадцати отсюда, фиг докричишься.
   Результатом моих стараний, стала груда щебня, шрапнелью разлетевшаяся по всему ущелью, несколько крупных булыжников да облако пыли. Ну и три угробленных артефакта, про стоимость которых лучше не спрашивать, чтобы кошмары не снились потом. Не совсем тот результат, на который я надеялся. Что ж, раз легкий способ не сработал, значит, придется в очередной раз изобретать велосипед.
   Дождавшись, когда пыль осядет, активировал Подчинение Земли и максимально широко растянул зону воздействия, получив круг диаметром метров пятнадцать и глубиной около метра. После чего начал "размягчать" скалу. Мана сразу же ухнула куда-то ниже четверти, зато результат проявился почти сразу, даже не особо присматриваясь можно заметить, что в этом месте камень слегка оплыл. Теперь осталось проделать отверстие и запихнуть туда очередной артефакт. Ну и помолиться, об удачном исходе...
   Нарастающий треск вышиб из умной головы все посторонние мысли, оставив место только для инстинкта самосохранения. Огры и сэр Кристиан, наблюдавшие все это безобразие с условно безопасной дистанции, оказались не тупее своего командира и рванули назад по ущелью со всей возможной прытью. Даже меня прихватить успели, буквально выдернув из-под готовой рухнуть прямо на голову скалы.
   Когда, спустя несколько минут, облако пыли слегка рассеялось, мне оставалось только похвалить себя. Еще с десяток таких экспериментов и по этому ущелью не то что кавалерия не пройдет, тут и горный козел окажется в затруднении. Главное самому в процессе не закопаться, иначе задолбаешься потом шмотки возвращать...
   Ассасина, неведомо как очутившегося на том крохотном уступе, метрах в двадцати от земли, я заметил совершенно случайно, среагировав на движение. И даже успел сообразить, что он натягивает тетиву лука. А вот на стрелу, пробившую мне голову, среагировать уже не смог - раз! - и я уже на точке возрождения.
   Вскочив на ноги, под откровенно издевательскими ухмылками и взглядами остававшихся здесь на охране, зеленых, я торопливо открыл интерфейс.
   Сэр Кристиан, по счастью был жив и даже не ранен, может промахнулись, а может и вовсе не стреляли, сумев определить из нас двоих старшего, не суть важно. В данный момент рыцарь, забросив на плечо мой труп, бежал к выходу из ущелья. Оба орка торопились следом, а вот огр, схлопотавший стрелу в глаз, но умудрившийся не подохнуть сразу, почему-то решил что успеет добраться до обидчиков и ломанулся через завал. Окончание его тупой жизни я как раз успел пронаблюдать в прямом эфире, правда ни хрена этому не обрадовался...
   Щелчки тетивы раздались из-за спины совершенно неожиданно. Огр успел дернуться и стрела лишь чиркнула его по щеке, содрав с головы шлем, а вот оркам не повезло. Гоблины истошно завизжали, рванувшись во все стороны разом, но тут же сбились обратно в кучу остановленные бешеным воем огра.
   Божественная Защита. Аура Силы. Святое Оружие.
   Я развернулся, одновременно смещаясь в сторону и увидел скользнувшего в мою сторону ассасина. Молниеносный удар и дубина отскочила от проявившейся пленки защиты...
   - Бар-рр-а! - урод на мгновение замешкался и не успел среагировать. Короткий подшаг вперед и растопыренные пальцы левой руки воткнулись ему в глаза. Истошно заорав, кочевник ударил дубиной и меня просто снесло, отбросив на несколько шагов.
   Прокатившись по земле, извернулся, поднимаясь на ноги и увидел, наконец, всю картину происходящего. Орк, без башки, валялся на трупе ассасина, продолжая сжимать его шею пальцами уцелевшей руки. Огр рубился со вторым, уверенно тесня за счет превосходства в мощи и качества доспехов... стрела, пробив щеку, вылезла у него откуда-то из затылка. Зарычав, полудохлый гигант врезался в не успевшего отскочить ассасина и вколотил ему голову в плечи. А перед лицом лучника, неосмотрительно выскочившего на открытое пространство, вдруг материализовался орел, с хриплым клекотом вцепившийся в него когтями.
   Единственный уцелевший гоблин, подкатившись в ноги ослепленному мной убийце, продолжавшему размахивать дубиной, пырнул его мечом в пах и тут же отскочил назад, оглянувшись на меня.
   - Второго режь! - рявкнул я, бросившись к ближайшему орку. Выдрав из его ладони ятаган, устремился к ассасину, успевшему уже прикончить орла и сейчас пытавшемуся выдернуть саблю из ножен. Лицо залито кровью, но хрен его знает видит он что или нет. От гоблина отмахнулся не попав, тот же, повторив трюк с подкатом, смог только полоснуть урода по ноге.
   Меня ассасин не видел, все же, однако услышал и едва не насадил на саблю, пропоров бок. Добить меня он не успел, отчаянно заверещав, гоблин подскочил со спины, вогнав клинок ему все в ту же ногу, по самую рукоять. Пошатнувшийся убийца ни отбить, ни уклониться от моего удара уже не успел - ятаган врубился ему в шею, противно заскрипев звеньями кольчуги, и застрял в позвонках шеи.
   Дернув клинок на себя, с трудом увернулся от фонтана крови и попятился обшаривая взглядом кусты, по которым ассасины к нам подобрались. Гоблин, тихо поскуливая от ужаса, жался ко мне, выставив перед собой меч и крутил башкой во все стороны - похоже никак поверить не мог, что умудрился выйти живым из этой мясорубки.
   Через пару минут из ущелья выскочили орки, а следом за ними и сэр Кристиан. На секунду замерев, рыцарь осторожно уложил тело на землю и, выпрямившись, обозрел заваленную трупами стоянку. Что там у него на лице сейчас, за забралом шлема не видно, но чувствую, последствия мне всего этого безобразия еще аукнутся.
   Подойдя к телу, присел и, раскрыв поясную сумку, вытащил из нее флакон с целебным эликсиром. Перебросив его сэру Кристиану, кивнул на все никак не желающего подыхать, хрипящего огра. А сам немедленно выпил склянку с зельем маны и только после этого принялся сдирать доспехи. Разглядывать собственный труп не было совершенно никакого желания, хорошо еще крови не так много натекло и присохнуть не успела, иначе замучался бы потом отчищать.
  
   Перевал являл собой грустное и жутковатое зрелище. Магнус, имея в своем распоряжении разбирающегося в бомбах гремлина, не мелочился - часть правого склона горы, стараниями этих маньяков переехала вниз. Камни, земля, ошметки кустов и даже вроде бы деревья создавали труднопреодолимую мешанину.
   - Нужно еще левый склон подорвать, для надежности, - сообщил Магнус, задумчиво созерцая результаты своих трудов.
   - М-да... круто, - припомнив собственноручно устроенный в ущелье хаос, только вздохнул - это было действительно круто. И это уже закончилось. - Ассасины к тебе не докапывались? Меня пытались живым захватить.
   - Знаю, Коргот на связь вышел как раз когда его зеленых резали. Много нового о тебе узнал, - Магнус ухмыльнулся и покачал головой.
   - Зря лыбишься, к тебе они скорее всего тоже заявятся, - обломал я ему веселье. - Пройти здесь пока еще можно, а второй оползень сегодня устроить мы уже не успеем, так что ночью стоит ждать гостей. Если не смогут нам помешать, останутся без перевала, а Таран и без того уже накосячил где только можно, еще одной ошибки ему могут и не простить.
   - Пожалуй, - резко посмурневший Магнус оглянулся на топтавшихся неподалеку огров, явно прикидывая не попросить ли соклана предоставить еще пару десятков таких амбалов. Умею я все же людям настроение испортить, этого не отнять. - Лагерь тогда стоит перенести подальше, а то как бы нас самих под обвалом не похоронили.
   Это верное замечание, да и к тому же устраивать стоянку прямо на перевале, затея дурная изначально. Ассасинам и стараться особо не придется, засядут повыше и перещелкают всех из луков. Я к дальнобойному оружию и без того с изрядным уважением отношусь, в том числе и к игровому. Вернее, особенно к игровому! Трудно знаете ли не воспринимать его всерьез, если хоть раз видел стрельбу в исполнении сразу пары сотен лучников-арбалетчиков. А уж сегодняшняя демонстрация мастерства ассасинами и подавно не вызывает ничего кроме боязливой настороженности. Очень неприятные ощущения, когда твой череп пробивает стрела. Так что размен огра, двух орков и четырех гоблинов на четверых ассасинов это еще весьма дешево, как по мне.
   Все же в расчетах я ошибся, ночью никто нас атаковать не стал. Возможно у противника просто не оказалось рядом достаточно сильной группы, огра в ущелье расстреливали максимум трое. Не скажу, что так уж прям обиделся, но два потраченных флакона с зельем маны не особо радовали, зато хоть стены земляные вокруг лагеря поднял, все же какая-никакая защита.
   А на следующее утро все сразу же пошло наперекосяк.
   Левый склон нависающей над перевалом горы на поверку оказался гораздо устойчивее к внешним воздействиям чем противоположный. А может просто гремлин ошибся в расчетах, но вместо того чтобы вызвать обрушение, аналогичное вчерашнему, артефакты вызвали лишь небольшую встряску окончившуюся легким оползнем. Закупорить перевал с первого раза не вышло. Плюс ко всему, в результате встряски сразу несколько ручьев изменили свои русла и, объединившись, начали подтапливать уже созданный завал, угрожая через какое-то время попросту смыть, не успевшие еще слежаться камни и землю.
   Вот за прокладыванием нового русла для всей этой воды, меня и подловили ассасины. Не знаю, что за меткий ублюдок у них там нашелся, но стрелу бронебойную он мне опять в лицо загнал и даже опущенное забрало шлема не спасло. Сижу теперь вот, скорчившись за небольшим валуном, возле которого предусмотрительно точку возрождения поставил и пытаюсь сообразить, чего дальше делать. Огры вместе с рыцарем, прикрываясь щитами, отступили ко мне, и даже труп приволокли, так что зелье маны я уже выпил и прямо-таки жажду долбануть степняков чем-нибудь убойным. Только бы найти их еще. Зеленые, на удивление, не попытались ломиться вперед, к ассасинам, видимо несколько стрел, сумевших отыскать щели в доспехах, благотворно сказались на мыслительной деятельности. Долбанные степняки, что ж вы не высовывались пока Магнус тут ползал?..
   Ой, похоже, накаркал. Со стороны группы мага, исследовавшей дальний конец склона горы, вдруг донеслись взрывы, мгновенно перекрытые бешеным воем Багамута. Чем таким они эту обезьяну зацепить-то сумели, что он так орет?! Блин, если древнего грохнут, остальных же следом за ним тут похоронят, а я в плен не хочу!
   - Где они? - на карте ни хрена не видно, слишком уж хорошо замаскироваться умудрились. Призванного орла убили сразу же как попытался взлететь.
   - В том направлении, с полсотни шагов, левее расколотого валуна, - ткнул рукой сэр Кристиан, даже не обернувшись в ту сторону - высматривал, чтобы никто к нам со спины не подобрался. - Еще один метрах в тридцати левее него, вверх по склону, там уступ небольшой. Остальных не успел заметить.
   Опустив камеру на карте вниз, осмотрел указанные рыцарем места. Понятия не имею, как он умудрился их засечь, я и сейчас никого не вижу. Ну, будем надеяться, орденец не ошибся иначе мы тут долго не просидим, огры целиком спрятаться из-за своих размеров не могут и живы пока только благодаря щитам. Вся надежда на Магнуса с его группой, если не сумеют разделаться с насевшими на них уродами, то нам самим из этой ловушки уже не выбраться, ассасины очень неудобно засели, весь склон простреливают. Я даже броню надеть не могу, места слишком мало за камнем, так что бежать под стрелами куда-то не вариант, прибьют сразу же.
   Ну, что поехали!
   Восстановленный зельем резерв маны скачком упал почти до четверти и начал очень быстро уменьшаться - Огненный Шторм единственное из моих заклинаний, способное зацепить прячущихся ассасинов, но слишком уж затратное. Секунда, другая, третья... восьмая и гигантский ком огня, бушевавшего вокруг скального уступа, исчез, оставив после себя только закопченные камни. А вот опыта за убийство мне не дали, так что либо степняк живой еще, либо его там и не было. Зашибись просто, и чего дальше теперь - зелий у меня всего пять штук осталось, вчера очень уж много потратить пришлось... Кстати, уроды что-то затихли, не стреляют больше, может позиции решили сменить? Тогда совсем хреново станет, обойдут с флангов и перебьют или еще какую гадость устроят. Ох, как же вы меня задрали, сволочи!
   Выпив очередную склянку зелья, дождался отката заклинания, и немедленно призвал орла. Ну, давай парень, не подведи меня! Со злобным клекотом птиц сорвался с моей руки, тенью промчавшись на бреющем над самыми камнями, в противоположную сторону от прячущихся убийц. И лишь удалившись метров на двести, свечой взмыл в небо, разворачиваясь обратно. А я не отрывал взгляда от карты, готовясь бить магией на любое движение. Орел кружил над перевалом, постепенно опускаясь все ниже, буквально подставляясь под выстрел. Безрезультатно. Замаскировавшихся ассасинов так не обнаружить, а раскрывать себя они не торопились.
   А вот у Магнуса дела шли... они шли, да. Заваленный разорванными трупами склон горы, ручьями хлещущая по нему кровь и беснующийся в стремительно уменьшающейся толпе гигантский зверь. Весь обугленный. Охренеть, чем же они его все-таки приложили? От охраны Магнуса только ошметки остались, да выжженное громадное пятно, а древняя тварь даже и не думает подыхать. Сам игрок забился куда-то за камни и не торопится высовываться наружу... О, все сдохли. А Багамут весьма резво для такой громадины, двинулся в нашу сторону.
   Зараза, вот знаю же, что не нападет, но как же хочется сейчас подальше оказаться!
  
   Глава 10
   - Понедельник, день тяжелый, - вздохнул я, глядя в иллюминатор. Внизу, под гондолой неспешно плывущего на полукилометровой высоте дирижабля, расстилался океан непроницаемого мрака. Жутковатое, но и в какой-то мере успокаивающее зрелище.
   - У меня сейчас вообще среда, - вяло отозвался Магнус, устроившийся у соседнего иллюминатора. И снова замолчал, глядя вникуда с отсутствующим выражением на лице.
   Симон в нашу содержательную беседу решил не встревать, да и творившееся снаружи его, похоже не волновало, как уткнулся в свой интерфейс при взлете, так и не отрывался от него все это время. Я, для порядка, тоже глянул на карту, сверяясь с нашим местоположением, но нет, еще не прилетели хотя и близко уже. Затянувшая небеса пелена туч надежно прятала от мира полную луну, в свете которой наш дирижабль предстал бы как на ладони для всех заинтересованных наблюдателей. А таковых внизу хватало более чем. Уменьшить бы их на порядок, как замечательно сразу станет.
   Дирижабль аккуратно и бесшумно крался в воздушном океане, приближая нас к осажденному замку Коргота. Другим способом в него попасть было уже невозможно, ну если ты не ассасин или вор высоких уровней. Наша троица таковыми даже близко не являлась, поэтому уже очень скоро узнаем на себе, каково это - десантироваться с воздуха на сверхмалых высотах. В игре мне подобным заниматься еще не доводилось, надеюсь будет интересно.
   Замок, расцвеченный огнями и потому заметный в кромешной ночи за многие километры, оказался не единственным источником света в этой местности. Таран разделил свое войско на две части - основной лагерь разместился напротив крепостных ворот, километрах в трех, чтобы шаманы чужие внезапным ударом не дотянулись. Вернее, дотянуться-то они смогут, духи это вам не заклинания что теряют силу по мере удаления от мага, однако на управление ими расстояние все же оказывает влияние. Собственные шаманы предателя, наверняка имеющиеся в достаточно количестве, без труда отобьют такую атаку.
   Второй лагерь, меньшего размера, устроили на таком же расстоянии, но к западу от крепости, перекрывая осажденным пути отступления к перевалу. Ну, или блокируя наши возможные подкрепления. Воинов здесь было около трех сотен, вполне достаточно, чтобы связать боем вдвое больший по численности отряд. А там уже и из основного лагеря подойдут и начнется тотальное веселье. Не маячь на горизонте Тенгиз со своей армией, Коргот вполне мог справиться и сам, хоть и с потерями, либо просто дождаться, когда находники свалят, выжрав все съедобное в округе и разграбив ценное.
   - Почти на месте, приготовились, - ворвался в мои размышления голос клан-лидера. Симон, подобравшись к люку, распахнул его и осторожно выглянул наружу, после чего буркнул что-то в интерфейс, видимо гремлинам-пилотам и обернулся. - Авар, мы прямо над замком, постарайся не промахнуться, мне не хочется дирижабль туда-сюда гонять.
   Я лишь кивнул, молча. Ну, а что поделать если заклинание полета в моей книге отсутствует, в отличие от обоих магов. У Симона в библиотеке его не оказалось, а к Магнусу переться было бы слишком долго. Вот и придется мне сейчас наружу сигать без такой полезной в хозяйстве магии, даже парашют не выдали за неимением оного! Вся надежда на Перышко, да еще на то, что меня не снесет ветром в гостеприимные объятия тарановых орков.
   Главная проблема состояла в том, что дирижабль хоть и завис, но отнюдь не приколочен гвоздями к небу, ему приходится дорабатывать рулями чтобы удерживаться на месте. А расстояние большое и замок отсюда не очень-то велик - запросто можно промахнуться мимо стен.
   - Готов? - обернувшись ко мне, спросил Магнус и, получив в ответ кивок, глубоко вздохнул. - Ну, тогда начали.
   Смотреть, как эти двое выбираются наружу и, вместо того чтобы улететь вниз, просто зависают в воздухе рядом с люком, оказалось неожиданно страшно. Вот и тонул я, и в огне горел, и сталью меня резали, даже свыкся уже с собственным бессмертием в этом мире, а вот поди ж ты, все равно проняло.
   Шагнув к люку, задавил невольную дрожь - дико хотелось обернуться и убедиться в наличии за спиной парашюта. Выглянув наружу, оценил расстояние до замка. Хм, а не такой уж он и маленький, как мне думалось - орки все строения прячут внутри стен, так что приземляться есть куда.
   - Ну, что, "за ВДВ", - пробормотал сам себе под нос и шагнул вперед под насмешливыми взглядами магов. Успев продемонстрировать им пальцы на обеих руках. Смеяться они еще надо мной будут, салаги.
   Сокланы мгновенно затерялись где-то в вышине, им под заклинанием левитации ускорение свободного падения вообще не светит. Правда и корректировать мой полет они теперь тоже не смогут, вот же зараза! Ветер свистел в ушах, освещенная множеством огней громада орочьего замка надвигалась с угрожающей скоростью. Рука на автомате дернулась вверх, пальцы сжались пытаясь нащупать кольцо... запоздалый страх шибанул по мозгам и я едва не пропустил нужный момент. Перышко!
   Скорость падения начала плавно уменьшаться, но недостаточно быстро! Ух, ё... ноги со страшной силой врезались в крышу донжона, а меня швырнуло вперед, только и успел сжаться, уходя в перекат. Удар в плечо, локоть, спину, опять стопа... и я вылетел за край. Заклинание продолжало работать, пожирая ману, и только поэтому я не угробился, рухнув спиной на землю с десятиметровой высоты.
   Весь воздух из легких вышибло напрочь, позвоночник, такое ощущение, словно в труху перемололи. Судорожно пытаясь вдохнуть, я с трудом перевернулся набок и попытался активировать кольцо лечения. После чего вспомнил, что оставил его на сохранение сэру Кристиану, как и вообще все свои артефакты. Что там у меня из лечилок в магии еще есть...
   Добраться до книги заклинаний я не успел, кто-то кастанул на меня исцеление, мгновенно убравшее боль и позволившее нормально дышать. Хрипло закашлявшись, осторожно поднялся на ноги, повел плечами и, не получив в ответ неприятных ощущений, расслабленно выдохнул.
   Вокруг толпились довольные бесплатным цирком гоблины и несколько орков. Ржали надо мной зеленомордые от души, но очень недолго - бешеный рев выскочившего из дверей донжона одоспешенного бугая, мгновенно разогнал всех по местам.
   - Ну, ты экстремал, блин, - подойдя ко мне, орк насмешливо оскалился, и протянул широченную лапищу. - Я Коргот, здорово.
   - Авар, - отозвался я, разминая сплющенную ладонь. Какой же он огромный, минимум на голову выше Тиля, а в плечах так и вовсе как два меня будет. Это если вместе с доспехом считать, который даже внешне выглядит неимоверно тяжелым. - Ты меня исцелил? Спасибо.
   - Да делов то, шамана напрячь, - хмыкнул орк и рыкнул, задрав голову вверх. - Спускайся уже, летун недоделанный, не расшибись только смотри.
   - Сам ты недоделанный, - отозвался Магнус, приземляясь рядом с нами. - А я очень даже правильный и цельный маг.
   - Двигай в башню, цельный, - отмахнулся от него Коргот и подтолкнул меня к стоявшему в дверях Симону. - Идите уже, а то сейчас зелень сбежится со всего замка, на клоунов заезжих любоваться, задолбаюсь потом их по местам разгонять.
   - Лучше наверх подняться, - перебил его клан-лидер и пояснил, кивнув в сторону вражеского лагеря. - Сейчас будет кое-что интересное.
   Уточнять что именно, Коргот не стал, первым устремившись внутрь башни. И стоптав по дороге нерасторопного гоблина, с пронзительным визгом улетевшего куда-то в угол. После этого, никто из зеленых оставаться на пути своего лидера больше не рисковал, так что через несколько секунд мы были уже на крыше донжона, с которой я всего минуту назад слетел, на радость гоблинам.... М-да уж, да чтоб я еще хоть раз какое заклинание использовал, не испытав его предварительно!
   На интерфейсе ничего разглядеть было невозможно, дирижабли находились не под моим командованием. Впрочем, чужой лагерь тоже не страдал от недостатка освещения, так что хотя бы куда смотреть, было понятно.
   - Сейчас, - усмехнувшись произнес Симон.
   И всего через несколько секунд, в расположении противника начали рваться бомбы. С грохотом, огнем и дымом. Всего лишь восемь штук, к сожалению, потому как выделить на это дело удалось лишь четыре дирижабля. Но разбуженным под такой концерт зеленомордым, мало не показалось.
   - Две точно, остальные с разбросом вокруг цели, - недовольно скривившись, произнес Симон. И пояснил для орка. - Таран всех шаманов в одном месте собрал, вот мы и решили их разом накрыть, чтобы не расслаблялся.
   - Вообще-то заставить шаманов сидеть раздельно, в окружении остальных зеленых, даже я не смог бы, - хмыкнул Коргот. И злорадно оскалился. - Но подарочек все равно классный, да, хотя еще пара десятков бомб оказались бы не лишними или тебе самому надо было чем-нибудь шарахнуть. Хотя Таран и без того обрадуется, когда проснется.
   - Мы так и собирались поначалу, но слишком рискованно, до замка добраться не успели бы, - отозвался Магнус. Это да, левитация штука не быстрая, духи шаманов запросто могли перехватить их, так что решили не нарываться попусту. Все равно налет на лагерь не являлся главной нашей целью.
   Коргот пожал плечами, не особо, видимо согласный с доводами мага, но спорить не стал, задумчиво наблюдая за разрастающимся переполохом в лагере противника. Даже отсюда слышны были вопли взбудораженных зеленомордых, кому-то там определенно неслабо досталось. Надеюсь, они еще и передерутся между собой, если Таран или герои не успеют утихомирить, все же войско набирали от разных игроков.
   - Эх, чтоб они там передохли все, - вздохнул Коргот и двинулся к лестнице. - Айда внутрь, будем разбираться, чего дальше делать.
   - Оружием и броней поделишься? - вспомнил я немаловажный для себя вопрос. Отсутствие на теле доспехов, после прошедших месяцев, да еще в нынешних обстоятельствах, ощутимо давило на нервы. Не знаю, просто ли это привычка такая или же с катушек постепенно съезжаю, но в данный момент это не существенно.
   - Да без проблем, - кивнул орк. И насмешливо осклабился. - Только мы ведь зеленые дикари, гномов в кузнецах не держим, так что на шедевры не рассчитывай.
   - Ну, этого трудно было не заметить, - отозвался я. Увиденное с крыши донжона выносило мозг похлеще удара дубиной по голове... ну, почти. Все-таки я уже слишком привык к дисциплинированности и аккуратности людей, чтобы спокойно воспринимать вот это. - Как ты тут вообще живешь, непонятно.
   Коргот, оглянувшись, окинул взглядом свой замок, но отвечать что-либо на мое заявление не стал, усмехнулся только и пожал плечами. Впрочем, вопрос был скорее риторический, все-таки игра накладывает свой отпечаток на восприятие окружающего мира - очень сомневаюсь, что в реальности его устроило бы подобное окружение.
   Замок орков достаточно емко можно описать всего лишь одним словом - бардак. Слепленные из всего подряд постройки разбросаны по внутреннему двору крепости совершенно безо всякой системы. Кривые! - пятиметровые внешние стены, вызывают непреодолимое желание выцарапать себе глаза, только чтобы не видеть подобного надругательства над высоким искусством фортификации. Башни воткнуты в них, такое ощущение, как придется, без соблюдения внутренней геометрии крепости, в результате чего перекрестный контроль окружающего пространства отсутствует напрочь... И при всем этом безумии, вся эта хрень собранная из камня, дерева и даже вроде бы обычного мусора, не смотря на кошмарный вид, даже и не думает разваливаться. Куда там, эти монументальные отрыжки строительного искусства, раздолбать не всякая катапульта сможет. И посреди всего вот этого, высится глыба донжона, формой напоминающего усеченный конус, с толстенными стенами. Причем, не смотря на всего лишь десять метров высоты, места внутри него как бы не больше чем в моем будет. И, разумеется, ни о каком порядке и чистоте вокруг речи даже близко не идет - все замусорено.
   Коргот привел нас в подобие тронного зала, совмещенного с пиршественным - монструозный каменный трон, пара массивных столов, с изрезанными столешницами и неподъемные совершенно лавки возле них. И сам зал и мебель в нем, явно заточены под габариты варварских юнитов, кроме разве что троллей и багамутов, но этих созданий за собственным обеденным столом, я бы, например, увидеть не хотел. А огры тут себя вполне комфортно будут чувствовать.
   - Брысь отсюда! - рыкнул Коргот на сновавших по залу гоблинов, то ли таскавших провизию на столы, то ли пытавшихся ее спереть. И кивнул нам. - Садитесь, угощайтесь.
   Устроившись по левую руку от орка, взгромоздившегося на свой трон, я с сомнением оглядел выставленные на столы миски и плошки. Крупные куски прожаренного мяса, наполнявшие их, вызывали обоснованные опасения в его происхождении. Маги, к слову, смотрели с не меньшим скепсисом.
   - Это оленина, - ухмыльнулся Коргот, оценив нашу общую реакцию на свое предложение. - Специально охотничьи команды гоняю за свежатиной, гоблами разрабы пускай сами давятся.
   Ну, если так. Дурных шуток за Корготом, вроде бы не водится, хотя кто его на самом деле знает. Маги вон не торопятся к еде приступать, так что и я подожду, тем более все равно пока не голоден.
   - Как хотите, тогда перейдем к насущным проблемам, - хмыкнул Коргот, вольготно развалившись в кресле. Нет, он определенно прикалывается. - На данный момент, дела наши складываются не лучшим образом - армия Тенгиза движется несколько быстрее чем ожидалось. Видимо узнав о том, что вам удалось заблокировать перевалы, он решил, что не имеет смысла тащить к моему замку все свое войско целиком и решил разделиться. Часть бойцов, форсировали реку, и в максимально быстром темпе движутся сюда. Идут они без обоза, так что под стенами окажутся максимум к полудню и, скорее всего, еще до наступления темноты попробуют взять замок штурмом. Количество точно определить затруднительно, но не меньше полутора тысяч, две трети из них орки, остальные негры. Фактически, Тенгиз выделил против меня силы всех трех своих варваров... ну, четырех, если еще Тарана посчитать - две двести, две пятьсот в общей сложности. Против моих шестисот семидесяти... С основным войском остались только медлительные тролли и багамуты, ну и сколько-то гоблов им на прокорм. Похоже, решил, что имеющихся тут ему вполне хватит.
   Орк невесело усмехнулся. Если вспомнить, что из его бойцов, высокие - от пятидесятого - уровни имеют около трехсот, то расклад и впрямь невеселый получается. Остальные едва ли могут похвастаться двадцатыми, слишком много ресурсов Корготу пришлось тратить на развитие цитадели. В нормальной крепости, с обученным и дисциплинированным гарнизоном, с осадной техникой в достатке, еще можно было надеяться, если не победить, то хотя бы основательно пустить кровь противнику. Вот только где орки и где дисциплина, со всем прочим достатком - у Коргота даже шаманов едва три десятка наберется, да и те слабые, против двух сотен у атакующих. Так что замок он даже сутки удерживать не сможет.
   - Ладно, это с самого начала было ясно, - вздохнул орк и посмотрел на Симона. - А вот что с основной частью их войска делать будем? Они двинулись вдоль реки, так что либо сообразили что мы будем оборонять переправу, либо разведать сумели. Обоз оставили под охраной, а вперед выдвинули кочевников, верхом те дня через два уже на месте будут и их достаточно много чтобы Гурона с Тимуром подвинуть. Укрепления ведь еще не успели построить.
   - На этот счет уже можно не переживать, - отозвался клан-лидер. - Они без разведки двинулись - ассасины с седла, да еще и на галопе, обнаружить ловушки не способны. Вот дозорный отряд и нарвался на Облако Праха, пару десятков вместе с конями угробили, после чего решили не нарываться. Назад не повернули, но дорогу перед собой теперь разведывают тщательно, так что сутки, полтора мы выиграли. Дирижабли отбомбились но толку особого не было, их заранее засекли и успели рассыпаться, стрелометами удалось кого-то сшибить и только. Этой ночью еще раз пройдутся уже над стоянкой. Кочевники с собой шаманов тащат, но если быстро, на большой высоте проскочить, духи могут не успеть. На крайний случай хоть лошадей им сколько-то выбьем.
   - Тогда получается - три дня кочевникам чтобы достичь переправы, еще через пару суток туда подтянется их обоз. Мой замок захватят, скорее всего, уже сегодня к вечеру, после чего сколько-то уродов свалят обратно, догонять основные силы. Дней пять у них на это уйдет, - подытожил орк, задумчиво. - Гурон у нас сейчас на переправе, негры уже укреплениями занимаются. Тимур подойдет завтра и вместе с ним войско Тиля. Сам он пока остается в Инферно, ждет когда меня выбьют отсюда и я появлюсь в цитадели, после чего на дирижабле двинется к переправе. Двое суток ему на дорогу, значит у переправы он окажется через три дня. Что насчет твоих, паладин?
   - Основной отряд прибудет на место уже послезавтра, днем или к вечеру, - вздохнув отозвался я. Сколько нервов мне стоит этот их поход, словами не передать. - Идут по правому берегу, так что еще переправа сколько-то времени займет. Корабли сейчас уже там, бойцов на них мало, но им и не драться пока предстоит - начнут укрепленный лагерь строить, инструменты в трюмах, а деревья неподалеку растут.
   - Ясно. Что с вашими големами? - орк посмотрел на магов.
   - Успеваем, - кратко ответил за обоих Симон. Уточнять он ничего не стал, а я бы вот например на отказался подробности услышать - суметь протащить медлительных големов на такое расстояние за столь малые сроки, это нифига не легко.
   - Итого, шесть дней до глобальной резни, - хлопнув ладонью по столу, Коргот прищурился и оглядел нас. - Эх, жаль меня там не будет, но хоть Тарану кровь пустить успею, а то что-то он расслабился вконец. С остальными уж сами как-нибудь разбирайтесь, мне второй замок терять не хочется... Вы, кстати, точно есть не хотите? Ну и ладно. Тогда пойдем готовиться встречать дорогих гостей.
  
   М-да, я прям не знаю что и сказать-то... Вернее, как раз сказать-то мне есть чего и очень много, вот только цензурного там даже предлогов нет. Хотя, вынужден признать зрелище разворачивающегося в боеготовности двухтысячного войска действительно впечатляет. Особенно когда осознаешь, что вся вот эта зеленомордая, с редкими вкраплениями чернокожих орда нацелилась убить конкретно тебя. Даже то, что варвары тупо не способны удерживать хоть какое-то подобие строя и представляют собой фактически слабоуправляемую толпу, не отменяет одного простого факта. Их до безобразия много.
   Построенный Тараном лагерь вместить всю эту орду в себя был просто не способен. Даже после того, как от войска отделились два отряда, не меньше пяти сотен бойцов каждый, там все равно оставалось больше тысячи бойцов. Гомон стоял такой, что даже здесь было слышно - зеленые орать умеют и любят. Взбудораженные творящимся хаосом, волки носились вокруг темно-серыми тенями, протискивались в толпу, то и дело пытаясь сцепиться друг с другом или огрызаясь на отпинывающихся от них огров.
   К слову об этих тварях - Таран притащил их с собой в немалом количестве, разогнав по округе, чтобы вылавливали наших разведчиков. А ночью, клыкастые мрази, с настойчивостью достойной лучше применения, водили хороводы вокруг стен, подбираясь порой совсем близко. Их бесконечные завывания приводили наших орков в натуральную ярость, Корготу приходилось лично контролировать чтобы самые отмороженные не полезли открывать ворота или со стен прыгать, чтобы добраться до тварей. Так мало того, волки своими тушами умудрились еще и немало ловушек на себя разрядить, похерив к демонам чуть не все наши с магами труды! Обидно знаете ли, когда заклинание третьего, а то и четвертого уровня, способное выжечь/заморозить пару десятков врагов, срабатывает всего лишь на одного волка.
   Первый отряд, обогнув крепость, начал обустраиваться напротив восточной стены. Второй же, пополнил собой состав меньшего лагеря. Похоже, нападающие решили не слишком дробить свои силы и атаковать только с трех сторон, но при этом на каждом направлении у них будет подавляющее преимущество в численности.
   В отрядах противника суета и не думала затихать. В первые ряды уже проталкивались орки и гоблины, волокущие на себе корявые подобия штурмовых лестниц, зачастую состоявших из единственного бревна с обломанными сучьями. Зато их было очень много, перекрыть всю стену нашим оркам явно не удастся, а значит бой очень быстро переберется на внутренний двор крепости.
   Вообще варвары не умеют создавать осадную технику, кроме самой примитивной. А без таковой хорошо укрепленный замок - мой например - для них захватить совершенно невозможно. Однако зеленым этого и не требуется, их тактика при всей ее простоте, предельно эффективна - хозяин замка сам выйдет за пределы стен. Иначе зеленые вырежут все живое в его владении, а все что останется, предадут огню, после чего свалят вместе со всем награбленным. А если правителю, каким-то чудом удастся вернуть к жизни разоренные и выжженные земли, варвары снова придут в гости. Остановить их можно только вырезав под корень... К счастью в нашем случае задача стоит несколько иная.
   - Они даже отдыхать не собираются, - мрачно сообщил в пространство Коргот и оскалился, врезав кулаком по щиту. - Сейчас полезут. Ладно, я к своим пошел, пока им от злобы мозги не вынесло на хрен. Пятерку огров вам оставлю, на всякий случай... Зурда! Их во всем слушайся, понял, морда гнилая?!
   Старший из огров, недовольно буркнул что-то, со злобой покосившись на нас, но возражать боссу не осмелился.
   Я вяло махнул рукой вслед орку, с трудом сдерживая зевоту - бессонная, наполненная суетой и нервотрепкой ночь, сказывалась. Гостевой доступ к Источнику, выданный нам Корготом, пришелся весьма кстати, своей маны на все требуемое, даже с зельями не хватило бы.
   Здоровенные воротные створки донжона, под напором толкающих их троллей, с жутким, разлетевшимся по всей крепости скрипом, едва не раздавив торопившихся внутрь последних гоблинов, наконец-то захлопнулись, отрезая содержимое башни от захламленного внутреннего двора. Груды битого камня, мусор и вообще не распознаваемая с первого взгляда дрянь, все это надежно прятало в себе просто до хрена всевозможных ловушек. Ядовитые колья, шипы, ловчие ямы с подсаженными духами, взрывающиеся камни - гоблины ассасины на пару с шаманами очень старались, думаю, атакующие будут в восторге.
   Тролли, вместе с приставленными к ним группами огров и гоблинов стрелков, остались перед воротами, которые еще и забаррикадировали для надежности. Ломиться мимо обозленных гигантов внутрь, без стрелометов или мощнейшей магии... я бы за такое не взялся точно. Ограм то и дело приходилось одергивать своих подопечных, желавших драться и не понимавших почему их не выпускают за стены. Если бы не привычка подчиняться более умным сородичам, оба тролля скорее всего выломали крепостные ворота еще ночью.
   Тарану, кстати, предстоит очень крупно обломаться с трофеями. Казну и ресурсы Коргот перевел в цитадель в первый же день, а прочее ценное имущество, коего шестидесяти семи уровневый игрок успел накопить немало, вывезли на дирижаблях еще до подхода предателя. Пока что оно складировано в замке Симона, как самом ближнем. Запущенное сутки назад уничтожение основных зданий, свою работу уже закончило, а то, что осталось, орки размолотили в щебень. Хотя замок терять все равно жаль будет.
   - Началось, - оборвал мои размышления голос Симона.
   Шаманы последние несколько минут дергавшиеся в своих ритуальных танцах, замерли... и на замок обрушился слитный рев двух тысяч глоток. Секунда неподвижности и орущая масса уродов стронулась с места, разом устремившись вперед. Никакого подобия строя, тупо огромная, вооруженная до зубов толпа дикарей, способная пробить своей неудержимой мощью любые формации цивилизованных врагов... ну или сдохнуть на их копьях и мечах. Но сегодня явно не тот день - наши орки, в ответ заорали так, что даже сквозь толстые стены и перекрытия было слышно.
   - Вот же твари, - простонал Магнус, наблюдая, как обогнавшие толпу духи ударами магии активируют немногие уцелевшие после волков ловушки. - Всю ночь же на них угробили, суки!
   - Плевать! Огров по центру бей, там самые сильные, - рявкнул Симон. - Когда багамуты зайдут в радиус дальности Источника, переключаемся на них, одновременно. Ты тоже Авар, а пока не трать ману!
   Я только зубами заскрипел, сдерживая ругань. Ведь такая цель перед глазами, шарахнуть по толпе Огненным Штормом, самым крутым моим массовым заклинанием просто напрашивается. Вот только откат у него даже под Могуществом слишком долгий, а одиночными и низкоуровневыми туда садить без толку. К тому же за те секунды что потребуются оркам, чтобы проскочить зону поражения убить я их не успею. Только и остается что бафы перед боем навешенные проверять.
   Обезвредить все магические ловушки духи не смогли, так что неудержимо прущая масса зеленомордых то и дело расцвечивалась вспухающими огненными сферами, накрывавшими десятки метров вокруг. Срабатывали и созданные мной ямы с парой земляных кольев на дне. Не знаю сколько уродов там подохло, но толпу это не то что не остановило, даже не замедлило. Сомневаюсь что они вообще как-то реагировали, просто подхватывали с трупов лестницы и неслись дальше.
   У магов дела обстояли немногим лучше - остававшиеся после разрывов мощнейших заклинаний дыры в мутном потоке варваров мгновенно затягивались, не давая возможности оценить нанесенный ущерб. Метеоритный Дождь, обрушенный Симоном, оставил несколько более приятное впечатление, но применить его во второй раз не позволили шаманы, загнавшие на встречу валящимся с неба глыбам своих духов. Шарахнуло с такой силой, что даже зеленые на секунду заткнулись, а следом по толпе картечью стеганули осколки камней, сумевшие разве что поранить кого-то. Зато орки завыли с новой силой.
   - Багамуты на подходе, бьем по ближнему, - напряженный голос Симона разорвал вязкую тишину повисшую в Заклинательном Покое. - Сейчас!
   Сфера Удушения облепила огромную башку чудовищной обезьяны, заставив ту споткнуться, а в следующую секунду и тварь и прикрывающих ее огров с тяжеленными, башенными щитами, накрыло гнилостно-зеленое кислотное облако. И следом туда же влетели ледяные сферы...
   - Какого хрена?! - взвыл Магнус, успевший заметить, как сферы уменьшились в размере едва ли не втрое. А мгновением спустя, облако просто развеялось, открывая совершенно невредимых и орущих что-то варваров. - Это что за на хрен такое сейчас было?!
   - Артефакты защитные. Очень много артефактов, - клан-лидер врезал кулаком себе по ладони. - На втором, скорее всего, их не меньше и неизвестно сколько бафов. Сейчас попробую, если не получится, будем давить огров, только не тех что рядом с гигантами.
   Толстенная ветвистая молния, протянувшись от самого донжона почти на полтора километра, воткнулась в башку второго багамута. И исчезла, оставив на морде твари лишь слабую подпалину.
   - Ну, никто же и не обещал, что будет легко, - досадливо скривившись, пробормотал Симон. - Хорошо подготовились, уроды. Ладно, продолжаем, Магнус, сосредоточься на левом отряде, выбивай в первую очередь огров. Авар, на тебе правый - бей по первым рядам Огненным Штормом, там в основном гоблины, на них должно хватить с первого раза. И не забывай бафы проверять! Как ворвутся во двор, лупите без разбора в кучу, главное чтобы их здесь подохло как можно больше.
   Ударить штормом я так и не успел, откат после "сферы" все же долгий, а что такое три километра даже для обычного человека? Орки пронеслись это расстояние за пару минут и бесформенным валом буквально захлестнули стены крепости, стоптав неудачников, свалившихся в мелкий ров. И всего лишь секунду спустя, зеленое море растеклось по внутреннему двору, мгновенно собрав на себя все заготовленные ловушки. И в эту толпу, с крыши донжона ударили чудовищные огнеметы, буквально утопившие все пространство перед башней в пламени.
   Призванные магами и забафанные мною до упора, два огненных элементаля устроили натуральный крематорий, выжигая в пепел все, что не успевало убраться подальше. Пятнадцать секунд наполненных ревом сжигаемых заживо орков и гоблинов, от которого хотелось заткнуть уши и никогда больше не слышать этой жути! Он смог заглушить даже бешеный вой разъяренной толпы... Всего лишь пятнадцать секунд, после чего темные духи, в клочья разорвавшие элементалей, ринулись внутрь башни сквозь немногочисленные бойницы.
   - Сейчас сюда доберутся, - прислушиваясь к доносящимся с нижнего этажа воплям, сообщил я магам. И направился из зала к занервничавшим ограм. - На входе постою, пригляжу чтобы не лез никто.
   Что мне там буркнули в спину уже не разобрал, да и плевать если честно, куда больше сейчас волнует набирающая обороты мясорубка внизу. Несколько десятков темных духов сумели продавить мои бафы и сопротивление шаманов и вселились в наших варваров, похерив заготовленный план обороны. А в моем распоряжении лишь тяжеленный и неудобный ятаган в руке, да подаренная Корготом уродливая кираса, самое то для боя с одержимым орком... или огром...
   Свалившаяся прямо через потолок, потустороння тварь, с пробирающим до костей визгом распахнула клыкастую, прозрачную пасть и ринулась на меня. Полыхнувший Пламенем Души ятаган заставил духа отпрянуть, но из стены тут же высунулась еще одна тварь и вцепилась в правую руку. Божественная Защита, сверкнув исчезла и локоть прострелило болью, мгновенно сменившейся онемением - пальцы сами разжались выпуская клинок. И второй, зависший перед лицом дух, воткнул руки мне в лицо...
   - А-а-а-а-а!!! - боль разрывала голову на куски, а чужая сила властно давила, сбивая активацию аур и заклинаний. И сжавшийся в точку от безграничного ужаса разум, выл, требовал сделать что угодно, ЧТОБЫ ЭТОГО НЕ БЫЛО!!!
   Поток огня с ревом вырвался из-за спины, заполнив собой весь коридор, и сразу же исчез, отшвырнув прочь мерзкую тварь! Аура Подавления! Копье Огня! Где меч?!.. Подхватив клинок, я рванулся вперед рубанув пытавшегося вдавиться в стену духа. Пылающая сталь развалила его надвое и врубилась в камень, намертво застряв в пробитой щели. Зарычав, выдрал его наружу и успел дотянуться до второй твари, уже начавшей истаивать невесомым дымом.
   Оглянувшись на возню в конце коридора, увидел валявшегося на полу огра с раскроенным черепом. Еще трое, во главе с обзаведшимся жуткой раной через всю морду Зурдой, остервенело рубили сбитого с ног сородича.
   - Хватит! - голос позорно сорвался. Огры если и услышали, то внимания не обратили занятые своими разборками. Проверив на всякий случай через интерфейс, убедился что они не одержимы. - Зурда! Хватит, я сказал он сдох уже!
   Ноги держали с трудом. Больше всего сейчас хотелось забиться в какой-нибудь угол, подальше и отпустить, наконец, жаждущий сорваться в истерику разум. Пережитый кошмар не желал отпускать, вцепившись в душу стальными когтями, но поддаваться ему нельзя, ни за что! Держать спину прямо и не сбиваться с шага, приближаясь к обозленным ограм, было неимоверно тяжело, но вот уж перед кем я не собираюсь демонстрировать собственную слабость, так это перед зеленомордыми.
   - Вернулись на места, еще ничего не закончилось, - остановившись перед Зурдой, приказал я. Покрытый с ног до головы чужой и своей кровью гигант ощерился, надвинувшись на меня, но топор так и не поднял для удара. Несколько секунд игры в гляделки и огр, скривившись, отвернулся.
   Не знаю, чего там в их куцых мозгах на мой счет переклинило, да и плевать в общем-то, главное пока еще слушаются, а дальше мне дела нет. Все равно из осажденного замка им не удрать, в отличие от меня они тут и останутся. Не самые честные и достойные мысли, признаю, но в данный момент даже просто четко соображать не так-то и просто. Да и как-либо изменить эту ситуацию, не в моих силах, к сожалению.
   Ладно, время для самобичевания можно будет выделить и попозже, а пока стоит вернуться к текущим проблемам, которые никуда не делись. Противник в полной мере сумел воспользоваться устроенным духами переполохом, взорвав ворота в донжон. Одержимых перебили быстро, благо духи далеко не всех способны подчинить, в основном парализуют, но пока тролли отвлекались, их оттеснили от входа и теперь резня шла уже внутри самой башни.
   Оборону Коргота продавливали, медленно но неотвратимо. Прикрываемые ограми тролли еще умудрялись почти десять минут сдерживать основной натиск, оставляя прорывающуюся мелочь на орков. Но остановить подоспевших, наконец, багамутов и четверку троллей, они были уже не в силах, обоих гигантов смяли в считанные секунды, навалившись сразу по двое, а ломанувшаяся следом толпа отбросила и смяла огров. Шаманы, часть из которых поддерживала магическую защиту, призвали новых духов и оправили их внутрь, разбавляя потоками атакующих заклинаний, раздолбавших в крошево возникшую в проеме ворот каменную стену. Первый этаж зачистили всего за несколько минут, вырезав всех, кто еще оставался, после чего орда вторженцев устремилась наверх.
   Повесив на всех троих огров Могущество, все же заставил огров отступить ко входу в зал, под прикрытие сокланов. Духи сквозь зачарованный камень стен пола и потолка Заклинательного Покоя просочиться не способны оказались, что радует просто не передать как. Хорошо еще, Святое Оружие на них воздействовало, иначе отбиваться от бесплотных созданий пришлось бы исключительно магией. За последние минуты эти твари, лезущие буквально изо всех щелей, умудрились даже до магов добраться, вынуждая тех переключаться на себя. Похоже, старательность, с которой Симон и Магнус выжигали и морозили нападающих массовыми заклинаниями, наших конкурентов вконец достала, такое впечатление, что сюда загнали вообще всех имеющихся духов.
   Нервно дернув плечами, поправил неудобную кирасу и, в который уже раз за эти минуты, пожалел что отказался от предложенного Корготом щита. Тяжеленная бандура, заточенная под габариты и силу орков, сейчас пришлась бы как нельзя кстати. По крайней мере, хоть немного увереннее себя чувствовал бы. Наверное... Покосился на огров, хмуро скалившихся в предчувствии скорой схватки. Как бы я ни относился к зеленомордым, но такое вот наплевательское отношение к неизбежности собственной гибели, определенно достойно уважения. И тот факт, что эти трое служат вовсе не мне, отнюдь не способен приглушить закипающую в глубине души бессильную ярость, сейчас они находятся в моем подчинении - А Я Ненавижу Терять Своих Воинов!
   - Сейчас попрут, - закрывая интерфейс, сообщил ограм. Просто, чтобы хоть что-то сказать - приближение врагов они и без меня слышат. - Убивайте всех.
   Зурда рыкнул в ответ что-то маловразумительное и явно матерное, а остальные даже не обернулись. Да и плевать, я с вами обниматься тоже не собираюсь, главное что драться готовы, остальное уже значения не имеет... а кое-кому, хихикающему за спиной, морду позже набью.
   Орущая толпа, вломилась в коридор и тут же поперек него возникла каменная стена, отсекшая большую часть уродов. Огры, не дожидаясь приказа рванули вперед и врезались в орков просто размазав их по полу и стенам. Трое гигантов своими тушами перекрыли большую часть коридора, так что мне оставалось лишь двигаться следом, добивая немногих уцелевших.
   За стеной творилось что-то несусветное, жуткие крики пробивались даже сквозь толщу камня - Симон с Магнусом садили туда всем подряд, устроив натуральную бойню. Даже не вглядываясь в изображение на карте, активировал на входе в коридор Огненный Шторм, хоть кого-нибудь да сожгу, в такой толчее выскочить из радиуса поражения никто не сможет... Все, резерв пуст и восстановить его уже не успею - стена поперек коридора стремительно покрывалась трещинами, магических ударов такой силы и в таком количестве, камень просто не выдержал.
   Коридор был завален трупами, обгоревшими, превратившимися в ледяное крошево, раздавленными. Но еще больше было живых, рвущихся вперед и подпираемых в спины новыми подкреплениями. А вместе с ними отовсюду лезли духи. За спиной раздалась ругань Магнуса, но оглядываться, уже не было времени.
   - Бар-рр-а! - огры врезались в замешкавшихся врагов, обрушив на них топоры.
   Воткнув ятаган в живот орку, провернул клинок в ране и сместился в сторону, прикрываясь им от второго. Полоснул его по ноге и отпрыгнул назад, а сунувшийся следом урод оказался слишком близко к огру ударом громадного кулака вколотившего его башку в грудную клетку. Подшаг вперед и ятаган врубился в плечо еще одному орку, пытавшемуся зацепить гиганта в открывшийся бок.
   Выкатившийся из-под его ног мелкий гоблин, дико завизжал и пырнул меня в живот, сбив Защиту. Удар коленом в морду и, обхватив уродца за голову, шарахнул его затылком о стену, вышибая на хрен куцые мозги. И тут же рванулся назад, успев краем глаза заметить облепленного духами огра. Аура Подавления! Твари задергались, но гиганта это уже не спасло, он даже очухаться не успел. И двое других уже тоже мертвы, а значит мне здесь делать больше нечего.
   - Бар-рр-а! - и рывок вперед, прямо в гущу замешкавшихся ублюдков. Иконка взрывного артефакта. Активация...
  
   И увидел прямо перед собой песчаную стенку оврага. Растущие поверху кустарники, шелестящие на ветру, закрывают дно от прямых лучей повисшего в зените солнца, давая приятную тень и прохладу. Замерев неподвижно, пару минут прислушивался и, не обнаружив поблизости ничего подозрительного, глубоко вздохнул. Похоже, меры предосторожности нашептанные паранойей сработали.
   Нашарив взглядом в стене оврага крохотную ямку с поставленными в нее флаконами, сцапал один и тут же выпил, восстанавливая ману. Вот теперь можно жить дальше, хотя без доспехов и оружия все равно очень неуютно, однако оставлять их здесь я просто не решился... М-да, а ведь не обязательно было собственные брать, с кочевников же трофеи кое-какие перепали. Ну, сам дурак, в следующий раз умнее буду.
   Вылезать наружу пока что не стоит, разведчик из меня так себе, а в округе много кто сейчас может ошиваться, начиная с ассасинов и заканчивая хищным зверьем. Привлекать чужое внимание к точке возрождения мне сейчас не с руки, отбиться не смогу, если нападут. Так что сидим в овраге и не рыпаемся. И орла призывать не стоит по той же причине - заметить могут.
   Вот, кстати, интересно, а эти артефакты в Куполе Подавления Магии будут действовать, нет? Надо проверить обязательно, очень уж действенный способ избежать плена, спасибо Симону что подсказал. Догадывался ведь наверняка о моем срыве, а после сегодняшнего "представления" с духами, шансов утаить и вовсе не осталось. Хреново, вот только слабо представляю чего тут можно сделать, клан-лидер человек для меня совершенно непонятный, а это в нынешних обстоятельствах уже пугает... Но, совет действительно в тему, сам бы я неизвестно когда еще допер до такого. Вот только артефакты у него слишком дорогие выходят, хоть и мощные, надо бы чего-нибудь попроще, казна к сожалению не бездонная.
   Прислонившись спиной к стене, быстро просмотрел логи... Ого, целых два уровня дали, тридцать седьмой теперь, не слабо же мы там народу покрошили выходит. Ну, лично я может и слабо, как раз, но не всем же геройски врага на куски рубить, кому-то приходится еще и бафать. Так что нефиг скромника из себя корчить. Куда интереснее, хватит ли мне отложенного опыта на еще один, хотя бы, уровень завтра? Сомнительно если честно, но чего только в жизни не случается, может и повезет. Что там дали-то за уровни - Сила Магии и Откат, неплохо и ожидаемо. А навыки, как всегда, выбирать особо и не из чего, "белую" в десятку и "мастера земли" до четвертого. Хм, еще и Боевой Клич тоже до четверки прокачал, здорово.
   Кстати, надо будет в своем замке обязательно внутренние стены и перекрытия зачаровать Святой Магией, чтобы никакая тварь не пролезла. А то мне совершенно не понравилось от духов отбиваться, ладно у варвара все юниты боевые, с высокой сопротивляемостью подчинению. Что творилось бы у меня с эвакуированными в крепость горожанами в подобном случае, даже представить жутко...
   С чуть слышным хлопком, в нескольких шагах от меня появился судорожно хватающий воздух ртом Магнус. Судя по перекошенному лицу, последние мгновения жизни у него были просто зашибись! А ведь от артефакта взрывного он отказался, помнится, заверял что собственной магией справится.
   - Ну, как там? - подхватив второй флакон с маной, перебросил его магу.
   - А то ты раньше такого не видел - кровь, мясо и кишки по стенам, - явственно передернулся тот и залпом проглотил зелье. Да уж, вряд ли моя бомба сумела что-либо особенное добавить к тому, что маги при моей скромной помощи в том коридоре устроили.
   - Дирижабль когда появится? - переключился я на другую тему. Чтобы не привлекать внимания к точке возрождения висящим над ней бомбовозом, его отогнали подальше. Очнуться в окружении ассасинов было бы уже чересчур.
   - Минут через десять, - отозвался Магнус. - Я его как раз перед началом атаки вызвал, так что долго ждать не придется. Заодно и осмотрятся там, сверху по дороге сюда.
   Нормально, даже замерзнуть не успеем, ветер сюда не задувает, солнце греет... Хотя, на будущее, об одежде стоит беспокоиться заранее - двое полуголых мужиков, прячущихся в овраге, выглядят очень уж подозрительно. Хорошо Симону, он свою точку в лагере на переправе поставил, откуда собственно и явился нас забирать в замок. С другой стороны ему сейчас не до отдыха будет, а мы пока доберемся, хотя бы выспаться успеем.
   Так и сидели, молча, пока дирижабль не прилетел.
  
   Лагерь напоминал гигантскую стройку и соответствующих размеров разворошенный муравейник одновременно. Все бегают, суетятся, работают, и это притом, что рассвет только-только наступил. Даже забавно было смотреть на это мельтешение сверху, однако стоило лишь оказаться на земле и все веселье немедленно испарилось нафиг. Что такое "аврал", в курсе? Вот это он самый и был.
   Переправа все же не слишком подходящее обозначение для описания данного места. Глубина реки даже напротив островков, почти не менялась, превышая три метра, так что никакого брода тут и близко не было. Однако присутствовала возможность протянуть ледяной или еще какой мост от берега, а потом и между островами. По уму, следовало бы заранее озаботиться постройкой если не форта, то хотя бы нормального укрепления, раз уж переправа имеет такое стратегическое значение. К сожалению, дельные мысли зачастую приходят в голову с большим опозданием, достаточно собственные косяки вспомнить, так что высказываться на данную тему я не стал.
   Высокий и довольно пологий холм, с поросшими колючим кустарником склонами, на который и делалась ключевая ставка в плане обороны, отстоял от берега метров на пятьсот. И примерно настолько же ниже по течению от ближнего островка. Расстояние вроде и не шибко близкое, как для лучников, так и для магов, однако это только на первый взгляд. Магический мост особой шириной похвастаться не может, как и защищенностью и переправляться по нему, когда тебе на голову падают метеориты, удовольствие куда как ниже среднего. Тому же Симону, например, шарахнуть чем-нибудь убийственным с такого расстояния, раз плюнуть, а если привлечь к делу магов с шаманами, то потерями в силе заклинаний можно и пренебречь. Так что переправляться, не зачистив предварительно берега на несколько километров во все стороны, затея изначально гиблая.
   Вот как раз для того, чтобы Тенгиз не смог нас "зачистить" и приходится копаться в земле, превращая холм в сплошное укрепление. Что дается весьма непросто, учитывая нехватку квалифицированных рабочих, негры трудиться умеют, вот только строительными навыками не обладают к сожалению. Хорошо еще их более чем достаточно, чтобы брать количеством, раз уж качество подкачало. Мои воины, прибывшие на кораблях, в основном направляют работу остальных в меру своих возможностей. Не особенно великих, потому как их слишком мало, да и командовать умеют далеко не все.
   Укрепленный лагерь решено было ставить между рекой и холмом, на расстоянии метров двухсот пятидесяти от последнего. Такую дистанцию мои восемь аркобаллист и два десятка пушек выделенных магами, будут простреливать насквозь с большим запасом, а лучники кочевников и арбалетчики возьмут на себя оставшуюся полоску берега. Не сказать что полная гарантия недопущения прорыва к нам в тыл, но что-то близкое. Особенно с учетом всех прочих задумок. Кровью Тенгиз умоется гарантированно, а там уж как карта ляжет, может и отобьемся.
   По правую сторону от холма, если смотреть вверх по течению реки, расположился небольшой лесок, километр с небольшим в поперечнике и около трех в длину. Деревья, подступающие едва ли не к самому склону, восторга отнюдь не вызывали, не смотря на явное редколесье, прилететь оттуда во время боя может что угодно, а уж как ассасины умеют прятаться мне напоминать не нужно. Так что вырубку необходимых стройматериалов начали в первую очередь с ближней опушки. На счет же возможных там засад или иных выкидышей фантазии врага, некоторые мысли уже возникли.
   Рогир, симоновский гремлин-инженер, заведовавший всей этой стройкой, расписал мою задачу предельно кратко и доступно. Кирки и лопаты в руках замотивированных бойцов способны творить настоящие шедевры фортификации, особенно если направлять их будет разбирающийся в этом деле разумный. Однако порой гораздо выгодней привлечь к делу мага с соответствующими заклинаниями, способного за то же время проделать если не большую, то уж точно не менее качественную и значительно более сложную работу.
   Противотанковые рвы, подобные тем что я делал возле своего замка перед нападением демонов, валы и ямы для установки бревен частокола. Выравнивание площадок на которых будут установлены пушки и аркобаллисты. А так же ловушки в виде ловчих ям - квадрат со сторонами на пятьдесят сантиметров и столько же в глубину, против вражеских всадников.
   "Два солдата из стройбата, заменяют экскаватор". А скольких солдат способен заменить маг, владеющий заклинанием Подчинение Земли? Особенно если будет пахать десять часов, практически без отдыха... Не знаю и, если честно, мне как-то совершенно по барабану уже на эти подсчеты, настолько вымотался. Причем ощущения такие словно я эти тонны земли и камней собственными руками перекопал, а не заклинание использовал. По идее такого быть не должно, это все же игра, а магия вещь достаточно условная, вот только реальность говорит обратное. И, кстати, во время перекапывания холма под моим замком, ощущения были несколько легче. Сокланов что ли расспросить на эту тему, а то ведь на форуме писать не могу и тем подобных там не встречал... Ну его на фиг это любопытство, переживу как-нибудь.
   Куда как неприятнее что всего лишь за этот день пришлось истратить едва ли не половину привезенных в трюме кораблей зелий маны. Учитывая же сколько всего еще нужно будет сделать, то придется заняться их восстановлением, если не хочу к моменту начала битвы остаться пустым. Благо пока мотался по империи, ингредиентов успели заготовить немало и на корабли их тоже погрузить не забыли. И начинать лучше прямо сейчас, пока еще не стемнело, иначе потом всю ночь сидеть придется.
   К сожалению, осуществить столь грандиозный замысел мне не дали. Отряд под командованием сэра Мартина умудрился несколько опередить график, так что пришлось срочно бежать и заниматься организацией переправы. Если совсем уж точно - тормошить магов на тему наведения ледяных мостов через реку. А потом искать место где разместить прибывших, потому как лагеря, в понимании юнитов рыцарского замка, пока еще просто не существовало в природе - это был один гигантский табор кочевников, с выпихнутыми на окраину орками. Прибывшие с кораблями место для себя застолбить успели, но нужно ведь уговорить соседей потесниться... В общем, нормально пообщаться со старшими офицерами удалось только под вечер.
   - Как добрались? - пригласив паладинов и рыцарей в свой шатер, в очередной раз отметил что места в нем вновь маловато. Впрочем, о решении вопросов с теснотой можно подумать и позднее, сейчас же я просто очень рад видеть всех этих людей. - С орками проблемы были?
   - Несущественные, - сэр Мартин чуть поморщился. М-да, если уж зеленомордые умудрились даже паладина вывести из равновесия, то проблемы наверняка были очень даже существенные. - По большей части орки дрались между собой, без смертей не обошлось, но в большинстве случаев Торлейфу удавалось их контролировать. Ни к нам, ни к кочевникам не лезли.
   Ну, учитывая двойное численное превосходство разумных над дикарями, вполне логично... Хотя чего это я, где варвары и где логика? Впрочем, никто из моих людей не пострадал, так что забудем, все равно зеленых не перевоспитать.
   - Ясно. Сэр Алистер, как у нас с провизией дела обстоят? - обратился я к паладину, исполняющему обязанности коменданта нашего, не существующего пока что лагеря.
   - С учетом только что прибывших, наших собственных запасов продовольствия хватит еще на сутки, - ответил сэр Алистер, оглядев присутствующих. - Их я предлагаю оставить про запас, поскольку скоропортящихся продуктов там нет. Всего же, с учетом поставленного союзниками по договору продовольствия, ориентировочно на одиннадцать дней.
   То есть, если мы не сумеем оторвать Тенгизу башку когда он тут появится, сидеть нам в осаде дней шесть, после чего голодная смерть. Либо не сидеть, а сразу смерть. Вариантов уйма, короче и все замечательные.
   - Мэтр Ансельм, что у вас? - обратился я к инженеру. Выдернуть его на это совещание стоило немалых усилий, целиком поглощенный работой, старик пытался даже ученика вместо себя подсунуть.
   - Основная часть подготовительных работ уже завершена, - вынырнул из своих размышлений мэтр. - Частокол установить дело трех, максимум четырех часов. Немного дольше провозимся с башнями, но и там по большей части все в порядке. Останется только ров и валы, это еще сутки примерно, если заменить негров на наших людей. Не то чтобы они плохо трудились, просто именно этого не умеют... Поэтому, Ваше Величество, если не возражаете, я бы хотел вернуться к работе. Время дорого.
   - Не возражаю, - я только вздохнул в ответ. Ну не пререкаться же мне с ним тут, в самом деле, подробности хоть и желательны, но на данный момент могут и подождать. - Сэр Мартин, займитесь распределением бойцов по отрядам. Необходимо организовать надежную охрану нашего лагеря и, в первую очередь, обеспечить безопасность прелатов и алтаря. Слишком много кочевников вокруг, ассасины Тенгиза легко смогут замаскироваться под них и подобраться к священникам. Союзников я предупредил, чтобы держали своих бойцов подальше, но идиотов везде хватает, поэтому действовать нужно аккуратно. По возможности - собственная безопасность в первую очередь! Ну и орков тоже не сбрасывайте со счетов, на что способны их гоблины мы уже видели в Храме.
   - Я понял вас, сир, - кивнул паладин в ответ на мой внимательный взгляд. Ну и отлично, ассасины, конечно, твари изворотливые и хитрые, но как минимум сильно осложнить им жизнь мы сможем.
   - Кочевники Тенгиза периодически устраивают беспокоящие налеты, поэтому егерей нужно будет отправить в дозоры, в помощь союзникам, - озвучил я просьбу Гурона. Волчьи всадники Тиля, направляемые ассасинами, вполне справились с зачисткой ближних к лагерю окрестностей от чужих шпионов, но отпускать их без присмотра и малыми группами дальше, слишком опасно. А большими не получится потому что их слишком мало, чуть больше сотни всего. Да и поручать что-либо сложное туповатым гоблинам, затея не самая удачная.
   - Отец Бенедикт, теперь что касается вас и ваших подчиненных, - я перевел взгляд на прелата, устроившегося ближе всех к выходу. Рослая, облаченная в рыцарский доспех фигура, священника не напоминала никоим образом, что в нынешних обстоятельствах только радовало. - Я очень сомневаюсь, что противник знает всех прелатов в лицо, так что выдать вас может только поведение. Охрана, конечно, будет бдеть, но от случайностей никто не застрахован, поэтому прошу соблюдать осторожность и не высовываться до возведения стен лагеря. Также просчитайте ритуал наложения благословений на частокол и сам лагерь, ну и с холмом тоже самое нужно будет проделать, когда там закончат работу.
   - Будет сделано, сир, - склонил голову прелат. Старик, конечно, упрям но отнюдь не глуп и понимает когда не стоит лезть на рожон. Будем надеяться что этой маскировки окажется достаточно, терять священников еще до начала сражения мне бы очень не хотелось.
   Впрочем, мне точно также не хочется терять их - да и вообще никого из своих людей - ни во время сражения, ни после него. И без того слишком мало, всего лишь двадцать два прелата, считая вместе с отцом Бартоломео. Вернее, конкретно здесь пока еще только двадцать, пару нанятых вчерашней ночью, перед визитом к Корготу, доставят на дирижабле через сутки максимум.
   Вроде бы и грозная сила - двадцать два Архангела, старший из которых будет пятьдесят первого уровня. Вот только призыв длится всего лишь три минуты, сто восемьдесят секунд и нужно очень четко выбирать цели для атаки, потому что разменять такого крылатого на несколько десятков простых юнитов, не слишком разумно как по мне. А ведь есть еще и заклинания изгоняющие призванных существ и пусть справиться с Архангелом сможет отнюдь не каждый маг - если шанс на успех отличен от нуля, угроза остается. Дебильный рандом еще никто не отменял.
   Импровизированное совещание затянулось почти на два часа, не смотря на усталость завершивших длительный переход людей, дел было просто немеряно, и откладывать их не получится. Планомерно загрузив подчиненных новыми задачами и указаниями, я, наконец, остался в одиночестве. Ну, относительном, сэр Кристиан со своими бойцами, охраняющие шатер, никуда не подевались, обеспечивая безопасность моей персоны. Хотя я уже настолько привык к ним, что не особо-то и внимание обращаю.
   Сняв доспехи, посмотрел на заготовленные котлы, травы и батарею склянок для разлива созданных зелий и только вздохнул тяжко. Похоже, очередной бессонной ночи избежать так и не удастся. И переложить-то на кого-нибудь это дело невозможно.
   Пока руки занимались привычным уже делом, голова медленно распухала под гнетом тяжелых мыслей, вызванных усталостью и, что куда хуже, неуверенностью в собственных силах.
   Тринадцатая неделя пошла уже, как я в этом игровом мире и одиннадцатая, как он стал для меня единственной существующей реальностью. Восемьдесят шесть невероятно долгих и пролетевших в одно мгновение дней, по самое горло заполненных решением бесконечных проблем, на которые так богаты "Земли". И конец этой недели покажет, насколько успешно я с ними справлялся, и достаточными ли оказались приложенные усилия. Что произойдет, если наш альянс проиграет эту никому на хрен не упершуюся войну, и в какую цену встанет победа, каждому из участников, если вдруг справимся...
   Триста шестьдесят три человека пришли сюда вслед за мной. Да еще где-то на подходе уже титан, от самого перевала умудрившийся ни разу не заблудиться. Перед уходом пришлось нанять кого только было возможно, потому что забирал я фактически всех имеющихся на тот момент опытных воинов. Из остающихся только четверо паладинов, да семь рыцарей могли похвастаться уровнем выше десятого, и хочется верить, что никаких неприятностей в духе первых недель после открытия границ не произойдет.
   Казну пришлось растряхнуть изрядно, сначала для найма, а на следующий день для выплаты зарплат бойцам. Осложнялось все еще тем, что из трех новых деревень налоги платили только две, да и те не в полном объеме. Так пришлось даже часть ресурсов продавать, чтобы не влезать в долги перед собственными воинами накануне войны. Зато в моем подчинении теперь шестьсот пятьдесят семь бойцов.
   Скольких из них удастся вернуть домой живыми?
  
   Глава 11
   - Значит, решились все-таки, - я склонился вперед, опершись локтями на стену, и не удержался от тяжелого вздоха.
   Ощущения были двоякими. С одной стороны я до последнего момента боялся что Тенгиз уйдет. Просто возьмет, развернет свои войска и двинется к замку Гурона, оставив против нас мобильный заслон из кочевников. Все же атаковать укрепленный лагерь совсем не то же самое, что воевать в чистом поле да еще с численным превосходством. Нет, планы на такой случай у нас имеются и легкой жизни противнику даже близко не светит. Однако война тогда гарантированно затянется на дни, если не недели, что весьма неудобно для живущих в реале игроков.
   С другой же стороны, глядя сейчас на медленно придвигаемые ограми к нашим позициям огромные щиты из толстых бревен, нестерпимо хочется оттянуть начало сражения еще хоть на чуть-чуть.
   - Угу, - стоявший рядом Симон прищурился и обернулся к замершим возле своих пушек гремлинам. - Рогир, проверьте-ка их на прочность, одним стволом. Остальные не стрелять.
   - Любого? - уточнил командовавший этой шести пушечной батареей герой и злорадно оскалился получив утвердительный кивок в ответ. - Тогда центрального, как раз удобно идет... да и не нравится он мне.
   Гремлины засуетились наводя ближайшую ко мне пушку, так что я предпочел отодвинуться подальше, от греха. Не то чтобы возникли какие-то сомнения в их мастерстве, но вдруг рванет? Да и оглохнуть можно если рядом стоять.
   - Пли! - азартно рявкнул Рогир и сам же ткнул длинной палкой с раскаленным докрасна гвоздем на конце в запальное отверстие.
   Грохнул выстрел и из дула пушки вырвался полуметровый сноп огня, мгновенно сменившегося облаком вонючего дыма. Ядро по низкой дуге устремилось вперед, метров через триста коснувшись земли, отскочило, словно мячик и пронеслось через все поле, врезавшись в нижний угол одного из щитов по центру. Конструкция покачнулась, но устояла, а ядро срикошетило куда-то в сторону, чудом не задев соседей.
   Возмущенная ругань огров пробилась даже с такого расстояния, сквозь шум лагеря. Вот только тем наш успех и ограничился, куча выбитых щепок не в счет. Скорее всего щит зачаровали на прочность, что было в общем-то ожидаемо, буром переть на пушки с хлипкой защитой дураков нет.
   Долго разоряться ограм не позволили, несколько секунд и они вновь двинулись, толкая перед собой щиты. Видимо произведенная демонстрация дальнобойности нашей артиллерии противника не впечатлила. Что и не удивительно, тут минимум полтора километра расстояние, да еще и рикошетом от земли, слишком слабый удар оказался. Ну и для шаманов, двигающихся следом метрах в пятистах, пока что далековато.
   - Нужно уходить господин командор, скоро здесь станет небезопасно, - подал голос сэр Кристиан, покосившись на раздраженно перекрикивающихся гремлинов. Что уж они там между собой выясняют, хрен его знает, тараторят как из пулемета, да еще и говор неразборчивый. Но ругань выделяется четко.
   - Ну, не так чтобы очень скоро... кха! - продолжить я не сумел, закашлявшись. Дымная вонь расползлась по всему помосту, отбив всякое желание спорить с мудрым рыцарем, уже успевшим отступить к лестнице. - Зараза... Симон я пошел отсюда!
   Хорошо еще задней стены тут нет иначе боюсь наши пушкари до начала штурма просто не дожили бы.
   - Ага... кхе... тьфу! Рогир! Долбите по очереди в одного, посмотрим сколько продержится, - торопливо пятясь к лестнице отозвался маг. - И попробуйте пару ядер между щитами загнать, может зацепите кого.
   Провожаемые насмешливым фырканьем гремлинов мы сбежали вниз.
   - Ты им хоть воздушника туда отправь, задохнутся же, - с удовольствием вдохнув полной грудью, произнес я. - Как они собирались из закрытой башни стрелять даже представить боюсь, это ж газовая камера натуральная.
   Ответ мага потонул в раздавшемся грохоте выстрела. Покосившись на машинально открытый интерфейс, проследил за полетом второго ядра. Не знаю уж выполнили гремлины приказ Симона или же промахнулись так удачно, но чугунный шар прошел аккурат между двумя щитами и прилетел в ноги кому-то из орков, переломав их на хрен. Дикий вой неудачника был встречен радостными воплями пушкарей.
   Долбанувший по ушам очередной выстрел ознаменовался попаданием в щит, но уже с другого угла. Опять щепки и никаких серьезных повреждений. Лажа, короче. Правда Тенгиза или кто там у них этими ограми командует, предыдущий результат все-таки впечатлил, потому как гуляй-город, наконец-то, остановился. А может просто до намеченного рубежа добрались.
   Вообще, зрелище, что называется, вставляло. Семь здоровенных щитов, не менее десяти метров в ширину и около трех в высоту, с мелькающими поверху шлемами огров. Прущие следом отряды, минимум по две сотни бойцов каждый, помимо шаманов тащившие с собой еще пять таких хреновин - заменять уничтоженные нами. Разворачивающиеся в боевые порядки, в трех километрах основные силы вражеской армии служили этаким фоном, завершающим картину охренительной мощи, собранной в одном месте. И вся вот эта красота сосредоточилась точно напротив моего лагеря!
   Это, конечно, изначально предполагалось, и на месте противника я бы тоже не решился с ходу атаковать холм, превращенный нашими фортификаторами в натуральную крепость. Восемь укрепленных рубежей обороны, взаимно прикрывающие друг друга, тянутся от самого подножия до вершины. Четыре аркобаллисты и десять пушек для которых заранее подготовлены дополнительные позиции, а уж сильных юнитов способных в одиночку за пару минут перетащить их, там в достатке... То ли дело лагерь - всего-то пятиметровый ров, утыканный кольями вал и возвышающийся над ним частокол из толстых, четырехметровых бревен, укрепленный полуметровой толщины земляной стеной изнутри. Продолбил дыру в этом заборе и считай уже внутри, защитников режешь.
   М-да, как-то даже обидно, ведь могли же враги хотя бы раз оказаться не только сильными, но и тупыми? Не везет мне на подобных, почему-то, исключительно хитрые да прошаренные уроды встречаются. Карма что ли такая.
   - Сейчас начнется, - прервал мои горестные размышления Симон.
   На карте было хорошо видно, как огры уступают место за щитами шаманам, выдвинувшимся вперед, а сами отступают к отрядам. Не берусь считать, но похоже их там не меньше двух десятков за каждым скрывается, то есть всего сотни полторы. Вот только это далеко не все, к сожалению, среди бойцов осталось минимум вдвое больше, они просто не поместились сразу все за щитами.
   И ведь даже Архангелов на них в атаку не отправишь, там столько народу для охраны выделено, что шаманы просто растворятся в этой толпе. Причем, судя по доспехам и оружию, бойцы эти далеко не самые крутые и разменивать на них крылатых, к вящему удовольствию Тенгиза сотоварищи, будет не очень умно.
   - Эдвин, активируй подавитель! - торопливо приказал я в интерфейс. Хотя он и без того меня услышал, до навеса под которым аколит с артефактом засел двадцать метров всего. Ну и десяток моих воинов для охраны, с паладином во главе.
   Купол Подавления Магии развернулся бесшумно и неощутимо, просто в один момент погасли иконки доступных заклинаний. К счастью интерфейс этому глушителю неподвластен, так что отбегать в сторону выбираясь из зоны действия, не понадобилось. Такой вот маленький сюрприз для возомнившего о себе невесть что противника. Единственный минус, купол накрывает только половину стены, так что все пушки нам пришлось сосредоточить на одном участке. То есть не вообще все пушки, а защищающие фронтальную сторону лагеря. Всего здесь их десять плюс четыре аркобаллисты.
   - Идиоты, - Симон, предусмотрительно как раз и вышедший из зоны действия подавителя, раздраженно скривился и буркнул в интерфейс. - Начинайте.
   Дерганые танцы шаманов оборвались посыпавшимися с неба метеоритами. Километр для наших магов расстояние не такое уж и великое, так что сила в заклинаниях имелась. А что такое Метеоритный Дождь в исполнении сразу трех десятков сильных магов? Фактически настоящий ливень, ага.
   Шаманы долбанули вверх всем что только имелось у них в распоряжении, включая вившихся вокруг духов. С чудовищным грохотом пылающие камни взрывались осколками, словно картечью лупившими во все стороны - в основном вниз, конечно. Горел, казалось, сам воздух распухнув громадным огненным облаком, постепенно оседающим вниз, на головы бросившихся врассыпную штурмовых отрядов. И, конечно же уничтожить абсолютно все метеориты шаманы попросту не успевали, то и дело сквозь "зенитный огонь" бьющих ввысь заклинаний прорывались огненные болиды.
   Дисциплина, а может быть и вмешательство игроков, все же победила панику, так что бросить свои позиции осмелились не многие. Зато всем прочим досталось в полной мере, шаманы попросту не успевали защитить кого-либо кроме самих себя. Метеориты врубались в толпу, разбрасывая мощными взрывами тела неудачников и поднимая в воздух тучи пыли. Окажись их больше, отряды просто перестали бы существовать, а так потери были относительно невелики.
   Вот только это оказалось далеко не все, что мы припасли для них.
   Едва только маги начали свою атаку, приковав все внимание как самих участников, так и сторонних наблюдателей к небу, как на речной берег, аккурат напротив крайнего отряда, выбрались водные элементали. Незаметно, даже для самого пристального наблюдателя подняться вверх по течению на километр, для них никакого труда не составило. Как и для меня за предыдущие дни проделать узкий подземный лаз к самому берегу от стены лагеря. Так что ловите очередной сюрприз, уроды.
   Элементалей засекли когда до сгрудившихся за щитом шаманов им оставалось метров сорок. Кто-то даже успел ударить заклинанием, переключившись с метеоритов на новую угрозу, полетели копья от рванувшихся на перехват бойцов... Три десятка элементалей врубились в толпу шаманов без малейшей задержки проскочив ее насквозь и оставив позади себя сплошное месиво из обрубков тел и залившей все вокруг крови. Одновременно слитный удар по щиту и тот разлетелся обломками бревен и щепками, а в следующую секунду порождения воды скрыл настоящий вал из орущих орков и огров.
   Сообщения о потере юнитов посыпались буквально потоком, впрочем элементали в долгу тоже не оставались, успевая вырезать водяными лезвиями, забить насмерть кулаками и заклинаниями двоих-троих за каждого своего. Около трех минут безостановочной бойни и все вокруг оказалось просто завалено трупами. Минимум половину отряда смогли уничтожить и около двух десятков шаманов.
   - Вот такие дела, - с заметным удивлением пробормотал Симон. Похоже, он и сам не ожидал что засада окажется настолько удачной. А ведь элементали были призванными, так что войско наше в численности не уменьшилось.
   Маги к этому моменту уже закончили устраивать веселье в рядах наступающих. Результат не сказать чтобы провальный - все-таки шаманы, спасая себя угробили почти всех вызванных духов и маны истратили куда как больше. Могли бы и дальше продолжать, но увы, откат столь мощных заклинаний даже на высоких уровнях совсем не мгновенный, так что пришлось остановиться, ну и энергию пополнить заодно.
   Гремлины под руководством Рогира в эти минуты тоже не бездельничали. Отстрелявшись из всех стволов они сумели-таки расковырять этот несчастный щит, правда не вдребезги, как элементали, но еще пяток залпов и ему точно конец. Противник сей факт тоже осознал, поэтому оперативно провел замену, стараясь не подставлять обозленных шаманов под новые выстрелы.
   Те к слову как-то уж очень быстро сумели прийти в себя после недавнего испуга и вновь организоваться. Попытавшиеся вновь провернуть тот же трюк с метеорами маги, наткнулись на четкую оборону сведшую на нет все усилия. К закрывающимся щитами от лупящей сверху каменной картечи бойцам на сей раз ни один булыжник не смог прорваться. После чего, дождавшись вынужденной паузы в атаке, шаманы приступили наконец, к тому что и планировали изначально. В сторону лагеря, нацеливаясь прямо на пушки, полетели десятки огненных сгустков.
   - Обломитесь, уроды, - удержаться от злорадной ухмылки было просто невозможно. И в подтверждение моих слов тут же раздался голос Рогира, а вслед ему по ушам ударил грохот выстрела, заставив шаманов попрятаться обратно за щиты.
   Отстроить полноценные боевые башни, надежные, прочные и вместительные мы, к сожалению, не успели. Пришлось обходиться эрзацем в виде полуоткрытых площадок с отсутствующей задней и боковыми стенами. В передней, из тонких бревен, проделали бойницы для пушек, с широкими секторами обстрела и все это упрятали под навес для защиты от стрел.
   В другое время раздолбать такую ненадежную позицию магией, особенно учитывая наличие бочонков с порохом в опасной близости, раз плюнуть. Но, как я уже сказал, шаманом пришлось круто обломаться - Купол Подавления надежно укрыл собой и пушки и гремлинов и стену. Огненные шары просто исчезли оказавшись в зоне его воздействия... Спасибо тебе Князь за такой замечательный артефакт.
   Не знаю насколько впечатлились шаманы, однако обстрел прекратили сразу же, то ли сами сообразили не тратить ману впустую, то ли из начальства кто-то умный подсказал. Наши маги, тоже затихли, вывалив на головы противника очередной поток метеоритов. Похоже, данная тактика себя не оправдывает от слова совсем, тягаться по мане с таким количеством колдунов дохлый номер, только зелья переводить. Придется что-то еще придумывать.
   - Так, что я пропустил? - тело громадного орка, до сего момента абсолютно неподвижно сидевшего под навесом рядом с аколитом, вдруг начало подавать признаки жизни. Тиль, наконец-то вошел в игру.
   - Да ничего особенного, они только начали, по мозгам пару раз уже получили, сейчас еще что-нибудь придумают, - отозвался я, повернувшись к нему. - И ты это, орков своих шугани от стены, нечего им там делать, пусть на своих местах сидят. Меня они не хотят слушаться.
   Зеленомордые действительно оккупировали левый участок стены, свободный от помостов с пушками, глазея на бесплатное представление. Моего куцего авторитета только и хватало чтобы сдерживать их порыв сигануть вниз и ломануться в атаку на шаманов. И да, верховным главнокомандующим в этом сражении назначили именно меня, ради бонуса к морали от Боевого Братства. В нашем положении любой плюс в копилку идет, как, например наваренный шаманами в огромных количествах яд для смазывания кольев, копий аркобаллист и стрел-болтов. На деле, конечно, единолично принимать решения я не собираюсь, каждый остается руководить своими бойцами, следуя заранее выработанным планам. Насколько эффективны они окажутся, скоро выясним.
   Размышления шаманов надолго не затянулись, Тиль только и успел наорать на орков, сгоняя их со стены, как огненные сгустки полетели вновь, теперь уже на левый участок. И было их немного, похоже, наученные горьким опытом, противники решили не расходовать лишний раз ману, бесцельно.
   На сей раз огненные шары не исчезли на подлете, а вполне себе врезались в стену, оставив лишь несколько едва заметных подпалин на бревнах. Не так эффектно, зато вполне себе эффективно. После наложенных прелатами через алтарь благословений на стены и землю лагеря, к его собственным бонусам защиты от магических атак, добавились куда как более мощные от Святой Магии. Проломить или поджечь частокол теперь даже сильными заклинаниями будет весьма непросто.
   - Что-то мне это не нравится, - спустя минуту наблюдения мрачно выдал Симон.
   Судя по всему, очередная неудача шаманов не особо расстроила, по крайней мере камлания свои не прекратили, а вспоминая, что они способны сотворить объединив силы, даже как-то страшно становится.
   - Предлагаешь ударить первыми? - оглянулся я на клан-лидера. Наши шаманы тоже не просто так бездействовали все это время, вот только заготовленный ими сюрприз хоть и мощный, но в данной ситуации не самый удобный. Да и меньше их намного.
   - Шаманы вполне могут крепостную стену разрушить, - задумчиво протянул Тиль. - Там, правда в большинстве кочевники им с орками сложно силы объединить будет, но нам и такого хватит, все же частокол не каменный...
   Симон вдруг пошатнулся, нелепо замахал руками, словно пытаясь устоять на ногах и, не удержавшись, рухнул на спину. Стоявшие неподвижными, ровными рядами напротив частокола малые големы с грохотом и лязгом валились на землю, испуганные крики людей и орков заглушал нарастающий гул. Частокол трещал и дергался, по укрепляющей его земляной стене змеились расширяющиеся на глазах трещины и отваливались целые куски. Земля ходила ходуном, словно в припадке и только на небольшом пятачке где стоял я с Тилем и воинами, да еще на помосте с пушками, все было тихо и спокойно...
   Землетрясение... Купол Подавления... Твою мать!
   - Начинайте! - заорал Симон, тщетно пытаясь подняться на ноги. Подземные толчки усиливались с каждой секундой, раздирая поверхность трещинами и угрожая обрушить постройки внутри лагеря, вместе со стенами.
   Быстрый взгляд на карту несколько успокоил, холма и его укреплений вызванное магией стихийное бедствие не коснулось, видимо растянуть настолько далеко воздействие шаманы не смогли. Но в лагере творился полный кошмар, устоять на ногах не сумел даже Дядя Степа, о девяти больших големах и вовсе говорить не приходится. Единственные кто более-менее спокойно переносил подземные толчки, оказались элементали, то ли у них вестибулярный аппарат весьма продвинутый, то ли еще что, но падать они и не думали. А вот остальным приходилось плохо, помрут вряд ли, но боеспособность восстановят не сразу... И ведь настолько мощное воздействие даже притом, что лагерь от магии хорошо защищен!
   Наши шаманы, к счастью, располагались на холме, а потому смогли выполнить приказ клан-лидера без промедления. Сомневаюсь, что им удалось бы нормально колдовать при такой тряске. Метрах в трехстах от холма возник небольшой смерч и шустро устремился в сторону гуляй-города, с каждой секундой увеличиваясь в размерах и набирая мощь. Уже на половине пути он представлял собой жуткое совершенно торнадо, метров двести в ширину и высотой едва ли не под километр.
   Дожидаться пока эта машина смерти до них доберется, шаманы не стали, ломанувшись прочь едва он только возник. Землетрясение, без подпитки маной сразу же пошло на убыль, затихнув секунд за десять всего. А вот торнадо, хоть и быстро передвигался, но все же не настолько чтобы догнать удирающих со всей возможной прытью врагов. Нет километра через два-три, если по прямой, он бы их настиг, все же стихия ветра побыстрее будет даже самых прокачанных юнитов, бескрылых во всяком случае. Вот только так далеко шаманам нашим его протащить маны не хватит.
   - Гуляй-город давите! - приказал в интерфейс Симон, с заметным трудом поднимаясь на ноги. Парня шатало будто пьяного, да и зубы явственно стучали, но мозгами шевелить ему эти мелочи не мешали.
   Волочь за собой тяжеленные щиты никто, разумеется не стал, бросили там же где и стояли. Смерч уже нацелившийся было в погоню за убегающими врагами, послушно забрал в сторону и словно чудовищным катком прошелся по гуляй-городу, раздирая крепкие бревна чуть ли не в щепки. И только после этого остановился, начав буквально распадаться и "таять" в воздухе, через минуту о прошедшем там стихийном бедствии напоминала только широченная полоса перепаханной земли.
   - Ну, что, щитов у них больше нет, - помолчав выдал Тиль и демонстративно огляделся вокруг. - Только вот размен не равный получился, как по мне.
   Наш лагерь стоял. И собственно на этом все хорошие новости и заканчивались, а вот список дурных ширился с каждой секундой что мы осматривали последствия землетрясения. Частокол торчал перекошенными и местами обвалившимися бревнами, не везде, но таких дыр имелось чересчур много для нормальной защиты. Строения, заполнявшие территорию, рухнули все и если навесы от стрел восстановить дело не очень сложное, то склады с продовольствием, снаряжением и теми же инструментами, погребли все содержимое под собой.
   - Черт, пушки, - застонал Симон, уставившись в дальний конец лагеря. - Зараза!
   Помосты для артиллерии, тянувшиеся вдоль правой (к холму обращенной) и задней стены, хоть и были укреплены на совесть, подземных толчков пережить не сумели, обрушившись вместе со всем что на них находилось. Часть гремлинов, похоже успели спрыгнуть и сейчас помогали сородичам выбираться из-под завалов.
   - Отец Александр, займитесь ранеными, - приказал я через интерфейс, убедившись что прелат живой. Оповещений о гибели вроде бы не было, но на всякий случай. - Дядя Степа, помоги гремлинам вытащить пушки.
   Вряд ли эти бандуры серьезно повредились, слишком уж прочные и тяжелые. А вот с аркобаллистами дело обстояло не так хорошо, я даже отсюда вижу что у одной лук сломан. Их смонтировали в центре лагеря на специальных вращающихся платформах, чтобы иметь возможность бить в любом направлении, в том числе и через стену. Две устояли, но еще надо будет выяснить, насколько они подвижность сохранили, а вот пара других разломалась и аркобаллисты оказались на земле и одна очень уж неудачно.
   Начавшаяся было паника улеглась быстро, погибших среди находившихся в лагере по счастью не оказалось, как и серьезно раненых - даже большие големы не заглохли и повреждений не получили фактически. Они уже начали подниматься на ноги, причем без посторонней помощи, сами.
   Но, это что касается внутренних повреждений лагеря. Снаружи все обстояло намного хуже. Вал, опоясывающий стену, оплыл и частично осыпался в ров, от которого теперь мало что осталось, максимум кого он сможет задержать так это гоблина и то ненадолго, тролли и вовсе даже по колено не провалятся. Из-за этого же кстати бревна частокола едва держатся, толкни посильнее и заходи свободно.
   Благо, что теперь подобраться к лагерю можно практически без опасения угодить в заготовленные нами ловушки. Землю вокруг на пару сотен метров с каждой стороны перепахало не менее основательно, если там что и уцелело, то не иначе как чудом. От старательно создававшегося в течение недели "минного поля", не осталось фактически ничего. Подходи и штурмуй откуда хочешь.
   Из моих людей в лагере сейчас полтора десятка паладинов, одиннадцать прелатов и сорок аколитов. Плюс десяток мечников для охраны артефакта-подавителя и двадцать в расчетах четырех аркобаллист, мэтра Ансельма вместе с его учениками я еще позавчера отослал на кораблях домой, не смотря на попытки старого инженера доказать свою полезность и нужность. Нафиг! Рисковать собой тут и без него есть кому. Бафы мои тоже здесь нужнее будут. Все остальные, под руководством сэра Мартина, вместе с неграми Гурона и Тимура обосновались на холме. По уровням мы все еще почти вдвое отстаем от сокланов, так что там, за счет лучшей защиты и сложности для атаки, позиция более удобная. К сожалению, без лагеря вся эта выгода превращается в одну большую ловушку, а отстоять его нам теперь будет ох как непросто.
   - Кочевники зашевелились, - прервавшись от раздачи указаний, сообщил Симон.
   Глянув в интерфейс я только скривился - громадная масса всадников до того стоявшая на левом (правом для нас) фланге и позади основного войска, стронулась с места. Заворачивая к юго-западу, полутора тысячная орда неспешно двинулась, судя по всему в обход лесного массива. Вряд ли всадники собираются продираться сквозь него, хоть и прореженный при строительстве, для них все равно остается неудобной преградой. Скорее всего, намереваются зайти с тыла к лагерю и холму, а значит нас ждет атака минимум с двух направлений. Еще и волки с ними зачем-то.
   Негры и занимавшие слева от них места орки, к которым уже присоединились беглецы от гуляй-города, оставались пока на своих местах. Кстати, судя по количеству зеленомордых, потрепали мы их вместе с Корготом основательно, здесь едва ли больше тысячи присутствует. Правда сдохла в основном мелочь, судя по всему, но нам и это в радость. Хотя тот факт, что они никуда пока не торопятся, не очень-то и обнадеживает, пять километров атакующие юниты преодолеют быстро. И в отсутствие ловушек, а также крепкой линии обороны со рвом и стенами, нанести им серьезный урон на подходе вряд ли получится. Слишком уж много здесь врагов. Добавить к ним шестнадцать троллей и восемь багамутов из которых минимум пара древних и картина приближающегося северного лиса, обретает завершенные очертания. А ведь на расстоянии дневного перехода еще плетется семерка боевых слонов с небольшим отрядом сопровождения. Не знаю, правда, будет ли толк от этих тварей в данной ситуации, но подкрепление врагу это все равно подкрепление... Впрочем, у нас тоже хватает больших и страшных дядек, так что еще поглядим кто кому в итоге голову открутит.
   - А вот теперь все будет по-взрослому и в полную силу, - хмыкнул Тиль.
   - И Армагеддона у тебя по-прежнему нет, да? - поинтересовался я у клан-лидера. Тот демонстративно развел руками, не отрываясь от интерфейса. - Не забудь дирижабли вызвать, когда всадники Тенгиза на место прибудут. Хоть накроем уродов бомбами.
   - Тимур, выдвигайся, - кивнув на мои слова, приказал Симон и, выждав пару секунд, видимо получив ответ кочевника, повернулся к орку. - Пока время есть, с ходу они сейчас атаковать не сунутся, так что нужно хотя бы частокол поправить, где успеем, я гремлинов дам, с тебя огры. Пусть работают, пока очередная дурость в голову не пришла от безделья. И укрепления внутри лагеря заново поставить, баррикады те же.
   - Если на подходе опять Землетрясением врежут, все равно рассыплются, - вздохнул Тиль, но спорить не стал, направившись к бродящим среди куч хлама и обломков оркам.
   - Попробую ров впереди почистить чуток, - кивнул я клан-лидеру. Сто метров расстояние не слишком большое, да и копать особо не придется, земля рыхлая, так что может и успею закончить до начала атаки. Остальные же стороны лагеря увы, останутся как есть сейчас.
   Вновь занявшись ставшим уже привычным за минувшие дни делом, я продолжал наблюдать за кочевниками. Судя по скорости, до места они доберутся за полчаса максимум, если конечно мы правильно определили их цель, что вероятно но не факт.
   В любом случае подловить Тимура у них уже не получится, дожидавшийся за пределами лагеря вместе с отрядом из пятисот кочевников и сотней волчьих всадников, он сейчас отступал по берегу реки. От него вообще требовалось действовать по обстоятельствам - ввести лучников в лагерь если атака пойдет с одной стороны, либо же отойти и ударить нападающим в спину в нужный момент. На самый крайний случай - уходить вместе с войском к замку Гурона, чтобы сохранить бойцов, а дальше как получится, отбиваться дальше, либо с игрой завязывать. С первым вариантом мы пролетели, к сожалению, а о последнем и вовсе думать не хочется. Пока живы, так что побарахтаемся еще.
   Может быть Тенгиз и решился двинуть своих всадников напрямую между лагерем и холмом, наплевав на пушки - скорострельностью пулеметов те не обладают и потери были бы допустимыми. Тем более что сами кочевники на ходу смогли бы вести обстрел по обеим нашим позициям, а полторы тысячи лучников это, как ни крути очень много, кого-нибудь да зацепили обязательно. Однако об отсутствии такой возможности у нападающих мы позаботились заранее.
   От обоих концов лагеря к холму протянулись широкие, утыканные по дну и подъему с нашей стороны кольями, рвы. Поскольку здесь никаких укреплений возводить не планировалось, а значит и оборонять их никто из наших воинов не будет, то препятствие выходило не самое надежное. С другой стороны, форсировать семиметровой ширины и трех в глубину, ров, когда тебе по флангам долбят два десятка пушек удовольствие тоже не из приятных. А потом еще и на штурм лезть и получать картечь с ядрами уже в спину... на общем совете подобный вариант был единогласно признан совершенно невероятным. Нет, мы бы с радостью - это ж сколько вражеских юнитов можно успеть выкосить, пока их начальство дуростью страдает, но вряд ли нам такой подарок преподнесут. Так что рвы дополнили ловушками, оставив на всякий случай широкий коридор напротив ворот в центре правой стены лагеря, до самого холма, если кому-либо придется эвакуироваться и на том частично успокоились.
   После Землетрясения, конечно, все было уже не настолько благостно, однако разрушения оказались куда меньше чем в лагере. И соваться сюда по-прежнему было слишком рискованно, в отличие от левой стороны, выходившей к реке. Вот где возникли настоящие проблемы.
   Рвы там точно так же имелись, как и ловушки, вот только досталось им гораздо сильнее и сколько-нибудь серьезным препятствием они уже не являлись. Тиль, криками и пинками гонявший огров, принуждая здоровяков к несвойственному для тех созидательному труду, пытался восстановить хотя бы часть стены. Вот только времени им не хватит точно, а учитывая что все помосты обвалились, то прикрыть эту сторону пушками мы больше не сможем.
   Между тем, волки как оказалось имели свою собственную цель и бежать вокруг холма вместе с кочевниками не собирались. Резко забрав в сторону, стая отделилась от продолживших двигаться дальше всадников и, рассыпавшись, с максимальной скоростью устремилась к лесу, явно рассчитывая укрыться от обстрела под деревьями. Шаманы, облизывавшиеся на недосягаемых кочевников, тратить подготовленные мощнейшие заклинания на мелочь не стали, а рядовой магией с такого расстояния шустрых тварей хрен зацепишь, так что тем удалось проскочить беспрепятственно.
   Впрочем, на счет волков особо переживать не стоило, их там едва ли сотня наберется, да к тому же без гоблинов все. С учетом того что нашими стараниями лесок превратился в одну сплошную засеку, напичканную самыми разнообразными ловушками, ползать по нему зверюгам предстояло долго. Если умудрятся не передохнуть по дороге, то некоторую угрозу для наших бойцов в первой линии укреплений они могут представлять, но скорее всего их собираются использовать для отвлечения внимания в нужный момент. Что, конечно, тоже радости не вызывает.
   Тем временем гремлины умудрились не только починить платформы для аркобаллист, но еще и поврежденную привели в относительно боеспособное состояние. За один выстрел из нее Рогир головой ручался, а вот дальше уже рулетка, впрочем даже так уже неплохо. Полутораметровое копье в брюхе здоровья никому не добавит, а у нас их сразу четыре в залпе, да еще пушки рядом установили, тоже четыре. Кстати именно их на платформы и установили, потому как для картечи желателен более широкий сектор обстрела. Мусор и обломки по возможности убрали, но все равно так надежнее будет чем с земли. Аркобаллисты же ворочать предстоит ограм, которых подобная перспектива ни фига не обрадовала, однако спорить с раздраженным Тилем здоровяки не стали.
   Закончить расчищать ров, как и предполагалось, я не успел. Бафы висевшие на бойцах постепенно заканчивались, так что пришлось заняться их обновлением. Мои, да плюс от священников благословения - эффект весьма чувствительный выходит, так что упускать такой бонус точно не стоит...
   Часовые закричали все и сразу, заставив меня вздрогнуть. Вскинув голову, только и успел увидеть возникшую из ниоткуда гигантскую стену песчаной бури. А через секунду она уже надвинулась, погребая лагерь под собой, и я мгновенно ослеп и оглох. Песок забился в горло, резал кожу и пытался выцарапать глаза, а в ушах стоял дикий, несмолкаемый рев, заглушающий все прочие звуки вокруг... всего лишь несколько секунд, а затем я почувствовал как слабеет ярость стихии.
   В целом, магическая защита лагеря справилась заблокировав наиболее неприятный эффект Самума - неспособность ориентироваться в пространстве. Рубиться с врагами на ощупь было бы крайне неприятно, хотя дождаться пока шаманы эту хрень выключат и обнаружить сразу все войско за стенами куда хуже. А вообще дела у нас хреновые совершенно, если внутри периметра лагеря еще сохраняется возможность видеть, то вот снаружи... А, кстати, что у нас снаружи творится-то?
   Интерфейс я открыл очень вовремя - пятерка наших птиц, крутившихся на большой высоте, с трудом отбивалась от наседавших, одиннадцати... нет, уже десяти... Зараза, четверо остались! Могущество!.. Продержитесь еще немного парни, а то ведь без наблюдателей нас оставят.
   Вид, открывшийся с высоты птичьего полета, не обрадовал совершенно. Вызванная шаманами песчаная буря капитально не дотягивала до устроенного Симоном бардака в цитадели демонов. Однако же полностью скрыть под собой лагерь и холм, а также метров по триста прилегающей территории с каждой стороны это ей не помешало. Тенгиз одним махом решил проблему безопасности своих войск на подходе к нашим позициям - стрелять из пушек и аркобаллист "в ту сторону" это ни разу не одно и то же, что долбить прицельно картечью и ядрами по наступающим. Шаманам и магам, не обладающим таким полезным интерфейсом также очень желательно своими глазами видеть цель... к тому же, учитывая мощность бури, большинство заклинаний внутри нее потеряют всю эффективность. Даже опробованный уже смерч тупо разорвет.
   Основное войско Тенгиза, между тем вовсю шевелилось, двигаясь в нашу сторону. Судя по направлению, целью своей они избрали именно лагерь... а, нет, сотен пять негров отделились от основной массы и шустро ринулись в сторону холма. Вряд ли собираются атаковать такими силами, скорее обозначат активность, отвлекая внимание и сковывая силы Гурона. Чтобы к нам на помощь меньше народу пришло. А там ведь еще и волки, да кочевники на подходе уже...
   Рядом выругался Симон, коротко но зато с такой экспрессией, что любой орк обзавидуется. Обернувшись, я успел увидеть как пытающегося взлететь с его руки орла подхватило ветром и утащило куда-то... кранты птицу, короче. А клан-лидер у нас, похоже остался без средств наблюдения за противником и, учитывая что он тут самый крутой маг, тоже очень хочется ругаться начать.
   - Твой жив? Давай рассказывай что происходит, - выцепив меня взглядом, приказал Симон. Выслушал короткий доклад и качнул головой, нахмурившись. - Продолжай отслеживать, как доберутся до границы бури, сразу мне сообщи. С кочевниками действуем по плану, Тимуру я сейчас маякну.
   Кивнув в ответ, я все же отошел к своим бойцам под навес, ветер хоть и ослаб но песком по глазам резал весьма неприятно. Да и путаться под ногами у лихорадочно носившихся по лагерю орков, разгоняемых командирами - мои паладины - и руганью Тиля по местам, было чревато. Големы с лязгом и грохотом выстраивались в ряды перед частоколом, их задачей будет принять на себя первый удар и как можно дольше сдерживать лезущего противника. Маги, священники и элементали оттянулись в центр лагеря, под прикрытие шестерки больших големов и титана, помимо своего любимого молота, прихватившего еще и несколько копий к аркобаллистам. На двух троллей и пару багамутов, в деле защиты нашей самоходной магической артиллерии, надежды было немного, скорее сами прибьют и в драку ломанутся. Еще три больших голема и по паре варварских здоровяков, обосновались на холме, на всякий случай.
   Кочевники, к этому моменту уже обогнувшие вытянувшийся почти на километр участок леса, разделились. От основной массы всадников, продолживших движение в сторону нашего лагеря, отделились два отряда. На взгляд трудно определить, но не меньше трех сотен бойцов в каждом. Вполне достаточно чтобы остановить и сковать боем войско Тимура, а то и совсем уничтожить, зажав в клещи и оттеснив к реке, лишая маневра. Ну и главные свои силы прикрыть от удара в спину, все-таки пространства между рекой и лесом не так уж и много, тесно здесь всадникам.
   Разумеется, в другой ситуации лезть в столь откровенную ловушку Тимур и не подумал бы. Однако у нас ситуация была именно такой - чем больше вражеских бойцов мы выбьем сейчас, тем меньше их будет штурмовать лагерь и холм, потом. Впрочем, победа в этом бою "любой ценой", нас также не устраивает, так что действовать нужно аккуратно и быстро, потому как расстояние в нашем плане играет ключевую роль.
   Отряд Тимура двинулся вперед еще когда орда кочевников только разделилась, а вместе с ним вперед поплыли и висящие в сотне метров над всадниками дирижабли. Постепенно ускоряясь, гигантские порождения гремлинского разума вырывались вперед, нацеливаясь тупыми носами на условно "верхний" отряд прикрытия.
   Не знаю, что там себе думал Тенгиз или другой игрок, командующий здесь, но одиннадцать дирижаблей его явно не пугали. Всадники растянулись широким полумесяцем, двинув лошадей медленным шагом навстречу накатывающему войску Тимура и приготовив луки к стрельбе. Второй отряд, забрав немного к берегу, сохранял плотное построение, явно нацелившись ударить нашему кочевнику в спину, как только он завязнет в битве с первым.
   - Сейчас! - приказал я в интерфейс, наблюдая как дирижабли, проплывая над кочевниками, высыпали на головы первым рядам бомбы. Хлестнувший на встречу поток стрел и даже с пару десятков огненных заклинаний, гиганты проигнорировали - наложенные на обшивку благословения защищали надежно.
   Все же нервы у кочевников оказались не железными, а может игрок ими командовавший не захотел лишних потерь - в последний момент всадники попытались выскочить из-под удара. Строй был не слишком плотный, так что в чем-то их маневр даже удался, к тому же дирижабли сбросили только половину бомб, хотя без трупов все равно не обошлось. Впрочем, главной своей цели этот налет достиг, помешав кочевникам нормально отстреляться и перестроиться перед столкновением. Накатывающаяся лавина всадников Тимура, врезалась в них подобно тарану и неудержимо поперла вперед, вырубая перед собой все живое.
   Пятерка Архангелов вырвалась из пыльных объятий бури в тот самый момент, когда второй отряд уже начал разгон, нацеливаясь в спину бойцам Тимура. Основное войско оказалось немного в стороне и помешать крылатым не могло никак, слишком быстро они неслись, чтобы успеть выстрелить и, тем более попасть... Четыре огромные фигуры вдруг скрылись внутри светящихся грязно-серым коконов, спустя мгновение исчезнувших. А вместе с ними исчез и один Архангел, самый слабый... Гребанное Изгнание, сработало все же!
   Крылатых потеря не остановила и отвлекаться на орущую и сыплющую вслед стрелами толпу кочевников они не стали. На огромной скорости четыре Архангела пронеслись над самой землей, почти касаясь ее крыльями, и врубились во фланг второму отряду. Сдержать такой удар кочевники не смогли бы, даже встреть его в лоб на полной скорости. Архангелы буквально разметали их вместе с лошадьми, убивая всех, до кого могли дотянуться мечом, рукой, крылом, вынудив круто забрать в сторону. Вот только оторваться от оказавшихся слишком уж проворными и быстрыми гигантов, всадникам не удалось. Отряд просто развалился на отдельные группы, пытающиеся удрать как можно дальше от крылатых - кто-то из игроков, похоже, верно оценил возможности кочевников в бою с ними и решил тянуть время. Что нам собственно и требовалось.
   Ловить Тимура было уже некому, кого не успели достать всадники, догрызли волки с гоблинами, несшиеся следом. Полностью истребить столь крупный отряд, конечно, не получилось, но после сшибки с нашими кочевниками с поля боя удирали уже только немногочисленные одиночки. Да и тех почти всех стрелами в спину посекли. Своих потеряли явно больше полусотни, да еще сколько-то гоблов с волками умудрились нарваться. Не лучший размен, конечно, но учитывая уровень противников, вышло даже меньше, чем ожидали. Не останавливаясь, войско оттянулось дальше в степь, заложив гигантскую дугу чтобы выйти к изначальной своей позиции.
   Архангелы тоже неслабо постарались, успев до исчезновения накрошить под сотню трупов. Вот, самое хреновое в их призыве то, что до врага еще добраться надо. Сорок две секунды, тупо на полет затраченных! Да еще Изгнание это...
   Дирижабли, бесполезно растратив по несколько стрел на каждый из бортовых стрелометов, убедились, что охота на удирающих одиночек занятие вовсе не для них и дружно повернули к основному войску. И, судя по начавшимся телодвижениям, там данному обстоятельству ни разу не обрадовались. Вот только деваться кочевникам из ловушки в которую сами себя умудрились загнать тупо некуда - с одной стороны река, с другой лес непроходимый, а между ними с бешеным воем крутится песчаная буря. Отменять ее нам на радость, Тенгиз видимо не решился, решившись видимо переждать налет дирижаблей.
   Вообще, понять испуг кочевников очень даже можно, именно в таких вот ситуациях эти летающие бандуры могут проявить себя по максимуму, доказывая, что стоят всех денег и усилий, в них вложенных. Причем основная угроза дирижаблей исходит вовсе не от бомб - которые мы, к слову, еще не все потратили, а от стрелометов. По два на борт, они хоть и уступают в мощности тем же аркобаллистам, но за счет высоты полета разница не так заметна. А метровой длины стрела, с тридцати сантиметровым наконечником, способна пробить насквозь даже одоспешенного бойца, порой и двоих сразу. И если с прицельной стрельбой имеются определенные недостатки, то с работой по толпе, все просто замечательно. Одиннадцать бортов, по паре стрелометов на каждом - двадцать два выстрела каждые сорок секунд. Вроде бы и немного на первый взгляд, но достаточно посчитать сколько трупов они успеют наделать хотя бы за пять минут и настроение сразу меняется.
   Шаманы у кочевников с собой имелись и они даже пытались чего-то там изобразить, вот только колдовать из седла неудобно, а объединять силы так и вовсе невозможно. Немногочисленные духи тоже оказались бесполезны - чтобы пробить наложенные с помощью Алтаря благословения, таких тварей нужно минимум на порядок больше. А от помощи враги сами себя отрезали стеной бури. Все наши попытки выловить всадников на марше оканчивались неудачно, дирижабли засекали издали и успевали подготовиться, а вот сейчас спешиваться колдуны не рискнули - свои же затопчут!..
   Неожиданный рывок швырнул меня наземь...
   Дзанг! Стрела отлетела от вскинутого сэром Алистером щита, вторая воткнулась аколиту в лицо, отбросив его назад. А через бойницы на помост проскользнули шесть ассасинов, мгновенно зарубивших ближайших гремлинов. Дзанг! Дзанг! Отбивший еще две стрелы, паладин рявкнул на замешкавшихся бойцов и рванул вперед в два прыжка добравшись до помоста. И тут же отскочил назад, потому что ему на голову посыпались завывающие от ужаса гремлины. Мечники, наконец, выдернули из-за спин арбалеты, расстреляв четверых ассасинов и заставив скрыться лучников, бивших через бойницы. Двое умудрившихся увернуться от выпущенных практически в упор болтов, ушли тем же путем что и явились, оставив на помосте с десяток изрубленных тел наших пушкарей.
   - Подавитель включи! Марк! - заорал я, безуспешно пытаясь вырваться из стальной хватки орденца, прижимавшего меня к земле. Осознание того, что сейчас произойдет, окатило разум волной всепоглощающего ужаса. Гибель оператора - отключает артефакт и если не успеть... - Включи!!!
   Он успел. Отшвырнув оказавшегося на дороге мечника, десятник рухнул на колени перед телом аколита, все еще прижимавшего артефакт к груди и вцепился в тот обеими руками...
   Чудовищный грохот перекрыл и вопли разбегавшихся коротышек и рев бури и все прочие звуки в лагере. С трудом вывернув шею, увидел, как в громадном облаке поднятой взрывом в воздух земли разлетаются обломки бревен частокола. Левый угол просто исчез, вместе с участками стены метров по тридцать в обе стороны, обнажив гигантскую дыру в периметре.
   Огненный Шторм... а, сука, подавитель! Неудачная попытка ударить на опережение, по невидимому еще врагу, все же оказала положительный эффект, сумев прочистить мои мозги от затопившей их паники.
   - Слезь с меня, - голос сорвался на злобное рычание и сэр Кристиан, похоже, решил больше не рисковать. Поднявшись, рыцарь вздернул меня на ноги и, окинув внимательным взглядом, отступил назад. Высказывать свое мнение о его действиях я не стал, не до того сейчас. - Рогир, тащи всех назад, к пушкам! Бегом!
   Мимо пронеслись полсотни воздушных элементалей - благоразумно обогнув зону действия подавителя, и нырнули в пролом, растворившись в бушующей за ним песчаной буре. Этим созданиям Самум не мешает совершенно, а значит кого-то ждет очень неприятный сюрприз - драться против врага вслепую, причем когда он тебя видит, удовольствие охренительное.
   Хорошо знакомый уже вой орков прорвался сквозь рев бури, здесь, совсем рядом! Закричал что-то Симон и сразу же бахнула пушка. Неясные силуэты, показавшиеся перед проломом, снесло градом картечи, но их тут же сменили новые. Орки попытались с ходу продавить строй големов, выдвинувшихся на встречу, но безуспешно.
   - К прелатам его! - кивнув на тело аколита, приказал я. Когда призовут Архангелов, может быть успеют его воскресить, если никого более ценного на тот момент не потребуется вернуть. Прости парень. - Ждем.
   Один из мечников, склонившись над телом, выдернул стрелу и, подняв его на руки, побежал к центру лагеря. Еще шестеро окружили так и стоявшего с артефактом в руках десятника, загораживая его щитами, а двое остались с арбалетами. Паладин тоже вернулся назад. Бросать пушки без защиты сейчас нельзя, они еще могут принести пользу, так что надо бы дополнительно бойцов подтянуть сюда. Только наверх они не влезут.
   Рогир, пригибаясь, словно под обстрелом, взлетел по лестнице на помост и, выдернул из подсумков две гранаты с оба его кулака размером каждая. Резко присев, стукнул их донцами о пол и без промедления отправил наружу, через бойницы. Еще пятеро из бежавших следом гремлинов повторили действия героя.
   Прозвучавшая череда громких хлопков коротышек, похоже несколько успокоила. Не отвлекаясь больше ни на что, они вцепились в крайнюю левую пушку и с руганью, но быстро ее развернули нацелив вдоль стены.
   - Пли! - заорал Рогир, на сей раз доверивший честь сделать выстрел кому-то из соплеменников. Грохнул выстрел и картечь унеслась куда-то в бурю, отозвавшись злобными и полными боли криками орков. Гремлин ощерился так, что стал похож на акулу. - Картечью, заряжай! Следующую!
   Гремлины из центра лагеря выдвинулись немного вперед, не высовываясь впрочем, из-за спин варваров, державших вторую линию обороны. По команде оглянувшегося на Симона старшего, коротышки вскинули свои гранатометы и, прицелившись, разрядили в сторону пролома. Один за другим, все пять десятков. Судя по воплям с той стороны, прилетело кому-то неслабо, а гремлины и не думали останавливаться, стреляя уже не залпами, а сразу как перезарядят.
   - Тиль, огров к пушкарям подгони, - выцепил я объявившегося, наконец, в поле зрения орка. Тот, сбитый с мысли уставился на меня непонимающе. - Как отстреляются, нужно будет пушки в центр лагеря оттащить сразу же.
   Варвар несколько секунд размышлял, потом кивнул и поспешил к своим, отдавать приказания. А я открыл карту. Орла уже убили, к сожалению, даже Могущество не спасло, так что нормальный обзор поля боя отсутствовал. Что там со стороны основного лагеря врагов творится и вовсе неизвестно. Однако кое-что все же удалось разглядеть, благо Тимур со своим отрядом мне подчинен и могу видеть через них.
   - Кочевники в атаку пошли, человек пятьсот их там, - торопливо приблизившись, я невежливо прервал клан-лидера, что-то растолковывавшего своим магам и пятерке огненных элементалей. Обернувшись, тот недоуменно нахмурился, но тут же врубился и с беспокойством оглянулся в дальний конец лагеря. - Надо элементалей подвинуть и големов больших, только к стене близко не приближаться, ее уже заминировали скорее всего. Воздушники еще есть?
   - С десяток наберется, остальные живы пока, заново не призвать, - раздраженно отозвался Симон, уставившись в свой интерфейс. Элементали, до того стоявшие безмолвными рядами, зашевелились. Первыми двинулись призванные, они на себя главный удар примут, сберегая более ценных и сильных - нанятых.
   Две платформы с пушками развернулись в сторону новой угрозы, остальные же остались по-прежнему отслеживать бой орков с големами, да изредка плеваться картечью и ядрами через головы роботов. Чего уж там пушкари могли видеть, я не догоняю совершенно, но вроде бы никого из железяк еще ни разу не зацепили.
   Я уже подходил к своим бойцам, так и караулившим десятника с артефактом, когда из круговерти песка по ту сторону стены вдруг вырвалась гигантская фигура. С бешеным ревом багамут прыгнул через ров и поскользнувшись на валу, протянул украшенные жуткими когтями лапы прямо сквозь бойницы, превратив в кровавое месиво чуть не десяток гремлинов сразу. Дико заоравший коротышка, единственный уцелевший из двух расчетов пушек, шарахнулся в сторону умудрившись еще и ткнуть палкой с раскаленным гвоздем в запальное отверстие. Грохнул выстрел и сноп картечи начисто оторвал чудовищу левую лапу.
   Багамут на мгновение словно поперхнулся собственным воем и отшатнулся назад. Но тут же заревел еще пронзительнее, врезав уцелевшей конечностью по стене. Тонкие бревна сруба не выдержали, разлетаясь во все стороны, а в получившуюся дыру уже лезла гигантская тварь, расшвыряв пушки и пытаясь дотянуться до вертлявого гремлина... Сэр Алистер, мгновенно оказавшийся на помосте, легко уклонился от когтистой лапы и, скользнув вперед вогнал меч в вытаращенный глаз багамута, по самую рукоять. Резко провернул, превращая мозги урода в фарш и, выдрав клинок могучим пинком в лоб отправил багамута наружу.
   - Стреляйте! - обернувшись к гремлинам, рявкнул паладин, для верности ткнув мечом в бойницу, за которой уже наметилось движение. Оставшиеся без руководства коротышки вышли из ступора и снова подскочили к пушкам, собираясь их наводить. - Просто стреляйте, они здесь уже!
   Две пушки грохнули разом, заливая помост и пространство за стеной вонючим дымом и даже в кого-то сумели попасть, судя по злобному вою. Но, недостаточно. Очередная гигантская фигура, вынырнув из дыма, с ревом обрушила занесенную над головой чудовищную дубину на частокол. Бревна выворотило из земли и помост, вместе с огромным куском стены просто обвалился, похоронив под собой и гремлинов и пушки и огров, кинувшихся им на помощь. Сэр Алистер успел отпрыгнуть назад и, перекатившись по земле, вновь оказался на ногах.
   Не дотянувшийся до него тролль врезал дубиной по груде обломков перед собой, размазав заворочавшегося огра... И тут же заорал от боли - в правой глазнице торчала ушедшая в череп едва не по рукоять, франциска брошенная паладином. Замотав башкой, тролль попытался выдрать топор, не смог и, взбесившись окончательно, с диким ревом швырнул дубину в обидчика. Сэр Алистер, припав к самой земле уклонился от чудовищного снаряда и тут же метнул вторую франциску, выбив полезшему вперед уроду оставшийся глаз.
   - Отходим! - добить тролля паладин не успел, рядом объявился багамут, а между ними и по спине первого уже лезли изо рва вопящие орки. - Марк, на пять секунд отключи подавитель!.. Ложись!
   Огненный Шторм накрыл место прорыва когда мы уже укрылись за небольшой баррикадой метрах в двадцати от навеса... И почти сразу грохнул чудовищный взрыв - несколько бочонков с порохом и заряженные, но не успевшие выстрелить пушки легко детонировали в магическом пламени.
   Ударная волна расшвыряла баррикаду, но нам досталось не так сильно, даже раненых не оказалось, разве что оглохли все, но жить можно. С трудом поднявшись на ноги, я оценил результаты своего эксперимента и, ожидаемо, ни хрена в сплошном дыму не увидел. Но, по крайней мере орки больше не лезли... здесь. Левее же частокол разлетелся под ударами сразу нескольких гигантов, ломанувшихся вперед. Один мгновенно получил в грудь копье из аркобаллисты и повалился обратно в ров, зато трое других благополучно вылезли наверх, расшвыряв големов, рубившихся с орками. И врезались в огров, вместе с паладинами выдвинувшихся затыкать прорыв.
   - Призыв! Титан - вперед! Анафему на больших вешайте, после Архангелов! - заорал я в интерфейс, не слыша собственного голоса. - Марк, не включай подавитель.
   Еще с десяток шагов и его зона действия накроет магов, долбящих массовыми заклинаниями по оркам, так что не стоит им мешать. Да и мне тоже есть чем заняться, половина резерва еще осталась и с десяток флаконов зелья в подсумке, вот дождусь отката и шарахну чем-нибудь. И вообще, надо у десятника подавитель забрать, в бою от него куда как больше проку будет, чем от меня... Сквозь забившую уши "вату", прорвался очередной грохот, разогнавший сумбурные мысли. Быстро глянув на карту увидел разлетающуюся обломками стену в дальнем конце лагеря и бьющих в пролом потоками огня и еще не пойми чего, элементалей.
   Дядя Степа, в несколько гигантских прыжков ворвавшись в устроенную троллями бойню, увернулся от удара чудовищной дубины и вогнал копье аркобаллисты в живот ближайшему уроду. Перехватив согнувшегося пополам гиганта за руку, титан дернул его на себя и вбок, крутанулся на месте и шарахнул молотом в подставленный затылок, разнеся череп вдребезги. Дохлое уже тело еще пробежало по инерции несколько шагов и влепилось в чужих огров, завалив сразу нескольких.
   Отбив молотом дубину второго, Дядя Степа скользнул в сторону... и вывалившийся из дыма окровавленный, ободранный чуть не до костей багамут с диким воем врезался в него, сбив с ног. Заслонившись локтем от разинутой клыкастой пасти, титан ударил его молнией в грудь, пробив содрогнувшееся тело насквозь. В затылок трупа врезалась дубина, превращая его в месиво. Тролль бешено заорал и, уцепив дохлого багамута за плечо, рывком сдернул его в сторону, одновременно замахиваясь еще раз. Дядя Степа, получив свободу, перекатился в сторону, но полностью уйти из-под удара не успел, дубина врезалась ему в плечо, снова бросив на землю.
   - Титана лечите! - крикнул я, понимая что мы не успеваем. Арбалетные болты втыкались в башку тролля, но тот их словно и не замечал даже, как и бессильно погасшее сияние Анафемы - чудовищная живучесть и сопротивление магии.
   Шесть Архангелов, промелькнув белоснежным вихрем, через половину лагеря, успели. Сразу два меча пылающих призрачным огнем врубились в тело слишком увлекшегося добиванием титана выродка. Обезглавленный труп отлетел под ноги торопившихся добраться до новых противников сородичей тролля. А крылатых накрыли уже знакомые грязно-серые коконы... убравшие сразу двоих! Ненавижу, гребанное Изгнание, твари!
   В окружающем мире что-то словно бы сдвинулось, изменилось. А в следующую секунду до меня дошло - буря прекратилась. Ветер стихал, не в силах больше удерживать в воздухе тонны песка, небо прояснялось открывая возможность видеть... Прущих неудержимой лавиной варваров, уже продавивших оборону големов и сцепившихся с нашими орками. И семерку гигантских тварей, доламывающих остатки частокола и уже преодолевших ров.
   Резкий рывок за плечи развернул меня в сторону холма, и слова приказа готового сорваться с губ просто застряли в горле. Буря не исчезла окончательно, все еще накрывая вторую нашу "крепость". И всего лишь в полусотне метров от нас маячат полтора десятка троллей с багамутами и гребанные сотни негров уже устремившиеся вперед через полузасыпанный ров!
   - Перестроиться, стрелки назад, огонь по неграм! - сэр Алистер понял что сейчас будет раньше всех - между начавшей разбег смертью и занятыми боем магами, на каждом из которых висит призванный элементаль, встать сможем только мы. И если колдунов сомнут, следующий удар придется в бок нашим варварам. Пара троллей и багамутов с четверкой больших големов просто не успеют за оставшиеся нам секунды.
   - Призыв! Сюда всех, немедленно! - прорычал я в интерфейс, словно в замедленной съемке наблюдая, как огромный тролль, замахиваясь дубиной прет прямо сквозь частокол, продавливая его толстым брюхом. - Алистер, Крис - ножом его!
   Сфера Удушения. Тролль, мгновенно ослепший чудь дубину не выронил, бесполезно врезав ею прямо перед собой и, споткнувшись, посунулся вперед пытаясь устоять. Рыцарь с паладином проскользнули вперед, увернувшись от раскинутых в стороны рук и синхронно рубанули урода по ногам. Орденец выдернул из ножен жреческий нож и всадил его в рану, отскочив назад - тролль, среагировав на боль завыл и попытался отоварить его дубиной.
   - Стрелки, по троллю! - рявкнул паладин, сместившись гиганту за спину и... не знаю, что он там сделал, но урод заорал так что оглохнуть можно. И повалился на землю, словив башкой пять десятков арбалетных болтов и копье из стреломета голема в грудь.
   Остановить ринувшихся в атаку негров, рыцарь с паладином уже не смогли бы при всем желании. Закрывшиеся большими овальными щитами уроды просто снесли остатки частокола, врезавшись с разгона в наш строй. Будь здесь обычные священники, их стоптали бы за секунду, но бывшие латники, оруженосцы и рыцари драться умели ничуть не хуже. Но удар все равно оказался страшен.
   - Бар-рр-а! - копье негра, смяв горжет стоявшего передо мной аколита, скользнуло вперед, едва не пробив мне голову. Пленка Защиты мигнула и исчезла, отбросив чужое оружие назад. Вскинув арбалет, еще успел разрядить его прямо в перекошенную харю замешкавшегося урода... а в следующую секунду отряды столкнулись.
   Меня отшвырнуло назад, сверху навалился то ли мертвый, то ли вырубившийся аколит. Вокруг орали, выли от ярости и боли, звенело оружие. С трудом спихнув неподвижное тело, попытался выбраться из-под ног дерущихся и сразу же получил удар в живот, выбивший воздух из легких. Выдрав из ножен штык, всадил его в голень негру и врезал кулаком по колену, заставив ублюдка потерять равновесие. Сверху обрушился целый водопад крови вместе с черномазой башкой, а в мое плечо вцепилась чья-то рука, мощным рывком выдрав из-под заваливающегося трупа.
   Выплюнув забившую горло кровь, я разлепил глаза и увидел перед собой яростно ощерившегося орденца... Сзади! Божественная Защита! Вцепившись в рыцаря, толкнул его в сторону и... Разогнанный ветром песок наждаком продрал по всему телу, царапая зажмурившиеся глаза. Пошатнулся, но чьи-то руки аккуратно придержали за плечи, не давая упасть.
   Задавив рвавшиеся на язык ругательства, огляделся вокруг, одновременно вызывая интерфейс. Звон стали и крики, в первое мгновение казавшиеся эхом уцепившимся за мозги и в смерти, никуда не делись - на холме вовсю шла резня, причем гораздо ближе к вершине чем мне бы того хотелось. Короткий взгляд на карту, в оставленное сражение, принес некоторое облегчение, наших не смяли и, судя по подтянувшимся ограм, паладинам и нескольким элементалям, как минимум прямо сейчас задавить не смогут. Значит можно разобраться с тем, какого хрена происходит на холме!
   Удержавший меня от падения аколит сунул в руки запасной подсумок с зельями и указал на валявшиеся на земле кожаные доспехи с оружием.
   - Рассказывай! - приказал, выдрав из сумки флакон. Осточертевшее уже за минувшую неделю своим вкусом, зелье мгновенно восстановило почти обнуленный резерв маны. Дожидаться отката после смерти не нужно, что весьма кстати - Могущество на себя, а дальше бафы на негров, сцепившихся с варварами и степняками, лезущими на холм сразу с двух направлений.
   Пока натягивал броню и кастовал через интерфейс бафы, по мере отката, аколит коротко обрисовал ситуацию. Тенгиз нас переиграл, частично - пока в лагере шел бой, часть шаманов не занятая поддержанием Самума, повторно использовала Землетрясение, уже по укреплениям на холме. Разрушения оказались не менее капитальными чем внизу, однако без гигантов, которые все поперли на лагерь, с ходу смять оборону негров не удалось. Враги сумели подняться на две трети, но там и завязли в данный момент больше занятые тем чтобы не дать нашим подкреплениям добраться до лагеря. Архангелов, впрочем, удержать было нереально, так что конкретно сейчас еще надо разобраться кто и кого сдерживает, резня там внизу с каждой секундой набирает обороты. Теперь остается только ждать, чья возьмет.
  
   Через полчаса, Тенгиз отвел своих воинов и предложил переговоры.
   В лагере на тот момент оставалось чуть более двухсот бойцов - остатки орков с паладинами, титаном и уцелевшими священниками, а также сумевшие пробиться к ним кочевники Тимура. Сам он, как и все остальные наши игроки, прочно обосновались на холме, где и были точки возрождения. С воинами тут дело обстояло получше, чуть более четырех сотен, однако почти половина из них - мои люди, сильно уступающие врагу по уровням. Даже притом, что суммарно у Тенгиза все еще оставалось примерно вдвое больше народу, додавить хотя бы одно из укреплений он уже не мог. Попытка сосредоточить силы на одном участке немедленно закончилась нашей атакой в спину отступающим. Впрочем, сбросить осаду собственными силами мы тоже не способны, а затягивать все это дальше, теряя оставшихся бойцов, желания ни у кого не возникло. Так что на предложение согласились. Вообще, очередная демонстрация ублюдочности системы уровней в этой игре - несколько тысяч прокачанных, старательно обучаемых бойцов всего за пару часов превратились в кучи трупов. Чтобы вырастить смену для них теперь не один месяц уйдет, не говоря уже о затраченных усилиях и ресурсах. Два уровня выжившим, за такую вот мясорубку, это даже не издевательство, а... зла не хватает!
   Сил на долгие споры ни у кого уже не было. Тенгизу через пятнадцать-двадцать часов подойдет подкрепление, со слонами и, теоретически, справиться тогда с нами он сможет. Правда тех, кто после этого боя выживет, окажется недостаточно чтобы справиться уже с нашими подкреплениями - в замках кочевников и Тиля хоть и немного бойцов осталось, но устроить врагам веселую жизнь, хватит. Сколько будет вся эта хрень тянуться, даже предположить невозможно. Так что сговорились в итоге - Тенгиз забирает имущество со своих трупов и проваливает. Как правило игроки входящие в союзы с другими, ставят клейма на свои вещи, чтобы потом можно было разобраться где чье.
   Ну, а мы... как там у классика:
   "Тогда считать мы стали раны, товарищей считать".
  
   Глава 12
   - Прибыли, - буркнул появившийся из кабины Гронак, отпирая люк гондолы.
   - И ты даже не представляешь, насколько я рад этому обстоятельству, - отозвался я. Выбравшись наружу, с удовольствием потянулся и глубоко вдохнул полной грудью. - Но с твоей командой летать мне очень понравилось, честно. Надо будет как-нибудь снова вас у Симона выпросить.
   Гремлин раздраженно скривился, в ответ на мои слова - работать извозчиком у человека ему совершенно не нравилось, чего он даже и не пытался скрывать. И ведь прекрасно понимает, что я над ним прикалываюсь, а все равно не может удержаться.
   - Спасибо за помощь, передавай там привет всем, - договаривал я уже в пустоту, люк гондолы захлопнулся, едва только орденец выбрался наружу следом за мной. Ну и ладно, все равно еще увидимся, надеюсь. - Пойдемте сэр Кристиан.
   Высадили нас на окраине города, могли бы и прямо перед замком, но я настоял - хочется пройтись по улицам, на людей поглядеть, окунуться в атмосферу спокойной жизни, перед грядущим - неизбежно - решением накопившихся проблем. Ну и подданным свою монаршую особу продемонстрировать в кои то веки, пока не забыли вовсе как выгляжу. А искренняя радость на лицах людей мое самолюбие вовсе даже и не тешит, конечно же. Утро, свежий воздух, на небе ни облачка. Красота.
   - Здравствуйте, мэтр Клаас, - поприветствовал я управляющего, вышедшего встречать блудного своего монарха аж к самым воротам замка. - Ну, рассказывайте, что у нас плохого?
   - Доброе утро сир. За исключением некоторых вопросов, требующих вашего личного решения, дела обстоят удовлетворительно, - вежливо поклонился мэтр, как и обычно пропустивший сарказм мимо ушей. Вот только и привычной бесстрастности на лице управляющего не наблюдается. - Ваше Величество, должен предупредить - к вам прибыли гости.
   - Гости? Кто? - не врубился я. Тиль что ли заявился раньше времени...
   - Церковники из Империи Грифона.
   Я резко остановился и повернулся к мэтру, замершему в паре шагов от меня. Испуганным тот не выглядел, но вот беспокойство определенно прослеживается. Впрочем, то же самое могу сейчас и о себе сказать, такие "гости" кого угодно из колеи выбить могут. Хорошее настроение как-то очень быстро начало исчезать.
   - Давно они здесь? - помолчав, уточнил я. Вопросов в голове роился целый миллион, и выцепить наиболее осмысленный удалось не с первой попытки. - И, кто именно - состав, численность... И как вообще добраться сумели?
   - Восьмой день. Двенадцать человек - четыре прелата и пара бойцов охраны с каждым. Появились все сразу, телепортом, на том же месте где и вы при возвращении из империи, - по порядку ответил мэтр Клаас, не сводя с меня внимательного взгляда. Репрессий что ли опасается?
   - Восьмой? - я невольно огляделся вокруг, отмечая расположение воинов в замковом дворе. - А почему вы сообщаете мне эти новости только сейчас?
   - Ваше Величество, я попытался известить вас об этом сразу же, как узнал сам, - мэтр хоть и побледнел слегка, но это скорее от гнева, очень уж решительное у него лицо сейчас. - Однако вы приказали мне не отвлекать вас от подготовки к сражению и не вызывать впредь, до особого распоряжения. Какового до сих пор так и не поступило, даже о вашем возвращении никто не был поставлен в известность.
   Я выставил перед собой открытые ладони, останавливая управляющего.
   - Приношу вам свои извинения, мэтр Клаас. Запамятовал, - действительно было такое, утром как раз незадолго перед началом битвы. Вот и гадай теперь, хорошо что оно так вышло или все же стоило тогда выяснить чего от меня мэтр хотел. Сосредоточиться на предстоящем бое после таких известий было бы весьма непросто.
   Мэтр Клаас степенно поклонился в ответ, принимая извинения. Нехорошо получилось, но надеюсь обиды на меня он не затаит, слишком ценю я этого человека. Ну и мне наука впредь внимательней к своим людям быть и не доводить до подобного.
   - Чем они занимались все это время? - вернулся я к главной теме. Не подчиненные мне церковники, со своими непонятными планами и целями, свободно разгуливающие по моему владению - есть от чего в паранойю удариться.
   - Сначала выразили желание посетить все населенные пункты в ваших владениях. Однако сэр Константин, руководствуясь вашим же приказом отданным по возвращении из империи, запретил им свободное перемещение за пределами города, - спокойно ответил мэтр. - Насколько мне известно, проповедовать либо как-то еще влиять на горожан, они не пытались. Большую часть времени проводили в Храме, наверное и сейчас в нем находятся, точно не могу утверждать, наблюдение за ними ведут подчиненные сэра Константина и докладывают непосредственно ему.
   - А где он сам, кстати? - сообразил я, наконец, что исполняющий обязанности коннетабля паладин отчего-то не вышел меня встречать.
   - Сэр Константин два часа назад отбыл в лагерь союзников. Там возник конфликт между орками и нашими людьми, выделенными для охраны пещеры, - подал голос, до этого молча стоявший рядом, сэр Алан, рыцарь являющийся заместителем коннетабля. - Возвратиться он планировал часам к четырем дня.
   - Понятно, - я тряхнул головой, отгоняя мрачные мысли. - В таком случае, мэтр Клаас собирайте совет через... час, скажем, в моем кабинете. Сэр Алан, раз уж ваш начальник отсутствует, вам за него и отдуваться. И церковникам пока что не сообщайте о моем возвращении, с ними я разберусь позже.
   Прежде чем связываться с этими мутными личностями, хочу разобраться с тем что в моих владениях творится. От простого к сложному, так сказать. Раз уж обстоятельного разговора по душам избежать все равно не получится, так хотя бы морально к нему подготовиться нужно.
   Добравшись до своего этажа, наконец-то спровадил сэра Кристиана инспектировать его подчиненных и остался в одиночестве. Нет, я весьма ценю и уважаю рыцаря - если бы не его бзик на тему субординации, давно бы уже стали друзьями. Впрочем, надежда есть, все-таки мое "тлетворное" влияние бесследно не проходит. Но речь не о том! Очень уж утомительным бывает этот параноик, особенно когда не успевает меня в очередной раз уберечь от смерти. Так что ну его нафиг сейчас, отдохнуть хочу.
   В оружейной комнате, стянул с себя доспехи и, развесив их на стойке, критически осмотрел. Ну, что тут можно сказать - выглядела броня совершенно непрезентабельно. Измятый чуть ли не в хлам шлем мы кое-как сумели выправить молотками еще в лагере, но таскать его после этого на голове было очень неудобно. Нагруднику тоже досталось неслабо, сплошные вмятины, сколы и царапины изуродовали когда-то красивый доспех. В той толчее, когда меня отправили на возрождение, по нему неслабо так потоптались, и если кровь впоследствии удалось оттереть, то вот повреждения без помощи специалистов исправить было не по силам. Надо будет мастера Корина озадачить ремонтом.
   Тяжелое вышло сражение и очень большой крови стоило всем участникам. Не знаю что там в клане у Тенгиза сейчас происходит, но лично я на месте игроков поставил бы под сомнение его лидерские качества, после таких-то потерь. Жаль, в чужую голову не залезешь, а пообщаться с противниками напрямую или хотя бы через сеть возможности у меня нет. Симон, правда, что-то на эту тему предпринять собирается, так что ему и карты в руки, может сговорится о длительном мире. В идеале, конечно, лучше бы они там между собой передрались все и из игры свалили в результате, но это уже вряд ли.
   Мне лично, за эту дебильную войну перепало только четыре уровня - два за битву и еще пара на следующий день, через Отложенный Опыт. Толку с них считай что и вовсе нет - я за последующие дни, облетев на дирижабле все имевшиеся у сокланов бонусы, куда как больше получить смог. И без всякой необходимости расплачиваться за них жизнями своих людей!
  
   Уровень: 41
   Раса: Человек Класс: Паладин Классовое умение: Крестоносец Должность: Командор Ордена Меча
   Сила: 38 (39)
   Ловкость: 32
   Выносливость: 35
   Сила Магии: 30
   Устойчивость к откату: 26
   Ментальная выносливость: 28 (31)
   Умения: Атака 10, Защита 8, Лидерство 7, Дипломатия 3, Логистика 4, Мастер Белой Магии 10, Удача 4, Боевое Братство, Боевой Клич 4, Зельевар 6, Мастер Магии Земли 6, Мастер Магии Воздуха 2, Мастер Магии Огня 2, Отложенный Опыт 2, Стрельба 3, Восстановление Маны 1, Аура Подавления, Мститель, Аура Силы, Иммунитет к Проклятиям, Святое оружие, Божественная защита, Святые Доспехи, Очищение, Пламя Души.
   Знания: Раса Человек, Белая Магия 9, Оружейник, Казначей, Магия Материи 1, Наставник Паладинов, Военачальник 2.
  
   Больше всего бонусов досталось от Симона, он реально игру начал на максимальной сложности, в результате чего количество всевозможных ништяков там просто зашкаливает. И многие я не смог получить из-за ограничений расы, мировоззрения или отсутствия нужных Книг Знаний. Плюсы там интересные, поэтому стоит озаботиться их приобретением.
   Так, надо бы кое-что проверить. Я подошел к установленному в углу комнаты громоздкому металлическому сейфу. Мастер Корин, вместе со своими родичами сотворивший по моему заказу это чудо, уверял что взломать его не сможет даже титан. А любой вор с ума сойдет пытаясь вскрыть замки без существующих в единственном экземпляре для каждого, ключей. Не знаю, насколько все это соответствует действительности, но выглядит сейф внушительно - здоровенная, прямоугольная глыба из гномьей стали, покрытая рунами. За неимением возможности, полностью магические замки отсутствовали, зато механических имелось сразу три. Изготовили его в мое отсутствие и установили тогда же, а ключи мэтр Клаас все это время держал при себе.
   Отперев дверцу, первым делом спрятал внутрь оба посоха, одолженные сокланам на время войны и благополучно вернувшиеся со мной обратно. Пространства внутри хватало с избытком, в крайнем же случае гномы смогут его без особых проблем переделать, разве что расширить уже не удастся. Ну, да мне пока и такого хватит.
   Шкатулка с Эссенцией стоит на верхней полке, я решил хранить ее здесь, а не в сокровищнице. Разницы особой нет, все равно и мои покои и хранилище защищены одинаково надежно, а с недавних пор еще и на всех дверях этого этажа установлены замки производства гномов. Тоже хрен взломаешь без ключа.
   Открыв шкатулку, полюбовался на бесцветное нечто, заполнявшее ее и, не без сожаления, закрыл. Интересно, сколько времени пройдет, прежде чем я использую Эссенцию по назначению? Хотелось бы, конечно, поскорее но не исключено что мне ее вообще придется продать или выменять на что-нибудь полезное. Собственную свободу например... Ну их на хрен эти мысли дурные.
   Решительно закрыв сейф, я отправился приводить себя в порядок после дороги.
  
   До кабинета своего добрался минут через сорок только - сытый, умытый и практически довольный жизнью. Расслабился, короче, за что немедленно и был наказан этой самой жизнью, грубо вернувшей меня к реальности. Ибо нефиг отвлекаться!
   - Сир, к вам посетители, - после короткого стука в дверь, на пороге кабинета объявился Эрик, один из трех десятников командовавших моими телохранителями. - Прикажете впустить?
   - Ну, впускай, - оценив напряженность в голосе десятника, отозвался я после паузы. Догадываюсь, что это за посетители такие объявились без приглашения.
   Как оказалось, не ошибся. Мимо посторонившегося Эрика в кабинет неторопливо прошли четыре прелата. На вид каждому не меньше сорока лет, под просторными одеяниями не очень заметно, но плечи у всех широкие, да и ростом их Светлый не обидел. Сдается мне, что в прошлом, возможно и не слишком давнем, эти четверо таскали на себе гору железа и назывались рыцарями. А может и сейчас, периодически облачаются в броню ради исполнения воли своих начальников. И, если вспомнить недоброй памяти отца Фернандо, то неизвестно кто хуже - ни разу не воевавшие лично интриганы или такие вот специалисты по решению самых разных задач. Я с двумя-то помнится, в Броунвике сладить не сумел, а тут сразу четверо приперлись!
   - Доброе утро, милорд, - остановившись в нескольких шагах от стола, они синхронно склонили головы в вежливом поклоне. При этом трое отстали на полшага, выдвинув тем самым вперед старшего. - Позвольте представиться - я Бернар Оллонэ, назначенный главой миссии в ваших владениях. Мои спутники - отец Лерой Дарни, отец Себастьян Родер и отец Фернан Дэнаур.
   Ни на лицах, ни в голосе нет и малейшего следа высокомерия или снисходительности. Однако сомневаюсь, что меня тут почитают за равного. Иначе не стали бы напрашиваться на разговор, не дождавшись приглашения. Хорошо еще в порядок себя привести успел... что вызывает дополнительные вопросы - это они так вовремя подгадали или все случайно вышло? И если первый вариант, то от кого узнали, чем я занимаюсь? Могли церковники за прошедшие восемь дней успеть завербовать кого-нибудь из моих людей? Хрен его знает, однако без внимания этот вопрос оставлять нельзя, а значит пора обзаводиться собственной контрразведкой. Где бы еще специалистов с нужной квалификацией для такого дела раздобыть...
   - Присаживайтесь, господа, - кивнул я им всем сразу. И, дождавшись, когда устроятся, вежливо улыбнулся. - Итак, я вас слушаю.
   - В первую очередь, милорд, разрешите вас поздравить с одержанной победой, - произнес отец Бернар не спуская с меня внимательного взгляда. - К сожалению о возникшем конфликте мы узнали слишком поздно, поэтому Церковь не смогла предоставить вам и вашим союзникам необходимую поддержку. Надеюсь вы не держите обиды за это, невольное, нарушение заключенного между нами соглашения.
   - Спасибо за теплые слова, - кивнул я, с трудом преодолев желание скривиться - еще разговор даже не начался, а уже давить пытаются. - И, разумеется, ни о какой обиде и речи быть не может, тем более что в соглашении пункт об обязательной военной поддержке, насколько я помню, отсутствует.
   - Я рад, что между нами нет никаких разногласий, - улыбнулся прелат, без всякого намека на двусмысленность. Открыто и прямо. Я вот так не умею, к сожалению своим лицом управлять. - Тогда, надеюсь, вы разрешите то небольшое недоразумение, которое возникло в связи с отданным вами своим подчиненным приказом. О запрете для нас покидать пределы города... И хотелось бы услышать, чем он был вызван, чтобы впредь подобных ситуаций не возникало.
   Я оглядел сидящих передо мной прелатов. Спокойные, даже в чем-то участливые выражения на лицах. А глаза смотрят внимательно, выжидающе. Это они так поиздеваться решили или проверить, вдруг и в самом деле отчитываться начну?...
   - Действительно, ситуация двусмысленная получилась, - я откинулся на спинку кресла, глядя прелату в глаза. Как-то уж слишком быстро наш разговор от извинений к требованиям скатился. А может они просто хотят посмотреть на мою реакцию. - Хотя ваше появление для меня также стало сюрпризом, и отнюдь не приятным. Ведь условия пребывания здесь представителей Церкви так и не были оговорены. А разрешать свободное перемещение по моей земле лицам с неизвестным статусом и полномочиями было бы просто глупо.
   - Вы считаете нас врагами? - изобразил удивление прелат.
   - Бросьте отец Бернар, вы прекрасно меня поняли, - раздраженно отозвался я. Все-таки заставили оправдываться. - Церковь весьма могущественная организация, с большими возможностями и не меньшими амбициями. В связи с чем нередко появляется соблазн решать проблемы наиболее простым и быстрым способом. Уже сам факт того, как именно вы попали в мои владения, говорит о многом. Или будете утверждать, что я неверно все понял?
   Действительно о многом говорит - формально наше соглашение с отцом Варфоломеем не нарушено. Однако получение церковниками координат моего владения, учитывая что законным путем выбить их из гильдии невозможно, наглядно показывает их готовность действовать напролом, не считаясь с моими интересами.
   - Церковь действительно могущественная организация, - медленно, словно бы задумчиво, произнес отец Бернар, не сводя с меня пристального взгляда.
   Я молчал ожидая продолжения. Интересно, двенадцать человек уровня сто плюс - а они вряд ли меньше - смогут захватить мой замок? Не долбясь в стены с засевшими на них воинами, а изнутри. И есть ли среди этих четверых герои?.. Соблазн рассказать им о грифонах очень велик. Не факт правда что церковники уже не в курсе или хотя бы не догадываются о проявленном сильнейшим орденом к моей персоне интересе. Может именно раскрытия этой информации и добиваются, нагнетая обстановку? Нет, лучше не торопиться пока.
   - Вы несколько преувеличиваете, милорд, - не дождавшись от меня реакции, продолжил отец Бернар. - Однако должен признать, как вы и сказали ситуация действительно получилась двусмысленная, в том числе и из-за наших действий. У вас есть мысли как нам уладить это недоразумение?
   - Как минимум, обсудить условия вашего пребывания в моих владениях, - ответил я оглядев равнодушные лица прелатов. Ощущение, что со мной играют, только усиливалось, - Но, в первую очередь хотелось бы выяснить границы ваших полномочий.
   - Мы имеем право принимать собственное решение по ряду вопросов, - сделав ударение на первом слове, ответил прелат. Интересное уточнение, но обдумать его можно и потом. - В частности - запрос о военной поддержке к храмовым орденам, в случае возникновения проблем с вашими союзниками, полностью отдан на наше усмотрение.
   Про меня лично ни слова не сказано, но отчего-то не приходится сомневаться, что тоже не забыли. Надо на точке телепорта холм насыпать, чтобы заблокировать ее... впрочем, за восемь дней эти шустрики уже весь город облазили, так что бесполезно. И свитки портала в империю у них наверняка имеются.
   - Вы сказали, "в частности", - повторил я, стараясь не показывать, что невысказанная угроза достигла цели. Вряд ли сумею обмануть, но позориться все равно не хочется. - А что по поводу остальных?
   - Позвольте мне умолчать об этом, - предельно вежливо, но твердо произнес отец Бернар. - Данные вопросы касаются исключительно дел Церкви и входящих в ее состав Орденов... Если, конечно, вы не передумали на счет вступления в оные. В таком случае я просто обязан буду ответить на ваши вопросы.
   - Благодарю за предложение, но я уже состою в Ордене Меча, и покидать его не собираюсь, - чтобы твое начальство сразу же стало и моим, нет уж спасибо. А отвечать он все-таки отказался и это весьма напрягает.
   - Не стоит торопиться с отказом, милорд, подумайте, - неожиданно встрял в разговор отец Фернан. - Насколько нам известно, у вашего ордена возникли некоторые... сложности с Императорским Орденом Грифона. Кто знает, чем это противостояние может окончиться лично для вас?
   - Тему взаимоотношений мечников и грифонов, вам лучше обсуждать с моим магистром, - сухо ответил я прелату. Ухватив за хвост промелькнувшую мысль, отодвинул ее в сторону - интересная идея. - Если вам больше нечего добавить, предлагаю вернуться к обсуждению предыдущего вопроса.
   Отрицательно покачав головой, отец Фернан откинулся на спинку стула. Судя по тяжелому взгляду, добавить ему таки было чего, но похоже решил не спорить с распоясавшимся Лордом. Остальные тоже промолчали, только отец Бернар поощрительно кивнул в ответ на мои слова.
   - Я поставил союзников в известность о заключенном с отцом Варфоломеем, от лица Церкви, соглашении, - тяжелый разговор был, неприятный. Наверное, только по-прежнему остающаяся угроза со стороны Тенгиза и удерживала сокланов от ругани. Какому игроку приятно будет, если НПС его начнут к чему-либо принуждать. - В целом возражений у них нет, однако прежде чем допускать кого-либо на свою территорию, хотят встретиться лично. И уже по итогам обсуждать условия.
   - Вот как, - задумчиво, с едва уловимой усмешкой протянул отец Бернар, покосившись на остальных прелатов. - И когда мы можем рассчитывать на встречу с вашими друзьями?
   - Значит, вы согласны на переговоры? - уточнил я и получил короткий кивок в ответ. - В таком случае сегодня же поставлю их в известность, Тиль сейчас в своем замке должен быть, в Инферно, так что ответа долго ждать не придется. Что же до остальных, то все зависит от того как быстро смогут сюда добраться, но думаю затягивать не станут.
   Хотя момент для сбора не самый удачный, конечно, поскольку оставлять границы владений без присмотра рискованно. Впрочем, договориться с церковниками ничуть не менее важно, так что деваться сокланам некуда.
   - Возвращаясь же к вашей просьбе, можете считать, что разрешение на свободное перемещение по моему владению, у вас есть, - сообщил я прелатам, безуспешно пытаясь прочесть выражения на их лицах. - Однако у меня есть собственные условия, которые нам стоит обсудить. Первое...
  
   Глядя на закрывшуюся за вышедшими из кабинета прелатами дверь, я тяжело вздохнул. Этот, затянувшийся почти на час разговор выпил из меня сил не меньше чем полноценная тренировка с кем-нибудь из оруженосцев. Даже, наверное больше, потому как на ристалище не приходится тщательно следить за своим языком, попутно выискивая скрытый смысл в чужих словах.
   Встав из кресла, я потянулся и размял шею. Не такое это простое дело, вести переговоры, даже в том случае когда собеседник не настроен к тебе враждебно. Можно не сомневаться - захоти того прелаты и они выбили бы из меня любые, самые выгодные для них условия, порой я просто не успевал осмысливать их аргументы, вынужденно раздергивая внимание между всеми четырьмя. Один на один, может быть еще и справился, хотя тоже не факт, а так вообще без шансов. Тем не менее, особо давить церковники и не пытались, соответственно и я не мог позволить себе требовать многого.
   Право свободного передвижения они получили, куда ж без этого, однако обязались предварительно ставить в известность сэра Кристиана. Ну и эскортом в лице паладина и пары мечников обзавелись - оставлять прелатов наедине с населением мне совершенно не хочется. Да, паранойя и, возможно не слишком обоснованная, но и игнорировать ее я не могу. Проще четырех паладинов от дел отвлечь, чем вариться в собственных домыслах и подозрениях, уж им-то лапши на уши навешать церковники точно не смогут.
   Соответственно из этого вытекало и следующее условие - не разделяться более чем на четыре группы. Понятия не имею, какой подготовкой обладают охранники прелатов, но нефиг им шататься отдельно от своих подопечных... Вообще, мутные они какие-то, не понимаю я их совсем, оттого и опасаюсь.
   Ладно, временно эту проблему можно задвинуть в сторону, потом над ней поразмышляю, и, желательно не в одиночестве. Сейчас пора заняться насущными вопросами, меня советники уже больше часа ждут уже, что не есть хорошо потому как у них собственных дел предостаточно, чтобы время попусту тратить.
   Пригласив подчиненных заходить в кабинет и рассаживаться, я с неохотой вернулся за стол - сидеть на одном месте надоело до чертиков. Такая вот фигня происходит - в походе мечтаешь о доме, спокойном и уютном, о совещаниях вместо постоянной резни и потерь. А стоит вернуться как сразу же наваливается тоска и жажда активной деятельности, вместо занудных переговоров и обсуждений.
   - Что ж, начнем. В первую очередь хочу отчитаться по результатам окончившейся войны, после чего перейдем уже непосредственно к вашим делам, - я оглядел устроившихся напротив советников. Неудовольствия за вынужденное ожидание на лицах не было, если и притворяются то очень уж хорошо. - По итогам сражения, потери противника составили около четырех тысяч бойцов убитыми. Альянс Белая Скала потерял тысячу девятьсот воинов, из них сто сорок семь - наши. В виду невозможности продолжать битву, было решено заключить временное, на трое суток, перемирие.
   Не смотря на то, что отбиться нам все-таки удалось, назвать такой результат победой язык не поворачивается. Скорее уж взаимное истребление, вынудившее обе стороны искать компромисс, чтобы не потерять вообще всех бойцов.
   - По нашим потерям - восемь паладинов, сорок восемь аколитов, четыре рыцаря, восемь оруженосцев, двадцать три мечника, восемнадцать егерей, тридцать восемь пехотинцев, - в давящей тишине, не отрывая взгляда от поверхности стола, медленно перечислил я. Индивидуально, паладины превосходили тех же огров, пусть и не абсолютно, но весьма значительно. Однако как показала практика, в толчее боя размер имеет значение - их просто давили количеством и массой, лишая возможности маневра. Все четыре купленных в столице свитка воскрешения, я потратил - один на паладина и три на прелатов. Счетчик отката призыва у них при этом обнулился, так что удалось призвать трех Архангелов, воскресивших паладинов. Но, не всех.
   Абсолютная память услужливо подсовывала увиденное тогда через интерфейс и собственными глазами. Неподвижные, изломанные смертью тела моих людей, варваров, гремлинов, кочевников. И кровь, черная, залившая все вокруг и пропитавшая землю насквозь... Трупы. Целые горы трупов, в которых нужно успеть найти своих раненых, вытащить и оказать помощь. Битва закончилась к полудню, а разбираться с последствиями пришлось до самой ночи. И спать нельзя, потому что враг всего лишь в десятке километров отсюда и неизвестно что этим выродкам придет в голову по темноте.
   Из двадцати пушек, четыре были безнадежно повреждены, так что их оставили валяться в лагере, остальные же, вместе с аркобаллистами перетащили на холм. Разумеется, полноценно восстановить укрепления за одну ночь было просто нереально, да и некому - прошедшие сутки вымотали даже железного титана, что уж говорить о людях. Однако оборону кое-как все-таки наладили - двойное превосходство в численности, а также подошедшее к врагу подкрепление из отряда слонов, оптимизма не внушали.
   Тенгиз, ни ночью, ни утром до отката Архангелов, нападать не стал, ушел с рассветом, волоча за собой набитый собранными с трупов вещами, обоз. Учитывая, что огров у него практически не осталось, а тролли с багамутами все передохли, вполне разумное решение. Я бы тоже не полез на холм, имея количество бойцов один к одному. Они тупо сдохнут, оставив шаманов без прикрытия и, даже если заберут при этом наших бойцов, Дядя Степа без труда передавит колдунов и в одиночку, с подавителем магии-то.
   - Для прикрытия переправы, возле которой произошло сражение, на холме решено поставить каменный форт, - прервав затянувшееся молчание, продолжил я, оглядев хмурые лица советников. - Заниматься строительство придется именно нам, союзники же предоставят всю необходимую поддержку - строительные материалы, продовольствие, обеспечение безопасности и прочее.
   Возводить форт из камня обойдется нам всем очень недешево, как по стоимости, так и по затратам времени. Однако наличие у Тенгиза заклинания "Землетрясение", другого выбора не оставляет. Накладывать защитные чары и благословения на дерево в такой ситуации просто бессмысленно, эффект гораздо слабее выходит. Ну и плюс то, что камень сам по себе прочнее и лучше держит зачарования.
   - Мэтр Клаас, займитесь пожалуйста подготовкой всего необходимого для отправки на место строительной бригады. Даже двух, наверное, если удастся столько людей набрать. Корабли сейчас на озере, команды на них уже заменили? - управляющий, делавший записи в своем неизменном свитке, молча кивнул в ответ. - Отлично, вот на них и отправятся. Перегонять корабли в нашу реку займет много времени, проще будет все прямо туда доставить. До завтрашнего вечера справитесь?
   - Скорее всего, да, - осторожно ответил мэтр, после недолгих размышлений.
   - Сэр Алан, займитесь подбором охраны для каравана, - обратился я к заместителю коннетабля. - И подумайте заодно над составом отрядов которые пойдут с кораблями, думаю по десятку бойцов в каждом будет достаточно. Полностью зависеть в вопросах безопасности от союзников не стоит.
   Рыцарь кивнул. Позже мы еще обсудим эти вопросы с сэром Константином, но подготовку начать можно уже сейчас, не дожидаясь его возвращения.
   - Так, дальше. Мэтр Ансельм у нас самый опытный инженер-фортификатор, да и местность ему уже знакома, так что его присутствие обязательно, - я повернулся к гному. - Старейшина Корин, ваш народ славится умением работать с камнем, так что помощь мастеров-строителей будет не лишней. Нужно сделать форт максимально устойчивым к воздействию землетрясений, а также всех прочих эффектов, магических или природных. Найдется у вас пара таких специалистов в помощь мэтру Ансельму?
   - Мастера-то найдутся, милорд, но вы уверены, что люди справятся с такой работой, пусть даже под нашим руководством? - уточнил гном, внимательно глядя на меня. - Я не строитель, но представление о процессе имею и могу вас заверить, без специализированных умений в этом деле толку будет немного. Двоих мастеров на все требуемые работы просто не хватит.
   Резонное замечание, вообще-то. В крепости по большей части трудились именно гномы, людей же привлекали в основном к мелким и несложным работам. В первую очередь тупо из-за нехватки рабочих рук, иначе предпочли бы обойтись своими силами.
   - Согласен. Мастер Корин, сформируйте из своих родичей строительную бригаду... Оплата стандартная, - опередил я собравшегося уже что-то сказать гнома. Тот недовольно поморщился, но возражать все же не стал. - Старшим я назначу мэтра Ансельма, все-таки форт даже с переделками остается человеческой постройкой. По дороге у них будет достаточно времени, чтобы детально обсудить все изменения.
   - Можно еще дополнительно фундамент и стены рунами укрепить. Правда это очень недешево выйдет и времени займет немало. У нас нередко города и крепости на протяжении многих поколений вот так усиливают, - огладив бороду, предложил Корин.
   - Прикиньте хотя бы примерную стоимость, для начала по минимуму, я оповещу союзников, посмотрим, что они скажут, - сомневаюсь, что у сокланов по нынешним временам хватит на это средств, но предложить можно. На крайний случай можно будет вернуться к этому варианту позднее. - И заодно прикиньте, что можно сделать для защиты моего замка от подобных эффектов.
   - Так имеются уже мысли на эту тему, - гном вдруг отвел глаза в сторону и, кашлянув, неохотно продолжил. - Дорога к замку не защищена совершенно, обычных взрывных артефактов хватит, чтобы ее обрушить, без всякого землетрясения.
   - А что ж вы раньше-то молчали, при вас же все это строил?! - воображение у меня дай бог каждому, так что представить себе диверсантов уничтожающих единственный путь в замок и отрезающих немногочисленный гарнизон от города и пополнений, труда не составило. Охренеть, укрепил замок, называется!
   - Так получилось, сир, - сухо произнес Корин, глядя мне в глаза. Раздражение свое гном даже не пытался скрывать. - У нас дел по горло каждый день, на отвлеченные темы раздумывать некогда. При этом должен отметить, что вы тоже не сочли нужным советоваться на данную тему, с кем бы то ни было.
   - Понятно, - я откинулся на спинку кресла, проигнорировав демонстративное возмущение гнома. Не ругаться же с ним теперь, хотя тут мы оба хороши. - Исправлять ситуацию нужно как можно скорее, надеюсь, я могу рассчитывать на вашу помощь?
   - Разумеется, сир, - притворяться разобиженным гном не стал, все равно бессмысленно. - Кое-какие идеи имеются.
   - Отлично, тогда сегодня же и обсудим, - кивнул я и пристукнул ладонью по столу, закрывая тему. - И кстати, раз уж напомнили. Во владениях Симона имеется одна интересная статуя, которая выдает одно из скрытых умений, причем только гномам. Использовать ее можно лишь один раз, к тому же заранее неизвестно какой именно навык попадется - может вообще повысить уже имеющийся. С Симоном я договорился, через пару дней прибудет дирижабль, так что у вас есть время подумать кого туда отправить.
   Ох как у него глаза загорелись! Скрытые умения это вам не там и даже не здесь, просто так не раздобудешь. А ведь очень хочется, по себе знаю.
   - Благодарю милорд, за столь щедрый подарок, - гном уважительно поклонился. Такими вот делами и выстраиваются потихоньку надежные и дружественные отношения. Взаимная выгода, она порой надежнее любых клятв бывает.
   - Поставлять камень для строительства будут все участники альянса. Кроме Коргота, - уточнил я и посмотрел на управляющего. - Мэтр Клаас, что у нас по каменоломням, сможем увеличить выработку, процентов на тридцать хотя бы?
   - Это возможно, - что-то прикинув, осторожно ответил мэтр. - Нам придется ввести в строй новую каменоломню - все имеющиеся в долине, уже истощены и их выработка прекращена. Ближайшая есть на плато, за перевалом Гарпий.
   - Сир, эта каменоломня расположена крайне неудобно, в связи с чем будет очень сложно обеспечить безопасность рабочих, - подал голос сэр Алан, недовольно покосившись на управляющего. Тот ответил равнодушным взглядом. Интересно, у них тут что вообще творится-то, в мое отсутствие. - Увеличение нашей активности в том районе, привлекло повышенное внимание монстров и хищников, обитающих в глубине территории. Рейды и облавы результата не приносят - в среднем, на место одной убитой твари приходят две-три новых. И они все больше наглеют, крутятся рядом с караванами, к лагерю приближаются и даже нападают на дозорных, из-за чего пришлось расширять составы групп. Причем уровни тварей достаточно высоки, чтобы представлять серьезную опасность для новобранцев, что в свою очередь приводит к необходимости присутствия в отрядах большого количества ветеранов. Нам просто не хватает людей.
   - После возвращения домой войска, ситуацию удастся выправить, - не согласился с ним мэтр Клаас. - Когда это произойдет, сир?
   - Не в ближайшем будущем, - мрачно отозвался я. Вот что за хрень с этой жизнью творится - война закончилась, а проблемы только множатся! - Отряд, во главе с сэром Мартином сейчас в замке Коргота, заменяет собой его гарнизон. Пока варвар не восстановит свою боеспособность, они никуда не уйдут.
   И, да, замок Коргота мы забрали обратно. "Отбили" тут не очень подходит, потому как драться не пришлось вообще - гарнизон свалил из развалин прежде чем мы успели расчистить дорогу через перевал. Учитывая, что их было немногим больше сотни, и большинство - новобранцы, то ничего удивительного. Перехватить их мы просто не успевали, о чем Коргот очень жалел - повторить его "подвиг" и уничтожить все имеющиеся постройки, им ума хватило. Причем вместе с донжоном, так что представить насколько орк был "счастлив", труда не составит.
   Никаких голосований на тему - кому бы отдать замок, не было. Учитывая сколько прокачанных бойцов потеряли сокланы, понять их нежелание вешать себе на шею этот хомут очень даже можно. И в этом вопросе я был с ними солидарен. Нет, предложи мне кто забрать бывшую крепость некроманта, то разумеется согласился бы, близко, удобно, легко защищать. Но, раскидывать немногочисленных своих бойцов по удаленным более чем на тысячу километров между собой замкам? Становиться первой целью для атаки Тенгиза мне совсем не улыбается - при отсутствии собственных боевых магов-шаманов, и в среднем тридцатом уровне бойцов, их раздавят раньше, чем подойдет подкрепление от сокланов. Не люблю бессмысленный риск.
   Вообще, если подумать, Тенгиз крупно ошибся с этой войной. Переманив на свою сторону Тарана и захватив замок Коргота, он получил удобный плацдарм для дальнейшей экспансии на земли нашего альянса. Вот только бросаться очертя голову в битву определенно не стоило. Гораздо выгоднее было бы разместить сильные гарнизоны в обоих замках... и просто ждать, перехватив под свой контроль и расчистив перевал. Учитывая двойное превосходства врага в силе, соваться к ним мы бы просто не осмелились, плюс сохраняющаяся угроза наступления сразу с двух направлений.
   А дальше постоянно изматывать рейдами, обозначать угрозу наступления на одном берегу, вынуждая стягивать силы и тут же бить по другому направлению. Река отделяющая земли кочевников и орка от магов, серьезно затрудняет маневрирование наличными войсками. В отличие от врага, имеющего возможность концентрировать силы и постепенно выбивать наших прокачанных бойцов, нарушать снабжение замков, уничтожать инфраструктуру владений.
   Два-три месяца в таком напряжении и, думаю, Тенгизу даже замки штурмовать не пришлось бы. Это мне деваться некуда, а игроки сюда за развлечением идут, а какое-тут веселье, когда тебя из собственных владений постепенно выдавливают. А даже если и уперлись, конец все равно такой же. Так что выходит, сглупил Тенгиз навязав нам открытое сражение, только зазря кучу народа положили. Хотя, скорее всего нас просто недооценили и, наоборот, переоценили себя... ну и свербело в настоящем сражении поучаствовать, чтобы все взаправду, с горами трупов и реками крови. В реале подобное разве что по телевизору увидишь, а здесь ты сам герой и целый Лорд...
   Впрочем, это я сейчас такой умный, когда воочию увидел, и на собственной шкуре прочувствовал результаты подобной торопливости. Да и было время с сокланами обсудить все, подумать и прикинуть что к чему, равно как и последствия этой войны. Если противники не совсем идиоты, то придут к схожим выводам, так что Коргота с Гуроном ожидает очень интересное времечко. Мне, главное, успеть своих людей оттуда вывести, прежде чем веселье начнется...
   - Стоп! Что вы нашли?! - оборвав вялый круговорот размышлений о прошедшей войне, я обалдело уставился на зачитывающего отчет мэтра Клааса.
   - Шахту железной руды, с большим содержанием мифрила, - спокойно повторил управляющий, подняв на меня взгляд. И, помедлив, уточнил. - В Инферно, два дня назад.
   - Мифрил, - выдавил я, почему-то шепотом. Один из уникальных металлов - прочный, легко зачаровываемый, безумно дорогой и не сплав в трофейном доспехе, а целый долбанный рудник! - Продолжайте.
   - К сожалению, шахта истощена, из-за чего на выработку одной полной меры, понадобится двое суток, - заговорил мэтр, и кивнул на гнома. - По утверждению мастера Корина, содержание мифрила в железной руде составляет семь процентов.
   М-да, без очередной подлянки от системы, конечно же не обошлось. Такой мизерной добычи даже для одного мало будет, а нам еще как-то на семерых делить ее предстоит. И ладно бы кусок этот целиком из мифрила состоял, все равно дробить и присадками в гномью сталь добавлять. Так ведь его там всего лишь семь процентов, даже на один комплект брони-оружия не хватит. С другой стороны, даже истощенная мифрильная шахта стала бы настоящей проблемой, причем не только в плане поделить между собой без драки. Про церковников с их интересами забывать не стоит... Хорошо, что Таран свалил прежде чем шахту нашли.
   И, кстати, теперь понятно, откуда у Князя взялось столько доспехов и оружия с мифрилом. Я-то думал, что это разработчики постарались, при создании квеста, а он выходит несколько недель шахту разрабатывал.
   - Разработку еще не начали, как я понимаю? - посмотрел на Корина. Пересечься с сокланами для обсуждения этой темы в предыдущие дни возможности не было, да и смысла торопиться нет. Скорее всего Симон либо еще кто из союзников в ближайшие дни объявится, тогда и решим что к чему.
   - Сэр Константин запретил нам даже думать об этом, без вашего разрешения, - отозвался гном с непонятным выражением лица. То ли сожалеет, то ли наоборот одобряет такое решение, фиг поймешь.
   - Шахта расположена весьма далеко от контролируемой нами и союзниками местности, - пояснил на мой вопросительный взгляд сэр Алан. - Кроме того, на плато, к востоку от замка Лорда Тиля, примерно в семидесяти километрах, разведкой были замечены следы гончей. Судя по ним, тварь была одна и пришла откуда-то с юга, точное направление и место выяснить не удалось. Группа ассасинов, ушедшая в том направлении почти на сотню километров, ничего больше не обнаружила.
   - Церковники знают? - на всякий случай спросил я, не сомневаясь в ответе. Если б знали, тут от храмовников уже было не протолкнуться.
   - Нет. До сего момента этой информацией располагали только я и сэр Константин, - ответил рыцарь. - Мы же получили ее от Лорда Коргота перед его отбытием.
   Открыв карту, я переключился на Инферно и быстро просмотрел список открытых месторождений. Демоны это плохо, совершенно хреново... Так, вот она... Понятно теперь, почему ее раньше обнаружить не смогли, расщелина почти незаметная со стороны, а вход в шахту в самой глубине, при беглом осмотре и не увидишь. Но елки-палки - почти тридцать километров к северу от цитадели, гномы может и согласятся рискнуть... да без всяких "может", согласятся, знаю я этих авантюристов. Но отпускать их в такую даль, как-то оно страшновато, помощь тупо не успеет подойти в случае чего. С другой стороны, оставлять такой рудник простаивать или же разрабатывать кем-то кроме гномов будет верхом глупости. Придется как-то решать этот вопрос.
   - Пока не будем торопиться, - ответил я после недолгого молчания. С сокланами надо посоветоваться, а то у меня кроме постройки очередного лагеря никаких идей нет. Ну и выбить из них оплату труда для гномов, обязательно. - Мастер Корин, определитесь с очередностью смен и количеством рабочих для этой шахты, позже с союзниками все обсудим. И хочу сразу предупредить - вашу долю в добыче буду выплачивать золотом, а не рудой, как обычно.
   Возражать гном не стал, на удивление, хотя по лицу было заметно, насколько ему данный приказ не нравится. Но здесь уже я уступать не собираюсь, руды самому мало будет, чтобы ее еще и коротышкам отдавать. Хоть и не ахти сколько много там их доля, но знаете ли - курочка, по зернышку... Впрочем не сомневаюсь, что хитрый старик еще отыграет свое когда будем цену обсуждать.
   Так, а вот на счет демонов необходимо очень крепко подумать как будем выкручиваться, если это не одинокая тварь была, а присланная кем-то разведка. После недавних потерь нам еще только новой войны для полного счастья не хватает. Симон, зараза, мог бы и сразу оповестить, хотя бы через своих гремлинов, а не ждать пока я сам все узнаю... Нет, пора уже с этим долбанным порталом окончательно разобраться, надоел он мне до смерти. И хотелки сокланов идут лесом, они и без того с этой ситуации немало выгод поимели, в том числе и за мой счет.
   Закончили с решением накопившихся проблем и вопросов только через три часа. Больше ничего серьезного, к счастью, но мелких дел оказалось действительно много, так что выпроводил я советников из своего кабинета с нескрываемой радостью. Эта многочасовая говорильня реально утомляет, но деваться-то некуда, если уж впрягся в дела, то работай. Тем более что львиную долю всех этих вопросов решать приходится как раз таки помощникам, так что мне грех жаловаться.
   Магистр, на отправленное ему письмо-отчет ответил ближе к вечеру. Интерфейс пиликнул оповещением о пришедшем письме, а стоявшую на столе в моем кабинете большую шкатулку из светлого, лакированного дерева, на секунду охватило едва заметное сияние. Удобный и чрезвычайно полезный артефакт, врученный мне лично магистром именно для возможности нормально переписываться. Это прежде можно было обойтись отчетом раз в неделю и передаваемым через вызванных орденцев ответным письмом. Да и не рисковал он нагружать лишними распоряжениями непонятного, но такого полезного паладина. Теперь-то ситуация другая.
   Вытащив из шкатулки свиток, я сломал печать и, развернув, быстро пробежал глазами текст... Бросив письмо на стол, поднялся из-за стола и подошел к окну, ткнувшись лбом в холодное стекло. Черные тучи затянули небо сплошным ковром, усиливая вечернюю тьму и угрожая пролиться на землю скорым дождем. Некстати вспомнилось, что лето уже заканчивается, а значит, такая вот неприятная погода скоро станет нормой. А может и не станет, хрен ее знает эту осень, как она в этих краях идет.
   Вздохнув, оттолкнулся от подоконника и, открыв интерфейс, направился к выходу из кабинета. Нужно советников предупредить, что их драгоценный лорд намерен свалить из дома на сутки раньше, да собираться. В столице империи скоро ночь уже, не хочется постоялый двор по темноте искать. С другой стороны, уже завтра - очень надеюсь! - смогу с отцом увидеться. Без него я из этой долбанной империи обратно не вернусь.
  
   Холодная и вычурная роскошь дворца наместника, действовала на нервы. Всему этому обилию золота, украшений, дорогих ваз, картин и гобеленов можно было бы найти куда лучшее применение. Хотя на счет картин я, пожалуй, не прав, особенно морской тематики, такие и в моем замке пришлись бы очень кстати... Впрочем все это раздражение от нервов, волнуюсь я в ожидании предстоящей аудиенции.
   - Не стоит так переживать, друг мой. Посмотрите лучше на это произведение искусства, не правда ли волнующее зрелище! - в очередной раз обратился ко мне магистр, не переставая, впрочем, ухмыляться и ткнул пальцем в первую попавшуюся картину.
   Я кивнул, даже не потрудившись обернуться в ту сторону. Пусть прикалывается, с меня не убудет. В конце концов, я сегодня оказался здесь только благодаря его усилиям.
   Двустворчатые, изукрашенные резьбой двери распахнулись и в зал прошествовал - другого слова и не подберешь, высокий старик в расшитой золотом белоснежной ливрее. На породистом лице застыло невозмутимо-возвышенное выражение.
   - Их Светлость граф Адемар де Робенро виконт де Шатеньи готов принять вас, господа, - устремив взгляд "вникуда", властно произнес майордом. И повел рукой, приглашая нас проходить.
   Обалдеть, самый настоящий дворецкий - чопорный, высокомерный и невозмутимый. Хочу себе в замок такого же, гостей стращать, а то вконец уже обнаглели, как у себя дома шастают! Проходя мимо, с трудом удержался от соблазна помахать ладонью у него перед глазами - статуя же натуральная.
   В небольшой, относительно предшествовавшего ей зала, комнате, являвшейся чем-то средним между библиотекой и кабинетом, нас встретил Их Светлость граф. И это я безо всякой иронии - наместник, не смотря на солидный возраст, стариком вовсе не выглядел. Высокий, статный он был облачен в роскошный бордовый камзол, на груди тяжеленная золотая цепь, с графской короной. Чувствовалась в нем схожесть с моим магистром. Не лицом и даже не фигурой - в противовес рыцарю, наместник был худощав и вовсе не выглядел могучим. Однако властность и живой ум в черных, внимательных глазах делали этих двоих в чем-то похожими.
   - Ваша Светлость, спешу засвидетельствовать вам мое почтение, - преобразившийся из язвительного насмешника в чопорного придворного, магистр церемонно поклонился. Однако легкая усмешка в уголках губ никуда не подевалась. - Позвольте представить вам - сэр Авар, паладин и командор Ордена Меча.
   - Добрый день, сэр Роланд, - граф изобразил поклон и насмешливо прищурился, мгновенно растеряв всю серьезность. Похоже этих двоих весьма забавляют подобные церемонии. - Премного наслышан о ваших подвигах, сэр Авар. Редко кому удается произвести столь сильное впечатление на вашего магистра, так что можете гордиться.
   - Примите мое почтение, Ваша Светлость, - под внимательными взглядами обоих старперов, ответил я, поклонившись. Сговорились, весельчаки. - И благодарю за столь лестную оценку моих деяний.
   Ну, не говорить же что все это незаслуженная лесть, что магистр чересчур снисходителен в оценке скромного меня и прочие благоглупости... Поверят еще. Я герой, так что хвалите и восхищайтесь! Ну и про подарки не забывайте, чем щедрее, тем лучше - отказываться точно не стану.
   - Впечатление действительно на меня сэр Авар произвел очень сильное, - неожиданно серьезно произнес магистр и, повернувшись к наместнику, продолжил. - Настолько сильное, что уже сегодня я вынесу на рассмотрение братьев-рыцарей вопрос о вхождении сэра Авара в Капитул Ордена Меча.
   Я резко обернулся к сэру Роланду и наткнулся на его пристальный, жесткий даже и, вместе с тем выжидающий взгляд. И медленно кивнул. Неожиданно, как-то я полагал, что все недавно освободившиеся в Капитуле места уже заняты. Ошибся, выходит, минимум одна вакансия еще осталась и занять ее предлагают мне. Довольно смелый ход, учитывая, что я ни разу не человек магистра, соответственно и гарантий моей лояльности у него никаких нет. Особенно на фоне изгнания из ордена сразу семи из двенадцати! - высших офицеров, прежде входивших в этот самый Капитул. Подробностей мне никто не сообщал, так что чем грифоны их купили - если вообще подкупали - не в курсе... Я в полной мере оценил проявленное доверие.
   - Вот как! - неподдельно удивился граф, переведя взгляд с магистра на меня. - Интересно и неожиданно... Умеешь ты удивлять, друг мой. Уверен, что не ошибусь, сэр Авар, если уже сейчас поздравлю вас с грядущим назначением.
   Я только молча склонил голову, отметив скользнувшую по лицу магистра кривую усмешку. Есть у меня отчего-то подозрение, что грифоны отнюдь не случайно обломались с присоединением к себе "маленького и беззащитного" ордена. Граф, сумевший продержаться на посту наместника не самой бедной провинции без малого семнадцать лет, вряд ли был рад их попытке пролезть сюда. Мечники, даже усилившиеся в последнее время, партнер старый и проверенный, а вот как поведут себя представители официально сильнейшего рыцарского ордена, еще вопрос. Так что вряд ли наместник оставался в стороне от проблем сэра Роланда.
   - Что ж, тем приятнее вам будет услышать хорошую новость и от меня, - улыбнулся граф. Подойдя к столу, он взял в руки большой, украшенный внушительной свинцовой печатью свиток и, развернув, торжественно произнес. - Мы, граф Адемар де Робенро, виконт де Шатеньи, милостью Императора нашего назначенные исполнять обязанности наместника провинции Этингер, сим документом постановляем! Удовлетворить прошение сэра Авара о предоставлении ему статуса гражданина Империи Грифонов и введении оного в дворянское сословие. Передать замок Монсальват и прилегающие земли вкупе с баронским титулом в потомственное владение с правом собирать налоги и расходовать их по своему усмотрению... Поздравляю, господин барон.
   Знал ведь, чем именно меня собираются одаривать, а все равно дух захватило. Полноправный имперский гражданин и аристократ, не просто с титулом, а еще и с землей отданной в вечное пользование моему роду. И даже тот факт, что эта самая земля, вместе с замком как раз мне и принадлежала, ничего по сути не меняет. А уж фразу "прилегающие земли", можно трактовать очень широко, ибо кто мне помешает заселять и развивать пустующие территории. Сэр Авар де Монсальват, паладин и командор Ордена Меча, барон! Звучит! Может и до графа, а то и герцога когда-нибудь дорасту. Постараюсь, во всяком случае, точно.
   Взяв протянутый мне свиток, осторожно развернул, коротко глянув на вычурный текст, составленный готическим шрифтом, и свернул обратно. Потом прочитаю.
   - Благодарю за оказанную честь, Ваша Светлость, - поклон сам собой вышел глубоким и совершенно искренним. Не суть важно, стоило ему это каких-либо усилий или же нет, граф очень многое сделал для меня своим поступком и в полной мере заслужил признательность.
   - Служите честно во славу Империи Грифонов и блюдите достоинство истинного дворянина, - серьезно ответил граф. И, глубоко вздохнув, улыбнулся. - А теперь господа, приглашаю вас отобедать вместе со мной. И я очень рассчитываю, что вы наконец-то удовлетворите мое любопытство и лично поведаете нам о своих приключениях, сэр Авар.
   - Несомненно, Ваша Светлость, - под насмешливым взглядом магистра, ответил я.
   Имперское гражданство. Уже само по себе оно может очень многое дать старательному и терпеливому игроку - социальные квесты в государствах НПС весьма лакомый кусок. Даже самые "дешевые", за репутацию, они открывают заманчивые перспективы. Однако в моем случае все обстоит еще круче. Барон с собственным потомственным владением, вписанным в имперский земельный реестр. Главное налоги плати, и никто не посмеет отобрать у тебя землю. А до того я на ней полноправный хозяин и все что там есть, тоже мое. В том числе и портал в Инферно. Подвинуть меня, не нарушая при этом законов империи, фактически нереально. И да, я сейчас имею в виду грифонов с церковниками.
   Со всеми этими плюсами и возможностями еще предстоит разбираться, однако главное уже сделано. Грифоны, подгоняемые собственным гонором и примером церковников, уже успевших обосноваться в моем владении, согласились отозвать свои претензии на слияние орденов. Магистр успел поделиться - вчера днем, в присутствии графа и при его поддержке, представителя сильнейшего из рыцарских орденов империи, сумели дожать. Немалую роль в этом, к слову сыграло и известие о появлении демонов на разведанной территории в Инферно. Не знаю, кому и чем за такой провал в итоге прилетело, но с мечниками заключили официальный договор о сотрудничестве и взаимопомощи. В связи с обострившейся обстановкой в Инферно, ага. Интересно будет посмотреть, как грифоны с церковниками договариваться станут.
   Разумеется, почивать на лаврах отнюдь не стоит, пролетевшие мимо своих планов организации слишком сильны и в следующий раз обязательно учтут ошибки. А возможностей у них куда как больше нашего... Посмотрим как оно все дальше пойдет, но в любом случае прогибаться перед ними я не желаю.
  
   Эпилог
   - Так что теперь я официально числюсь в составе Капитула Ордена Меча, - в горле после длительного монолога пересохло, но добавлять вина в опустевший кубок я не решился. И без того уже литр почти выхлебал, еще немного и дебафы появятся. - А, если очень постараться, когда-нибудь смогу занять пост магистра.
   - Неплохая карьера, для пары месяцев службы, - задумчиво отозвался отец. Выразилось, правда, это лишь интонациями голоса, лицо же игрового аватара оставалось совершенно неподвижным, даже губы не шевелились. При игре через монитор, обычное дело, однако со стороны выглядит все это откровенно жутко и неприятно.
   - Да, есть чем гордиться, - устало вздохнул я. Очень хотелось пообщаться нормально, увидеть настоящие, живые эмоции на родном лице, улыбку, грусть... хоть что-нибудь кроме этой деревянной беспристрастности! Но пускать отца в капсулу мне было откровенно страшно, даже в минимальном режиме погружения. Просто страшно.
   Четыре часа, не такой уж и большой срок, однако же его вполне хватило чтобы пересказать родителям все мои приключения за прошедшие два с половиной месяца. Вот, кстати еще один довод чтобы отец сидел за монитором - так я могу общаться с ними обоими сразу. И даже обильное количество вопросов, иногда сбивающих с толку, не отменяет этого факта. Я счастлив уже просто слышать их.
   Выдерживать спокойный и уверенный тон, вспоминая войну с демонами, оказалось совсем даже не трудно. Пугать маму лишними, сейчас, подробностями мне не хотелось. Впрочем, судя по беспокойству в голосе, маленькая ложь не очень-то удалась, но хоть специально уточнять ничего не стала.
   - И что дальше теперь собираетесь делать? - помолчав, спросил отец. Вряд ли проблемы сокланов его так уж беспокоят, однако мои беды дело совсем иное, вот и пытается вникнуть. - Я чем-то могу помочь?
   - Пару месяцев, думаю, тихо будет, сил чтобы всерьез бодаться, ни у кого нет, - покачал я головой. С сокланами это уже обсуждали, так что выводы не только мои. - Почему они и замок нам сдали по сути. Нашим продолжение войны не очень-то уперлось, разве что Тенгиз совсем с катушек съедет и по новой начнет. Но теперь уже есть кому его на место поставить, так что проблема себя исчерпала фактически.
   Хотелось бы, конечно, настучать по голове Тарану и отобрать у него замок, но собственными силами мы не справимся. А грифоны с церковниками в эти разборки не полезут, им и с порталом забот хватает, все интересы на той стороне пока что сосредоточены. Стимулировать же таковой, с нашей стороны попросту нечем. Так что время укрепиться и развиться у нас будет, с такой-то гарантией мира, а подумать о реванше можно и позднее. Впрочем, обсуждать все это в присутствии мамы я не стану, вредно ей волноваться
   Подняв руку, вызвал разносчицу и заказал пожевать чего-нибудь, а то за разговорами как-то и не заметил что успел проголодаться.
   - Ясно, - отец, судя по голосу, действительно все понял правильно, так что подробный разговор на данную тему у нас еще состоится. В играх он может быть и не очень разбирается, зато жизненный опыт весьма богатый. - А с Грифонами у тебя что?
   - В смысле? - не понял я. Только что же объяснял.
   - Не у твоего ордена, а у тебя лично. Люди, стоящие у власти, не любят когда что-то или кто-то мешает их планам, - осторожно произнес отец. - Наследник императора вообще насколько активно в жизни своего ордена участвует?
   - В смысле, не его ли это была идея с объединением? - уточнил я, чувствуя, как начинает оживать паранойя. Перебежать дорогу будущему императору, это вообще офигеть как нужно умудриться!
   - Не обязательно его лично, может просто курировал или интересовался. А может и не знал ничего, занимаясь другими делами, - поправил меня отец. - Как-то это можно выяснить? Чтобы уже дальше ориентироваться, чего тебе ожидать впоследствии
   - Понятия не имею, - настроение стремительно поползло вниз. Покосившись на кувшин с вином, я раздраженно мотнул головой, ну его на фиг. - Магистр может и знает или выяснить сумеет, как-то ведь они с наместником сумели все это провернуть. Надо будет спросить потом.
   Хотя, еще ведь церковники имеются, вот только обращаться к ним за помощью как-то не хочется. Да и что они могут знать? Или, все же могут?.. Зараза, ну что за игра такая ненормальная, нет чтобы бегать себе спокойно, мобов резать и уровни прокачивать!
   - Ладно, подумаем, разберемся, - пристукнул я ладонями по столу. Заморочки с излишне инициативными любителями интриг уже поперек горла сидят. Тем более, мама как раз отошла от компа, самое время один вопрос прояснить. - Ты мне лучше скажи, что про Далилу знаешь?
   - Про кого? - удивился отец.
   - Девчонка, через которую ты со мной связался.
   - А, Имани - это имя у нее такое... Да ничего не знаю, через общих знакомых на нее вышел когда выяснял как до тебя добраться в игре. Она с матерью здесь живет, отец домой в Африку смотался несколько лет назад. Учится на врача, кажется, - отец помолчал и осторожно уточнил. - А что с ней не так?
   - Ты мне скажи. Что она собой вообще представляет, как человек? - пояснил я. Интерес отнюдь не праздный, между прочим, в этой игре, как и в реальности, информация представляет собой немалую ценность. - Она знает, что я "сорвавшийся", вот и хочу понять, чего опасаться.
   - Мы не особо много успели пообщаться, да и то через сеть только, - а вот теперь в его голосе серьезное беспокойство слышно. Успел он уже кое-что разузнать о проблемах сорвавшихся, так что имеет представление. - Сам понимаешь так мало что о человеке узнать можно. Попробую через тех же знакомых выяснить, но тут без гарантии... Еще такой момент, за свою помощь она координаты моего владения стребовала.
   Ну, вполне объяснимое желание, особенно если знаешь, что играть он дальше не будет, а значит и владение останется бесхозным. О характере Далилы мне это ее требование ничего не говорит... Вот, кстати интересно, а что происходит с источниками после удаления аккаунта игроком? Как-то же администрация должна бороться с попытками наклепать побольше ничейных владений. Игроки народ ушлый и любую дыру в игровых законах трактуют в свою пользу без малейшего стеснения... Ладно, пока что это все праздный интерес, хотя на будущее стоит запомнить и подумать.
   - Я тебе сейчас запрос на слияние карт отправлю, прими его, - открыв интерфейс, предупредил отца. - Далиле ты координаты уже отдал, так понимаю?
   - Сразу как до столицы добрался, - ответил тот, подтвердив запрос.
   Проверив карту, я разочарованно вздохнул, не повезло. Владение оказалось недалеко от северных границ империи, для меня мотаться туда совершенно не вариант. Тем более что Далила там уже, скорее всего, обосноваться успела, либо продала координаты кому-то еще. Отец начал на минимальной сложности, как и я, так что никаких стоящих бонусов, ради которых можно было бы наведаться туда, не имелось.
   - Собственный замок, небольшая армия преданных бойцов и целый рыцарский орден в союзниках, - неожиданно произнес отец. И, после короткой паузы, усмехнулся. - Отличный плацдарм для дальнейшего развития, однако.
   - Ты что задумал? - с подозрением уставился я на него. Очень уж знакомые интонации в голосе проскальзывают, сразу представляется его задумчивое лицо.
   - Не дергайся раньше времени. Ничего я пока что не задумал, - резко осадил меня отец, на корню давя готовые сорваться с языка слова. Помолчал - как же бесит эта кукла по которой ничего понять нельзя! - и спокойно продолжил. - Когда началась вся эта ерунда с тобой, поневоле пришлось искать информацию о срыве, помимо официального трепа из которого ничего полезного не извлечь.
   Отец снова замолчал, а я молча смотрел на него, давя в себе раздражение. Если сейчас поссоримся, толку с этого не будет никакого. Убеждать придется спокойно, осторожно иначе станет только хуже, отец упрям но факты никогда не отвергает.
   - С этой темой вообще очень много непонятного и странного, - продолжил он, наконец. - С каждым месяцем количество сорвавшихся только растет, не смотря на все принимаемые меры. Статистику афишировать никто, понятное дело не стремится, однако речь идет уже минимум о десятках тысяч по всему миру. А может и сотни уже. С играми тоже творится непонятное - искины срываются, не удается вносить изменения и всяческие обновления запускать. Существа новые откуда-то появляются... И упорно бродят слухи, неофициальные, конечно же, что игровые миры начинают становиться реальными. И чем больше в них сорвавшихся людей, тем быстрее все эти изменения происходят... Странно и дико звучит, но само происходящее не менее дико - не могут люди переносить свою личность из физической башки в виртуальный мир, это хором все мозголомы и прочая научная братия доказывают. Факты приводят убедительные. Монахи всех религий тоже в стороне не остаются, такую ересь порой несут, что поневоле начинаешь в конец света верить. Много там еще всякого.
   - Пап... - начал я. И замолчал.
   Людей много на свете и у каждого в голове собственные тараканы водятся, так что удивляться всей этой... действительно, ереси накрученной вокруг слухов и домыслов о срыве, не стоит... Да, не стоит. Равно как и забывать о том, что в реальности я больше не существую, умер, исчез, прекратил быть. При этом вполне сносно и, порой даже замечательно себя чувствую уже здесь, в игре!
   Земли Меча и Магии, даже при существующей кнопке "выхода", отнюдь не курорт. Крови и мерзости здесь хватает с избытком, а уж для сорвавшегося... вися на дыбе в пыточной или раз за разом воскресая и подыхая от удушья в замурованном каменном мешке, собственному бессмертию, не особенно рад будешь. Однако при удаче и подняться в этом мире можно высоко, если готов драться до конца, и уж точно ни старость, ни болезни тебе не грозят.
   А с другой стороны, в свете безумной теории о воплощающихся в настоящую реальность игровых мирах, стоит очень хорошо подумать готов ли ты к возможным последствиям. Одного сорвавшегося неадеквата с админским доступом хватит, чтобы превратить оставшуюся тебе вечность в нескончаемый кошмар. Оказаться в полной зависимости от опьяненного всемогуществом "божка" и не иметь возможности защитить дорогих тебе людей... И это только первое, что приходит в голову, а ведь есть еще искины управляющие теми же демонами и нежитью.
   - Нужно крепко подумать, - спокойно произнес отец, ставя точку в моих размышлениях.
   Подумать... Готов я подвергнуть родителей всем рискам этой игры, позволив уйти в срыв? Однозначно нет. Смогу ли я как-то повлиять на решение отца, если он сочтет этот вариант подходящим для них с мамой? Возможно.
   Что ж, значит, будем продолжать жить дальше и, по мере сил, разбираться с проблемами, которые никогда не заканчиваются. Я ведь тоже упрямый, папа.
   Посмотрим, подумаем.


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"