Пивницкая Елена: другие произведения.

Любовь как криптология. Часть 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    Оценки и комментарии оставляйте, пожалуйста, в файле первой части.
    Главы 28-45. 01/11/2013
    Закончено. ЧЕРНОВИК


   Глава 28. О наглых змейках и любви к высоким технологиям
  
   Карина
  
   Нормально, да? Стоило мне только задаться мыслю прекратить убегать от проблем, а наконец смело повернуться к ним лицом и попытаться хоть как-то с разобраться, как они сразу же меня нагнали и вломили по самое не балуй. Очнулась я на полу в пустой комнатке три на пять метров в весьма злобном расположении духа. Мало того, что меня украли какие-то наркоторговцы, так они даже не озаботились предоставить ценному пленнику достойные условия содержания. Или я не ценный пленник?
   Комнатка, к счастью, оказалась не каким-нибудь складским помещением, а все же каютой. И крохотный санузел пришелся весьма кстати, а то у меня плохая переносимость всяких там наркотических средств. Странно еще, что я на том рауте после шани не умчалась общаться с белым другом. Щедро окатив холодной водой из крана гудящую голову, я задумалась, что делать дальше. Входная дверь заблокирована, беглый осмотр стен, пола и потолка камер не выявил (впрочем, есть модельки, которые невооруженным глазом заметить трудно), других предметов обстановки в комнатушке не было. Похитители также не спешили интересоваться тем фактом, что заложница подала признаки жизни. Или они не заметили?
   Воодушевленная этой мыслью я полчаса барабанила в дверь, но то ли им не до меня было, то ли в бандитской среде принято не скупиться на звукоизоляцию кают (лучше не думать о возможных истоках данной традиции), но так никто и не явился. Я успела вдоволь попинать стены (больно ударилась большим пальцем ноги), поваляться на полу (было твердо), пожалеть бедную себя (на пустой желудок жалеть получалось хорошо, но больше о пропущенном обеде, чем о дальнейшей судьбе) и даже обдумать несколько планов побега.
  
   План первый: соблазнить оголодавшего без женской ласки бандита своей неописуемой красотой, наобещать страстный секс, ящик пива каждый день и любовь до гроба (что гроб будет его, не сообщать). Вместе сбежать. В идеале он гибнет в процессе бегства, но прикрывает мое успешное отступление. Я о нем помню до конца жизни, иногда присылаю цветочки на могилку.
   Минусы: Во-первых, кандидатов для очаровывания в доступном пространстве как-то не наблюдается. Попрятались, что ли? Во-вторых, украли меня еще до того, как я успела накраситься, поэтому моя неописуемая красота определяется в основном присказкой "бывает мало водки". В-третьих, нет гарантии, что геройски погибнет он, а не я.
   Резюме: план оставить в качестве резервного, на случай, если таки найдется не сильно переборчивый, но сильно озабоченный дурачок. Важно: не забыть прихватить бронежилет.
  
   План второй: Осторожно и бесшумно пробраться в командную рубку по трубе вентиляции, заблокировать дверь стулом, когда пилот отлучится в туалет, пригнать корабль на Крет, получить медаль за мужество, открыть памятник в свою честь.
   Минусы: Вентиляция нашлась у самого потолка, куда мне не допрыгнуть, и была столь узкая, что туда даже руку целиком не удалось бы засунуть, если бы таки допрыгнула. Я не поняла! Они что, фильмов не смотрят? Вентиляцию надо делать такую, чтоб в нее мог протиснуться качок размером два на два метра и еще подругу с собой прихватить, дабы поцеловать под печальную и пронзительную музыку. Иначе нафига она вообще нужна?
   Резюме: план признается нежизнеспособным, пока не будет найдена комфортная по объему труба.
  
   План третий: устроить засаду за душевой шторкой в туалете, приемом карате обезвредить подлых злыдней, добраться до командной рубки, еще одним ударом карате уложить пилота (или пилотов), далее аналогично плану 2 (Крет, медаль, прижизненный памятник).
   Минусы: Из всех приемов карате я смогу воспроизвести только громкий крик "Ки-и-йя". Это будет, конечно, ужасающе, но сомневаюсь, что бандиты кинутся вразброс, испугавшись неизученного штамма бешенства. Кроме того, если первая часть плана каким-то чудом и сработает, то со второй засада полнейшая. В деле пилотирования межзвездного транспорта у меня не то что минимальных навыков, а даже зеленого понятия нет. А если на авось кнопочки нажимать, то велика вероятность стать первооткрывателем неизведанных галактик... только об этом никто уже не узнает.
   Резюме: План применять, только если найду бесхозный пистолет с полной обоймой (им я тоже пользоваться не умею, но хотя бы мой труп в случае провала будет не столь дурацки выглядеть). Важно: пилота ни в коем случае не убивать, а брать в заложники.
  
   Четвертый план придумать не успела, поскольку за мной пришли. Подобной подлянки я не ожидала, поэтому спрятаться за шторкой банально не успела. Два крепеньких дриташца коротко велели подняться и, ненавязчиво подталкивая в спину оружием, отконвоировали меня в одну из соседних кают к своему шефу. Персона шефа была мне уже знакома - Томас. Все то же блеклое незапоминающееся лицо, серый костюм и неестественно яркая радужка глаз. Мужчина растянул губы в легкой улыбке, сверля меня оценивающим взглядом, и жестом пригласил присесть. Что я послушно и сделала. Когда тебе в спину смотрят два дула, то сильно не повымахиваешься. Каюта, куда меня привели, тоже выглядела необжитой - два стула напротив друг друга и столик на колесиках в углу возле стенки.
   - Зря ты не послушалась моего совета, - печально вздохнул Томас, будто и правда искренне сожалел.
   Я только поджала губы, выжидая продолжения его речи. Угрожать неотвратимостью правосудия или ползать, вымаливая свободу, было не рационально. Не для того они меня воровали, чтобы сейчас устыдиться, раскаяться и отпустить на все четыре стороны.
   - Ну, как? Будешь строить из себя стойкого, но глупого героя или добровольно расскажешь, где химеру спрятала? - не стал бродить он вокруг да около.
   Да я бы с удовольствием, дяденька, если бы знала, что такое эта загадочная химера, и почему я должна знать, куда она делась. Вдобавок, мучает меня вполне резонный вопрос: что сделают со мной, когда я расколюсь? На то, что погладят по головке и возвратят домой, рассчитывать, думаю, не стоит.
   - Позвольте задать вопрос, - невинно хлопнула ресницами я. - С чего вы взяли, что мне известно, где находится эта ваша химера? И кстати, что вы подразумеваете под этим названием?
   - Ох, Кариночка, не пытайся казаться глупее, чем ты есть, - отвесил сомнительный комплимент мужчина. - Не зря же ты столь тщательно скрывала свое местоположение. Должен признаться, весьма ловко. Каскадные прокси использовала?
   - Простая предосторожность, - мило улыбнулась я, пожав плечами, и попыталась быстро сопоставить факты. Почему он решил, что я скрывалась? Где я нахожусь, каждая собака знала... Хотя, нет. В курсе были только Рок, Брэд, Шерон и Лиза, то есть все свои. И причем здесь прокси-сервера? Ох, точно. Я ж ip-шку прикрыла, когда меня на форуме забанили, и так потом и не открыла... Элементарно завтыкала, вообще-то, но бандиты в подобное раздолбайство вряд ли поверят. Ладно, буду делать вид, что я невыразимо умная и хитрая.
   - Даже пришлось пойти на хитрость и предложить контракт, дабы выманить тебя из логова. Но и тут ты проявила предусмотрительность, подбив своего так называемого мужа охранять свою тушку, - продолжил нахваливать мои несуществующие заслуги бандит.
   - Не стоит мне льстить. Тогда ваши люди облажались.
   - Ага, редкостные идиоты, - неожиданно согласился со мной Томас. - Самостоятельно даже простейшее задание не смогли выполнить, жаль, что я лишь к вечеру прибыл на Крет. Прилетел бы на день раньше, мы были бы избавлены от ряда проблем, и двое людей остались бы в живых.
   - Предлагаете мне устыдиться, что они погибли? - непритворно удивилась я его наглости. - Туда им и дорога!
   Еще бы тебя забрали с собой, вообще прекрасно было бы!
   - Злая ты, - мягко укорил меня Том.
   - И все же, как вы меня нашли? Майор Бейл постарался? - предположила я. Только он знал, в каком отеле меня искать.
   - Майор? Хм... - Том удивленно вскинул бровь и прищелкнул языком. - Однако вовремя я тебя нашел. Собралась сотрудничать с Интерполом?
   Я мрачно кивнула, не видя повода отрицать. Поздно. Проболталась уже, дура. И зачем я о Бейле ляпнула? Если до этого момента был хотя бы призрачный шанс, что отпустят, то только что он успешно растаял. Ну, дерево я, дерево!
   - Нет, все гораздо проще. Твоя кредитка безошибочно указывает направление поиска. Банк-то твой Земного Союза, а у меня есть кое-какие связи.
   - Действительно просто, - оценила я. Похоже на правду - для совершения покупок я всего дважды пользовалась своей карточкой. Первый раз, когда туфли в торговом центре купила, и второй, когда оплатила проживание в отеле. И оба раза он меня находил... Блин! Знал бы, где упадешь, перинку подстелил бы. - Что же вы меня при первой встрече не сцапали?
   - Указаний не было, - развел руками мужчина. Ага, значит, он тоже всего лишь исполнитель, хотя и с более широкими полномочиями. Кто же заказчик? - Кроме того, ты далеко не пуп вселенной. Кстати, как тебе удалось столько времени не пользоваться кредиткой?
   - Муж обеспечивал, как и положено в приличной кретской семье..
   Томас, смерив меня взглядом, насмешливо хохотнул.
   - Ну, надо же! Значит дела у него не так уж и плохи? Выращивание гаров не столь бесперспективный проект, как говорят?
   - Понятия не имею. Я тебе финансовым консультантом не нанималась!
   - Впрочем, мы отошли от основной темы, - попенял Томас, будто это я виновата.
   Так-с... Сейчас начнется допрос? А то мы все из себя такие милые и вежливые, что аж тошно. Будто в гостиной сидим и чаек попиваем, словно старые добрые знакомые.
   - Ага, ты так и не объяснил, что столь тщательно разыскиваешь! - дерзко оскалилась я. А что? Наглость второе счастье, между прочим, а жалкой и униженной жертвой я еще успею побыть.
   - Колбочки такие красненькие. 24 штуки, - снисходительно объяснил Том. - Где они?
   - Понятия не имею, - мой честный ответ не вдохновил бандита. Черты его лица словно обрели резкость, и стало сразу понятно, что шутки кончились. - Почему ты считаешь, что химера у меня?
   - Ну-у, наверно, потому, что ты со своим дружком ее и украла! - прошипел мужчина.
   - Эм... дружком? Со Стасом, что ли? - Так это всё из-за него? Скотина он, а не дружок! Так меня подставить! Если не был уже мертв, то сама бы придушила гада.
   - А у тебя еще кандидаты есть?
   - Нет. Вы убили Стаса?
   Томас закатил глаза и пренебрежительно хмыкнул.
   - Не смеши. Нам всего-навсего нужна была химера. Этот дурак сам сорвался, когда пытался оторваться от погони, - мужчина высокомерно скривился. - Честно признаться, мы уж боялись, что он унес тайну с собой в могилу, а тут такой подарок - подельница объявилась!
   - Что ж вы так долго ждали, чтоб меня схватить? Я два месяца в коме провалялась.
   - Ну, знаешь ли, - возмутился Том на мой наезд. - Может, мы еще и лечить тебя за свой счет обязаны были? У нас и других проблем хватает.
   - Ой, извини, что доставила столько неудобств! - мрачно съязвила я, обдумывая, кого он имел в виду под словом "мы".
   - Ты вообще должна была попасть в следственный изолятор, а уж там... - мужчина оборвал себя на полуслове. Впрочем, и так очевидно - у него и там связи есть.
   - Еще раз извиниться? - язвительно предложила я.
   - Не стоит. Где химера?
   - Не знаю! Стас не посвящал меня в свои планы.
   - С трудом верится.
   - Это правда. Я только помогла ему с расшифровкой документов о хищениях. Остальным он не счел нужным делиться.
   - Ты ведь понимаешь, что я не могу поверить тебе на слово? - опять вернулся к светско-вежливой манере бандит. И мне стало реально страшно. Никогда раньше не слышала, каким тоном говорят садисты и убийцы, но, думаю, именно так. Прохладно и отстраненно, с капелькой сожаления и ноткой гнилостного предвкушения.
   - Я говорю правду.
   - Это ничего не меняет. Винс!
   Более крупный из моих конвоиров прошел мимо нас и подкатил к креслу стоявший в углу столик. Черт! Они меня пытать собрались? Не надо! Я ощутила, как задрожали коленки - если бы стояла, точно упала бы - и вжалась в спинку кресла. Не хочу! Какие у меня шансы убежать? Никаких... Но лучше сдохнуть быстро, чем медленно и крича от боли. Никогда не думала, что такое скажу...
   Я невзначай уперлась ладонями в подлокотники, собираясь резко вскочить и бросить стулом в одного из мужчин, чтоб увеличить шансы выжить с одной тысячной, хотя бы до одной сотой. Но стоящий за спиной бандит опередил меня, будто тисками обхватив торс и прижав к стулу. Не тратя времени на крик, я попыталась вырваться из захвата, но силы были не равны. Бандит держал столь крепко, что я не могла ни оторваться от спинки стула, ни сползти вниз.
   - А я ведь предлагал по-хорошему, - в который раз напомнил Томас и откинул салфетку, прикрывающую столик. К моему удивлению, там оказались не инструменты пыток, а шприц, жгут, антисептик и парочка ампул. Мужчина, не спеша, отломал кончик ампулы и наполнил шприц, пока другой конвоир наложил мне выше локтя жгут.
   - Один из самых эффективных растормаживающих препаратов, а их больше сотни, между прочим. В просторечии - сыворотка правды! - воодушевленно похвастался Томас.
   - Я польщена. Надеюсь, дорогая? - чтоб ты на мне, падла, разорился.
   - Дорогая, - кивнул он. - Правда, у нее есть один незначительный недостаток. Примерно треть умирает. В основном от инфаркта, хотя иногда от инсульта. У тебя сердечко не больное?
   - Больное, - сделав честные глаза, соврала я. - Сдохну, а вы в пролете останетесь.
   - Придется рискнуть, - холодные пальцы прикоснулись к сгибу руки.
   - Стойте! Я все расскажу! Колбы на Земле.
   - Где именно?
   - Э... У меня на работе. Спрятала в надежном месте.
   - Для химеры температурный режим нужно выдержать.
   - В серверной спрятала. В одном из шкафов. Там постоянная температура, и никто не найдет, - вдохновенно импровизировала я. Жить захочешь и не такую байку придумаешь, а чтобы попасть в серверную, им придется оставить меня в живых и привезти на Землю. А там уж придумаю, как выпутаться. Идеальный план!
   - Врешь, - со спокойным осознанием собственной правоты вынес вердикт Томас и проколол иглой кожу. Идеальный план бездарно провалился. - Не умеешь ты лгать.
   Том отпихнул стол в сторону, небрежно швырнув на него использованный шприц, снял жгут и подтащил свой стул поближе ко мне. Через минуту держащий меня конвоир ослабил хватку, но встать я уже была не в состоянии - зверски кружилась голова. Я ощутила, как меня повело в сторону, в глазах начало темнеть, а на коже выступил пот. Явные признаки резкого скачка давления.
   - Ну, как? В груди не колет?
   Показав фигурой из пальцев, куда он может идти, я на секунду прикрыла глаза. Начинало не в шутку подташнивать, но тазик решила не просить - так им и надо, пускай потом убирают. У меня вырвалось глупое хихиканье, когда я представила, как бандиты на карачках моют пол, а их предводитель, решив показать пример, отбирает тряпку и лично оттирает лужу.
   - Кстати, из тех, кто выживает после сыворотки, половина сходит с ума и остается пускать слюни в психушке, - просветил меня напоследок Томас, не проникшись моим злобным прищуром.
   - Сволочь, - пробормотала я, стараясь не отвлекаться на веселую змейку, что свила гнездо в его шевелюре и дразнилась, высовывая длинный тонкий язык. Блин, глюки начались! И хотя я прекрасно понимала, что нахожусь под действием препарата, и нахальная тварь не более чем бред спятившего рассудка, но так хотелось ответить ей тем же! Прям мочи нет!
   А к черту этого Томаса! Все равно я ничего не знаю, следовательно, и рассказать не смогу, пускай он хоть румбу тут станцует! Зато развлекусь перед смертью. И я с чувством выполненного долга показала змейке язык.
  
   Рок
  
   Перед Марком пришлось долго и упорно оправдываться из-за того, что не удалось привезти Карину, и объяснять в подробностях, куда она делась. Еще один разговор со следователем тоже толку не дал - ничего нового я так и не смог припомнить. У Марка в свою очередь информации оказалось не густо: в телефонах мертвых бандитов найдены сообщения, в которых и давалось задание (как мы и думали, Карину было приказано взять живой), но отправитель остался неизвестным. Одно, что с уверенностью можно сказать - приказ отослан из системы Нодар, которая имеет далеко не хорошую репутацию и является излюбленным местом обитания для всяческого сброда. Был еще более поздний звонок с Крета, с космопорта, но с серого незарегистрированного номера. Перекапывание же прошлых заслуг наших трупов ни одной внятной зацепки не дало. Облом со всех сторон.
   Оставаться в загородном доме не было ни причины, ни желания, поэтому я снова перебрался к Брэду и, наконец, смог уделить достаточно времени работе. По здравому размышлению я счел нужным оставить детей у Шерон, пока не подберу нормальную квартиру в столице. Кроме того, если уж откровенно, я слабо представлял, как в одиночку с ними справляться, а поиски няни тоже оказались не простой задачей. Пускай еще недельки две поживут у тетушки, а я пока навещать буду. Тем более, что она намеревалась перебраться пока в городскую квартиру.
  
   - Привет, - на секунду оторвалась от игрушек Дженни, когда я чмокнул ее в лоб.
   - Привет, лапа. Чем занята? - дочка разрисовала лицо кукле черным маркером и наматывала на ее туловище и конечности желтый скотч.
   - Бронекостюм делаю, - сосредоточенно отозвалась девочка.
   - Эм... Зачем?
   - Тогда она сможет всех побить, а ее никто не ударит, - пояснила Дженни, взглянув на меня, как на идиота. Так-с... И что это значит? У нее какие-то проблемы, и она так выражает чувства? Или мальчишки боевик тайком вечером смотрели и ее за компанию взяли?
   - А почему ее должны ударить?
   - Не, ты не понимаешь! Когда она нападет, то ей не нужно будет больше убегать. А где мама Карина? Она знает, как правильно.
   - Она сейчас занята. Так, может, ты мне расскажешь?
   - Не-а, ты мальчик! Для тебя другие правила, - загадочно проинформировала меня малявка, задрав нос.
   Хлопнула входная дверь и в комнату заглянула Шерон с, заполненными продуктами, пакетами в руках.
   - Ой, Рок, когда ты пришел? - тетушка подошла к нам.
   - Только что, меня Элизабет впустила, - я подхватил пакеты и понес их на кухню.
   - А где она, кстати?
   - Куда-то убежала. Не сказала.
   - Ох, ладно. Поест, когда придет. Ты деда уже видел?
   - Он тут?
   - Ага, в гостевой комнате с Лэнсом и Доном играет.
   - А, понятно. Тебе помочь с готовкой?
   - Нет, не стоит, - ласково улыбнулась Шерон. - Только под ногами будешь путаться, мне самой быстрее.
   - Слушай, извини, что я снова повесил на тебя детей. Постараюсь уже скоро их забрать...
   - Да брось выдумывать! Мне они не в тягость. Лизка, вон, гоняет где-то целыми днями, а так хоть Дону компания и самой не скучно. А скоро и Ник вернется со своих археологических раскопок, будет с Лэнсом впечатлениями делиться, - фыркнула тетушка, подтрунивая над увлечением своего среднего чада. - Еще бы ты к нам переехал, а не бегал туда-сюда, вообще замечательно было бы.
   - Ха, да ни за что! Дядя Эдвард и я плохо совместимы.
   - Он хороший человек и искренне о тебе беспокоится, - встала на защиту мужа Шерон, - просто иногда... хм... излишне прямолинеен. Я до сих пор удивляюсь, как два настолько разных человека, как твой отец и он, могли быть родными братьями.
   Я только пожал плечами, поскольку сам не мог этого понять. Эдвард вечно строгий, серьезный, надежный и взрывной, авантюрный отец были не просто разными. Они словно два противоположных полюса.
   - Кстати, Рок, - глубоко вздохнула Шерон. - Знаешь... меня беспокоит Дженни...
   - А что с ней?
   - Ух... она побила Дона.
   - В смысле? - я почувствовал, как брови поползли вверх.
   - В прямом, ударила его подносом.
   - Но Дженни... она ведь маленькая... - я даже руками показал, насколько крошечная моя девочка.
   - Тем не менее. Постой, не вмешивайся пока. Я поговорила с Доном, он признался, что дразнил ее. П-ф-ф... Надеюсь, конечно, что это был единичный случай.
   - Не уверен. Она сегодня кукле бронежилет мастерила.
   - Хм... предусмотрительная девочка, - расхохоталась Шерон. - Я так поняла из ее обмолвок, что ей Карина посоветовала давать сдачи. Может, она еще раз с Дженни поговорит и объяснит, что девочки так не поступают?
   - Боюсь, это затруднительно. Карина вчера улетела на Землю давать показания.
   - Ой, - тетушка ошарашено присела на табуретку. - Но она хотя бы вернется?
   - Да, осенью, наверно.
   - Хорошо, а то я уже испугалась, - с облегчением произнесла она.
   - Чего тут бояться?
   - Что ты хорошую девушку упустишь, растяпа!
   - Нашла, из-за чего переживать, - пробурчал я. - Ах, да! Мы женаты, я не смогу ее упустить, даже если очень захочу!
   - Ну, знаешь ли... Она ведь не кретянка...
   - Ага, я заметил... - фыркнул я.
   - И если на самом деле захочет уйти, то брачная татуировка ее не остановит, - продолжила свою мысль тетушка.
   Угу, прям обольюсь горькими слезами. Когда, наконец, этот дурацкий закон примут, чтобы мы смогли развестись? А то уже сил никаких не хватает эту дурацкую комедию ломать.
   - Ладно, пойду, попробую внушить Дженнифер нормы поведения, пока она вам всю квартиру не разнесла.
  
   Странно. Я могу убедить любого поставщика предоставить рекордные скидки, причем так, что они сами не сразу поймут, как такое произошло, но переубедить одну маленькую девочку, что драться плохо, мне не по силам. В конечном итоге, получив посыл "Папа, не мешай", я оставил Дженни наедине с уже полностью упакованной в скотч куклой и пошел на поиски сына.
   - Семь, - раздался уверенный голос Лэнса из-за приоткрытой двери гостевой комнаты, куда я и заглянул.
   - Промашка. Еще раз! - приказал дед и сгреб кости в ладонь.
   - Семь, - снова повторил сын, немного подумав.
   - Упорный, - усмехнулся Джеймс и метнул кости на стол. - Правильно. Молодец. Теперь ты, Дон.
   - Дед, и ты туда же! - не выдержал я, зайдя в комнату. - Ладно, Карина - она по жизни ненормальная. Но ты-то чему детей учишь?
   - Рок, - невозмутимо кивнул Джеймс.
   - Привет всем. Я думал, что ты еще в поместье.
   - Да вот, Шерон пригласила в гости, пока там порядок наводят после разгрома, - фыркнул он. - В смысле, после праздника.
   - Ясно.
   - А что, не рад деда увидеть? - проворчал он, сделав вид, что обиделся. Впрочем, притворялся он ненатурально.
   - Конечно, рад, только давай в строго дозированных количествах общаться. Нервы крепче будут, - я подошел к взгромоздившемуся с ногами на табуретку сыну и потрепал его по макушке. - Ты помнишь наш разговор об азартных играх и свое обещание?
   - Пап, так мы же не играем!
   - А чем же вы заняты? - не понял я.
   - Угадываем! - улыбнулся Лэнс.
   - Хм... и с какого времени это не считается игрой? - поинтересовался я у деда.
   - Глупый мальчишка, - проворчал Джеймс. - А то ты сам не помнишь, как со мной занимался в детстве.
   Это он о чем? М-м-м... Не помню такого. Мы все время играли в какую-то дурацкую модификацию монополии. Нужно было угадать картинку, если угадываешь правильно, то позволялось кидать кубики и ходить, если неправильно, то ход пропускался.
   - Монополия, что ли?
   - Она самая, - подтвердил Джеймс.
   - Так это ж это не крэпс! Не путай дар божий с яичницей.
   - Да какая разница, на чем тренироваться! - взорвался старик. - Суть в развитии интуиции, а не в игре! А у мальчишек явные задатки, как и у тебя когда-то...
   - Все равно, я против!
   - Ух... Если мы заменим кости на старые замшелые картинки, что от этого изменится?
   - Мне легче станет.
   - П-ф-ф... Молодой болван! - выразительно закатил глаза старик.
   - Старый прохиндей! - не остался в долгу я. Уважение уважением, но безнаказанно оскорблять себя не позволю, и пиететом к главе рода я тоже не страдаю.
   - Мы вам не мешаем? - язвительно вклинился в наш обмен любезностями Лэнс.
   - Не мешаете... Ты, внучек, не отвлекайся, продолжай. А мы пока с твоим папой поговорим в коридоре...
   Мы вышли из комнаты, оставив Лэнса с Доном и дальше кидать кубики.
   - Что с Кариной? Шерон сказала, что она улетела на Землю.
   - Какая тебе разница? Ты же хотел, чтоб она исчезла, считай, что твой приказ выполнен, - сквозь зубы процедил я.
   - Не нужно на меня злиться. У меня есть свои обязанности, часто неприятные, но от этого не менее необходимые, - степенно произнес дед. - Так что с ней?
   - А что с ней может быть? Летит сейчас с Бейлом на родину... - огрызнулся я, стараясь не обращать внимания на точившее меня второй день чувство вины. Вроде ничем этой паршивке и не обязан, а все равно неуютно как-то.
   - Ладно... - неторопливо протянул дед, озабочено нахмурившись. - Детей когда заберешь?
   - Недели через две, думаю. Пускай пока у Шерон поживут, мне нужно жилье приличное подыскать и няньку.
   - Ну что же, разумно, - одобрил Джеймс. - Ты на ужин останешься?
   - Нет, у меня еще дела... И так еле вырвался, - в принципе, я хотел бы подольше побыть с детьми, но, учитывая присутствие Джеймса, как бы дело не закончилось новой сварой. А плюс тот факт, что Эдвард будет, так это вообще - туши свет, бросай гранату. У деда хотя бы чувство юмора есть и здоровая самоирония, чего не скажешь о дядюшке.
   Лучше в средине недели еще раз зайду, Шерон все равно говорила, что еще месяц в столице сидеть намерена, пока муж в Совете Кланов текучку разгребает. Надеюсь, к тому времени дедуля либо свалит, либо будет слишком занят на Совете, лично проталкивая свои махинации (уверен, Эдварда он далеко не во все свои авантюры посвящает).
  
   Настроения бродить по вечерним улицам не было, поэтому я, заказав еду на вынос в одной из более-менее приличных закусочных, поехал домой. Заодно и Брэда покормлю, если он не остался в офисе ночевать. Но сегодня день оказался явно неудачным для благих намерений.
   - Ты почему так рано? - Брэд выскочил на кухню в криво застегнутой рубашке, пока я выгружал на стол ужин. - Я думал, ты у Шерон дольше задержишься.
   - Да там дедуля приехал, весь вечер бы мне мозги полоскал. Нет настроения его подначки выслушивать...
   - А, понятно, - друг осторожно оглянулся и рассеянно улыбнулся. Он выглядел каким-то взъерошенным и раздосадованным. Кое-как схваченные в хвост волосы, нервозные движения пальцев, бегающие зрачки...
   - У тебя кто-то в спальне есть?
   - Нет, с чего ты взял?
   - А что ж так дергаешься? - я выудил из коробки сырную палочку и откусил половину.
   - Тебе показалось, - решительно отрезал он.
   - Да? Ну ладно, - я выключил чайник и достал из шкафа три чашки. - Говори Лизе, чтоб выходила чай пить.
   - Рок!
   - Ой, да ладно вам. А то не понял, чего ты дергаешься. Не боись, друзей не сдаю, - хохотнул я. - Или мне еще пойти погулять на пару часиков?
   - Ага, это лучшее, что ты можешь сделать... - недовольно буркнул Брэд.
   - Дорогой, не груби будущему родственнику, - попеняла Элизабет, подкравшись к Бреду сзади и обняв за талию. В отличие от него она успела привести себя в порядок и выглядела аккуратно и собранно. Хотя ее выдавал расцветший на щеках румянец смущения.
   - Присоединяйся, родственница, - пригласил я кузину, махнув рукой в сторону вываленного на стол изобилия. - Чай, кофе?
   - Нет, спасибо. Я лучше пойду, а то мама начнет волноваться. Пока, Рок. Проводишь меня? - поинтересовалась она у Брэда.
   - Да, конечно.
   Герой-любовник вернулся спустя полчаса, когда я уже расправился со своей порцией и флегматично наблюдал за какой-то второсортной игрой, особо не вникая в суть происходящего на экране. Брэд плюхнулся рядом, сцепил руки в замок за головой и недовольно покосился на меня.
   - Ну извини. Откуда мне было знать, что ты не один? Предупредил хотя бы... - буркнул я в ответ на его укоризненный взгляд.
   - Хм... как ты это представляешь? - иронично спросил друг. - Погуляй где-нибудь, пока твоя кузина не улизнет?
   - Можно и так.
   - Лиза боялась, что ты настроен против наших отношений, - спустя некоторое время негромко заметил Брэд.
   - Никогда морализаторством не увлекался, так что мне в принципе по барабану... Лишь бы вы мою грустную историю не повторили.
   - Лиза ни на грамм не похожа на Бетси. Так что можешь не беспокоиться.
   - Как скажешь. Только, это... если ее обидишь, я на правах старшего брата имею право тебя побить.
   - Будешь защищать честь и достоинство кузины? - расхохотался он.
   - А то!
   - Давай, мы с ней сами разберемся, - проникновенно попросил Брэд. - Ты лучше за свою зазнобу переживай.
   - Это ты о Каре, что ли? У нас все решено: вернется осенью, когда примут закон, и я наконец-то снова стану свободным человеком.
   - М-да... А Лиза так за вас радовалась, мол, Карина на приеме от большой любви залпом шани хлебнула.
   - Да уж... - я поморщился, вспомнив сей досадный эпизод. - Весело было...
   - Так вам еще можно иск подавать о признании брака недействительным, или вы уже по-настоящему женаты? - поддел меня друг.
   - Брэд, заткнись, а?
   - Да ладно, не кипишуй. Шучу я, - насмешливо фыркнул он. - Лиза, вон, рассказывала, что шани, оказывается, некондиционным был, только Шерон никому не призналась, чтоб праздник не портить.
   - Ты сейчас о чем?
   - Детишки перед раутом в прятки играли, забрались в подвал и перевернули именно ту заветную бочку с вином. А новый урожай только к следующему году настоится, вот Шерон втихаря и налила в кувшин обычное вино. Рок, ты чего?
   - То есть нас напоили не шани? - прохрипел я внезапно севшим голосом.
   - Ага, а что? Пф-ф-ф... только не говори, что вы...
   - Просто заткнись, - угрюмо предупредил я.
   - Ладно. Будем хранить тайны друг друга, - расхохотался Брэд. - Ну вы, блин, все-таки кадры!
   - Не смешно.
   Черт! Раньше хоть можно было свалить все на действие убойной дозы шани. А теперь как? Признавать, что глупости мы творили по собственной доброй воле, ну никак не хотелось. Это что же получается? Что я на нее набросился просто потому, что захотел? А она? По телу разлилась горячая волна воспоминания - а все же классно было! Блин, конкретная подстава. И кроме себя и винить-то некого. Ну, разве что еще ее немного...
   - Рок!
   - А?
   - У тебя телефон звонит...
   - Точно, спасибо. Алло?
   - Мистер Карр?
   - Да.
   - Вас беспокоят из отеля "Лидия". У нас останавливалась ваша жена и забыла у нас ноутбук.
   - Кара? Забыла ноут? Вы наверно что-то путаете... - она скорее собственную голову забудет.
   - Да, миссис Карина Карр, - разделяя слова, прочел вежливый женский голос, - Ноутбук остался в ванной комнате под полотенцем. Вероятно, она его не заметила, когда съезжала.
   - Дикость какая-то...
   - Э-э-э... Простите, вы будете его забирать?
   - Да, конечно. Продиктуйте ваш адрес.
   Бредятина. Карина не могла оставить свой бук, она с ним носилась, словно с грудным ребенком, чуть ли не облизывала постоянно. Если б в туалете сеть ловила, то и туда бы с собой брала.
   Я бы мог поверить, что женушка по причине растяпства забыла одежду или, там, косметику, например, но бук - никогда! Это нонсенс! А отсюда вытекает закономерный вопрос. Даже два. Где эта чокнутая нормалка? И что с ней опять приключилось?
  
  
   Глава 29. О золотом сечении и прелести математики
  
   Карина
  
   Разболтала я все. Даже то, что уже сама успела давно позабыть, а посему теперь очень удивлялась. Но Томаса это не удовлетворило, поэтому после первой дозы последовала вторая, а там и третья. Если сначала мне мерещилась в принципе весьма прикольная змейка, то на второй раз уже было хуже - кругом ползали пауки, а поскольку я их боюсь (даже фантомных), то весь допрос тупо провизжала, чем конкретно достала бандитов. Зато потом я отомстила за всё - зубастая серебристая рыба гигантских размеров, слегка смахивающая на тех, что ловил Рок, от души получила по морде и долго материлась голосом Тома. Хотела еще добавить, но меня удержал какой-то искалеченный осьминог. Почему искалеченный? Да у него только четыре щупальца было, и он тоже ругался, причем на два разных голоса.
   А еще я говорила. Много. Не затыкаясь ни на секунду. Так, что у самой от непрерывного трепа начинало звенеть в ушах и зверски пересыхало в горле. Обо всем. О том, что спрашивал Томас, о работе, о родителях, о первом сексуальном опыте. Даже о своих паролях проболталась, что уже ни в какие ворота не лезет!
   Зато мне открылась суть исконной гармонии мира! Все сущее должно соответствовать числовым закономерностям. И когда я подберу правильную последовательность, для меня не будет существовать невозможного. Это прорыв! Мне светит Нобелевка! Эм... точнее, ее аналог...
   Я рассматривала короб вентиляции, любуясь равными интервалами между металлическими ламелями на накладной решетке, когда надо мной навис какой-то мужчина. Светлые серые глаза, ровный искусственный загар, волосы, щедро усыпанные благородной сединой. Это лицо вызывало какие-то смутные ассоциации, но вентиляция меня сейчас интересовала гораздо сильнее, и я нахмурилась, разозлившись, что не могу и дальше наслаждаться чистотой и ровностью линий.
   - Ты уверен, что она ничего не знает?
   - К сожалению. Этот поганец Стас действовал в одиночку, - ворчливые интонации в голосе Тома почему-то несказанно меня радовали.
   - Плохо... Допрашивай еще!
   - Бесполезно. Я вытащил все возможные воспоминания. Продолжать нет смысла - девчонка сбрендила и уже начинает нести откровенную чушь.
   - Но она могла соврать! - мужчина исчез из области видимости, а в голове некстати всплыло имя Фредерик Килкени. Вице-президент "Дагинвест" (уже бывший), который и должен был профинансировать мое пенсионное обеспечение и бунгало на берегу океана. Впрочем, сейчас - это такие мелочи!
   - Исключено. Боюсь, мы уже не найдем химеру. Предлагаю снова вернуться к плану с крионикой.
   Собеседники замолчали, и раздался ритмичный звук шагов, то отдаляющихся, то снова приближающихся. Топ-топ-топ, шарк, разворот и снова сначала. Звук мне нравился - в нем была периодичность. Я бы определенно смогла описать его гармонической функцией, вычислить амплитуду...
   - Похоже, у меня действительно нет выбора. Ладно, лечу в Нодар, а ты забирай мальчишку, и встретимся там, - принял решение Килкени.
   - Будет лучше, если я поеду с вами. Там, знаете ли, контингент весьма специфический.
   - И не таких обламывали. Я в состоянии справиться с местными воротилами.
   - И все же это займет много времени, а у нас и так каждый день на счету. У меня же есть свои подходы. Мои помощники заберут мальчика, и к его приезду мы уже подготовим аппаратуру.
   - Не знаю... Возможно, ты и прав...
   - Тогда решили. Девчонка вам нужна?
   - Нет. Не хочу об эту мразь мараться. Разберись сам.
   - Хорошо.
   Надоедливые голоса исчезли, а я еще некоторое время лежала, рассматривая вентиляционную решетку. Двенадцать полосок, четыре шурупа... Двенадцать на четыре - три... Но три я не видела. Это сбивало с толку и порождало сомнения в непротиворечивости моей теории. Поэтому прежде, чем браться за доказательство ее категоричности, полноты и разрешимости, я таки преодолела лень, встала и перебралась в ванную комнату. Там ведь плитка... она прямоугольная, следовательно, лучше подходит для проверки гипотезы.
  
   - Во, чокнутая! - заржал кто-то сверху. - Второй день чего-то считает... И не надоедает же.
   - Ага, крыша съехала конкретно, - набрякшие мясистые пальцы пощелкали перед моим носом, и хриплый голос радостно провозгласил. - Ноль реакции. М-да, сильную дрянь ей шеф вкатил.
   - Шторкой прикрой, а то ща кровища по всей ванной будет... Отмывать затрахаемся.
   - А может, ее того? Шторой? Зачем пулю тратить?
   - Да ну, противно. Дергаться будет долго... - голос неуверенно притих, словно его владелец и впрямь задумался над новой идеей.
   - Слушай, а куда ее дальше-то? Шеф говорил, тут не выбрасывать - засечь могут, возле Нодара тело скинуть.
   - И что?
   - А то! Пока на Маргуну, пока на Нодар - она ж завоняется!
   - Ну, в морозилку кинем.
   - Ага, рядом с хавчиком? А потом жрать оттуда?
   - Бля.
   - И я о том же.
   Р-р-р... опять сбилась. Чего они тут шастают? Мешают только! Опять сначала начинать... десять по вертикали... семь по горизонтали... так-с, с этой стороны семьдесят плиток получается...
   - И чо делать?
   - А какая разница, когда ее грохнуть? Давай на месте и прикончим...
   - Ну, не знаю... Это ж ее кормить надо...
   - Какое кормить? Водички попила - и хватит с нее.
   - Тоже вариант, - поддержал его товарищ. - Слушай, я тут подумал... помнишь, шеф говорил, что ее хахаль гарами торгует?
   - Ну.
   - А ты знаешь, сколько они стоят?
   - И сколько?
   - Хм... точно не скажу, но много. Нам за одну дозу этой херни пару лет горбатиться придется.
   - Не врешь?
   - Отвечаю. Видел когда-то, как один мажор свою навороченную тачку за два шприца отдал.
   - Ничего себе! - присвистнул Винс.
   - Ага. Вот что я скажу - шефу пофиг, что с этой лярвой будет. А с ее мужа можно нехилый выкуп поиметь.
   - Думаешь, заплатит?
   - Заплатит. Все платят. Иногда сразу, иногда после того, как бандероль с пальчиками и ушками получат. Но итог одинаковый - платят.
   - Хм... Но если Том узнает, что мы ее отпустили, он с нас шкуру сдерет.
   - Нужен он нам, когда мы сами при лаве будем. Кроме того, подумай головой: откуда он сможет узнать? И я ведь не сказал, что мы ее взаправду отпустим. Зато на эти деньги мы, знаешь, как заживем!
   - А хахаль ейный?
   - Рядышком похороним, - заржал бандит. - Как в сказке будет - и умерли они в один день.
   - Ну, не знаю... Заманчиво, конечно...
   - Заманчиво? Да это все равно, что джек-пот сорвать! Ща шеф следом за Килкени ускачет, и приступим. Пошли лучше в сети позырим, сколько эти гары стоить могут.
   Надоели! Бубнят и бубнят... Я тут серьезным делом, между прочим, занята! Неужели ушли? Прислушалась... Ура! Ушли! Продолжим... Еще под умывальником сосчитать осталось...
  
   Рок
  
   - Да ты сядешь уже, в конце-то концов? - недовольно пробурчал Брэд, исподлобья взглянув на меня.
   - Может, еще раз Марку позвонить?
   - Только час прошел, как ты с ним говорил. Если он что-либо новое узнает, то сразу сообщит. Не мешай ему работать. Успокойся.
   Как будто это так просто сделать! От собственного бессилия хотелось взвыть... А чувство вины рвало душу не хуже злобного питбуля - яростно и остервенело.
   - Черт! Это я во всем виноват! - я сжал голову ладонями, но долбящая виски боль и не собиралась утихать.
   - Ты здесь абсолютно не причем.
   - Очень даже причем. Если бы я на нее не вызверился, мы бы не поссорились, и она не поехала бы в эту дурацкую гостиницу, и...
   - Стоп! - гаркнул Брэд во всю силу своих легких. - Прекрати себя изматывать, этим ты ей точно не поможешь.
   Да и сам знаю, что Брэд прав, но сидеть и ничего не делать - просто выше моих сил. Но сейчас можно лишь ждать. Причем гарантии, что ожидание принесет какие-либо плоды, тоже нет. В гостинице не заметили никого подозрительного и в упор не смогли вспомнить, как и когда Карина съехала из номера. Записи камер они сначала отказались предоставить без ордера, а когда я подключил Марка, оказалось, что необходимые файлы вообще таинственно испарились в неизвестном направлении и непонятно, с чей подачи.
   Майор Бейл - чванливая скотина - мало того, что два часа промурыжил меня в приемной, так еще и заявил, что Кара, дескать, нарушила условия соглашения и сбежала, а потому по-прежнему объявлена в розыск как преступница. Все доводы, что с ней произошло что-то явно нехорошее, были хладнокровно пропущены мимо ушей. И хоть прямо Бейл и не произнес, что сотрудничать с полицией Крета считает ниже своего достоинства, но подспудно именно такой посыл и был мне высказан. Впрочем, Интерпол всегда выполнял роль дрессированной шавки Земного Союза, но я надеялся, что о своих гражданах они хоть как-то заботятся. Только, видать, Карина, будь она хоть трижды нормалкой, после замужества утратила любые привилегии. Если они когда-то и существовали...
   Вот мне и оставалось лишь грызть ногти и ждать. Где искать Карину или ее тело (хотя об этом и не хотелось думать), было абсолютно непонятно. Не по улицам же бродить с ее фоткой и спрашивать: вы не видели эту женщину? Если она вообще на Крете... Марк задействовал всех возможных осведомителей и вбил параметры Кары в систему планетного розыска - ничего, даже намеков нет. Вполне вероятно, что ее уже куда-то вывезли... Отследить же, в какой корабль к обычному грузу затесался довесок в пятьдесят кило живого веса, тоже не реально. Если таможня не выявила при осмотре и погрузке, то и нам по косвенным признакам вряд ли удастся вычислить преступников.
  
   Учитывая все вышесказанное, сообщение, пришедшее с номера Карины, стало для меня полной неожиданностью, а уж его смысл тем более плохо стыковался с уже известными фактами.
   За женушку требовали выкуп. Гарами. Десять доз.
   Не, это, конечно, большие деньги (даже очень большие), но выглядело откровенно бессмысленно. Во-первых, мы таких запасов гаров никогда не делали и не могли себе позволить, а дабы закупить дополнительную партию (на что у меня при любом раскладе финансов не хватит), необходимо занимать очередь на полгода вперед. Следовательно, если Кару украли из-за выкупа, то преступники очень плохо подготовились, что уже никак не вяжется с филигранной точностью самого процесса кражи. Во-вторых, зачем понадобилось ее вывозить за пределы Крета? Скажем откровенно - это значительный риск с той же таможней. Гораздо проще обтяпать дельце на месте... Или они рассчитывают, что в космосе будет легче замести следы? И, в-третьих, к сообщению был приложен короткий, несколько секунд, ролик, удостоверяющий, что Кара действительно находится у них. В том, что на видео женушка, сомнений не было, а вот ее пустой взгляд под беззвучное шевеление губами вызывал ряд неприятных вопросов.
   - Так-с. Это одна из перевалочных станций недалеко от Маргуны, - поднял глаза от экрана Марк. - Почему обмен назначили там? Я бы понял, если бы они выбрали окрестности Нодара... Но курортная планета под протекторатом Земного Союза не слишком удачное место для обмена заложниками.
   - Мне это тоже интересно...
   - По крайней мере, мы знаем, что Карины нет на Крете.
   - Ты меня сейчас приободрить так пытаешься? - мрачно поинтересовался я. - Выведи список кораблей, отбывших за этот период. Там были рейсы к Маргуне?
   - Были. И к Маргуне, и к Нодару, и еще черте знает куда. А толку? Это все равно, что пальцем в небо! Не забывай, что они еще умышленно могли следы путать.
   - Знаю... - я отфильтровал перечень, выбросив оттуда крупные и средние пассажирские суда. Рисковать засветиться с заложником перед экипажем и другими пассажирами - это слишком невероятно. - Маршрут сообщения ваши техники отследили?
   - Предположительно прислано из того же Нодара... либо хорошо замели следы. Отправлено вчера, экспресс-пересылкой.
   - Не хило, - экспресс-пересылка используется в основном для правительственных целей. Простые граждане тоже свободно могут воспользоваться этим методом, но за услуги придется заплатить. Причем немало. Поэтому большинство предпочитает подождать несколько лишних дней, чем тратиться, разве что в исключительных случаях. Почему так? Основной массив информации пересылается в нужном направлении "попутным транспортом", что занимает некоторое время, кроме того, имеет место немаленькая очередь из желающих. Для экспресса же оборудованы специальные шлюпки, единственная цель которых совершить раз в десять часов "прыжок" к заданной системе, передать-получить данные и "прыгнуть" обратно.
   - Ты заплатишь выкуп? - осторожно спросил Марк, не поднимая головы от бумаг.
   Намекает, что я могу просто проигнорировать требования преступников и сбросить решение проблемы целиком и полностью на плечи правоохранительных структур? Правда, и результат в таком случае, скорее всего, будет печальным - маргунцы ради иностранки рвать задницы себе не станут, Союзу вместе с Интерполом, судя по поведению Бейла, глубоко плевать, а полиция Крета на территории другого государства вообще не имеет никаких полномочий. Пока они все между собой разберутся, спасать уже некого будет.
   Да и не вправе я ее бросить... Если в самом начале нашего с Карой брака я еще мог выдать напутствие "Сама вляпалась - сама выкручивайся" и спать со спокойной совестью, то сейчас уже не могу. И, если уж откровенно, дело даже не в ссоре (хотя и в ней, в некоторой мере), а больше в том злополучном собрании рода. Вернее, в том, что было после... Можно тысячу раз сказать себе, что это абсолютно ничего не значит, и это на самом деле будет правда, но вытащить Кару я просто обязан. Хотя бы для того, чтоб по-человечески развестись...
   - Да, - буркнул я и после паузы добавил. - По меньшей мере, часть выкупа, в лаборатории осталось только три образца. Возьму их, - осталось всего ничего: сообщить об этом Брэду так, чтоб того инфаркт на месте не хватил. - Еще семь достать нереально.
   - Попроси деда.
   - Даже если он захочет помочь, все равно ничего не сможет сделать. Официально там очередь на полгода вперед из всевозможных министров, магнатов и корпораций межгалактического значения. Неофициально - только отбракованная списанная бодяга, да и той максимум доза-две по заоблачным ценам. Попробую сбить размер выкупа... Или подсуну пустышки, оставшиеся от наших с Брэдом неудачных экспериментов, если буду уверен, что они не смогут проверить. На вид те одинаковы.
   - Думаешь, прокатит?
   - Есть такое подозрение. Какое-то это требование выкупа... корявое, что ли. Не вяжется, и все тут.
   - С чего ты взял?
   - Интуиция.
   - Хм... Я тут подумал... вполне вероятно, что гары похитителям нужны только для дальнейшей продажи. Так что можно предложить им эквивалентную сумму.
   - Да, тут ты прав, - видимо, придется идти к дедуле на поклон и клянчить часть из своего замороженного трастового фонда. Черт, не хочется до жути! Никогда не думал, что до такого дойдет! Но сейчас лучше поступиться гордостью и подстраховаться.
   - Я лечу с тобой, - объявил Марк, поднявшись со стула. - Ты билет еще не бронировал?
   - Нет, ты остаешься на Крете.
   - Тебе может понадобиться помощь.
   - И все-таки я поеду один. Если вмешаешься ты, то дело приобретет официальную окраску, и в случае каких-либо неожиданностей его используют в политических целях, либо для провокации.
   - У меня еще отпуск есть...
   - Нет. Твоя должность накладывает определенные обязательства вне зависимости, в отпуске ты или на службе. Кроме того, твое присутствие сильно ограничит меня в методах воздействия.
   - Хм... В методах воздействия, как ты выразился, еще и помочь тебе могу.
   - Не сомневаюсь, - фыркнул я. - Но когда тебе начнут задавать неудобные вопросы - а рано или поздно наверняка начнут - будет лучше, чтобы ты не знал неудобных ответов.
  
   Карина
  
   Последнее время мне стало трудно считать - очень кружится голова. После того, как последний раз проснулась, даже упала. Вообще-то, я стараюсь не засыпать, чтоб быстрее закончить свою теорию, но не всегда получается. Это единственное препятствие, поскольку те шумные с громкими голосами меня больше не беспокоят. А еще был "прыжок". Он мне понравился. Он правильный. Когда закончу свою теорию, то подумаю еще над "прыжками". Даже ощущение, словно тебя током два раза стукнули, тоже правильное, потому что иначе не сработает. Я знаю, как стукает током - в детстве ёлочную гирлянду разобрала.
   У меня было детство? И ёлка? А зачем ёлке нужна гирлянда? Ёлка работает от электричества? Ёлка - дерево... Но у нас была пластмассовая... Зачем выращивать пластмассовые деревья? Что-то здесь не так...
   - Я знал, знал, что здесь кто-то есть! - передо мной возникли чьи-то ноги, обтянутые вылинявшими потертыми джинсами. - Привет, я Зак! А ты кто?
   Я несколько раз заторможено моргнула. Мало того, что непонятные пластмассовые деревья сбивали с мысли, так еще этот пронзительный ломкий голос не позволял сосредоточиться. Гость, устав ждать ответа, присел на корточки и заглянул мне в глаза. Мальчишка, маргунец. Белоснежная длинная челка, наполненные любопытством голубые глаза, легкий свежий загар с еще красноватым оттенком. От него пахло морем и жевательной резинкой. А еще он казался здесь решительно неуместным. Словно оранжерейная орхидея посреди марсианской пустыни.
   - Что ты тут делаешь? - мальчишка дружелюбно коснулся моего запястья кончиками пальцев. - Ты меня понимаешь? Как тебя зовут? Меня Закери.
   Вместо ответа я схватила его за кисть и потянула на себя.
   - Эй! Ты что творишь?! - он неуклюже шлепнулся на кафельный пол и попытался выдернуть руку. Не на ту нарвался! Я раздраженно дернула его конечность и, растопырив пальцы, приступила к измерениям. Так-с, соотношение длины кисти и расстояния от запястья до локтя, это получится... Да! Так и есть - золотое сечение! Ай да я, ай да молодец!
   Если он соответствует божественной пропорции, то я должна ему поклоняться?
   Хм... Не-е... чего-то мне эта мысль не нравится. Я еще раз окинула взглядом его руку, крепко зажатую в моей, и вдруг обратила внимание на собственную конечность.
   Опа! Я тоже подпадаю под божественную пропорцию... Во, дура! И как же раньше не заметила?
   Что же получается... Я должна поклоняться сама себе? Эта мысль нравилась мне не в пример больше, но все равно не покидало ощущение какого-то дискомфорта. Словно запихнула себе в рот громадную горсть вязких ирисок: вроде и сладко, а прожевать не удается. Остается только выплюнуть, хотя и жалко продукт переводить.
   Ухватившись свободной рукой за край умывальника и приложив немалое усилие, я таки поднялась на ноги и посмотрела в зеркало.
   Ужас-то какой! Вот это чмо напротив - я? От удивления хватка непроизвольно ослабла, и маргунец, вырвав руку, резко отскочил от меня на метр спиной вперед и со всей дури грохнулся затылком о дверной косяк.
   - Уй, йо-о! - заскулил он, скорчившись у порога.
   Кто ж тебе виноват, что ты такой шуганный? Хотя - еще раз покосилась на свое отражение - не струхнуть тут сложно. Мало того, что шухер на голове и взгляд сумасшедший, так еще и фингал на полморды. Красивый такой, фиолетовый... У меня когда-то куртка точно такого же оттенка была, моднявая, шо капец - целый год в ней таскалась.
   Я, открыв кран, плеснула в лицо водой, прополоскала зубы (пасты все равно мне не предоставили) и постаралась пригладить волосы. Пальцы застряли в космах на полпути, и ощутимо заныла подбитая скула. Ну, надо же! Пока не увидела, что синяк есть, не чувствовала даже, а теперь и прикоснуться больно.
   Это ж когда меня так разукрасить-то успели? Наверно, когда от говорящей рыбины (она же шеф, она же Томас) оттаскивали.
   Странно. На данный момент я ощущала себя абсолютно нормальной и отлично осознавала, что всего несколько минут назад пребывала в совершенно невменяемом состоянии. Хотя... психи же сами себя психами не признают... Так что возможны варианты... Может, я на самом деле уже слюни пускаю с дебильной улыбочкой...
   Впрочем, это не самая главная моя проблема. В конце концов, лучше быть чокнутой, но живой, чем адекватной, но мертвой. А как раз таки жизни меня и хотят лишить. Воспоминания прорывались из подкорки какими-то рваными ущербными обрывками, но сомнений в том, что меня очень скоро пришьют, не возникало. В голове настойчиво крутилась заевшая фраза "Прикрой ее шторкой, чтоб кровищей не заляпала".
   - Дура шизанутая, - еле слышно проворчал мальчишка, поднявшись с пола и держа руку на затылке. Кто он такой и откуда здесь?
   - Зак. Правильно? - он молча кивнул, не отрывая от меня настороженного взгляда. В горле першило и хотелось откашляться. - Карина.
   Мальчишка выглядел лет на 14-16. Этих подростков часто не разберешь, в каком они возрасте, а в особо тяжелых случаях и принадлежность к определенному полу вызывает большие сомнения. Высокий, как минимум на полголовы выше меня. Очень худой - запавшие щеки, резко выступающие скулы, острые кости, заметные даже сквозь модную просторную одежду с дорогущими лейблами. Впрочем, для маргунцев характерна эта болезненная худоба. А вот золотистый загар ну никак не попадал под типичные признаки расы. У маргунцев очень светлая, не поддающаяся действию ультрафиолета, кожа. Аж зеленоватая.
   - Как ты попал в каюту? - насколько я помню, дверь была заперта. Или бандиты уже не утруждаются закрывать замок, после того как у меня крыша съехала?
   - У меня есть универсальный пароль, - хвастанул Зак и сверкнул бахвальской наглой улыбочкой.
   А мальчик-то не так и прост! Универсальными паролями чаще всего обладает только капитан и владелец корабля, поскольку он дает полный доступ к системе в случае аварийной ситуации, а большую часть времени должен храниться в сейфе. По крайней мере, нам так в универе втирали. В принципе, это что-то на манер электронного ключа плюс спецкод...
   - Откуда он у тебя?
   - Оттуда! - недовольно отрезал Зак, и самодовольная ухмылка начала постепенно сползать с его лица, хотя он и старался сделать вид, что все в порядке. Ага, осознал пацаненок, что проболтался!
   - Так ты теперь капитан? - сладенько спросила я и завлекающе улыбнулась. Ну-у, я так надеюсь, что завлекающе... С бланшем под глазом это могло на самом деле иметь пугающий вид.
   - Ну, - с апломбом кивнул мальчишка.
   - О! Так ты не будешь против, когда я сообщу об этом Томасу? - Зак на секунду скис, но сразу же хитро прищурился.
   - А Тома нет на судне. Он улетел с... - тут Зак запнулся и следующее слово выплюнул с изрядной долей ненависти, - Фредом. Так что я теперь главный!
   - Ну конечно, - саркастично протянула я, давая понять, что в его историю не поверила ни на каплю.
   - Кто ты такая? - заносчиво поинтересовался маргунец.
   - Так ты же капитан, - поддела я. - Неужто не сообщили?
   Зак уязвлено поджал губы и, презрительно фыркнув, вышел из ванной.
   Куда? Человек, у которого есть универсальный пароль, так просто от меня не улизнет! Если понадобится, я этого малолетнего гаврика даже соблазнить готова, лишь бы сбежать. Ох, Карина, как же низко ты пала...
   - Постой, - я хотела его догнать, но вдруг накатила такая слабость, что пришлось прислониться к дверному косяку и переждать головокружение. А мальчишка тем временем уже собирался выйти в коридор. - Да подожди. Я тебя не выдам. Ну, ладно, ладно... Меня похитили.
   - Как?! - судя по округлившимся глазенкам, маргунца явно ошарашило подобное заявление.
   - Молча.
   - Но зачем?
   Все лучше и лучше! Мальчишка с универсальным паролем к моей "темнице" именно в том возрасте, когда шило в заднице не дает спокойно жить. Плюс у него явная неприязнь по отношению к Фредерику Килкени и правильное законопослушное воспитание. Понятия не имею, кто этот Зак и что он тут делает, но с каждой минутой он нравится мне все больше и больше.
   - Ну-у, Том думает, что я знаю, где спрятана химера.
   - А ты знаешь? - будто бы безразлично поинтересовался Зак, прикрыв длинными ресницами вспыхнувшее фейерверком в глубине глаз предвкушение. Чего же собой представляет эта химера, что он напрягся, словно дрессированный щенок с подрагивающим хвостом в ожидании команды "фас"?
   А не водят ли меня за нос, подсунув такую удобную со всех сторон кандидатуру в качестве подсадной утки и поманив желанной свободой, будто конфетой? Не, ребята, утром - деньги, вечером - стулья! Хе-хе, либо извещение, что стулья кончились...
   Я лукаво усмехнулась, стрельнув глазами (в конце концов, план номер один с соблазнением еще никто не отменял), и удрученно произнесла:
   - К сожалению, нет, - полюбовалась разлившимся по мордахе Зака разочарованием и вкрадчиво добавила: - Но знаю, где ее нужно искать.
   Я неторопливо направилась к нему, придерживаясь рукой за стену - сил хватало лишь на то, чтобы передвигать ноги, неуклюже пришаркивая при каждом шаге. Но можно не спешить... Рыбка крючок заглотила, остается грамотно подсечь. А кто из нас рыбка, я обдумаю позже, когда выберусь. Однако времени на долгие реверансы у нас нет - мне в лучшем случае осталась пара дней, пока до бандитов не дойдет, что никто за меня выкуп выплачивать не намерен. Ага, глупые иллюзии мне не свойственны.
   - Помоги мне сбежать, а я тебя отблагодарю. Сколько ты хочешь? - Закери едва заметно презрительно скривился. Хм... Я так и думала... В деньгах он явно не нуждался... Ладно, прикинусь дурочкой... Тем более, у меня это хорошо получается... профессионально. Главное, не сорваться на умоляющий тон, чтобы мальчишка не понял, насколько я завишу от его решения. - Сейчас у меня, правда, денег нет, но когда мы найдем химеру... Согласен?
   Парень часто и поверхностно дышал, застыв у двери и не отводя от меня взгляд. Растерянный, смущенный, он все больше и больше напоминал белобрысого глупого щенка с наивными глазками-пуговками.
   Согласен... Я уже вижу, что согласен...
   - Я подумаю, - наконец выдавил он и, открыв дверь, выскочил наружу.
   - И пожрать мне принеси! - крикнула я вслед, медленно сползая на пол. Все равно стульчиков здесь нет. Какая разница тогда, где сидеть?
   Вентиляционная решетка все манила ровными выверенными линиями, но я решительно отвернулась и занялась составлением плана побега за номером четыре. И первого потенциально успешного.
  
  
   Глава 30. О пользе определенных видов спорта
  
   Карина
  
   Чемодан проехал по полу и с грохотом упал на бок. Левое колесико с тихим хрустом отломилось и еще некоторое время бряцало по полу.
   - Не засекли? - коротко поинтересовалась я, выхватив у Зака обернутый бумагой сверток, от которого одуряюще пахло колбасой. Изверги! Вот они кто! Мне, может, и надо бы чуток похудеть, но это же не повод морить голодом.
   - Нет, они сейчас в каюте заперлись. Это надолго, - хихикнул он.
   - Угу, - промычала я, пытаясь прожевывать громадный кусок бутерброда.
   Мальчишка захватил с собой куртку и сменил футболку, а за спиной у него болтался небольшой, судя по виду, полупустой, рюкзачок. В общем, шел налегке.
   - Рассказывай пока, где мы.
   Прежде, чем куда-либо переться, неплохо бы узнать, что делается вокруг. А то с ориентацией во времени и пространстве у меня сейчас не очень, и бежать в открытый космос или, например, прямой наводкой на невольничий рынок, скажем прямо - глупо.
   - На Маргуне, - ответил Зак и окинул таким взглядом, словно опять усомнился в моей адекватности. Ага, значит мальчишка местный... Вторая половина бутерброда уже была успешно запихнута в рот, поэтому я только кистью махнула, чтоб он продолжал. - В Хеле - городе на южном полушарии. Тут большой космопорт. Мы приземлились в секторе G4.
   Ага, ну, по крайней мере, не дрейфуем в открытом космосе. И то благо.
   - Порт пассажирский?
   - Нет, грузовой, плюс площадки для личного транспорта. Пассажирские суда садятся в соседнем городе - Аркене.
   - Долго туда ехать?
   - Полчаса на поезде, думаю, - неуверенно пожал плечами Зак. - Ты хочешь улететь с Маргуны?
   - Хм... Могу и остаться, только химеру в любом случае на Земле искать нужно, - усмехнулась я.
   - Ясно, - понятливо кивнул Зак. Какой же он худющий! Аж вторым бутербродом поделиться захотелось.
   Вытерев пальцы о бумагу, я открыла чемодан и, вывалив лежащие сверху шмотки на пол, залезла в потайной карман. Потайным он назывался чисто условно, поскольку в доброй половине сумочно-путешественных изделий размещался в одном и том же месте и секрета ни для кого не представлял. Впрочем, документы не могли выпасть оттуда случайно, что делало его весьма удобным для рассеянных туристов, типа меня. Так-с, паспорт на месте, распечатанный экземпляр договора с Бейлом тоже, хотя и довольно измятый. Прекрасно! А то без документов я бы оказалась в статусе подозрительной нелегалки и еще долго доказывала бы, что не являюсь новой разновидностью верблюда. А вот кредиток не наблюдается... Ну и зачем они потребовались этим бандитам? Все равно подтвердить платеж они не смогут...
   А-а... Черт! Я же свои пароли выболтала, пока под сывороткой была! Гадство... Ну и фиг с ними! Там денег всего ничего. Пускай подавятся этими грошами.
   - Ты долго копаться будешь? - не выдержал, в конце концов, Зак, в который раз нервно вжикнув вверх-вниз молнией на куртке.
   - Уже. Ты свой паспорт захватил?
   - Да.
   - А деньги? - а то меня, оказывается, ограбили.
   - Тоже.
   - Так кого ждем? Пошли.
   Итак, план минимум - не погибнуть, план максимум - улететь на Землю. Сильно подозреваю, что настоящий план спасения не должен выглядеть столь безалаберно. И в нем желательно предусмотреть возможные действия хотя бы на 2-3 шага вперед, а не по принципу "главное - шустро побежать, а там по ходу разберемся", но выбирать не приходилось. В свое оправдание могу лишь заметить, что практического опыта в побегах у меня нет. А для теоретического моделирования ситуации слишком мало исходных данных. Я даже времени суток не знаю! Хорошо хоть с планетой определилась...
   Как все-таки причудливо сбываются мечты! Хотела на Маргуну попасть? На тебе, попала! Кушай ложкой, не обляпайся. А то, что вместо бунгало и денег мне в нагрузку перепали два отмороженных бандюгана и весьма странный подросток, так это уже несущественные детали.
   Закери осторожно выглянул за дверь и, осмотрев пространство коридора, махнул рукой, приглашая следовать за ним. Центральный коридор корабля был тихим, пустынным и ярко освещенным. Мы, пригнувшись, крались вдоль одной из стенок на полусогнутых ногах. Смысла в таком способе передвижения, скажем прямо, не было. Во-первых, звукоизоляция не позволила бы бандитам нас услышать, даже если бы мы топали, как два мамонтенка. Во-вторых, на скорости передвижения это сказывалось отнюдь не лучшим образом. Но мы, очевидно, проникшись атмосферой дерзкого побега, продолжали медленно семенить на носочках, согнув спины калачиками и напряженно прислушиваясь к каждому звуку.
   Из звуков имелись лишь натужный скрип уже единственного чемоданного колесика, судя по всему, намеревающегося покинуть бренный мир вслед за собратом, и довольное урчание моего желудка.
   Я все ждала, что вот-вот из-за угла возникнут мои похитители, и придется бежать по прямому коридору, где даже спрятаться негде. Но те явно шли в разрез с обкатанным в голливудских боевиках шаблоном и ловить нас не спешили...
   Сам корабль оказался довольно маленьким. Не чета тем пассажирским судам, на которых я летала раньше. Этот в диапазоне "шлюпка - крейсер" располагался максимально близко к делению "шлюпка". Вероятно, поэтому меня не покидало ощущение, будто мы находимся в картонной киношной декорации.
   - Готова? - Зак поднес к панели у шлюзовых ворот оранжевый брелок и, прикрыв изображение плечом, ввел код. Эта пластмассовая финтифлюшка и есть универсальный ключ? На вид не впечатляет...
   - Конечно. А к чему?
   - Очень быстро бежать, - створки разъехались, и мальчишка, втащив меня внутрь и отдав команду "закрыть", подскочил к следующей управляющей панели.
   - Зачем? Все ж спокойно ...
   - Сейчас сработает датчик открытия внешних ворот шлюза, и о побеге станет известно всем, - слегка насмешливо произнес мальчишка и дотронулся до экранчика.
   Механизм замка сухо щелкнул, и толстые створки неспешно поползли в стороны. В нижнем углу панели ритмично замигала красным светом мелкая пиктограмма восклицательного знака, обозначающая аварийное открытие. Закери наклонился и высунулся наружу, придерживаясь рукой за край отъезжающей створки и осматривая окрестности.
   Я подошла ближе к краю. Вокруг нас на разделенной на равные квадраты площадке тянулись ровные ряды всяческого транспорта. И безлико-идентичные челноки, отличавшиеся лишь номерами, и парочка тюнингованых пижонских прогулочных яхт, и громадные на их фоне грузовые корабли. К сожалению, среди рябящего в глазах многообразия форм и красок я не заметила главного - трапа.
   - Быстрей! Когда они отдадут команду открыть внутренний шлюз, внешний закроется.
   - Но как? - я указала на отделяющее нас от поверхности планеты расстояние. Не то, чтобы очень большое, но метра полтора будет. Если не два...
   - Прыгать. Трап ждать долго, - и правда, из-под днища только-только выдвинулась первая ступенька.
   Зак, взмахнув руками, словно собираясь взлететь, смело сиганул в проем и уже снизу прокричал:
   - Давай!
   - Отойди! - первым полетел багаж. Я на подгибающихся от страха ногах спустилась на третью ступеньку и взглянула вниз. Страшно... Но пуля в затылок еще страшнее. Тем более, что внешние двери шлюза начали закрываться. Следовательно, нашу эскападу уже заметили, и счет пошел не на минуты, а на секунды.
   Эх, и почему я не мастер спорта по прыжкам в высоту? Весьма полезный навык, как показали события последнего месяца. Или для меня правильней сказать "по прыжкам с высоты"? Если такого вида спорта еще не существует, то его, безусловно, следует учредить.
   Приземлилась я удачно. Ну, как удачно... Ступню ушибла, обе ладони стесала, но, по крайней мере, без вывихов и переломов.
   На земле ряды космического транспорта уже не казались такими плотными, а расстояния между кораблями, наоборот, фатально возросли. Сколько ж здесь техники, конца края не видно! И не спрячешься особо... Еще чемодан этот тормозит. Бросить бы его, к чертовой матери, да я документы не догадалась вынуть, а сейчас времени рыться нет.
   Зак на всех парах рванул к ближайшему кораблю и уже преодолел половину пути. Я дернулась было за ним, но, к счастью, перед тем, как впасть в панику, успела оглянуться.
   - Зак! Стой! Туда! - не тратя драгоценных секунд на проверку того, услышал ли он мой приказ, я помчала к невысокому открытому навесу, выглядывающему прямо из-за соседнего челнока. На фоне кораблей скромный навес не бросался в глаза, но именно в нем и крылось наше спасение - тележки для транспортировки грузов по территории космопорта. Я добежала первой, размахнувшись, закинула сумку в первую попавшуюся тележку и подтвердила выскочивший по умолчанию маршрут к ближайшему пункту пропуска. Закери запрыгнул на ходу. Поскольку ручное управление в данном виде транспорта не требовалось, мы, не сговариваясь, свалились на дно и из-под прикрытия чемодана с опаской наблюдали за покинутым кораблем.
   Когда бандитам удалось выбраться наружу, у нас уже имелись триста метров форы и весьма неплохая скорость, как для тележки. В любом случае, быстрее, чем на своих двоих. Один из похитителей (не знаю его имени) выстрелил раз в нашем направлении, но, слава богу, промазал. Зато заработал сильный удар под дых от Винса, и они тоже рванули к тележкам.
   Это капец какой-то, а не погоня! Еще бы на самокатах посоревновались... Даже рассказать кому, и то - стыдно. Засмеют... Тележка притормозила, повернула влево, и мы в одно мгновение из безлюдного бетонного пространства ворвались в шум космопорта. Возле погрузочной машины в окружении разбросанного по земле багажа о чем-то ругалась группка рабочих, по соседней полосе тащилась аналогичная нашей тележка, ее в обход правил обгонял гольф-кар с престарелой парочкой, а вдалеке сверкало окнами здание вокзала.
   Нам таки пришлось подняться на ноги, дабы не привлекать лишнего внимания. Ура! При свидетелях наши преследователи стрелять не посмеют. Еще бы оторваться от них...
   Пункт пропуска оказался полностью автоматизированным, поэтому мы буквально пролетели сквозь него, остановившись лишь на полминуты у терминала. Как же приятно снова возвратиться в цивилизацию! Вот что значит дружба Маргуны с Земным Союзом! А то на этих провинциальных планетках кругом человеческий фактор... точнее, мутантский. Пока они документы сверят, пока осмотрят тебя с ног до головы, пока подумают - полдня пройдет. А тут комп документы проверил, визу проставил, сканер тебя просветил, и свободен ты, аки птица. Мы уже спускались в лифте с прозрачными стенами на нижние уровни, когда преследователи только достигли пункта пропуска.
  
   Удобней всего было бы вскочить в поезд и рвануть прямиком в порт Аркена, но я боялась, что бандитов также могла посетить сия светлая мысль. Поэтому мы, попетляв в толпе, добрались к лифтам в противоположном конце фойе и снова поднялись на поверхность, уже со стороны города, а не посадочных площадок, и воспользовались такси. Вернее, Зак воспользовался, а я с наглой мордой сделала вид, что так и нужно.
   Конечно, если они включат мозги, то смогут догадаться, куда мы направились, но шансы у нас весьма неплохие. Пассажирский космопорт на туристической планете далеко не маленькое помещение, да еще с кучей охраны... Кроме того, они вполне могут решить, что мы на время затаимся.
   Я сидела, скособочившись в сторону мальчишки, поскольку чемодан, в спешке затянутый мною в салон, занял половину свободного пространства. Мы посекундно оглядывались, высматривая возможную погоню, и шумно старались отдышаться. На мой дилетантский взгляд, причин для волнения не было. Такси нырнуло в туннель и прибавило скорости...
   - Фуу-ух... - Зак стащил с головы бейсболку и вытер мокрый лоб.
   - Ага, славно побегали, - мы пересеклись взглядами и дружно расхохотались, выплескивая накопившееся напряжение. Мы смеялись до колик в животе, сползая с кресел и зарываясь лицом в обивку, постанывая и всхлипывая. Слегка успокаивались и, взглянув друг на друга, начинали опять. Взвинчено, истерично и явно не здорово.
   Даже не верится, что у нас получилось!
   - Зак, - я еще раз фыркнула, прогоняя остатки смеха, - давай паспорт и кредитку, забронирую билеты... Ой, а у тебя на кредитке какой лимит? - похолодев, опомнилась я.
   - Тебе зачем? - сразу насторожился он.
   - Ну, поскольку сладкая парочка изъяла мои карточки, то сегодня за все платишь ты. И завтра тоже, - я не стала вдаваться в подробности и сознаваться, что остатки моих сбережений в любом случае не покрыли бы стоимость двух билетов... Один еще бы потянула, учитывая аванс, выданным фирмочкой, через которую Том пытался меня выловить. Гады! Кстати, если они рассчитывают получить заказанную программу, то пускай забудут... Хотя... это ж прекрасный повод их как-нибудь подставить... Хе-хе, моя подлость не знает границ! Но идею страшной мести я обдумаю позже, сейчас есть более насущные проблемы.
   - О, понятно, - безрадостно протянул он.
   - Так какой лимит?
   - На перелет хватит, - Зак достал из внутреннего кармана куртки спрятанную было карточку и протянул мне.
   Я вызвала на панель список рейсов через быстрое меню и выбрала пункт назначения. Чудненько! На сегодняшний вылет еще остались свободные места... В разных каютах, правда, но это несущественно.
   - Паспорт, - потребовала я, нажав "бронировать" и вбив код своего паспорта. Мальчишка молча передал пластиковый прямоугольник, который гласил, что рядом со мной сидит некий Герберт Слен. С фото смотрела знакомая белобрысая мордаха, но, хоть вы меня убейте, на Герберта он походил не больше, чем я на Мисс Апрель из последнего выпуска Плейбоя.
   - Я думала, тебя Заком зовут.
   - Меня так мама просто называла, вот и прижилось, - заучено отозвался мальчишка, безразлично пожав плечами.
   - Ясно. А лет тебе, стало быть... - я пригляделась к дате рождения. - Кхе-кхе... Семнадцать?
   - Точно, - невозмутимо подтвердил Зак. Интересно, если я спрошу, какого числа он родился, сможет вспомнить? - Что-то не так?
   - Нет, все замечательно, - ответила я, состроив невозмутимую физиономию, и вбила его данные в нужное поле.
   Сейчас главное - улететь с Маргуны, а прижать этого пройдоху к стенке я и на корабле успею. Там и выясню, кто ему такое имечко придумал, сколько ему на самом деле лет, и почему его так плющит от слова "химера". И вообще, что это за фигня такая? А то все вокруг в курсе, одна я, как дура отсталая.
   - Подтверди платеж, - попросила я и отвернулась к окну.
  
   Погоду в Аркене я бы описала словом "свежо". Очень свежо. Резкие порывы ветра сводили на нет любые усилия солнца прогреть воздух. Закери застегнул ветровку и чувствовал себя вполне комфортно, у меня же начали стучать зубы. В Хеле, кажись, не теплее, но там мы согревались за счет бега.
   - Почему такой дубарь? У вас же туристическая планета!
   - Так туристические комплексы ближе к экватору размещены. Кроме того, на этом полушарии как раз зима, - объяснил Зак.
   Если у них такая зима, то это еще по-божески. Только я в футболке как-то глупо смотрюсь. Где-то у меня свитер на дне чемодана заныкан. Нужно будет найти.
   Эх, быть на Маргуне и даже океана не увидеть! Аж жалко...
   Я еще некоторое время шарахалась от каждого прохожего и судорожно высматривала похитителей, но привычная суматоха космопорта, которые похожи, словно братья-близнецы на всех планетах Союза, постепенно убаюкала внимание. Хотя мы, перестраховываясь, старались как можно меньше бросаться в глаза и передвигались следом за группами людей или вдоль стенок. Если бы у кого было время и желание проследить наш маршрут, то сомнений в нашей неадекватности не возникло бы.
   - Добрый день. Ваши документы, - произнесла молодая девушка с целой россыпью веснушек и торчащими во все стороны спиральками-кудряшками.
   - Пожалуйста. У нас бронь, - я положила паспорт на стойку и пощелкала пальцами перед носом у Зака, а то он снова отвлекся на осмотр близстоящих людей.
   Девушка чуть дернула бровью, смотря на экран, и лучезарно улыбнулась:
   - Одну минуту.
   - Конечно... - я развернулась, чтобы забрать у Зака кредитку и буквально уткнулась в грудь охранника. - Простите.
   Шаг в сторону и синхронное движение с его стороны. Что происходит?
   - Прошу вас пройти с нами, - не проявляя ни тени эмоций, спокойно потребовал он, хотя рука в это время уверенно лежала на кобуре.
   - Но...
   - Пройдемте, вам все объяснят, - сбоку вынырнул еще один.
   Меня вежливо, но крепко ухватили за локоть и, зажав с двух сторон, повели в сторону служебных помещений. Я оглянулась, но Зака уже и след простыл, а выцепить взглядом блондинистую маргунскую макушку среди соотечественников, мягко говоря, было сложновато.
  
   Рок
  
   Я перекатился к краю кровати и схватил запиликавший телефон. Новое сообщение от похитителей с номера Карины. Долго же они тянули с ответом - извещение, что я прибыл на Маргуну и готов отдать выкуп, уже часов девять, как отправлено. Мне предлагали явиться о четвертом часе дня к знаку "Осторожно, дикие животные" на 56 километр трассы SD-715. Я быстро попытался отзвониться, но они уже выключили телефон.
   Итак, что мы имеем? Подозреваю, что этот самый 56 километр - место довольно пустынное, иначе там бы не ставили подобный знак. Стремление бандитов совершить обмен, не привлекая лишнего внимания, тоже закономерно и логично, но оно категорически не выгодно мне. Безлюдные места невольно навевают подозрения, что вернуться удастся далеко не всем участникам обмена. Впрочем, даже не слишком оживленная трасса далеко не идеальна для подобных манёвров. Из чего следует, что преступники все же не слишком хорошо ориентируются на планете - местные представители криминалитета, уверен, в состоянии подыскать более укромные места: и подходящие свалки, и заброшенные доки, и пустынные склады.
   Я подключил коммуникатор к местной сети и запросил интерактивную карту и вид со спутника. Ага, вот она где, эта трасса... На противоположном конце континента. Портов межпланетного значения там два: Аркен и Хел. Первый исключительно для крупного и среднего пассажирского транспорта, а во втором и мох, и болото. Какова вероятность, что преступники не стали далеко ходить и назначили обмен в ближайшей пригодной точке? Марк по моей просьбе скинул мне список судов, вылетевших из Крета. Не будет лишним сопоставить его с перечнем кораблей, которые сейчас базируются в Хеле. Хорошо, что моя лицензия еще не просрочена - смогу получить доступ, как пилот.
   Дело в том, что график вылетов статичен лишь для рейсового транспорта и некоторых постоянных грузоперевозок, а простым смертным разрешения на прыжок иногда по несколько дней ждать приходится. В связи с этим для экипажа и пилотов с действующими лицензиями существует возможность из любой точки планеты узнать расписание вылетов, которое может измениться в любую секунду, и прикинуть свои шансы на продвижение вверх. Помню, еще в бытность, когда я только-только начал заниматься перевозками, мы на неделю застряли в порту Дельты, поскольку в тот период у них проводился какой-то дурацкий фестиваль, и все направления оказались перегруженными. А специальным распоряжением туристическому транспорту предоставлялся серьезный приоритет. Так что не всё так гладко и прозрачно в диспетчерских, и правило прямой очереди работает далеко не всегда. Сами понимаете, в подобных условиях информация о наличествующем транспорте уже не роскошь, а печальная необходимость. А в портах Нодара еще и заначка для взятки не помешает. Ага, Вселенная далека от совершенства.
   Так-с, вылетевших с Крета и прибывших в порт Хела корабля всего три. Один из них улетает уже через час. Второй "прыгнул" к Маргуне лишь вчера, причем прямиком с Крета, то есть гораздо позже получения требования выкупа (не гарантия, но все же). А вот третий идеально подходил по всем параметрам: "прыжок" к Нодару на следующий день после пропажи Карины, и сюда уже два дня как прилетел.
   Конечно, это может оказаться простым совпадением. И опытные похитители не преминули бы пару раз сменить транспорт, а обмен назначить как можно дальше от своего логова. Но с другой стороны, на пути безукоризненных планов всегда стоят бетонные столбы, а то и метровые стены реальных возможностей. Кроме того, ну, не верю я в подобные совпадения! Так что это либо ловушка, либо действительно корабль похитителей.
   Время в запасе у меня еще осталось, и перед тем, как бросаться грудью на амбразуры и переться к 56 километру, будет не лишним рассмотреть судно вблизи и прикинуть численность противников. Предварительная разведка - вещь незаменимая, даже когда сюрпризов не ждешь. А в нашем случае они очень даже вероятны... И хотя мне не хочется об этом думать, но уверенности в том, что Карина жива и здорова, у меня нет. И тысячный просмотр пятисекундного ролика оптимизма не прибавил: она там явно в глубоком неадеквате, и сколько еще протянет и, вообще, придет ли в себя - неизвестно. А это плохо. Не только из-за грызущего меня чувства вины, но и из-за приземленной и весьма гнусной мыслишки, что в случае признания нормалки недееспособной я так и останусь навсегда к ней привязанным.
  
   Приехав заблаговременно и пройдя на территорию порта под видом ищущего работу пилота, я разместился под прикрытием одной из яхт таким образом, чтоб не бросаться в глаза, и, вооружившись биноклем, отслеживал активность вокруг попавшего под подозрение судна. Активности не наблюдалось.
   Мимо меня прошли двое мужчин в форме техников, но заговаривать, внимательно осмотрев, не стали. Напрягает меня тот факт, что я тут без оружия торчу. И если в собственном корабле ты можешь хоть целый арсенал возить - никого это не волнует, то за пределы пункта пропуска выносить ни-ни. Так что провезти свое с Крета на Маргуну без специального разрешения нереально, а на поиски подпольных торговцев необходимо время. А в перечне самых опасных мест любой планеты уверенно лидируют именно посадочные площадки при космопортах: то экипажи по пьянке передерутся, выясняя, у кого яйца круче сварены, то между собой деньги не поделят, то приревнуют друг к другу прекрасную даму, подарившую поклонникам одинаковые букеты болячек. Администрации портов пытаются с такой ситуацией бороться, натыкав кругом камер и усиливая охрану, но без особых успехов.
   - Эй, ты! Чего здесь ошиваешься? - с той стороны, куда ушли техники, ко мне приближался крупный накачанный мужчина лет пятидесяти с раздраженным выражением на темном от загара лице. Экзотичности ему прибавляли словно изжеванное правое ухо и татуировка с той же стороны, тянущаяся от виска до самого запястья, полностью охватывая шею.
   Черт, накаркал неприятностей!
   - Да так, осматриваюсь, - я сделал шаг влево и назад, чтоб прикрыть спину и не позволить его дружкам незамеченными подобраться сзади, и помахал у него перед носом направлением, полученным на терминале. - Работенку ищу.
   - Кем?
   - Пилотом.
   - И куда направили? - вопросительно дернул подбородком в сторону листка он, остановившись на расстоянии полуметра.
   - Грузак в секторе М11, - непринужденно ответил я, не собираясь ввязываться на ровном месте в конфликт. Хотя, если до тебя захотят домахаться, то сделают это при любых раскладах.
   - Понятно... А номер борта какой? - он с демонстративной ленцой засунул большие пальцы за пояс брюк.
   - Да фиг его знает, - беззаботно усмехнулся я, но не стал смотреть на лист и называть номер, дабы не рассеивать внимание между этим явно тертым калачом и ненужной бумажкой. Мужчина понимающе оскалился.
   - Ну, если там не подойдет, можешь к нам заглянуть. Мне как раз второй пилот нужен.
   - Я подумаю.
   - Мы за тем кораблем стоим. Спросишь Теда Ящерицу, - Ух, ни фига себе! Я ощутил, как непроизвольно напряглись мышцы рук, но продолжал неподвижно стоять на месте. Как-то мне резко поплохело от мысли, что мой пистолет дома остался. Я думал, легендарный Ящерица в международном розыске за работорговлю, а он спокойно по порту Маргуны разгуливает.
   Хотя, да, точно. Пока ты на судне, то находишься на территории государства, в котором оно зарегистрировано. Зашибись! Правда, Тед вышел за пределы корабля и беспардонно топчет исконно маргунскую землю, но как-то не чувствую я энтузиазма ловить и сдавать его правосудию. Небось, еще и команда поддержки где-то рядом отирается, и в случае стычки счет будет не в мою пользу.
   - Хорошо, - покладисто кивнул я.
   - М11 в той стороне, - махнув рукой, весело хмыкнул Ящерица и, развернувшись, неспешно поплелся назад. Но нарочитая расслабленность его движений уже не могла ввести в заблуждение. Так-с, надо бы перебазироваться куда подальше от его судна... Намек понят, а разумная осторожность - не позор.
  
   Я еще с десяток минут выждал, прислушиваясь, и спешно перебрался в соседний сектор, увеличив дистанцию между мной и Ящерицей. Аккурат в тот момент, когда я снова посмотрел в бинокль, от корабля предполагаемых похитителей отъехал автомобиль с затемненными стеклами. Черт! Еще немного, и упустил бы! Выехали они на час раньше, очевидно, ради того, чтоб подготовиться. Делать нечего, поеду следом.
   Стоп... А кто это там отирается возле корабля? Бинокль увеличил фигуру тощего белобрысого подростка с длинной челкой, который, натужно отдуваясь, волок по земле чемодан. Знакомый такой чемодан. Потрепанный только.
   Всё забавней и забавней!
   Затем парнишка совершил и вовсе выходящую за всякие рамки вещь - инициировал аварийное открытие шлюза, дождался трапа и начал подниматься, раздраженно громыхая чемоданом о каждую ступень. Я в это время уже мчался к кораблю, спешно прикидывая, как воспользоваться новыми фактами.
   Буквально протиснувшись между закрывающимися створками шлюза, я толкнул не успевшего сообразить, в чем дело, мальчишку носом в стену и вежливо поинтересовался:
   - Не подскажешь, откуда чемоданчик?
   - Кх... Пусти... Ты кто такой?
   - На вопрос отвечай! - гаркнул я, встряхнув его за шкирку и еще раз приложив к стенке. Не сильно. Детей я все-таки не бью, но расколоть пацана нужно быстро. А предполагать, что в похищении он не замешан исключительно в силу возраста - верх наивности. - Откуда чемодан?
   - Знакомая дала.
   - Как ее имя?
   - Карина.
   - А где она сама? Ну?
   - Да не знаю я! Ее в порту охрана загребла, а я убежал.
   - Здесь, в Хеле?
   - В Аркене!
   - Что вы там делали?
   - Мы в Аркен сбежали, билеты к Земле взяли, уже на посадку шли, а ее охрана загребла. Я ждал-ждал, но корабль взлетел, а ее так и не выпустили, - интенсивно затараторил он.
   - Сбежали отсюда? - зацепился за первую часть рассказа я.
   - Да.
   - А вернулся тогда зачем?
   - А что мне было делать?
   Действительно... Что делать пацану, у которого универсальный ключ от корабля, и который на еще одну жертву похитителей не смахивает ни малейшим образом. Пока из этой истории мне лишь ясно, что женушке удалось сбежать и успешно вляпаться в новые неприятности. И очень хочется услышать полную версию событий. Тем более, если верить мальчишке - а я почему-то верю - то смысла куда бы то ни было ехать уже нет.
   - Кто еще есть на корабле? - мне пришлось опять встряхнуть мальчишку, очевидно, задумавшегося над вопросом, как выгодней для него соврать.
   - Никого, - моментально выпалил он. - Винс и Макс только что уехали.
   - Открывай внутреннюю дверь. И имей в виду, попробуешь ввести код активации тревоги, очень сильно пожалеешь, - буквально мурлыкнул я голосом садиста-извращенца.
   - Да-а? - неподдельно удивился пацан, не особо проникшись моей угрозой. - А что, еще и такой есть?
   Господи, дай мне терпения! Теперь я понимаю, как женушка с этим чудом договорилась: они братья по разуму, блин! Нашли друг друга!
   - Открывай, давай!
   - Ладно-ладно.
   Я втащил мальчишку в кабину пилота и вывел на экраны изображения безлюдных коридоров и кают с внутренних камер видеонаблюдения. Хорошо, значит, малец не соврал. Ну, что же, подожду-ка я возвращения Винса с Максом тут. Устрою приятный сюрприз. Приятный исключительно для себя, ясное дело.
   Так-с, пацана пока где-нибудь запру, чтоб под ногами не мешался, а потом расспрошу подробней "кто, откуда и почему". Я забрал у него универсальный ключ и вывел в коридор.
   - Тебя, кстати, как зовут?
   - Зак.
   - А я Рок. Поведай мне, Зак, зачем тебе понадобилось сбегать? Ты ж тут явно не на правах пленника.
   - Ну-у, меня Карина помочь попросила, - заюлил он.
   - И ты вот так сразу согласился?
   - А почему нет? - повел плечами Зак.
   - Интересно, с чего это вдруг такое внезапное расположение?
   - Тебе какое дело? Ты что ей, муж?
   - Вообще-то, да.
   - Кх-кх... - поперхнулся от неожиданности Зак.
   - Так что она тебе наобещала? - устало вздохнул я. Мозги пудрить моя драгоценная супруга большая мастерица. Уж я-то знаю.
   - Не твое дело.
   - А от охраны порта ты почему убежал? Проблемы с законом?
   - Пошел ты! - огрызнулся он.
   - Не груби старшим и посиди пока тут, - я втолкнул мальчишку в одну из кают и замкнул дверь.
  
   Предварительно запасшись парочкой ножей из кухонного отсека, я расположился в кают-компании с расчетом, что бандитам все равно придется пройти мимо меня. Более серьезного оружия, к сожалению, обнаружить не удалось. Наверно, с собой все забрали.
   - Два гребаных часа проторчали на трассе, а этот козел не явился! Еще и малец с сукой этой сбежал!
   - Да-а... - уныло вздохнул второй голос.
   - Что "да"? Что, мать твою, "да"? Между прочим, твоя гениальная идея! - неприятный голос почти поднялся до визга. - Какого черта он не явился выкуп отдать?
   - А я откуда знаю?
   - Бабла срубим по-быстрому, и никто не узнает! - зло сымитировал интонации напарника первый мужчина. - А, Винс? Кто такое трындел?
   - Ну я. Но ты тоже особо не отказывался, - прогундел со всех сторон виноватый Винс.
   - И как теперь возвращаться? Шеф нас за мальчишку на салат накрошит! Молчишь? Правильно молчишь!
   - Том может утереться! Кто этому щенку ключ дал, тот пусть и отвечает!
   - Ага, скажешь это Тому. Засада, ни мальчишки, ни чокнутой этой, ни хахаля ее. Сдались тебе эти гребаные гары! Уже бы в Нодаре давно отрывались.
   - Не истери.
   - Что?!
   - Что слышал!
   - Да на черта я вообще с тобой связался? Неудачник, вот ты кто! Правильно мне Георг говорил...
   - Ой, ну и пили к своему Георгу! Никто не держит!
   Мне только кажется, или их разборки постепенно перетекают в обычный семейный скандал с битьем тарелок, вышвыриванием шмоток со шкафов и примирительным поцелуем? Не-е, дожидаться поцелуя мне как-то не с руки... Не то, чтобы я сноб, но лучше поберегу психику. Тем более что голубки уже достигли стратегической дверцы, за которой их и ждал сюрприз.
   Визгливого я снял первым, ударом по шее. Не люблю убивать без крайней на то необходимости.
   - Макс! - оторопел на мгновение из-за потери любимого бандит покрупнее, но сразу же опомнился и с диким ревом бросился на меня, даже не вспомнив, что у него пистолет на поясе болтается.
   Ну, просто гений мысли! В честь такого я даже нож вытаскивать не стал, чтоб тот не порезался. Просто отскочил назад, схватил со стола пепельницу и зарядил ею в лоб противника. Голова у Винса в действительности оказалась не столь крепкой, как на вид, и он рухнул рядом с напарником. Прям идиллия!
   Связав похитителей-неудачников, я затащил их в соседнюю каюту и занялся более насущным вопросом поиска благоверной. Следы Кары обнаружились довольно быстро - после звонка в космопорт Аркена и подтверждения своей личности, милая маргунская девушка вежливо сообщила, что миссис Карина Карр депортирована на Землю по запросу Интерпола, и лайнер с ней на борту уже отбыл.
   Ну просто зашибись!
   Не одно, так второе! Я задолбался уже эту дуру спасать! Сидела бы себе спокойно на месте, проблем бы не было! Так нет, вечно ее куда-то несет! То она из-за ссоры обиделась, то она побег века организовала... Я поседею скоро!
   Так-с, а теперь неплохо бы потрясти мальчишку и тех голубков на тему "Что здесь происходит, и зачем вы умыкнули мою горячо любимую супругу".
   А куда впоследствии сбагрить бандитов, я уже придумал - Тед Ящерица от парочки здоровых и непритязательных членов экипажа не откажется. Не убивать же их, на самом деле? Я ж не зверь. А вот примерно наказать не помешает! Благо из загребущих лап работорговцев мало кому удается вырваться.
  
  
   Глава 31. О темных пятнах истории
  
   Карина
  
   Не вызывал сомнения факт того, что пребывание под надзором родной полиции выгодно отличается от пленения подозрительными бандитами, намеривающимися тебя убить. Умом я это понимала, но в быту, например, разницу не чувствовала совершенно. Место, куда меня определили, не тянуло даже на каюту самого низкого класса на самом паршивом и убогом судне. Узкая, шатающаяся от каждого движения койка, постельное белье, судя по запаху, так ни разу и не стираное после чьей-то долгой и мучительной болезни, и санузел без душа - только умывальник и унитаз. Я, согласно их представлениям, в умывальнике мыться должна? Это притом, что у меня нормальный билет забронирован, и летим мы тем же рейсом! Или они специально? Заботятся, чтоб заключенная заранее привыкла к будущим условиям отбывания наказания?
   Ага, я теперь злостная преступница-рецидивистка, оказывается! Которая не только уклонилась от карающей длани Земного правосудия за кражу конфиденциальных данных и шантаж, но и, обманом вытребовав контракт о неподсудности в обмен на свидетельские показания, цинично сбежала на следующий же день. Все доводы, что меня украли, и лично у меня нет ни малейшего резона прятаться от Интерпола, и вообще, я сама летела на Землю, в доказательство чего даже бронь могу предъявить, разбились о косность, туполобие и бюрократизм драгоценных блюстителей правопорядка.
   К Земле корабль летел двумя "прыжками", и времени подумать над смыслом жизни, порефлексировать и пожалеть себя любимую у меня оказалось более чем достаточно. Обдумала. И пришла к парадоксальному по своей сути выводу. Глупая одержимость мечтой о бунгало на берегу океана, красивом альфонсе и ничегонеделании до конца своих дней - туфта полная. Это даже не моя мечта! Я ее банально стащила... у бабули. Я от скуки уже через месяц там взвыла бы. А ведь, если задуматься, я обладала многим из действительно важного и ценного лично для меня: любимая работа, приличная зарплата, хорошие отношения с коллегами, через месяц в отпуск планировала съездить. И нафига я уцепилась в идею Стаса с шантажом? Запах больших денег выбил из головы последние мозги? Даже не задумалась ни разу, куда и зачем лезу. Да только все мы сильны задним умом.
  
   Вот так и летела... Чемодан с вещами еще в космопорту спер добрый мальчик Зак, поэтому, вручную простирав собственные шмотки и развесив их на спинке кровати, пришлось замотаться в не первой свежести простыню. Чем произвела неизгладимое впечатление на одного из конвоиров, и мне вдобавок к неизменным макаронам и салату перепала котлета, внушительный кусок торта и целый ворох двусмысленных комплиментов. Я смущенно, но ободрительно хихикала нежданно привалившему поклоннику (котлеты я люблю, и торты тоже) и отмахивалась от него наволочкой, словно невзначай задевая по длинному горбатому носу. Наволочка на собственной физиономии доморощенному Дон Жуану понравилась гораздо меньше обмотанной вокруг меня простыни, посему романтические отношения развивались ни шатко ни валко. И сошли на нет уже на третий день полета вследствие весьма неприятного инцидента.
   - Проголодалась? - в дверной проем протиснулась донельзя довольная физиономия Ллойда, а вслед за ней и поднос с обедом.
   - Конечно! - кокетливо стрельнула глазами я.
   Ллойд присел рядом со мной на кровать и пару минут наблюдал за трапезой, время от времени одаривая томными взглядами, и многозначительно улыбался, демонстрируя работу первоклассного дантиста.
   - Завтра вечером мы достигнем Земли... Мы можем долго не увидеться, - непрозрачно намекнул мужчина и словно невзначай наклонился ко мне, заглядывая в лицо.
   Ага, щас-с, держи карман шире, герой-любовник! Я зачерпнула полную ложку гречневой каши и, запихнув ее в рот и наивно взмахнув ресницами, огорченно прошамкала:
   - Кафкая жафость!
   Ллойд смахнул с тщательно выглаженных брюк несколько упавших с ложки крупинок и сверкнул натянутой улыбкой на все 32. А точно ли 32? Надо бы пересчитать для статистики...
   Следующее, что я помню - зажатый бедрами и слабо трепыхающийся подо мной мужчина и его блюдцеподобные глазки под аккомпанемент испуганного мычания. Хорошо хоть, что вещи уже высохли, и я не в стиле ню тут развалилась... Мои обслюнявленные пальцы усердно ерзали у Ллойда за щеками, скользя и сбивая со счета. Даже не представляю, почему он не сбросил меня на пол... То ли боялся буйных психов, то ли вначале воспринял мои действия за вспышку страсти. Экзотической такой и весьма бурной страсти...
   Я вытащила пальцы, вытерла их о форму Ллойда (ну, не об себя же его слюни вытирать?) и осторожно отползла на другой край кровати.
   - Ты это... извини. На меня иногда находит.
   Ллойд подорвался на ноги и начал пятиться к двери, не рискуя повернуться ко мне спиной. В конце концов, это уже наглость! Я что, настолько страшная?
   - Подожди! Ты не обиделся? - попробовала помириться я. Остатки моего обеда рассыпались по полу и явно не годились в пищу, а пустые макароны на ужин как-то не вдохновляли.
   - Нет, конечно, - бодро замотал головой Ллойд с самым честным выражением лица и пулей выскочил из каюты.
   Поклонник моей красоты после такого бесследно сгинул, а еду мне отныне приносил второй конвоир, ранее редко появлявшийся в камере. Ну, как приносил? Быстро-быстро открывал дверь и, насторожено зыркнув в мою сторону, ставил поднос на пол у двери, не рискуя заходить дальше. Вот такая я страшная, аж сама впечатлилась...
  
   По прибытии, дождавшись ухода пассажиров, меня проводили к грузовому шлюзу, прямо там запихнули в полицейскую машину и переправили то ли в тюрьму, то ли в следственный изолятор. Разница между этими двумя учреждениями - если она существует - для меня не особо понятна. С местными сливками общества я познакомиться не успела, поскольку почти сразу меня забрали на допрос, а потом определили в одиночную камеру. Сам допрос достоин отдельного описания.
   Поправ все мыслимые и немыслимые права: адвоката не предоставили, хотя я настаивала на общественном защитнике (оплатить самостоятельно денег не хватало), громкие возмущения о праве на звонок вообще проигнорировали с каменными мордами. М-да, в фильмах работу достопочтимых стражей порядка совсем по-другому показывают...
   Потом я полчаса сидела в одиночестве в комнате с зеркалом во всю стену. Предполагаю, что такой ход побуждал преступников нервничать и переживать, но мне было откровенно по барабану - все силы уходили на то, чтоб не начать пересчитывать шурупы, с помощью которых стол был прикручен к полу. Возвратившаяся мания пересчитывать все, на что упадет взгляд, откровенно говоря, начинала пугать. Поэтому зашедшая в комнату в сопровождении офицеров женщина стала хорошим поводом отвлечься. Невысокая, хрупкая, с черными прямыми волосами, забранными в пучок, узкими раскосыми глазами и неестественно прямой осанкой. В значении нарисованных на погонах полосок, кружков и звездочек я не разбираюсь, но, судя по поведению присутствующих, звание у нее более чем высокое. Женщина взмахом руки отослала подчиненных, присела на стул у противоположного края стола и положила перед собой планшет. Впрочем, читать мое досье она не торопилась, а внимательно рассматривала меня, будто рентгеном просвечивала. Сочетание пронзительного спокойного слегка усталого взгляда и свежей гладкой кожи давало странный эффект человека без возраста. Ей с равным успехом могло стукнуть как тридцать, так и шестьдесят.
   - Полковник Эрика Лау, - представилась она и выдержала паузу, приподняв планшет и что-то читая. - Так, значит, вы Карина Карр, в девичестве Рогинская...
   - Угу, - я поставила локоть на стол, подперев рукой подбородок, и нагло заявила: - Кстати, мне адвокат положен.
   - Будет, будет вам адвокат. Если захотите... - по акульи улыбнулась мне Эрика Лау. Уф-ф, по сравнению с оскалом этой маленькой женщины кретские клыки отдыхают. Как это ей удается? Вроде бы нормалка, но аж морозцем по хребту пробрало... - Ну что же, задержанная, у меня для вас два варианта. Первый: за взлом данных, содержащих коммерческую тайну, за неуведомление органов правопорядка об известном вам преступлении, за вымогательство в особо крупном размере и нарушение договора о сотрудничестве вследствие побега - наказание в виде лишения свободы сроком от пятнадцати до двадцати пяти лет.
   - Не хило! - впечатлилась я. - Только с побегом у вас промашка вышла, меня на самом деле украли.
   - Так это еще доказать надо, - ухмыльнулась она, вскинув бровь. Намек понят. Но не надейся, змеюка, что я так легко сдамся!
   - Второй вариант: вы рассказываете, где спрятали оставшиеся документы, и мы за сотрудничество со следствием похлопочем о минимальном сроке.
   - Минимальный - это пятнадцать лет? - саркастично поинтересовалась я и презрительно хмыкнула. Нашли дурочку! Подобное предложение я уже от майора Бейла слышала. И вообще, о каких документах она говорит? Какого черта от меня вечно кому-то что-то нужно, одна я не в курсах?
   - Официально - да, но за примерное поведение через пару лет мы вполне сможем инициировать пересмотр дела и ходатайствовать о условно-досрочном освобождении, - кинула мне кость полковник.
   - У меня есть соглашение о сотрудничестве, подписанное майором Бейлом и зарегистрированное в нотариальной базе данных.
   - Забудьте! - словно от навязчивой мухи, отмахнулась от меня женщина. - Договор утратил силу, когда вы сбежали.
   - Я не сбегала, меня выкрали! - повысив голос, повторила я.
   Она лишь выразительно приподняла правую бровь, не снисходя до ответа. Вот же, пиранья в форме! Я откинулась на спинку стула, скрестила на груди руки и раздельно, выдерживая паузы, произнесла:
   - Я ничего не собираюсь решать без адвоката. Это раз. Мне положен один звонок. Это два.
   - Конечно. Без проблем, - сладко улыбнулась женщина и встала из-за стола. - Пока подумайте до вечера. Когда мы предъявим обвинение, сделку вам никто больше не предложит.
  
   Толку из с трудом вырванного права на звонок вышло мало - автоответчик показал до крайности озабоченных сборами родителей, которые бодро оповещали всех интересующихся, что укатывают на месяц, а то и на два, в командировку, строить какой-то не то мост, не то здание. Мне оставалось лишь оставить сообщение, что я звоню из тюрьмы, и попросить не волноваться. То-то они обрадуются, когда вернутся! Единственная дочь - уголовница! Я еще хотела звякнуть бабуле и долго доказывала полицейскому, что звонок, на который ответил лишь автоответчик, не считается, но меня слушать не стали и отправили обратно в камеру. Думать.
   Адвокат приперся после обеда, раздраженный самим фактом того, что вынужден за бесплатно оказывать свои услуги. Сходу посоветовал соглашаться на предложенные условия, проигнорировав все мои аргументы, и улизнул буквально через десять минут. Вечером пришел офицер из тех, что сопровождали Эрику Лау, но, получив мое упрямо-гордое и до крайности глупое "Нет", безразлично кивнул и скрылся за дверью.
   Следующий раз официальными беседами меня побеспокоили лишь спустя сутки. Я к тому времени отоспалась, вернее, промучилась всю ночь, просыпаясь каждые два часа, посему пребывала в крайне мерзопакостном настроении. Размышления о дальнейшей судьбе тоже не внушали оптимизма - я даже пару раз намеревалась покаяться во всех грехах мира и уповать на милость правосудия, потом меняла мнение на 180 градусов и озлобленно решала бороться до конца. Подобного рода метания окончательно расшатали психику, и аккурат после обеда я в очередной раз подзависла и увлеклась подсчетами квадратуры своей камеры, приняв за единицу измерения длину ладони. Чем вызвала повышенный интерес тюремного врача. У меня взяли анализы, сделали томограмму и выслушали жалобы на хамское поведение бандитов, которые травят ценных заложников подозрительными сыворотками, выведывая информацию о некой непонятной "химере". Но каких-либо вразумительных объяснений от медиков я так не добилась. Мол, для полной картины необходимо дождаться результатов анализов.
   Спустя час после моего "конфиденциального" разговора с доктором прибежал вчерашний офицер и в подробностях допытывался, что именно и в каких дозах мне кололи. И, судя по тому, как менялось выражение его лица по ходу повествования, ничего хорошего мне не светило. В одиннадцать вечера заявилась Эрика Лау. Причем, учитывая элегантное черное платье с золотистой окантовкой и пышную вечернюю прическу, выдернули ее отнюдь не из рабочего кабинета.
   На первый взгляд полковник оставалась в том же образе слегка флегматичной кобры, но вокруг нее будто разливалась аура еле сдерживаемого раздражения, того и гляди, раздует капюшон и совершит смертельный бросок. Наверно, поэтому весь личный состав участка предпочитал передвигаться очень быстро - почти бегом, и исключительно вдоль дальней стеночки.
   Я же дисциплинированно сидела на стульчике и как можно обаятельней улыбалась, чем, кажется, бесила ее еще больше. Впрочем, страха я не испытывала, всего лишь легкое опасение. Не для того же она прискакала, чтоб меня и дальше запугивать - размениваться на подобного рода мелочи человеку в ранге полковника не с руки. Следовательно, госпожа Лау желает договариваться. Что же так круто изменило политику партии? Надеюсь, не известие о последствиях действия сыворотки правды?
   - Итак, у меня есть для вас еще одно предложение. Последнее, - веско проронила Эрика.
   - Внимательно слушаю, - кивнула я и, поставив локти на стол, сложила пальцы домиком.
   - Мы готовы признать правомерность заключенного вами с майором Бейлом договора о сотрудничестве и не предъявлять обвинений.
   - Что хотите взамен?
   - От вас требуется дать показания по делу о шантаже в присутствии нотариуса уже сегодня. Кроме того, во всех подробностях рассказать о своем похищении.
   - А в суде выступать уже не нужно? - кося под идиотку, спросила я.
   - Да, разумеется, и в суде тоже выступить, - рассеянно отозвалась женщина.
   М-да, про суд она даже не вспомнила, зато согласна торговаться за нотариально заверенные показания, которые можно использовать и в случае смерти свидетеля... Как-то мне стремно становится...
   - Вот так, просто? И вы меня отпускаете?
   - Конечно, - развела руками она. - Ах, да. Вы обязаны еще дать расписку, что обязуетесь не разглашать тайну следствия до окончания судебного слушания, и что к нам претензий не имеете.
   - Без проблем.
  
   Тянуть они долго не стали, и уже через двадцать минут в комнате сидело целое сборище из юристов, полицейских и вообще непонятных личностей. Не знаю, представлял ли рассказ о Стасе, идее с шантажом и моих приключениях на Крете хоть какую-либо ценность, но его прилежно записали на камеру, составили протокол и дружно подписали. Кстати, тормознули мой монолог при первом же упоминании Томаса. А вот ко второй части занимательного жизнеописания допустили лишь избранных... Точнее, избранного - того самого офицера из окружения Эрики Лау. В принципе, что-либо скрывать у меня резона не было, поэтому я честно поведала о похищении, загадочной химере, личности Томаса и его подручных, а также участии во всей этой истории Фредерика Килкени. Полицейский задавал кучу вопросов, уточняя мелкие детали и по несколько раз возвращался к уже изложенному, пытаясь поймать на лжи. В общем, допрашивал гораздо интенсивнее и жестче, чем собственно об истории с шантажом.
   - Кто такой Герберт Слен?
   - Простите, кто? - не сразу врубилась я.
   - Герберт Слен, - терпеливо повторил офицер. - С его кредитки оплачен ваш билет.
   - А, Гарик! - расплылась в дебильной улыбочке я, сообразив, что он спрашивает о Заке. - Так один из бандитов, тот, который мне сбежать помог.
   - Почему вы о нем раньше не упоминали?
   - Ну так... Еще ж не дошла до этого! Он в конце только нарисовался, где до этого шарился, я без понятия. Понравилась я ему сильно, вот и предложил сбежать. Но когда охрану в порту увидел, только его и видели... Еще и чемодан мой фирменный уволок, скотина! - пригорюнилась я и, наклонившись поближе к офицеру, сокрушенно пожаловалась: - Трусоватый нынче мужик пошел, вот раньше, какие герои жили! Баллады писали, подвиги совершали... А сейчас? Тьфу! Одно разочарование.
   - Опишите его внешность, - скрипнул зубами полицейский.
   - Н-у-у, - я сосредоточенно нахмурила лоб, соображая, как лучше соврать. Закладывать Зака не хотелось, как ни крути, а он меня от смерти спас. С другой стороны, у Интерпола вполне может оказаться видеозапись камер наблюдения одного из космопортов. - Высокий, худой, волосы белые такие. Короче, типичный маргунец.
   На последнем слове у офицера пальцы рефлекторно сжались в кулак, хотя лицо так и осталось невозмутимым. Так-с, значит, записей с камер они или не получили, или не смогли разглядеть его лицо. Хм... вполне вероятно... Зак все время в бейсболке ходил и натягивал ее поглубже, словно скрываясь. Еще в паре метров позади меня тащился постоянно, будто мы не вместе... Я раньше и значения не придала этим фактам...
   Мне предъявили для опознания несколько фотографий маргунских рож разной степени бандитизма, на одной из которых и красовался Зак. Он и в жизни-то не выглядел особо взрослым, а на фото так, вообще, запечатлен чуть ли не в детстве. Если бы я подсознательно не ожидала его увидеть, то и не признала бы.
   - Это ж орангутанг какой-то! - воскликнула я, закрыв первую фотку с перекачанным маргунцем с плеядой татуировок на плечах. - Говорю же, тот худой!
   - А это что за дитё? Вы за кого меня принимаете? Гарику восемнадцать точно стукнуло, я лично у него паспорт проверила! А то не хватало еще за совращение несовершеннолетних сесть, - оскорблено пробурчала я и убрала с экрана фото Зака.
   - А вот этот похож... Ну... если бы нос подлиннее, брови нарастить и похудеть килограммчиков на десять. Так-с, особые приметы... Шрам от пули на лодыжке... эм... не знаю, не смотрела. Родимое пятно на... хи-хи... не-е, не он! Точно!
   - Коротышка какой-то, - забраковала я следующего кандидата. - Гарик во какой был! - я приподняла руку над головой сантиметров на двадцать, задумчиво почесала макушку и вытянула ладонь на максимальное расстояние. - Или даже такой...
  
   Короче, допрос продлился почти до двух ночи, и вымоталась я жутко. Мне было предложено на выбор или сматываться сейчас, или подождать до утра и чесать на все четыре стороны. Убраться из этого неприятного места хотелось в ту же секунду, но, здраво рассудив, что ночью, без вещей и денег мне в лучшем случае придется ночевать на лавочке, а в худшем - стать жертвой маньяка, я осталась в камере до утра. Кроме того, нужно ведь потрясти доктора на тему "Каков прогноз, и сколько мне осталось?".
   В полвосьмого утра я уже торчала в холе с документами на руках, карауля опаздывающего эскулапа. Тот явился буквально за минуту до начала рабочего дня, и отмахнулся от меня с формулировкой о страшной занятости. Впрочем, сдался он спустя полчаса, после того как я в третий раз заглянула в кабинет с неизменным вопросом "Уже можно?". Видимо дошло, что срочнее меня дел у него не существует.
   - Да, можно! - гаркнул доктор, шмякнув о стол планшеткой.
   - Ой, как хорошо, - я проскользнула в кабинет, скромно присела на самый край стульчика и хлопнула ресницами. - Так что с моими анализами?
   - Анализы пришли, прогноз не ясен.
   - В смысле?
   - По идее, вас уже должны давно поместить в психушку, - злорадно просветил меня врач.
   - Но я нормальная! По крайней мере, большую часть времени...
   - Кстати, у вас аллергий нет?
   - Не-а. А что?
   - Повышенной чувствительности к наркотическим препаратам?
   - Пожалуй, есть... Очень плохо их переношу, тошнит сразу. Только меня никогда не обследовали.
   - Ага, ну тогда понятно. Очевидно, ваш организм избавился от избыточной дозы сыворотки. В крови обнаружились лишь остаточные элементы. Но есть и плохая новость - на томограмме видны следы повреждений.
   - И? Что меня ждет?
   - Бабка надвое сказала, то ли дождик, то ли снег, то ли будет, то ли нет, - легко промурлыкал мужчина.
   - Конкретней, - зло прошипела я, рассердившись на столь неуместное веселье.
   - Да кто его знает? - пожал плечами врач, мгновенно посерьезнев. - Препарат сравнительно новый, у нас нет по нему достоверной статистики. Все, что могу сказать... Если судить по препаратам со схожим действием, шансы у вас пятьдесят на пятьдесят. Человеческий мозг - довольно гибкий инструмент: либо в течение года полностью восстановитесь, либо через пару месяцев окончательно скатитесь в безумие.
   - Офигеть! Эта ваша Эрика Лау поэтому на попятный пошла и признала соглашение? Боится, что я до суда не дотяну?
   - Нам вышестоящее руководство не отчитывается. А уж чины из министерства тем более, - отрезал врач.
   - Ого, так со мной настолько крутая шишка разговаривала? Польщена, польщена... - я потерла лицо ладонями и, глубоко вздохнув, вернулась к теме разговора: - А лекарства какие-то существуют?
   Мужчина почесал переносицу и пододвинул к себе блокнот.
   - Специфических препаратов нет, но вам не мешало бы поддержать организм, чтоб у него хватило сил бороться... - ручка тихо скрипела по странице. - Вот это и это - витамины, последний пункт - препарат ноотропной группы.
   - Эм... А в переводе на человеческий?
   - Улучшает кровообращение и восстанавливает процессы метаболизма в головном мозге. Очень полезно.
   - Так бы сразу и сказали.
   - И еще я бы вам порекомендовал обратиться за консультацией к неврологу. Возможно, он что-нибудь посоветует.
  
   Пройдя в холле через детекторы, я пересекла так называемую оранжевую линию, которая обозначала границу юрисдикции, и официально считалась свободной. Но, учитывая, что денег у меня нет, вещей тоже, родители укатили непонятно куда, а за панорамными окнами облысевшие деревья и кутающиеся в шарфы и куртки прохожие прямо свидетельствовали о поздней и промозглой осени, хотелось трусливо попроситься назад в камеру. Там хоть тепло и кормят... М-да, маргунской зиме далеко до земной осени в северных широтах.
   Эх, ладно, надо думать, что делать... А зайду-ка я вон в тот салон красоты типа на процедуры, попрошу позвонить и попробую выловить бабулю. Если она на Земле и не подалась снова в романтическое путешествие, предварительно отключив мобильник, то обязательно выручит. Еще в банк нужно смотаться, кредитки заблокировать, если там хоть что-нибудь осталось. Ой, я ж в полиции могла сразу заявление написать! Вот, почему у меня зажигание настолько позднее? Вернуться, что ли? Не-е, возвращаться в участок - плохая примета, не только с точки зрения суеверий, но и по причине банальной логики. Лучше им потом на ящик заявление выслать... спокойней получится.
   Заранее нахохлившись и обхватив себя руками в попытке сохранить тепло, я толкнула бедром дверную створку и выскользнула наружу. А теперь марш-бросок на противоположную сторону улицы... Я направилась в сторону светофора, игнорируя недоуменные взгляды прохожих, и уже собиралась шагнуть на зебру, когда кто-то, схватив за плечи, резко дернул меня назад.
  
   Рок
  
   Мы уже несколько дней ждали своей очереди на "прыжок" к Земле - самое популярное направление, как водится, оставалось хронически перегруженным. Почему я говорю мы? Да потому, что мальчишка умолял взять его с собой и поведал много интересного о той истории, в которую мастерски вляпалась моя женушка. Причем, я более чем уверен, что она сама не подозревает глубину выгребной ямы, в которую угодила. Когда найду эту ходячую неприятность, медаль ей закажу "Несчастье года"! А еще запру где-нибудь до осени, дабы до благословенного дня развода больше никуда не влезла! В принципе, у меня не возникало ни малейшего желания тащить Зака с собой, но не выбрасывать же его на улицу! Судя по той жалостливой истории, что он мне наплел, деваться пацану было решительно некуда... Хотя, я на сто процентов уверен, что он и приврал для красного словца. Кроме того, весьма соблазнительно выглядела идея воспользоваться частным звездолетом: Зак, как официально зарегистрированный член команды, имел право подать запрос на "прыжок". Лицензией пилота он, естественно, не обладал, но тут весьма кстати подвернулся я, весь такой красивый. Так что проблем с согласованием не возникло.
   Меня с регулярной периодичностью посещала мысль, что на пассажирском корабле добраться удалось бы гораздо быстрее. Тем более что каждые пять дней из Аркена отбывал звездолет по прямому маршруту "Маргуна-Земля" без промежуточных остановок. Но в конечном итоге, прикинув длину очереди, я подсчитал, что по времени прибытия выйдет один к одному, и не стал лишний раз дергаться.
   Зато пару раз прогнал Зака по списку вопросов - путался он только в деталях, что наводило на мысль об искусном сочетании правды и некоторой порции вранья. Осталось только определить массовую долю лжи и понять ее причины. А пока мальчишка большую часть времени проводил взаперти в своей каюте.
   Хуже всего выглядела ситуация с Кариной. Когда я отыскал записи с камер и увидел, как ее допрашивали, и в каком состоянии она после этого находилась, мне мучительно захотелось забрать Винса с Максом обратно, отвезти как можно дальше в джунгли и оставить там связанными. Жаль, что Тед Ящерица уже улетел, а то бы точно не сдержался! А вот лицо загадочного Томаса я запомнил с максимальной тщательностью, если когда свидимся, живым эта мразь не уйдет, чего бы мне это ни стоило! Черт, и почему я в свое время не обратил должного внимания на рассказ Кары? Ведь мог прислушаться, уберечь... Фигурка на экране кое-как поднялась на ноги, но, сделав пару шагов вдоль стенки, почти рухнула на пол. Я раздраженно остановил запись, глубоко и медленно вздохнул, прикрыв глаза и пытаясь успокоиться. Нет, ни фига эти психологические методы не работают, лучшего способа для выпускания пара, чем боксерская груша, человечество пока не изобрело. Груши на корабле я за прошедшее время не обнаружил, поэтому привычно воспользовался ни в чем не виноватой стеной.
  
   Приземлившись в том же порту, что и лайнер, на котором везли Кару, но с разницей во времени почти в сутки, я первым делом выяснил местонахождение ближайших участков полиции и отделений Интерпола. Скорее всего, поначалу ее запрут где-нибудь поблизости от порта.
   После звонка в первое попавшееся отделение полиции, подтверждения своей личности и факта нашего с Кариной брака, мне предоставили краткую информацию о ее местопребывании - следственный изолятор в ближайшем крупном городе. Два часа на машине или час на поезде. А вот увидеться с ней оказалось не в пример сложнее - дежурный вежливо, но безапелляционно отказал мне в свидании с женой, упирая на то, что подследственной без ограничений разрешены лишь встречи с адвокатом, а мне нужно оформить запрос и ждать разрешения от следователя. Ответ будет предоставлен в течение двух суток. В конце концов я написал заявление, проклиная чертовых бюрократов, и с горем пополам выведал имя адвоката - мистера Питера Гэмбона. Согласно справочнику, его офис находился на другом конце города. На телефонный звонок ответил молодой женский голос, который сообщил, что мистер Гэмбон в данный момент находится в суде, и когда возвратится, неизвестно, но, скорее всего, еще заглянет часа в четыре-пять. В принципе, мне деваться было некуда, поэтому я направился к конторе адвоката, дабы побеседовать лично. Обшарпанное здание на окраине, явно нуждающееся даже не в капитальном ремонте, а в сносе, не внушало доверия. Это уже памятник старины какой-то, а не дом. Видно, дела у адвоката идут не ахти. Поднявшись на второй этаж, я убедился, что Гэмбон пока не явился, и, отказавшись от услуг дамы, которая со мной разговаривала ранее по телефону и оказалась его коллегой, я зашел в ближайшую закусочную и расположился у окна с таким расчетом, чтобы просматривался вход в здание.
   Поймав на себе взгляд официантки, который эволюционировал из стадии "опасливый" в стадию "откровенно подозрительный", я заказал третью чашку кофе. От настороженного внимания посетителей и работников кафе по загривку словно муравьи сновали, вызывая настойчивое желание резко обернуться и грозным голосом рыкнуть "Бу!".
   Никогда не любил Землю. Помню, Бетси, не прислушиваясь к моим аргументам, настаивала, чтоб медовый месяц мы тут провели - осмотрели колыбель цивилизации. Выдержала она четыре дня, и это в тепличных условиях гостиницы с вышколенным и вечно улыбающимся персоналом. На экскурсию вообще только один раз выбралась. В отеле, по крайней мере, лишь в спину фыркали, в глаза не решались, а вот простые земляне подобными рамками стеснены не были и не отказывали себе в удовольствии смерить презрительным взглядом. Не все поголовно, конечно, но... Полагаю, это больше вопрос воспитания и культуры... и доверия к тем потокам бреда, что ежедневно выливают средства массовой информации.
   В промежуток между зданием адвокатской конторы и соседним не менее древним строением нырнул небольшой юркий автомобиль. Ограниченное пространство тупика не позволяло открыть дверцу полностью, поэтому водитель буквально протиснулся наружу бочком, предварительно что есть мочи выдохнув. Кажись, это и есть Питер Гэмбон!
   Он успел скрыться внутри дома, пока я расплачивался с сонно снующей по залу официанткой. Впрочем, никуда он от меня не денется.
   Адвокат встретил меня угодливой улыбочкой, которая сползла сразу же после оглашения причины визита.
   - Но позвольте, - мужчина нервно ослабил узел галстука. Надо же, они их взаправду носят! А я считал, что судья Морган в маразм впал, а это он землянам подражал, оказывается. - Я действительно виделся с Кариной Карр буквально вчера, но она отказалась от моих услуг.
   - Отказалась? Почему? - я ослепительно улыбнулся, зная, какое впечатление на неподготовленных морально нормалов производят кретские клыки.
   - Э-э-э... Она не вдавалась в объяснение причин, - сглотнул адвокат, заворожено пялясь на все более ласковую улыбку. - А я не стал выяснять.
   - Даже так? А можно узнать, что именно вы ей посоветовали?
   - В данной ситуации и учитывая доказательства, которыми обладает следствие... - начал мямлить Гэмбон.
   - Короче!
   - Я рекомендовал согласиться с предложенными ей условиями! - выпалил Гэмбон, приосанившись в кресле и напустив на себя важность.
   - И какие именно условия? - в интонации непроизвольно проскользнуло бешенство. Я что, из него по слову тянуть должен?
   - Чистосердечное признание в обмен на минимальный срок и возможность пересмотра дела через несколько лет.
   - Ага... Дайте догадаюсь - она вас послала!
   - Клиентка отказалась от моих услуг, - перефразировал он, стараясь украдкой вытереть взмокшие ладони о брюки.
   - Ясно... - откинувшись в кресле, я окинул мужчину тяжелым взглядом. Судя по состоянию дел этого неудачника, принуждать его вновь взяться за дело Карины бессмысленно. Ничего путного он сделать не сумеет. Нужно нанимать кого-нибудь поуспешней. - Расскажите мне все, что знаете о деле... Еще мне нужны копии документов.
   - Такого рода сведения предоставляются лишь по просьбе клиента.
   - Она уже не ваша клиентка.
   - Но я не м-могу... - запинаясь, промямлил он.
   - А если подумать? - ласково поинтересовался я, демонстративно разминая пальцы... Почему некоторые люди признают лишь язык силы и угроз? Или каждый судит по степени собственного развития? В конце концов, это унижает и меня лично, и, учитывая, где я нахожусь, всех кретян скопом.
   - Ну-у, учитывая, что вы с моей бывшей клиенткой женаты, - пошел на попятную Гэмбон, натянуто улыбаясь, - думаю, я могу сделать исключение.
   - Прекрасно. Очень рад, что мы договорились.
  
   Внимательно просмотрев материалы дела и выслушав сбивчивые объяснения адвоката, я укоренился в мысли, что понятия "земное правосудие" и собственно "правосудие", если не диаметрально противоположные, то, по крайней мере, далеко не тождественные. Мало того, что Карине не предоставили надлежащей защиты после подписания ею соглашения с Бейлом, так еще и свои промахи пытаются на нее же и повесить.
   В итоге стало очевидно, что любые решения по делу моей жены вправе принимать только некая полковник Эрика Лау, возглавляющая следствие. Остальные не более чем рядовые исполнители. Попытки назначить встречу с данной дамой через секретаря потерпели крах - видите ли, у нее график расписан на два месяца вперед. На мои насквозь лживые заверения, что полковник лично обещала назначить аудиенцию на вторую половину дня, но, видимо, забыла, я получил сухой ответ, что такого не могло произойти в принципе, поскольку именно сегодня благотворительный прием у мэра.
   У меня осталось два возможных варианта: нанять нового адвоката, отправить его к Карине, а самому ждать разрешения на свидание, либо вылавливать Эрику Лау на приеме. Первый способ плох тем, что уже поздний вечер, и найти нормального адвоката сегодня мне вряд ли удастся, да и завтра уйдет уйма времени, пока он получит допуск к делу. И существует вероятность, что Карина под прессингом полиции согласится на чистосердечное признание и очень надолго сядет. Второй же, скажем прямо, заставлял сомневаться в собственной адекватности. Может, в земной атмосфере наличествуют вещества, заставляющие совершать различные глупости? Тогда понятно, с чего эти нормалы такие странные... И я, похоже, заразился...
  
   Пробиться к ковровой дорожке оказалось невозможно, к черному ходу тоже. Охранная кампания, занимающаяся обеспечение безопасности мэра и его гостей, работала на довольно серьезном уровне. Пытаться проскользнуть мимо них - лишь зря нарываться. Меня и так приметили и даже проверили документы. Полковника Лау я увидел лишь издалека... В вечернем наряде она имела мало общего с фотографиями, вытащенными мною из сети. Оставался еще шанс выцепить ее по окончанию раута на выходе... Можно банально устроить слежку за машиной и попасться на глаза ее телохранителям. Дальше - дело техники... Не факт, что меня подпустят к телу, но по крайней мере, после воспитательных процедур поговорить по телефону позволят. План, конечно, хреновый и несколько рискованный (вдруг у нее охранник - невротик, и сначала стреляет, а потом задает вопросы), но есть шанс, что сработает. Со своей стороны постараюсь не слишком наглеть.
   Так-с, еще страховка на случай внезапного исчезновения - сообщение на телефон Зака, и копия Бреду. Мальчишку я запер в каюте, но к завтрашнему вечеру сработает таймер, если не вернусь. А Бреду для страховки - перехватить сообщение на Крет спецслужбы не успеют. Не-е, все же эта паранойя мне кого-то напоминает! Хе-хе, похоже, я нахватался у драгоценной женушки плохих привычек... Кара меня, помню, куснула тогда, в фургоне... Неужели действительно заразное?
   Я заблаговременно нанял такси и оставил его в переулке возле жилого дома, оплатив режим ожидания клиента, дабы не возникало лишних посягательств (о финансовой стороне вопроса даже думать не хочу!). Когда Эрика Лау отправилась восвояси, я, слава богу, успел добежать до такси и нагнать ее авто через два квартала. Как и ожидал, при выезде на трассу меня жестко прижала машина сопровождения... Бить, к моему искреннему удивлению, не стали. Полковник отзвонилась через несколько минут.
   - Что вам нужно, молодой человек? - сухо поинтересовалась Эрика Лау после того, как один из телохранителей сообщил ей мое имя и передал трубку.
   - Поговорить об аресте моей жены и международной юриспруденции.
   - Миссис Карр обвиняется в серьезном правонарушении, и ваши выверты лишь повредят ей, - отчеканила она. - Вы осознаете, что скоро тоже можете оказаться на скамье подсудимых?
   - За то, что мирно ехал по трассе? Не думаю.
   - Мы вас убедим, - почти нежно пообещала полковник.
   - Понимаете, тут такая проблема... У меня есть доказательства, что мою жену действительно украли. Украли после того, как она подписала соглашение с Интерполом. И я пущу их в дело, если понадобится.
   - Какого рода доказательства?
   - Видеозаписи. Сами подумайте, что случится, если они всплывут в суде. Да что там, в суде! Если в прессу попадут с легким намеком: "А не Интерпол ли лично постарался, дабы ее похитили?".
   - Чушь полнейшая! Вы действительно рассчитываете, что хоть кто-нибудь посочувствует преступнице, сбежавшей на Крет и отказавшейся от земного гражданства?
   - Одну и ту же историю можно представить с разных сторон... Например, бедная, но умная и честная девушка, рассекретившая махинации громадного концерна, сбегает на Крет, опасаясь мести, но длинные руки преступников дотягиваются до нее и тут, используя в качестве послушного исполнителя Земные силы правопорядка и Интерпол... - я сочувственно вздохнул. - Возникает вопрос, а все ли в порядке в этих структурах? Возможно, следует их прочесать мелкой гребенкой? А тут еще и полковник, упорно скрывающая истинную подоплеку дела. Правда, красиво?
   - Вы зарываетесь, мистер Карр, - прошипела она. - Если думаете, что я поддамся на шантаж, то вы просто глупец.
   - Не поддавайтесь, - согласился я. - К слову, я нанял хорошего адвоката вместо того неудачника, что назначили вы, и уже завтра утром дело примет совсем другой оборот. Кстати, я не говорил, что мой дед - один из глав Совета Крета? Представляете, какой хай может поднять посольство, если он надавит? А он надавит, даже не сомневайтесь,- ненавижу бравировать положением деда, но сейчас без этого не обойтись. Как-то часто я стал прибегать к методам, которые клялся никогда не использовать...
   На той стороне повисло раздраженное молчание.
   - Я подумаю. Приходите в участок завтра после обеда.
   - С утра, госпожа Лау, с утра, - проронил я, быстро повесил трубку, пока она не успела возразить, и протянул мобилу топчущимся рядом телохранителям: - Держите, ребята. Приятного пути.
  
   Утром дежурный офицер сообщил, что, судя по записям, Карина ушла двадцать минут назад. Куда ее понесло? Вечно создаст проблемы на ровном месте! Оперативно, однако, работает госпожа Лау, и я почему-то уверен, что о том, что я приду утром, Каре не сказали! Я выскочил на улицу, но найти женушку в потоке людей оказалось нереально. Черт! Столько сил потратить и вот так глупо разминуться... Вернусь-ка к участку и обдумаю, куда она могла податься. Денег у нее нет, телефона тоже... Значит, женушка либо займется поисками знакомых, которые смогут ей помочь, либо попытается где-нибудь раздобыть денег. Вдруг у края дороги я увидел ссутулившуюся девушку в до боли знакомой футболке.
   - Карина! - ноль реакции. Она продолжала пялиться на светофор и тереть ладонями плечи в попытке согреться. Тетеря глухая!
   Я рванул к ней, едва не снеся с дороги нескольких нормалов.
   - Да стой же! - обхватив за плечи, я притиснул ее к себе. Кара испуганно вскрикнула и дернулась, всполошено вырываясь из захвата. Пришлось ее крепко притиснуть к себе и рявкнуть в ухо, легонько встряхнув:
   - Тихо. Это я, Рок, - отстранив, я заглянул в ее круглые от удивления глаза. - Кара, все нормально. Тихо, малышка.
   - Ро-ок? - произнесла женушка с таким удивлением в голосе, что я невольно ухмыльнулся, и застыла с отвисшей челюстью.
   - А кто ж еще?
   - Но... ты... - Кара обескуражено скривилась и взмахнула руками, не в силах выразить мысль. - Ты ж на Крете остался... Как ты... здесь?
   - За тобой приехал, - тихонько засмеялся я. У женушки была до того ошарашенная мордаха, что сдержаться я не смог.
   - За мно-ой? - протянула Карина и вновь впала в ступор, обрабатывая новую информацию. Видимо, укладывалась плохо, поскольку глазки начали принимать форму блюдец.
   - Так, давай-ка отойдем в сторонку... Хотя, поехали лучше домой! Есть хочешь? - я прижал ее одной рукой к боку и оттащил от зебры, чтоб не мешать прохожим. Ух, ледышка какая! Я сбросил с плеч ветровку и закутал Карину по самые уши.
   - Хочу, - не задумываясь, ответила она, придержив воротник, и некоторое время топала молча. - А как ты узнал, где я?
   - Прилетел на Маргуну, а оказалось, что ты уже успела сбежать и попасть в руки Интерполу.
   - Подожди, - резко тормознула она и, сделав шаг назад, встревожено нахмурилась. - Ты и на Маргуне был?
   - Да.
   - Ты собирался заплатить выкуп?
   - Ну-у, да.
   - Что значит "ну-у"?
   - Значит, что если бы не нашел способа вытащить тебя другими методами, то заплатил бы, - опасливо пояснил я, ожидая негативной реакции. К моему удивлению, ошибся.
   - Ха, это радует, - весело фыркнула Карина. - Я уж испугалась, что ты резко подобрел... или отупел.
   - Подобреть, в твоих понятиях, это плохо?
   - Конечно, - рассудительно подтвердила женушка. - Когда у кого-то резко меняется характер, сразу ждешь какого-то подвоха. Так выматывает!
   - А! Можешь не волноваться, не буду лишний раз тебя нервировать, - едко пообещал я.
   Кара звонко рассмеялась и лукаво прищурилась, совсем как раньше, когда картошку не хотела чистить или еще какую хитрость задумывала. Я почувствовал, как отпускает что-то внутри и становится легче дышать. Страх, грызущий меня который день, отступил... Не исчез окончательно, но ушел на второй план. Я невесомо погладил ее скулу с синяком, перешедшем из лилового в светло-желтый.
   - Быстро сошло...
   - Мне на Маргуне врач в порту чем-то смазал. Мол, чтобы не болтала, будто бы они меня побили, - склонила голову набок она и тут же подозрительно уточнила: - А откуда ты знаешь, что быстро?
   - О, это весьма интересная история. Давай возьмем такси, по дороге расскажешь о своих приключения, а я - о своих. А еще тебя ждет сюрприз! Только не уверен, приятный ли...
   - Не люблю сюрпризы, - недовольно проворчала под нос женушка.
   - А что делать? - философски заметил я и кивнул в сторону ближайшего кафе: - Возьмем еду на вынос?
   В машине Кара вкратце описала свои злоключения и подробно допросила меня. Нельзя сказать, что она сильно обрадовалась перспективе вернуться на корабль, где ее держали в плену, но мое обещание, что Зак способен пролить свет на всю эту историю с "химерой", здорово зацепило ее любопытство. Только я колоться не стал, предпочитая, чтобы она услышала объяснения из первых уст. За это на меня смертельно обиделись и дулись, аж пока не доели второй бутерброд.
  
   Карина
  
   Как же хорошо! Наконец-то наелась, разомлела в тепле, машина слегка укачивает, спать захотелось... Глаза сами закрываются - прошлой ночью не могла заснуть, а этой меня допрашивали. Еще Рок рядом сидит, улыбается уголками губ. Оказывается, это он Эрику Лау прижал, чтоб меня отпустили. Я поражена, честно. Не ожидала, что на свете существуют люди, способные повлиять на эту пиранью.
   А уж то, что муженек согласился заплатить выкуп - вообще из ранга абсолютно невероятного. Я даже на секунду не могла предположить, что Рок обратит внимание на требования бандитов. И мысли такой не возникло ни разу... а он приехал... Интересно, если я его сейчас в знак благодарности обниму, он сильно удивится? Отбиваться будет?
   - Ты что творишь? - подобрался Рок и отодвинулся к окну в ответ на мои действия.
   - Обнимаю. Просто так, по-дружески, - оправдалась я.
   - А! Ну, ладно. Только руки вытри, - он протянул мне салфетку, - а то рубашку испачкаешь.
   - Не хочешь, так и скажи, - пробурчала я, вытирая пальцы. Желание обниматься безвозвратно исчезло. - Еще долго?
   - Подъезжаем уже.
   Зак, сидевший взаперти в одной из обжитых кают, вскочил на ноги при виде меня и буквально засиял радостью.
   - Ух, ты ее вытащил! - крикнул мальчишка Року, подскочил ко мне и оторвал от пола, стиснув в объятьях. Ого, какие эмоции! Что-то не помню, чтобы мы стали настолько близки.
   - Кхе... Задушишь, - сдавлено прохрипела я, и была выдернута за шкирку твердой рукой мужа и зажата подмышкой. - Да вы чего оба? Я вам что, щенок, так тискать? - я вывернулась из-под руки Рока и строго подняла палец. - А теперь жду исчерпывающих объяснений.
   Мы разместились в кают-компании, выгрузив на низкий столик остатки закупленной еды.
   - Кто начнет?
   - Мою часть ты уже слышала. Очередь Зака, - отозвался Рок и перевел взгляд на мальчишку. - Поведай давай еще раз, что такое "химера", и с чем ее едят.
   - "Химера" - это лекарство, - маргунец, устало вздохнув, поставил свою тарелку на стол и откинулся на спинку дивана. - Специфическое, экспериментальное и, согласно закону о генетических исследованиях, запрещенное.
   - И для чего оно?
   - Понимаешь... приблизительно у двадцати процентов маргунцев есть врожденный дефект. По-научному называется синдром Реля, по простому - сонный синдром. Он наследственный, поражает мозг. Заключается в том, что с возрастом многим из нас становится лень двигаться, проявлять мыслительную активность, работать, жить. Заканчивается обычно впадением в спячку, комой и смертью. У всех в разном возрасте: кто в тридцать, кто в пятьдесят, а кто и всех родственников переживет. Но за последние два поколения возраст умирающих значительно снизился, часто уже и в двадцать уходят. Существующие лекарства могут лишь отсрочить на несколько лет окончательное угасание, но не вылечить. "Химера" тоже не лечит, но она гарантировано предотвращает появление новых симптомов. Как бы замораживает.
   - Первый раз такое слышу... А ваше правительство что, ничего не делает?
   - Ну, эта проблема не афишируется особо, - вклинился Рок. - Кроме того, ты, например, много знаешь о проблемах колоний и планет, не входящих в Союз?
   - Никогда особо не интересовалась... - вынуждена была признаться я. - Хотя, постой, про Маргуну слышала, что там для маргунцев налоги отменили. Мне одна дриташка рассказывала, когда я на Крет летела.
   - Налоги - это вынужденная мера. В каждой третьей семье хоть кто-нибудь да болен. А иногда и все.
   - Но если болезнь генетическая, неужели нельзя как-то повлиять на организм еще на стадии эмбриона... Есть же методы.
   - Обследование может выявить начальные симптомы лишь лет в семь. Гена, который отвечает за возникновение болезни, не существует. Это каждый раз комбинация других генов, и в девяти случаях из десяти даже не ясно, каких именно. Ученые пока определили только с два десятка комбинаций, а их тысячи, если не миллионы. При этом у больного могут быть абсолютно здоровые родители... А если кто-нибудь из них болен, то вероятность, что синдром поразит и ребенка, возрастает многократно.
   - Откуда ты все это знаешь? - подала голос моя паранойя.
   - Моя мама была ученым, который и разработал "химеру", - заявил Зак и прикусил нижнюю губу. Вот так новости!
   - Была?
   - Ее убили, после окончания проекта... Фредерик Килкени, - у Зака лицо словно окаменело на пару секунд, но он справился с собой и продолжил: - Поэтому я и хочу найти "химеру" раньше его.
   - А зачем он приказал везти тебя на Нодар?
   - Не знаю.. Я жил вместе с мамой на исследовательской базе... Возможно, он подозревает, что было несколько удачных партий, а не только последняя.
   - А они были?
   - Нет.
   - М-м-м... Я так понимаю, что Килкени технология известна? - дождавшись утвердительного кивка Зака, я продолжила: - Почему тогда он гоняется за готовыми ампулами? Набодяжит себе новые.
   - Время. На изготовление новой партии уйдет года четыре. Кроме того, Земной Союз может пустить в ход тяжелую артиллерию.
   - Стоп! Вы меня окончательно запутали! Каким боком причастен ко всему этому Союз?
   - Погоди. Зак, давай я начну. Карина, что ты знаешь о создании генетически измененных рас?
   - Ну-у, создали, ужаснулись, запретили генетические модификации на веки веков, - отчиталась я под постепенно мрачнеющими взглядами собеседников.
   - Ясно. Теперь слушай. Создание рас - работа целиком и полностью некого Леха Мариша. Что именно он делал, известно лишь нескольким высокопоставленным чиновникам Союза. Всем прочим остается только догадываться, что и как он намешал, и с кем скрестил гены нормалов.
   - С древней расой! - фыркнул Зак.
   - С кем?! Комиксов перечитал? - хохотнула я. Ага, видела как-то на Крете этот бред.
   - Я фильм смотрел, научно-популярный!
   - Угу, обалденный источник знаний!
   - Там все правда! - запальчиво воскликнул Зак. Очевидно, на больную мозоль наступила. - Вот кто, ты думаешь, планеты создал похожими? Это все они - наши предшественники. Знаешь, какова вероятность, что есть две планеты с похожей атмосферой?
   - Не знаю и знать не хочу! А на всех планетах, кроме Земли, между прочим, проводили освоение и изменяли климат. Вот так!
   - Ну конечно, а подвинуть планету, чтоб температура была нормальной, вы, нормалы, тоже можете?
   - Смотри не лопни от гордости, древний ты наш!
   - Так. Не отвлекайтесь! - прервал нас Рок.
   - Ладно, продолжай, - примирительно махнула я и тихо пробубнила: - А, по-моему, с крокодилами скрещивали...
   - На чем я остановился?
   - На Лехе Марише, - напомнила я.
   - У него был ученик Рель, который работал над расой маргунцев, и именем которого назван синдром. В те времена проблема не казалась серьезной, но Рель подробно ее изучил. Когда Союз ввел запрет на генетические модификации, все разработки засекретили. Но некоторые копии с работ Реля остались на Маргуне. Зак?
   - Да, - подхватил эстафету тот. - Моя мама использовала их для дальнейших исследований, но через пару лет у нее закончились деньги, и она обратилась за помощью к Килкени, с которым была знакома давно. Если бы Земной Союз узнал о ее работе, то уничтожил бы всех причастных. А правительство Маргуны всего лишь марионетка. В принципе, дальше ты знаешь. Твой этот... Стас украл первую удачную партию, а ты обнародовала факты хищений, и Килкени подался в бега.
   - Зак, объясни мне еще одну вещь. Почему твое фото в базе преступников Интерпола?
   - Преступников? - непритворно удивился мальчишка. - Оригинально. А в чем меня обвиняют?
   - Понятия не имею. Мне для опознания предъявили только фото.
   - И как, опознала? - набычился маргунец.
   - Нет, у меня память на лица плохая, - усмехнулась я.
   - За пару недель до своей смерти мама отослала меня в рыбацкий домик. Он принадлежал еще моему деду и находится возле озера в лесу. Туда даже дороги нет, пешком идти нужно. В обмен за разрешение там зимовать, за домом присматривает местный отшельник - эксцентричный кадр. Месяц назад спецотряд Земного Союза попытался меня выкрасть. Скорее всего, они рассчитывали посредством шантажа склонить маму к сотрудничеству, не зная, что ее уже нет в живых...
   - Как ты спасся?
   - Томас каким-то образом узнал о готовящемся похищении. Он со своей бандой перехватил нас в паре километров от домика, - Зак с усилием потер виски. - Из землян из лесу никто не выбрался.
   Теперь понятно, почему так дернулся тот офицер на допросе, когда я о маргунце вспомнила. Если он знал об операции и смерти коллег, то трудно не потерять самообладание.
   - Извини...
   - Вообще-то мне завязали глаза, поэтому я ничего не видел... Только слышал. После этого Том перевез меня в другое место и оставил под присмотром своих людей. Потом мне выдали паспорт на новое имя и доставили на корабль.
   - Универсальный ключ у тебя откуда?
   - Спер у Килкени когда-то. Он же владелец корабля. Одного из многих кораблей.
   - А Томас при нем кем ходит?
   - Правой рукой, помощником, человеком, решающим неудобные проблемы.
   Ужас какой-то! Ведь все начиналось с банального шантажа, а теперь, оказывается, я встряла в авантюру международного масштаба. Уверена, в мире существуют и более гуманные методы самоубийства!
   - Кстати, ты обещала отыскать "химеру"! - с нездоровым энтузиазмом напомнил мне Зак и с аппетитом захрумкал свежим огурцом.
  
  
   Глава 32. О забывчивости и старых грешках
  
   Карина
  
   Зак пялился на меня, самоуверенно ухмыляясь, хотя мелкая дрожь пальцев выдавала его нервозность. Рок, хмурясь, поглядывал то на меня, то на мальчика, но не встревал. Я ощутила, как несвоевременно вспыхнули жаром щеки, и наклонила голову, разглядывая свои кроссовки... Для меня никогда не составляло затруднений нагромоздить целые горы правдоподобной лжи перед начальником или, например, любовником, а в случае обличения, наивно хлопая ресницами, толкнуть речь в стиле "не валите с больной головы на здоровую" и зачастую всех убедить (в том числе и себя)... Но, видимо, у каждого человека есть предел прочности: оправдывать собственную ложь, глядя на этого сжатого, словно пружина, подростка, сил у меня не хватило. Глубокий выдох между притиснутых друг к другу у губ ладоней, и прямой взгляд в глаза Зака. Он заслужил услышать честный ответ.
   - Я понятия не имею, куда Стас спрятал ампулы. Ни малейшего. Он ни разу ни словом не обмолвился о химере или о своих планах. Просто не знаю, - Зак подобрался и побледнел, а скулы еще четче очертились под кожей, окончательно придавая мальчишке сходство с больным анорексией. - Я соврала для того, чтобы ты помог мне сбежать.
   - Ты. Мне. Обещала, - он буквально выталкивал слова сквозь зубы.
   Взяв со стола полупустой стакан с остывшим кофе, я плавно наклоняла тару по кругу и наблюдала за темной жидкостью, стекающей по стенкам. Все, что угодно, лишь бы не смотреть в его отчаянные глаза.
   - Я действительно не знаю. Честно.
   - Значит, вспоминай, думай, проверяй варианты, в конце-то концов! - орет Зак, подрываясь на ноги и подлетая ко мне. У него судорожно сжаты кулаки и бешено сверкают глаза, и, несмотря на его субтильность, мне на секунду становится страшно.
   Я вдавливаюсь в спинку кресла, поскольку встать и убежать просто не успеваю. Рок рывком вскакивает из соседнего кресла и преграждает вытянутой рукой Заку путь ко мне. Впрочем, маргунец остановился сам в паре сантиметров от Рока. Если бы еще и глаза отвел, было б вообще замечательно! А то сверлит, будто буравчиками!
   - Не может быть, чтоб ты не догадывалась, куда твой любовник спрятал "химеру", - цедит мальчишка.
   - Та-а-ак, это еще что значит? Что за грязные инсинуации?
   - Кх-кх... Карина, понимаешь...- осторожно подал голос муженек, - осталась запись допроса... и ты там рассказывала...
   - Стоп! - рявкнула я. Не хочу это вспоминать! Помню я, помню, что разбалтывала Тому о своей неудачной школьной любви и прочих радостях жизни. Черт! Только этого не хватает. Такое даже личному психологу не всегда рассказывают... Эм... Я правильно поняла, эти два гаврика в курсе всех интимных подробностей? Я их урою! Как мафия свидетелей! Даже останков не найдут! - Ах, вы ж гады... - прохрипела я, всаживая ногти в обивку подлокотников, и медленно поднялась. А куда спешить? Корабль-то маленький, а только что полученного заряда бодрости мне надолго хватит! - Запись, значит, посмотрели?
   - Карочка, спокойно, - супруг мгновенно просек ситуацию и теперь защищал грудью не меня от Зака, а наоборот. Маргунец затаился под прикрытием широкой спины Рока, вцепившись в его футболку, и они медленно отступали к двери, лавируя в узком проходе между креслами, диваном и столиком. Причем спиной ко мне поворачиваться не рисковали... Правильно, в общем-то, делали...
   - Извращенцы! - рявкнула я и принялась, не теряя зрительного контакта, вслепую нащупывать на столе что бы такого в них бросить. Как назло под руку попадались одни скомканные салфетки и одноразовые бумажные тарелки, которые далеко не улетят. Что ж такое, мы все сожрали, что ли? Даже бросить нечем! О, бутылочка! Замечательно, аэродинамика хорошая и почти полная. Хорошо полетит. Ой, колпачка нет... Хотя... у меня появилась идея получше...
   - Солнышко, я ж только с одной целью - побыстрее тебя отыскать, - с нотками несправедливо обиженного супергероя отозвался Рок.
   - Правда? - остановилась я, помахивая бутылью.
   - Клянусь, - приложил ладонь к сердцу Рок, скорчив невинную мордаху. Уй, какой лапуня! Аж умилилась... Сейчас сделаю вид, что поверила, и подберусь ближе... А то у меня с меткостью, как у ежа с квантовой физикой. То есть никак. Плохо только, что эта сладкая парочка почти до двери доковыляла.
   - Ага. А этому сопляку в каких целях показывал? Общеобразовательных?
   - За кого ты меня принимаешь? - возмутился Рок и, хитро покосившись через плечо, сдал Зака: - Подозреваю, все, что хотел, он узнал еще до вашего побега.
   - Эй! - досадливо воскликнул маргунец и обижено засопел, но показываться не спешил. Рок между тем уже нажал кнопку открытия двери.
   - Ага, значит, о том, что я не знаю, где ампулы, ты тоже слышал? - спросила я Зака, сильно наклонив голову влево и высматривая мелкого негодяя.
   - Слышал, ну и что?! - белобрысая макушка и один глаз высунулись из-за "укрытия". - Если кто и сможет найти, то только ты!
   Ну, давай, мой хороший... еще чуточку выгляни...
   - А если не получится?
   - Ты даже не пыталась! Просто попробуй... - он окончательно осмелел и выглянул полностью. Опа, два красавца, как на ладони! Еще раз взболтать... - Ты мне, между прочим, обяз... А-а-а!
   Струя брызнула из бутылки веселыми пузырьками прямиком на Зака, и он вихрем вылетел из кают-компании. К сожалению, напиток уже выдохся, и на Рока заряда не хватило - большая часть просто вылилась на пол между нами.
   - Успокоилась? - снисходительно поинтересовался муженек и насмешливо хмыкнул.
   - По-твоему, это смешно? - бешенство вернулось, заставив оскалить зубы в гримасе. Ненавижу эту надменную рожу! И мне плевать с высокой башни, что он сильнее меня! В таком состоянии я его зубами порву, как приснопамятный Тузик многострадальную грелку! - Это мое, личное! Я могу понять, когда эта мразь Том вытаскивал из меня малейшие зацепки... Но ты!
   - Кара, мне необходимо было посмотреть записи, чтобы знать, во что ты вляпалась, и где тебя искать! - попытался достучаться до моего разума Рок.
   - Да что ты говоришь? Интимные подробности моей личной жизни тоже для этого крайне необходимы?
   - Слушай, ну что такого страшного... - Рок опасливо поднял руки, очевидно, готовясь меня перехватить.
   - Это личное! Я не хочу выставлять свои чувства на всеобщее обозрение! - я подобралась достаточно близко, чтоб вцепиться ему в лицо, но вдруг поняла, что не хочу... Ничего не хочу, пускай меня просто оставят в покое...
   - Тихо, маленькая, - Рок стремительно сделал шаг вперед и обхватил меня руками. - Все нормально, ты просто устала, вымоталась... вот отдохнешь, и все станет на свои места... - меня, укачивая из стороны в сторону, осторожно погладили по голове...
   - Не нужно со мной разговаривать, словно с полоумной идиоткой, - холодно попросила я.
   - Так не веди себя... - супруг прикусил язык на середине фразы.
   - Как?
   - Никак, - он все еще не отпускал меня, а я делала вид, что мне абсолютно все равно, что мы стоим в обнимку посреди комнаты. - Слушай, у всех есть первая любовь, и не всегда она удачная... Так что не переживай...
   - Спасибо, дорогой, - я с силой отстранилась, высвобождаясь из объятий, и пригладила волосы. - До твоей последней фразы, и правда, было легче.
   Рок лишь устало вздохнул и, отмахнувшись от меня, потопал в дальний угол каюты. В стене, замаскированный под картину, прятался довольно обширный бар.
   - Выпить хочешь?
   - Хочу.
   - М-м-м... Что будешь? - бар оказался под завязку забит разнокалиберными бутылками с яркими этикетками и, насколько я разглядела, преимущественно с высоким градусом.
   - Мартини? - с полувопросительной интонацией попросила я.
   - Сейчас гляну... э... да, сделаю.
   Я разыскала еще не открытую пачку соленого арахиса и плюхнулась на диван, сбросив опостылевшие кроссовки и подобрав ноги. Рок вернулся с коктейлем для меня (ясное дело, без оливок и почему-то в коньячном бокале, зато много) и бутылкой виски с бокалом для себя и пристроился на противоположном краю дивана.
   - Давай серьезно поговорим, - попросил мужчина, пригубив из бокала и отставив его в сторону.
   - Можно, - откликнулась я и вопросительно взглянула на него.
   Тихий шелест открывшейся двери возвестил, что сбежавший боец решил вернуться на поле боевых действий. Но Рок шикнул на мальчишку и жестом велел убраться. К моему удивлению, обижено скривившись, Зак безропотно покинул комнату и с отчетливым щелчком захлопнул дверь. Хорошо его Рок выдрессировал. Когда только успел? Или это у муженька обширный родительский опыт сказывается?
   - Что ты собираешься делать?
   - Помыться, позвонить родителям, поспать, купить осеннюю куртку... - выложила я ближайшие планы.
   - Карина! - прервал меня Рок и уже тише добавил: - Ты меня поняла.
   Поняла, конечно. Как не понять... Только я сама не знаю толком, что будет завтра и вообще будет ли. Может, я буду считать несуществующих бабочек, сидя в смирительной рубашке в комнате с мягкими стенами.
   - Ну-у-у...
   - Предлагаю вернуться на Крет со мной, - озвучил Рок свое предложение, не дожидаясь, пока я рожу какой-нибудь вменяемый план действий.
   - А, так, значит, ты возвращаешься... - в принципе, все правильно и логично. Но на секунду иглой кольнуло эгоистичное чувство, будто меня предали. Эгоистичное и абсолютно несправедливое по отношению к Року. Он и так слишком много для меня сделал.
   - У меня там дела... и дети... - казалось, он за что-то оправдывается. Хотя ведь не за что.
   - Ясно, - кивнула я как можно уверенней и беззаботно улыбнулась.
   - Поедешь?
   - Нет, не могу. Судебное слушание через месяц, и я должна на нем присутствовать. Меня даже бумагу какую-то грозную заставили подписать, что обязуюсь явиться, иначе тюрьма, пытки и расстрел, - сделала страшные глаза я.
   - К заседанию прилетишь обратно на Землю.
   - Рок, я, конечно, ценю твое участие, но, поверь, в состоянии справиться самостоятельно. Не нужно меня опекать.
   - До этого времени у тебя не сильно получалось! - сверкнул глазами он.
   - Ну, знаешь ли! - возмутилась я. - На Земле, слава богу, бандиты на каждом шагу не шастают! Прожила я 27 лет без твоей заботы и дальше тоже прекрасно обойдусь!
   - Как скажешь, - буркнул супруг, деланно безразлично пожав плечами.
   - Если ты беспокоишься о разводе, то я уже говорила, что приеду...
   Ой, а если я все-таки чокнусь? Неприятно об этом думать, но оставлять Рока привязанным к недееспособной жене на многие и многие годы попросту несправедливо. В психушках, как известно, кормят хорошо, климат благоприятный, стрессы отсутствуют - могу долго протянуть.
   - Что такое? - насторожился кретянин.
   - М-м-м... Ничего важного... - а если уже сегодня написать заявление? Но еще закон не принят... Или написать, но дату не ставить? Не, маразм... ни один юрист такой документ не заверит... Ух, засада... Стоп, я паникую раньше времени. Врачи, они любят попугать, чтоб пациенты усерднее лечились... Не так страшен черт, как его малюют. Сначала надо бы проконсультироваться у квалифицированного специалиста, а уже после истерически вопить "Почему я?".
   Рок, прищурившись, внимательно и подозрительно смотрел на меня. Нужно как-нибудь отвлечь. Правду рассказывать не хочу - терпеть не могу, когда меня жалеют.
   - Я просто размышляла, что делать с Заком.
   - На Земле ему нельзя оставаться, мать он потерял... Нужно расспросить, может, еще какие родственники у него остались.
   - Вряд ли он так сразу расколется...
   - Карина, - Рок запрокинул голову назад и раздраженно выдохнул сквозь зубы, - только не говори, что ты собралась на поиски "химеры"!
   - Не, что ты! - состроила я честные глаза. Но муженек в ответ лишь еще больше нахмурился. - Ну-у, просто посмотрю в паре мест и всё. Нарываться на неприятности не буду.
   - Угу, то есть, проблем на собственную задницу тебе мало? - язвительно поинтересовался он. - Еще парочку хочешь найти?
   - Кончай меня воспитывать, словно малолетку какую-то! - взвилась я.
   - Кара, ты осознаешь, о чем говоришь? Это не жмурки на детской площадке! Считаешь, что Том поступил с тобой жестоко? Да он, к твоему сведению, был несказанно добр и терпелив! И не дай тебе бог узнать, что такое действительно жестоко! Ты суешься в сферу интересов Земного Союза и бандитов Нодара, и тебя, дуру, просто-напросто в фарш перемелют!
   - Зак, возможно, мне жизнь спас! Да-да, слышала о твоих планах моего спасения, но позволь уточнить: бандиты намеревались убить и меня, и тебя. И стопроцентной гарантии, что тебе удалось бы их обхитрить, нет! В реальности именно ему я обязана тем, что пока жива, и хочу вернуть долг. Подожди! - я взмахнула рукой, останавливая раскрывшего было рот кретянина. - Ты ничего Заку не должен и ответственности за нас не несешь, поэтому тебе действительно будет лучше уехать на Крет.
   - Ага, мавр сделал свое дело, мавр может уходить. Ну, спасибо, дорогая! От всей души благодарю!
   - Пожалуйста! - огрызнулась я. - Послушай, я тебе благодарна, правда. Но я должна это сделать или хотя бы попытаться сделать, а ты возвращайся.
   - Не командуй, что мне делать! Ты же встрянешь в неприятности, стоит мне только отвернуться!
   - Я. Должна. Помочь. Заку. На этом тема закрыта, - стальным голосом произнесла я.
   Рок залпом допил виски и, хрястнув бокалом по столу, неразборчиво пробормотал:
   - Ослица упрямая.
   Я благоразумно сделала вид, что не расслышала.
   - Ладно, я задержусь... ненадолго, - веско проронил он, после краткого раздумья.
   - Да не стоит, - из вежливости отказалась я, пытаясь замаскировать наполнившую меня радость.
   - Две недели... Если за это время ничего не отыщем, то я улетаю на Крет, Зака отправляем на Маргуну или куда он скомандует, а ты тихо-смирно дожидаешься суда. Идет?
   - Идет, - болванчиком кивнула я. - Кроме того, только представь, если мы отыщем ампулы, это ж сколько денег! Миллионы! Поделим на троих, по-честному... - вкрадчиво предложила я. - Свой бизнес поднимешь, еще и на образование для Лэнса и Дженни отложить удастся...
   Рок только саркастично хмыкнул в ответ на мои увещевания.
   Продемонстрировав опустевшую тару, я махнула головой в сторону бара, мол, прошу наполнить чашу вновь, но Рок, прикинув длину маршрута, слегка скривился и указал на виски на краю столика:
   - Угощайся лучше чем-нибудь достойным... Или иди сама смешивай свои коктейли.
   Подниматься мне было на редкость лениво, поэтому я без слов протянула бокал. В конце концов, это понижать градус не рекомендуется, а повышать - не страшно. Виски после мартини, как ни странно, пошло легко. Плебейская закуска в виде соленых орешков тоже пришлась кстати.
  
   - Ты его действительно любила? - внезапно сменил тему Рок, застав меня врасплох. Он не уточнил кого, но этого и не требовалось.
   - Да нет, сейчас мне кажется, что вообще не любила... А тогда... нет, точно нет, - я нахмурилась и побарабанила ногтями по стеклу бокала, вспоминая. - Блин, я тогда даже плакать-то не стала и уже через пару месяцев нашла замену. Почему ж я перед Томом соплями исходила?
   - Твое поведение нормально, - отмахнулся Рок. - Некоторые виды препаратов не только правду вытаскивают, но и гипертрофируют эмоциональную составляющую любых воспоминаний.
   - А, тогда ладно...
   - А когда вы расстались, - осторожно подбирая слова, сформулировал кретянин, - что, нисколько не переживала?
   - Ну, почему "нисколько"? Отомстила и забыла, - захихикала я и, наклонившись вперед, подставила бокал для новой порции. - Он, когда в душе мылся, пел, а я в порыве чувств записала, хи-хи... Вот и пригодилось потом - выложила этот шедевр в школьную сетку.
   - Настолько плохо пел?
   - Не, пел хорошо, иначе я бы не стала записывать. Но после моей обработки стало больше похоже на блеяние старого козла.
   - Хм, а с тобой опасно ссориться, - покачал головой супруг.
   - А то! Бойся меня!
   - Боюсь. Даже не представляешь, насколько, - серьезно кивнул он, хотя уголки губ так и норовили растянуться в ухмылке. - Чего ты тогда завелась, если давно забыла о нем?
   - Это личное... Давно забытое и похороненное... Как я думала, навсегда, а вот видишь, вытащили на свет божий, стряхнули пыль и дали насладится видом школьных унижений. Ладно он бы меня бросил на следующий же день, как поступал со всеми остальными... Вот, честно, не обиделась бы... Ну, обиделась, но... не настолько, - я сделала еще один большой глоток, набираясь смелости. Не представляю, зачем я это все рассказываю. Да еще Року... Он и так видел на экране, как я заливалась соловьем о своих чувствах к Стасу, а потом пускала сопли из жалости к себе. Наверно, хочу вернуть себе хоть каплю достоинства... - Он, ведь, заявил, что, видите ли, услугу мне оказал и из чувства одолжения переспал... чтоб я, ботаничка мышастая, к королевам школы ближе стала. Представляешь? Ближе... Через какое такое место ближе?
   - Кара, это просто пустая бравада желторотого пацана... Забудь. Ты шикарная женщина.
   - Правда, шикарная? А еще какая? - бессовестно потребовала я продолжения комплиментов, пользуясь алкогольным опьянением, как предлогом.
   - Эм... - Рок, похоже, не ожидал подобной наглости, - умная, красивая, веселая, потрясающая...
   - Потрясающая и шикарная - это одно и то же.
   - Нет, это разное, - Рок назидательно погрозил пальцем у меня перед носом. - А еще наглая, непослушная, вредная, мстительная, растяпистая, хамоватая...
   - О, да, да! Продолжай, это меня так заводит! - страстно простонала я и заржала, уткнувшись носом в спинку дивана. У-у-у, я опять наклюкалась! А учитывая, чем оба раза заканчивались наши совместные пьянки... Отодвинусь-ка подальше, в самый угол дивана, во избежание эксцессов.
   - Видишь? Ты просто сокровище. А он где теперь?
   - Он сдох... - зачем-то ответила я на риторический вопрос и, наклонившись вперед, чокнулась бокалом с Роком. - Туда ему и дорога.
   - Правильно.
   Мы замолчали, устроившись в противоположных углах дивана. Я положила голову на спинку и закрыла глаза. От спиртного и накопившейся усталости клонило в сон, но следовало еще обдумать свои действия. Нужно родителям позвонить, записать им на автоответчик, что уже все хорошо, и к врачу на консультацию записаться, а еще придумать, как Заку помочь... Съездить, что ли, к мамаше Стаса? Уж если кто знает, то она... Как же ее зовут? Рина или Рита... Во голова дырявая, не помню уже... А приятная, между прочим, женщина в отличие от своего сыночка... Она точно не подозревала, что ее ненаглядное дитятко шатается по ночным клубам, используя поддельное удостоверение личности...
   - Черт! - я вскочила с дивана и, пошатнувшись, чуть не спикировала на столик. У-у-у, какое коварное виски! - Я поняла, как узнать, куда ездил Стас... Это ж просто! Ой, - опомнилась я и подозрительно оглянулась, - тут жучков не натыкано, случайно?
   - Случайно - нет, и не случайно тоже, - отозвался Рок, заинтересовано вскинув голову, но, увидев, что я не спешу продолжать, добавил: - Я проверил все системы и помещения еще перед вылетом с Маргуны.
   - Уверен?
   - Абсолютно. Колись уже.
   - Ладно. Смотри, ни полиции, ни Килкени не удалось отследить маршрут Стаса потому, что он пользовался поддельными документами.
   - Почему ты так решила?
   - Потому, что я их для него и сделала! Он в школе возле меня крутился, только чтобы удостоверение личности выклянчить. Как только получил, сразу - фиить. Как ветром сдуло.
   - Я открываю в тебе неожиданные таланты! - язвительно восхитился Рок, прищелкнув языком. - Ты еще и подделкой документов промышляла?
   - Нет! - всплеснула руками я. - Документы другие ребята делали, но при первой же проверке эти удостоверения палили, поскольку они не проходили проверку по базам. А я как-то вытянула сведения о реальных данных учителей округа. Всего-то и оставалось подобрать кого-то помоложе и с отдаленно схожей внешностью - и вперед. Там и паспорта, и водительские права, и номера страховок - полный набор. Ни один полицейский не подкопается. Я сообщала информацию, а ребята штамповали.
   - И много вы таких удостоверений сделали? - разочаровано поинтересовался он, закатив глаза.
   - Только пару штук для личного пользования. Сам понимаешь, массовость и секретность - понятия слабо совместимые.
   - Имя помнишь?
   - Эм... Нет, там громаднейшая база... Но у меня должны были сохраниться записи. Скорее всего, в подвале у бабули, я туда пристроила старые вещи, когда от родителей съезжала. Можно еще позвонить Стасовой мамаше и попытаться уточнить, когда точно он улетал с Земли. Не факт, что она в курсе, но все же...
   - Даже зная имя, как ты собираешься отследить его маршрут? Информация о перелетах и пересечении границы доступна лишь по запросу полиции, но уж никак не по просьбе простых граждан. Неужто базу таможни взламывать собираешься?
   - Взламывать? Фу, Рок! И где ты такого набрался? Мне за тебя стыдно! Просто попрошу об услуге одного хорошего знакомого, - загадочно проронила я, не вдаваясь в дополнительные разъяснения. Этого знакомого еще нужно вытащить на встречу, уболтать помочь и убедить, что ничего плохого лично против него не замышляю... Да-да, паранойя в нашей среде довольно распространенное заболевание и, безусловно, заразное.
  
   Рок
  
   Убедить Карину отказаться от идеи искать "химеру" не выйдет. Это сразу стало кристально ясно по ее угрюмо насупленной физиономии и упрямому блеску в глазах. И все мои доводы об опасности подобной затеи просвистели по извилистому пути между ее ушами, так и не встретившись с мозгом! Что называется - в одно влетело, в другое вылетело! Поэтому я принял единственное возможное решение - возглавить бардак. Так я хоть смогу контролировать ее действия и не позволю вляпаться в очередную авантюру... Или мы уже вляпались? Причем скопом?
   Опять же ситуация с Заком оставалась до крайности невнятной. Насколько правдива его история? И действительно ли спецслужбы Земного Союза пытались его похитить? И если так, то приобретает актуальность вопрос легитимности их действий и будущих поступков. Пока вокруг нас царило подозрительное затишье. У Зака не возникало проблем ни с документами, ни с пересечением таможни. То ли спецслужбы пока пассивно наблюдали, в надежде, что мы выведем их на более крупную рыбу, то ли элементарно потеряли к мальчишке интерес после смерти матери. (На то, что его до сих пор не опознали, надежды было мало). В любом случае, расслабляться пока рано.
   Именно поэтому меня до крайности раздражала Карина! Нет, ее поведение и раньше не вызывало благостных чувств, но сейчас очень хотелось чем-нибудь стукнуть, раз по-другому не доходит, чтобы наконец прониклась всей серьезностью ситуации.
  
   - Вы уверены, что адрес правильный? - спросил я у топтавшегося возле шлюза с коробкой в руках курьера.
   - Да, вот, смотрите, ваш сектор, - паренек протянул мне планшетку.
   - Я точно ничего не покупал... Возможно, этот заказ поступил из корабля, который здесь раньше стоял? Посмотрите дату...
   - Мое! - нормалка метеором влетела в шлюзовой отсек и выхватила коробку. - Это я заказывала! - сообщила она и сразу же бросилась вскрывать коробку.
   - Угу, действительно к нам, - буркнул я и оплатил заказ. Курьер ушел, забрав планшетку. - Кара, мне не жалко, но предупредить хотя бы могла?
   - Ага... Извини, забыла, - она выудила из распотрошенной коробки короткую черную куртку и сразу же напялила на себя. - Я тебе деньги потом отдам... как-нибудь... У меня карточки украли, но я уже сообщила в банк. Может, хоть часть удастся вернуть...
   - Не заморачивайся. Буду считать это инвестицией в "поиски сокровищ", - усмехнулся я, наблюдая, как девушка проверяет многочисленные карманы на обновке. А ничего так, миленько. - А это что? - внутри большой коробки валялась еще одна, поменьше, с красным крестом на крышке. В счете только куртку указывали...
   - Витамины, - Карина вскочила и вырвала коробку из моих рук раньше, чем я успел прочитать информацию на наклейке. - Врач по страховке выписал.
   - Ну, ладно... Как скажешь. Надеюсь, мы наконец-то готовы выезжать? - язвительно поинтересовался я.
   - Почти. Еще минутку.
   - Да твою ж...
   - Мальчишку лучше поторопи, - перевела стрелки нормалка и упорхнула в свою каюту.
   Как же они мне надоели! Все попытки организовать Зака с Карой и выработать четкий план действий потерпели сокрушительное фиаско. Нет, на словах все выглядело отлично, но вот реализация - это что-то страшное. Легче коров научить маршировать строем в два ряда, чем заставить этих раздолбаев придерживаться распорядка. Договаривались же утром выехать, а уже обед скоро!
   Маргунца я отыскал в каюте играющим на приставке, зато плоды его пребывания обнаружились по всему кораблю. Он постоянно вел себя так, будто за ним армия слуг должна следом ходить.
   - Зак, если поел, то, по крайней мере, убери тарелку в посудомойку. Она ждет твоего внимания на кухне.
   - Рок, ты хуже моей гувернантки, - пробурчал подросток не сдвинувшись с места и продолжая азартно жать на кнопки.
   - Причем намного, - согласился я. - Или приберешь за собой, или остаешься на судне. Выезд через пятнадцать минут.
   Через пятнадцать минут не получилось. Через двадцать тоже. Догадываетесь, из-за кого?
   Правильно!
   Ладно, я могу понять, если женщина выбирается на какое-то торжество и тратит на сборы больше часа. В конце концов, опыт первого брака научил снисходительно относиться к подобным женским заскокам. Но ведь тогда и результат виден - макияж, прическа, вечерний туалет. А тут! Ну, чем она столько времени занималась? Свое недоумение я сразу же и озвучил.
   - И это вместо благодарности! - уперла руки в боки женушка. - Я, между прочим, только что сократила нам маршрут на триста километров!
   - Каким образом?
   - Можем не ехать к матери Стаса. Я переживала, что она на меня сердится и не захочет говорить по телефону, но, как оказалось, зря. Мы только что весьма тепло пообщались, и она сообщила приблизительную дату, когда Стас улетал. Осталось только уточнить имя, которое он использовал.
   - Значит, к твоей бабуле?
   - Ага.
  
   - Честно говоря, я удивлен. Не ожидал, что на Земле еще существуют подобные маленькие города, - во взятой напрокат машине мы как раз въезжали на одну из улочек, вдоль которой разместились миниатюрные двух-трехэтажные домики с еще зелеными, припорошенными опавшей листвой, газонами перед фасадами. Зак прилип носом к оконному стеклу и, раскрыв рот от изумления, любовался экстерьерами словно нарисованных зданий.
   - Это не город, а скансен - этнографический музей под открытым небом, - объяснила Карина, которая наконец-то захлопнула ноут. - В центральной части городка каждый день разыгрывают представления и проводят экскурсии. Можете, кстати, сходить посмотреть, весьма познавательно. Там смотрители покажут, как жили люди в разные эпохи.
   - Странное место выбрала твоя бабуля.
   - Почему? Роль музеев исполняют лишь дома в центре, там свои смотрители, а остальные просто должны внешне соответствовать архитектурным требованиям. Туристы на окраины обычно не заглядывают. К твоему сведению, жить здесь считается очень престижно и дорого. Бабушке удалось приобрести дом только потому, что она участвовала в реконструкции комплекса, и сейчас занимает должность главного архитектора.
   - Впечатляет.
   - А то! Слушайте, давайте, вы погуляете часик-другой, пока я поищу свои записи.
   - Мне казалось, что мы вместе идем.
   - Понимаешь... Я не сообщила, что не одна приеду, она не ждет гостей... Словом, будет лучше, если я пойду одна.
   - Мы договаривались, что ищем вместе, - подал голос Зак, отвлекшись от созерцания местности.
   - У-у-ф, я что, по-твоему, "химеру" у бабушки под кроватью спрятала? - огрызнулась женушка. - Просто хочу пообщаться в спокойной обстановке...
   - То есть без нас? - уточнил я.
   - Эм... да. Рок, пойми, я не говорила ей, что у меня проблемы с законом, хотя она, скорее всего, уже в курсе... И что вышла замуж, тоже не говорила...
   - Стесняешься, значит, мужа-мутанта семье представлять? - поинтересовался я, из-за всех сил стараясь сдержать всколыхнувшуюся ярость. Нормально, да? Когда я ее роду официально представлял и краснел за всяческие дурацкие выходки и наряды, то это в порядке вещей. А меня всего с одним человеком из родни познакомить она брезгует. Снобка заносчивая!
   - У нас же все равно не по-настоящему, - поспешно заюлила нормалка. - Скоро разведемся... Зачем будоражить старушку?
   - Дай-ка, догадаюсь: у нее сердечко больное, дедушка ее бросил, горюет сильно... Правда, в твоей истории она еще и умерла безвременно.
   - Эм... Ты о чем?
   - Неужели не помнишь? Ты ж еще так плакала, когда мне завещанные бабулей лопатки для сковородок вручала. Или это была другая бабушка?
   - Нет. Да... Ух, дались тебе эти сковородки!
   - Любимая, прекращай уже врать, в конце-то концов! У меня запас терпения большой, но не безграничный! - вызверился я.
   - Тебе нет до чего домахаться? - рявкнула в ответ Карина и недобро прошипела: - Ладно, если тебе так легче. Да, я не хочу знакомить тебя с бабушкой! Все? Доволен?! А теперь высади меня у того перекрестка. Когда закончу, позвоню.
   - И катись, - я резко затормозил у тротуара, и Карина, злобно распахнув дверцу, ракетой вылетела наружу и почти бегом понеслась вперед.
   Какая ж дрянь, все-таки! И, главное, добилась, чего хотела - отослала нас прочь и в одиночку направилась по своим делам... Ну уж нет, любимая! Не только тебе кайф обламывать, я тоже умею!
   Не упуская ее из виду, я медленно покатил автомобиль вдоль нужной улицы. Кара вскоре свернула к одному из секторов в таунхаусе.
   - Сходим на экскурсию? - без особой радости в голосе спросил Зак.
   - Лучше пойдем в гости! Посмотри, где тут ближайшие цветочные магазины или маркет какой-нибудь.
   - Зачем? - не понял мальчишка, но вывел на информационную панель карту с пометками. Ага, хорошо. Я развернул автомобиль.
   - Запомни, к женщинам нужно приходить с цветами. Но цветы, ну, на всякий случай, брать без колючек. А то дамочки разные попадаются, и ходить потом с исцарапанной мордой недостойно настоящего мачо, - стараясь не слишком откровенно ухмыляться, провел я мастер-класс главного павиана.
   Спустя всего пятнадцать минут мы стояли на крыльце, Зак зажал подмышкой коробку со сладостями, а в руках бережно держал пышный, усеянный мелкими красными цветами, вазон. По правде говоря, вазон в концепцию уменьшения травматизма вписывался плохо, но продавщица настойчиво уговаривала нас остановить выбор именно на нем.
   - Да? - на мелодичное треньканье звонка дверь открыла представительная блондинка. Бабуля? Да нет, не может быть... Эта эффектная женщина не могла иметь ничего общего с тем недоразумением, что я зову женой. Платиновые локоны чуть ниже плеч, ухоженная кожа, платье с глубоким декольте, в котором тоже было, что показать. Не первой молодости и явно не чурается пластической хирургии, но на вид больше сорока пяти не дашь. - Вы к кому?
   Черт, я даже не узнал у Карины, как зовут ее бабулю...
   - Добрый день. Это вам, - я, отобрав у Зака цветок, протянул его незнакомке.
   - Спасибо, - кокетливо улыбнулась она.
   - Мы приехали с Кариной, но задержались у цветочницы...
   - Так вы друзья Кары! А она ничего не сказала! Проходите, пожалуйста...
   Ну, хорошо, хоть туда попали...
   - Спасибо.
   - Карина! Твои друзья приехали! - громко закричала женщина вглубь коридора. М-да, голосовые связки у нее сильные, тренированные. Возможно, все же родственницы? - Ты где?
   - Какие еще... - раздался недовольный голос женушки, и из-за боковой двери выглянула она сама.
   Сюрприз! Видели когда-нибудь очень удивленного лемура? Так вот, нервно курит в сторонке, захлебываясь горючими слезами!
   - Ты... - зловеще прошипело чудовище.
   - Дорогая, извини. Немного заплутал в незнакомом районе, пока магазин искал, - шагнув к Карине, перебил я ее спич и, положив руку за затылок, заткнул рот давно проверенным способом.
   Впрочем, войти во вкус я не успел, поскольку меня ощутимо копытнули по лодыжке и явно собирались проткнуть ногтями грудь вместе с рубашкой.
   - Заскучала? - ласково промурлыкал я, заслонив плечом ее лицо от хозяйки дома, и сердито скосил глаза, напоминая, что мы не одни.
   Женушка, пообещав взглядом мне все кары земные, все же еле заметно кивнула и нацепила обворожительно-приторную улыбку.
   - Очень, - в тон мне ответила Кара. Артистка! Красавица и чудовище в одном лице.
   - Кх-кх... - застыв в дверном проеме, требовательно кашлянула блондинка, когда мы развернулись к ней. Из-за более светлого помещения за спиной, лицо женщины терялось в тени, и мне никак не удавалось разобрать ее эмоции.
   - Лия, позволь представить, - очнулась женушка и приступила к церемонии знакомства. - Рок - мой... эм... друг.
   - Любимая, ты такая забывчивая! - приобняв одной рукой, я чмокнул ее в макушку и расплылся в дебилоподобной улыбке. - Уже не просто друг, а муж!
   - Ну да... муж, - Кара прильнула ко мне и, обняв за талию, всадила когти в спину. Наши обращенные друг к другу натянутые улыбки понемногу превращались в оскалы.
   - О! Неожиданно... - женщина пристроила горшок на этажерку в углу, подошла ближе и испытующе вгляделась в наши лица. - Но приятно... - насмешливо прищурилась она.
   - Рок, это Лилия - моя... ну-у...
   - Деточка, говори, как есть, - обратилась к Каре женщина. - Какие секреты между своими? Бабушка я. Можете звать меня просто Лия.
   Ничего себе! Все-таки бабушка... Это ж сколько ей на самом-то деле лет?
   - Очень приятно, - вежливо кивнул я. - А это Зак... мой племянник... - даже в полумраке было заметно, как у Лии брови поползли вверх. М-да, чего-то я не то несу... Он же маргунец, а я кретянин. - Эм... Двоюродный... - Лию слегка перекосило. - Сводный!
   - А-а! Тогда понятно, - облегченно улыбнулась она. - А чего мы в коридоре стоим? Проходите, пожалуйста!
   Лия жестом пригласила нас зайти в гостиную и приглушенно зашептала Карине, выдернув ее из моих рук и придержав в коридоре:
   - У тебя совесть есть? Почему не предупредила? Я даже не подготовилась!
   - Ну, ба, мы на полчасика только. Не нужно ничего, - проканючила Кара.
   - Не позорь меня! Сейчас закажу доставку в ресторане, - отрезала блондинка и прошла за нами в комнату. - Вы просто обязаны остаться на обед, - обратилась она ко мне, - и рассказать, как познакомились с моей внучкой.
   - О, это замечательная история... - сладко улыбнулся я.
   - Ба, нам срочно нужно одну вещь разыскать... - поспешно перебила меня супруга. - Помнишь, я у тебя в подвале пару коробок оставляла?
   - Ой, детка, я туда тысячу лет не заглядывала. Там столько вещей... и мебель старая. Ищите, конечно...
   - Замечательно! Рок, ты мне нужен, как мужчина, - мстительно прищурившись, протянула девушка. - Марш в подвал, тяжести таскать!
  
  
   Глава 33. О конфликтах поколений
  
   Карина
  
   От фальшивой улыбки свело мышцы щек, и в подвал я спускалась с застывшим в радостной гримасе лицом. Спокойно... Только не орать, не орать... А то бабушка услышит и раскусит наш обман. Я сейчас просто выдохну, успокоюсь и тихо мирно его убью... Труп закопаем в саду, Лия меня не выдаст... Нужно только палку подходящую найти. Никто из многочисленных "дедушек" бейсболом не увлекался? Бита в данный момент пришлась бы весьма в тему.
   К сожалению, а может, и к счастью, подходящих орудий убийства я не обнаружила. Подвал оказался забит многочисленными коробками, пирамидой нагроможденными друг на друга в дальнем углу, и старой мебелью, которую и выбросить жалко, и девать особо некуда. У стенки скромно ютился кухонный гарнитур ярко-красной расцветки, по центру вольготно разместились два дивана с высоким комодом между ними, садовая мебель у самого входа, спрятанная до лета. Классическая картина - никому не нужные вещи, которые всё же будут выброшены, когда придет время освободить место для следующей партии старья. Почему бы тогда не выбрасывать их сразу? Зачем растягивать агонию еще на пару лет? Сверху хлопнула, закрываясь, дверь.
   - Сволочь! Подлец! - кричать я не решалась, поэтому просто шипела, дрожа от злости. - Ты хоть соображаешь, что наделал?!
   Я резко развернулась и столкнулась нос к носу с маргунцем, которого Рок тоже потащил в подвал. Ну, хоть это догадался сделать!
   - Эй, не нужно меня втягивать в ваши семейные скандалы! - защищаясь, поднял раскрытые ладони мальчишка и сделал шаг в сторону, уступая дорогу стоявшему за его спиной Року.
   - Зак, иди, в тех коробках поройся, - извиняющимся тоном попросила я и свирепо добавила: - Мне тут с одним гением мысли поговорить нужно...
   - А что искать-то? - поинтересовался он.
   - Коробочка темно-синяя. Где-то такая, - я показала руками приблизительные размеры винта. - Пять на десять сантиметров.
   - Ладно... - покладисто кивнул Зак и стал бочком пробираться мимо дивана.
   Я выждала, пока маргунец отойдет подальше... Услышит он и так все - акустика здесь хорошая - но хоть не пострадает, когда я в муженька предметами меблировки швыряться начну.
   - Рок, а ты придурок! - ласково оскалившись, просветила я муженька.
   - Дорогая, быть рядом и не познакомиться с новой родственницей - это просто некрасиво, - ответил не менее сладкой улыбочкой он. - Меня бы совесть загрызла...
   - Совесть? Я поражена! Может, теперь объяснишь какое именно слово из фразы "погуляйте, пока я найду записи" ты не понял?
   - Хм... Кариночка, любимая, уясни раз и навсегда - ты здесь не командуешь, я делал и буду делать только то, что решу сам. Дошло?
   - А больше ничего и не нужно! - скорчив радостную физиономию, объявила я и, сцепив пальцы в замок, прислонилась к комоду. - Да... не волнуйся... я все понимаю. Ты просто не знал, как сказать о своих чувствах ко мне...
   Правая бровь Рока поползла вверх, и он скептически скривился.
   - О желании тебя где-нибудь прикопать в укромном месте?
   - О! Не стоит ерничать! Я понимаю... разделить чувства не могу, но понимаю...
   Рок приложил ладонь к моему лбу и на секунду замер.
   - Странно, температуры нет, а горячечный бред присутствует.
   - Бред? - я, отпихнув его руку, глумливо захихикала и сама скривилась от истерических ноток, прорвавшихся в голос. - Хм... Хочу рассказать тебе одну занимательную историю...
   - Да? - муженек скрестил руки на груди, скорчив снисходительную рожу.
   - Мой папа в свое время весьма разочаровал Лию тем, что не захотел пойти по ее стопам и выбрал в качестве специализации ничуть не престижную геологию. Зато под руководством Лии в аспирантуре училась одна молодая, симпатичная и подающая надежды девушка, которая ловила любое слово своей научной руководительницы с открытым от восхищения ртом. В общем, идеальная преемница. Бабуля познакомила ее со своим сыночком, но молодые люди не проявили друг к другу интереса, если не сказать хуже. И вот, в один прекрасный день Лия сообщила свой любимой ученице, что ради защиты диссертации той просто необходимо слетать на одну забытую богом и людьми планету и проконсультировать работающую в этой глуши археологическую экспедицию об особенностях древней архитектуры прямо на месте раскопок. Девушка, не долго думая, собрала вещички и, горя воодушевлением, поскакала, куда ее столь изящно послали. На корабле выяснилось, что едет она не одна, а в компании того самого молодого геолога. Что стало сюрпризом для обоих...
   - И что такого страшного? - удивился Рок.
   - А страшным оказалось то, что когда они добрались до пункта назначения (сначала на попутном флаере, а потом пешком пару дней), то оказалось, что экспедиция уже полгода как уехала, вокруг лес, а из людей лишь маленькое поселение каких-то религиозных фанатиков - к счастью, мирное - отказавшихся от любой техники. И следующий транспорт только через два месяца, когда Красный Крест приедет проверять, не окочурились ли еще противники вакцин и шприцов. Сектанты к себе пускают только "просветленных", из жилья - одна палатка на двоих, из еды - ящик консервов с подогревом, впопыхах забытый экспедицией. А дальше сам понимаешь... экстремальные условия, стресс, вынужденное соседство... Короче, на Землю мама возвращалась уже со мною в животе.
   Рок наклонил голову и тер пальцами переносицу, прикрывая ладонью улыбку.
   - Ну, тебе-то точно жаловаться нечего. Если б не бабуля, тебя бы и в проекте не существовало.
   - Это да, - согласилась я. Мир без такой расчудесной личности, как я, был бы слишком уныл. - Но с бабулей я познакомилась, лишь когда мне стукнуло десять. До этого родители вообще с ней не разговаривали.
   - Действительно, забавно... Знаешь, я тут подумал, они с моим дедом одного поля ягоды.
   - Ага, я о том же! А теперь представь, что произойдет, если Лия пронюхает... о наших планах на осень, - осторожно сформулировала я. А то Зак, хоть и делал вид, что поглощен содержимым коробок, но на самом деле внимательно прислушивался к нашему диалогу. Акустика подвала сводила на нет все попытки говорить шепотом.
   - Э-э-э...
   - Дошло наконец? - ласково поинтересовалась я, уловив проблески понимания на наглой кретской морде. - А еще представь вариант, если она споется с Джеймсом... Она может... При должной мотивации для Лии полгалактики - это не расстояние.
   - Кара, не паникуй. Мне кажется, ты несколько переоцениваешь проницательность Лии и ее возможности, - попытался успокоить меня Рок.
   - Ха! Да это ты дальше собственного носа не видишь! - раздраженно зашипела я. - Думаешь, она милая блондиночка, озабоченная лишь масками для лица и очередной пластической операцией? Чушь! Я тебя очень прошу, не обманывайся ее внешностью... Да перед этой блондиночкой мэр скансена на задних лапках ходит. А знаешь, как ее в архитектуре подчиненные за глаза называют? Мегерой Гарпиевной!
   - Хм...Мегера Гарпиевна? Гляжу, ты на самом деле в бабулю характером удалась, - задумчиво заметил кретянин. - М-да... жаль, конечно, что не внешностью.
   - Рок! Да будь же ты серьезней!
   - Ладно, ладно... - он успокаивающе дотронулся до моего плеча. - Исходя из рассказанного тобой семейного предания, у нас есть только один выход - врать! Причем самозабвенно и артистично.
   - Если бы ты сюда не приперся, проблемы бы вообще не возникло бы.
   - Поздно об этом думать. К тому же, если Лия действительно такая проныра, как ты утверждаешь, то не заметить брачной татуировки она не могла. Следовательно, вопрос о замужестве возник бы в любом случае, - неубедительно попытался оправдаться Рок.
   - Да кто там знает, что она символизирует? Может, я по пьяни наколола? - огрызнулась я, машинально потерев пальцем ненавистную метку, словно надеясь, что она волшебным образом исчезнет. Вечно эти мутанты проблемы на ровном месте придумают. Нет, чтоб как у нас - колечко с пальца тихонечко сняла и свободна, как ветер.
   - Кара, ты хоть иногда головой думай, прежде чем языком молоть! - разгневанно нахмурился муженек. - Кроме того, позволь заметить, не все такие невежды, как ты. А конкретно: у твоей бабули в гостиной стоит подарочное издание книг по культуре народов мира, и Крет там тоже есть. Или, хочешь сказать, они там только для красоты? - вкрадчиво поинтересовался Рок.
   - Черт! - точно, есть... когда он только успел заметить, глазастый мой? И Лия иногда просматривает их по вечерам. М-да... Жаль, что я никогда в них не заглядывала, авось и не попала бы в подобную переделку с этим дурацким браком.
   Ну что тут поделаешь? Не мое эти всякие исторические даты, извращенные интриги и прочие выкрутасы. Мне нужно четко - два плюс два равно четыре, а не то ли 3, то ли 5, зависит от положения звезд на небе и сорта травы, выкуренной шаманом накануне. А уж когда в школе изучали всякие абсурдные традиции и верования, то мне было легче удавиться, чем их запомнить. Эх, кто ж знал...
   - Итак, мы попробуем притвориться, что терпеть друг друга не можем, я - худший вариант во Вселенной, пью, гуляю, изменяю, поэтому ты хочешь развестись, - предложил Рок.
   - Хм... а почему "притвориться"? Как по мне, так всё верно, - с наивным видом хлопнула ресницами я. - Только тут вариантов много: Лия может агитировать за развод, а может и на перевоспитание тебя взять.
   - Плохая идея, - поспешно согласился Рок, которого аж передернуло от подобной перспективы. - Тогда план Б. Мы друг в друге души не чаем, ты влюблена по уши и за мной хоть на край света.
   Теперь передернуло меня.
   - Боюсь, у меня не хватит актерского таланта.
   - Ты себя недооцениваешь, любимая, - как-то по-особому сладко, а потому мерзко процедил Рок, но после секундной паузы вернулся к сухому изложению своей идеи: - О планах на осень молчи почище рыбы и с восхищенным придыханием во всем соглашайся со мной.
   - Ага, и Лия сразу же вызовет скорую помощь и попросит проверить меня на наркотики, - тихо прокомментировала я.
   - Я тоже буду вести себя на манер идиота, - продолжил он, проигнорировав мой выпад.
   - Ну, для тебя не внове...
   - Карина! - гаркнул муженек, порядком обозлившись. - Мне одному это нужно?
   - Ладно, не психуй... Общую стратегию я уловила...
   - Замечательно, - снисходительно улыбнулся Рок и, наклонившись ко мне, насмешливо спросил: - Тогда, может, займемся тем, для чего мы сюда приперлись?
   - Ага, - выдавила я с заметным опозданием. Мне на секунду показалось, что он меня сейчас поцелует... Что-то было такое в чуть более пристальном взгляде, на мгновение дольше задержавшемся на моих губах. И я с удивлением поняла, что вовсе не против... Очень даже "за"... Меня так и подмывало подняться на цыпочки, обнять за шею, привлечь к себе... Но муженек резко выпрямился и, как ни в чем не бывало, направился к Заку, который как раз, брезгливо держа двумя пальцами за воротник, вытащил слоновьих размеров рубашку.
   - Зак, это не мои коробки, зачем ты в них роешься? - в голосе проскользнуло легкое раздражение. Хотя мальчишка был уж точно не причем. Злилась я на себя за неуместные порывы и глупые мысли и, конечно, на Рока за то, что беспардонно играет на моих нервах. У меня и так психика расшатанная, нечего здесь двусмысленно улыбаться и страстно смотреть. Хотя нет... Это таки можно. Но отворачиваться потом с невозмутимой рожей - нельзя! Раз начал, так доводи дело до конца. А то нашел себе развлечение, гад мутантский!
   - Откуда мне знать, где твои, а где нет? - в свою очередь окрысился маргунец.
   - А что, похоже, что это мои вещи? - я приподняла рукав рубашки, которая, по-моему, и Року была бы велика. Хм, ухажеров таких размеров я у Лии не помню...
   - Кто тебя знает? - пожал плечами Зак и швырнул находку обратно, накрыв россыпь блестящего бисера.
   - О! - я оттеснила мальчишку и зарылась в коробку... Фиолетовые пайетки переливались, словно чешуя, а сверху струились длинные нити лилового бисера, раскачивающиеся при каждом шаге. Я помню это платье... Ба в нем казалась королевой, и когда я тайком пробиралась в ее комнату, то обязательно его примеряла первым, а потом важно спускалась по ступенькам, придерживая подол, чтоб не волочился по полу. Какое ж красивое! Может, мне его себе забрать, раз Лие больше не нужно? А еще туфли в тон были!
   - Карина! - рявкнули у меня над ухом.
   - А? Сейчас, одну секунду.
   - Ух, зачем тебе эта рваная тряпка?
   - Да что ты понимаешь! Эм... А где рваная? - на боку, действительно, гладкая ткань топорщилась обрывками ниток, на которых когда-то держались пайетки, а змейки бисера вообще были вырваны с корнем. Ой! Это ж я в нем падала... Ба тогда не стала ругаться, но платье спрятала. Я думала, для того, чтоб я больше не брала, а оказывается, просто порвалось...
  
   Втроем дело пошло быстрее, хотя мои вещички по закону всемирной подлости обнаружились, как и положено, в самом дальнем углу. Не так и много - одна коробка со шмотками и две с железками, которые мне в принципе уже не нужны, но выбросить жалко, а продавать бесполезно - за такое старье максимум, что дадут - половинку шоколадки. Пока я рылась в компьютерном хламе, предварительно вывернув его на стол, чтобы не рисковать порезать пальцы острыми кромками, мужчины в меру своих сил устраняли созданный бардак. Рок в полголоса наставлял Зака, в каких именно родственных отношениях они по легенде находятся, и что врать Лии. Мальчишка угукал и что-то уточнял, хотя я запуталась еще после фразы "сын двоюродной кузины со стороны отца, мать которой родилась от первого брака с маргункой, а она сама..." и т.д., и т.п. Надеюсь, Ба тоже не осилит этих хитросплетений, если даже и поинтересуется ими.
   Винт нашелся во второй коробке, о чем я сообщила радостным криком "а-ха"! В ожидании результата мужская часть команды пристроилась у меня за спиной, и на все попытки выгнать они лишь по очереди огрызались. Терпеть не могу, когда наблюдают за моей работой! Это с мысли сбивает и нервирует... В конце концов, исчерпав все возможные методы воздействия, я, демонстративно сложив руки на груди и отстранившись от принесенного Роком ноута, прибегла к шантажу.
   - Я тут пароль подбираю, поэтому - отошли на пять метров назад и не подглядывать!
   После минуты упрямых переглядываний они сдались и уселись с противоположной стороны комода, сверля меня хмурыми взглядами. Это тоже нервировало, но я хотя бы могла спрятаться за дисплеем и безбоязненно заняться подбором. В сотый раз прокляв собственную паранойю, после получаса раздумий я таки вспомнила нужный пароль из тех, которыми пользовалась в молодости.
   База данных фамилий высветилась на экране. Итак, использованные имена я точно как-то отмечала... Ага, вот оно - дополнительный столбец с пометками... сейчас напишу запрос к базе... Мила Джет - это я была. Тим Валески... хм, где его фото? Не, этот темненький... Гарри Силко... на меня смотрело миловидное лицо, обрамленное пшеничными кудрями. Да, именно Силко мы использовали для поддельных документов Стаса.
   - Так это Стас? - спросил Рок, перегнувшись через стол и заглянув в экран. Зак оббежал слева и тоже заинтересовано всмотрелся в фотографию.
   - Нет, но, должна заметить, сходство потрясающее.
   - Гарри Силко, - прочитал Зак. - И что дальше?
   Рок поднял на меня глаза, поддерживая вопрос.
   - А дальше идем ужинать, - увильнула от ответа я и поднялась, захлопнув бук и отсоединив винт. - Все планы обсудим потом.
   Ответ от Криса пока не пришел, и я начинала немного нервничать. Этот, несомненно, гениальный, но иногда до жути безалаберный парень умел влипать в различные неприятности больше кого-либо. Поэтому я успокаивала себя тем, что запрос ему отослала на один из тайных ящиков, которые он явно не проверяет каждый день, хотя и сидит онлайн безвылазно. А никогда не связываться друг с другом напрямую мы, осознавая риски, договорились еще девять лет назад и честно придерживались установленных правил.
   Я усмехнулась, вспоминая нашу первую встречу. Конференция по ИТ, куда отправили и группу студентов из нашего университета. Я держалась немного особняком, поскольку оказалась единственной первокурсницей. Крис, который был младше меня на год и являлся учеником выпускного класса, получил приглашение, как победитель олимпиады по информатике. Уже не помню, почему я сидела не со своей группой, и что мне настолько не понравилось в речи докладчика, что я начала тихонько бурчать себе под нос, комментируя каждый ляп, но ржание сидящего рядом чудаковатого парня я запомнила надолго. Нас тогда из зала попросили. Мы и ушли. В кафе, где Крис объявил, что платит он, и у меня на глазах заказал обед, взломав терминал нашего столика. Угу, хотел произвести впечатление на девушку... Произвел - получил весомый подзатыльник и лекцию о том, что подставляться ради пары баксов могут лишь полные идиоты. Но знакомство завязалось... Не в последнюю очередь благодаря тому, что мне очень уж хотелось узнать, в чем секрет его фокуса. А потом он рассказывал о своей программе-шпионе, о структуре местной сети, о планах на будущее, глотая окончания слов и в произвольном порядке перескакивая с темы на тему так, что я вынуждена была переспрашивать по десять раз, дабы хоть что-нибудь понять. На следующий день мы не пошли на конференцию, а торчали у снекового автомата на набережной, в котором его друзья-тестировщики нашли баг, доставали два шоколадных батончика вместо одного и болтали обо всем на свете. Я потом месяц на шоколад смотреть не могла... Смешно сейчас вспоминать, какими мы тогда считали себя умными и ловкими... и какими ж, по сути, детьми были.
  
   Рок
  
   Я уже и сам не рад, что приперся знакомиться с Лией, но Карине, ясное дело, ни за что в этом не признаюсь. Кроме того, женушка иногда паникует по совершенно ничтожным поводам. Ничего, прорвемся. Ужин бы только пережить и ничего лишнего не ляпнуть... Хе, а, кстати, хороший повод, чтобы побесить Кару, она мне прямо возражать в присутствии бабули не посмеет... Главное не переусердствовать. Нормалка прошла мимо меня с каким-то мечтательным выражением лица и неспешно стала подниматься по лестнице вслед за Заком.
  
   Нас уже ждал накрытый стол и жизнерадостная бабулька, желающая узнать обо всех подробностях нашего с Карой знакомства.
   - Детка, так ты ж в коме лежала, - удивленно взглянула на внучку Лия, перебив женушку уже на втором предложении.
   Карина торопливо впихнула в рот салат и принялась тщательно жевать, чтобы потянуть время и придумать отмазку. М-да, Лии бы в полиции работать. Вроде бы и вопросы все разные, но каждый раз точно бьет в самые слабые места нашей легенды. И почему я не догадался, что вопрос "А как вы познакомились?" всегда задают молодоженам в первую очередь?
   - Да, первый раз я увидел Кару, когда она недвижимо лежала, - подхватил я. - И честно говоря, именно этот факт и поразил меня в самое сердце - так редко можно встретить молчаливую женщину.
   Лия звонко расхохоталась и хитро взглянула на начинающую закипать Карину.
   - Ага, можешь представить мой шок, когда первое, что я увидела и услышала, когда пришла в сознание - это какой-то громила, сидящий у моей кровати и плачущийся на свою несчастную жизнь? Голова раскалывается, комната перед глазами кружится, еще и оно ноет, - женушка мстительно мне улыбнулась и снова повернула голову к Лие. - Ну, я и обозначила маршрут, которым он должен сходить.
   - Как романтично, - ехидно фыркнула блондинка и перевела взгляд на меня, ожидая продолжения.
   - Эм... ее словарный запас несколько меня насторожил, но... - тут я осознал, что придется нагло и беспардонно врать, - вскоре я понял, что моя Кариночка очень добрый и отзывчивый человек, даже если и не показывает этого.
   Я накрыл ладонь женушки и сплел наши пальцы, улыбаясь с видом контуженого идиота. Лия сидела прямо напротив меня за небольшим круглым столиком, и возможности отвернуться и хоть на пару секунд прекратить "кривляние" у меня не было.
   - О! А ты? - последовал вопрос к Каре.
   Тоненькие пальчики чуть дернулись, когда я усилил хватку. Если эта гадина сейчас что-нибудь ляпнет, не знаю, что я с ней сделаю!
   - Ну... Он проявил такую трогательную заботу... Я просто не смогла отказать.
   Правильно, молодец, можешь же, когда хочешь!
   - М-м-м... А Интерпол тебя разве не арестовывал? - сразу же поинтересовалась бабуля.
   - Эм... Понимаешь, там такое дело... - супруга, закусив нижнюю губку, вертела в руках вилку. М-да, не сильна она в правдоподобных экспромтах. Похоже, мы палимся... Ну, что же... Самая лучшая ложь - та, которая перемешана со значительной долей правды.
   - Интерпол действительно предъявил обвинения, - перебил невразумительное мычание женушки я, - поэтому и мы не стали ждать со свадьбой и зарегистрировали брак прямо в больнице.
   - Ну да. Так все и было, - потупилась в тарелку девушка.
   - Карина хотела, чтобы родители могли прилететь, но - сами понимаете - ждать мы не могли.
   - Ага, а почему тогда в письме не написала ни слова? - строго поинтересовалась у внучки Лия.
   - Такие новости сообщаются лично! - пафосно заявила та.
   - Бессовестная! Мы же волновались за тебя!
   - Хм... А если бы я написала, что вышла замуж, то не волновались бы? - насмешливо хмыкнула девушка и возмущенно добавила: - Небось, еще бы больших ужасов понапридумывали. А так ты сразу можешь убедиться, что у меня все в порядке, и маму с папой успокоишь заодно, - она кивнула в сторону небольшого фотопортрета на стенке. Я так понимаю, это и есть ее родители? Чертами лица Карина явно пошла в мать, и можно четко представить, как она будет выглядеть лет так через двадцать. А вот расцветкой - в отца. И каштановые волосы, и зелено-карие глаза этих двух определенно взяты из одной палитры.
  
   Сложно насладиться блюдами, когда только и думаешь, как бы не проколоться. Лия выспросила буквально все: и о Лэнсе с Дженнифер, и о моей работе, и о судебном разбирательстве с "Дагинвест". Под конец я все же признал, что женушка не слишком преувеличила проницательность своей родственницы. Впрочем нам удалось обойти такие скользкие темы, как похищение Кары и наши дальнейшие планы. А прилет на Землю и пребывание в тюрьме объяснили соглашением с Интерполом и дачей свидетельских показаний. Но, должен признать, к десерту я уже порядком вымотался.
   - Что Карина так долго? - недовольно поинтересовалась Лия, отвлекшись от допроса Зака. Мальчишка, к моему удивлению, держался стойко и врал гораздо убедительней моей супруги.
   - Схожу посмотрю, - понял намек я и встал из-за стола. Кара уже минут десять как ушла на кухню делать чай. И в кого оно такое растяпистое и медлительное?
   На столешнице ждало блюдо с миндальными и фруктовыми пирожными, а на подносе дымились паром чашки с чаем и кофе. Карина стояла рядом с открытым ящиком со столовыми приборами и методично перекладывала чайные ложки из ящика на столешницу, сосредоточенно хмурясь и беззвучно шевеля губами. Положив последнюю, немного постояла недвижимо и принялась складывать их обратно.
   - Карина, - осторожно позвал я. Ноль реакции. Нормалка стояла ко мне вполоборота, наклонив голову набок. Я легко потормошил ее за плечо. - Карина!
   - А? - женушка ощутимо вздрогнула и подняла на меня глаза.
   - Что ты делаешь?
   - Чай собираюсь нести, - удивленно вскинув бровь, ответила она.
   - А это? - я указал на разложенные рядком чайные ложки.
   - Эм... - девушка растерянно взяла одну из них и повертела в пальцах. - Ну... Выбираю самые красивые.
   - Если выбрала, то, может, уже вернемся обратно, пока твоя бабуля Зака не расколола?
   - Ага, захвати поднос, раз уж все равно пришел, - скомандовала она и, прихватив пирожные и первые попавшиеся ложки, вышла из кухни. И зачем тогда она их столь тщательно выбирала десять минут? Не нравится мне поведение Карины... Нюхом чую - что-то происходит...
   - Все нормально? - вопросительно улыбнулась Лия.
   - Да, конечно, - женушка разместила по центру сладости и, осторожно взяв с подноса кончиками пальцев чашки, переставляла их на стол.
   - Ой, вы прямо такие голубки! Дайте, я вас сфотографирую, - всплеснула руками Лия.
   - Ба, давай потом, - удержала ее Карина, положив ладони на плечи, и села на свое место. - Я хочу пирожные попробовать. Это из той кондитерской на углу?
   - Ага, я помню, что ты их особенно любишь, - переключилась Лия на новую тему. - Зак, Рок, угощайтесь. Уверена, вы такой вкуснотищи никогда не ели.
   Мальчишку не нужно было упрашивать. Да и меня, собственно, тоже.
   - Карина, там с краю слоеное по новому рецепту, с мармеладом. Как?
   - М-м-м... - восхищенно закатила глаза женушка, попробовав, - мистер Нат по-прежнему мастер.
   - А то! - гордо задрала носик женщина, словно это была ее личная заслуга. - Бери еще! Ты ж сама говорила, что тебе за двоих кушать нужно.
   Чего?
   Сдается мне, кулинарные таланты мистера Ната сильно преувеличены, поскольку откушенный кусок встал у меня в горле камнем.
   - Кх-кх...
   Карина так и застыла с пирожным перед открытым ртом и пару раз заторможено моргнула.
   Рок, спокойно... Без паники...
   - Я имела в виду, что в тюрьме же плохо кормят... - с самым невинным видом улыбнулась бабуля под пересечением наших ошарашенных взглядов.
   Ага, так тебе и поверили, интриганка старая... Небось нашей реакцией хотела насладиться.
   Я облегченно выдохнул, стараясь не демонстрировать свою радость. Ну, слава богу! А то уже испугался худшего!
   М-да, а вообще-то рановато я расслабился... От того, чем мы с Карой занимались, иногда бывают последствия. Мне ли не знать... двое дома бегают. Черт! Надеюсь, она предохранялась. Очень надеюсь.
  
   Прояснить ситуацию по столь животрепещущему вопросу удалось лишь поздно вечером. Мы еще час торчали у Лии, распивая чаи, да и в машине при Заке выяснять было не с руки.
   Впрочем, мне не пришлось просить о разговоре, Карина возмущенно ворвалась в мою каюту буквально через пару минут по приезде. Я разгребал дошедшую с Крета почту и наконец-то перевел обратно одолженные у деда деньги, которые планировал использовать для выплаты выкупа.
   - Представляешь, прислали письмо из той фирмы, куда я нанималась, - кипела от возмущения женушка. Ага, значит, почта не только мне пришла. - Они требуют якобы заказанную программу! Хватает же совести!
   - И что? - не сразу въехал я в суть ее претензий.
   - Да им эта программа сто лет не сдалась! Их же Томас просто использовал тогда, чтобы выманить и напасть на нас.
   - А, точно... И что ты собираешься делать?
   - Не знаю... - Карина беспардонно плюхнулась на мою кровать и закинула руки за голову. - Думала послать их пешим эротическим маршрутом и все...
   - У тебя нет доказательств против них... Придется возвращать аванс и платить неустойку.
   - Черт! Ты прав... - грустно скривилась она. - Но писать для них программу... Это несправедливо! О! А может, глючную написать? - она перекатилась на живот и задумчиво прикусила нижнюю губу. - Не, так тоже плохо - моя репутация пострадает... Как потом портфолио составлять? Засада какая-то! Рок, ты меня слушаешь?
   - Слушаю, - отмахнулся я. - Только о другом хочу поговорить. Такое дело... как сказать...
   - Да? - заинтересованно склонила она голову набок.
   - Ты случайно не беременна? - как на духу, выдал я, осознав, что по-другому сформулировать не получится, а ходить кругами вокруг да около - смысла нет.
   - Тьфу на тебя! Это у бабули шутки такие дурные! Успокойся уже.
   - Я серьезно. И, в случае чего, хочу знать...
   - Я свой генетический код с кем попало не смешиваю! - надменно заявила нормалка, чванливо надувшись.
   - Карина, - разъяренно рявкнул я. Да сколько можно уже меня в грязь втаптывать? - Хватит паясничать! Я задал четкий вопрос и хочу получить четкий ответ.
   В голосе проскользнуло рычание, и Карина сразу же настороженно подобралась и села на самом краю кровати, видимо, почувствовав, что шутки закончились.
   - Нет! Не беременна, - она демонстративно сложила руки на коленях, корча пай-девочку.
   - Уверена?
   - Абсолютно, - нормалка потянула вверх рукав свитера и повернула левую руку так, чтобы на внутреннюю поверхность локтя падал свет. - Видишь?
   - Что? - я подошел ближе, но ничего необычного на предъявленной конечности не обнаружил.
   - Имплантант.
   - Нет.
   - А он есть, - скорчила глубокомысленую рожицу она, - Контрацептива на пять лет хватает, так что мне еще... м-м-м... годика три можно ни о чем не волноваться.
   - Ну, что же... Похвально, - одобрил я, наконец, успокоившись.
   - Хм... Я ж не совсем дура, в отличие от некоторых, - саркастично хмыкнув, кинула камень в мой огород Карина и принялась ощупывать руку. - Странно... Вроде где-то здесь вшивали.
   Ее движения стали дерганными, а по лицу разлилась бледность.
   - Рок... я его нащупать не могу... - севшим голосом сообщила Карина. - Его в больнице не могли вынуть, пока я в коме лежала? Правда?
   Эпитетов у меня не осталось. По крайней мере, таких, которые можно озвучить в присутствии женщины. Поэтому я бросился к Каре и, отпихнув ее пальцы, принялся сам прощупывать кожу.
   - Какой он на ощупь?
   - Как таблетка по форме... Сантиметр в диаметре, не больше... - жалобно пролепетала женушка.
  
   Карина
  
   Найдись! Ну, пожалуйста, найдись!
   Рок далеко не ласково обследовал мою трясущуюся от страха руку, чуть не выдернув ее из сустава.
   - Оно? - его пальцы застыли чуть выше сгиба локтя.
   - Дай попробую... - небольшое уплотнение действительно чувствовалось, но только при сильном надавливании. - Фу-у-ух! Оно!
   Расплывшись в дебильно-радостной ухмылке, я признательно посмотрела на Рока. У него с лица постепенно сходила мертвенная бледность, на щеках выступали алые пятна, а глаза опасно сощурились. Упс, кажись, таки довела мужика до ручки... Как бы смыться незаметно? По-пластунски, может?
   Чем бы его отвлечь? К счастью, мой взгляд упал на экран включенного ноута на тумбочке у кровати. Наверно, Рок что-то делал перед тем, как я пришла. Вверху списка новых сообщений призывно подсвечивалось видео-письмо с темой "От Лэнса и Дженни". Вот оно - мое спасение!
   - Ой, ты от детей письмо получил? - торопливо спросила я, надеясь, что родительские чувства заставят его смягчиться. Да и новости с Крета узнать было совсем не лишним. - Кстати, от Картера вестей нет?
   - Нет, ничего. Но вот Дженни тебе привет передавала, - муженек, вопреки моим надеждам, еще больше нахмурился и коснулся экрана, открывая сообщение.
   Лэнс и Дженни сидели рядышком на диванчике. Тихий голос Шерон за кадром еще давал какие-то наставления, и мальчонка смотрел на тетку поверх камеры, а девочка принялась улыбаться и махать нам ладошкой.
   - Папа, это мы! Мама Карина! Когда вы вернетесь? - громко огласила она, заработав недовольный тычок локтем от брата.
   - Привет, - как обычно сдержано поздоровался Лэнс. - Мы решили сообщение послать... Ну, чтоб вы знали, что все хорошо.
   Ух, какие они лапоньки все-таки! От умиления губы непроизвольно разъезжались в улыбке. Вот уж не думала, что соскучусь по этим сорванцам.
   Запись оказалась короткой, всего пара минут. Лэнс успел поведать, что он упражняется с дедом и готовится к школе. В общем, воплощенная серьезность. Дженни же перебила брата и влезла с жалобой, что Элизабет вместо нунчаков купила ей куклу, и потребовала, чтобы любимый папочка привез ей нунчаки в подарок. При этом с ангельским личиком махала ресничками, словно заправская кокетка.
   - Ничего не хочешь объяснить? - вкрадчиво спросил Рок, когда запись закончилась.
   - О чем? - искренне не поняла я.
   - О том, почему моя дочь недовольна куклой и требует нунчаки.
   - А я откуда знаю? Может, кукла страшная? М-м-м... Нунчаки - это такие палки? Да?
   - Ага.
   Хоть убейте, не понимаю, какие претензии ко мне... Что-то не вижу я логической связи между собой и этими палками.
   - Ты не строй из себя оскорбленную добродетель, - с нотками презрения в голосе проворчал супруг. - Дженни только тем и занимается, что колошматит своего кузена и лепит из скотча бронекостюмы для кукол, аргументируя свое поведение тем, что ты ей так советовала.
   - Неправда!
   - И почему я тебе не верю?
   - Ну... Я просто ей сказала давать сдачи, чтобы мальчишки ее не обижали... Только и всего. Ну что ты так смотришь? Все родители такое советуют!
   - Маленьким девочкам? - саркастично уточнил Рок.
   - А какая разница? Девочкам, мальчикам... Всем! И вообще! Не вали все на меня, это, может, твои гены проявляются!
   - Это бесполезно! - махнул на меня рукой кретянин, покачав головой.
   М-да, мутантская логика - вещь загадочная. Девочки что, по их порядкам, терпеть должны или сразу бежать ябедничать?
   Ноут пронзительно запиликал, заставив меня вздрогнуть, и высветил подтверждение перевода от банка.
   - Ты что-то покупал? - без особого интереса спросила я. Просто чтоб перевести тему.
   - Нет, вернул деду долг, - небрежно ответил Рок, но, заметив, что я не врубилась, разъяснил: - Одалживал на тот случай, если выкуп придется платить, да все руки не доходили назад отправить.
   - А, ясно.
   - Еще гарры нужно как-нибудь безопасно переправить. А то Брэд там, наверно, с ума сходит...
   - О! А ты что, за собой и гарры еще таскал? - непритворно удивилась я. Честно говоря, я считала, что Рок деньгами собирался откупиться, а не самим препаратом.
   - Ну да. А что?
   - Просто удивлена. Это ж какие деньжищи! А если украдут?
   - Вот поэтому я и думаю, как переслать их обратно... Страховку, наверно, нужно будет покупать.
   - М-да, лучше перебдеть. Лекарство ценное...
   Лекарство... Препарат, который конченых наркоманов с того света вытягивает... Вожделенная панацея современной медицины... Настолько дорогая и редкая, что мне и не снилось...
   - Карина? - озабочено наклонил голову Рок. - Что-то случилось?
   - Нет, все хорошо, - я поднялась на ноги. Тело, будто деревянное, не желало слушаться. - Поздно уже... Спать пойду...
   - Ладно... - согласился он, недоуменно дернув уголком рта.
   А если купить? Продаст по блату? Всего одну дозу... ма-а-ленькую...
   Нет. У меня никаких сбережений нет... Занять у родителей? Или кредит?
   - Слушай... А эти гарры... они сильно дорогие?
   - Мы покупали по 150 за один экземпляр. Но у нас спецзаказ был. А так по 300-350...
   - 350 чего? - выдавила я.
   - Тысяч, разумеется, - откликнулся Рок, насмешливо фыркнув. - А почему ты интересуешься?
   - Да так.
   Капец. Не, таких денег я точно не соберу... Разве что банк ограбить.
   Я не сразу заметила, что иду по направлению к ванной, а не к выходу. И еще пару секунд тупо разглядывала умывальник с унитазом на месте коридора.
   - Хм... заблудилась, - нервно хмыкнула я, не узнав свой каркающий голос, и развернулась к входной двери.
   Господи, я так хочу жить, а не доживать в виде овоща! Приступы ведь не прекращаются...
   А если попросить? Ух, вот я дура! Кто ж за просто так отдаст? Я бы не отдала.
   Хотя, что я теряю? Ну, кроме гордости, конечно.
   Нет, не буду позориться... Все равно же откажет... Угу, буду сумасшедшей, но гордой.
   Черт!
   Я прислонилась лбом к холодной поверхности двери, не решаясь нажать на ручку... Казалось, выйду - и потеряю последний шанс на исцеление... Но на ум не приходило ни единого слова, способного повернуть колесо фортуны в мою сторону...
   Давить на жалость? Нет.
   Остатки самоуважения не позволяли разрыдаться и бухнуться на колени, вымаливая дозу. Хотя чувство самосохранения надсадно вопило, что не время перебирать методами.
   И у меня нет уверенности, как долго я смогу пестовать самолюбие... До следующего приступа? А это, если следовать тенденции, до завтрашнего вечера...
   Стоп. Рок говорил, что собирается отправить гарры обратно на Крет.
   Да пошла эта гордость! Я жить хочу!
   Рок все еще стоял по центру каюты и, нахмурившись, наблюдал за моими метаниями.
   Как сказать? Все слова куда-то разбежались и спрятались.
   - Что случилось? - требовательно спросил супруг, прервав затянувшуюся паузу.
   - Дай мне гарры... Пожалуйста... - резко выдохнула я.
   - Не понял, - опешил мужчина.
   - Одну дозу... Я тебе заплачу. Честно!
   - Кара, объясни толком!
   - Чуть-чуть, пожалуйста. А деньги я найду... Хочешь, я тебе свою долю отдам от "химеры"? Или потом частями выплачу, - в бешеном темпе тарабанила я, не в силах остановиться.
   - Зачем?
   - Ну, пожалуйста-а-а, - Черт! Я себя за этот умоляющий тон точно возненавижу.
   - Прекратила истерику! - резко рявкнул Рок и, шагнув навстречу, легко встряхнул меня за плечи.
   Но я должна сказать... чтобы он понял...
   - Тихо! - меня крепко прижали к груди, заставив заткнуться. - Сейчас сядешь, выпьешь воды и тогда расскажешь. Хорошо? Просто кивни, если поняла.
  
   Мою сбивчивую историю Рок выслушал с непроницаемым лицом. По завершению он откинулся на спинку стула, стоящего напротив кровати, на которую усадил меня, и прикрыл глаза.
   - Я правильно понял: у тебя большая вероятность оказаться в психушке уже спустя месяц?
   - Ага, а может, и раньше.
   - И интервалы между приступами не удлиняются?
   - Нет... Возможно, даже уменьшаются. Мне кажется, я не все из них помню...
   - Сегодня, когда ты перед ложками зависла, это был приступ?
   - Да, - я прихватила зубами нижнюю губу и зашипела от боли, попав на ранку. И когда я успела ее прокусить?
   - Зашибись! То есть у меня отчетливая перспектива, что ты в трезвом уме и твердой памяти до бракоразводного процесса не дотянешь?
   - Да, получается, так, - кивнула я, уповая на то, что этот факт и сыграет решающую роль. - Так ты дашь мне дозу?
   - Нет.
   В глазах потемнело. Значит, зря унижалась... Рок еще что-то говорил, но я не слышала - в ушах шумело.
   - Карина! - Рок потряс меня за плечо. - Черт! Только не снова!
   - Я здесь...
   - Ты слышала? Чтобы что-то решить, мне нужно заключение твоего врача. У тебя есть записи?
   - Да... - так он мне пока не отказал? За спиной снова выросли крылья. - Да, есть. И в медицинской базе диагноз записан. Сейчас принесу!
   Я сорвалась с места и метеором побежала в свою каюту, чтобы через минуту вернуться со всеми выданными в полиции бумажками и своим буком, в котором хранились номер страховки и коды для допуска.
   - Вот! - я развернула ноут к мужчине, дав доступ ко всем данным. Несколько царапал тот факт, что настолько личная информация станет ему известна, но перед лицом безумия ложная скромность, мягко сказать, неуместна.
   Рок изучал материалы внимательно, вдумчиво и тщательно. Вплоть до детских прививок и анализа генома. Я за это время успела исследовать все предметы обстановки каюты. А, учитывая, что их было раз, два и обчелся, то просто наматывала километраж, шатаясь из угла в угол.
   - Были какие-либо вмешательства, не зафиксированные в карточке? - наконец оторвался от ноута он.
   - Нет.
   - Точно? Пластики никакой не проводила? При применении гарров это может послужить противопоказанием.
   - Точно. Ничего.
   - Хорошо, - кивнул Рок и устало потер ладонями лицо.
   - Так что ты решил?
   - Снимай кроссовки и садись на кровать, - скомандовал он, переставил бук на пол и встал, разминая затекшие от неудобной позы плечи. - Закатывай рукав.
   - На какой руке?
   - Все равно, - супруг распахнул дверцу шкафа и, присев на корточки, копался внутри. Раздалось тихое шипение, потом опять, но в другой тональности, и на тумбочку лег пластмассовый контейнер.
   - Подожди, схожу за аптечкой. Ничего не трогай! - скомандовал Рок.
   Я замерла, боясь даже дышать в сторону драгоценной коробочки. Не то что прикасаться.
   Укол Рок сделал быстро и совсем не больно, словно сотню раз уже такое делал... Или действительно делал...
   - Первый час будет хуже всего, - предупредил он, вытаскивая иглу и сгибая мой локоть. - Держи так. Может трясти немного и тошнить, поэтому полежишь здесь. Я пригляжу. Потом к себе переберешься.
   Я покладисто кивнула.
   - Спасибо тебе... за все.
   - Хм... Ну, мы же выяснили, что это и в моих интересах тоже, - невесело усмехнулся муж.
   - Типа да. Но я тебе деньги верну... потом.
   - Не сомневаюсь. Запишу на твой счет. Тебя укрыть одеялом?
   - Нет.
   - Ладно, лежи пока. Я чай принесу, а то скоро сушить начнет, - Рок собрал использованный шприц и остатки ампулы в уже ненужную коробку.
   - Проверь, пожалуйста, лег ли Зак спать.
   - Ой, да он играет еще!
   Не знаю, то ли я просто-напросто вымоталась, то ли гарры так подействовали, но глаза буквально закрывались. Звуки исчезли, а меня слегка покачивало, словно на морских волнах.
   К сожалению, блаженство длилось недолго, и у меня обнаружилась морская болезнь. До туалета добежать я успела, но стены ходили ходором, так и норовя заехать по лбу. Шторм, 9 балов. Однозначно.
   - Ты почему встала?
   - Мне плохо, - холодная вода из крана приятно освежала лицо. А отпустить умывальник я элементарно боялась, чтоб не упасть.
   - Ясно. Давай-ка, помогу, - меня подхватили подмышки, дотащили до кровати и всунули в руки большую чашку. - На! Крепкий чай должен помочь.
   - Какой чай? Принеси мне лучше тазик.
   - Пей. Дальше будет легче.
   - Ну, Рок!
   - Сейчас принесу... Что-нибудь... Где я тебе тазик на корабле возьму?
   - Гы-гы... У них точно был! - припомнила я свое общение с бандитами.
   - Ладно, пей пока.
   От чая действительно стало легче. Голова еще кружилась, но тошнота прошла... Зато началась крупная дрожь - когда я допивала, чашка уже отчетливо звякала о зубы. Супер! Какой симптом следующий?
   Рок вернулся с большой кастрюлей и, запихнув ее под кровать, приложил ладонь ко лбу.
   - Х-холодно, - зубы отбивали чечетку, пока я пыталась натянуть на себя одеяло.
   - Просто тремор, - спокойно сообщил Рок, не впечатлившись моей пантомимой. Но укрыться все же помог.
   - Долго еще меня колбасить будет?
   - Первый час самый трудный, - он уселся на стуле и с каким-то исследовательским интересом рассматривал меня. Как подопытную крыску.
   А крыска, между прочим, замерзает! Мне упорно казалось, что от пробирающего холода изо рта должны вырываться хлопья пара и превращаться в снег. Одеяло совершенно не помогало.
   - Рок, - жалобно протянула я.
   - Что?
   - А не хочешь лечь рядом?
   - С чего вдруг?
   - Мне холодно.
   - Тебе кажется.
   - Тебе жалко, что ли? Ну, Рок...
   - Ой, не ной только! - раздраженно отозвался он и прилег с другой стороны кровати.
   Я мгновенно придвинулась к нему и, укрыв одеялом, прижала руки к его горячему боку. Плевать мне, что он подумает... Я замерзаю!
   - Карин, ты теплая, - в который раз предпринял попытку достучаться до моего разума Рок. - Холод - это иллюзия.
   Возможно, и так, но спустя несколько минут именно руки начали отходить первыми.
   - А почему после пластических операций нельзя гарры применять? - поинтересовалась я, когда зубы прекратили клацать.
   - Можно, только осторожно... - раздался спокойный голос. - Гарры как бы считывают информацию с ДНК и соответственно с ней восстанавливают клетки организма. Иногда случаются накладки, - мои руки ощутили вибрацию его тихого смеха. - Особенно забавно получается, если проводились операции по смене пола.
   - Хи-хи... заново вырастет?
   - Тебе смешно, а людям горе, - укорил меня Рок, щелкнув по носу. - Гормональный баланс ломает просто.
   - М-м-м... Я думала, это универсальное лекарство.
   - Нет, далеко не универсальное. Тем же маргунцам с синдромом Реля, например, от гарров только хуже будет, поскольку они ускорят проявление симптомов.
   - Печально. А как узнать, можно применять или нет?
   - Чаще всего врач определяет по анамнезу.
   - Чего?
   - По медкарточке обычно определяется и по расшифровке ДНК.
   - А побочные эффекты бывают?
   - Иногда.
   - Уф... вот, что тебе мешает сказать "очень редко, не волнуйся"?
   - Совесть.
   - А вдруг у меня уши, как у слона, вырастут?
   - Скорее, нос, как у Буратино.
   - Почему это? - поддалась на провокацию я.
   - Суешь его, куда не надо. Карина, прекрати!
   - Что прекратить?
   - Чесаться!
   - Я не...
   Но я действительно чесалась. На руках виднелись светло-розовые борозды от ногтей, жутко зудели спина и голова. Рок перехватил мою руку и отвел от затылка.
   - Потерпи, скоро пройдет.
   - Угу, - согласилась я и запустила в шевелюру другую руку.
   - Карина!
   - Все, все. Еще вот тут чуточку. Ой, как хорошо!
   - Ты хуже ребенка! - он поймал вторую руку.
   Я на секунду замерла, борясь с почесучкой, но от пристального внимания та только усилилась. Ох, моя бедная спинка! Я исподтишка потерлась о кровать, искренне завидуя йогам, у которых, говорят, ложе из гвоздей.
   - Черт! - Рок дернул меня к себе и обездвижил, прижав спиной к себе и зажав одной рукой мои запястья.
   - Почеши мне спинку.
   - Нет, лежи смирно.
   Я честно пыталась исполнить его просьбу, но сдалась уже на десятой секунде и потерлась о Рока.
   - Не прекратишь елозить, получишь по заднице, - пригрозил муж.
   - Это хорошо, а то она тоже чешется.
   Мы еще некоторое время вяло переругивались... Почесучка понемногу утихла, и я задремала, согретая одеялом и большим теплым телом.
   В свою каюту я этой ночью так и не попала. То ли Рок сам заснул, то ли пожалел меня и не стал выгонять.
   Я проснулась, когда автоматическое освещение, запрограммированное по умолчанию придерживаться суточного цикла планеты, только-только тускло засветилось.
   Размеренное дыхание шевелило волосы на макушке, а перекинутая через меня тяжелая рука вдавливала в кровать. Запястья все еще находились в ловушке длинных мужских пальцев. Я замерла, прислушиваясь к ощущениям, и оказалась словно закутана в него, в его тепло, в его запах.
   По спине пробежала дрожь, наполняя тело томлением и жаром. До жути хотелось изогнуться, мурлыкнуть и потереться головой о мерно вздымающуюся грудь. Как кошки иногда делают, когда выпрашивают особенно вкусное угощение... или ласку хозяина.
  
  
   Глава 34. О запутанных маршрутах
  
   Рок
  
   Не могу определить, чего в моей мотивации было больше: чувства вины, что я не уберег ее, или страха, что я навсегда останусь прикованным к женщине, постепенно скатывающейся в беспросветное безумие. Не знаю. И не буду врать о высоких принципах. Человек животное эгоистичное, и я точно не исключение из правил. Единственное, что могу сказать с уверенностью, если Томас мне когда-нибудь встретится, то ему не жить.
   Спал я чутко, время от времени проверяя пульс Карины и вслушиваясь в ее дыхание. Девушка дрыхла без задних ног, но даже сквозь сон все время норовила выдернуть руку и поскрестись своими когтями. Приходилось удерживать. Конечно, царапины - это не смертельно, тем более, что гарры ускорят заживление, но можно ведь и обойтись без них. К утру ее состояние должно окончательно стабилизироваться.
  
   Проснулся я легко, почувствовав сквозь дрему изменение ритма дыхания Карины. Нормалка что-то фыркнула в подушку, поерзала, устраиваясь поудобней, и вдруг настороженно застыла, видимо, вспомнив, что не одна. Так, только не надо мне возмущенных воплей спозаранку, сама вчера меня в качестве грелки использовала. Как ни странно, воплей, действительно, не последовало. Она прерывисто вздохнула и осторожно потянула руку, освобождая запястье из моей хватки.
   Ладонь скользнула по нежной коже ускользающей руки, и пальцы легко коснулись ее голого живота. Подушечки пальцев зудели от желания пробежаться по бархатистой коже, скользнуть выше, под крупную вязку ее свитера, во сне задравшегося вверх. Я помню, каково это прикасаться к ее дрожащему от нетерпения телу. Слишком хорошо помню. Прихватить зубами маленькое ушко, заставив ее выгнуться. Рефлекторно облизав губы, я потянулся к Каре. Думаю, она не будет против...
   Черт!
   Конечно, она не против! А если и против, то все равно не откажет! Хотя бы из чувства благодарности за гарры! Придурок!
   Я резко отшатнулся и, откинув одеяло, вскочил с кровати. Это просто пытка какая-то! Она ведь мне даже не нравилась раньше! Почему тогда меня теперь так накрывает в ее присутствии? А всё Шерон, со своим дурацким раутом и этим чертовым шани, которое на самом деле не шани! И почему я склерозом не страдаю? Удобная болячка, должен заметить.
   Ледяной поток обрушился на шею, заставив сжать зубы. Я с силой уперся руками в стену, подавив желание тотчас выскочить из душа. Терпи, дурак. Тебе полезно голову остудить. Не торопясь досчитал до двадцати. Плечи уже немилосердно ломило от холода, когда я добавил горячей воды, чтоб отогреться. Упругие струи массажировали напряженные мышцы, настраивая на прагматичный лад. Да и мозг наконец-то очнулся от сна... причем, в моем случае - летаргического.
   Как мне Брэду только объяснить, куда я одну из трех доз дел? Он же меня съест без соли и перца... Боюсь, тут никакие навыки самозащиты и рукопашного боя не помогут. А ведь я уже мог бы на Крет лететь... Все-таки женщины - это зло! А особенно та, которая сейчас лежит в моей постели, и у которой невероятно сладкие губы, а кожа... Черт! Опять двадцать пять! Где там спасительная холодная водичка?
   И зачем я остался на Земле? Кто меня за язык-то тянул? Впрочем, отказываться от своих слов поздно, придется идти до конца. Кстати, конец может подкрасться внезапно, когда Брэд узнает, что один из трех тщательно лелеемых им образцов ушел на Кару. Он ведь над гаррами трясется, как курица над единственным яйцом. Чуть ли не по молекулам каждую дозу делит, лишь бы на дольше растянуть. А тут я! Опа, и трети его запасов как не бывало! Интересно, кого он первым придушит? Меня или Карину? Хотя, не-ет... Он же химик! Боюсь, нам светит какая-то крайне мерзкая и мучительная отрава, изготовленная эксклюзивно для нас и не определяемая токсикологической экспертизой. Это только кажется, что всякие заучки-ботаники - народ безобидный и довольно занудный. На самом деле фантазия у них буйная, а методы специфические - фиг угадаешь, с какой стороны прилетит.
   Нужно сегодня же отправить на Крет оставшиеся ампулы. Авось, к тому времени, как вернусь, Брэд успокоится... Все таки мы ж друзья... пока еще...
   Еле слышно щелкнула, открываясь, дверь каюты, как раз в тот момент, когда я выключил воду. Еще один щелчок известил, что меня оставили в одиночестве. Оно и к лучшему: меньше видишь - меньше думаешь.
   Мне еще гарры отослать обратно на Крет нужно, и присланные вчера финотделом отчеты посмотреть. Дел невпроворот.
  
   - Что у нас на завтрак? - первым делом поинтересовался Закери, заглянув на кухню, и подозрительно принюхался к шкварчащей яичнице с сосисками.
   - И тебе доброе утро! А на завтрак у нас акция - "Что сам приготовишь, то твое", - расплывшись в насквозь радостно-фальшивой улыбке сообщил я и стукнул вилкой по краю сковороды, а то мальчишка уже тянул загребущие ручки к еде.
   - Эй, ты чего? - резко отпрянув назад и натолкнувшись на стул, возмутился Зак.
   - Ничего. Я что, здесь поваром на полставки? Вообще оборзели оба! - в некоторой степени я сам виноват в сложившейся ситуации. Ни Кара, ни Зак излишним трудолюбием не страдают. А добрый, глупый я приготовил на всех один раз, второй, а потом это как-то так незаметно вменили мне в обязанность.
   - Ты почему такой злой? - маргунец с обиженным видом наблюдал, как я выкладываю яичницу в свою тарелку, не собираясь делиться.
   - Просто парочку лентяев со своей шеи ссадить хочу. И не смотри на меня жалобными глазами, не поможет. Яйца в холодильнике, колбаса тоже, - расположившись за столом вполоборота к Заку, я открыл ноут и вплотную занялся отчетами и собственно завтраком. Все, меня нет.
   Но не тут-то было. Через пару минут хлопнула дверца холодильника и, что-то неразборчиво бормоча под нос, Зак достал продукты. А дальше оно начало готовить...
   Первое яйцо разбилось о край сковороды только с третьей попытки... Зато разбилось феерично - оно оказалось везде: на плите, на полу, на Заке. Хорошо хоть я в углу сидел.
   Второе, видимо, вознамерившись отомстить за своего безвременно павшего собрата, тупо выскользнуло из рук и шмякнулось у ног мальчишки.
   М-да, жалко пацана... Что ж оно такое безрукое-то? Всякое в жизни видел, но подобное ходячее недоразумение еще не приходилось. Может, помочь? Хе-хе... и испортить такое представление? Не-е, я должен это досмотреть.
   Третье маргунец разбивал с помощью ножа. Яйцо в левой руке, нож в правой, быстрое точное движение... Просто замечательно... Кроме одной детали - Зак, трясясь от злости, почему-то проделал все перечисленное над только что отмытой от предыдущих неудачных попыток столешницей, а сковорода так и осталась стоять рядом на плите.
   Сколько разрушений способен причинить один человек в процессе приготовления банальной яичницы? Его диверсантом во вражескую армию нужно посылать! Это талант!
   Наконец, четвертый раз увенчался относительным успехом. На зубах у мальчишки звучно скрежетала скорлупа, и он, поднося вилку ко рту, каждый раз брезгливо морщился, но, по крайней мере, жевал.
   - Долго на меня пялиться будешь? - неприязненно буркнул Зак, заметив мой заинтересованный взгляд.
   - Твою б энергию да в мирное русло, - тихо прокомментировал я.
   На щеках у маргунца вспыхнули красные пятна злости, и он открыл, было, рот, чтобы огрызнуться, но тут на кухню влетела сияющая Карина и с порога заорала:
   - Крис ответил сегодня ночью! Я еду к нему и узнаю, куда летал Стас! - она на радостях порывисто обняла и затормошила болезненно морщащегося Зака. Как все-таки удачно, что я забрался в самый угол, а на этой крохотной кухне добраться до меня проблематично. - Рок, мне нужна твоя кредитка.
   - Еще чего!
   - Эй, мне до Рабата лететь! А там еще на такси... - она опасливо посмотрела на мое не блещущее благожелательностью лицо и осторожно добавила: - или на автобусе...
   - Поедем вместе.
   - Исключено, - отрицательно замотала головой девушка. - Крис не станет даже разговаривать со мной в присутствии посторонних.
   - Почему?
   - Уф... Рок, я собираюсь уговорить его нарушить закон и воспользоваться своим служебным положением. Неужели ты думаешь, что такие дела решаются при свидетелях?
   - А где твой этот Крис работает? Таможня?
   - Лучше. Служба контроля при министерстве культуры, - с пафосом объявила она.
   Мы с Заком недоуменно переглянулись.
   - Ты извини, конечно, но я что-то не улавливаю твоей логики.
   - Ох, - раздраженно вздохнула нормалка, - подумай сам. Земля - это колыбель цивилизации, у нас миллионы туристов каждый год, любой камешек может иметь историческую ценность. А теперь представь, что каждый будет вывозить отсюда по камешку на память. Что останется? Я, конечно, сильно утрирую, но общая тенденция ясна. Поэтому министерство культуры, несмотря на мирное название, на самом деле обладает весьма большими полномочиями. В том числе их служба контроля имеет доступ к базам таможни и космопортов. А как раз Крис админит в одном из региональных подразделений.
   - Хорошо, собираемся тогда.
   - Нет, - категорично отрезала Карина. - Я еду одна, и точка.
   - Деньги у меня, значит, я решаю.
   - Знаешь, эти ваши банковские отделения с Крета такая прелесть, - сладко пропела женушка. - Достаточно лишь сообщить, что мы женаты...
   Девушка особенно мерзопакостно ухмыльнулась, отбежала к двери, дабы обеспечить себе фору, и явно приготовилась драпать.
   Черт! Ну, что же... рано или поздно она должна была просечь, что имеет доступ к моим счетам. И так еще долго продержался. Поэтому я остался расслаблено сидеть на месте, с любопытством наблюдая, как она растерянно топталась у порога, так и не увидев ожидаемой реакции.
   - Зачем тогда кредитку просила?
   - Ну-у... Из вежливости. Кроме того, в банк топать долго, но если будет необходимо...
   - Ладно, - я спокойно кивнул, не отводя взгляда от ее лица. - Занесу чуть позже.
   - "Ладно", и все?
   - А чего тебе еще надо?
   - Просто на тебя не похоже... - подозрительно заметила Кара.
   - Ты уж определись, что тебе нужно, дорогая, - пропитанный насмешкой ответ заставил ее озадаченно нахмуриться.
   - Тогда я пойду... сумку соберу?
   - Иди, - покладисто согласился я.
   - И еще... Мне, возможно, придется платить за информацию... - попыталась заранее оправдаться женушка.
   - Понятно. Когда вылет?
   - Через три часа. Но мне еще в аэропорт ехать.
   - Когда вернешься?
   - Послезавтра, наверно, - пожала плечами Карина. - Или завтра... вечером... но это вряд ли...
   - Ясно.
   Она задумчиво побарабанила ногтями по косяку.
   - Кстати, что у нас на завтрак?
   - Зря ты это спросила, - прокомментировал себе под нос Зак, наколов на вилку кусок яичницы и с мрачным видом уронив ее обратно в тарелку.
   - Да? - не поняла девушка. - Хотя ладно. Мне некогда, в самолете перекушу.
   Карина ускакала к себе, оставив нас одних.
   - Зак, оставляю тебе ключ, ты останешься здесь. Я поеду с Кариной.
   - Так она ж говорила, что одна летит.
   - А ты больше слушай!
   - Она не согласится.
   - Она не узнает.
   - Нет, я так не играю! Вы едете за "химерой", а я в пролете? - гневно взвился мальчишка.
   Я замолчал, пытаясь придумать разумные и веские аргументы, но в голову ничего достаточно убедительного, как назло, не лезло... Вернее, лезло, но это звучало здраво для меня, а не для подростка, только и ждущего, что его обязательно попытаются обмануть. И Карину бесконтрольно отпускать не хочется... Ну, не верю я, что она нигде не лоханется.
   - Внешность у тебя броская слишком, - я окинул взглядом его тощую высокую фигуру и снежного цвета шевелюру.
   - Ой, а ты, можно подумать, лучше? Дылда-кретянин посреди нормалов! Капец, какой незаметный!
   - Я маскироваться умею, - не удержался от подковырки я. Ясно, что любой более-менее наблюдательный человек пропустить меня не сможет при всем желании. Но нормальный человек и Карина - это две большие разницы.
   - Шкафом на ножках прикинешься? - язвительно поинтересовался Зак. - Короче! Или берешь меня с собой, или я сдаю тебя Каре.
   - Ладно, ты летишь со мной.
   Мальчишка издевательски усмехнулся и с довольным видом вернулся к завтраку. Шантажист мелкий!
  
   Женушка не подвела. Нам всего-то и требовалось выехать на десять минуть позже, а в аэропорту держаться на несколько человек позади. Карина так увлеченно клацала по кнопкам бука, время от времени загадочно улыбаясь, что не заметила, даже если бы мы напротив ее уселись. А билеты на первый класс дали возможность скрыться из виду в зале ожидания повышенной комфортности и свели к нулю вероятность пересечься в салоне самолета. Правда, заодно проделали очередную дыру в моем бюджете. В долгах, как в шелках, блин. И первым классом рассекаю, да еще не один, а с прицепом.
   В Рабате моросил мелкий дождик. Впрочем, он несколько сглаживал стоящую тут температуру. После плюс двенадцати и пронизывающего ветра здешняя жара навалилась неподъемным грузом. А еле ощутимый привкус йода в воздухе от близости океана и пальмы, растущие даже в помещении аэропорта, навевали мысли об отдыхе и ничегонеделании.
   Конечным пунктом вояжа Карины оказалось кафе на окраине Рабата. Нормалка, заняв один из свободных столиков и повесив куртку на спинку стула, продолжила втыкать в монитор ноута. А мы, напялив ради маскировки куфии, купленные еще в аэропорту, и, оккупировав дальний столик, прикинулись безобидными туристами.
   Должен сказать, я с этой нормалки фигею (если не сказать хуже). Собралась, главное, на жутко тайную встречу, секретность развела выше крыши, а за всю дорогу даже оглянуться ни разу не удосужилась, дабы проверить наличие хвоста. И кто скажет, что я был не прав, когда за ней поперся? Ничегошеньки дальше собственного носа не видит! И будет еще мне доказывать, что она не беспомощная!
   Хотя в помещении кондиционеры поддерживали комфортный микроклимат, но после такой жарищи что-либо есть не хотелось совершенно. А когда я подумаю, что еще придется на улицу выползать... Загадочный Крис появился спустя полчаса, когда мы уже лакали третий фруктовый безалкогольный коктейль. Ну, что я могу сказать... Более странной личности я в жизни не видел. По росту и общей нездоровой худобе он сильно напоминал Зака, но под маргунский типаж внешности абсолютно не подходили узкие раскосые глаза, смуглая кожа и иссиня-черные прямые растрепанные волосы. На вид лет двадцать пять... Может, чуть больше... Рассеянный взгляд и полуспортивный стиль одежды вполне могли скинуть ему пару лет. Белая футболка, светло-серые бриджи, кроссовки. Ничего особенного.
   Мужчина буквально на секунду присел напротив Карины, сверкнул хитрой улыбкой и, живо вскочив, потянул ее за руку, заставив подняться. Женушка подхватила курточку с сумкой и вдруг, заливисто рассмеявшись какой-то шутке, порывисто его обняла.
   Да она оборзела! У меня глазах тискаться с каким-то хмырем! А... Она ж не в курсе, что я тут... Тем более! За моей спиной, понимаешь ли, шашни крутит!
   Стоп. Спокойно. Кажись, меня опять перемыкает... М-да, есть у кретян один маленький недостаток в виде повышенной ревнивости... Рок, выдохни и запомни - она тебе никто. Всего лишь препятствие на пути к желанной свободе. А теперь повтори про себя десять раз, чтоб окончательно проникнуться.
   Мантра почти подействовала... Как раз до того момента, когда Карина повернулась к нам лицом, и я с затаенной завистью понял, что мне она никогда так не улыбалась. Солнечно, счастливо, словно весь мир сосредоточился только на нем. Да что там мне! Хотя бы кому-нибудь. Я вообще никогда не видел ее такой сияющей. Нормалка скользнула взглядом поверх наших голов, не заметив. Впрочем, сомневаюсь, что она сейчас хоть что-нибудь видит, кроме своего Криса.
  
  
   Карина
  
   Не могу поверить - уже через какой-то час я встречусь с Крисом! Сколько мы уже не виделись "вживую"? Лет пять? Я еще раз внимательно осмотрела открытую в графическом редакторе картинку: подвергнув незначительной обработке эмблему одной автомобильной компаний, я из логотипа соорудила хитрый ребус специально для Криса. Есть у нас такая традиция - загадками обмениваться, дабы мозги тренировать. Так-с, еще раз проверю... код цвета... ключевая фраза... ссылки... автоответчик... еще один ребус... пароль... Вроде, нигде не ошиблась. Хе-хе, посмотрим, как ты это отгадаешь! А что ему презентовать в качестве приза и заодно благодарности за помощь, и так знаю - Крис уже давно точит зуб на одну федеральную базу, которая есть у меня. Не подумайте, что я жадная... Просто хорошо представляю, как он эту информацию использовать собирается... и, главное, в какие неприятности хочет вляпаться. Впрочем, услуга за услугу. Крис не маленький мальчик, чтобы бегать вокруг него с криками "Не лезь, убьешься!", и он как никто другой осведомлен о возможных последствиях. Я закрыла окно с загадкой и снова заглянула в присланную Крисом схему проезда. Автобус, такси, какой-то заброшенный переулок, еще одно такси и конечным пунктом - кафе на другом конце города, почти на пустыре. М-да, чувствую, паранойя прогрессирует не только у меня.
  
   Рабат встречал гостей тяжелой духотой, а моросящему дождику никак не удавалось компенсировать отсутствие ветра. Хотя и сбросила куртку, но свитер все равно являлся слишком неподходящим для местности. Угу, всю дорогу вспоминала, что я забыла. А забыла, оказывается, футболку.
   Такси пришлось останавливать в экстренном режиме - дурацкая программа норовила вывести меня на оживленный проспект. Но раз Крис сказал выйти именно в этой точке, то лучше послушаться... Думаю, он собирается провести меня незамеченной... Объектив ближайшей камеры повернулся в противоположную от меня сторону. Я взглянула на распечатку карты (аккумулятор из телефона еще в аэропорту вытащила). Ага, именно туда мне и нужно.
   С грехом пополам таки добралась до кафешки, где мой друг назначил встречу и, заказав мороженое, принялась терпеливо ждать.
   - Попалась! - раздался знакомый голос, и длинные тонкие пальцы накрыли мое запястье.
   - Крис! - я почувствовала, что расплываюсь в глупой радостной улыбке. За его спиной светило солнце, и лицо терялось в тени, но голос-то я ни в жизнь не перепутаю. У него забавная манера проглатывать окончания слов и едва заметная картавость. Посторонним людям часто трудно сразу разобрать, о чем он ведет речь. - Как же я рада тебя видеть.
   - Странно, но я тоже, - присев напротив, беззаботно ухмыльнулся он.
   - Не может быть! - я ошарашено прикрыла рот ладонью. - Ты подстригся! Неужели на Земле сдох последний гиппопотам? Или я пропустила апокалипсис?
   Сколько его знаю, Крис всегда ходил с стянутым на затылке хвостом и любые посягательства на свою шевелюру воспринимал в штыки. Теперь же встрепанные смоляные пряди торчали во все стороны.
   - Ну... - Крис провел ладонью по голове и смущенно пожал плечами. - Мне Таша ультиматум поставила, мол, пока не постригусь, замуж не пойдет.
   Я покачала головой.
   - Мальчик вырос...
   - Эй! Ты мне не мамочка!
   - Но я старше, значит, могу тебя так называть! - фыркнула я. - Так когда свадьба?
   - Таша сейчас сдает экзамен в Мадриде на получение лицензии адвоката. Когда вернется, хочу устроить ей сюрприз - уикенд в Лас-Вегасе.
   Его лицо невольно смягчилось при упоминании любимой девушки. А я сидела и радовалась его счастью... О Таше знаю только по разговорам Криса, лично никогда не встречала, но искренне надеюсь, что они будут счастливы.
   Криса нельзя назвать особо привлекательным... Слишком тощий и высокий, даже, я бы сказала, длинный. Лицо скорее необычное, чем красивое. Резковатый, замкнутый, часто нетерпимый к чужим недостаткам. Но я бесконечно люблю его... как друга, как единственного человека, с которым могу говорить на любую тему. Сложно объяснить, но мы будто на одной волне... Он часто мог подхватить мою еще не высказанную идею, выразить то, что я, как та собака, знаю, а сформулировать не могу. А уж когда сам принимался творить (или ломать), то оставалось только восторженно наблюдать за работой мастера.
   - Идем? - предложил Крис и, пружинисто вскочив на ноги, потянул меня за руку.
   - Угу... Должна сказать, ты удобно устроился - личного юриста заимел, - я перекинула через плечо лямку сумки с буком и как можно компактнее свернула куртку.
   - Ага, она так же говорит, - весело рассмеялся он.
   Какой же он лапа! Я поймала себя на мысли, что из-за переполняющей меня радости хочу просто затискать его, словно плюшевого медвежонка. А себя в желаниях я ограничивать не привыкла.
   - Кхе-кхе... Задушишь... - дурачась, прохрипел Крис и конвульсивно задергался.
   - Паяц, - фыркнула я и, поднявшись на цыпочки, отвесила шутливый подзатыльник.
  
   Мы взяли еще одно такси и, не сговариваясь, всю дорогу болтали о всяких пустяках. К цели же моего визита перешли, только спустившись в полуподвальную конуру, которую Крис называл своим жилищем. Изменилось здесь мало что: все тот же бардак и залежи всевозможного компьютерного хлама на стеллажах вдоль никогда не знавших ремонта стен, старый затертый диван, два десятка жужжащих серверов и пара мониторов на стене. Только кухонный уголок кто-то добрый не так давно отмывал - вместо старых въевшихся потеков кофе и пятен жира красовались свежие. Да и добрая половина серверов была из последних брендовских линеек. В остальном же я будто совершила прыжок в прошлое.
   - Задала ты мне задачку, должен сказать, - заметил Крис, бросив ключи на стол и включив чайник.
   - М-м-м? А в чем проблема? - не поняла я.
   - Я уже два месяца как уволился со службы контроля.
   - О! Не знала. А что так? Новую нашел?
   - Нет, сейчас на вольных хлебах. Скучно просто стало до чертиков, вот и ушел.
   - М-да... Ну, на этот раз ты долго продержался... Сколько? Год? - у него это давняя проблема: работает только с теми технологиями, что ему интересны и, как только досконально их изучит, уходит.
   - Почти полтора, - почесал нос Крис. Ага, значит, в министерстве таки нашлись занимательные разработки, что он настолько задержался.
   - То есть записей нет?
   - Такого я не говорил! - самодовольно фыркнул он. - Достал всё, что просила. Правда, пришлось напрячь кое-какие связи.
   - Я оплачу, если нужно, - быстро вставила я.
   - Какие расчеты между своими, - отмахнулся парень. - Итак, к делу. У меня есть инфа о маршруте следования некого Гарри Силко от Маргуны до Земли. Видеосъемка и сканирование его багажа, к сожалению, только с нашей земной таможни. Видео с других планет высылают только по отдельному официальному запросу, так что извини.
   - Понятно.
   - А что ты пытаешься найти?
   - Если бы я знала... По идее, какие-то ампулы с экспериментальным лекарством под кодовым название "химера".
   - Хм... не помню ничего похожего... Впрочем, посмотришь сама. Кстати, на Маргуну он летел под своим настоящим именем.
   - Откуда ты знаешь его настоящее имя? - встрепенулась я. - А-а-а, ну да... Как догадался?- пытаться что-либо скрыть от Криса - занятие бесперспективное. Его любопытство родилось раньше его самого.
   - Твое участие в деле Килкени уже давно не секрет. Сама понимаешь, я не мог не заинтересоваться. А тут смотрю на фото - знакомые всё лица - твой дружок Стас.
   - Он мне не дружок, - привычно огрызнулась я. Черт, неприятно, когда о твоих провалах становится известно, а особенно людям, мнение которых для тебя ценно. - Ну, давай расскажи мне, какая я идиотка!
   - Не кипятись. С каждым могло случиться, - Крис присел рядом и похлопал меня по плечу, утешая.
   - Но случилось-то со мной.
   - Как ты говоришь: закон всемирной подлости в действии. И вообще, постарайся найти в произошедшем хорошую сторону.
   - Какую, например?
   - Э-э-э... М-м-м... - парень поднял глаза к потолку, усиленно думая. Но, видно, в моем случае даже его гениальность пасовала. - Наконец-то нашла время заехать ко мне в гости.
   - Ну, тогда ладно. Оно того стоило, - хмыкнула я.
   - Чайник закипел... Чай, кофе?
   - Ох, а чего-нибудь холодненького нет? У вас ужас как жарко...
   - Сейчас гляну... - он поднялся с дивана и открыл дверцу холодильника.
   - Крис...
   - Да?
   - Ты не мог бы одолжить мне какую-нибудь футболку старую.
   - Конечно, посмотри там, - он махнул рукой в направлении встроенного шкафа. - Бери любую.
   Шкаф оказался наполовину забит все теми же железяками, но на одной из полок таки лежала одежда. Я потянула верхнюю аккуратно сложенную футболку, не желая рыться в чужих вещах. И так уже обнаглела. Но этот чертов свитер меня убивает.
   - А где вещи Таши? - весьма нетактично поинтересовалась я, решив наглеть дальше.
   - Да мы в ее квартире живем. Сюда только днем иногда захожу. Обычно просто удалёнкой работаю.
   - Будешь потом все перевозить? - я кивнула в сторону гудящей в стойке техники.
   - Не знаю... Наверно нет. Это ж шум какой, - пожал плечами Крис и повернулся ко мне. - Холодного нечего нет, но если подождешь, то могу сделать чай со льдом.
   - Ой, замечательно! Я пока душ приму? Ладно?
   - Можешь даже не спрашивать, - сверкнул улыбкой Крис.
   - Я быстро, - крикнула уже из ванной.
   Ополоснувшись под прохладной водой, поправила макияж и напялила одолженную футболку. Волосы слегка промокнула полотенцем, но сушить не стала. При такой жаре сами высохнут за пять минут.
   Когда я мечтала о бунгало на берегу океана, то определенно не учла, что плохо переношу жару. Как у Криса мозги не плавятся при такой-то температуре? Хотя он акклиматизированный. Хе, нужно его пригласить как-нибудь к себе в гости, этак в январе, чтобы почувствовал, что такое настоящая зима. Угу, только для этого сначала необходимо гражданство исторической родины вернуть. Впрочем, не будем о грустном. В перспективе у меня не все так уж плохо: разведусь, вернусь на Землю, преследовать после суда меня уже никто не будет. Возможно, еще нехилую сумму оттяпаю, если "химеру" найду. Как говорится, если судьба подсунула тебе лимон - подумай, где взять соль и текилу.
   - Готова к труду и обороне, - сообщила я, вернувшись в комнату. - Показывай, что накопал.
   Крис протянул мне запотевший бокал с еще не растаявшими кубиками льда.
   - Держи. Чай растворимый, зато холодный.
   Я сделала пару больших глотков и, ощутив, как заныло от холода над переносицей, блаженно вздохнула:
   - Уф-ф! Я уже говорила, что обожаю тебя?
   - Я и так знаю, - фыркнул он и отвернулся к монитору. - Смотри, вот запись с камеры наблюдения. Стас слева внизу выходит из коридора.
   Я подошла ближе, боясь что-нибудь упустить. На экране копошилось множество людей, туда-сюда по заранее указанным маршрутам носились целые группы и одиночки. Казалось, будто наблюдаешь за громадным муравейником.
   - Где?
   - Вон, - Крис ткнул пальцем в фигуру в видавшем виды пиджаке и кепке. Человек как раз замедлил шаг и нервно оглядел толпу.
   - Уверен? - с сомнением протянула я. Как-то он мало похож на Стаса. Тот обычно расфуфырено одевался: или в спортивном стиле - а-ля крутой гонщик, или в официальном - типа преуспевающий топ-менеджер. В общем, любил пустить пыль в глаза. А тут даже издалека видно, какая мятая и истрепанная одежда у этого мужчины. Не говоря уж о дерганой нервной походке и движениях.
   - Уверен... сейчас на другой камере лицо сможешь разглядеть, - кивнул в сторону соседнего монитора он.
   И правда. Осунувшееся усталое лицо, дурацкая кепка, надвинутая по самые глаза, но это, несомненно, Стас.
   - Покажи мне его ручную кладь и багаж.
   - Вот, - Крис переключил картинку. - Не вижу ничего, что бы напоминало ампулы...
   - М-да... Может, какой ящик небольшой был? - спросила я, вспомнив контейнер, в котором Рок держал гарры.
   - Смотри сама.
   - Ничего даже похожего нет. Замаскировать никак не мог? Там в термос какой сложить? - припомнила я просмотренные на досуге шпионские фильмы.
   - Теоретически мог, - серьезно кивнул Крис. - Одна проблема... - он тяжко вздохнул и неожиданно хихикнул: - термоса-то у него нет.
   - Да ну тебя! - обиделась я.
   - Нет, Карин, в багаже нет экранированных вещей, значит, и спрятать не мог.
   - А в своем теле мог спрятать?
   - Солнце, ты случайно криминальных триллеров на ночь не слишком много смотришь?
   - Я пытаюсь проверить все варианты. Так как?
   - Уф-ф-ф... Нет, в себе тоже не провозил. На, любуйся - скан его тела... В стиле ню.
   - Что я там не видела, - тихо пробурчала я, переведя взгляд на "рентгенограмму", и указала на темный стержень в правом бедре. - Здесь что?
   - Стандартный штифт. Ногу недавно ломал, наверно, - Крис увеличил изображение. - Кстати, он есть на скане, сделанном, когда Стас улетал с Земли. Кроме того там поперечный диаметр миллиметров пять максимум. Ампулы точно туда не всунешь.
   - Черт! Получается, что Стас вообще не привозил "химеру" на Землю.
   - Других вариантов нет. Подозреваю, он спрятал ампулы на одной из планет, через которые летел. А маршрут у него, должен сказать, преинтересный - петлял, словно заяц.
   Умереть не встать! И где теперь мне искать следы жизнедеятельности этого зайчика?
   - Показывай записи, - устало попросила я Криса.
   Но прежде, чем он дотянулся до клавиатуры, пронзительно запиликал дверной звонок.
   - Кого-то ждешь?
   - Нет. Ты телефон отключила, когда ко мне ехала? - поджал губы Крис.
   - Обижаешь. Конечно, отключила, - почему-то шепотом ответила я.
   Он переключил изображение на камеру у подъезда и озадаченно нахмурился:
   - Это еще что за фрукты?
   - Упс-с-с!
   - Что значит "упс"? - сквозь зубы процедил Крис.
   - Боюсь, я их знаю, - тяжело вздохнув, призналась я.
   - Карина!
   - Крис, я без понятия, как они меня выследили. Я, честное слово, не говорила.
   Пока Крис пытался взглядом прожечь во мне пылающую дыру, звонок снова настойчиво запиликал, потом еще раз, и еще. В конце концов, я не выдержала и, включив микрофон, рявкнула:
   - Проваливай отсюда!
   - Лучше впусти нас! - отозвался Рок. - Еще немного, и мы начнем привлекать лишнее внимание.
   Я беспомощно посмотрела на Криса, безмолвно моля о снисхождении. Он неохотно кивнул и откинулся в кресле, сложив руки на груди. Капец! Как его теперь задабривать?
   - Ты дубина! - злобно сообщила я в микрофон давно проверенную истину, нажала на пиктограмму и поплелась открывать дверь в квартиру.
   Рок с Заком с довольным видом спускались по лестнице. Ни малейшей доли смущения или вины не проявлялось на их наглых самодовольных мордах.
   И почему у меня дежавю?
   - Второй раз это уже не смешно. И первый раз тоже, - прошипела я, когда муженек притормозил напротив меня. Кричать боялась, поскольку, если начну, то уже не остановлюсь.
   - Куда уж веселей, - мрачно процедил Рок, оглядывая меня с головы до ног.
   - Я тебе десять раз повторила, что встреча конфиденциальная!
   - Угу, заметно. Уже расплатилась, надо понимать? - подозрительно ласково поинтересовался муженек, подцепив пальцем еще влажный локон и задумчиво его рассматривая.
   Эм... Это он о чем? И вообще, что за тон!? Сам все испортил и еще мне претензии выставляет!
   - Ты ребенка зачем приволок? - кивнула я в сторону Зака, проигнорировав непонятный выпад Рока.
   - Его попробуй не возьми, - пробурчал кретянин и, легко отодвинув меня в сторонку, прошел в квартиру. Зак побрел следом, только почему-то бочком, стараясь держаться от меня как можно дальше.
   Я еще немного постояла в подъезде, медитируя и медленно считая до десяти, и вернулась в комнату.
   Мужчины разглядывали друг друга в молчании, не торопясь знакомиться. Эх, жизнь моя тяжкая...
   - Крис, это Рок и Зак. Мы вместе ищем "химеру". А это Крис, мой друг, который любезно согласился помочь.
   Ну, и стоило стараться, если они даже не кивнули друг другу? Стоят, пялятся, будто в гляделки играют. Детский сад на выезде!
   - Как вы нас нашли? - поинтересовалась я у Рока, решив быть умнее присутствующих и не становиться в позу оскорбленной невинности.
   - Только эта квартира на домофоне оставалась не подписана, - пожал плечами муженек.
   - Нет, - подал голос Крис. - Как квартал и дом вычислили?
   - А что тут вычислять? Взяли напрокат машину и ехали следом, - объяснил Рок.
   Крис выкатил глаза и пару раз хватанул ртом воздух, не в силах выразить свое возмущение словами.
   Я прикрыла лицо рукой, стараясь скрыть смех. На самом деле мне жаль Криса, но ситуация, и правда, выглядела по-идиотски. Подумать только... Он проработал до минуты мой маршрут, не поленился вывести из строя камеры на пути следования, сделать еще сотни вещей, о которых я могу лишь догадываться. А тут приходит Рок и заявляет, что он просто ехал следом.
   - Кто? - буквально взорвался Крис, со всей дури шмякнув клавиатуру на пол. М-да, пробрало видать. - Кто же так делает?!
   - А в чем проблема? - Рок наблюдал за моим другом с таким выражением лица, будто прикидывал, не сдать ли того в психушку.
   - В чем проблема? Карин, он издевается! - пожаловался Крис, укоризненно взглянув на меня, и резко развернулся к Року. - В чем проблема! Да уже лет пятьсот никто не следит напрямую! Для этого существуют камеры, "черные ходы" в программах, роботы-насекомые, спутниковые данные, в конце-то концов! Из какой дыры ты выполз? Реликт из прошлого, мать твою!
   На и так далеко не доброжелательном лице Рока заходили желваки. Черт! Нужно спасать Криса!
   - Крис! - я бросилась к нему и, обхватив ладонями лицо, повернула к себе, заставляя смотреть в глаза. Он открыл рот, чтобы высказать пару ласковых и мне, но я поспешно перебила: - Послушай, ничего страшного не произошло... Рассматривай случившееся, как тестирование. А? Смотри, Рок нашел баг в твоем алгоритме. Это ж хорошо? Значит, в следующий раз ты все предусмотришь. Ну, подумай...
   - Хм... Если посмотреть с этой стороны... - задумался Крис, потом выскользнул из моих рук, подобрал клавиатуру и открыл файл со своими заметками.
   - Не разбилась? - я с любопытством осмотрела клаву.
   - Противоударная, - отмахнулся парень, не отрываясь от экрана.
   - Солнышко... - ласково промурлыкала я на ухо Крису, пытаясь подластиться.
   - М-м-м...
   - Ты на меня не сердишься?
   - Ты не при чем, - выдал мне индульгенцию он. - Мой промах.
   - Тогда продолжим?
   - Сейчас... Мне нужно тут дописать кое-что... Покажи пока своим приятелям те записи, что мы смотрели.
   Вот и ладненько. Вот и помирились. Я, радостно заулыбавшись, ободряюще похлопала Криса по плечу и сразу же сдавленно охнула, когда меня потянули назад, бесцеремонно ухватив за пояс джинсов.
   Ненавижу мутантов! И с каждым днем всё сильнее!
  
  
   Глава 35. О ходьбе по кругу
  
   Рок
  
   Карина оторвалась от своего дружка, развернулась и ухватила меня за руку, пытаясь освободиться.
   - Отпусти! - прошипела она, дернувшись всем телом в сторону. Безуспешно. А я ведь пояс всего одним пальцем подцепил - котята и то сильнее.
   - Что это за тряпка на тебе?
   - Нормальная футболка, - девушка провела по груди рукой, разглаживая ткань со смутно знакомой эмблемой. - Крис одолжил, а то в свитере жарко.
   - Показывай давай, что нарыли, - скомандовал я и, подумав, язвительно добавил: - Солнышко!
   Женушка удивленно вздернула бровь и вдруг хитро прищурилась.
   - Ревнуешь? - она провокационно медленно провела язычком по нижней губе, не отрываясь глядя мне в глаза.
   Вот мерзавка! И самое паршивое, что ее фокусы действуют.
   - Было б к кому! И главное, было б кого, - я подарил ей максимально паскудную улыбку, подкрепив пренебрежительным взглядом, и отпустил ремень, слегка отодвинув девушку от себя.
   Да, она привлекает меня физически. Но я не собираюсь жертвовать свободой или, упаси бог, привязываться эмоционально. С одной стороны, я четко понимаю, что Кара имеет право не отчитываться мне о характере своих отношений с Крисом. А с другой... Нет, не ревную... Всего-навсего обостренное чувство собственности, свойственное расе, наложилось на сексуальное влечение. Не более того.
   Просто нужно держать себя в руках... Но это легче сказать, чем сделать... Откровенно говоря, лицо Криса спасло лишь то, что, в отличие от Карины, он предстал полностью одетым, прилизанным и спокойным. Только этот факт заставил меня остановиться, осмотреться и допустить, что не все мои подозрения, взращенные во время ожидания под подъездом и умноженные при виде женушки, верны.
   Между тем, Кара тихо фыркнула в ответ, но, как ни странно, послушалась и, демонстративно задрав нос, вернулась к рабочему столу. Крис, примостившись у края, продолжал увлеченно барабанить по клавиатуре, не обращая на нас ни малейшего внимания. Солнышко, блин! Еще и косноязыкое! И как Карина понимает, о чем он говорит? О том, что он меня как-то оскорблял, я, например, догадался исключительно по интонации...
  
   - "Химеры" на Земле и в помине не было, - произнесла нормалка, когда мы по второму кругу прогнали запись, всматриваясь в любые детали. - Где искать дальше - ума не приложу. Мы таким темпом можем всю галактику перелопатить...
   - Покажи маршрут Стаса.
   - Угу... - кивнула она и вывела список на экран.
   - Ничего себе! - присвистнул я. Да он почти на половине пригодных для жизни планет побывал! - Маргуна, Сарт, Рокур, Дельта, Салек... И это только густонаселенные...
   - М-да, похоже, поиски сокровищ закончились, не успев начаться, - засунув руки в карманы, невесело резюмировала Карина.
   - Есть какое-либо видео с других планет?
   - Нет. В том-то и проблема. Только стоимость билетов, вес багажа и номера кают...
   - А по весу? Контейнер для ампул в любом случае весит пару кило.
   - Хм... А это идея! - Карина выделила столбец "Багаж" и уткнулась носом в монитор. - М-м-м... Ничего...Только незначительные колебания, но это может быть что угодно, вплоть до бутылки с минералкой, купленной в аэропорту.
   - Возможно, он вообще не вывозил "химеру" с Маргуны?
   - Вполне вероятно... Есть один скачок веса в два кило, но аж в Прино. Там Стас что-то прихватил и сбросил на Дельте.
   - От Маргуны далековато, - заметил я и так очевидный факт.
   - Прино? - нахмурившись, переспросил Зак. - Там есть еще одна лаборатория...
   - "Химеру" хранили там? - вскинулась женушка, предвкушающее сверкнув глазами.
   - Не знаю... - неуверенно протянул мальчишка. - Основные разработки велись на Маргуне. К Прино я один раз летал... Кажется, там проводили испытания готового препарата...
   Я почувствовал, как по спине пробежал холодок мерзкого предчувствия. Гадство! Чем дальше, тем отвратительней выглядит эта история.
   - Почему там? - не врубилась Кара.
   - Ну-у... понимаешь... - замялся Зак.
   Карина по-цыплячьи склонила голову, пытаясь заглянуть ему в лицо.
   - Что?
   Мальчишка только глубоко вздохнул в ответ.
   - Эксперименты на людях, - высказал свое предположение я. - Правильно?
   - Да, - еле слышно подтвердил он.
   - А что тут такого? Любое лекарство испытывают на добровольцах... А! Точно, "химера" же секретный проект! - хлопнула себя по лбу женушка.
   - Боюсь, дело не в этом, - рассеянно почесал бровь я. - Точнее, не только в этом. Прино - это своеобразная планета-тюрьма... Вернее, исправительные колонии и поселения являются основным бизнесом Прино. Климат там не позволяет жить на поверхности, добываемые ископаемые не покрывают расходов на обслуживание подземных комплексов. Кроме того, присутствует космическая аномалия, из-за которой прыжки к планете иногда невозможны неделями. Зато эти факторы позволили Прино организовать колонии, из которых практически невозможно сбежать, и многие планеты арендуют у них сектора и отправляют туда своих заключенных.
   - И? - все еще не поняла Карина.
   - Как понимаешь, у заключенных далеко не всегда спрашивают, согласны ли они принять участие в испытаниях.
   - А-а-а! - девушка, не глядя, нащупала стул и буквально плюхнулась, словно ноги перестали держать. - Но... Так нельзя! Как же закон? - последнее слово уже прозвучало тихо и обреченно. Видимо, дошло, что понятие закона на Прино необычайно растяжимое и гибкое. В принципе, ситуация довольно типичная для многих внешне вполне цивилизованных планет... Чего уж там говорить о Прино? Единственное, что меня поражает - степень наивности Кары. Она вообще имеет хоть малейшее понятие, что происходит за пределами Земли?
   - М-да... - не более информативно поддержал ее я. Интуиция меня редко подводит, а тут вообще с самого начала было ясно, что история мутная. Вопрос лишь в том, насколько глубока эта сточная яма... Ведь мы здесь - группа добровольных ассенизаторов-энтузиастов.
   - Зак, это правда? - поинтересовалась нормалка.
   - Не знаю, - набычился мальчишка, упорно изучая не слишком чистый пол и свои кеды.
   - Зак! - требовательно окликнул я.
   - Да не знаю я! Чего вы ко мне придолбались? - окрысился он. - Я там только раз был! Мне никто не отчитывался, что происходит!
   - Понятно... Не кричи. Не знаешь, значит, не знаешь, - спокойно кивнул я, стремясь успокоить разбушевавшегося подростка. Впрочем, ни на секунду ему не поверив. Несмотря на юный возраст и кажущуюся неопытность Закери, нимб безгрешности на его темечке не удержится, даже пришпиленный гвоздями. - Ладно, вернемся к нашим баранам. Стас прихватил "химеру" в Прино, тогда, если верить записям, спрятал ее где-то на Дельте.
   - Хм... Я на Крет летела через Дельту, - ухмыльнулась Карина. - Возможно, даже багаж в соседнюю камеру хранения клала. Забавно получается.
   - Обхохочешься, - мрачно кивнул я. - Только я сомневаюсь, что Стас специально для тебя на Дельте инструкцию и карту сокровищ оставил.
   - Это да, - согласилась женушка. - Наиболее вероятный вариант, что "химера" спрятана в какой-то из камер хранения...
   - Даже если так, то как ты собираешься ее оттуда достать?
   - Пока никак. Просто думаю вслух...
  
   Карина
  
   - Крис, у тебя на Дельте знакомых в космопорте нет?
   - Не-а... - вздохнул он.
   - Печально.
   - Хотя... Дельта... Подожди, кое-что проверю, - Крис крутнулся в кресле и снова прилип к монитору. - Ага! У меня две новости...
   - Плохая и хорошая? - хмыкнула я.
   - Ага, почти. Смотри: во всех портах сеть и программное обеспечение разделены на два отдельно функционирующих сегмента. Собственно диспетчерские модули для управления взлетом, прыжками и тому подобным. И модули по клиентскому обслуживанию, куда входит вся инфраструктура космопорта, в том числе и камеры наблюдения.
   - И?
   - Диспетчерская часть у всех одинаковая - это требование Союза. А вот с "обслуживанием" сложилась неоднозначная ситуация, и тут каждый чудит, кто во что горазд. То, что предлагает Земной Союз, во-первых, дорого, а во-вторых, существуют опасения о заложенных в программы "черных ходах" для спецслужб. Зато есть несколько альтернативных комплексов от разных разработчиков. На Дельте используют не самый лучший вариант, - неодобрительно скривился Крис.
   - Постой... Они ж там не дураки дырявое брать? Такого рода комплексы в любом случае должны сертификацию проходить.
   - Не, оно не дырявое... просто некоторые функции явно не продуманы. Я уже молчу, через какое место реализованы. Кроме того, тут вмешался финансовый аспект: упорно поговаривают о крупных откатах.
   - Тут понятно... Что конкретно это мне дает?
   - Теоретически... при определенных условиях можно получить доступ к записям камер наблюдения с любого служебного терминала.
   - Ох... насколько теоретически? Кто-нибудь пробовал?
   - Чего не знаю, того не знаю. Я разворачивал у себя похожую тестовую модель на стенде... Если разработчики не добавили ограничений в последних патчах, то доступ возможен... но затея рискованная.
   - Я так понимаю, это и есть плохая новость.
   - Ага, - расплылся в придурковато-радостной улыбке Крис. - У них там хакеров очень не любят.
   - А вот оскорблять меня не нужно. Я не хакер, а специалист по защите информации, - привычно надула губы я.
   - А им пофиг! - по-прежнему весело провозгласил он. - Хоть бурундучок... Поймают - посадят.
   - Уф-ф-ф... Дай свою оценку. Насколько рискованно?
   - Хм... Если не попасться с техникой на руках и внимательно отнестись к защите, то я бы решился.
   - Понятно, - кивнула я. Рисковать-то все равно мне придется... Но если не попробую, то потом всю жизнь жалеть буду... Эх, любопытство губит не только кошек. - Ладно, в конце концов, за смотр денег не берут, а за бесплатную проверку защиты не наказывают... Показывай свои наработки.
   - Я так понимаю, нужно запрашивать вылет к Дельте? - вклинился в разговор супруг.
   - Да... - немного растерялась я. - Только куда ты гонишься? Дай мне время подготовиться.
   - Сколько тебе нужно?
   - Ну-у... сутки? - я вопросительно посмотрела на Криса и дождалась его подтверждающего кивка.
   - Тогда нам уже необходимо регистрировать запрос. На Земле для частного транспорта очередь - несколько дней в любых направлениях.
   - Действительно? Ну, запрашивай. Ты в этом лучше разбираешься.
   - Хорошо, я закажу билеты на ближайший самолет, - Рок, вытащив из кармана телефон, заметил мою недоумевающую рожу и снизошел до объяснений: - Запрос разрешено подавать только из корабля.
   - А-а-а... Слушай, вы летите сегодня, а я завтра приеду. Нам с Крисом еще много обсудить нужно, - предложила я, чем заслужила тяжелый взгляд и недовольную гримасу.
   - Не буду мешать, - раздраженно прошипел Рок и, подхватив со спинки дивана свою куртку, направился к выходу. - Счастливо оставаться.
   Чего он злобный такой? Не понимаю я этих мужчин!
   - Пока! - махнул рукой Зак и поспешил за Роком.
   Вот! Хороший воспитанный мальчик!
   Я дождалась хлопка дверью и улыбнулась Крису:
   - Ну, что? Показывай!
   - Прошу! - он отодвинул для меня стульчик, присел рядом и хрустнул пальцами. - Приступим.
  
   Похоже, я поторопилась, когда попросила сутки времени, тут абы за месяц управиться. Хотя чего это я? Не раскисать! Сейчас кофейку сбацаю и со свежей головой продолжу.
   Но если Крис еще раз произнесет "Это очевидно", то я его точно возненавижу. Может, и очевидно... для него, изучившего модуль вдоль и поперек, а для меня, черт возьми, совсем не очевидно! Здесь не сработает "мартышкин метод": сначала нажали на эту кнопочку, потом на ту, и вуаля - результат. И пока я не пойму досконально внутреннюю структуру и логику программы, на Дельту нечего и соваться.
   - Крис, мне кое-чего из железа нужно достать, чтоб со своим не светиться, - мягко намекнула я, вручая ему кружку с крепким кофе.
   - Без проблем, есть у меня один знакомый.
   - Специфичное железо, - я выделила интонацией первое слово.
   - Понял. Не маленький, - фыркнул парень.
   - Сегодня сможешь?
   - Сейчас узнаю, - пожал плечами он. - Только за срочность цену могут накинуть.
   - Не вопрос, - отмахнулась я.
   Через полчаса Крис поехал за заказанной техникой, оставив меня одну, а я продолжила ковыряться в коде. Часика через два на меня снизошло то странное трансовое состояние, когда где-то там, на краю сознания, начинаешь догадываться, как вся эта фигня работает... Я пока не безнадежна. Это радует!
   - Карина! - внезапно заорали мне в ухо, тряхнув так, что клацнули зубы.
   Я от неожиданности вздрогнула и чуть не навернулась со стульчика. Но упасть мне не позволили, вздернув на ноги и принявшись трясти, словно спелую яблоньку.
   - Только не снова! Маленькая, очнись! - гаркнул до боли знакомый голос.
   - Пу-пусти м-меня, психопат! - потребовала я, чуть не прикусив язык.
   - Карин, ты как? В порядке? - Рок встревожено заглядывал мне в лицо, осторожно придерживая за плечи. Что происходит? Добрый и заботливый Рок... Я попала в параллельную вселенную?
   - Ты чего творишь?
   - У тебя снова был приступ? Да? Не переживай... - меня осторожно обняли и, услышав истерический смешок, ласково погладили по голове. - Я утром отослал гарры, но мы успеем перехватить... Или полетим на Крет.
   - Какой к черту приступ! - дернулась я, впрочем, без особого успеха. Когда муженек не хочет, то фиг его подвинешь. - Рок, я просто разбирала код.
   - У тебя взгляд застывший был, - после продолжительной паузы донеслось до меня, - и губы шевелились.
   - Что ж тут сделаешь? Ну, тупая у меня рожа, когда чем-то увлекаюсь, - хохотнула я.
   - Точно не приступ?
   - Сто процентов. Может, уже отпустишь?
   - Ага, - мужчина отстранил меня и еще раз с подозрением оглядел.
   - А почему ты здесь? Вы же с Заком должны были улететь, - удивилась я.
   - Зак один поехал. Он подаст запрос диспетчеру, а я тут побуду...
   - Зачем?
   - Вдруг тебе какая-нибудь помощь нужна будет.
   - Да вроде справляюсь, - проворчала я.
   - Ну-у... просто на всякий случай, - поджал губы Рок и плюхнулся на диван с таким видом, будто решил остаться в этой комнате навечно.
  
   Не представляю, чем таким муженек собрался мне помогать, но он всю ночь нагло продрых на диване, время от времени похрапывая, пока я усердно ковыряла программу. Зак позвонил утром и сообщил, что разрешение на вылет дали на послезавтрашний вечер, почти ночь. Криса я выловила через пару минут и получила заверения, что к обеду заказанные цацки будут у меня, а пока логово в моем полном распоряжении. В общем, утром супруг, вняв моему нытью, сгонял за едой и приличным кофе и устроился за одним из компов, что-то читая. Я же кое-как прожевала завтрак, от усталости не чувствуя вкуса, и завалилась спать, предупредив не будить даже в случае войны и вообще вести себя тише дохлой мыши.
   Крис явился, как и обещал, в обед и притащил заказанное добро. Я еще раз пробежалась с ним по ключевым пунктам кода, уточняя спорные моменты. И к вечеру мы с Роком на арендованном авто выдвинулись в аэропорт.
   К сожалению, на этом безмятежность сегодняшнего дня и закончилась. Уж не помню, чем Рок меня зацепил (вроде всё мирно начиналось), но разговор, как и следовало ожидать, съехал на Криса.
   - Он гений, и этим всё сказано, - горячилась я, почти подпрыгивая на кресле от переполнявшего меня возмущения. - Гении не должны быть добрыми, или терпеливыми, или общительными, или следить за модой, или заниматься сотней других ненужных вещей, чем мы, обычные люди, занимаемся каждый день. Таких, как он, единицы. И я на самом деле необычайно горжусь нашим знакомством, хотя никогда ему не признаюсь, а то окончательно зазнается.
   - Еще немного, и ты на него молиться начнешь, - буркнул Рок.
   - Ну-у... если и существует в нашей вселенной человек, достойный поклонения, то это определенно Крис.
   - Сколько чести, - язвительно протянул он. - У тебя, вон, его футболка осталась, можешь приступать к возведению алтаря. Ах, да, еще картавить научись, дабы больше на своего кумира походить.
   - Откуда в тебе столько злости?
   - Ой, извини, что не разделяю твоих восторгов.
   - Я восторгов от тебя не требую. Знаешь, такое неприятие Криса выглядит по меньшей мере странно: твой лучший друг Бред, по сути, обладает довольно схожим с Крисом характером и манерой поведения, но к нему у тебя претензий нет.
   - Конечно, нет! Он с моей женой по углам не тискается! - взбеленился Рок и прибавил скорость, обгоняя несколько авто за раз.
   Так вот в чем дело! А я-то думаю! Он все о своей драгоценной репутации печется, мутант психованный. Даже караулить остался, чтобы непутевая жена случайно не опозорила!
   - Не мели чепухи. Между мной и Крисом никогда не существовало ничего, кроме дружбы, - сухо произнесла я, отвернувшись к окну. Мне из мести, конечно, хотелось подтвердить его нелепые подозрения. Но, во-первых, какой смысл наговаривать на себя. А, во-вторых, действовать на нервы человеку, ведущему авто в ручном режиме да еще на такой скорости - верх глупости.
   - Угу, знаю я эту дружбу, - саркастично фыркнул он, похоронив мои благие намерения. - Дорогая, я не слепой. А в дружбе между мужчиной и женщиной без подтекста не обойтись.
   - По себе судишь? - ласково поинтересовалась я. - Тогда я могу лишь искренне тебя пожалеть. А что касается подтекста... хм... возможно, он и существует, но терять хорошего друга ради кратковременной интрижки... мы бы и раньше не рискнули, а теперь тем более: у Криса есть Таша, у меня... - я бросила быстрый взгляд на окаменевший профиль мужа, - у меня проблем вагон и тележка в придачу.
   - Свежо предание... - закатил глаза Рок и, свернув на обочину, заглушил мотор. - Что ж ты его чуть с ног до головы не облизала при прощании? - развернулся ко мне он. В тусклом свете глубокие тени превратили его лицо в застывшую маску. - Это я не вспоминаю о вашей феерической встрече!
   - Рок?
   - Да?
   - Иди к черту!
   - Идти не нужно - рядом сидит, - отозвался он.
   - Да ты чурбан неблагодарный! Если бы не Крис, то мы не узнали бы даже, на какую планету лететь! Поэтому прояви немного уважения.
   - Ага, проявлю. Прям сейчас, - сквозь зубы процедил кретянин. - Просто бездну уважения.
   - Вот и замечательно! - в тон ему ответила я.
   - Прекрасно, - он растянул губы в полуулыбке-полуоскале.
   - Чудесно, - продемонстрировала я собственный набор зубов. К сожалению, менее впечатляющий, чем у супруга.
   Мы бы долго могли действовать друг дружке на нервы своими насквозь фальшивыми гримасами... Но как-то вдруг стало понятно, что его дыхание щекочет мою кожу, а сам он недопустимо близко... и вообще, эта машина слишком тесная для того, чтобы установить безопасную дистанцию. И еще, что второй раз на одни и те же грабли даже идиоты не наступают... а исключительно мазохисты...
   И еще много чего, да только Рок явно не терзался лишними сомнениями...
   А убеждать он умеет...
  
   Пронзительный звук заставил резко дернуться, и испугано втянуть голову в плечи. Рок отшатнулся от меня и, долбанувшись локтем о руль, заковыристо выругался. Я поспешно прикрыла уши ладонями, морщась от противных переливов сигнализации. Инфо-панель на приборной доске ритмично мерцала в такт всё не прекращающегося воя.
   - Подожди, - я перехватила руку Рока, тянущуюся к кнопкам. - Оно сейчас само заткнется.
   В подтверждение моих слов интенсивность звука снизилась. Не сильно (словно проклятую сирену накрыли подушкой), но хотя бы можно было перетерпеть, не прибегая к помощи берушей, тем более что такой необходимой вещью я как-то не запаслась.
   - С вашими гребаными автомобилями! Тарадайка! - муженек, проигнорировав мой совет, ткнул пальцем по инфо-панели, но та и не подумала отозваться, тем самым зацепив глубинные струны мужского самолюбия: - Да у меня двадцать лет водительского стажа! - сообщил ей Рок. Машина не прониклась... - И лицензия пилота межзвездного грузового транспорта, черт возьми! - "тарадайка" осталась глуха к столь убойным аргументам.
   Рок раздраженно распахнул дверцу и выскочил из авто. А зачем он капот открывает? Блин, сейчас наремонтирует - никуда не доедем!
   Я кое-как открыла дверцу, оббежала вокруг и уперлась левой рукой в плечо Рока, склонившегося над внутренностями автомобиля. Правая рука у меня была занята - закрывала рот, чтобы не слишком громко ржать.
   - Что? - вскинул голову кретянин и озадачено нахмурился. - Ты чего хихикаешь?
   Я попыталась объясниться, но, набрав в легкие воздух, зашлась новой порцией смеха. Муж лишь обреченно покачал головой и, скрестив руки на груди, приготовился ждать, время от времени нетерпеливо поглядывая на машину.
   - Лучше не трогай, - наконец удалось выдавить мне, - а то с прокатом долго разбираться придется. Штраф могут впаять... Хи-хи. Это просто сигнализация сработала.
   - Сигнализация? - удивленно переспросил он.
   - Ага, - я перевела взгляд на черные в наступающих сумерках верхушки деревьев, стараясь сдержать предательски растягивающиеся в похабной улыбке губы. - Защита от клиентов-шалунишек.
   - А-а-а, - задумчиво потянул он. - В этом смысле...
   Рок отвернулся, чтобы закрыть капот, но его плечи уже тряслись от смеха.
   - Нет, вы - нормалы - все же не в ладах с головой, - вынес вердикт он, когда успокоился. - А ты еще на мой фургон наезжала! Да у вас тут заикой на всю жизнь остаться можно! И ладно, если только заикой!
   Я согласно фыркнула, но все же сочла нужным вступиться за честь собственного народа:
   - Ну, не скажи! Вот тебе было бы приятно арендовать авто, которое кто-то использовал в качестве сексодрома?
   - Знаешь, пока ты не спросила, даже не задумывался над этой животрепещущей темой, - ответил мужчина. - Скажи лучше: долго она еще голосить собирается?
   - Минут пять, думаю... - неуверенно предположила я.
   Если бы не оставленная приоткрытой дверца, то сигналку на улице мы бы вообще не услышали. На данный момент звук уже походил на недовольное ворчание спрятавшегося под днищем кота, и не имел ничего общего с тем всверливающимся в мозг визгом, который раздавался вначале.
   - Ясно, - Рок небрежно прислонился бедром к авто и с не меньшим интересом, чем я минуту назад, уставился на кроны деревьев. Надо же какая занимательная у нас на Земле флора!
   Поколупав носком кроссовка придорожную пыль, попинав колесо и пару раз продефилировав туда-сюда перед носом мужа, я начала потихоньку закипать. Он долго молчать собирается? Или опять сделает вид, что ничего необычного не произошло? Между прочим, если бы не эта дурацкая сигналка, мы бы сейчас не прелести вечернего пейзажа познавали...
   Мне одной кажется, что мы, словно пара осликов, ходим по кругу? Обочина дороги, машина... и неспособность посмотреть друг другу в глаза потом... Хотя, нет. На этот раз мы таки успели остановиться... точнее, нас успели.
   - Должна заметить, - собрав весь возможный сарказм, нарушила молчание я, - у тебя наблюдается какое-то нездоровое пристрастие к автомобилям.
   - У меня наблюдается нездоровое пристрастие к тебе, - парировал Рок на редкость спокойным тоном и перевел взгляд на меня. Жадный, жаркий, предельно откровенный, в котором спокойствие и не ночевало.
   От неожиданности его признания я застыла, будто загипнотизированная. Ну почему он такой невозможный?! И такой красивый! И пользуется этим, гад! А еще, почему я, словно глупая курица, ведусь на его фокусы?
   Ах, да! Последний вопрос - риторический.
   Наверно, выражение лица у меня было соответствующим, поскольку Рок как-то слишком самоуверенно, с ленцой ухмыльнулся, вскинув одну бровь. Так бы и треснула по башке! Или... сначала бы поцеловала...
   Убейте меня, кто-нибудь!
   Он слегка качнулся в мою сторону, еще не сделав шаг, лишь собираясь, а я уже шмыгнула к приоткрытой дверце.
   - Ура, можно ехать! - выпалила, плюхнувшись на сидение.
   - Трусиха, - прошелестело мне вслед.
   - На самолет опоздаем! - сварливо огрызнулась я, обидевшись на нелестную характеристику.
   - Успеем, - снисходительно произнес он, устраиваясь на месте водителя и заполняя своей энергетикой ограниченное пространство салона. Но заводить мотор не спешил. М-да, вернуться в машину - не самая лучшая идея. - Нам не обязательно лететь сегодня. Можем поменять билеты, есть рейс завтра утром. Все равно до старта с Земли еще больше суток.
   Эм... Зачем менять? Чего-то я туплю...
   - До меня намеки плохо доходят. Хочешь что-то сказать - говори прямо.
   Рок рассеянно провел ладонями по верхней части руля, исподлобья рассматривая всё те же деревья сквозь лобовое стекло, и негромко хмыкнул. Развернувшись, он закинул руку на спинку моего кресла, отчего я сразу почувствовала себя пойманной в ловушку, и криво улыбнулся.
   - Ладно... Я предлагаю обменять билеты, снять номер в гостинице и продолжить то, что мы начали тут. Так достаточно понятно? - с неподражаемой наглостью осведомился супруг.
   Ух, ты! Куда уж понятней?
   Быстро работает! Даже не знаю, как реагировать... То ли послать подальше, чтоб не был таким самоуверенным кобелем, то ли... подтвердить свое реноме настоящей курицы.
   Вжавшись в мягкое кресло и на всякий случай предварительно состроив скептическую мину, я колебалась между "хочу, хочу, хочу" и "не смей, дура!". А его губы всего в десятке сантиметров от моих и рука, почти касающаяся плеч, вовсе не добавляли ясности мыслям.
   - У тебя есть время подумать, - делано безразлично посоветовал он после минуты тишины и, отвернувшись, вырулил на дорогу.
   Думать - это хорошо... Только сложно, когда мозг отключился, а управление телом взяли на себя гормоны. Я искоса наблюдала, как сильные пальцы несколько нервно постукивают по рулю, и размышляла вовсе не о плюсах и минусах предложения Рока, а о том, как сильно хочу ощутить их на своем теле.
   Мужчина ощутимо вздрогнул, когда я легко провела ноготками по его обтянутому джинсами бедру. Ха! Кто-то не настолько спокоен, как хочет показать...
   - Переключись на инфо. Кое-что хочу обсудить...
   - Говори, ты меня не отвлекаешь...
   - Зато мне так спокойней, - настаивала я. Статистика аварий достоверно доказывает преимущество автоматической системы управления над ручным режимом.
   - Киса, если не хочешь снова прослушать вой сигналки, то будет лучше, чтоб мои руки были заняты хоть чем-то, - подарил мне хитрый взгляд муж.
   Настолько уверен, что соглашусь? Или смутить хочет? Я лишь коротко фыркнула. Где ж ты был в мои пятнадцать? Промашка, милый, перед тобой не наивная кретская девушка. А тот факт, что гормоны устроили подлый бунт, все равно не добавит мне ни романтики, ни скромности, ни прочих приличествующих ситуации качеств.
   - Если я соглашусь - заметь, я сказала "если"! - то мы должны будем следовать кое-каким правилам, - я выдержала значимую паузу.
   - Слушаю, дорогая. Только учти, ультиматумов я не люблю.
   - Во-первых, наши... м-м-м... отношения должны оставаться тайной. Во-вторых, они никак не должны повлиять на наш развод осенью.
   - Хм... на такие условия я согласен целиком и полностью, - часто закивал супруг. - Хорошо, что ты сама подняла эту тему. Не возникнет лишних недоразумений.
   - Это не всё. Кроме того, любой из нас может прекратить эти отношения в любой момент.
   - Ты словно юридический договор составляешь, - буркнул Рок. - Хорошо, согласен.
   - И последнее, никаких проявлений твоей идиотской ревности. Мы просто приятно проведем время, не более того.
   - А ты не обнимайся с кем попало!
   - Рок, ты меня не понял, - произнесла я елейным голоском. - Я не предлагаю встречаться, а всего-навсего тупо переспать! Если понравится, то, возможно, несколько раз. Без каких-либо обязательств или клятв в верности.
   - Значит, так...
   - Да, так. У тебя есть время подумать, - ввернула я его фразочку.
   - Ладно, - недобро прищурился Рок, - но последнее условие будет двусторонним. Я не требую ничего от тебя, а ты не выставляешь претензий мне, если что.
   - Справедливо, - пожала плечами я.
   Муженек бросил на меня быстрый взгляд, в котором так и плескалось довольство кота, наконец-то загнавшего в угол попугая и собирающегося плотно пообедать, и увеличил скорость. Я только наклонила голову, пряча предвкушающую улыбку, и потянулась к экрану напротив пассажирского места, чтоб обменять билеты. В конце концов, мы оба взрослые люди...
   - Постой, - раздосадовано хлопнула себя по лбу я. - Ты говорил, что гарры изменяют гормональный баланс. Они мне имплантат не отключат? - я ткнула пальцем чуть выше локтя, чтобы он точно понял, о каком имплантате речь.
   - М-м-м, нет, - чуть подумав, мотнул он головой. - Уже больше суток прошло, никакого риска.
   - Уверен или просто так говоришь?
   - Уверен на сто процентов.
  
   Кретянин крепко сжимал мою кисть, поглаживая большим пальцем ладонь, отчего меня словно заряды статического тока прошибали. Подозреваю, что если бы в лифт кроме нас не напихалось еще трое человек, то Рок бы плюнул на наличие камер и предоставил охране эксклюзивное видео прелюдии. Наконец лифт остановился на нашем этаже, и мужчина буквально вылетел в длинный пустынный коридор, таща меня за собой.
   801, 803, 804... Когда уже наш номер? Створки лифта мягко закрылись, скрывая нас от любопытствующих взглядов, и Рок тотчас прижал меня к стене, впиваясь в губы. Он обхватил меня за талию, отрывая от пола и вжимаясь всем телом. Я глухо застонала, вцепившись в его плечи, и выгнулась навстречу, словно пытаясь слиться. Как же мне этого не хватало, оказывается!
   - Сейчас, подожди минуту, - хрипло попросил он, с усилием оторвавшись от моего рта. Меня осторожно поставили на пол и на крейсерской скорости поволокли вперед. - Вот она!
   На секунду приложив карточку-ключ к замку, Рок распахнул дверь и мы ввалились в небольшую комнатку, каких тысячи в любом из существующих аэропортов. Впрочем, кого интересует обстановка какой-то комнаты? Главное, что там кровать есть. Вон, всего в трех метрах...
   Сумка с моей техникой и нашими шмотками полетела в угол. Рок развернул меня к себе, едва касаясь, провел кончиками пальцев по моим рукам от плеч до запястий и, подцепив низ футболки, потянул ее вверх. Я высвободилась из тесного ворота, облизала слегка ноющие от крепости его поцелуев губы и задрала голову вверх, любуясь совершенным лицом и тая под горящим взглядом. Не, три метра это таки слишком далеко...
  
  
   Глава 36. О доброте и каверзных загвоздках
  
   Рок
  
   Я потянулся, насколько позволяло ограниченное пространство моего места. Эти земные самолеты меня убывают! Даже ноги нормально не вытянешь!
   - Напитки? - склонилась ко мне стюардесса, подарив обворожительную улыбку.
   - Нет, спасибо, - шепотом отказался я. Улыбка слегка потускнела, и тележка покатилась дальше по проходу.
   Карина недовольно нахмурилась и на секунду открыла глаза. Впрочем, по-моему, даже не проснулась, поскольку уже через секунду продолжала сопеть в привычном ритме. А она красивая... Не той броской красотой, характерной для женщин Крета... Более мягкая, спокойная и обжигающе хрупкая... Хотя, если вспомнить, что она ночью вытворяла, то можно в который раз убедиться, что внешность обманчива - по части темперамента Кара многих за пояс заткнет. Кроме того, когда женушка хочет, то явно умеет пользоваться природными данными не хуже моих соотечественниц. Взять, например, ее попытку выйти в свет в том чертовом куцем платьице! Мне тогда словно профессиональный боксер под дых ударил. Хорошо, что подавляющую часть времени ей элементарно лень заниматься марафетом, а то я б точно свихнулся.
   Женушка во сне повернула голову и поморщилась, когда влажный локон соскользнул на шею. Она забросила распущенные волосы вверх через подголовник кресла и здорово смахивала то ли на древнюю царицу, то ли пришельца из параллельной вселенной, какими их изображают в пародийных комедиях. Я заправил обратно упавшую с импровизированной подставки прядь, стараясь не разбудить девушку. Пускай спит, измоталась за ночь. От этого воспоминания на лице сама собой расплылась удовлетворенная и, подозреваю, глуповатая улыбка.
   М-да, оно определенно того стоило! Даже факт, что на посадку пришлось мчаться со всех ног под монотонный бубнёж Кары "в темпе, в темпе", был не в силах испортить прекрасное настроение.
   Как можно умудриться чуть не опоздать на рейс, когда отель, по сути, в здании аэропорта, а помимо выставленного с вечера будильника еще "автоматический портье" сработал и предупредил о скором вылете? Да элементарно!
   Всё дело в том, что я слишком добрый... Проснулись мы вовремя, даже с запасом, но, сами подумайте, должен же я помочь собственной жене! Спинку там в душе потереть... А где спинка, там и животик, а где животик, там и грудь, а там и... Она тоже отзывчивым человеком оказалась. А потом...
   Ну, не могу я женщине отказать. Особенно, когда она так просит.
   Добрый потому что. Слишком.
   Трезвон мобилки вырвал меня из жарких воспоминаний.
   - Карина... - позвал я, наклонившись, и потерся носом об ушко.
   - М-м-м? - благосклонно мурлыкнула она, поддавшись ко мне, но так и не отрыв глаза.
   - Тебе звонят. Будешь брать трубку?
   - Ух, изверги, - хрипло пробормотала она и приняла вызов. - Алло.
   Даже я услышал, как из телефона раздалось надсадное рычание, сменившееся не менее звучным криком. Карина резко отдернула мобилку от уха и некоторое время пережидала бурю, молча слушая, а после принялась зловредно хихикать. Это что еще за представление? Собеседник немного выдохся (или просто пытался отдышаться), и женушке, наконец, удалось вставить пару слов:
   - Ну, Крис, я ж тебе подарок хотела сделать. Не ценишь ты моих широких жестов, - Ага, понятно... Снова этот задохлик нарисовался! - Ну, солнышко... - ее опять прервали. Я как обычно ничего не разобрал в потоке его экспрессивной, но от этого не менее картавой лексики, но, кажись, слово "дура" несколько раз прозвучало. Впрочем, Кара и не думала обижаться... Наверно, правду сказал. - Солнце... Ну... Ты ж сам говорил... Да ну ее нафиг, эту работу! Всех денег не заработаешь... - фыркнула она, скорчив донельзя довольную мордашку. - Ага... Знаю, знаю, но, поверь, приз тебя не разочарует... Намекнуть? Ладно, помнишь, ты у меня одну базу данных просил в прошлом году? Да, она... Хи-хи, сам ты провокатор! Подсказку? Нет, даже не надейся! Включай мозг и думай! Если не справишься, то первую подсказку получишь... эм... в конце недели. Да, да, их несколько! Что? Сам такой! Я тебя тоже люблю...
   Бросив мобилку обратно в сумочку, Кара с наслаждением потянулась, растопырив пальцы и пытаясь достать руками до полки над головой, и широко зевнула.
   - Рок, будь другом, закажи мне кофе покрепче. Даже можно без молока...
   А больше тебе ничего не надо? Пускай твое "солнышко" тебе кофе заказывает! Уф-ф-ф... Спокойно, Рок... Вы ничего друг другу не должны. И вообще, этот Крис с каждой секундой все дальше... Прекрати зацикливаться на минусах и пользуйся плюсами сложившегося положения. Что тебе, женщин вокруг мало? Мир клином на одной наглющей и бессовестной особе не сошелся!
   - Конечно, дорогая, - как можно терпеливей ответил я, сделал заказ и задал мучающий меня вопрос: - Что произошло? Почему Крис так орал?
   - Хм... Понимаешь, у нас есть своего рода традиция: загадывать друг другу загадки, - почесала переносицу Карина, смешно сощурившись. - Точнее, ребусы. Вот я для него и составила новый квест.
   - И что в этот плохого? С чего столько крика?
   - Ну, если я бы дала ему в руки загадку и сказала "На, отгадывай!", то это было бы неинтересно. Поэтому я просто модифицировала кое-какие файлы в его системе, зная, что после меня он все равно проверит лог изменений и отыщет сюрприз.
   - Доверяете вы друг другу, я смотрю...
   - А как иначе? Руки-то чешутся какой-нибудь розыгрыш устроить. Модифицировала я один архивчик, а в нем картинка, а в картинке загадка, которая ведет к еще одной загадке, которая, в свою очередь, тоже...
   - Так вот ты какая, смерть Кощеева... - перебил я.
   - Ну да, теперь ему ближайший месяц будет, чем заняться. Потому и орал: и разгадать хочется, и времени на это угрохать тоже нужно с излишком.
   - А что за приз такой?
   - Приз? - замялась супруга. - Да так, ничего особенного... Кое-какая информация...
   - Надо понимать, конфиденциальная? - предположил я.
   - Эм...
   - Сливаешь бывших работодателей, любимая?
   - Ты за кого меня принимаешь?! - взмутилась нормалка. - Когда мне оплачивают работу, я все выполняю безупречно! Претензий ко мне ни у кого не возникало!
   - Килкени это расскажи.
   - А он меня не нанимал! Чужие секреты я хранить не обязана, - отрезала Кара и отвернулась к иллюминатору.
   М-да, и не поспоришь...
   - Ваш кофе, - стюардесса опустила откидной столик и поставила белоснежную чашку с дымящимся напитком.
   - Благодарю, - я приветливо улыбнулся, проследив за точеными изгибами ее фигурки. - Простите великодушно, а можно еще одну чашку для моей... коллеги? Я идиот, забыл сразу указать в заказе количество...
   - Конечно, - стрельнула глазками девушка в ответ. Миленькая... А в этой форме вообще куколка.
   - Если вам не трудно, - продолжил любезничать я. А что? У нас свободные отношения! Она сама настаивала!
   - Что вы, нисколько, - одарила меня солнечной улыбкой стюардесса и направилась обратно, подчеркнуто покачивая бедрами.
   - Передай мне кофе, - сухо попросила Карина. - И слюни подбери, пожалуйста, а то в чашку накапаешь.
   - Прошу, дорогая, - я переставил чашку на соседний столик, проигнорировав ее комментарий. И с самым заботливым видом посоветовал: - Ты яд в блюдце не забывай сцеживать, а то еще отравишься...
   Остаток полета прошел в молчании.
  
   Зак ждал у внешнего шлюза корабля и с облегчением вздохнул, завидев нас:
   - Где вас носило? Рок, иди быстрее в рубку! Уже звонил диспетчер, предупредил, что если пилот не появится в ближайший час, то наше разрешение на вылет аннулируют.
   - Не кипишуй. По протоколу у нас еще полно времени. Они просто перестраховываются, - отмахнулся я, но все же, отдав пакет с вещами Каре, направился прямиком на капитанский мостик.
   Лучше сейчас покончить с формальностями и немного отдохнуть перед вылетом. Сегодняшней ночью подремать тоже не получится. Конечно, почти все действия по взлету и следованию к точке прыжка программа произведет самостоятельно и в штатном режиме (тьфу, тьфу, чтоб не сглазить!), но на то и нужны пилоты, чтоб досконально проверить, не случилось ли каких траблов, и при надобности "выруливать" вручную. А в подобных случаях халатность или простая усталость чаще всего оборачиваются человеческими жертвами.
   Правда, на моей памяти случаев сбоя оборудования всего три было. И то два из них из-за технических неисправностей на судне, давно просящемся на списание. Как вспомню, так вздрогну! Я тогда только занялся перевозками и купился на весьма привлекательную цену одного не нового, но вполне прилично работающего (по документам, ясное дело) транспортного корабля. Мне тогда конкретно повезло, что вообще нафиг не убился. Позже я разыскал продавца, хотя он и пытался замести следы, и вдумчиво и доходчиво объяснил, почему так делать нельзя, и по какой причине необходимо вернуть мне потраченную сумму плюс оплатить счет по утилизации той консервной банки.
   Несмотря на все надежды, быстро расправиться с бюрократией, проникшей и в космическую сферу, мне не удалось. Уж не знаю, то ли мое лицо выраженного кретского типа диспетчеру не понравилось, то ли на нашу дружную компашку какая-то ориентировка от спецслужб и лично от Эрики Лау проскакивала, но мурыжили долго. Прикопаться не получилось. Единственный скользкий момент - что владельцем судна является разыскиваемый Интерполом Фредерик Килкени - даже не всплыл. Впрочем, насколько я понимаю, пока не наложен арест на его имущество, к судну никто претензий иметь не будет. Ясный пень, пока сам Килкени на нем не прилетит и не потопчется по Земле-матушке. Интересно, это недоработка судебной системы Земли, или у нашего фигуранта имеются весьма влиятельные наследники, готовые захапать доступные активы проворовавшегося родича и не намеренные делиться с государством? Что-то мне подсказывает, что второй вариант ближе к истине.
   Заявлять же о том, что корабль краденый, попросту некому - Килкени чай не идиот к полиции соваться с претензиями на плохих, нехороших нас.
   Диспетчер выбил из меня еще кругленькую сумму за "охрану, техническое обслуживание и проверку". По-простому - "за парковку", а то я чего-то не припомню, чтобы хоть кто-то с персонала к кораблю ближе, чем на пять метров, подходил. Отчет о состоянии судна при посадке автоматически получили и в ус не дуют. Даже техосмотра не предложили. Я бы все равно отказался, но вопрос принципиальный.
   А за те же деньги на Крете и полную диагностику можно было пройти и как минимум еще полгода стоять. М-да, Земля она такая Земля, что слов не хватает. Хотя чего я хотел? Это ж пуп всея Вселенной!
   Впрочем, я это я уже бухтеть начинаю... Домой, наверно, хочу... И когда я успел таким домоседом стать? Когда-то на Крете годами не показывался и даже не тянуло. Видать, старею... Да и по детям соскучился...
  
   Улетали мы ночью. Точнее, пытались улететь. Я мерил из угла в угол крохотную рубку, ожидая отмашки от диспетчера, и маялся со скуки.
   - Рок, - в дверной проем просунулась взъерошенная голова Зака, - а можно за взлетом понаблюдать?
   - Иди в свою каюту, включи трансляцию на видеопанели и наблюдай, сколько влезет.
   - Ну, Рок, там совсем не то! Пожалуйста, мы в уголочке, тихонечко!
   Изящная и, судя по его оханью, сильная женская ручка шлепнула Зака по макушке, пригнув его к полу.
   - Ты нас даже не услышишь и не увидишь, - состроив ангельскую физиономию, кукольно похлопала ресницами Карина, высунувшись над такой же умоляющей мордахой маргунца.
   А я-то думаю - кто Зака на глупости подбивает! Раньше он в рубку не рвался.
   - Эх... Добрый я сегодня, - еле слышно пробормотал я и громче добавил: - Разрешу при одном условии.
   - Каком? - засиял Зак.
   - Ужин мне приготовьте.
   Энтузиазм просителей ощутимо угас. Зак и Кариной с сомнением переглянулись.
   - Съедобный ужин, - ужесточил условие я, догадавшись о подоплеке их переглядываний.
   - М-м-м... А давай бутерброды! Горячие, вкусные, - попыталась подлизаться женушка.
   М-да, большего от них, по ходу, не добьешься.
   - Ладно, если больше ничего не умеете...
   - Ура! - крикнул Зак, и они оба влетели в рубку.
   - Куда?! Сначала еда, потом зрелища!
   - Но, Рок, мы же через пару минут взлетаем!
   - Вот и потратьте их с пользой и соорудите пожрать, - обломал я их надежды и выпихнул обоих в коридор.
   Времени на самом деле еще хоть завались - одна подготовка полчаса займет. А эти лентяи пускай учатся в команде сосуществовать и хоть какую-то пользу приносить.
   Ужин мне предоставили в максимально рекордные сроки - уже через десять минут я наслаждался действительно неплохими бутербродами под испытывающими взглядами Карины и Зака.
   Ну, что я сделаю, если они только мне тарелку принесли? Нужно было на всех готовить! Или их не это волнует?
   - И когда взлетаем? - наконец озвучила свое недоумение женушка.
   - Скоро, вы как раз успеете мне чай заварить, - я надкусил следующий ломтик, покрытый расплавленным сыром, проигнорировав возмущенное сопение.
   Братцы-кролики ютились в углу, оккупировав мягкое кресло. Мальчишка примостился на подлокотнике и каждую секунду рисковал грохнуться на пол.
   - Рок, а почему у тебя иллюминаторы выключены?
   - Это не иллюминаторы, а видеопанели, на которые поступает изображение с внешних камер.
   - Не придирайся к словам, ты понял, о чем я, - фыркнула женушка.
   - Чтобы не отвлекали. Пилотирование на самом деле очень скучный процесс, и тут гораздо важнее показания приборов, а не видео-картинка, - и Боже меня храни от посадки по наитию, без достоверных данных. Тут деревянного ничего нету, чтоб постучать три раза? Чтоб больше ни в жизнь!
   - А-а-а... Так, может, ты их уже включишь?
   - Включу, включу, не ной... - я нажал две кнопки и на боковых экранах отобразился уже набивший оскомину Земной космопорт.
   - А центральную?
   - Обойдетесь, самому нужна... Довольствуйтесь тем, чем есть, или расходитесь по каютам.
   Угроза подействовала. Кара тихим шепотом рассказывала Заку какие-то байки из жизни на Земле, маргунец приглушенно хихикал, а я, получив разрешение диспетчера, готовился к полету, вполуха прислушиваясь к их бормотанию. Впрочем, они заткнулись уже на первой секунде старта и пораженно молчали даже после выхода в открытый космос.
   Ха, забавная вещь, доложу я вам. Человек может тысячу раз видеть картину взлета в записи или даже в реальном времени в своей каюте, но стоит попасть в рубку управления, как замираешь в восхищении. Помню, как зеленым юнцом после полугода учебки, напросился в кабину пилотов, когда на Теву направлялись. Именно тогда, кстати, я и решил, чем буду заниматься после армии. Правда, несколько лет в грузоперевозках лишили это занятие ореола романтики, но при взгляде на щенячий восторг, застывший на лицах Кары и Заком, я невольно вспоминал себя в юности.
   - Класс! - выдохнул Зак.
   - Да-а-а... - присоединилась к нему Карина. - Когда "химеру" продадим, я себе тоже яхту куплю и буду на капитанском мостике полетом любоваться.
   - А тебе на все хотелки денег хватит? - поддел ее я. - Не дели-ка ты шкуру не убитого медведя.
   - Да ладно. Что, помечтать нельзя? - отмахнулась девушка. - Вот ты, Зак, что планируешь делать, когда свою долю получишь?
   - Я? - маргунец нахмурился и неопределенно пожал плечами. - Не знаю... Пока не думал...
   - Как так? Ну, есть же что-нибудь, чего ты хочешь больше всего на свете?
   - М-м-м... Возможно, поеду куда-то... Попутешествую... - задумчиво предположил он.
   - А ты, Рок? - переключилось на меня неугомонное существо.
   - А я предпочитаю сначала получить деньги на руки, - произнес я, не отвлекаясь от экрана.
   - Чего ты такой скучный? Помечтай немного! Ну? Рок!
   - Дом куплю, наверно... Увеличу активы трастовых фондов для Лэнса и Дженни...
   - Какие еще фонды?
   - Когда дети родились, я создал для них фонды. Как раз к семнадцатилетию накапает достаточно, чтоб учебу в любом университете на выбор оплатить... Или начать свое дело. Короче, они сами могут решить, как лучше распорядиться. Кроме того, к трастам не могут быть выдвинуты требования кредиторов, что обезопасит детей в случае моего банкротства.
   - Предусмотрительно, - с одобрением кивнула она. - А для себя что-нибудь?
   - Ну, в фирму вложу... Гарров закажу, чтоб Брэду было над чем эксперименты ставить.
   - Блин, Рок, ты такой правильный, что аж противно, - с внезапной неприязнью заметила женушка, сморщив нос. - А я... я...
   - Мы в курсе. Океан, бунгало, коктейль и мальчик на побегушках.
   - Ну да...- она наклонила голову, задумчиво разглядывая свой маникюр. - Это тоже...
  
   Шея затекла от слишком долгого сидения в одной позе. Я поднялся, с кряхтением размял плечи, пару раз присел, восстанавливая кровообращение в мышцах. Семь утра. Можно и вздремнуть немного, пока корабль к точке прыжка не доползет. Зак и Карина разбрелись по своим каютам еще до полуночи по условно-внутреннему времени, а я остался дежурить. В окрестностях Земли слишком высокая плотность транспорта, чтоб сразу оставить мостик и пустить дело на самотек. А сейчас уже можно... Еще раз проверив показания приборов, я настроил систему оповещения и направился к себе.
   Там меня ждал сюрприз... Приятный сюрприз... Который замотался в одеяло, словно гусеница в кокон, и сладко сопел, развалившись по центру кровати. Приглушив свет ночника, чтоб не разбудить Кару, я сбросил одежду и осторожно прилег рядом. Не буду будить, пускай отдыхает. Да и я вымотался, честно говоря. Вытащив из-под нее часть одеяла, я привлек жену к себе и зарылся носом в шею, наслаждаясь запахом женского тепла. Плохо лишь то, что тело мгновенно отреагировало на присутствие Карины тянущим напряжением. Попробуй теперь засни!
   И она опять мои вещи в качестве ночнушки использует... Но это наблюдение мне почему-то чрезвычайно нравилось. Словно моя футболка служила подтверждением каких-то прав на эту женщину. Нравилось... и тревожило.
   - Устал? - сонно шепнула Кара и, повернувшись ко мне лицом, закинула на мое бедро стройную ножку и пробежалась рукой по животу. Я со свистом втянул воздух сквозь зубы и, положив ладонь на спину, притянул ее еще ближе, вжимая в себя. Благие намерения экстренно куда-то испарялись.
   - Немного, - я на мгновение поймал ее нижнюю губку, больше дразнясь обещанием, чем целуя. - Ответ зависит от того, как ты предложишь восстанавливать силы.
   Девушка хрипло рассмеялась:
   - Могу предложить... м-м-м... ну, ладно, завтрак в постель.
   - Нет, не то.
   - Тогда... массаж, - она приподнялась, перекинув через меня ногу, уселась на живот и сделала вид, что разминает мне плечи.
   - Приятно, но все равно не то, - я медленно провел руками по ее бедрам и, надавив на талию, переместил ниже, демонстрируя степень своего желания. Карина выгнула спину и, закусив губу, томно поерзала, проверяя на прочность мою выдержку.
   - Даже не знаю тогда... - нахально заявила она и с самим невинным видом облизала губки.
   - М-да, чувствую, придется самому показывать, - с притворным сожалением покачал головой я и сел, поддерживая ее под спину. Кара только одобрительно усмехнулась и ответила на поцелуй.
  
   Через несколько дней мы приземлились в Дельте.
  
   Карина
  
   Всё, что было возможно выведать о потенциальных уязвимостях, я уже узнала. Диапазоны используемых адресов и открытые порты аккуратненько просканировала, визуальную разведку на местности провела. Откладывать дальше некуда! Еще день - и служба безопасности космопорта обратит пристальное внимание на нашу молодую, но дерзкую преступную группировку.
   Но, как это обычно бывает, осуществлению любого гениального плана мешала какая-то мелкая деталь. В моем случае пресловутым камнем преткновения выступила точка доступа из внутренней подсети. Точнее, отсутствие таковой. А без нее все мудреные многоходовки и наработки Криса попросту неприменимы.
   Я рассеянно ковырялась в пластиковом стаканчике с вермишелью быстрого приготовления. Есть не хотелось совершенно - слишком сильно нервничала. Хотя, вполне вероятно, что причина моей апатии заключалась в постоянной смене часовых поясов и климатических условий - на Дельте по-прежнему было жарко и душно.
   - Так я не понял, мы, наконец, идем сегодня или нет? - Зак облизал вилку, прицельно метнул опустевшей тарой в мусорник и занялся выбором наиболее симпатичного пончика.
   - Да... сегодня... - я поджала губы и под прикрытием стола втихаря посмотрела на свои пальцы. Те приметно дрожали.
   Эх, сейчас бы того сиропчика успокаивающего, да на спирту! Кстати, я ж его здесь, на Дельте, покупала. Или хотя бы валерианы настоечки...
   Ничего не поделаешь, издержки профессии - либо скучно, либо страшно...
   - И каков наш план? - заинтересовано вскинул бровь Зак.
   - Действительно, - поддержал его Рок, - по крайней мере, в общих моментах суть раскрой. А то ты уже второй день ни с кем не разговариваешь, только под нос что-то бормочешь.
   - Угу, будто зомби бродишь, - тотчас поддакнул маргунец и, вскочив на ноги и вытянув руки вперед, вперевалочку двинулся на меня. - У-у-у!
   - Ай! Отцепись! - взвизгнула я, когда "зомбя" ткнул костлявыми пальцами в спину в области подмышек.
   - Ну? Каков твой коварный план? - проревел над ухом мальчишка и самым бессовестным образом умыкнул еще и мой пончик.
   - Значит, так, братцы-кролики. В принципе, вы мне не нужны, поэтому оба остаетесь на корабле.
   - Эй! Так нечестно! - возмутился Закери.
   - Одна ты не пойдешь! - одновременно с ним заявил Рок.
   - Слушайте, вы мне только мешать будете. Технология взлома обкатана на стенде, заготовки я написала. Осталось только подключиться к какому-нибудь терминалу. А там или сработает, или нет.
   - Понятно... Подойдет любой терминал? - сразу же нащупал слабое звено в моей схеме супруг. И в кого такой догадливый-то?
   - Нет. И пока это главная проблема. В идеале, мне нужен внутренний терминал. Вот если бы меня кто-нибудь пустил по другую сторону стойки регистрации или в комнату охраны... на минуточку...
   Я хмыкнула, на секунду представив, как переваливаюсь через стойку и, небрежно похлопав по плечу офигевшего клерка, заявляю: "Не обращайте на меня внимания! Сейчас только один процессик запущу на вашем компьютере и уйду. Не переживайте, он вам мешать не будет! Вы даже не заметите!"
   - А более реальный план у тебя есть? - снисходительно спросил Рок и, перегнувшись через стол, попытался сочувственно погладить меня по голове.
   - Штук пять, как минимум, - огрызнулась я, сердито увернувшись от его ладони. - За неимением доступа изнутри я хочу подключиться к так называемой демилитаризированной зоне.
   - Это что такое? - нахмурился Зак.
   - Всего лишь сегмент сети, доступный извне и имеющий связь с внутренней подсетью. Правда, эта связь кардинально ограничена посредством фаервола... Но, использовав обнаруженную Крисом дыру, я смогу незаметно достучаться до нужного модуля на сервере через открытый порт. Ну... теоретически... Короче, пробовать нужно! Ах, да, к демилитаризированной зоне принадлежат все терминалы, которые использует персонал всевозможных магазинчиков, салонов и кафешек, разместившихся на территории космопорта. И это наша большая удача, а их, соответственно, фатальный промах.
   - Замечательно, конечно. Но, насколько я понимаю, кроме всего прочего тебе нужен физический доступ к терминалу?
   - Да, необходимо подключить к терминалу небольшое устройство... Ну, помнишь, Крис для меня купил?
   - Это та финтифлюшка размером меньше ногтя и заоблачной стоимости?
   - Ага, она. Вот эта, как ты выразился, финтифлюшка - заглушит прямой сигнал и сработает в качестве сниффера, то есть перехватит весь трафик и перенаправит его через мой комп. Это позволит мне избежать искусственной генерации мусорного трафика... Вернее, от этого я никуда не денусь, если не хочу растянуть процесс на несколько лет, но, по крайней мере, уменьшу вероятность спалиться перед администраторами защиты. Сам понимаешь, там тоже не дураки сидят... А перехватив достаточное количество векторов инициализации, я смогу использовать текущую сессию и, модифицировав запрос, получить доступ к нужным файлам. Вот... - я протяжно выдохнула и набрала новую порцию воздуха, чтоб рассказать, как правильно подменять пакеты и проводить деаутентификацию, но наткнулась на ласковые, полные стоического терпения взгляды Рока и Зака. У обоих мужчин был такой вид, будто они узрели странную, слегка чокнутую зверушку и теперь теряются в сомнениях - то ли пускай живет, пока ни на кого не бросается, то ли усыпить ее, от греха подальше.
   На всякий случай я состроила максимально невинную мордашку и мило улыбнулась, демонстрируя, что не представляю угрозы для общества.
   - Ты снова с нами? - насмешливо поинтересовался Рок после небольшой паузы.
   - Ага.
   - Объясни-ка тогда, не ныряя в пучины виртуального мира, как именно ты это свое волшебное устройство к терминалу цеплять-то будешь?
   Вот вечно он по самым больным местам бьет!
   - Ну... зайду в какой-нибудь магазин, отвлеку служащего, подключу сниффер... еще отвлеку минут на десять... - я замолчала, задумавшись о чисто практической стороне дела.
   М-да, если даже на словах звучит настолько дебильно, то что же будет на практике?
   - Ясно, - вздохнул Рок и озабоченно почесал бровь. - По ходу, внимание придется отвлекать всем вместе... Одновременно заниматься двумя делами у тебя не получится... Тащи-ка сюда свою технику и проводи ликбез - что и куда подключать нужно. Только это... Без фанатизма!
   - Сама справлюсь, - заартачилась я. - Впрочем, если так сильно хотите, то будете на подхвате.
  
   Пока все люди стояли в очереди за здравым смыслом, я, очевидно, пошла за дополнительной порцией упрямства.
   Вдоволь проваландавшись по холлу космопорта, я вынуждена была признать, что помощь Рока и Зака мне не помешала бы. За последних полтора часа мне удалось стать обладательницей кошмарнейшей сиреневой блузы с гипюровыми рукавами-фонариками, ядовито-оранжевой помады и пояса из кожи молодого дерматина. Помимо этого я отведала три вида десертов, и меня начинало мутить от количества масляного крема, которым господа кондитеры щедро украшали свои творения. Под конец даже умудрилась записаться на педикюр! Но ни к одному терминалу даже не приблизилась.
   Короче, если бы не заветная бутылочка, приобретенная в первой попавшейся на глаза аптеке, то, боюсь, я бы уже пошла на откровенный криминал, связав продавщицу шарфиком и запихнув ее в примерочную кабинку...
   В общем, когда Рок подошел и беззаботно спросил "Как успехи?", я допила остатки микстуры, досчитала про себя по десяти и очень спокойно, всего в двух словах выразила всё, что думаю о мире в целом и данном космопорте в частности.
   - Настолько плохо? - только хмыкнул муж.
   - Такое ощущение, что их всех к терминалам намертво приклеили. Ни на минуту не отрываются! Я в том ужасном бутике половину блузок перемерила, все размеры из подсобки заставила вытащить - типа для подруги выбираю, - а они, паршивки, по очереди у терминала мнутся и лыбятся нагло! Ехидненько так!
   Рок негромко рассмеялся:
   - Уверен, они не хотели тебя расстроить...
   - Ты, между прочим, на моей стороне выступать должен, - упрекнула я.
   - Действительно? Ладно, уговорила. Так и быть, помогу.
   - Интересно, как? - мрачно буркнула я, не настроенная принимать чужую благотворительность. Просто хотелось какой-то моральной поддержки... Чтобы в меня кто-нибудь верил. Дождешься с ним.
   - Смотри и учись. Так-с, - Рок обвел взглядом крытые переулки-лучи, звездой расходящиеся от площадки, на которой мы стояли. - Куда ты уже заходила?
   - Оттуда иду потихоньку, - я махнула вправо, - и заглядываю во все магазинчики подряд...
   - Ясно... Видишь фонтан в той стороне?
   - Ага, - кивнула я. В конце длинного коридора зеленели декоративные пальмы в кадках и блестел брызгами искусно подсвеченный мраморный мальчик с кувшином в руках.
   - Направляйся туда и по пути присмотрись, какие торговые точки и кафе подойдут. Но долго не задерживайся, ничего не покупай и постарайся привлекать как можно меньше внимания. Притворись скучающей туристкой в ожидании своего рейса. Я пойду следом, встречаемся у фонтана.
   - Но... - попыталась запротестовать я, но кретянин уже отвернулся, доставая мобилку.
   - Зак, ты где? Узнал то, о чем я просил? Ага... Хорошо... Знаешь, где находится фонтан? Да. Чеши туда и жди нас, - он нажал на отбой и взглянул на меня. - Ну? А ты чего ждешь? Потопала ножками! - Рок сопроводил свою команду звучным шлепком пониже спины, придавая мне ускорение.
   Да это просто хамство! Что этот мутант о себе возомнил?!
   Впрочем, момент для скандала неподходящий. Ничего, вернемся на корабль, он мне за всё ответит...
  
   Когда я добралась до места встречи, Зак, устроившись на лавочке, занимался тем, что меланхолично надувал пузыри из жвачки. Я плюхнулась рядом и принялась ныть о моих бедных больных ножках. А что? Рок не давал никаких инструкций на тему конспирации. Маргунец на мои стенания реагировал слабо. Очевидно, мечтая лишь о том, чтобы я заткнулась. Вскоре подтянулся Рок, который тоже обходил торговые ряды вслед за мной.
   - Итак, - начал он, остановившись напротив нас и засунув большие пальцы рук за пояс джинс, - наиболее легкодоступными выглядят терминалы в магазине сувениров, в бутике с галстуками и в кофейне. Что скажешь?
   - М-м-м... - я перебрала в памяти указанные им пункты. - Сувенирный не катит. Там старший менеджер постоянно возле терминала трется и сверяет с главным офисом заказы, может заметить тормоза в сети. Мне еще приглянулась кондитерская в самом начале...
   - Нет, не подойдет.
   - Почему?
   - Там кассирша страшненькая.
   - Вообще офонарел? Мы сюда по делу пришли, а не тебе девиц снимать, - возмущенно прошипела я.
   - Но почему бы не совместить приятное с полезным? - оскалился в подчеркнуто любезной ухмылке супруг.
   Ну, подожди! Я тебе устрою симпатичных кассирш! Пожалуй, пора завести блокнотик и записывать, чем он меня достал за день... дабы ничего не забыть.
   - Не пыхти, любимая, - насмешливо фыркнул Рок. - На самом деле, в том кафе, в углу сидело двое мужчин с характерной выправкой. Подозреваю, отделу безопасности нравятся тамошние десерты... или скидку хорошую им предоставляют. Короче, не советую.
   - А... Тогда ладно, - пошла на попятный я.
   - По другим объектам возражений нет?
   - Нет. Подходят.
   - Хорошо. Предлагаю в первую очередь попробовать в кофейне, там твое копошение в ноуте не вызовет удивления - половина посетителей занимается тем же. Давай сюда эту свою финтифлюшку, - Рок взял у меня сниффер и спрятал в задний карман. - Карин, сколько времени тебе понадобится?
   - Сложно сказать... От десяти до двадцати минут. Желательно, чтобы в это время никто не пользовался терминалом. Там будут значительные таймауты.
   - Понятно. Я займусь отвлечением внимания. Зак, твоя задача - если увидишь, что я не справляюсь мирными методами, перевести внимание на себя чем-то неординарным... Чашку, например, разбей или закричи, что у тебя муха в напитке...
   - Не вопрос, - откликнулся маргунец.
   - Кара, как мы поймем, что можно уходить? Нужен какой-нибудь условный знак.
   - Какой тут знак? - пожала плечами я. - Когда закончу, просто расплачусь и уйду.
   - Тоже годится, - кивнул он. - Ну, ни пуха, ни пера.
  
   Хотя я и хорохорюсь, но, должна признаться, все-таки благодарна Року, что он взял часть организации на себя. Я четко представляю себе схему действий непосредственно при взломе, но откровенно плаваю в вопросе, как можно незаметно ото всех прицепить сниффер, да еще уйму времени не позволять пользоваться терминалом абсолютно посторонним людям.
   У Рока же всё получалось легко и непринужденно. Смущали лишь методы... Смешливая рыжеватая официантка вывалила на стойку все свое богатство, едва сдерживаемое единственной застегнутой пуговицей, и что-то тихо ворковала. Муженек отвечал тем же и время от времени наклонялся ближе к ней, якобы изучая меню. О том, что им обоим до меню нет ни малейшего дела, было бы ясно даже слепо-глухо-немому. Впрочем, о второй официантке он тоже не забывал и, улучив момент, заговорщицки ей подмигивал, даря особо жаркие взгляды. Та же, вместо того, чтоб покрутить пальцем у виска и послать этого донжуана ко всем чертям, только лупала своими глупыми глазками и смущенно хихикала.
   Как ни странно, этот театр одного актера работал - ни одна девушка к терминалу даже не сунулась. Вернее, они туда направлялись, но натыкались на красавца-мужчину, занявшего стратегическую позицию у стойки и каждый раз морочившего голову новыми любезностями. На клиентов девицам как-то резко стало наплевать.
   Устроившись в дальнем уголке, я с мрачным видом пила кофе и ждала, когда программа расшифрует ключ. А еще размышляла о женской гордости и ее отсутствии у некоторых рыжих особей... Крашенных, к тому же!
   Хотя... наверно, несправедливо катить бочку на бедных молоденьких официанток. У них нет ни малейших шансов противостоять этому прохиндею. Еще, помню, Шерон в разговоре о Бетси обмолвилась, что когда Року чего-то захочется, то он способен быть очаровательнейшим человеком во вселенной. До сегодняшнего дня я и не подозревала, насколько она права. Даже до меня докатывает эта волна обаяния, притом, что я сижу на максимальном от него расстоянии, занята серьезным делом и, вообще, планирую по возвращении разбить о голову этого кобеля всю имеющуюся посуду.
   И не надо говорить мне о логике! Сама знаю, что Рок действует в корыстных целях и просто отвлекает официанток. Тем не менее, от кафешки со "страшненькой" кассиршей он отказался, и я уже далеко не уверена, что из-за каких-то там подозрительных посетителей. Скорее всего, к этой рыжей решил подкатить.
   Динамик бука тихо пискнул, возвещая об успешной дешифровке. Моя ж ты прелесть! Я запустила предоставленный Крисом модуль, где он заранее снял любые ограничения, и сформировала тестовый запрос к базе. Через секунду консоль выдала результат.
   Замечательно, остался финальный аккорд. Скачивание архива видеозаписей за определенный день займет от силы три минуты... Я скопировала в консоль заранее написанный запрос и приготовилась наблюдать за полосой загрузки... Но вместо желанных файлов консоль лишь отобразила красную строчку с сообщением о недостаточных правах.
   Нет, нет, нет! Черт, неужели они успели прикрыть дыру? Я запросила версии всех модулей и сверила со своим экземпляром программы. Совпадают... В чем же затык?
   Так-с, спокойно... Выдохни и соберись с мыслями... Тестовый запрос сработал, следовательно, до базы я достукалась. А если обратиться к какой-либо другой таблице? Стоит попробовать... Я быстро защелкала клавишами, меняя структуру запроса.
   - Девушки, сколько мне уже ждать заказ? - негодующе обратилась к манкирующим своими обязанностями официанткам сидящая неподалеку дама.
   - Ой, извините, - очнулась та, которая поскромнее, и проскользнула мимо Рока к терминалу. - Уже иду.
   В тот же миг на пол грохнулась чашка, разбрызгав кофе по всем имевшим неосторожность сидеть в центре. Следом за посудой на пол упал человек.
   - Помогите... - прохрипел он, держась за горло.
   Присутствующие на мгновение оцепенели от страха. Даже я испугалась, хотя и знала, что Зак придуривается. А дальше началась паника.
   - Он задыхается, - лопотала перепуганная рыжулька.
   - Расступитесь, - рокотал муженек, делая вид, что оказывает первую помощь при асфиксии.
   - Хр-р-р... - продолжал хрипеть Закери, уже более натурально, чем вначале. Видать, сказывались усилия Рока.
   Остальные просто возбужденно галдели. Одна я молча клацала, закусив губу, чтоб не ржать.
   Два первых запроса сработали, но третий отбило. И, кажись, я догнала, в чем проблема. Похоже, разработчики нашли дыру, но пока не успели пофиксить... И временно решили проблему топорным методом - ввели ограничения в правах безопасности при доступе к таблицам.
   Гадство! Самое противное, что отсюда я не обойду запрет. Никак...
   Черт!
   Все, сворачиваемся...
   - Счет, пожалуйста! - громко выкрикнула я, чем заслужила осуждающие взгляды наблюдающих за процессом спасения бедного мальчика зевак.
   Услышав мой голос, маргунец выплюнул спрятанный за щекой арахис, шумно вздохнул и принялся благодарить "спасителя". Посетители кафе, персонал и просто набежавшие любопытные еще восторженно хлопали мужчинам, когда я, расплатившись, вынырнула наружу и почапала к знакомому фонтану. Топиться.
   Меня колотило от злости лично на себя, на далеких разработчиков, на местных админов-перестраховщиков. Черт! Столько труда, и все в топку!
   Рок с Заком появились минут через десять, когда моя жалость к себе достигла пика.
   - Ты чего такая убитая? - голос маргунца буквально искрился от безбашенного веселья. Видать, адреналин еще не выветрился.
   - Ничего не получилось, - проронила я, не отрывая взгляда от воды.
   - Как? - мгновенно скис Закери.
   - Дыру прикрыли? - осторожно спросил Рок.
   - Нет, изменили права доступа... Учетка, которая используется в кофейне, не обладает достаточными привилегиями. Мне бы внутренний терминал...
   - То есть, если прицепить твою финтифлюшку к внутреннему терминалу, то все еще может выгореть?
   - М-м-м... Да, конечно.
   - Ну что же... Тогда план Б!
   - У нас есть план Б?
   - Обижаешь, он всегда есть! Кстати, давно хотел тебя спросить... - Рок многозначительно оглядел меня с головы до ног и выдержал долгую паузу, заставляя нервничать. - Ты мышей боишься?
  
  
   Глава 37. О подарочках и хитростях
  
   Карина
  
   - Мышей? - тупо переспросила я, стараясь уловить связь между взломом и грызунами. Зак, судя по лицу, задавался тем же вопросом. - Конечно, не боюсь... Кажется...
   - Так "конечно" или все же "кажется"?
   - Ну-у, я с ними никогда не сталкивалась вживую.
   - Ладно, заодно и проверим, - неодобрительно поджал губы Рок и выдал новую порцию указаний. - Спускайся в зал ожидания на первом этаже и жди. Мы с Заком вернемся через час.
   - Постой, - я цапнула Рока за руку, когда он уже отвернулся, - какой план-то? Озвучь перед тем, как что-то делать, вдруг он невыполним по техническим причинам.
   - Тебе нужен доступ к внутреннему терминалу, правильно?
   - Да, - кивнула я.
   - Вот это я тебе и предоставлю. Остальное за тобой, - муженек высвободил конечность из моей хватки и, ухватив за шкирку Зака, на всех парах попер к эскалатору.
   - Но причем здесь мыши? - недоуменно произнесла я вслед. Рок сделал вид, что не услышал.
   Я еще немного попинала скамейку, срывая злость, и неспешно направилась в зал ожидания. Расположившись в уголке, чтоб на меня меньше натыкались пассажиры своими баулами, я открыла бук и, запустив какой-то фильм, состроила крайне занятую физиономию. Хотя на самом деле просто бессмысленно втыкала в экран, не в силах на чем-либо сосредоточиться. Я вновь и вновь прокручивала в голове порядок операций при взломе, ища ошибку, и не находила... Дыру, действительно, обнаружили... А если так, то возникает еще одна неприятная проблема - рано или поздно попытку нелегитимного доступа выявят... поднимут логи, вычислят кофейню как источник, посмотрят записи камер и выйдут на меня. Вопрос времени...
   Точнее, вопрос звучит так: сколько времени у меня осталось? Потому что нужно либо как можно быстрее сматываться, либо... таки доламывать. Да, да, именно доламывать! И разработчики, и администрация космопорта скорее собственными галстуками удавятся, чем допустят разглашение сведений о том, что их система ненадежна. Это о неудачных попытках они могут трубить на каждом углу и требовать показательной расправы. Об успешных прецедентах будут молчать до последнего и даже с жаром отрицать, если кто-либо решится огласить шокирующую новость.
   Так что часики тикают... И лучше бы Року обернуться поскорее.
   Интересно все-таки, почему он упоминал мышей? И что задумал? Надеюсь, дорогой супруг не собрался лезть в канализацию? Или собрался и сейчас ищет нам проводника по опасным подземным ходам, где прячутся отбросы общества и бегают несметные полчища крыс? Я передернулась, представив, как ползу по склизкой от плесени трубе вслед за глумливо подхихикивающим проводником прямо в лапы огромных крыс-людоедов, маскирующихся под людей...
   Так, пожалуй, пора завязывать с фильмами ужасов... Я щелкнула на паузу и, полюбовавшись на чью-то окровавленную рожу во весь экран, захлопнула ноут.
   Ну, где его носит? Рок, как обычно, в своем репертуаре - чего-то сам себе решил, куда-то поперся, а ты сиди и жди... Терпеть не могу, когда он так делает! Просто зла не хватает. А он еще глаза свои наглючие прищурит, хмыкнет с издевочкой, так бы и дала по голове два раза, чтоб не был таким самодовольным придурком. Но самое противное, что его приемчики действуют даже на меня. Ведь, прекрасно знаю, что козел, а стоит ему только прикоснуться - и меня начисто перемыкает...
   Словно в мою голову проник компьютерный вирус, реагирующий на определенное событие - большую часть времени все спокойно, мирно, стандартно и вдруг "Бац!"... и я уже вьюсь вокруг Рока мартовской кошкой. И сама себя за это презираю, а остановиться не могу... Или не хочу.
   А может это пережитки древнейшего инстинкта? Того самого, не позволившего человечеству вымереть еще миллионы лет тому назад - найти себе самца покрупнее, вцепиться посильнее и отгонять соперниц увесистой дубинкой. Только почему этому инстинкту никто не объяснит, что объект страсти ему некондиционный попался, мутированный слегка?
   Не в силах дольше ждать, я выползла из зала и прогуливалась туда-сюда, поглядывая на снующих вокруг пассажиров. А улучив минутку и заскочив в дамскую комнату, обнаружила, что гарры таки не нарушили работу имплантата. Ну, хоть одно радует. И понятно теперь, почему живот с самого утра ноет.
  
   Зак и Рок вернулись, когда я уныло медитировала на подвешенные над входом часы и изо всех сил старалась не коситься с затравленным видом на каждого проходящего мимо охранника, подхватили меня под локти и потащили в дальний закуток, подальше от любопытных глаз. Зак, плутовато улыбаясь, плюхнулся в кресло слева и аккуратно пристроил на подлокотнике между нами небольшую жестяную коробочку в виде сердечка, которые часто используют для конфет и печенья. Рок, усевшийся по другую руку, зажал подмышкой упакованный в подарочную бумагу сверток с пришпиленным сверху бантом.
   - И? Вы хотите подкупить службу безопасности коробкой печенья? - после паузы поинтересовалась я, догадавшись, что они рта не раскроют, пока не получат порцию внимания и восхищения с моей стороны.
   - Лучше, - протянул Зак, растянув губы еще шире. Угу, его, значит, Рок уже просветил. Вот, честно, была бы я охранником, точно задержала бы Зака для теста на наркотики, исключительно по причине блаженно-довольной морды.
   - Ладно, ладно, - я подняла раскрытые ладони. - Склоняюсь перед вашим гением. Колитесь уже.
   Супруг склонился ко мне, закинув руку на спинку кресла:
   - Слушай. Давным-давно, когда я еще был зеленым курсантом и отбывал полевую практику...
   - Ты бы еще с сотворения мира начал, - буркнула я, закатив глаза, за что меня щелкнули по носу и посоветовали не перебивать старших по званию. Ню-ню.
   - Заняться нам вечерами особо было нечем, - продолжил кретянин.
   - Книжки читать не пробовали? - снова встряла я.
   - Карина! - гаркнули на меня с обеих сторон.
   - Все, все, молчу...
   Нет, мне, правда, интересно, но должна же я этих гавриков хоть немного обломать и напомнить, кто тут главный. Вернее, главная.
   Рок еще некоторое время подозрительно молчал, ожидая от меня очередной гадости, но, в конце концов, оттаял:
   - Так вот, развлекались мы тем, что отлавливали в лесу так называемую тевскую мышь, запускали ее в казарму и включали робота-уборщика. Особенностью данного вида являются меньшие, чем у ее изначальных сородичей, габариты и, как следствие, странная манера падать чуть ли не замертво после физических нагрузок. Однако они развивают значительную скорость, когда пересекаются с вероятной угрозой. Короче, не самая удачная генетическая поделка, тем не менее, умудряющаяся как-то выживать на той же Теве. На Крете, кстати, не прижились. На практике их поведение выглядит следующим образом: завидев потенциальную угрозу, мышки рвут с низкого старта со скоростью ракеты, но долго бежать не могут, падают и некоторое время успешно притворяются дохлыми, пока вновь не столкнутся с опасностью, в нашем случае - с неспешно подкравшимся "уборщиком".
   - Занимательно, - с готовностью согласилась я. - Только, о, мой юный натуралист, какова мораль твоей басни? Помимо того, конечно, что общество защиты животных вряд ли примет тебя в свои ряды.
   - Дорогая, заканчивай упражняться в ехидстве и включи мозг. Что ты сделаешь, если, например, случайно рассыплешь в порту пригоршню семечек?
   - Отойду на шаг назад, - пожала плечами я, озвучив само собой разумеющуюся истину. "Уборщик" среагирует через пару секунд, вынырнет из ближайшей стенки и соберет весь мусор. Что ж тут неясного?
   - Ага, и... - Рок заглянул мне в глаза с видом мамаши, у которой обожаемый ребенок на премьере школьного спектакля намертво застопорился на средине фразы. Этакая смесь надежды и обоснованных опасений. - Представь, что вместо семечек на пол кто-то положит такую мышку. И не одну.
   - И?
   Кретянин раздраженно выдохнул, раздув щеки, и перешел на ласково-снисходительный тон:
   - Мышки бегают, устают и падают, "уборщик" обнаруживает мусор и выползает делать свою работу, те подрываются и убегают, тупая машина не понимает, куда делся мусор, и возвращается в нишу. Но мыши не могут бегать долго, а следовательно, снова падают... Дошло теперь?
   - То, что ты желаешь вспомнить молодость и запустить сюда эту свою хитрую породу, я уже поняла. Но что из этого? Полюбуемся на подпрыгивающих дядек и визжащих теток?
   - Карина, ты меня разочаровываешь... Кто придет выяснять, отчего сбрендили "уборщики"?
   - Откуда мне знать? - огрызнулась я.
   - Техник из хозяйственного подразделения, которое отвечает за уборку в порту и чьи терминалы гарантировано имеют доступ к камерам наблюдения, то есть относятся к вожделенной тобой внутренней сети.
   - Хм, - я закусила губу, обдумывая его план. А ничего так... Жаль, что это не мне в голову пришло. - А знаешь... Это вполне может сработать! Но как пронести сюда этих чудодейственных тварей?
   - Уже, - Зак потряс передо мной коробкой, шурша конфетными фантиками. Упс, а фантиками ли? Ярко-красное жестяное сердечко замерло у моего носа, а звук все не прекращался. Это в паре сантиметров от моего лица мыши километраж наматывают?
   Спинка пластикового стула впилась в лопатки, когда я выгнулась дугой.
   - Гадость какая!
   - Ты ж говорила, что не боишься, - пакостно усмехнулся маргунец и снова потряс коробкой, возобновляя противный шорох.
   - Это не значит, что нужно их чуть ли не в рот мне запихивать!
   - Убери, - Рок отвел руку Зака в сторону.
   - Как вы умудрились их протащить?
   - Ну, коробка-то не просвечивается. Кроме того, мы через дальний вход, который для пассажиров частного транспорта, прошли. Там не шмонают по любой мелочи.
   - Так вы поэтому так долго... А что во второй коробке? Кошки для ловли мышек?
   - Да это просто... - почему-то замялся Рок. - Подарок.
   - Мне? - я нетерпеливо протянула руки к свертку.
   - Тебе, - кивнул Рок, но сверточек спрятал за спину. - Сначала дело, а потом награда.
   - Прозвучало так, будто ты собачонку дрессируешь, - буркнула я, демонстративно надув губы.
   - Ну, правильные рефлексы еще никому не вредили, - фыркнул супруг. - Ладно, киса, доставай свой ноут и жди. Закери, твоя задача как можно незаметней выпустить наших красоток на свободу. Я подлавливаю техника и цепляю сниффер.
   Мальчишка ловко содрал ленту, которой была перевязана жестянка, чуть-чуть приоткрыл крышку и, заглянув в щель одним глазом, отрапортовал:
   - Диверсионный отряд в полной боевой готовности.
   - Дай-ка мне одну, - попросил Рок.
   Зак безбоязненно засунул руку внутрь и вытащил за хвостик малюсенький пушистенький комочек. Ой, какая кнопка! Я аж заумилялась... Пока эта самая крохотулька не принялась бешено извиваться прямо перед моим носом.
   - Ай, убери эту мерзость! - взвизгнула я.
   Рок быстро сцапал мышку в кулак и оглянулся проверить, не заметил ли кто, чем мы занимаемся. Несколько человек среагировали на мой крик, но, не обнаружив ничего экстраординарного, тотчас потеряли интерес.
   - Зак, хорош выпендриваться, - прошипел кретянин на довольно лыбившегося подростка. - Марш на позицию.
   Маргунец, ничуть не огорчившись по поводу нагоняя, шепнул "Трусиха", показал мне язык и поспешил смыться, пока Рок ему еще не добавил.
   - Детский сад, ясельная группа, - прокомментировал супруг. - Кара, ты тоже... Посерьезней, пожалуйста.
   - Извини, - вполне искренне попросила я. - Оказывается, я боюсь мышей.
   - Соберись, не время пестовать свои фобии, - отрезал он. Его взгляд стал до того суровым и жестким, что я даже немного струхнула. Как-то слишком много новых граней личности проявилось в моем муже за сегодня... А еще даже не обед.
   - Я поняла... - в этот момент между моих кроссовок прошмыгнула первая мышь, и я резко подняла ступни вверх. - Постараюсь.
   - Не нужно стараться. Делай! Все, приготовься, - он ободряюще похлопал меня по коленке и двинулся в сторону служебного входа.
   Зак выбросил в урну пустую коробку и, засунув руки в карманы и что-то насвистывая, прогулочным шагом пересек холл и скрылся за разъехавшимися дверьми. Я крутанулась на девяносто градусов, беспардонно перекинула ноги через подлокотник, занимая сразу два кресла, и взгромоздила ноут на колени. Недосуг мне сейчас с фобиями бороться, а так мерзкие грызуны до меня не доберутся. Хм, надеюсь, в число достоинств этого вида не входят прыжки на полуметровую высоту...
   За спиной раздался первый женский вопль, и что-то грохнуло. Мимо прожужжал приземистый диск "уборщика", мигая оранжевыми лампочками. Из противоположной стены выполз еще один. Веселуха началась.
   Техник явился лишь через десять минут, когда половина зала в срочном порядке эвакуировалась наружу, создав неимоверную толкучку у выхода в город, а вторая половина (в основном, женская), последовала моему примеру и залезла с ногами на кресла. Только они еще и визжали. Охрана старалась справиться со столпотворением в коридоре и в зал ожидания не особо спешила.
   Слонявшийся у входа Рок подскочил к появившемуся технику, который в опупении разглядывал фронт работ и искал в наладонной версии терминала инструкцию для подобного случая, и принялся громко описывать какую-то бредовою версию случившегося о внезапном нашествии бегающего мусора, не забывая время от времени патетически восклицать "Сделайте же хоть что-то!". Скрючившиеся на креслах люди поддерживали его спич слаженным гулом. Техник попытался отмахнуться от надоедливого зануды и заняться устранением форс-мажора, но Рок неумолимо следовал за своей жертвой и гундел без остановки.
   Впрочем, сноровки муженек не потерял - уже через минуту несчастный техник выполнял лезгинку под названием "А-а-а! У меня мышь в комбинезоне!", а сниффер принялся исправно передавать данные. Беднягу мышонка они ловили вдвоем и, подозреваю, поэтому так долго.
   Когда подтянулись еще двое рабочих и развернули специальную ловушку, заманивающую грызунов звуком, программа уже расшифровала ключ.
   Я затаила дыхание, отправляя тестовый запрос к вожделенной таблице... И да! Есть доступ! Еще немного... Перехватив вопросительный взгляд супруга, я словно невзначай дважды растопырила и сжала пальцы, сигнализируя, что мне требуется еще десять минут. Рок на секунду прикрыл глаза, показывая, что понял. Спустя мгновение "зануда" уже краснел и многословно извинялся над чисто случайно развороченной частью ловчей конструкции и усердно, но крайне неуклюже собирал ее обратно, уронив в процессе еще два раза и отступив, лишь когда рабочие наплевали на служебную этику и принялись изъясняться матом.
   Компьютер как раз закончил копировать последнюю запись, когда серенькие комочки начали показываться из-под рядов кресел и, попискивая, катиться в клетушку из мелкой частой сетки. Не знаю, волны какого диапазона генерировал динамик, расположенный в средине клетки, потому что я ничегошеньки не услышала, но мышата рванули просто наперегонки.
   Техник захлопнул клетушку и поднял голову:
   - Попрошу всех оставаться на своих местах, мы обязаны проверить...
   - Вы издеваетесь? Я обязан встретить гостей, иначе меня уволят! - воскликнул мужчина в темно-синем костюме и фуражке.
   - Я на вас в суд подам! - подала голос высушенная, словно вобла, дамочка и изящным жестом перекинула через плечо размотавшийся конец дизайнерского шарфа.
   - Возмутительно, - пропыхтела ладненькая толстушка, осторожно спускаясь со спинки натужно поскрипывающего кресла.
   Вряд ли все присутствующие куда-то так уж торопились, но дурной пример заразителен - прочь рванули все. Точь-в-точь как перед этим мыши, даже пищали похоже.
   Я прижала ноут к груди и затесалась поглубже в толпу. Один только Рок продолжал восторженно благодарить персонал космопорта и лез обниматься к технику... Тот отбивался, как мог, но таки был отловлен и стиснут в крепких мужских объятьях. Подозрительно долгих и интимных объятьях.
   А чего он хотел? Нефиг было терминал с прилепленным к нему сниффером во внутренний карман прятать!
  
   Рок догнал меня через минуту и потащил к лифту, ведущему на подземный уровень, через который мы попали в зону частного транспорта, где, нетерпеливо приплясывая, дожидался результатов нашей эскапады Зак.
   - Ну, как? - сверкая глазами, мальчишка резво устремился за нами.
   - Супер! - я подмигнула ему, широко улыбнувшись.
   - Карина, не беги, - Рок взял меня под локоть и чуть притормозил. - Не давай повода для подозрений.
   А я бегу? Разве что самую малость... Очень уж хочется посмотреть запись. Хотя нет, сначала еще одно...
   Добравшись, наконец, до корабля, я рванула в кают-компанию и начала торопливо набирать текст.
   - Что она делает? - произнес Закери над моей головой. - Мы вообще собираемся видео смотреть?
   - Карина? - вопросительно протянул Рок.
   - Тш-ш-ш... Я должна написать Крису отчет.
   - А твой обожаемый Крис не может подождать?
   - Нет.
   - Кара!
   - Тихо! Так-с... Логи еще прицеплю и кусок любой записи. Зашифруем... Все, - я нажала на отправку, подняла голову и столкнулась с двумя тяжелыми взглядами. - Чего вы? Это ж идея Криса, он имеет право знать. Кроме того, нам нужна страховка!
   - Ты о чем?
   - Гарантия, что даже если на нас выйдут, то не арестуют, опасаясь огласки. Крис в случае чего сможет обнародовать результаты и, по сути, обанкротить компанию-разработчика и сильно пошатнуть стабильность корпорации, владеющей этим космопортом.
   - Звучит разумно... Но ты не забыла, что причиной всех твоих неприятностей как раз послужила аналогичного рода "страховка"?
   - То было досадное недоразумение... На этот раз я все предусмотрела.
   Рок лишь прищелкнул языком и устало вздохнул:
   - Как и всегда.
   - Эй! Вы долго бодаться собираетесь? - возмутился маргунец. - Давай уже "химеру" разыщем!
   - Зак, почувствуй торжественность момента! Еще немного, и мы станем просто неприлично богатыми людьми!
   - Да почувствовал, запускай уже!
   - Кара, а как ты собираешься достать химеру из камеры хранения? - словно между прочим, поинтересовался Рок, пока я изучала список украденных файлов.
   - Легко и просто, я помимо видео скачала еще и коды экстренного открытия камер хранения. Хозяйственное подразделение к этой таблице тоже имеет доступ. Правда, удачно получилось? Какая я все-таки молодец! - не дождавшись заслуженной похвалы, заметила я. Сверху раздалось возмущенное пофыркивание в четыре ноздри. - Ну... вы тоже ничего...
   - Включай уже, - в один голос скомандовали они.
   Спелись, гады!
  
   - Подонок, - сквозь зубы процедил Рок, явно сдерживаясь.
   - Ублюдочный выродок, - поддержал Зак.
   Я молчала. Не потому, что считала иначе. И не потому, что о мертвых либо хорошо, либо никак. Просто не могла подобрать подходящих слов, чтобы описать всю низость и подлость поступков Стаса.
   Ну почему, почему было не оставить "химеру" в камере хранения? Надежно же! Тысячи людей так делают! Кроме Стаса.
   Нет, камерой хранения он пользовался: забросил туда свои шмотки, кроме небольшого саквояжника, прошлялся где-то полдня, вернулся с пустыми руками, забрал чемодан и двинул на свой рейс. То, что "химера" находилась в саквояжике, мы догадались. Но куда делся он сам?
   - Знаете, - задумчиво произнесла я, - если сравнить, какое расстояние мы уже преодолели, и, учитывая, что "химеру" вряд ли вывезли за пределы города, то мы, образно говоря, сидим на ней попой.
   - А толку? - флегматично поднял бровь Рок.
   - Но мы так близко, нельзя сейчас сдаваться! - вскочил Зак.
   - И что вы предлагаете? Взломать еще министерство транспорта, чтоб добраться до уличных камер? - выгнул бровь муженек.
   - Это проблематично... - почесала переносицу я. - Если подумать логически... Где можно оставить ценную вещь на хранение на продолжительное время?
   - Ячейка в банке? - предположил Зак.
   - Нет, - покачал головой Рок. - Медикаментозные препараты запрещены. Скорее, спецхранилище...
   - М-да, только кто ж нас туда пустит...
   Рок отобрал у меня пульт и отмотал запись назад:
   - Давайте еще раз посмотрим, возможно, мы что-то пропустили.
   Угу, конечно, номер ячейки и адрес хранилища, которые Стас любезно записал на салфетке.
   - Вот здесь, видели? - кретянин ткнул пальцем в экран.
   - Нет.
   - Да вот же! Он электронную визитку из одного в другое отделение бумажника переложил, к остальным карточкам. Это может оказаться следом.
   - Или просто рекламкой, которую втюхивают на каждом шагу, - добавила я ноту пессимизма.
   - И много рекламок ты хранишь в бумажнике, в одном отделении с кредитками?
   - Ну, хорошо, - я выхватила пульт, приблизила картинку и пару раз прокрутила эпизод назад-вперед. Пальцы и ладонь Стаса полностью закрывали нанесенный на визитку текст. Открытыми оставались только чип и небольшой кусок логотипа с правого края. Ситуация усугублялась тем, глянцевая поверхность отбивала свет, и все, что можно было с уверенностью сказать о логотипе - это то, что там присутствует зеленый цвет.
   - Сможешь выяснить, чья это визитка?
   - Картинка засвечена, но если пропустить через фильтр и запустить поиск по базе предприятий... Правда, стандартные поисковики не покатят, нужно собственный плагин написать... И качество низкое, придется погрешность увеличивать... - я задумчиво побарабанила ногтями по столу. - Стоит попробовать.
   - Я в тебя верю, - Рок ободряюще похлопал меня по плечу и смылся на кухню. Вот, спасибо за поддержку, дорогой!
   - Кофе мне свари!
  
   Полтора часа спустя я протестировала и запустила поиск, со стоном размяла затекшие плечи и потерла красные от напряжения глаза. Теперь только ждать... Зак торчал на диване возле меня и напряженно наблюдал за строчкой с бегущими цифрами. Как будто от этого что-то изменится.
   Ой, и кофе уже давно остыл...
   - Перекусить не хочешь?
   - Не, - отмахнулся Зак, всецело поглощенный гипнотизирующим процессом.
   По пути на кухню я вспомнила, что мне кто-то обещал подарок и до сих пор не вручил. И кто он после этого?
   - Рок, ты где? - я просунула голову в каюту мужа. Из-за приоткрытой двери ванной доносился плеск воды.
   - Как успехи? - невнятно прошамкал Рок, на секунду выглянув с зубной щеткой во рту.
   - Ждем-с... - кратко отчиталась я. - Дорогой, а ты ничего не забыл?
   Он не спеша прополоскал рот и перекрыл воду.
   - Да вроде нет, - Рок вышел из ванной комнаты с полотенцем в руках, но, к сожалению, полностью одетым. Хотя... ближайшие дни мне как-то пофигу, в каком виде он ходит... Практической пользы ноль. Разве что чисто ради эстетического удовольствия.
   - Подарок! - требовательно напомнила я.
   - А... Подарок... - на секунду отвел глаза мужчина. Но вдруг хмыкнул, вытащил из-под кровати уже слегка помятый сверток и, ехидно усмехнувшись, протянул мне. - Держи, пользуйся часто и с удовольствием.
   - Спасибо, - с осторожной вежливостью произнесла я, разорвала обертку, провела ладонью по бархатистой и чем-то смутно знакомой коробке и подняла крышку.
   Посреди мягкого ложа, с кокетливым розовым бантиком на ручке, в полном осознании своей мощи лежала... сковорода.
   Я перевела взгляд на мужа, на подарок, снова на мужа.
   - А еще у нее на ручке выгравированы изображения мифических животных, - с придурковатой улыбкой заявил Рок. - Теперь для твоих деревянных лопаток подобралась достойная компания.
   - Спасибо, - сквозь зубы еще раз повторила я.
   Кому-то дарят бриллианты, кому-то яхты, кому-то туры на далекие и прекрасные курорты и только мне...
   Я глубоко вздохнула и постаралась нежно улыбнуться:
   - Пригодится... в хозяйстве.
   - Мы, вообще-то, за мышами в зоомагазин через какой-то посудный шли и... случайно получилось... - попытался то ли оправдаться, то ли поиздеваться Рок. - Там еще продавщица такая странная...
   - Дай-ка догадаюсь: у нее фиолетовые с желтыми крапинками глаза.
   - Ага. Откуда ты знаешь?
   - По ходу, это судьба, - расхохоталась я, вспомнив, как сама недоумевала, зачем купила те чертовы лопатки.
   Кретянин похихикал вместе со мной, слушая правдивую версию о происхождении "бабушкиного наследства".
   - Забавно, конечно, - фыркнул он, выуживая из шкафа пиджак.
   - Ты куда-то собрался? - спросила я, уже более благосклонно разглядывая элемент кухонной утвари.
   - Да, помнишь официантку из кофейни? Мы договорились встретиться после смены, - как ни в чем не бывало, пояснил супруг.
   Что? Я не ослышалась? Он собрался на свидание с какой-то лахудрой? И прямо так мне об этом говорит?
   - С той рыжулькой? - на диво спокойным голосом произнесла я.
   - Угу. Ну, я пойду, нехорошо заставлять даму ждать.
   А хорошая сковородка все-таки... Увесистая... И в руку так удобно легла, как для меня сделана.
   - Рок, ты вообще офигел?! - кровожадно прошипела я, постукивая днищем сковороды по ладони.
   - А что? Ты ж сама требовала - "свободные отношения, никто никому ничего не должен". Забыла? - вздернул бровь он, опасливо поглядывая на свой подарок.
   И диаметр у нее хороший - не промахнешься...
   - Нет, помню... - только в моей интерпретации это вовсе не значило, что разрешено шляться со всякими шалавами. Я всего лишь хотела избавиться от его гнетущей ревности к Крису. Только-то и всего.
   - Ты в любой момент можешь отменить свой дурацкий ультиматум, - подчеркнуто безразлично пожал плечами Рок и открыл дверь. - Я не против. Надумаешь, свисти.
  
   Захлопнувшаяся дверь дрогнула, когда в нее врезалась сковородка.
  
   Рок
  
   - Как видите, мы скрупулезно придерживаемся всех этапов техпроцесса, - по-рыбьи безучастное лицо Нильсена на мгновение треснуло любезно-прохладной улыбкой. Он жестом предложил следовать за собой и направился к воротам, лавируя среди оборудования.
   - Тогда вы не против заглянуть в лабораторию контроля качества?
   - Вся наша продукция проходит обязательную проверку и сертификацию в Инспекции по контролю качества.
   - Да, но они проверяют лишь конечный результат, а мне интересен контроль промежуточного продукта, который целиком и полностью возложен на вас.
   - Простите, но, боюсь, это невозможно, - с мнимым сожалением развел руками Нильсен.
   Да уж... По всему заводу шастай сколько влезет, а вот одна конкретная лаборатория резко стала засекреченной. Вообще-то, я туда совсем не рвался. Мои подозрения полностью подтвердились - "Тек Груп" просто не справляются со всеми заказами, и из двух заводов только один способен производить необходимый для гарров раствор. На втором же, похоже, не собираются заморачиваться с соблюдением техпроцесса. Дальнейшее рассусоливание бессмысленно, вносить поправки в контракт и расширять перечень заводов, с которых обязан поставляться раствор, не собираюсь, даже несмотря на те скидки, на которые прозрачно намекает Нильсен.
   Сегодня, безусловно, не самый удачный день для деловых переговоров, но сами посудите: прилететь на Дельту и не попытаться прищучить "Тек Груп"... Правда, результаты меня что-то не радуют. На пересмотр контрактов мне определенно идти не стоит, а вот припугнуть, чтоб не смели больше фальсификат присылать, все-таки необходимо. Тогда, на Крете я имел дело с менеджером среднего звена, а нужно, чтоб мысль даже не пробовать нас надуть крепко отпечаталась в мозгах высшего руководства. Нильсен для этой цели подходит как нельзя лучше.
   - Очень жаль, что не удалось осмотреть лабораторию. Все-таки, я именно для этого прилетел на вашу планету.
   - Коммерческая тайна, сами понимаете. Думаю, вам это известно лучше, чем кому бы ни было.
   - Да, безусловно... Впрочем, это не так уж принципиально. Знаете, мы у себя вводим жесткий контроль качества получаемых от поставщиков препаратов, - я постарался, чтобы в голосе не промелькнуло и тени угрозы. Сама доброжелательность и вежливость. Если он не идиот, то намек поймет.
   Нильсен еще раз туманно намекнул на вероятные бонусы и скидки, предоставил мне примерный текст контракта и провел к самым воротам. Видать, чтоб я не заблудился. От моих соображений о независимом промежуточном контроле он уклонился под предлогом "посоветоваться с руководством". Расстались мы, пожав руки и тщательно спрятав взаимную досаду за благожелательными минами.
   Стоило только мне выйти за ворота, как затрезвонил телефон.
   - Ты почему телефон отключил? Я уже полчаса наяриваю! - сварливо донеслось из динамика.
   - Что за срочность? - устало вздохнул я, проигнорировав каринин вопрос. Не объяснять же ей, что на территории завода "Тек Груп" глушат связь во избежание промышленного шпионажа. По легенде, я сейчас вообще на романтическом свидании.
   Сложно сказать, какой черт меня дернул соврать Каре... просто Нильсен позвонил неожиданно и наконец-то согласился на мое требование о посещении производства. А тут Карина явилась... Вечно она меня на всякие глупости подбивает. Причем ей даже делать ничего не нужно, просто попасть в поле зрения.
   - Мы нашли, где Стас спрятал "химеру". Хотя, если ты так сильно занят, то отвлекать не будем. Сами заберем, - мстительно предложила Кара.
   - Где?
   - Фитнес-центр "Гармония".
   - Где?!
   - Ты не ослышался. На визитке их логотип. Более того, это не визитка, а клубная карта-абонемент.
   - Но что там понадобилось Стасу?
   - О! Ты просто еще не видел, какие у них шкафчики. От банковских сейфов недалеко ушли.
   - Стоп. Вы уже там, что ли?
   - Ага. Сейчас скину тебе адрес. Дуй сюда быстро.
   - Часа через полтора подъеду.
   - Ты нормальный? Предложи еще нам до утра подождать! - озверела женушка. - Никуда твоя лахудра не денется.
   - Кара, не истери. Я за городом, мне нужно время, чтоб доехать.
   - О! - на той стороне зависло молчание. - А рестораны поблизости вам не подошли? Или у нее профессиональная деформация и уже воротит от общепита?
   - Мне так нравится, когда ты ревнуешь, - насмешливо хохотнул я, слушая ее возмущенное фырканье. - Ждите меня и, ради бога, ничего не предпринимайте.
   - Рок, подожди. Купи еще желатин, крахмал или муку и кондитерскую машинку для узоров. Только выбирай самую миниатюрную... М-м-м, сейчас скину тебе список подходящих моделей.
   - Хочешь испечь мне пирожное?
   - И клей КЛД-24. Он в строительных магазинах продается.
   - Странная начинка, - прокомментировал я.
   - Ах, да, на ресепшене бери пробную карточку на посещение, - закончила раздавать указания она. - В темпе давай.
  
   Зак и Карина торчали за высоким столиком у бара с кислородными коктейлями в холле.
   - Великолепно выглядите! - радостно сообщил я, рассматривая надетые на них синие одинакового покроя спортивные костюмы.
   Этот синтетический ужас плотно обтягивал бедра Карины, чуть не трескаясь по швам. А тонкие руки Зака торчали из рукавов почти по локоть. Штанины же заканчивались аккурат над резинкой носков, оставляя сантиметр голой кожи.
   - Вылитые клоуны! Странное у вас представление о незаметности.
   - Угу, а ты в официальном костюме и с галстуком вообще невидим, - угостила меня порцией сарказма супруга.
   - Тут выбор формы хуже не придумаешь. Купили, что нашли, - уязвлено откликнулся Зак, с силой одергивая рукава.
   - А теперь хотелось бы услышать, что мы здесь забыли.
   - Поиск указал на этот спорт-центр, - отозвалась нормалка.
   - Но программа же только четверть базы успела проверить! - нахмурился Зак, недоуменно взглянув на Карину.
   - Какая разница! - Карина втихаря пнула мальчишку под столом, думая, что я не замечу, и достала из нагрудного кармана белый прямоугольник с нарисованной в углу стилизованной зеленой фигурой девушки, держащей обруч. - Это точно оно!
   - Но фитнес-центр... - я недоверчиво поджал губы. - Ладно. Твои предположения?
   - Думаю, Стас купил абонемент на год и арендовал здесь именной шкафчик. Не знаю, какой из них, ключа-карточки у нас нет и подделать ее, даже зная номер шкафчика, сложно. Остается брать хитростью.
   - Я так понимаю, ты собралась подделать отпечатки Стаса, - предположил я. Уж больно специфичный набор компонентов она затребовала. Имея качественный отпечаток и воспользовавшись поисковым терминалом, мы узнаем номер шкафчика. Но что дальше? Найти - не значит открыть.
   - Угадал, у меня остались его отпечатки в базе удостоверений. Все принес? - вопросительно взглянула на меня Кара.
   - Да, вот, - я протянул пакет.
   - Ох, Рок... Ну три килограмма муки-то зачем?
   - Ты ж сама просила!
   - Грамм сто-двести... Так... желатин, клей... хорошо.
   - На одних отпечатках далеко не уйдешь. Уверен, у администрации есть еще и фотография Стаса. Плюс, для того, чтоб открыть шкафчик, нужно официальное заявление об утере карточки, а значит, паспорт либо права.
   - А тут и будет хитрость, - ухмыльнулась Карина, довольная, как слон. - Смотри, у нас будет номер шкафчика и отпечаток. Карточки-абонементы здесь выглядят одинаково для всех, и номеров на них нет. Для доступа необходима связь и проверка карточки на сервере, но дополнительно на каждой дверце есть локальный модуль для экстренного открытия по биометрике. Я не могу перехватить управление их системой, но в состоянии наглухо положить здешнюю сеть. То есть шкафчики заклинит у всех, и администрация, стремясь уладить массовую проблему, не будет требовать бумажной волокиты и проверок, а активирует экстренное открытие. Легко и изящно. Что скажешь?
   - Звучит разумно.
   - Супер. Я тогда в дамскую комнату, заниматься... хм... кулинарией. Рок, роль Стаса придется играть тебе, - продолжила командовать Кара. - Ни я, ни Зак рожами не вышли.
   - Да понял уже, - отмахнулся я.
  
   Как ни странно, но отпечатки Карина умудрилась сделать с первого раза и всего за полчаса. Более того, терминал в холе их опознал и направил нас к мужской раздевалке на втором этаже.
   Держались эти желатиновые пленочки, правда, слабо, всё норовя отклеиться, поэтому руками я старался не шевелить.
   - Вот эта раздевалка, - Зак остановился напротив двери.
   - Рок, ты всё помнишь? - в сотый раз переспросила Кара. Да сколько можно! Весть мозг уже вынесла!
   От необходимости отвечать меня спас телефонный звонок, а то бы я точно на нее наорал уже. Только как достать эту мобилку?
   - Зак, достань телефон, он во внутреннем кармане, - попросил я, чувствуя себя, словно гламурная красапета, боящаяся подпортить свежий маникюр.
   Маргунец принял вызов и поднес трубку к моему уху.
   - Алло, - ответил я, зажав телефон между ухом и плечом.
   - Здравствуй, Рок, - произнес глубокий женский голос. Вот уж кого не ожидал услышать.
   - Зейла? Привет. Какими судьбами?
   - Это я у тебя должна спрашивать. Прилетел на Дельту и даже не позвонил, - мягко упрекнула она.
   - Ну-у... В последнюю нашу встречу ты не горела желанием продолжать знакомство, - растерялся я.
   - Ой, Рок! Кто старое помянет... Честно говоря, зря я тогда вспылила... - принялась оправдываться она.
   Ничего себе! Она у меня просит прощения...
   По ходу, "Тек Груп" пустили в ход тяжелую артиллерию. Неужели они всерьез рассчитывают, что я соглашусь на их грабительские условия, если Зейла меня пальчиком поманит?
   - Рок, закругляйся, - зашипела Кара.
   М-да, действительно, не подходящий момент для долгих любезностей.
   - Зейла, зая моя, восхищен твоей хваткой, но даже ради твоих прекрасных глаз заключать невыгодный контракт не собираюсь, - сразу выложил карты на стол я. - Нильсену не далее как два часа назад я подробно объяснил почему.
   - А ради прекрасных ног? - игриво расхохоталась она.
   - И ради них тоже, - невольно усмехнулся я.
   - Ха, я так и думала. Ну и черт с ним, с этим контрактом. Давай просто поужинаем как-нибудь. Ты к нам надолго прилетел? - ее тон из заигрывающего изменился на дружелюбный. Да только друзьями мы тоже никогда не были.
   - Нет, скоро уезжаю.
   - Тогда как насчет сегодня? - предложила она.
   Интересно, она действительно руководствуется личными мотивами или все же не теряет надежды втюхать мне контракт?
   Как бы ни хотелось потешить собственное самолюбие, считая, что Зейла действует из личного интереса, но рисковать нельзя. Не спорю, женщина она привлекательная, но явно не стоит тех денег, на которые меня жаждет обуть "Тек Груп".
   Да и на кой она мне сдалась? Тут с одной бы справиться. Я осторожно покосился на стоящую рядом девушку. Карина нетерпеливо барабанила пальцами по косяку и делала вид, что вовсе не вслушивается в разговор.
   Хм... А может, согласиться? Плюс просветить Кару, кто моя собеседница? И напомнить, что они уже виделись, причем Зейла в тот момент полуголой сидела у меня на коленях. Прекрасный получится воспитательный момент! Уверен, Кариночка мигом заберет все свои дурацкие ультиматумы. Только как бы мне чем потяжелее сковороды не прилетело.
   - Рок, ты там?
   - Да. Извини, сегодня очень занят. Давай я лучше тебе позвоню на днях, - улизнул я от четкого ответа и наклонился, отдавая мобилку Заку.
   Ладно, не буду пока обострять конфликт с Кариной. Сейчас главное найти "химеру", а дожать женушку еще успею. Не сегодня, так завтра... Прости, Кара, но ультиматумы я не приемлю, а если с каким и соглашаюсь, то либо тогда, когда это и мне выгодно, либо когда вижу способ со временем повернуть ситуацию в свою сторону. А терпения мне не занимать.
   Однако вернемся к насущным делам.
   Я проскользнул в распахнутую Заком дверь и огляделся. В раздевалке находилось еще двое человек, и, кроме того, шумела вода в душевой. Несколько рядов мощных стальных шкафов, длинные скамейки. Просто и аскетично. Приветливо кивнув поднявшему на меня взгляд нормалу, я поднес ладонь к мерцающему сканеру, встроенному в стену прямо у входа. Устройство мгновенно выдало номер шкафчика и даже схематическую карту помещения. А на полу замигала тонкая пунктирная линия, исчезающая в следующем проходе. Не заблудишься при всем желании.
   Выбранный Стасом шкафчик ничем не отличался от десятков таких же, размещенных впритык друг к другу. К счастью, в данном ряду никого, кроме меня, не было, и я мог, вместо того, чтоб изображать бурную деятельность, просто присесть и ждать часа икс.
   Теперь всё зависит от Карины. И я искренне надеюсь, что она знает, что делает. Не то, чтобы я сомневался... Насколько могу судить, моя драгоценная супруга в вопросах взлома с легкостью даст сто очков вперед кому угодно. Просто ее вечная невезучесть способна приносить слишком неожиданные сюрпризы.
   Желатиновая пленка неприятно стягивала кожу на подушечках пальцев и начинала отслаиваться по краям, морщась и загибаясь. Вышедший из душа, с полотенцем на бедрах дриташец пренебрежительно зафыркал, заметив, как я облизываю пальцы. Впрочем, спустя пару секунд ему стало не до меня. Как и нормалу, вернувшемуся за забытыми кардиочасами.
   Ай, молодчинка!
   - Простите, у вас замок работает? - заглянув в мой ряд, поинтересовался нормал.
   Осторожно подхватив со скамейки карточку-ключ, я поднес ее к датчику. Высветился значок ожидания, а через несколько секунд - сообщение об ошибке.
   - Сбой подключения, - озвучил я результат, приблизившемуся мужчине.
   - У меня то же самое! - с досадой воскликнул он. - Пойду, узнаю у администратора.
   Нормал отсутствовал минут десять и вернулся в сопровождении громадного накачанного мужчины. Майка и шорты до колен туго обтягивали бугристые мышцы. Белый пластиковый диск, мигающий зелеными лампочками, терялся в его лапищах. Вряд ли это администратор... Скорее, тренер.
   - Какие открывать? - пробасил он и двинулся к указанной нормалом дверце.
   Поводив диском у датчика, он озадаченно почесал затылок.
   - Хм... И как это работает?
   Мы синхронно вздохнули.
   Если очередной "идеальный" план Карины провалится из-за этого дебила, и она об этом узнает... Не завидую я ему... Но спасать не стану. Сковородка - вещь, как не крути, тяжелая.
   Колупался он долго и безуспешно. К счастью, у полуголого и мерзнущего дриташца терпение закончилось довольно быстро. И он, отобрав устройство, самостоятельно разобрался, как открыть дверцу, и даже (вероятно, в приступе жалости) научил качка последовательности действий. Обрадованный тем, что ему не влетит от руководства за тупость, тот резво отомкнул требуемые шкафчики нормалу и мне.
   Подтекший отпечаток считался лишь со второго раза, когда у меня по спине уже отчетливо потекла капля пота, но качок не заподозрил обмана.
   Осторожно приоткрыв дверцу на пару сантиметров, я заглянул внутрь. На какое-то мгновение мне показалось, что шкафчик пуст, но, опустив глаза, я увидел на нижней полке серебристый контейнер. Такие же используются для безопасной транспортировки фармакологических препаратов.
   Вытащив контейнер, я обнаружил у дальней стенки шкафа кожаную обложку. Электронная записная книжка? Интересно, чья... Я спрятал неожиданную находку во внутренний карман. Потом посмотрю.
  
   - Это оно? - благоговейно выдохнула Карина, не отрывая взгляда от контейнера.
   Зак же молча пожирал глазами мою ношу. Они ждали в холле фитнес-центра, всё у того же бара.
   - Судя по всему, - пожал плечами я, взгромоздив его на стул.
   - Дай посмотреть!
   - Не здесь же! - тихо зашипел я. Но женушка потянулась к замку и нажала на защелки раньше, чем я успел ее остановить
   Как ни странно, но Стас не заблокировал замок цифровым кодом, что доступно в такого рода контейнерах, и крышка мягко приподнялась.
   Мы одновременно нагнулись к образовавшейся щели, столкнувшись лбами.
   - Ай! - приглушенно вскрикнула Кара, потерев лоб, и приподняла крышку.
   В два ряда, в специальных держателях покоились ампулы, заполненные зеленоватой жидкостью.
   - Либо это "химера", либо абсент, - хмыкнул я и захлопнул крышку, пока никто не заинтересовался, что мы здесь разглядываем. - Кстати, в шкафчике еще было вот это, - я продемонстрировал вторую находку.
   Нормалка быстро выхватила книгу и начала на кнопку включения.
   - Карина, дома изучишь! - приказал я, уже пожалев, что показал записную книжку.
   - Тут пароль, - разочаровано произнесла она, захлопывая обложку.
   - Сможешь взломать?
   - Естественно, - пренебрежительно фыркнула она. - Только давайте займемся этим в спокойной обстановке.
   - Двинули! - скомандовал я и, подхватив "химеру", направился к выходу.
   - Дай посмотрю, - позади раздался тихий голос Зака.
   - Зачем?
   - Просто. Дай.
   - Ну, ладно, ладно, - Карина неохотно передала книгу мальчишке.
   Я обернулся, когда услышал возглас Кары.
   - Не может быть! Ты подобрал пароль?
   - Нет... - экран в руках маргунца мигнул, отображая новую страничку. - Это записная книжка моей мамы, - потеряно произнес он и прерывисто вздохнул.
   - Ничего себе! - воскликнула Карина, заглянув в экранчик через плечо Зака. - А я думала, у технарей термины непроизносимые... Ком-парт-мен-та-ли-зация, - прочитала она по слогам. - Ого, а формулы какие! На целую страницу... две... три?
   - Все, хватит, - прервал я. - Разбираться потом будем. Сейчас - на корабль.
  
   - Давай помогу, - предложил я, протянув руки к контейнеру.
   - Мне не тяжело, - натужно пропыхтела нормалка и крепче прижала ношу к груди. Вот, упрямое существо! И в такси, пока ехали, тоже все время его на коленях держала. Осталось только передраться за добытые "сокровища".
   Не нужно было ей отдавать "химеру". Надорвется, но не отпустит!
   Зак тоскливо пялился на контейнер, шествуя по другую руку от Карины. От его услуг также отказались. И теперь все встречные могут вдоволь полюбоваться картиной, как хрупкая девушка тащит явно неподъемный груз, а два мужика по бокам следят за ней с исследовательским интересом в глазах.
   - Кара, а ты прикидывала, как мы будем ее делить?
   - В смысле? По-честному, как договаривались! Каждому по трети от общей суммы, - она поудобнее перехватила контейнер и, тихо крякнув, потопала к ближайшему электрокару.
   - Да не между нами, а вообще. Ампул-то всего 24, насколько я видел, а страдающих синдромом Реля несколько миллионов, - я отобрал у женушки коробку, подождал, пока она сядет на пассажирское место, и водрузил обратно на колени.
   Девушка удовлетворенно вдохнула и поспешно обняла контейнер.
   - Не знаю... Пока над этим не думала.
   Зак занял водительское место, я запрыгнул на платформу для багажа позади кресел, и мы двинулись к кораблю.
   - А пора бы подумать...
   - Рок, не гунди... Самым логичным будет устроить аукцион.
   - То есть, кто больше заплатит, тот будет жить, а остальные пускай дохнут.
   - Что тебе не нравится? - взвилась Карина. - Я не подписывалась бороться с социальным неравенством и спасать человечество.
   - Ну, о человечестве речь не идет...
   - Да какая разница! У нас в любом случае всего-навсего 24 ампулы! И нужно их повыгодней пристроить, а не демагогию разводить. О, я поняла, в чем проблема! У тебя комплекс мессии! Кровь из носу нужно спасти всех и вся: меня - от бандитов, маргунцев - от синдрома Реля, всё человечество - от болезней с помощью гарров.
   - Большего бреда в жизни не слышал. Сама придумала?
   - Угу, - легко согласилась Карина и продолжила разглагольствовать: - А вообще, это очень опасно. Гнаться за великими целями, безусловно, благородно, но плохо совместимо с нормальной жизнью.
   У нее что, адреналин вызывает повышенную болтливость? Весь день не затыкается.
   - Во-первых, я ни за чем не гонюсь. Во-вторых, советы доморощенного психолога мне сто лет не сдались. И, в-третьих, по-твоему, только мелкие и корыстные цели обладают смыслом?
   - По крайней мере, они вполне достижимы.
   - Могу только посочувствовать.
   - Знаешь, что?! Раз так хочешь помочь всем и каждому, то лучше посмотри, что в записной книжке сохранилось, - обижено проворчала она. - Зак, отдай ему записную книжку!
   Мальчишка, не глядя, перебросил через спинку набитую спортивной одеждой сумку.
   - В боковом кармане, - буркнул Зак и спустя минуту затормозил у корабля. - Приехали.
  
   "Химеру" мы решили хранить в размещенном в командной рубке сейфе, к которому мог получить доступ лишь капитан. А поскольку у нас такового фактически не было, то владелец универсального ключа - то есть, я.
   Мы с Заком немного попрепирались на тему: у кого должен храниться ключ. Это не изменило расстановки сил, поскольку аргумент "Ну, отбери, если сможешь" ему опровергнуть не удалось. Однако у меня сложилось впечатление, что Зак на победу в споре не рассчитывал, а действовал больше из чувства противоречия, характерного для подростков. Карина, как ни странно, приняла мою сторону и на ключ не посягала.
   Что ж... Приятно, что мне доверяют. А учитывая ее непрестанную паранойю, приятно вдвойне.
   Разместившись в кают-компании, мы отпраздновали успех подогретой в микроволновке пиццей и весьма недурственным вином, найденым в недрах бара. Зак о чем-то меланхолично раздумывал, время от времени рассеянно улыбаясь. Карина в сотый раз хвасталась, какая она молодец, густо сыпля непонятными терминами. А я просто отдыхал, не сильно вникая в ее трёп.
   - Рок, ты уже посмотрел записную книжку? - вернулась к насущным делам женушка.
   - Как раз собирался, - я бросил недоеденный кусок пиццы в коробку, вытер пальцы салфеткой и включил книгу. - Зак, какой пароль?
   - 2506Закери, - нехотя произнес мальчишка, немного помедлив.
   - Уф-ф-ф, сколько раз говорилось, что нельзя использовать имена родни и клички животных в паролях, а толку ноль, - возмущенно фыркнула нормалка. У мальчишки губы вытянулись в тонкую ниточку, и сжались кулаки. Он бросил полный злости взгляд на Кару, но та, оседлав любимого конька, не собиралась останавливаться: - Небось, 2506 - это дата рождения, угадала?
   А ведь временами почти нормальный человек, но стоит только затронуть ее обожаемую безопасность, как весь такт куда-то девается, и границ дозволенного она уже не видит.
   - Карина, - попытался я одернуть девушку.
   - Что? - с вызовом вскинулась она.
   - Помолчи, а?
   Нормалка, осознав, что ее выступление прозвучало, мягко говоря, неуместно, затихла, бросая осторожные взгляды на Зака. Тот мрачно разглядывал пол у себя под ногами, слегка отвернувшись от нас и тем самым пряча лицо. Хотя, так и не желавшие разжиматься кулаки выдавали его с головой.
   Я его понимал. Даже если в блокноте не сохранилось никаких личных записей, все равно эта вещь словно последнее послание от самого близкого человека, еще пропитанное жизнью, но уже с привкусом горечи. И именно поэтому столь сокровенное. Подозреваю, Заку даже больно видеть, как кто-либо берет книгу в руки. Не говоря уже о том, чтобы выслушивать беспардонные замечания.
   Хотя... Я пролистнул несколько страниц... Пожалуй, дело не только в его матери...
   - Ну, что там? - не вытерпела Карина.
   Я сожалеюще поджал губы:
   - Боюсь, мой опыт ограничивается исключительно гаррами. Должен признать, что эти формулы мне не по зубам.
   - Но хоть что-то ты понял? - вопросительно выгнул бровь Зак.
   - Прости, - отрицательно мотнул головой я и протянул книгу маргунцу. - Сам не хочешь взглянуть?
   - Белиберда какая-то, - после пары минут изучения постановил он. - Я в этом разбираюсь не больше твоего.
   - Формулу панацеи в сносках нашкрябать не удосужились? - ляпнула Кара.
   - Вряд ли. Это всего лишь дневник наблюдений с короткими заметками, понятными для автора, но бесполезными для нас.
   - Обидно... Но в любом случае у нас есть готовая партия "химеры", - довольно хлопнула в ладоши нормалка, не сильно расстроившись.
   - Ага... Хотя я тут подумал: мы все-таки дилетанты. Вот бы эти заметки показать профессионалу... - я развернулся к мальчишке и протянул руку к блокноту, - Зак, ты не будешь против, если я перешлю журнал одному моему другу? Его зовут Брэд, он просто гениальный биохимик и, возможно, ему удастся по косвенным признакам восстановить украденную Килкени формулу.
   Зак неопределенно передернул плечами и протянул устройство обратно мне.
   - Это долго?
   - Экспресс-почтой день туда, день обратно. А сколько времени ему понадобится... не знаю. Возможно, и сразу что-нибудь обнаружит.
   - Ладно, отправляй, - как-то вяло согласился маргунец.
   Не откладывая в долгий ящик, я сгонял за ноутом и переслал содержимое дневника, пока Зак с Кариной расправлялись с остатками ужина.
   - Эх, не можете вы просто наслаждаться моментом триумфа, - упрекнула нас Карина, откинувшись в кресле и сыто поглаживая себя по животу. - Давайте лучше обсудим, как "химеру" продавать будем. Предлагаю разместить на продажу сначала не больше пяти ампул по бросовой цене, или хотя бы не слишком заоблачной. А потом через месяц-другой, когда эффективность первых пяти будет проверена, сбыть оставшиеся за пару миллионов. Или даже миллиардов.
   - Звучит разумно.
   - Кстати, Рок, тут связи бы не помешали... И еще, посоветуй, какие аукционы самые престижные. Ты ж в этой сфере тоже вертишься.
   - Я подумаю. Только давай завтра с утра, а то голова уже не соображает. Кроме того, хотелось бы дождаться ответа от Брэда. Куда ты торопишься? Ворованное руки жжет?
   - Нет, - неприятно осклабилась женушка. - Бунгало у моря уже заждалось свою новую хозяйку.
  
  
   Глава 38. Об успехах и провалах.
  
   Рок
  
   Дождавшись, пока Зак и Кара разбредутся по каютам, я еще на минуту заглянул в командную рубку. Так, на всякий случай... Проверил параметры встроенных датчиков движения и, погасив свет, направился к себе.
   Вопреки традиции последних дней, в моей комнате было пусто. Никто не разлегся по центру кровати, не стянул под себя все одеяло и тем более не буркал недовольно, что я, дескать, спать мешаю.
   Значит, злится еще... Только почему на меня, а не на себя? Сама ведь эти ультиматумы дурацкие придумала! Я просто следовал установленным правилам.
   А, ну ее к черту! Не хочет, не надо. Тоже мне фифа нашлась! Хотя бы этой ночью ни с кем за одеяло воевать не придется. Отдохну хоть, а то денек выдался чересчур насыщенным. Я подкрутил звук на часах на максимум и завалился в кровать.
   Ух, как же хорошо, когда один спишь - руки-ноги от края до края раскинуть можно. Или в одеяло самому замотаться. Или вообще на пол его сбросить. Красота!
   Сон не шел. То ли мыслей много накопилось... То ли просто чего-то не хватало... И одеяло это слишком широкое. И ногу некуда закинуть. Точнее, не на кого...
   В каюте у женушки было темно. В свете, льющемся из коридора, виднелась лишь макушка лежащей носом к стенке девушки.
   - Раз гора не идет к Магомеду... - еле слышно прокомментировал я, закрыв за собой дверь и на ощупь пробираясь к цели.
   - Не припоминаю, чтобы я тебя приглашала, - тотчас отреагировала Кара. В ее голосе не ощущалось ни капли сонливости. Отрадно, что не один я бессонницей мучаюсь.
   - Так ты же ко мне без приглашения приходила, - резонно напомнил я. - Это ответный визит вежливости.
   - Рок, возвращайся к себе. Не нарывайся на грубость.
   - Киса, этот дурацкий ультиматум ты предъявила. А теперь сама же и бесишься. Я, конечно, понимаю, что женская логика - вещь загадочная, но не до такой же степени.
   - Нормальная у меня логика, - огрызнулась Карина.
   - Просто признай, что сглупила, - миролюбиво предложил я, ощупывая руками тумбочку. Дальше должна стоять кровать. Так и есть.
   - Нет, просто мои условия оказались не совсем точны. Верней, я не предусмотрела, как именно ты их интерпретируешь.
   - Да что ты говоришь?! - я театрально удивился и, наконец-то, нащупав на тумбочке ночник, легко провел по металлическому ободу, регулируя на минимум.
   - Угу, я имела в виду, что мы вольны в любое время прекратить отношения в одностороннем порядке, а ты это понял, будто бы можно крутить шашни со всеми подряд.
   - Кара, ты же догадалась, что я не был на свидании, - устало произнес я, откинув край одеяла и присев.
   - Догадалась, - она уселась на кровати, придерживая одеяло, и развернулась ко мне. - Но я вынуждена поставить ещё одно условие - пока отношения не разорваны, измены недопустимы.
   - То есть вместо того, чтобы отменить один ультиматум, ты добавляешь к нему второй.
   - Да.
   - А если я не соглашусь?
   - Никого насильно не держу, - несговорчиво процедила она, дернув уголком рта.
   - Я уже говорил, что терпеть не могу ультиматумов?
   Девушка ничего не отвела, упрямо глядя в сторону. Ее колено под одеялом нервно подергивалось, но на лице была написана решимость.
   Я могу, конечно, пойти на принцип... И разругаться с ней окончательно. А толку? Ведь, если вдуматься, то в тандеме эти два условия нивелируют друг друга. И в конечном итоге мы получаем самые что ни на есть обычные отношения, соответствующие общепринятым нормам. Чего ж тогда огород городить? Пускай считает, что победила. А я лучше воспользуюсь бонусами от "ее победы".
   - Эх, чего только не сделаешь ради твоего счастья, любимая! - я сбросил обувь и стянул через голову футболку.
   - Ответь, пожалуйста, четко и однозначно, - несколько язвительно потребовала Карина, сердито сведя брови, - чтобы в будущем снова не возникло разночтений.
   - Да, я принимаю твое условие. Никаких измен ни с моей, ни с твоей стороны до тех пор, пока не разбежимся. Правильно? - я избавился от брюк и наконец-то нырнул в постель.
   - Правильно, - подтвердила Кара и сдавленно охнула, когда я опрокинул ее на подушку.
   Пару минут нам было не до разговоров, но при попытке перейти к более активным действиям и избавить ее от лишнего белья, Карина ощутимо напряглась и попыталась отвести мои руки в сторону. Сладкая моя, ну что опять стряслось? Оторвавшись от ее рта, я вскинул бровь в немом вопросе.
   - Возвращайся лучше к себе в каюту.
   - Киса, не будь садисткой, - шепнул я и сосредоточил внимание на розовеньком ушке. Девушка непроизвольно вздрогнула и на пару секунд умолкла, тихонько мурлыкая. Но, к сожалению, быстро опомнилась.
   - Тебе все равно ничего не светит! - буквально пропела она, провокационно провела ноготками в области паха и самым наглым образом повернулась ко мне спиной. - У меня критические дни, так что собирай манатки и вали обратно.
   - М-да? - я на секунду приподнял голову, переваривая новую информацию, и снова вернулся к ушку. - Ну и ладно. А может...
   - Нет.
   - Как скажешь, - я покрепче обнял неподатливое тело, прижав к себе, и прижался губами к плечику. Интересно, какого поведения она от меня ждет? Что я встану и уйду к себе? Если так, то должен ее разочаровать. - Тебе ничего не нужно?
   - Например?
   - Ну, там... Чаю ромашкового? Таблеток? Живот помассировать?
   - Смотрю, ты разбираешься...
   - Киса, я взрослый мальчик, - насмешливо фыркнул я, проведя носом по ее шейке.
   - Прекрати меня так называть! - вдруг взвилась Карина и, закопошившись, повернулась лицом ко мне и ткнула в грудь острым ногтем. - Я тебе не киса!
   Чем дальше, тем интересней!
   - Почему? Сейчас, например, один в один шипение разъяренной кошки, завидевшей собаку. Только хвоста, дергающегося из стороны в сторону, не хватает.
   - Знаешь что, дорогой?! Я могу понять, когда ты не в состоянии упомнить имена всех своих... - она замолчала, подбирая слова, - подружек. Но уж мое-то как-нибудь потрудись...
   - Ага, кажется, понял... К тебе нельзя так обращаться, потому что я, как ты считаешь, так называл других. Да?
   - Да, - запальчиво ответила Кара. - А что? Скажешь, неправда?
   Я просто молча пожал плечами. Дурацкая тема! Единственное, что могу с уверенностью сказать, что к Бэтси слово "киса" не подходило никаким боком. А остальных... Разве я помню? Это ж когда было-то...
   Да и какая разница, вообще!
   - Ладно, - я тяжело вздохнул, признавая свое поражение. - Согласен, ты достойна большего. Будешь крокодильчиком!
   - Почему это крокодильчиком? - опешила женушка.
   - Кусючая сильно! Кроме того, так я точно никого не называл. Все! Спать! А не хочешь в мою комнату перебраться? Тут чего-то кровать узковата.
   - Терпи, сам приперся... - зловредно хмыкнула Кара.
   Я только вздохнул и придвинул ее ближе к стене.
  
   Часы затрезвонили в три ночи. Испугавшись громкого настойчивого звука, Карина дернулась, чуть не сбросив меня с постели.
   - Что случилось? - севшим спросонок голосом прохрипела она и подслеповато заморгала, когда я включил освещение.
   - Сигнализация в рубке сработала, - коротко ответил я, выключив звук на часах и спешно натягивая брюки.
   - Сейф? Нас грабят? - она, не раздумывая, рванула к двери.
   - Куда?! - я поймал Кару за запястье. - Жить надоело?
   - Но там...
   - Тш-ш-ш... Успокойся, сейф еще закрыт, сработали датчики движения. Накинь халат и выведи на панель трансляцию с камер, - приказал я.
   Я надел футболку, достал из тумбочки принесенный вчера пистолет и поднял взгляд на экран. В тусклом свете от приборной доски сгорбленная темная фигура копошилась в углу командной рубки. Как раз там, где стоит сейф. Коридор, кухня и кают-компания оставались пусты.
   - Он один, - заметил я и нагнулся, обуваясь.
   - А ты не выглядишь удивленным... - с нехорошими нотками в голосе произнесла Карина и выжидающе изогнула бровь.
   - Просто у меня есть кое-какие догадки.
   - Поделиться не желаешь?
   - Всенепременно, только грабителя позволь поймать сначала, - я обогнул застывшую фигурку и вышел в коридор. Кара сразу же рванула следом. - Держись позади.
  
   - А теперь аккуратно опусти "химеру" на пол, - я навел пистолет на одетую в черное фигуру и щелкнул выключателем. Он застыл недвижимо, держа в руках контейнер. Высокий, черная ветровка, темно-серые штаны с множеством карманов, черная шапка в облипку. Не жарковато вырядился? - Без глупостей. Я не промахнусь.
   Он осторожно поставил ношу обратно в сейф и развернулся к нам, высокомерно улыбаясь.
   - Когда догадался?
   - Подозревал давно... Убедился, когда увидел журнал.
   - Выходит, все-таки понял ее записи, - он на секунду прикрыл глаза.
   - Не всё, но достаточно.
   - Зак? - удивленно сорвалось с губ Кары, застывшей позади меня с зажатой в руке сковородой. - Но... но почему? Я же по-честному делить собиралась...
   - "По-честному", - маргунец истерично расхохотался. - Нет твоего "честного" и никогда не было. Ты считала, что сорвала джек-пот? На один курс лечения нужно ровно 12 ампул, а у тебя всего 24. Но это еще не все! - он начал медленно приближаться к Карине, сверля ее ненавидящим взглядом. - Ты не сможешь их продать ни по одной, ни скопом, просто потому, что они бес-по-лез-ны.
   - Зак, стой на месте, - окрикнул я.
   - Ври больше, вор-неудачник. Зачем же тогда Стас их украл, если они никому не нужны? - скептически спросила нормалка.
   - Почему же не нужны? - он еще на шаг приблизился к девушке.
   - Зак, отойди назад! Сейчас же! - оружия у мальчишки я не заметил, но, судя по взгляду, он сейчас способен накинуться и с голыми руками. - Сядь в кресло. Ну?!
   Он все с той же застывшей кривой ухмылкой попятился назад и плюхнулся на стул. И вдруг поник, словно из него вынули какой-то стержень. Я опустил пистолет.
   - Не хочешь рассказать?
   - Что именно? - его голос прозвучал холодно и безнадежно.
   - Всё. И с самого начала, - жестко произнес я.
   - Любопытство мучает? Ну что же! - он вскочил с места, заставив меня напрячься, и по-шутовски поклонился. - Дамы и господа, позвольте представиться - Закери Бейн, родной сын Аманды Бейн - врача-генетика и Фредерика Льюиса Килкени - финансиста.
  
   Карина
  
   Зак желчно усмехнулся, словно только что ловко обвел нас вокруг пальца, плюхнулся обратно в кресло и замолчал.
   Фредерик Килкени... Тот самый? Так вот почему он отправил своих бандитов за мальчишкой. Зак, оказывается, никакая не жертва во всей этой истории. Но тогда чего ради он согласился бежать со мной? Многоходовка нацеленная на то, что я выведу их к "химере"?
   Я невольно посмотрела в сторону двери, будто ожидая, что сейчас оттуда покажется Килкени собственной персоной... Коридор по-прежнему был пуст.
   Или Закери умудрился преподнести сюрприз не только нам, но и своему папаше?
   Стимулируя умственную деятельность, я почесала затылок ручкой сковороды, но в три ночи мозг на столь мягкое воздействие не отреагировал и продолжил тупить.
   А вот Рок, в отличие от меня, удивленным не выглядел.
   - Ты знал?! - полуобвиняюще-полувопросительно произнесла я, взглянув на мужа.
   - Догадывался, - небрежно подтвердил Рок, не отводя глаз от мальчишки.
   М-да, и чему я удивляюсь? Всё как обычно: делиться своими соображениями он не считает нужным.
   - Универсальный ключ кому попало не отдают, - продолжил он. - А не заметить пропажу, даже при условии, что у тебя целый флот кораблей - сложно.
   - Хм... но я действительно украл ключ, - подал голос Зак, - по крайней мере, второй экземпляр.
   - Угу, именно поэтому ты так легко расстался с первым.
   Зак неопределенно пожал плечами, не видя смысла отрицать очевидное.
   - Ну что же ты замолчал? - чуть насмешливо протянул Рок. - Продолжай, прошу.
   Маргунец болезненно поморщился от его тона, но, нервно облизав губы, вернулся к сути:
   - Мы всегда жили вдвоем... Я пару раз спрашивал, кто мой отец, но мама отвечала, что он сейчас далеко и не может быть с нами... - Зак невесело хмыкнул и потер переносицу. - Другими словами, бросил нас. Но не смотря не это, я тогда желал, чтобы он к нам вернулся... Только позже понял, что лучше бы он никогда не появлялся в моей жизни. Килкени я первый раз увидел четыре года назад... Как-то вечером мама пришла в компании нормала, усадила нас друг напротив друга и объявила, что тот мой отец. Он привез какие-то дурацкие игрушки для дошкольников и явно не знал, о чем со мной говорить. А я... не знаю... радовался, что наконец-то папа вернулся... Но еще очень хотелось спросить, где его носило целых одиннадцать лет! Сейчас для меня ясно, что дело никогда не было во мне. Его целью была "химера" и только "химера".
   Я навострила уши. История отцов и детей, это, конечно, занятно, но меня интересовал более меркантильный вопрос: что не в порядке с "химерой"?
   - Аманда долго работала над "химерой"? - деловито поинтересовался Рок.
   - М-м-м... Да... - сбился с мысли маргунец. - Над лекарством при синдроме Реля в общей сложности - больше двадцати лет. А конкретно над химерой - последние восемь.
   - То есть исследования начались еще до твоего рождения? - уточнил кретянин.
   Зак лишь кивнул.
   - И что из этого? - раздраженно вклинилась я.
   - Исследования зачастую требуют весьма и весьма больших денежных вливаний, - терпеливо пояснил супруг. - Тем более такие, которые находятся под строжайшим запретом и требуют соблюдения режима секретности. Кстати, почему правительство Маргуны не поддержало ее разработки?
   - Мама говорила, там слишком много агентов Земли, чтоб надеяться на сохранение проекта в тайне. Она и ушла из Исследовательского Института, когда поняла, что легальный путь ведет в тупик... Мама унаследовала от родителей большое, даже по меркам Земли, состояние, но его хватило ненадолго. Нужны были деньги. Наверно поэтому она и обратилась за помощью к Килкени...
   - И он помог?
   - Отстегнул, сколько требовалось, и даже организовал еще одну лабораторию на Прино. Строил из себя благородного спасателя! Я и велся... - горько хмыкнул Зак.
   - Короче. Килкени - гад и поддонок. Это я и так знаю, еще с того момента, как он приказал меня убить. Но давайте вернемся к "химере"! - попыталась направить рассказ на нужную стезю я.
   - Где-то полгода назад мама сообщила, что, судя по отчету из лаборатории на Прино, один из образцов сыворотки показал хорошие результаты. Она планировала лично полететь и удостовериться... - Зак сцепил пальцы в замок с такой силой, что кожа побелела. - Я пару недель жил в рыбацком домике деда, а в тот день прилетел домой - хотел устроить сюрприз и заодно проводить маму на корабль. Только опоздал. Она лежала на кушетке в гостиной, ее голова свешивалась с края, а глаза смотрели прямиком на меня. Подошел, коснулся... Она была уже холодной. На столике валялся использованный шприц и пустые ампулы с черно-красной полосой вокруг горлышка. Много... Я такие выдел - концентрированный препарат, его разводят и используют для усыпления подопытных животных. Когда из коридора донеслись голоса, я испугался и спрятался прежде, чем понял, кто это. Мой так называемый отец и Томас обсуждали, как лучше избавиться от тела. Я просидел между стеной и книжным шкафом в нише, чуть прикрытой шторой, до самого вечера. Даже удивительно, как мне удалось туда втиснуться... выбирался потом долго. Они к тому моменту увезли куда-то тело и уничтожили улики.
   Зак с усилием потер лицо, стирая с себя болезненные воспоминания, и уставился пустым взглядом куда-то между нами, словно заново переживая события прошлого.
   - Я выбрался из дома и хотел бежать в полицию, но тут позвонил Килкени и сочувственным голосом начал втирать, что маме стало плохо, и по дороге в больницу она скончалась. Я еле сдержался, чтоб не заорать, лишь услышав его голос... - маргунец хмыкнул, криво прикусив нижнюю губу, и продолжил совсем другим тоном, более высоким, рискующим вот-вот сорваться, - но тут он пообещал, что скоро мне доставят "химеру". Наверно, нужно было послать его к черту... но я хотел жить и поэтому смолчал... притворился, что ничего не знаю, и вернулся на озеро. Ждать.
   Последние слова я слушала вполуха. Значит, мальчишке "химера" понадобилась вовсе не для мести... Ух, ты черт!
   - Зак! Ты... болен?
   Он, глядя на меня, усмехнулся криво и как-то пренебрежительно, но все же согласно прикрыл глаза, еле заметно кивнув.
   - Подозреваю, что болезнь не обошла стороной и саму Аманду Бейл, - вдобавок предположил Рок.
   - И это тоже, - еще раз кивнул маргунец.
   Все равно чего-то я не догоняю... Им всем миром и за такие бешеные деньжищи удалось произвести только две дюжины ампул?
   Я озвучила свое недоумение.
   - Нет, конечно. "Химеры" много, но моих образцов - всего две партии. С запасом делали, - с неприкрытой иронией произнес Зак.
   - То есть?
   - Кара, каждый образец "химеры" привязан к определенному человеку, - ответил вместо мальчишки Рок. - Состав каждой партии уникален и отличается от других, поскольку синтезируется на основе ДНК конкретного больного.
   - А ты откуда знаешь? - взыграла моя паранойя.
   - Прочитал в записной книжке, - одарил меня раздраженным взглядом муж. - Формулы там нет, но процесс описан весьма определенно.
   - О, тогда ладно...
   - Дальше вы все уже знаете, - маргунец сгорбился, оперевшись локтями на подлокотники, и поворачивался на вращающемся стуле вправо-влево, замирая дольше, когда его взгляд падал на контейнер, виднеющийся в открытом настежь сейфе. - Стас украл предназначенный для меня образец, и я застрял в рыбацком домике, ожидая неизвестно чего. Когда Стас погиб... У меня скоротечная форма синдрома Реля, и остался всего год до перехода болезни в третью фазу, когда симптомы начинают проявляются лавинообразно и уже бесполезно ее останавливать. Там еще два-три годика в виде полутрупа... Но это уже не важно - даже "химера" будет бессильна. А на создание нового образца требуется минимум четыре года. Килкени планировал отвезти меня на Нодар и поместить на это время в криокамеру.
   Зак выдавал факты, будто отгораживаясь от происходящего, но я прекрасно понимала, сколько отчаянья скрыто за этими сухими фразами. Понимала просто потому, что сама пережила подобное и помню, как хотелось выть от бессилия и злости на собственное тело, так подло меня предававшего. И с какой одержимостью я вымаливала у Рока свою инъекцию спасения. А Заку пришлось жить с этим не каких-то две жалких недели, а годами. Если бы Стас уже не умер, то я собственными руками бы его придушила. Это ж нужно было додуматься до такого - он же ребенка на смерть обрекал!
   И я в этом принимала непосредственное участие... Пусть и ненамеренно...
   - Ах, да! - продолжал маргунец. - Еще Земной Союз зачем-то пытался меня похитить, думаю, что-то пронюхали и намеревались шантажировать мою маму, хотя ее к тому времени уже давно не было в живых.
   Я приблизилась к мальчишке... Хотелось его обнять, утешить, но он слишком сильно походил на маленького озлобленного волчонка, готового укусить даже за попытку помочь. Да и унижать его жалостью было бы неправильно, поэтому я просто сказала:
   - Забирай "химеру".
   - Ну конечно, - едко процедил он. - Тебе ж она уже без надобности. Продать не получится.
   - Считай, как хочешь, - не стала оправдываться я. Тем более что какой-то процент истины в его словах присутствовал. Крошечный, но всё же...
   Мальчишка перевел вопросительный взгляд на Рока, тот лишь пожал плечами и демонстративно засунул пистолет сзади за ремень.
   - "Химера" твоя.
   - Ладно, - он еще секунду посидел, будто ожидая, что мы передумаем, затем подошел к сейфу и принялся запихивать контейнер в рюкзак.
   - Ты мог сразу сказать, - тихо произнесла я.
   - Да неужели?! - фыркнул Закери, не повернувшись. - И ты все бы бросила и полезла взламывать сеть космопорта из сочувствия ко мне? Или просто сказала бы "Извини, Зак, но это невозможно. Мне очень жаль, что из-за меня ты сдохнешь"?
   - Ну, знаешь ли! Меня Стас не посвящал в историю с химерой!
   Он только фыркнул:
   - Что и требовалось доказать!
   - Да ты...
   - Хватит собачиться! - прикрикнул на нас Рок.
   - Не волнуйся, я сейчас уйду, - буркнул подросток.
   - Никто никуда не идет, - командным тоном отрезал кретянин. - Еще не хватало, чтоб кого-то из нас сцапали на Дельте за взлом сети.
   - А что, пока мы тут торчим, не сцапают? - вскинула бровь я.
   - Ну, ты же сама утверждала, что администрация не станет разглашать факт взлома. Если мы выйдем, нам могут приплести что угодно, вплоть до хранения наркотиков, а чтоб арестовать корабль, нужен повод посерьезней. Поэтому разбежимся после того, как уберемся с Дельты. Я сейчас запрошу прыжок к Маргуне. Кстати, Зак, Килкени точно не знает, где тебя искать?
   - Нет. Откуда?
   - Хорошо, - кивнул мужчина и сосредоточился на пульте управления, составляя запрос.
   Мы стояли за его спиной и пялились друг на друга не то, чтобы враждебно, но явно без особой приязни. Зак теребил лямки рюкзака, в котором угадывались контуры контейнера с "химерой".
   - Прости, - прошептала я.
   - Проехали, - отозвался он.
  
   Не знаю как у кого, а у меня после стресса просыпается недетский аппетит. И у Зака, похоже, та же песня. Слишком взбудораженные, чтобы спать, мы оккупировали кухню и устроили внеплановый ужин, плавно переходящий в завтрак. Рок еще торчал в рубке, улаживая формальности с полетом.
   - Я тут всё думаю: почему Стас не удовлетворился данными о хищениях Килкени? Зачем ему понадобилось красть "химеру"? - я выгребла из холодильника колбасу, помидоры, сыр и занялась единственным, что умею готовить - бутербродами.
   - Не знаю точно... Но Килкени как-то говорил, что у них планируется слияние компаний, и аудиторская проверка через два-три месяца обнаружила бы прорехи... Шантаж просто-напросто заставил его поторопиться с перебросом средств на Нодар.
   - Эм... То есть мне никто все равно не перевел бы мои миллионы? - разочарованно спросила я. Тот заветный счет в любом случае давно уже арестован, но знать, что мой "идеальный план" с самого начала был провальным, как-то обидно.
   - Не-а, - довольно усмехнулся Закери, который, оседлав табурет, занимался размазыванием майонеза по ломтикам хлеба и фигурным выкладыванием поверху листиков салата.
   - Жлоб он! - буркнула я, с остервенением разрезая палку колбасы.
   - Угу... А еще убийца.
   - Ой, - я поспешила прикусить язык, пока еще какую-то глупость не ляпнула. - Прости.
   - Хватит уже извиняться, - грубовато, но по-доброму отмахнулся маргунец. - У меня теперь есть очень хорошие шансы выжить... и когда-нибудь я найду Килкени и убью.
   Он об этом спокойно, без тени эмоций... Как о уже свершившимся факте.
   - Зак... Не подумай, что я выступаю против тебя, но... Килкени - подонок, но всё же он искал твой образец "химеры", чтоб тебя спасти... - осторожно напомнила я.
   - Может, его права собственности интересуют или еще что! Плевал я на его мотивацию! - вдруг взвился подросток. Впрочем, через мгновение от вспышки не осталось и следа. Зак серьезно, медленно, делая паузу послу каждого слова, произнес: - Он убил мою мать.
   - Тш-ш-ш... Знаю... - я отложила нож, прижала его голову к плечу одной рукой и просто молча гладила по мягким белым волосам. Долго. Пока не утихла еле ощутимая дрожь, которую ему не удалось спрятать при всём своем старании. Бедный ребенок.
  
   А потом он начал говорить. Гулко, отрывисто. О своей ненависти, о страхе, о горечи потери, о том, насколько иллюзорной бывает надежда, и как умело она бьет наотмашь, и кажется, что больше не хватит сил подняться, и даже смерть начинаешь принимать с унылым безразличием. Но затем эта двуличная дрянь возвращается и вновь манит фальшивыми обещаниями.
   Я слушала и не находила что ответить. Этот худенький до прозрачности мальчишка за свою недолгую жизнь увидел и перенес больше, чем я за все свои двадцать семь. Мне не понять, что значит терять самых близких людей или ждать предательства от человека, который по всем божьим и человеческим законам должен тебя защищать. Я могла поделиться с ним лишь тем, что пережила сама: агонией, растянутой на недели, когда засыпаешь и просыпаешься с мыслью, что ты так ничего и не успела из того, что планировала, с отчаяньем и обидой из-за того, что именно тебе придется умереть, и с самым страшным в этом коктейле - бессилием. Он знал, как это, и подсказывал мне слова, которые я боялась произнести, тем самым рассказывая и свою историю.
  
   Когда Рок закончил утрясать формальности и приполз на кухню, мы успели наговориться, наплакаться, умыться, оприходовать первую партию бутеров, настрогать новых и теперь мирно пили кофе, неспешно угощаясь второй партией (уже не от голода, а токмо от лютой жадности).
   - Как насчет блинчиков? - первым делом спросил Рок, кивнув на сковороду, скромно примостившуюся на краю плиты.
   Одарив муженька выразительным взглядом, который недвусмысленно предупреждал, что кое-кто слегка зарвался, я все же снизошла к ответу:
   - Ну, пожарь, если так сильно хочешь, только сковороду потом помыть не забудь.
   - У меня жена вообще-то есть, - буркнул мужчина, усаживаясь на табурет рядом со мной и занимая тем самым возмутительно много места.
   - А что, в функционал жены по умолчанию включена жарка блинов? - язвительно поинтересовалась я, отодвигаясь вместе со стулом к Заку.
   - В общем случае, да, - и не подумал смутиться Рок. - Но иногда попадаются бракованные модели.
   Я лишь фыркнула в ответ. Впрочем, шутливый тон позволил попросту проигнорировать необоснованные претензии и примирительно пододвинуть в его сторону самый большой бутерброд. Супруг на взятку купился, и на кухне вновь воцарился мир.
   - Диспетчер разрешил взлет сегодняшним вечером, - сообщил Рок, прожевав добрый кусок, и осмотрелся в поисках кофе. Заглянул было в мою кружку, но, обнаружив там осветленную молоком смесь, недовольно скривился и поднялся, чтоб нацедить себе свежую порцию из кофеварки. - Маргунское направление, в отличие от земного, не перегружено.
   - Хорошо, - отозвалась я, вздохнув.
   Не то, чтобы я имела что-либо против, но как-то муторно на душе... Приключение закончилось. Пора спуститься на грешную землю и выбросить из головы мечты о ее величестве халяве. Меня ждет судебный процесс на Земле, Рока - детишки и фирма, Зака...
   - Слушай, Зак, а о тебе есть кому позаботиться? - спросил Рок, словно прочитав мои мысли.
   - Я по документам почти совершеннолетний. Забыл?
   - Так то по документам. А в действительности сколько тебе?
   - Пятнадцать... Почти, - бросил хитрый взгляд исподлобья паренек. - Не волнуйся, на Маргуне я не пропаду.
   Кретянин ничего не ответил, лишь внимательно посмотрел на подростка.
   - Карина, ты чего захандрила? - преувеличено бодро спросил Зак, переводя стрелки на меня и тем самым стараясь избежать дальнейших расспросов.
   - Прощаюсь с мечтой о бунгало, - я подперла рукой подбородок, поставив локоть на стол, и горестно закатила глаза, кривляясь.
   Несмотря на то, что я действительно рада за Зака, мне все же было жаль своих потраченных впустую усилий и нервов. Да и понимание провала вовсе не грело душу.
   Паренек прислонился к моей руке, положив подбородок на плечо, и задумался:
   - Я тут прикинул... - протянул Зак тогда, когда плечо у меня уже ощутимо затекло, а на тарелке остались лишь крошки хлеба. - Ампулы, конечно, не продашь, но саму формулу... В лаборатории на Прино хранится вся информация по проекту.
   - Ты хочешь отдать мне формулу? - удивилась я.
   - Чтоб что-то отдать, надо этим для начала владеть! - резонно возразил он и, подняв голову, вопрошающе вскинул светлую бровь. - Фредерик уже вовсю разворачивает производство "химеры" на Нодаре, но формула до сих пор известна лишь ему одному. Если мы достанем формулу, то сможем не только выгодно ее продать, но и здорово напакостить Килкени. Что скажешь?
   - Зак, ты ангел! - расплылась в довольной улыбке я.
   - Прибыль делим поровну! - строго произнес мальчишка, подняв палец.
   - Само собой!
   - Нет! - вдруг рявкнул Рок, грохнув чашкой о стол. - Даже не думайте.
   Любит же он кайф людям обламывать! Я набрала воздуха, чтоб высказать свои аргументы, но, наткнувшись на раздраженный взгляд мужа, нерешительно замешкалась.
   - У меня пропуск для доступа в лабораторию сохранился, - между тем вкрадчиво и как бы невзначай заметил маргунец.
   Ты ж моя радость! Какой хороший, а главное, запасливый мальчик! Умиленно заулыбавшись, я втихаря подмигнула Заку. Пусть Рок поступает, как ему будет угодно, а я от такого шанса ни за какие коврижки не откажусь!
   - Нет, - жестко, с нажимом повторил супруг, заметив наши с Заком переглядывания.
   В крайнем случае, мы с Заком можем полететь на Прино регулярным рейсом. Чуть дольше, конечно, получится. И, по правде говоря, страшнее: все-таки Прино - планета-тюрьма, и поддержка в лице безжалостного и злобного на вид кретянина нам бы совсем не помешала. Но не под дулом же пистолета его туда тащить?
   Что ж, обойдемся своими силами... А Року я его долю вышлю попозже... Когда-нибудь... Если попросит.
   - Кара? - медленно протянул муж, растягивая гласные, и в его голосе проскользнули отчетливые угрожающие рычащие нотки.
   Я легонько похлопала его по руке и протянула как можно ласковей:
   - Ты лети домой. Мы тоже полетим... только сделаем небольшой крюк. Угу?
   Видимо, что-то было такое в моем взгляде, что муженек со страдальческим вздохом спрятал лицо в ладонях и обреченно пробормотал:
   - Я уже запросил прыжок к Маргуне.
   Его фраза прозвучала, как последняя и откровенно слабая отмазка, и я почувствовала, что губы сами по себе растягиваются в довольной улыбке.
   - Ну, свяжись с диспетчерской еще раз, скажи, что передумал и хочешь в Прино.
   - Я вас ненавижу, - прочувствовано произнес Рок, поднялся, оттолкнувшись руками от столешницы, и, уже выйдя из кухоньки, добавил: - Обоих.
   - Не дрейфь! У нас отличная команда, - крикнула я в коридор, пытаясь приободрить нашего главного и единственного пилота.
   Он тут же вернулся, влетев в дверной проем и чуть не впечатавшись при этом в косяк, и взмахнул в раздражении руками, будто бы пытаясь задушить кого-то невидимого:
   - Команда?! - в его рыке слились вселенская скорбь и обида. - Два недолеченных инвалида и я - их санитар! Это летающий филиал дурдома, а не команда!
   Зак и я синхронно захихикали, стараясь сохранить серьезные лица, чтоб не вывести Рока из себя еще больше. Тот лишь злобно поджал губы и, процедив сквозь зубы что-то ругательное, отправился в рубку менять пункт прибытия.
   Ура! Мы снова летим за сокровищами!
  
   Мы все еще болтались в космическом пространстве Дельты, уже прибыв на точку входа, но еще дожидаясь очереди на "прыжок". Зак, наверстывая упущенное, безмятежно дрых у себя в каюте, даже во сне касаясь пальцами контейнера, который стоял на полу у изголовья. Я же торчала в каюте Рока. Он читал записи Аманды, сидя на краю кровати, а я, развалившись там же, лениво ковырялась в своем экземпляре программы защиты космопорта. Практического применения мой интерес не имел - все стоящие дыры Крис уже вычислил. А доводить до ума давнишнюю программу, заказанную подставившей меня фирмочкой, не было вдохновения.
   Как не крути, не лежит у меня душа к чистому кодингу. Дизассемблером поковырять чужой труд или что-то под себя накропать хитрое и коварное - всегда пожалуйста, а как только нужно выполнить кем-то поставленное техзадание - так сразу меня воротит.
   Все-таки заниматься нужно тем, что интересно, а не насиловать себя. Вот Рок, например, правильно поступает, когда шлет лесом тех, кто пытается указывать что и как ему делать.
   - Рок?
   - М-м-м?
   - Ты не обидишься, если я тебе кое-что скажу?
   - Обычно после этого вопроса звучит что-то крайне оскорбительное, - прокомментировал мужчина.
   Закусив губу, я попыталась изобразить оскорбленную невинность. Рок, взглянув на меня в этот момент, почему-то хрюкнул и лишь махнул рукой:
   - Говори уже! Все равно ведь не отвяжешься!
   - Ты слишком ответственный! - тотчас выпалила я, наблюдая, как его брови складываются домиком от удивления. - Это тебя губит. Вот смотри - ты же запросто мог послать нас с Заком к черту.
   - Не понял! - опешил супруг. - Тебе помогают, а ты еще и недовольна? - он резко отвернулся, демонстративно уткнувшись в свою планшетку.
   - Довольна, довольна, - я поднялась на колени, положила ладони ему на плечи, зарываясь носом в волосы на затылке и утихомиривая бурю, и фыркнула, уколовшись коротким ежиком. - Я не конкретно про сейчас говорю, а вообще.
   - То есть конкретно сейчас это тебе выгодно, но вообще - раздражает?
   - Нет, не раздражает, даже нравится. Просто ты не можешь взять на себя ответственность за всё, что происходит в мире.
   - Мне безразличен мир.
   - Ну, ладно, пускай не мир, но свое окружение. Ты постоянно пытаешься всех подстраховать. Вспомни: в каком бешенстве ты был, когда забрал меня из госпиталя, но все равно - сразу же кинулся решать мои проблемы.
   - Не обольщайся, у меня была сладкая мысль сгрузить тебя под ближайшим деревом и забыть до осени.
   - Хи-хи, но ты ведь этого не сделал?
   - Но хотел, - упрямо возразил он.
   - Но все равно не сделал! Видишь, я права!
   - Слышал бы тебя сейчас дед, он бы обхохотался.
   Ух, как будто дедуле есть дело до того о чем мечтает Рок! Старика лишь интересы клана и политические интриги волнуют.
   А эта курица Бетси! Пока деньги есть - тебя любят, а только меньше принес - так сразу недостоин и взгляда. Рок, конечно, еще тот фрукт, и я не обманываюсь иллюзиями, что жить с ним легко и просто. Но муж - это ведь не ходячий банкомат.
   Если бы передо мной стоял выбор, с кем связать судьбу - богатым, но инертным, или бедным, но увлеченным свой мечтой, то я бы однозначно выбрала второй вариант. Может, кто-то со мной и не согласится, но я считаю, что блеск в глазах важнее блеска бриллиантов. И дело вовсе не в моральных принципах. Нет. Просто, если в человеке нет искорки, то ни интереса, ни уважения к нему у меня не проснется. Вот такая я несовременная личность.
   Впрочем, о своих рассуждениях я промолчала, чтоб не провоцировать Рока на выступление по его любимому пунктику "Не оскорбляй мою родню!", и сдержано попросила:
   - Не меняй тему.
   - Даже не собирался. И что, по-твоему, мне нужно было с тобой делать?
   - Ну, обычный человек так бы и оставил под елкой.
   - Это невозможно... - спокойно возразил Рок. - На Крете нет елок!
   - Да ну тебя! Я серьезно говорю.
   - Хорошо, убедила. Я очаровашка и лапочка. Чего ты мне претензии выставляешь?
   - Хочу, чтоб ты прекратил грузиться по всякому поводу.
   - Угу, то есть мне сейчас развернуть корабль к Крету и не слушать ваших с Заком бредовых хотелок?
   - Ну, не настолько же! - возмутилась я, заглядывая через плечо мужа в его планшетку. Что он там такого интересного нашел? Нет, чтоб жене внимание уделить!
   - На тебя не угодишь, - демонстративно пробурчал под нос мужчина.
   - Ой, да ладно! Если бы тебя самого не подмывало разыскать формулу, то фиг бы ты полетел! Ты же сразу согласился, потому что самого азарт разбирает.
   - А как же тот факт, что я лапочка? - состроил умильную мордаху Рок, чуть повернув ко мне лицо, и заиграл бровями.
   - Угу, когда спишь зубами к стенке.
   - Не путай, дорогая, у нас ты крокодильчик.
   Я в ответ клацнула зубами в непосредственной близости от его носа. Рок только хмыкнул и, отвернувшись, вновь углубился в записи Аманды в планшете.
   - Хм, а у тебя седина вот здесь! - я провела пальцами по его макушке в месте, где обнаружила несколько белых волосков.
   - Правда? - удивленно произнес Рок и удрученно вздохнул. - Пока с тобой не познакомился, не было.
   - Да ты не расстраивайся! Дома у меня еще полтюбика темной краски осталось, - насмешливо предложила я и немного смутилась от того, что назвала домом Крет. К счастью, Рок не стал заострять внимание на моем ляпе, и я продолжила подкалывать в привычной манере: - От сердца отрываю, последнее! И все ради твоей неземной красоты!
   Супруг отложил в сторону планшет и, закинув руку за плечо, ухватил меня за шкирку и, наклонившись, одним рывком кувыркнул головой вперед к себе на колени. Только ноги взметнулись и зубы клацнули. Хорошо хоть другой рукой под попу подхватил, чтоб я на пол не брякнулась. Подозреваю, он ждал криков и визгов, поэтому недоуменно вскинул бровь, когда я молча поерзала на коленках и устроила голову в ямке у его ключицы. А чего мне возмущаться? Я ж того и добивалась.
   Рок, убедившись, что концерта не последует, опять взял в руки планшетку. Я немного позаглядывала в экран, но абсолютно ничего не поняла, и занялась более приятными делами. Потихонечку, чтоб не спугнуть, приникла лицом к рубашке и вдыхала запах мужчины, пока не начала кружиться голова. Потом чуток отдохнула и снова.
   Нужно будет гель для душа купить без парфюмерных отдушек.
   Очнулась я, когда заметила насмешливый взгляд Рока. Мой нос к тому времени уже уютно расположился у него под мышкой.
   - Что? - состроила я невинные глазки.
   У супруга задрожали губы от еле сдерживаемого смеха.
   - Да, я токсикоманка! И не стыжусь этого!
  
  
   Глава 39. О новых горизонтах
  
   Рок
  
   - Как думаешь, у нас получится? - вдруг спросила Карина после продолжительного молчания. Я уж было думал, что она дрыхнет, пригревшись на руках.
   Дочитав до конца короткий абзац, в котором Аманда схематично поясняла четыре страницы формул ему предшествовавших, я перевел взгляд на Кару:
   - Что именно?
   - Достать формулу, конечно же.
   Я лишь молча пожал плечами, показывая, что отвечать на глупые вопросы не намерен. Впрочем, ответа женушка не ждала, а, похоже, просто размышляла вслух, выбрав меня в безмолвные слушатели.
   - Мы же даже пока не знаем, работает ли еще лаборатория. А если работает, то пропустят ли туда Зака да еще вместе с нами. А если и пропустят, то выпустят ли...
   - Кара! - перебил я девушку. - Давай сначала прилетим на место, а потом ты будешь фантазировать.
   - Да, - глубоко вздохнула она. - Ты прав. В этой всей истории мне всё время кажется, что вот-вот и я ухвачу удачу за хвост, но она, как ящерица - хвост отбрасывает и убегает. Какая-то глобальная невезуха. Мне уже из принципа эту формулу достать хочется.
   - Угу, - я снова вернулся к записной книжке.
   - Ты, наверно, уже жалеешь, что не оставил меня на Земле и не улетел домой? - она задрала голову вверх и пристально всмотрелась в мое лицо, словно ища подтверждение своим словам.
   - Ты снова начинаешь?
   - Нет, - быстрая добрая улыбка мелькнула и сменилась тонкой вертикальной морщинкой, прорезавшей переносицу. - Прости, что втянула тебя во всю эту историю.
   - Не стоит извиняться, - вполне искренне усмехнулся я. Признаться честно, я уже давно так не развлекался, как последнюю пару недель. Очень давно. Последний раз, наверно, сразу после армии, когда отмечали с парнями мою отставку в каком-то богом забытом порту на непонятно какой планете под недружелюбными взглядами кряжистых завсегдатаев той грязной пивнушки, нарывающимися на драку. Или это мы нарывались? А потом драпали оттуда, когда оказалось, что один из оппонентов - представитель местной власти, который терпеть не может военных.
   Эта смесь бесшабашности и азарта, замешанные на адреналине, сродни алкоголизму - вылечиться невозможно, только остановиться. Остановиться, вспомнить, что у меня есть дети, фирма, обязательства, которые нужно выполнить, и закончить со всей этой историей.
   - Только давай договоримся: если на Прино ничего не найдем, то больше никуда не летим.
   - Ну-у, - Кара отвела забегавшие глазки.
   - Карина!
   - Ладно-ладно, - угрюмо проворчала она и проницательно спросила: - Соскучился по дому?
   - Немного, - не стал отнекиваться я. - Да и волнуюсь, как там Бред один справляется. Он же больше по научной части, а организационная работа всегда ложилась на меня.
   - Знаешь... Думаю, у вас все получится с гаррами, - Кара задумчиво обводила ноготками рисунок эрге у локтя моей левой руки.
   - Да? - шутливо хмыкнул я. - В тебе открылся дар предвидения.
   - Просто мне хочется верить, - улыбнулась в ответ она. - Должна же быть в этом мире какая-то справедливость. Уж если кто и достоин удачи, так это вы. Да-да, и нечего тут хмыкать! В конце концов, могу я верить в то, во что хочу?
   Я чмокнул в нос разбушевавшуюся нормалку.
   - Спасибо.
   - За что?
   - За то, что веришь, - улыбнулся я, чувствуя, как согревающее тепло растекается внутри.
   Когда-то мы с Бредом тоже верили, но годы труда и отсутствие хоть каких-то гарантий на успех притупили это чувство. Осталась усталость, и иногда мне очень хотелось просто побыстрее завершить проект, пускай и с отрицательным результатом. Я никогда не признавался Бреду в существовании таких мыслей и гнал их, как только мог, но они постоянно кружили рядом, выжидая удобные моменты слабости, чтоб снова заглянуть в гости.
   Оказывается, это приятно, когда в тебя верят. Не просчитывают твои шансы на успех, не говорят подбадривающие слова исключительно из вежливости или чтоб не обидеть, а просто верят...
  
   - Зак не слишком долго спит? - в голосе Кары сквозило беспокойство.
   - Он же сутки до этого не спал. Дай отдохнуть человеку спокойно, только час назад проверяла.
   - Ой! А вдруг он "химеру" себе вколол? - вдруг осенило нормалку, и она ужом завертелась, пытаясь выскользнуть из объятий.
   - Успокойся! - я плотнее обхватил женушку рукой, удерживая на месте, и спокойно произнес: - Ничего он не колол! Зак подходил ко мне посоветоваться, и мы договорились, что первую инъекцию сделаем, когда сядем на Прино, чтоб в случае осложнений иметь возможность обратиться в больницу.
   - О... А почему он к тебе подходил, а не ко мне?
   - А у тебя большой опыт с экспериментальными препаратами, или у тебя есть доскональные сведения о побочных эффектах "химеры"?
   - Как будто ты у нас светило медицины! - поджала губы Кара.
   - Нет, конечно, но знаю чуть побольше тебя, и именно этих знаний хватает, чтоб настаивать на том, дабы дождаться посадки. Кроме того, ты же сама Заку в подробностях расписала, как я тебе гарры колол, вот он ко мне и пришел.
   - Ну да, точно.
  
   Прино встретил нас ураганом. Впрочем, ураганом эта планета встречает всех, кто имел несчастье на ней оказаться. Стихия здесь буйствует 1607 стандартных (то есть, по Земле) дней в году. Местное же понятие "суток" хотя и существует, в повседневном быту не используется. Да и какая кому разница день или ночь на поверхности этого бурого в серые разводы шарика, если разумная жизнь кроется исключительно под толщей земной породы. Наверху остаются лишь обтекаемой формы приплюснутые технические строения, смахивающие на затаившихся, готовящихся к роковому прыжку хищников, да посадочные площадки для кораблей.
   - Борт 6968, ответьте диспетчеру.
   - 6968, слушаю вас.
   - Готовьтесь к снижению. По сводке синоптиков через полчаса ураган ослабеет.
   - Понял. Часто у вас такие бури? - рискнул отойти от жесткого протокола я.
   - Да разве это буря, - пренебрежительно, с нотками бывалого космического волка, хохотнул мужчина. - Видели бы вы, что перед "аномалией" творится. Вот тогда действительно крындец: суда по паре недель на подступах валандаются - ни сесть на планету нельзя, ни в прыжок уйти. А сегодня так, разминочка.
   М-да, если подобного рода экстрим для них разминочка, то не хотелось бы мне узнать, что попадает под определение "крындец". Внешние камеры транслировали на обзорный экран непроницаемую для взгляда бурлящую муть. Отказ автоматики в таких условиях и попытка посадки в ручном режиме означали бы стопроцентную гибель. Напрягает меня подобная зависимость от техники. Случись что, пользы от меня будет не больше, чем от обычного пассажира. А то и меньше - пассажир хотя бы до последней секунды не догадается, что дело дрянь, и помрет спокойным.
   Вопреки моим сомнениям посадка прошла успешно. Не успели остыть опоры и погаснуть посадочные огни, с трудом пробивающиеся сквозь пыльную мглу всего на какой-то десяток метров, как заскрежетал металл, и посадочная площадка вместе с кораблем неспешно поползла вниз, под защиту земной тверди. Стальные многотонные створки шлюза бесшумно захлопнулись над головой, отрезая нас от разгула стихии, на стенах шахты зажигались и гасли красноватые лампы, сопровождая наш путь вглубь планеты.
  
   На Прино жить на корабле крайне неудобно, поэтому мы собрали вещи, которые могли понадобиться в ближайшую неделю и законсервировали судно. Вещей оказалось неожиданно много: Зак, помимо рюкзака, тащил контейнер с "химерой", а Кара в нагрузку ко всем своим шмоткам ("А вдруг там холодно! А вдруг там жарко! И не тычь мне показания термометра, у меня субъективная шкала!") собрала объемную сумку с техникой, которой запаслась еще на Земле у Криса.
   Прислонившись плечом к стене, я обдумывал порядок дальнейших действий. В первую очередь нужно снять номер в гостинице и заняться Заком, а то он, еще не сойдя с борта, рвался вколоть себе "химеру", мол, мы уже на месте. Дольше его удержать не получится - вон, как судорожно прижимает контейнер к груди ручонками.
   Карина в который раз притиснула ладони к ушам и сглотнула - уши-то закладывает. Лифтовую кабину дернуло инерцией, когда из вертикального спуска направление изменилось на горизонтальное. Значит, скоро прибудем.
  
   Учитывая глубину, на которую мы спускались, я подсознательно готовился увидеть тесные темные тоннели, уходящие в необработанную породу, подобно кротовым норам. А чего еще ожидать от планеты, основной статей доходов которой является содержание вдали от цивилизации преступников? И не мелких правонарушителей, а индивидов с более чем солидными сроками заключений, которым родное государство не поскупилось оплатить перелет куда подальше от отчизны.
   Следы ржавчины на стыках обшивки лифта вполне вписывались в возникшую в воображении картину здешнего быта. Поэтому, когда створки открылись, даже не сразу осознал открывшуюся панораму. Рядом раздался восхищенный вздох Карины.
   - Ничего себе! - она задрала в голову, рассматривая потолок громадной залы.
   Высоченные тридцатиметровые колонны поддерживали купол свода, а прозрачные невысокие перегородки создавали иллюзию открытого пространства. Складывалось впечатление, что "лифт в преисподнюю" перепутал направление и вынес нас прямиком в райские кущи. Белые стены и колонны, теплый свет из ламп, спрятанных позади прозрачных пластин светло-голубого свода, обилие вьющейся по колоннам зелени, кусты и карликовые деревья в кадках. Казалось, обитатели Прино стремились окунуться в иллюзию пребывания на поверхности обычной планеты. Я чуть не принялся высматривать певчих птиц, трели которых разливались в воздухе, прежде чем понял, что это всего лишь запись.
   Впрочем, наваждение сошло на нет, как только мы покинули зал прибытия. Режущий глаза белый сменился более практичным желтовато-персиковым, "небо" утратило свою прозрачность, и пространство освещали обычные фонари. К счастью, радиально расходящиеся улицы-тоннели оставались такими же высокими и достаточно широкими, чтобы не чувствовать клаустрофобии. Между зданиями, врастающими в земную породу и исполняющими роль пресловутых колонн, вольготно струились ленты тротуаров по обе стороны четырехполосного шоссе. Только центральная, самая широкая улица, сохранившая нарочитую белизну, сверкала рекламными огнями различных магазинов и ресторанов. Она, оставшись полностью пешеходной, могла похвастать тремя уровнями, соединенными движущимися эскалаторами, и упорно ассоциировалась с крытой торговой галереей.
   Что касается населения, то тут наличествовал полный интернациональный состав. Даже затрудняюсь сказать, кого было больше. Взгляд натыкался на маргунцев, нормалов, дриташцев, даже на видейцев, редко покидающих родную планету. Ну, нормалы и дриташцы обитают на многих планетах - откуда угодно могли прилететь, Маргуна и Вида давно пользуются специфическими услугами Прино. А вот Крет предпочитает своих "кадров" держать под личным контролем, поэтому я, в отличие от Кары и Зака, выделялся на общем фоне.
   Воспользовавшись советом таксиста, мы поселились в скромном мини-отеле, заняв два смежных номера. Пока я умылся с дороги, Зак уже выложил на журнальный столик шприц и ампулу "химеры" и ждал меня, нетерпеливо постукивая ботинком по полу.
   Ладно, дальше увиливать некуда, нужно колоть.
   Надеюсь, неожиданностей в виде анафилактического шока не будет? Заку, понятное дело, терять нечего, в отличие от меня. Все же мои знания химии и фармакологии в частности весьма ограничены сферой гарров, и дать достоверный прогноз в отношении "химеры" я просто не в состоянии, приходится целиком полагаться на умозаключения мертвой женщины. Одно утешает - в записях Аманды нет никаких упоминаний о нестандартных реакциях на последнюю версию "химеры" (в отличие от первых, пилотных вариантов препарата, после которых каждого третьего откачивали).
   - Закатай рукав, - коротко приказал я. - Карина, принеси из ванной халат.
   Девушка молча кивнула и споро притащила белый халат, из которого я вытянул пояс и перетянул Заку руку повыше локтя.
   - Кулак сожми пару раз, - набрав лекарство в шприц, я наклонился и аккуратно ввел иглу в вену.
   Мальчишка зажмурился и с шипением вытолкнул воздух сквозь зубы, когда "химера" попала в кровь.
   - Зак?
   - Нормально, сейчас пройдет, - откинулся он на спинку стула, как только я вытащил иглу и согнул его руку в локте. На лбу маргунца выступили капельки пота. - Так всегда было. Нормально.
   Чрез минуту его дыхание выровнялось, и Зак открыл глаза, сквозь силу улыбнувшись:
   - Ну что? Поехали в лабораторию.
   - Может, полежишь немного? - предложил я.
   - Не-а, уже отпустило. Двигаем.
   Я только кивнул, не видя смысла возражать. Реакция Зака не отличалась от описанных Амандой в дневнике. Будем считать, что эксперимент прошел удачно.
  
   Карина
  
   Унесшийся дальше поезд всколыхнул застоявшийся воздух, и сырость, погладив лицо, заползла в ноздри. Я поплотнее запахнула куртку, спрятав нос в воротнике-стойке. Было не то что бы холодно, а скорее неприятно.
   - Вот так и выглядит настоящий Прино, - мрачно произнес Зак, продолжая играть роль гида.
   Мы поднялись по ступеням на верхний уровень и оказались на небольшом пятачке площади. Тут никто не озадачивался ни красотой, ни особым удобством. Темные низкие коридоры, обилие людей в форме серого, черного и темно-синего цветов, хулиганские надписи на стенах. Приглушенные голоса, какой-то неприятный затхлый запах, который безуспешно старались перебить дезинфектором, и самое раздражающее - гул. Низкочастотный непрерывный гул вентиляционного оборудования, от которого начинала ехать крыша, и казалось, что пол вибрирует под ногами. Хотя спустя пару минут я поняла, что самое неприятное, если монотонное дребезжание прерывается и резко меняет тональность, потому что каждый раз сердце леденеет от мысли, что аппаратура дала сбой, и через пару часов мы попросту задохнемся в этом импровизированном склепе.
   Теплая ладонь успокаивающе скользнула по спине от лопаток до поясницы и легла на талию.
   - Дыши медленней, - посоветовал Рок. - Вдох-выдох. У здешних конструкций внушительный запас прочности.
   - Что-то не уверена, что у архитекторов, которых занесло в эту дыру, сопромат сдан на отлично, - недовольно пробурчала я, стесняясь приступа паники и того обстоятельства, что Рок его заметил.
   - Ты не огрызайся, а дыши, - укоризненно шепнул мужчина и перевел внимание на маргунца, задумчиво вертящего головой из стороны в сторону: - Зак, только не говори, что заблудился.
   - М-м-м... Нет, все правильно. Нам сюда, - махнул рукой в сторону правого из двух проходов он и тотчас двинулся в указанном направлении.
   Судя по тому, как напряженно мальчишка осматривался по сторонам, уверенности в правильности выбора он не испытывал. По обе стороны тянулись двухэтажные порядком обшарпанные здания, однотипные и на первый взгляд неотличимые друг от друга. Лишь номера домов помогали сориентироваться в пространстве.
   - Да, точно тут! - обрадовано воскликнул Зак, на следующем перекрестке сворачивая направо и ныряя в узкий, хоть и довольно чистый переулок.
   Через три сотни метров он резко расширялся, перетекая в громадную пещеру, при въезде в которую расположился блокпост. За ним в несколько рядов тянулись ограждения из сетки рабицы с "егозой" по верху, а дальше шли унылые бетонные дома. Судя по развешенному на крохотных балкончиках белью и занавескам на окнах - жилые. Вокруг домов жителей не наблюдалось, только несколько охранников, ошивающихся возле блокпоста. Маргунец лет пятидесяти в пыльной рабочей одежде и с прихрамывающей походкой, пройдя мимо, окинул нас цепким взглядом и заторопился дальше.
   - Пустынно здесь, - вполголоса заметила я. Почему-то казалось, что, заговори я на обычной громкости, слова отобьются от стен многократным эхом.
   - Середина дня, - дернул плечами мальчишка. - Заключенные на работах.
   - О! Так это уже тюрьма? - с опозданием дошло до меня.
   - Поселение с мягким режимом, - отмахнулся Зак, с таким видом, будто на увеселительную прогулку вышел.
   - Нам туда? - кивнула я в сторону ограждения.
   - Нет, - Зак повернулся к ближайшему к нам зданию и толкнул неприметную дверцу. - Нам сюда.
   Сидящий за древней конторкой старик отхлебнул из кружки, над которой вился ароматный пар, и подслеповато прищурился:
   - Вы к кому?
   - В лабораторию Аманды Бейн, - ответил Зак и, порывшись в карманах, выудил пропуск. Турникет согласно пискнул, мигнув зеленым. - Они со мной. Можете пропустить?
   - Да мне-то не трудно, - простужено прогундосил вахтер, нажимая на кнопку. - Вы ущерб пришли оценивать?
   - Какой ущерб? - нахмурился Рок.
   - Ну как? От пожара, ясно дело, - подозрительно прищурился старик.
   Мы удивленно переглянулись, опешив от новостей.
   - И сильно горело?
   - Лаборатория вчистую, и еще пара комнат поблизости. Эй, а ты уже сюда приезжал! - опознал он Зака, когда тот приблизился.
   - Давно это случилось? - продолжил выпытывать Рок.
   - Так... давно... - отвлекся от личности Зака старик. - Два месяца почитай уже. Вот как раз когда этот... как же его... серый такой, приехал, сказал, ревизия от владельца. А как уехал, так через три дня и полыхнуло ночью, - вахтер прервался, достал огромных размеров платок, трубно высморкался и лишь тогда продолжил: - Пожарные датчики не сработали. Полиция приезжала, там же два лаборанта дежурили всегда, вот и задохнулись в дыму. Несчастный случай, проводка полыхнула. Домовладелец еле откупился, чтоб не посадили.
   - А этот серый, который приезжал, можете его описать? - поинтересовалась я, начав подозревать, кто тут потоптался.
   - Кхе-кхе, ну, такой... э-э-э... среднего роста... ну-у...
   - Глаза зеленые?
   - Да, точно, дочка. Зеленые, чуть не светятся.
   Томас, значит, приезжал...
   И что-то мне подсказывает, что несчастный случай был отнюдь не случайным. Следы, гады, за собой подчищают, даже убийствами не гнушаются.
   - Понятно. А что-нибудь из оборудования удалось спасти? Может, компы?
   - Что ты, что ты, - замахал на меня руками он, чуть не разлив чай. - Там аж стены оплавились, зола одна.
   - Мы пойдем глянем?
   Морщинистое лицо вахтера недовольно сморщилось, но, прежде чем он успел возразить, Рок шагнул к нему и достал бумажник.
   - Да идите, строителям только не мешайте, - буркнул старик, захлопнув тетрадь, между страницами которой исчезла купюра.
  
  
   Глава 40. О грязной работе
  
   Рок
  
   Стоило лишь приподнять край свисающей до пола клеенки, как в воздухе почувствовался неистребимый запах гари. Присыпаний пылью пол, строительный мусор по углам и содранная со стен обшивка подтверждали слова сторожа о начатом ремонте. По ходу, искать тут нечего - эта часть здания выглядит так, словно пережила хорошую бомбардировку. Закопченные стены и потолок, металлические покореженные остовы лабораторной мебели в пустых проемах кабинетов.
   О! А тут, готов поспорить, размещалась основная лаборатория. Я толкнул, пожалуй, единственную сохранившуюся дверь, похожую скорее на дверь банковского хранилища. К сожалению, огонь не обошел стороной и это помещение. По середине большой залы кучковались почерневшие от копоти столы на тонких металлических ножках, а вдоль стены сиротливо жались вытяжные шкафы и климатические камеры. По правую руку было еще несколько шкафов для реактивов, но и в них не сохранилось ничего ценного - на полках лишь осколки стекла, почему-то окрасившегося в оранжевый цвет. От офисной мебели и компьютеров остались лишь кучки мусора.
   Зак обошел вокруг лабораторных столов, ведя ладонью по торцу, и застыл, рассматривая рыжие разводы от реактивов на одной из полок шкафа. Карина лишь на секунду заглянула в комнату и, не обнаружив ничего для себя интересного, вернулась в коридор.
   - Зак, - позвал я.
   - Что? - несколько заторможено отозвался мальчишка.
   - Пошли дальше.
   - Да, сейчас, - он глубоко вздохнул и повернулся. Его губы сжались в тонкую полоску, а на лице читалось ожесточение. - Зря мы сюда прилетели, Килкени ни с кем делиться не намерен.
   Он засунул руки в глубокие карманы, из-за чего ссутулился, и прошел мимо меня.
   Из одной из дальних комнат с неизменной клеенкой вместо отсутствующей двери доносилось громкое переругивание и рокот шлифмашины.
   - Эй, кто здесь? - в проем высунулась лысая голова на толстой мощной шее.
   Надо же! Как он за этим шумом нас услышал?
   - Макс, выключи! - крикнул мужчина кому-то и направился к нам странной, чуть виляющей походкой. Видеец. Теперь понятно - у этой расы крайне острый слух и вот эта забавная манера передвигаться, будто они постоянно чуток подшофе. - Вы кто, блин, такие?
   - Из страховой компании, ущерб хочу прикинуть, чтоб ваш хозяин потом счет не завысил, - выдал я подсказанную вахтером легенду.
   - А разве экспертизу еще не проводили? - недоверчиво нахмурился он.
   - Знаешь, как обычно бывает: одно сделали, другое забыли. Пару фоток щелкну да поеду.
   - А этот тоже с вами? - насмешливо кивнул в сторону Зака видеец.
   - Сынишка моего соседа. Мы ж просто по пути заехали, - хмыкнул я, - почти неофициально. Вы себе работаете, мы мешать не будем.
   - Как скажешь, - пожал плечами мужчина и, развернувшись, побрел обратно.
   - Извините, пожалуйста, вы не знаете, где тут раньше серверная была? - нагнав строителя, Карина ухватила его за предплечье. И после паузы растерянно пробормотала: - Если, конечно, была...
   - Почем мне знать? - мужчина недовольно повел локтем, сбрасывая ее руку (видейцы не переносят прикосновений чужаков). - Там, где мы начали, вроде, кухня была... До остального пока руки не дошли.
  
   Осмотр мы начали с дальнего конца коридора, продвигаясь к выходу. Хотя осмотром это можно назвать лишь с преувеличением - черные стены и расплавившиеся останки мебели и техники. Я для вида пару раз щелкнул фотиком с телефона, чтоб не вызывать лишних подозрений у рабочих. Пока добрались до небольшой комнатки по центру коридора, мы уже перепачкались в саже и похоронили последние надежды.
   - О! Здесь! - радостно воскликнула Карина, завернув в узкий проход, берущий начало в закутке кабинета и полуприкрытый еще одной "банковской" дверью (только размером поменьше), и сразу же разочаровано выдохнула: - М-да... А толку?
   - Ты, правда, надеялась, что тут может хоть что-нибудь уцелеть? - насмешливо уточнил я, разглядывая небольшую комнатку, сплошь обшитую стальными листами. У противоположной стены стояли два металлических шкафа с кусками металла и потекшей пластмассы внутри. Нужно ли уточнять, что это все было покрыто толстым налетом копоти?
   Женушка, приблизившись к стойкам, с усилием подергала то, что раньше служило застекленной дверцей с фронтальной стороны. Конструкция натужно заскрипела, пошатнулась и весьма оригинально открылась: металлическая рама осталась на месте, а вот стекло выскочило из пазов и вертикально грохнулось вниз. К счастью, оно упало не на ноги этой любопытной курицы и даже не разбилось.
   - В стандартном случае в серверной пожарозащита на порядок лучше той, которую устанавливают в остальных помещениях, - уныло сообщила нормалка и, осторожно отодвинув стекло, прислонила его к стене.
   - Значит, и ее оказалось недостаточно, - пессимистично заметил Зак.
   - А на сервера они не поскупились, - задумчиво проронила Кара, заглянув внутрь и отковырнув ногтем кусок пластмассы, застывший на вертикальной рейке.
   Я эти оплавленные холмики даже и не подумал бы идентифицировать как компьютеры, не то, что марку определять.
   - Да и сама комната хороша... Ну, по крайней мере, когда-то была хороша, - девушка окинула внимательным взглядом потолок и стены, нахмурившись и сосредоточено закусив губу. Я словно воочию увидел, как в этой хорошенькой головке завертелись колесики. - Хм... А это идея!
   Кара с воодушевлением осмотрелась и, протиснувшись между опасно зашатавшимися шкафами, бухнулась на колени.
   - Осторожней! - подскочив к стойке, я придержал ее за боковую стенку и получил возможность рассмотреть, что делает Карина.
   Эта сумасшедшая, встав на четвереньки и подметая волосами пол, копошилась под стойкой.
   - Черт, ничего не видно! - нормалка пропахала лбом пол, пытаясь заглянуть под днище, и теперь щеголяла черными полосами на пол-лица. Ни дать, ни взять - камуфляж спецназовский. - Ты чего лыбишся? Фонарик есть?
   - Нет, - мотнул я головой, стараясь не рассмеяться - экстремальный окрас ее мордашки и командный тон сочетались просто удивительно гармонично. И почему-то ужасно захотелось поцеловать ее в запачканный носик. Какая ж она забавная и милая иногда бывает.
   - Зак, а у тебя? - крикнула женушка.
   - Нет, - мотнул головой он. - Может, у строителей спросить?
   - Угу, давай бегом, - мальчишка исчез в проеме, а я зашипел от боли, когда Кара заехала мне кроссовком по лодыжке. Зато нетипичный и явно несвоевременный приступ умиления моментально прошел. - Карина, аккуратней, я и так держу эту груду металлолома, чтоб, не дай бог, на твою дурную башку не рухнула.
   - Извини, я не специально, - отозвалось с пола мое чудо.
   - Вот, держи, - маргунец действительно вернулся бегом и, протянув Карине фонарик, замер под моей рукой, с любопытством наблюдая за манипуляциями девушки.
   - М-да, тут больше догадываться нужно... - пробормотала она. - А здесь у нас что? - она вытащила оборванный конец какой-то проволоки и, подергав его, поднялась на корточки. - Не то. А там? Где же ты? - женушка переползла к соседнему шкафчику и точно так же принялась рыться в его внутренностях. - Печально. И тут ничего. Ну? Иди ко мне...
   Мы с Заком лишь молча следили за метаниями Кары. Встревать с вопросами и советами сейчас казалось абсолютно бесполезным - нормалка пребывала на какой-то своей волне.
   - С кем она разговаривает? - в конце концов, дрожащим шепотом спросил маргунец.
   - Либо с собственной шизофренией, - хмыкнул я, - либо с духами безвременно почивших компьютеров.
   Между тем Кара нашла третий, совсем маленький шкафчик, скорее даже тумбочку, притаившуюся в уголке под прикрытием своих старших собратьев.
   - М-м-м... Да... Отсюда и нужно начинать. Если есть коммуникации, то они тут. Зак, там моя сумка валяется, дай ее сюда!
   - Держи.
   Женушка вжикнула молнией и засунула руку внутрь по локоть.
   - Где же они? - не долго думая, она, предварительно выудив из сумки ноут и осторожно передав его Заку, перевернула ее вверх дном и вывалила содержимое на пол. В искомой серенькой коробочке оказался набор отверток с насадками.
   А я уж было грешным делом подумал, что ей косметичка нужна. Кстати, вот она, и по объему раза в два меньше.
   Высунув язык от усердия, женушка старалась открутить болты, прижимающие небольшую прямоугольную пластину к полу, но те, запекшись в огне, не поддавались.
   - Отодвинься-ка, - опустившись рядом на корточки, я забрал отвертку.
   - Резьбу не сорви, - вякнула под руку нормалка.
   - Любимая, не каркай. Встань лучше, а то вроде маленькая, а в ширину места занимаешь, будь здоров.
   - Кто бы говорил, - привычно огрызнулась Кара, впрочем, без особого запала. Ее больше интересовала стальная пластина, которую я с трудом, но все-таки откручивал.
   - Прошу, - я жестом указал на открывшееся взгляду углубление в полу. Если когда-то там и было что-либо представляющее ценность, то сейчас остался лишь клубок проволоки и осыпающиеся с него пластмассовые хлопья.
   Но нормалка, как ни странно, не выглядела удрученной. Запустив пальцы в сплетение проводов, она разворошила оплавленный мусор и радостно улыбнулась, лукаво прищурив глаза.
   - Да! Есть!
   - Что именно?
   Зак и я склонились над дырой, но ничего нового не увидели.
   - Сейчас... - Карина что-то потянула из дыры. Судя по кряхтению, процесс шел туго. - Вот.
   - Что "вот"?
   - Блин, фонариком посветите, раз слепые! - разозлилась девушка.
   Мальчишка послушно подобрал фонарик и направил луч на ее с усилием сжатые пальцы, между которыми виднелся жгут проволоки, которой и так было полно вокруг. Ну, возможно, эта была чуть тоньше, и то не вся.
   - Все равно ничего не вижу, - честно сообщил я.
   - И я, - поддержал меня Зак и с ярко выраженным опасением покосился на Кару: "А не двинулась ли она снова головой на почве нервного потрясения"?
   - Не злите меня! Это же тройная защитная металлическая оплетка, - женушка отпустила свою находку и, поднявшись с колен, принялась отряхивать джинсы. Но, поскольку ладони у нее тоже оказались выпачканы дальше некуда, сделала лишь хуже, став похожей на поросенка. - Ух... как с вами тяжело! Защитная оплетка такого класса применяется лишь для внешних кабелей. С другой стороны, она слишком дорогая, и повсеместно используются более дешевые аналоги с двойной оплеткой. Мы отыскали либо ни что иное, как конец так называемой "последней мили", то есть часть выделенного канала от пользователя до телекоммуникационного оператора, либо канал между двумя частными хостами. В любом случае это означает что? Ну же!
   - Что сюда вбухали много денег? - буркнул Зак.
   - Эм... Это тоже. А вообще, то, что теоретически где-то вне этого здания должны храниться резервные копии всей информации.
   - Ты делаешь подобный вывод, основываясь на куске кабеля? - резонно удивился я.
   - Не только. Тут, - женушка постучала носком кроссовка по полу, - работали профессионалы, которые явно придерживаясь международных стандартов безопасности, а согласно этим требованиям во избежание потерь данных вследствие пожаров, землетрясений, прочих техногенных или стихийных катастроф и даже банальной кражи, по крайней мере, один из бэкапов должен храниться в другом здании, и чем дальше, тем лучше. Вот так.
   - Следовательно копия формулы хранится где-то на планете?
   - Да... Теоретически. Чего приуныли? Согласитесь, это лучше, чем ничего. К тому же что-то мне подсказывает, что далеко искать не стоит. Учитывая, что использовался собственный кабель... Думаю, в пределах ближайших сорока километров. То есть, либо эта станция, либо соседние.
   - Хм, звучит обнадеживающе.
   - Позволю себе еще одну догадку. В первую очередь нужно бы обратиться в ближайшие дата-центры. Их использование выглядит наиболее рациональным - сама информация тогда может находиться на другом конце планеты, лишь точка подключения где-то поблизости, для пущей безопасности трафик зашифровать. Да, я бы так и поступила, - закивала своим мыслям Карина и тут же без какого-либо перехода добавила: - Кстати, Зак, у тебя еще сохранился твой настоящий паспорт? А то нам как-то придется доказывать, что мы не верблюды и имеем право получить информацию.
   - Документы есть. Да только ты забываешь, что Томас вполне мог подсуетиться раньше и все забрать.
   - Кто знает... Для того, чтоб Томас забрал копию, он, во-первых, должен был о ней знать, а во-вторых, твоей маме необходимо было бы включить его в список лиц, имеющих право доступа. Короче, нужно искать, тогда и увидим.
   - Знаете, если мне не изменяет память, в дневнике Аманды встречалась пара записей об оплате различных счетов, - я потер ладонью подбородок, отметив, что надо бы побриться при случае. - Там вполне могут оказаться сведения о местоположении копии.
   - Рок, я тебя сейчас стукну.
   - За что?
   - Я тут час ползаю на коленях, вся черная, как первобытный шахтер. А ты заявляешь, что что-то такое встречал в записной книжке?
   - Милая, там только номера счетов и суммы. Не путай догадку со знанием. К тому же ты восхитительно выглядишь, когда такая растрепанная.
   - И не надейся, лесть не поможет.
   - Даже не собирался, - я достал из заднего кармана телефон и сфотографировал женушку. Замечательно, буду использовать как мотивационный плакат "Дети, умывайтесь по утрам, а то станете похожи на эту тетю".
   - Хорош грызться, вы надоели уже, каждый день одно и то же! - вдруг рявкнул Зак и, пока мы удивленно хлопали глазами, запихнул ноут обратно в сумку и сгреб туда разбросанные по полу вещи. - Где дневник?
   - В номере оставил, но у меня есть копия на коммуникаторе.
   - И у меня на ноуте, - отозвалась Карина.
   Это когда она себе успела-то скинуть? Вот же прохиндейка!
   - Прекрасно, значит, сразу и поедем, - решил мальчишка.
   - Нет, предлагаю сначала вернуться в гостиницу и переодеться, а то в таком виде нас даже к зданию не подпустят.
   - Да уж, выглядите вы, как парочка попрошаек, - хмыкнула Карина, осмотрев черные следы на наших с Заком брюках и ботинках, и сверкнула задорной улыбкой, особо ослепительной на фоне черных щек и носа.
  
  
   Карина
  
   - Нам обязательно идти сейчас? - мурлыкнул Рок с такими хриплыми завораживающими интонациями, что я чуть было не поддалась. Выстояла, наверно, только из вредности - уж слишком самодовольно он выглядел, когда вот так стоял, прислонившись к косяку и буквально ощупывая меня взглядом.
   - Брысь отсюда, искуситель! - я бросила в сторону Рока полотенце, которое тот подхватил одной рукой и перекинул через плечо, собрала волосы в хвост и направилась прочь из ванной комнаты. Вернее, попыталась. Муженек не сдвинулся ни на миллиметр, и мне пришлось протискиваться мимо него.
   - Ну... - Рок развернулся всем телом и прижал меня к двери, обхватив ладонями талию. - Если ты настаиваешь... - он наклонился и провел носом от виска к шее, вдыхая мой запах, слегка прикусил мочку уха и, приподняв пальцем подбородок, потянулся к губам... - то марш на выход!
   Рок распахнул пошире дверь и шлепнул меня по пятой точке, придавая ускорение.
   Ну не сволочь? У меня просто слов не хватает. Цензурных.
   Так, коленки, не подгибаться, идти ровно и гордо! К вечеру этот хам все равно подкатит, тут-то мы ему и отомстим! Ну, не так чтоб совсем, но минимум полчасика ему меня точно уламывать придется.
   - Ты что-то сказала, любимая? - медово поинтересовался Рок, услышав мое бормотание.
   - Нет, ничего, - я подхватила сумку и вышла в гостиную, которая соединяла обе спальни в номере. Там нас уже поджидал Зак, нетерпеливо меряя комнату шагами. - Нашел документы?
   - Держи, - мальчишка протянул пластиковый прямоугольник паспорта.
   Итак, Закери Бейн, четырнадцать годков от роду, место постоянного проживания Маргуна. Хм, я думала, он старше... Да и он так утверждал. Надеюсь, нам не откажут в доступе к данным, мотивируя тем, что Зак несовершеннолетний. Конечно, если эти данные еще не удалены...
   От последней мысли неприятно свело живот. Стоп. Нужно остановиться и прекратить себя накручивать. Должна же эта черная полоса когда-нибудь закончиться. Так почему не сейчас?
   Я быстро поклацала по информационной панели на низком столике, запрашивая смену полотенец, а то с первого раза полностью отмыться мне не удалось. Интересно, копоть отстирывается? Или мне за эти полотенца счет выставят, как за испорченные?
   Ладно, быстрее выйдем, быстрее сядем. Ой, тьфу! Никакого "сядем"! Я суеверно постучала костяшками по деревянному столу три раза. Или это плюнуть через плечо нужно три раза? Эм... Я повернула голову и уже сложила губы трубочкой, но, наткнувшись на спокойный взгляд Рока, сделала вид, что просто хотела пылинку с плеча сдуть.
   Слава богу, хоть не будем тыкаться наугад во все дата-центры, как слепые щенки - в квитанциях из дневника Аманды Бейн помимо всяческих левых счетов встретился многообещающий платеж для одной весьма подходящей по профилю деятельности фирмы. Мне не хотелось выяснять вопрос по телефону или сети, чтоб по возможности избежать неприятных сюрпризов или обмана. Все-таки дельце с душком. А учитывая возрастающее количество жертв, душок тот трупный.
   Так что, ножками, господа, ножками.
  
   - Как вы сказали? Бейн? - сидящая за столом брюнетка мило улыбнулась и осторожно начала вбивать имя, едва касаясь клавиатуры.
   Впрочем, с таким маникюром иначе и не получится - сантиметров семь как минимум, а еще острые и загнутые, словно у хищника. Рисковая девушка... Это ж стоит ночью руку под голову положить и можно без уха остаться.
   - Одну минуту, - произнесла она с более напряженной улыбкой.
   - Какие-то проблемы?
   - Нет, нет, - торопливо качнула головой девушка.
   Сцепив руки в замок, чтоб не было заметно, как дрожат пальцы, я вежливо растянула губы. Черт! Надеюсь, фамилия Бейн не попала в "черный список", и к нам сейчас не марширует ударный отряд охраны, чтоб вышвырнуть за порог. Или я опять себя накручиваю?
   - Э-э... еще минуту, - попросила она, и я, не выдержав, перегнулась через стол и заглянула в экран.
   Фу-ух! Ничего криминального, просто эта кукла путается в программе...
   - Анита? - рядом как-то незаметно материализовалась женщина в строгом костюме и планшеткой в руках и уставилась в экран монитора, следя за действиями брюнетки. Девушка вздрогнула при звуке голоса этой дамы и втянула голову в плечи.
   - Мне нужно запустить поиск, - жалобно произнесла Анита.
   - Поиск совсем в другом меню. Вот здесь! - неодобрительно поджала губы дама, став похожей на лягушку. - Простите, у нас сейчас полно стажеров, - фальшивая доброжелательность наползла на ее лицо, когда она подняла глаза на меня.
   - Ничего страшного, мы не спешим, - как можно вежливей ответила я. Сообразительность Аниты и меня не приводила в восторг, но стажерам, обучающимся под руководством этой дамочки, хотелось искренне посочувствовать.
   - Нашла! - радостно улыбнулась Анита и вопросительно взглянула на свою начальницу: - Ой, а почему здесь пишет "неудачный запрос"?
   Та глубоко вздохнула, но распекать подчиненных в присутствии клиентов, видимо, посчитала невыгодным.
   - Вы потеряли данные?! - вскинулся Зак.
   - Нет, что вы! - перепугано замахала на нас рукой "лягушка". - Всего лишь кто-то, не указанный в списке доверенных лиц, запрашивал доступ.
   - А кто?
   - Простите, но это конфиденциальная информация, - строго отрезала она, быстрым взглядом осадив свою подчиненную, которая уже открыла рот.
   - Впрочем, неважно, - пожала плечами я. - Нам нужно получить доступ к бэкапу.
   - На чье имя?
   Зак шлепнул на стол паспорт. Женщина приложила пластик к считывающему устройству и удовлетворенно кивнула.
   Ура! Значит, Зак есть в списке!
   - Вам также нужен доступ? - поинтересовалась она у нас с Роком.
   - Нет, мы просто сопровождаем.
   - Тогда я попрошу вас подождать здесь, - чопорно произнесла дама и обратила внимание на Зака: - Прошу следовать за мной.
   - Зак, подожди, - прошипела я, ухватив его за запястье и подождав пока "лягушка" отойдет на пару шагов. - Потребуй, чтоб они уничтожили оставшуюся у них копию.
   - Зачем? - нахмурился маргунец.
   - Слышал такое слово "монополизм"? То-то же!
   - А ничего, что Килкени в любом случае известна формула? - насмешливо хмыкнул мальчишка. - И в списке доступа, вероятнее всего, лишь наши две фамилии?
   - Килкени далеко и вне закона, - упрямо возразила я, хотя Зак, в принципе, был прав. - А о списке доступа нельзя утверждать на сто процентов - ты его не видел.
   - Ладно, скажу, чтоб удалили, - отмахнулся он и бросился догонять громко цокающую каблуками дамочку. Хех, "лягушка" с подковами получилась.
   Поскольку посетителей кроме нас в холле больше не наблюдалось (видно, остальные клиенты предпочитают решать все вопросы цивилизованно - через сеть), я не стала перебираться на диванчики в уголке, а нагло устроилась напротив Аниты. Типа поболтать о женском.
   - Какие у вас красивые ногти! - восторженно всплеснула я руками. - Можно поближе рассмотреть?
   Через десять минут я знала, какие салоны красоты здесь хороши, в какие лучше не заглядывать, а какие накручивают цены в виде пустых понтов. Я же поделилась позорными воспоминаниями, как пыталась первый и последний раз наложить тени в стиле "дымчатых глаз", а соседка-медсестра после встречи со мной настойчиво советовала маме сводить дочь к нефрологу, проверить почки. Видите ли, такие темные круги вокруг глаз - серьезный симптом.
   Вскоре разговор съехал на работу, жлобов-начальников, и Анита не отказала особе, которая так хорошо ее понимает, в малюсенькой просьбе - одним глазком взглянуть, чей запрос в их базе стоял как неудачный.
   Томас Хэлт.
   Ну, наконец-то хоть фамилию узнала! Или одну из фамилий... Получается, он знал о копии, но не смог ее забрать или уничтожить.
   Когда я поделилась добытыми сведениями с Роком, он не сильно удивился, но все-таки напрягся и предложил выйти через черный ход и ехать сразу же на корабль, не возвращаясь в отель.
   - А наши вещи?
   - Тебе вещи дороже или голова? - беззлобно огрызнулся он.
   - Голова, конечно, но свой чемоданчик я тоже люблю.
   - Попросим доставить на корабль, пока будем ждать взлета.
   - Тогда ладно, - меня не радовала мысль, что горничные будут рыться в моем белье. Но стоило представить, что за углом притаился Томас Хэлт с какой-нибудь сильнодействующей фармакологической гадостью, к которой он неравнодушен, или просто с банальным пистолетом, как мне тут же стало наплевать на эти ношеные шмотки. А ноут и так при мне.
  
   Сияя, как лампочка, Зак торжественной походкой направлялся к нам, неся в руке две флешки.
   - Ну? - затаила дыхание я в ожидании, хотя уже тоже невольно улыбнулась, перенимая приподнятое настроение мальчишки.
   - Порядок, - еще шире расплылся в улыбке Зак.
   - Дай мне одну, - потребовала я, включая ноут, и пояснила: - Копию сделаю на компьютер нашего корабля. Так-с, зашифруем на всякий пожарный.
   Запустив консоль, я подключилась к удаленному компу и вбила пароль. Рок, наклонившийся было ко мне, резко выпрямился.
   - Как ты подключилась? Капитанский пароль только у меня! - если бы взглядом можно было убивать, то моя голова уже катилась бы по полу.
   Ой, так это он пароль хотел ввести, а я его опередила? Как неудачно...
   - Ну-у, чуток модифицировала настройки... - опасливо сообщила я.
   - Модифицировала? - елейным тоном произнес Рок. У него, казалось, сейчас пар из ушей повалит.
   - Совсем чуть-чуть, просто задала доверительные отношения между своим нутом и компьютером корабля. Это допустимая операция, не волнуйся так.
   - Прежде чем что-либо менять в настройках, необходимо сообщить об этом капитану либо, в отсутствие такового, старшему на борту, - его голос приобрел командные нотки, словно Рок цитировал устав.
   Ага, прям разбежалась! Я, между прочим, в армию не записывалась, чтоб меня тут строили, будто желторотого новобранца.
   - Ну вот, я и сообщаю, - уверенно ответила я, прикинувшись дурочкой. Муженек только скрипнул клыками.
  
   Спустя полчаса мы, приобретя в космопорту бутылку шампанского, уже праздновали успех на борту корабля. Рок с Заком поочередно рассматривали формулу "химеры", делая умные лица. Не уверена, что они что-то там понимали, но дискуссию вели. Зак раскраснелся от выпитого, и его голос время от времени срывался на высокие ноты. Я расслаблено растеклась по креслу и неспешно перекатывала на языке дольку шоколада, запивая шампанским и наслаждаясь щекотанием от пузырьков.
   Мобилка тихонько пискнула, сообщив о доставке текстового сообщения. Наверно, опять реклама. Я нажала "открыть" и захлебнулась пузырьками.
   - Кх-кх... Какого черта!
   В качестве отправителя был указан один из моих почтовых адресов, следовательно, сработал какой-то из скриптов для срочных сообщений ("кричалок", как я их называю). А вот тема сообщения не радовала - именно эта часть скрипта сработала впервые.
   - Что? - Рок с Заком отлипли от экрана, на котором крутилась модель длинной хвостатой молекулы, и уставились на меня.
   - Крис мне письмо написал, - с паникой отозвалась я.
   - И? - не врубились в причину переполоха мужчины.
   - Он никогда не писал мне на этот ящик! - лихорадочно щелкая по клавишам, объяснила я. - Никогда! Мы специально договорились использовать его только в крайнем случае.
   Рок встал за моей спиной, заглядывая в монитор.
   Итак, отправитель "Крис", тема "Следуй за мной", сообщение...
   - Это шутка? - скептически поинтересовался Рок.
   В теле сообщения было лишь "Привет" и анимированная картинка голой девицы, которая крутилась вокруг шеста, манила нас пальчиком, сексапильно шептала "иди ко мне" и скрывалась за шторой в глубине подиума, чтоб вновь появиться через минуту.
   Зак покраснел, как помидор, но уходить не спешил.
   - Крис не станет светить свой адрес из-за дурацкой шутки. Что-то произошло.
   - Угу, и стриптизерша у шеста - лучший способ об этом сообщить.
   Я вытянула свойства письма, надеясь найти подсказку. На первый взгляд ничего подозрительно... Ладно, взглянем тогда на картинку повнимательней в редакторе. Эмблем, букв, цифр не видно... Параметры какого-то цвета? Нет, они все переливаются бессистемно. "Следуй за мной"... вглубь сцены... На краю сознания забрезжила догадка.
   - Кажется, я знаю, как расшифровать послание.
  
  
   Глава 41. О шифровках и ультиматумах
  
   Карина
  
   - Рок, помнишь, я тебе рассказывала, что у нас с Крисом существует традиция загадывать друг другу загадки? - я открыла архив писем почтового ящика, который использовала исключительно для переписки с Крисом.
   - М-м-м... - почесал затылок муж. - Что-то там о ребусах и задачках? А как же, припоминаю... Твой дружок еще по телефону орал так, что весь самолет слышал.
   - Да-а, - рассеянно отозвалась я. - Так вот одной из первых еще загадок, которую я для него составила, была расшифровка стеганографии.
   - Стенографии? - удивленно переспросил Зак.
   - Нет-нет. Сте-га-нографии. Как объяснить... Например, когда ты хочешь сохранить в тайне какую-то информацию, то ты тем или иным способом ее шифруешь. Но тогда люди, которые ее перехватят, увидят, что информация есть, но она зашифрована. А стеганография скрывает сам факт наличия этой информации.
   - Еще раз и помедленней, - попросил маргунец.
   - Классический пример - те же самые симпатические чернила. В детстве не играли? На бумаге писали лимонным соком или молоком, а потом над плитой прогревали, чтоб буквы проявились. А если не знать, что на такой бумаге что-то написано, то никогда и не догадаешься.
   - Смотрю, тяжелое у тебя детство было, - посмеиваясь, прокомментировал Рок. - Предлагаешь засунуть твой ноутбук в духовку?
   - Лучше твою голову, - тихо огрызнулась я и передвинула ноут подальше от его загребущих ручонок. - Это я для примера рассказала. Сегодня под стеганографией чаще всего имеют в виду сокрытие информации в мультимедийных объектах. Ну там в картинках разных, анимации, аудио и видео-файлах. На самом деле это проще, чем кажется - простейший способ: прицепить послание в конец, например, графического файла, склеив их с помощью элементарной команды копирования. А извлечь, применив обычный архиватор. Есть варианты, когда меняют младшие биты цветов изображения, что не ощутимо для человеческого глаза, или записывают информацию в не используемые части файла. Или кодируют звуковую дорожку, сдвигая на определенную фазу. Короче, до черта всего!
   - То есть, ты считаешь, что где-то внутри файла со стриптизершей спрятано послание? - уловил основную мысль Рок.
   - В точку! Да Крис практически прямым текстом это указал. Вот что дамочка говорит?
   - "Следуй за мной", - ответил Зак.
   - Вот! И скрывается за кулисами после этого. Значит, внутри что-то есть! Осталось всего одно препятствие... я без понятия, каким именно методом Крис воспользовался. Надо думать...
   - Карина, - муженек облокотился о спинку кресла и с любопытством поглядывал на экран, - а этот твой Крис не мог просто ошибиться и прислать очередную загадку не на тот адрес?
   - Не мог, - коротко отрубила я, не пожелав вступать в дискуссию и объяснять степень паранойи Криса и тот факт, что особо важную информацию он вообще не доверяет никаким носителям, кроме собственного мозга. А этот мой адрес, определенно, относится к важному.
   - А ты точно уверена, что сообщение прислал тебе именно Крис? - продолжил отвлекать меня Рок.
   - Эм... да... - с запинкой ответила я, но в душе уже поселился червячок сомнения, и я вновь полезла проверять параметры письма. Вдруг фальсифицировали?
   А с другой стороны, кому я нужна?
   Хотя, нет. Кому-то таки нужна. Думаем логически. Если писал Крис, то он из-за мелочи не стал бы светиться, значит, информация важная и срочная. И даже если не он, то кому-то хватило ума, времени и терпения создать идеальную подделку, а это тоже настораживает.
   Стоп. А не решил ли мой дорогой друг так своеобразно отомстить за последний составленный мною ребус? Да или нет? Нет, вряд ли... Не стал бы он подставляться из-за игры.
   Черт бы побрал Рока! Теперь из-за его глупых замечаний я себя сомнениями извожу.
   Побитно рассмотрев пару первых кадров картинки, я никаких признаков внедрения не обнаружила. Пустой изначальный контейнер с девушкой, который использовал Крис, удалось отыскать в сети, но от него толку также вышло не много, поскольку данные оказались специально зашумленными, очевидно, чтоб осложнить дешифровку. Там явно что-то есть, но как это что-то выловить, я не знала.
   - Карин, тебе не кажется, что Крис использовал бы знакомый тебе метод или пароль, или что там у вас еще? - негромко заметил муж, который продолжал нависать надо мною все время и, очевидно, заметил мою растерянность.
   Я запрокинула голову, чтоб заглянуть ему в лицо, и в раздумье побарабанила ногтями по краю клавиатуры:
   - Не факт...
   - Самое простое решение обычно самое правильное.
   - У Криса понятие "самого простого" может разительно отличаться от нашего.
   Рок ничего не ответил, только взгляд стал, будто он с упрямым и капризным ребенком разговаривает.
   - Ладно, - пошла на попятный я, осознав, что спорю только из упрямства, по какой-то въевшейся под кожу привычке всегда и во всем противоречить Року.
   Предположение-то, в сущности, стоящее.
   Мы с Крисом парочку раз использовали стеганографию, но там все было проще, очевидней и расшифровывалось на раз... Так-с, если следовать логике, Крис зашифровал сообщение, поскольку боялся, что его могут перехватить, следовательно он не рискнул бы использовать в качестве идей для шифрования те загадки, которые мы отсылали друг другу по сети. А только нечто уникальное, что никто не мог перехватить, подсмотреть или подслушать... Хм... А ведь последний ребус я просто оставила на компе в его квартире. Да только там даже близко не использовались стеганография.
   Там я применила роботы-автоответчики, парочку сайтов-пустышек, название белки на латыни, расписание поездов в Рабате, цветовую модель RGB...
   А ну-ка! Я внимательней присмотрелась к тексту сообщения. Буквы, на первый взгляд показавшиеся черными, на самой деле были глубокого темно-синего цвета, то есть вместо цветового кода 000000 использовался 000014. Хм, а что если цифра 14 обозначает ту точку изображения, изменение которой от кадра к кадру несет смысловую нагрузку, а остальные пиксели - просто "шум"?
   Стоит проверить.
   Но 14 это порядковый номер, или координаты, а если координаты, то в какой системе? Ладно, задам проверку по нескольким возможным точкам.
   Хрустнув пальцами, я приступила к проверке догадки, и спустя пару минут передо мной предстал странный текст:
   Съешь еще вкусных шоколадных батончиков.
   Дальше шел непонятный набор из семи букв и цифр, название одного из существующих алгоритмов шифрования и еще один длинный набор символов (вероятнее всего - ключ, поскольку между ними не было разделителей).
   Ну, Крис! Если ты так пошутить решил, то клянусь, что вернусь на Землю и лично откручу тебе уши! И батончик шоколадный кое-куда засуну!
   Ясно, что этот текст всего лишь подсказка для дальнейших поисков, но какая-то слишком уж расплывчатая. Я проверила в поисковиках ту непонятную комбинацию символов, но ничего внятного не обнаружила. Возможно, речь о какой-то конкретной марке шоколада? Но даже если я пойму, о какой, то что это мне даст? А какие батончики предпочитает Крис? Помню, он с вафельной крошкой выбирал или воздушным рисом, чтоб хрустело. Как по мне, так гадость, с орешками вкуснее.
   Точно! Как же я сразу не догадалась! Мы же на второй день знакомства до колик шоколадом обожрались из автомата, который можно было заставить выдавать два батончика вместо одного. Крис тогда рассказал, что этим багом с ним друзья поделились... еще их сайт показывал, где они своими проделками хвастали. Сайт, правда, вскоре заглох - мелкотня выросла и серьезными делами занялась, о которых не кричат на каждом перекрестке. А сайт тот, если меня не подводит память, реплицировался и вне Земли.
   А что, если... С энной попытки, через поисковик я таки нашла адрес сайта. Не, ничего не поменялось - бобик сдох - последняя запись восьмигодичной давности. Но ведь за хостинг кто-то продолжает платить, а значит, бобик лишь мастерски притворяется покойничком. Подозреваю, мне показывают лишь вершину айсберга.
   Я модифицировала адрес, прибавив к нему в качестве имени страницы ту загадочную комбинацию символов и, затаив дыхание, нажала "ентер".
   - Есть! - победно воскликнула я.
   Рок пристально всмотрелся в хаос цифр, букв и спецсимволов, царящий на экране, и перевел полный опасливого сомнения взгляд на меня.
   - Ты что, это вот понимаешь? - удивленно спросил Зак, который после моего крика сполз с дивана и тоже уткнулся своим длинным носом в ноут.
   - Один момент, сейчас будет фокус! - надеюсь, что указанные Крисом шифр и ключ подойдут к этой абракадабре. А то снова попаду в ситуацию из разряда "фокусник был пьян".
   - Ну вот! - торжествующе усмехнулась я, когда программа раскодировала послание, и лишь затем вчиталась в краткое сообщение.
  
   Привет.
   Поздравляю! Вы прошли в следующий тур! Трам-парам!
   Ты рада? :)
   А теперь к делу. Мне на глаза попалось несколько директив из службы
безопасности, в которых упоминается твое имя. К сожалению, мне не
удалось получить доступ ко всем документам. Из того, что накопал,
могу лишь определенно сказать, что на Дельту вслед за вами вылетел
корабль Земного Союза.
   Сегодня к Прино уходит еще один корабль безопасников с некой Эрикой
Лау на борту. Она вела твое дело?
   Если ты на Прино, рвы когти, и быстро!
   Всегда твой, с любовью и приветом,
   сама знаешь кто
   PS: Извини за шифровку, но за тобой слежка - трафик могут перехватывать.
  
   - Опаньки... - невольно вырвалось у меня.
   - Это очень-очень плохо? - втянув голову в плечи, встревожено спросил у Рока Зак. - Мне попадаться в руки Земного Союза никак нельзя!
   - Значит, мне не показалось... - про себя произнес муженек.
   - Ты о чем?
   - О слежке, когда мы ездили за формулой химеры, - он взлохматил свою отросшую шевелюру и сдержано заметил: - Выкурить нас из корабля, если мы того сами не захотим, им не удастся, поэтому отставить панику. Я сейчас отправлю запрос на прыжок к Крету, и взлетаем.
   - Почему к Крету? - недовольно вскинулся Зак. - Мы ведь к Маргуне планировали!
   - К Маргуне очередь в несколько дней, а на Крет как раз сегодня вечером окно. К тому же, если мы действительно до такой степени нужны Земному Союзу, то прыжок к Маргуне только усугубит наше положение. Ваши власти даже в туалет не сходят без высочайшего разрешения Земли, а нас отдадут на растерзание, даже не пикнув. Тогда уж лучше на Прино оставаться.
   - Но в химере нуждаются именно маргунцы! - разозлился мальчишка.
   - Если нас сцапают возле Маргуны союзные войска, то твоим соотечественникам мы точно ничем не поможем. Уходим к Крету, а там решим, - отрезал Рок и направился в рубку.
   Зак устало плюхнулся на диван, залпом допил шампанское из бокала и вновь наполнил, вылив остатки из бутылки.
   - Знаешь, мне тоже не улыбается на Крет лететь, - сочувственно сказала я, желая приободрить мальчонку. - Мне вообще на Землю желательно, а то снова ордер на арест откроют, мол, на суд не явилась, но Рок прав, к ним Союз соваться побоится. А устроить аукцион мы можем в любой точке галактики, так что не хандри.
   - Но приоритет на аукционе предоставим Маргуне.
   - Фигня вопрос! Меня другое волнует: как думаешь, успеют мои шмотки из гостиницы привезти?
   - Если и успеют, вряд ли Рок их пустит на корабль, - безразлично пожал плечами Зак.
   - В смысле?
   - Вон, смотри, - он кивнул на панель у двери, на которой мигало красным не меньше половины пиктограмм, - наш капитан все выходы и входы заблокировал.
   Нормальный ход! Это что ж, мне снова себе тогу из простыни сооружать?
   А хотя... Рок, уверена, оценит. И его рубашки можно будет таскать с чистой совестью и наглой мордой. Кроме того, хороший повод, чтоб за счет муженька гардероб обновить.
   - Взлетаем через полчаса, - мимоходом заглянув в комнату, сообщил Рок. - Приберитесь тут!
   - Можно подумать, что в противном случае нам взлететь не позволят, - буркнул Зак, но, выудив из-под стола пластиковый пакет, принялся засовывать в него объедки и картонные коробки.
  
   Рок
  
   Параметры прыжка должны поступить с минуты на минуту. Бортовой компьютер уже обработал информацию по взлету, получил время и координаты точки вхождения в прыжок и ждал новой порции данных.
   Успеваем. Впритык, но все же успеваем.
   Продолжительность "сеанса" с Кретом всего 2 стандартных часа, на каждый корабль по двадцать минут. Ничтожно мало, но, к счастью, очередь в этом направлении еще меньше: одно грузовое судно и частная яхта. Мне даже пришлось просить диспетчера отодвинуть нас на последнюю двадцатиминутку.
   На мониторе высветилась стандартная напоминалка о правилах полетов и длинных список запретов на алом фоне, которые и так каждый пилот знает наизусть. Я свернул окно и отдал команду к старту, параллельно изучая пришедший расчет прыжка.
   Не то чтобы Центры управления полетами когда-либо в этом ошибались (бродившие по портам байки были не более чем обычными страшилками, которые опытные пилоты с удовольствием скармливали молодым коллегам)... Просто с того самого момента, как в туннелях Прино по спине прошелся чей-то пристальный и холодный взгляд, меня не отпускало гадостное предчувствие. Даже броня корабля и наглухо задраенные шлюзы не помогли - голову по-прежнему словно раскаленным обручем сдавливало.
   Выпить, что ли, таблетку от головы? Нет, не поможет.
   Это мерзкое ощущение мне слишком хорошо знакомо - не раз шкуру спасало в лесах Тевы... и в городах тоже. Парни еще шутили, мол, у меня нюх на засады, как у старого волчары. Да только на Теве всегда можно было сообразить, откуда ждать неприятностей, а сейчас попробуй пойми...
   С тихим звуком всплыло еще одно предупреждение: "Обращаем внимание экипажей! В связи с ожидающимися помехами, сообщение транспорта и информационных модулей будет приостановлено с 21:00 11.09 по 13:00 17.09. Расчет времени ориентировочный. Возможны изменения".
   Проведя последние пару часов в ожидании какой-нибудь подставы, я в первый момент даже не вспомнил, что сегодня только 6-ое, и до введения моратория на прыжки почти пять суток. Нервы ни к черту! Нужно прекратить дергаться по каждому поводу, словно кисейная барышня, и заняться делом!
   Двигатели только-только прогрелись, когда корабль едва ощутимо дрогнул, и платформа, на которой мы базировались, неспешно поползла вверх по огромной шахте. Один шлюз, второй, после открытия третьего не ведающая отдыха буря мгновенно заслепила камеры, плотно укутав корпус в жарких и пыльных объятьях. Я подтвердил еще один запрос на взлет, и корабль оторвался от поверхности планеты.
   Подожду выхода из атмосферы и пойду отосплюсь, чтоб во время прыжка носом не клевать.
  
   Ритмичный, режущий уши звук, проткнув раскаленными прутьями виски, выдернул меня из сна.
   - Заткни проклятый будильник! - страдальческим тоном промычала Карина и накрыла голову подушкой.
   - Это не будильник. Срочное сообщение от диспетчера, - вслух прочитал я и отключил раздражающий писк.
   Только этого не хватает для полного счастья. Срочные сообщения всегда предвещают какую-нибудь пакость. Всегда. Без исключений.
   Я позволил себе еще пару секунд посидеть, борясь с головной болью, и, натянув одежду, поплелся в рубку. Там под дверью уже топтался перепуганный Зак.
   - Что случилось?
   - Сейчас узнаем.
   На главном мониторе мигало схематичное изображение конверта, окрашенное в зловещий красный цвет. Открыв послание, я торопливо пробежал глазами по строчкам: подозрение на вспышку дельтийской лихорадки... всем, кто летел через Дельту (список ниже), срочно вернуться на Прино в карантин... Подписано Центром по контролю за заболеваниями.
   Так-с... Зашибись! Список из пяти кораблей, и мы в нем.
   Просто феерично.
   Да, мы приземлялись на Дельте, но у дельтийской лихорадки инкубационный период всего сутки. И если бы кто-либо из экипажа заразился, то уже давно оказался бы либо в больнице, либо в крематории.
   К сожалению, я отлично понимал, что спорить с Центром по контролю за заболеваниями бесполезно. Какими бы разумными ни были аргументы, они не успокоятся, пока не проверят всех и всё до последней молекулы.
   Динамики тихо пиликнули, когда следующее сообщение всплыло на экране - разрешение на прыжок отменено.
   - Приплыли, - прокомментировал я, загружая параметры обратного курса. - Разворачиваемся.
   - Эй, куда?! - взвыла тихо подкравшаяся сзади Карина. - Я не хочу в карантин!
   - Предлагаешь чисто из принципа болтаться в открытом космосе в окрестностях Прино до скончания дней? - насмешливо поинтересовался я, изучая присланные расчеты.
   - Мы же практически вышли на точку прыжка... - умоляюще протянула женушка и замялась, не решаясь закончить просьбу.
   - Нет.
   - Что "нет"? - состроила невинную рожицу она.
   - Я никогда не пойду на несанкционированный прыжок. Если мы в точке выхода пересечемся с другим кораблем, то к Крету прибудет лишь мелкодисперсная кашица из того, что раньше было нами. Кстати, и с другим кораблем произойдет то же самое. Слишком опасно.
   - Не опасно, диспетчер поставил нас в очередь, - перебила меня женушка. - И вообще, такие аварии случаются раз в десять лет.
   - Именно потому, что подобные фокусы строго запрещены, и случаются раз в десять лет. И если ты не в курсе, то наказание за несанкционированный прыжок - от 20 лет до пожизненного вне зависимости от причин, побудивших капитана нарушить инструкции, и вне зависимости от результата. Даже если экипаж и пассажиры останутся живы, здоровы и возмутительно бодры, все равно от 20 и выше! На любой планете! Даже на чертовом бандитском Нодаре!
   - Ладно, ладно, не кричи так. Поняла, - пошла на попятный Кара. - Возвращаемся тогда, да?
   - Да, только хочу кое-что проверить.
   Я развернул общую сводку по прилетам. Когда был последний сеанс с Дельтой? Закончился восемь часов назад... Значит, информация пришла не напрямую с Дельты. Тогда откуда? Впрочем, на то он и информационный блок, мог прибыть окольными путями - ничего странного в этом нет. Да только смущает меня тот факт, что час назад стартовал сеанс с Землей. И первым оттуда прибыл весьма непростой кораблик, который в системе значится как Красный Крест, а на деле... Я приблизил изображение корабля...
   Ну, разве не прелестно? Боевые орудия на корпусе "медицинского бота"! Какая удачная модернизация! Как же Красный Крест и без пушки-то? И генераторы силового поля слишком громоздкие для габаритов судна. Больше смахивают на силовые ловушки, горячо любимые военным флотом.
   А что, если это именно тот корабль, о котором предупреждал Крис? С Эрикой Лау на борту, у которой хватит и полномочий, и воли раздавить нас, как клопов.
   Хотя, нет. Начинать следует с совсем другого вопроса: что им от нас нужно?
   Подозреваю, это именно та ситуация, когда самый очевидный ответ и есть правильный - формула химеры. Формула, в попытке достать которую Союз уже похищал Зака, намереваясь воздействовать на его мать. Формула, из-за которой полиция так настойчиво ищет Фредерика Килкени. И которая, скорее всего, и стала настоящей причиной, из-за которой Карину согласились выпустить из-под стражи, в надежде, что она выведет на след химеры.
   Последнее мы как раз и проделали, водрузив формулу на блюдечко с голубой каемочкой. Осталось всего ничего - отобрать у нас пресловутую тарелку.
   Плевое дело, если подумать. Мы садимся в изолированный карантинный блок. Будто бы Красный Крест, самоотверженно помогая местным коллегам, инспектирует суда, побывавшие на Дельте, и находит заразу на нашем корабле. Экипаж (то есть мы), к сожалению, скоропостижно скончается во время проверки. А то, что у экипажа откуда-то появятся дырки от пуль, так это новый штамм лихорадки! Печально, но ничего не поделаешь. Так бывает.
   - Эй, Рок, ты чего застыл?
   - У меня две новости: плохая и хорошая. Хорошая - лихорадки нет. Плохая - мы все равно умрем, - с придурковатой улыбкой сообщил я и озвучил свои сомнения насчет последних событий и наших перспектив.
   - Нет, не может быть, - замотала головой Карина. - Полиция Земли, конечно, далеко не святая, но на подобное не пойдет.
   - Думаешь, мы имеем дело всего лишь с полицией? Боюсь, у мисс Лау более широкие полномочия, а о методах я вообще молчу.
   - Ну, не знаю. Звучит, словно теория заговора из дешевого ток-шоу, - засомневалась Карина, но, оттеснив меня от главного пульта, запустила там несколько черных окон и принялась что-то проверять. - Крис подозревал, что наш трафик могут перехватывать... Нет, чисто... Если нас и прослушивают, то делают это весьма аккуратно. А пассивное воздействие практически невозможно обнаружить.
   - Они знали, что формула у нас, и что мы скоро улетим, но не то, что Крис сумел нас предупредить. Эрика Лау жаждет загнать нас в ловушку - приземлившись в карантинном боксе, мы окажемся целиком в ее власти.
   - Что ты предлагаешь?
   - Сливать дневник Аманды в сеть. Это единственный вариант: формула за пару часов разлетится по Вселенной, Союз просто не сможет остановить процесс. Только тогда у них исчезнет резон гоняться за нами. Разве что из мести, но маловероятно - мисс Лау слишком рациональна для подобных проявлений чувств. А если в нагрузку к формуле добавить пару строк от себя, мол, нас, таких из себя смелых и бескорыстных, пытаются прихлопнуть спецслужбы Союза, то она вообще обойдет по широкой дуге, чтоб не замараться.
   - Я против, - отрицательно качнула головой женушка. - Можно поторговаться, договориться, но не дарить формулу.
   - Договариваться с нами будут с позиции силы: мы им "химеру", а они нас, возможно, помилуют, а возможно - нет.
   - Тогда предлагаю соорудить "страховку" по типу той, что я использовала, когда шантажировала Килкени.
   - Насколько я помню, метод со "страховкой" зарекомендовал себя не лучшим образом.
   - Ну, знаешь ли, в космосе мне крышей в голову вряд ли прилетит.
   - А если нас все-таки прослушивают? - напомнил я.
   - Не страшно, - отмахнулась нормалка. - Для таких случаев и придуманы протоколы с шифрованием, а сертификаты у меня есть.
   - Ну, что же... Дерзай.
   Коротко кивнув, девушка вернулась к терминалу, вбивая пароли и параметры в каких-то лишь ей понятных утилитах, но через пару минут зашипела сквозь зубы:
   - Черт! Они перехватили обращение к серверу и поняли, что мы их вычислили. Ух... У меня только одна новость, и она плохая - возможности Союза несколько шире, чем я предполагала.
   - Насколько шире?
   - Намного, - рыкнула Карина и с сумасшедшей скоростью заклацала по клавишам. - Суки! Поправочка - на очень, очень много! Они нас блокируют, буквально выбросили из сети!
   - Взломать сможешь?
   - За полчаса на коленке сбацать супер-вирус? - ядовито фыркнула женушка. Кажется, до нее только сейчас начала доходить серьезность ситуации. - Мы не в кино!
   Это точно. В жизни все заканчивается гораздо печальней.
   - Борт 6968, оставайтесь на месте. К вам следует медицинская бригада, - брякнул динамик директиву диспетчера.
   Я взглянул на мониторы - корабль Союза двигался в нашу сторону на приличной скорости. Похоже, они решили не дожидаться посадки и брать нас прямо тут, тепленькими.
   - 6968, мы уже легли на курс к планете, - наклонившись к микрофону, ответил я.
   - Оставайтесь на месте, - безапелляционно повторил тот же голос. - Как поняли?
   - Понял прекрасно, - отозвался я и со злостью отключил связь.
   Прям бегу и падаю! Что здесь, что на Прино нас все равно сцапают. Если не выполню указания диспетчера, то выиграю для нас лишних десять стандартных часов. Не дождутся, чтоб я просто поднял лапки кверху и сдался - пускай побегают за нами, сволочи.
   - Рок, - осторожно подергала меня за рукав Кара. - У нас осталась связь с диспетчером?
   - Как видишь.
   - Дай-ка я гляну, - ее пальцы быстро забегали по клавиатуре, вводя команды. - Хм... тут ограничения по протоколам, но я легко их обойду. Можем использовать этот канал!
   - А толку? Ну, отправишь ты им формулу, и что? Информация не получит общественного резонанса. Разве что правительство Прино выторгует у правительства Земли преференции.
   Закусив губу, Карина напряженно рассматривала текст и схемы с какими-то настройками на мониторе.
   - Мне нужен физический доступ к управляющему блоку.
   - Зачем?
   - Перекину парочку схем и попытаюсь заставить диспетчерский вид связи работать по принципу основного. Не полноценно, конечно, - доступ к сети не восстановлю - но, думаю, удастся слить инфу другим экипажам. А что знают двое, знает и свинья. А в нашем случае даже не двое, а... Сколько кораблей в окрестностях болтается?
   - М-м-м... Около сотни.
   - То же самое, что на канал новостей вбросить, только на пару часов дольше, пока информация разойдется.
   - А принять эту информацию они смогут?
   - Почему нет? На прием ограничений нет. Так что? - нормалка выдержала паузу и, не дождавшись ответа, пожала плечами. - Но если у тебя есть идеи получше, то с удовольствием выслушаю.
   Если кому и удастся вывести нас из-под удара, то только ей. Я в данной ситуации могу лишь отсрочить неизбежное, но не спасти.
   - Действуй.
   Карина коротко кивнула и принялась командовать:
   - Рок, возьми инструменты и сними вон ту панельку позади тебя. Нет, не эту, следующую. Зак, загрузи дневник в память бортового компа и подправь там все формулы и расчеты - так чтоб они казались настоящими. Справишься?
   - Да, но зачем? - удивился мальчишка.
   - Вы что, серьезно рассчитываете, что я спущу "химеру" в трубу? - удивленно распахнула глаза она. - Мы отдадим пустышку.
   - Ни за что! Если Эрика догадается, то нас уже ничего не спасет.
   - Не догадается.
   - Действительно? И ты уверена, что у нее на борту нет специалистов, которые не раскусят пустышку? Мне почему-то кажется, что она захватила с собой парочку профессионалов. А никто из нас не обладает достаточной квалификацией, чтоб состряпать убедительную подделку.
   - Я не отдам формулу за просто так! - уперлась Карина и демонстративно отодвинулась на кресле от терминала.
   - Идиотка, обуздай уже свою жадность! - рявкнул я, склонившись над упрямицей. - Когда тебе пулю в голову всадят, деньги не помогут!
   Она лишь сложила руки на груди и несговорчиво поджала губы. Черт! И сама уйдет на дно, вцепившись в брусок золота, и нас за собой утащит. Вроде бы умная девушка, но когда дело касается денег - мозги отказывают, остается лишь хватательный рефлекс. Росянка ты моя хищная.
   - Ладно, - махнул рукой я, сделав вид, что принимаю ее условия. - Зак, редактируй дневник. Какую, ты говоришь, панель откручивать?
   - Вон ту! - разулыбалась мелкая шантажистка, вскочив на ноги и рванув к выходу. - Я за ноутом!
   Как только Кара вылетела за дверь, я окликнул маргунца:
   - Ничего не меняй в дневнике. Специалисты мисс Лау раскусят подделку.
   - А Карина? - вздернул брови он.
   - Когда она узнает, будет уже поздно что-либо менять, - вздохнул я и пристально посмотрел на Зака, ожидая возражений. Но тот на удивление спокойно кивнул и отменил последние исправления.
   - Да, я согласен с тобой.
   Ну, хоть с кем-то удалось договориться без проблем. Все-таки мальчишка давно научился ценить жизнь выше денег. А получив свой шанс - личную партию "химеры" - тем более не будет разменивать его на пустяки.
   Нормалка вернулась через минуту и закопалась во внутренностях аппаратуры, невнятно бормоча себе под нос и время от времени подключая к платам свой ноут.
   Диспетчер еще раз нас вызывал, пришлось отбрехиваться тем, что у нас системные поломки в главном управляющем блоке и менять курс будет слишком рискованно. Проблемы с основным каналом связи лишь подтвердили мою ложь.
   Корабль Союза неумолимо приближался к нам. Боюсь, они нас догонят раньше, чем мы успеем войти в атмосферу Прино. Скорость у этого Красного Креста явно больше максимально допустимой для гражданского транспорта. И вот те желтые искорки вокруг генераторов силовых ловушек, определенно, не предвещают ничего хорошего.
   - Карина, ты долго?
   - Не торопи меня, - огрызнулась землянка.
   Еще полчаса, и союзный корабль подойдет достаточно близко, чтоб втянуть нас в свое поле. У нас только одна попытка.
   Так, пока женушка занята взломом, нужно и мне состряпать "послание для мира, написанное под дулами пушек простым хорошим парнем". И извернуться при этом надо так, чтобы самому не подставиться.
   К счастью, Карина управилась вовремя:
   - Так-с, если я нигде не ошиблась... - она скептически сощурилась, очевидно, не доверяя сама себе, - то канал разблокирован.
   Я кивнул и бегло прочел несколько строчек текста, в котором описывал сложившуюся ситуацию, впрочем, без подробностей и имен, чтобы лишний раз не провоцировать Эрику Лау. Подробности станут очевидны только в том случае, если она решится нас уничтожить.
   Не идеально, конечно, но это лучший вариант из всех, какие мы можем использовать, чтоб спастись.
   - Эй, погоди, - женушка поднырнула мне под руку. Я выпихнул ее за спину, но было поздно. - Ты не тот файл отправляешь, тут дата старая.
   - Карин, мы отправим оригинал, - вздохнул я, морально готовясь к следующему раунду препирательств.
   - Ты не имеешь права решать за всех!
   - Ну, если хочешь поиграть в демократию, то Зак со мной согласен. Два голоса против одного.
   - Нет! Ты обещал, обещал отправить пустышку! - Карина мгновенно подлетела ко мне и вцепилась ногтями в руку, отталкивая от клавиатуры. Клянусь, как заснет, я ей эти когти под корень обрежу! - Не смей!
   - Да выслушай же ты, - я схватил ее за плечи и ощутимо встряхнул. - У нас нет другого пути. Использование подделки нас погубит. Как тебе объяснить? Иногда я просто знаю, какой из путей гибельный. Называй, как хочешь - опыт, интуиция, подсознание. Просто чувствую. Без доказательств. Но всегда верно.
   - Эм... Я должна на этот бред купиться? - женушка удивленно-жалостливо посмотрела на меня, скептически выгнув бровь.
   - Нет, я прошу просто поверить мне.
   - Прости, но я не верю в сверхъестественную чуйку. И не для того рисковала, чтоб так глупо все потерять.
   Да, у меня есть лишь догадки и воющая пожарной сиреной интуиция, но будь я проклят, если сдамся без боя. И зачем я перед ней душу выворачиваю? Такая, как она, скорее в розового невидимого единорога поверит.
   - А жизнь ты потерять не боишься? Или тебе какое-то занюханное бунгало, о котором ты все время талдычишь, дороже собственной головы? Так речь не только о тебе, нас тоже не помилуют.
   - А Зак? О нем ты подумал? Это - то единственное наследство, которое оставила ему мать!
   - Э-э-э... - несмело вмешался маргунец, - У меня еще ампулы есть. И, честно говоря, я лучше буду бедным, но живым, чем... ну, ты поняла.
   Карина колебалась, а время неумолимо убегало. Нужно ее дожимать. Плевать, какими методами.
   - Когда тебе нужны были гарры, я тебе их дал. Теперь отдай мне "химеру", - воспользовался я запрещенным приемом.
   Она зажмурилась и потеряно пробормотала:
   - Ты же не для себя, а...
   - Карина!
   - Ладно, - тяжело вздохнула она. Постояла секунду и, решительно кивнув каким-то своим мыслям, оттеснила меня от терминала. - Давай я отправлю, хоть проконтролирую, чтобы сообщение дошло к получателям.
   Я стал за спинкой кресла, следя за ее действиями. Хотя в отсутствии привычного интерфейса понимал лишь десятую часть ее манипуляций.
   - Не доверяешь?
   - Доверяю, но зачем тебя лишний раз провоцировать, - ухмыльнулся я.
   Нормалка недовольно засопела, но сдержала эмоции и продолжила работу. Вместо адреса получателя колонка цифр, подключение, подтверждение, передача, быстро мелькающие буквы на черном фоне.
   - И-и-и, все! Бортовые компы всех кораблей в окрестностях планеты информацию приняли.
   - Что дальше? - спросил Зак.
   - Ждем, - вздохнул я. Либо мы уже спасены, либо нас сейчас поджарят.
   Наш корабль продолжал двигаться курсом к Прино, в поле вокруг корабля Союза промелькнуло несколько уже голубоватых искр, и он стал еще ближе. Поле готово. Дистанция тоже достаточная для захвата.
   Десять минут. Двадцать.
   Из динамика донеслось несколько коротких нот, обозначая вызов диспетчера.
   - Борт 6968, продолжайте движение к Прино в карантин. Координаты те же. Подтвердите, как поняли.
   Слава богу, значит, канал связи разблокирован.
   - Вас понял. Продолжаем движение.
   Корабль Союза отдалялся. Я отключил микрофон, с силой потер ладонями лицо, стирая напряжение, и впервые за последние сутки вздохнул спокойно.
   Вырвались. Почти из самой пасти смерти, но вырвались.
   Обернувшись, я улыбнулся застывшим позади с хмурыми лицами Каре и Заку.
   - Выше нос! Они уходят, мы в безопасности.
  
  
   Глава 42. О старых врагах
  
   Карина
  
   Конец...
   Выпущенного джина не загонишь обратно в волшебную лампу. Мне казалось, что я физически чувствую, как информация ценой в сотни миллионов расползается по сети. С одного корабля на другой, по информационному полю Прино, в самые дальние уголки Вселенной ее уносит прыжок каждого из кораблей. Сотни, тысячи копий, количество которых экспоненциально растет с каждой секундой.
   Уже не остановить.
   Я проиграла. Вчистую. Не будет мне ни курорта, ни океана, ни бунгало с террасой.
   Информация о вспышке дельтийской лихорадке оказалась уткой, но нас все равно выпустили из карантинного бокса, в котором мы приземлились, лишь после того, как получили результаты анализов крови и проб воздуха.
   Благо хоть Эрика Лау умотала обратно к Земле, не пожелав мараться и опускаться до мести, как Рок и прогнозировал. По крайней мере, не стала действовать сразу и напрямую.
   О, как же мне хотелось врезать по холеному личику мисс Лау. Со всей дури, так чтоб зубы посыпались! Поймите меня правильно: я, конечно, патриот и все такое, но когда твое же правительство пытается тебя убить, то пускай катится оно к едрене фене.
   Честно говоря, я до сих пор не уверена, что номер с "дневником-пустышкой" не сработал бы. Вернее, не так. С каждым днем я все больше сожалела, что позволила Року себя уговорить. Права была Шерон, когда утверждала, что ее племяш при должной мотивации способен и черта лысого уболтать. А в критической ситуации его уверенность и вовсе подействовала на меня гипнотическим образом. Упоминание гарров просто оказалось той последней соломинкой, сломавшей хребет верблюду.
   Но по здравому размышлению суть всех его доводов сводилась к "я так считаю". И в голове который день не прекращался бесконечный воображаемый спор, в котором я находила все новые и новые аргументы против.
   Как будто это еще что-то меняло.
   Бессмысленно и неконструктивно.
   Отделаться от этих мыслей было невозможно, а выставлять претензии - глупо. В результате я накручивала себя и срывалась из-за каких-то мелочей - переложил мой ноут, не развесил мокрое полотенце, оставил следы от зубной пасты на умывальнике. Сама понимала, что превращаюсь в склочную мегеру, но любое слово, любой жест или поступок Рока вызывали неконтролируемую агрессию.
   Пока один раз не сорваласьи не высказала все, что думаю:
   - Ты хоть представляешь, как сильно я подставилась в порту Дельты, когда ломала их систему защиты? Представляешь? Ну что же ты? Так красиво мне рассказывал, почему пилотам несанкционированные прыжки запрещены, какое наказание... Должна сообщить, что мне грозит не меньше, если разработчики решатся огласить свой промах и докажут мою причастность. Но я на этот риск пошла! Осознанно, заметь.
   Конечно, следы я за собой подчистила, а записи с камер могут служить лишь косвенными доказательствами. Но ситуация несколько изменилась в тот самый момент, когда Крис отправил мне письмо. Если раньше доказать, что я имела доступ к коду программы, было невозможно - а следовательно и взятки гладки, то теперь из этого дела "торчат уши" Криса, который по роду службы имел доступ к коду.
   А я оказалась под колпаком. Единственная надежда, что компания-разработчик замнет происшествие, чтоб самой не понести убытки. Вот такая шаткая надежда. Больше ничего.
   - Когда я попросила всего чуть-чуть подправить формулу, пойти на минимальный риск, то ты струсил! По-твоему, Эрика Лау за собой лабораторию возит и штат научных специалистов? Или за те несколько минут они успели бы проверить, правильна ли формула?
   - Они именно потому так быстро нас отпустили, что на борту были специалисты, способные дать оценку, - с непрошибаемой невозмутимостью бросил Рок.
   - Ничего подобного. Они просто испугались. И поступили бы точно так же, распространи мы пустышку.
   - Ты этого не знаешь наверняка.
   - Ты тоже.
   Рок хотел было что-то сказать, но я перебила:
   - И не начинай опять про свою чертову интуицию. Нормальному человеку, кроме задницы - чтоб чуять, еще и голова дана - чтоб думать!
   - Ага, конечно, ты у нас самая умная, самая хитрая и обведешь вокруг пальца кого угодно! А спецслужбы Союза так, погулять вышли. Да ну тебя, все равно ничего не докажешь! Кроме собственного эго ничего вокруг не видишь!
   - Ой, а ты лучше? Все-то он нюхом чует, беда только в том, что обосновать не получается. Прям собачка! Кстати, вашу расу случайно с лайками не скрещивали? А то меня терзают сомнения. - У кретянина от злости аж желваки запульсировали, но меня, что называется, несло: - Гав, гав, песик! Косточку хочешь?
   Он ничего не ответил. Только посмотрел, словно на что-то мерзкое, и ушел в командную рубку.
  
   С той поры мы не разговаривали. Я перебралась в свою каюту. Он ничего не сказал. Лишь вздохнул, то ли с разочарованием, то ли с облегчением.
   А я так и не нашла слов, чтоб извиниться. Да и смелости тоже.
   Впрочем, ни Рок, ни Зак в эти дни тоже не отличались особым благодушием. Только наличие персональных кают послужило причиной того, почему мы втроем не поубивали друг друга.
   Анализировать причины и последствия нашего провала не возникало ни малейшего желания. Хотя Рок с Заком время от времени заводили речь о произошедшем, словно пытались убедить сами себя, что поступили верно.
   В довершение ко всему - вишенкой на торте - послужило то, что мы практически лишились корабля. Бортовой компьютер некорректно интерпретировал замену местами блоков связи, и в диспетчерскую службу ушел длинный список якобы имевших место поломок. Теперь судну не разрешат взлет, пока не будет проведена полная диагностика. О цене на эту услугу я даже вспоминать не хочу - раз двадцать на Землю и обратно в каюте люкс слетать можно за такие деньги.
   На четвертый день нам вручили пропуска и разрешили идти на все четыре стороны. Мы не планировали больше возвращаться на корабль, правда, и вылететь пассажирским транспортом в ближайшие дни уже не успевали. Решили переждать активную стадию "аномалии" на Прино, а дальше каждый по своим адресам. Зак вроде бы к Маргуне намылился, я, однозначно, на Землю, Рок пока не озвучивал, но, думаю, вернется на Крет.
  
   Рок последний раз проверил ворота шлюза, поправил перекинутую через плечо лямку своей сумки и нырнул в проем тоннеля. Зак пер контейнер с химерой и рюкзак. Я шла налегке - с ноутом и сумочкой. Эх, где же ты, мой любимый чемоданчик?
   Я только сейчас прочувствовала, что Прино является планетой-тюрьмой. И как на самом деле эта тюрьма выглядит. Низкие тяжелые своды, серые щербатые стены из необработанного камня, длинные узкие коридоры. Яркое освещение лишь усугубляло неприятные ощущения, создавая впечатление, что ты уже попал в карательно-исправительное учреждение.
   Никакого сравнения с тем роскошным залом с слюдово-голубыми панелями потолка, через который мы попали в недра Прино в предыдущую посадку. Впрочем, после заточения на корабле в неопределенности нашей дальнейшей судьбы, даже этот неприглядный туннель казался благом.
   Коридор повернул вправо, и через сотню метров показалась частая решетка турникета, разделяющего сектора. Ну, наконец-то! Уже больше километра по этому унылому туннелю тащимся. М-да, в прошлый раз на лифте получилось на порядок быстрее. Пройдя турникет с помощью выданных нам пропусков, мы очутились в столь же мрачном пустынном вестибюле. Отсюда ответвлялось несколько коридоров, также прегражденных турникетами, на верхние уровни поднимался эскалатор, тускло светились лаконичные табло в виде стрелок с номерами секторов. Я даже растерялась. Вот чем, объясните, отличается сектор "24 дробь 7" от "21 дробь 8"? И в каком секторе мы останавливались ранее? Из коридора "24 дробь 7" донесся приглушенный шелест тормозящего поезда. Ага, значит, там станция...
   - И куда дальше? - я еще раз огляделась, но ни на одном из табло надпись "идти туда" так и не появилось. И никого из аборигенов не видно, чтоб спросить.
   - Наверх, - сквозь зубы бросил Рок, пройдя мимо меня в направлении эскалатора. - С этого уровня путь только в колонии для опасных и особо опасных.
   - Откуда ты знаешь? - не то чтобы меня это сильно интересовало, просто хотелось послушать его голос. Последние дни мы только через Зака общались, и то в случае крайней необходимости.
   - Номер в дроби указывает категорию: единица - сектор без ограничений, восьмерка, - он кивнул в сторону указателя, - строгий режим.
   - А самый-самый строгий каким числом обозначается? - полюбопытствовала я.
   - Десятка, - ответил вместо Рока Зак и, состроив грозную гримасу, наклонился ко мне и зловеще прошептал: - Оттуда никого не освобождают. Кстати, мы из восьмого вышли. Есть чем гордиться.
   - Угу, великое достижение. Не дай бог, родители узнают - десятый сектор мне раем покажется, - буркнула я, внимательней присматриваясь к окружающей обстановке. Несмотря на отсутствие людей и минимум видимых заграждений, вестибюль пестрел камерами, а характерные борозды, опоясывающие подступы к входам-выходам, свидетельствовали, что наглухо закрыть любой из секторов - дело доли секунды. Уверена, в стенах прячется еще немало сюрпризов, о которых я не догадываюсь.
   Нам пришлось подняться на пять уровней, каждый раз пользуясь пропусками, чтоб добраться к благословенному "дробь 1".
  
   Рок
  
   Нет смысла терзаться тем, чего уже нельзя изменить. Мы живы, выскользнули из практически патовой ситуации, да еще щелкнув по носу не последнего человека в спецслужбах Союза. Это не многим удается.
   Зак не особо переживал по поводу утраты формулы, его больше грел контейнер с "химерой", заточенной под его ДНК. А вот Карина психовала последние дни. Я решил ее просто пока не трогать, пусть лучше сама перебесится, чем на мне зло вымещает. Уж очень мне хотелось ответить на некоторые из ее выпадов, и не только силой слова. Повезло ей, что я женщин не бью, а то давно бы уже дотявкалась.
   А ведь если подумать, формула "химеры" была не только у нас, но и у Фредерика Килкени - отца Зака. Стопроцентно Эрика Лау и его планировала как-то прижать со смертельным исходом. Благо на Нодаре нехватки в исполнителях щекотливых поручений нет. Нужно будет разузнать... И если того все же укокошили, то стоит послать госпоже полковнику благодарственную открытку. Впрочем, участь этого мерзавца меня интересовала только в плане судьбы Зака. Близких родственников у мальчишки нет. Нужно будет выпытать, остались ли дальние. В самом деле, не бросать же ребенка одного.
  
   Добирались мы почти шесть часов, да еще с двумя пересадками. Карина настояла на том, чтобы забрать забытые в отеле вещи, поэтому пришлось переться так далеко, вместо того, чтоб остановиться в ближайшем городе с крупным пассажирским космопортом. Ну да ладно.
   Плохо только, что наш номер уже успели сдать. Во время активной стадии "аномалии" гостиницы оказались переполнены. Мне чудом удалось забронировать однокомнатный номер в не самом презентабельном отеле на другом конце города.
   Взяв напрокат машину, первым делом поехали по каринины шмотки. Зак ждал в авто, пока мы бегали в гостиницу. Как ни странно, вещи нам отдали сразу и даже не потребовали денег, а то я уже кошелек приготовился доставать. Карина тут же зарылась в недра этой потрепанной жизнью бесколесной пародии на чемодан.
   - Нормально, ничего не сперли, - серьезно постановила она. Угу, можно подумать, кому-то так надо твое ношеное белье и безразмерные футболки.
   Я подхватил чемодан и направился к парадному входу. Холл был заполнен людьми разной степени нетрезвости - застряв на Прино, каждый расслаблялся, как умел. Сейчас, вероятно, по всему городу такое творится. Оглянувшись на приотставшую женушку, я рассеянно окинул взглядом кучкующийся компаниями народ и периферийным зрением уловил какую-то неправильность в окружающем. Присмотрелся. Нет, все нормально: группа молодых людей обсуждает планы на вечер, громко смеясь, женщина в коротком голубом платье выговаривает кому-то по телефону, мужчина в сером костюме читает лежащие на столах рекламные листки. К нам никто интереса не проявлял.
   И все же царапает что-то...
   Да, этот мужчина в сером. Как назло он наклонил голову так, что невозможно разглядеть лицо, но его фигура, образ... Я отвернулся, не желая, чтоб он заметил мое внимание, и свободной рукой подхватил Кару под локоть и вытолкнул за дверь.
   - Быстрее, к машине.
   - Эй, куда ты несешься? - завозмущалась она. - Подожди, я не успеваю.
   - Сбавь тон и шевели ногами, - тихо рыкнул я.
   - Да что опять стряслось?
   - Пока ничего.
   Или я зря паникую? Мало ли где я мог того мужика видеть...
   Я не оглядывался, но внимательно следил за улицей позади нас в зеркальных окнах кафе по другую сторону дороги. Двери отеля разъехались, и из них показалась фигура в сером, повернула налево и последовала за нами неспешным размеренным шагом.
   Значит, не показалось. Кто же это? Никак не получается вспомнить.
   Среднее телосложение, средний рост, невыразительное лицо - идеальная внешность для человека не желающего привлекать внимание. Даже в его движениях не выделялось никаких характерных черт. Взгляд буквально соскальзывал с него, не найдя за что зацепиться.
   И тут я понял, что уже слышал похожее описание. Более того, видел этого человека, но не вживую, а на записи. Да и там он старался расположиться под таким углом, чтоб камера захватывала только его затылок.
   Томас. Шестерка Фредерика Килкени. Помнится, я поклялся глотку ему вырвать за то, что он сотворил с Карой. Я исподтишка оглядел отражение в витрине магазина, пытаясь определить, есть ли при нем оружие. На первый взгляд - нет, но такие, как он, без пистолета не ходят. А у меня пусто - на корабле было несколько стволов, но вынести их из сектора восьмой категории мне бы в любом случае не позволили. Придется отталкиваться от того, что есть.
   Машину мы оставили на стоянке за углом. Метров десять пройти осталось, потом повернем за угол и там еще двадцать. Пока сядем, заведемся, выедем... Нет, рискованно. Он слишком близко - успеет нас нагнать и перестрелять.
   Лучше использовать эффект неожиданности - повернем за угол, Карина побежит к автомобилю, а я стану сразу за поворотом и постараюсь не позволить ему достать оружие.
   На последнем метре я чуть повернул голову к витрине, чтоб последний раз оценить расстояние между мной и Томасом и натолкнулся на его взгляд. Черт, теперь не выйдет сделать вид, что мы типа не знакомы! Как-то невежливо получилось.
   Бандит сориентировался на удивление быстро, его рука поползла под лацкан пиджака. Ухватив Кару за плечо, я толкнул ее за угол под прикрытие стены, а сам резко развернулся на месте и с полуоборота с силой запустил чемоданом в Томаса, который уже выхватил из наплечной кобуры пистолет и направил в мою сторону. Громоздкий чемодан не самое быстрое метательное орудие - Томас успел отклониться в сторону, упав на одно колено, и тем самым уйти из-под удара. Но именно благодаря этому первая пуля просвистела мимо. Назад нельзя, за углом просматриваемая и простреливаемая площадка всего с парой машин. Укрыться и продержаться до того времени, пока кто-нибудь сознательный вызовет копов, мы не сумеем. Он нас там как мишени в тире поснимает.
   Остается только вперед - хоть какие-то шансы на успех. Надеюсь, Карина и Зак догадаются свалить отсюда. Пригнувшись, я рванул в направлении Томаса. Тот уже восстановил равновесие и как раз поднимался с колен. Плечо обожгло, но адреналиновый коктейль в крови позволил проигнорировать боль и почти не сбиться с движения. Повреждения позже оценивать буду. Я врезался в бандита, повалив его на спину и впечатывая в асфальт, но перехватить руку с зажатым в ней пистолетом уже не успевал. Ствол уперся в бок, и раздалось два оглушительно громких, как мне показалось, выстрела. Сознание поплыло.
   Наверно, я отрубился на пару секунд. Не больше. Пришел в себя от боли, когда Томас попытался спихнуть с себя мое тело. Я непроизвольно дернулся, прижимая локоть к боку. В глазах потемнело. Нет, нельзя отключаться. Он сейчас добьет меня и займется Карой и Заком.
   Позади раздался женский крик. Идиотка, беги!
   Я откатился влево, зажимая правую руку бандита между асфальтом и своим телом. Томас дернул конечностью, силясь вытащить ее из-под меня. А я качнулся к нему, согнув правую руку и метя локтем в шею. Удар пришелся аккурат под адамово яблоко. Раздался сиплый хрип. Есть! Удалось повредить трахею!
   Его пальцы конвульсивно сжались, раздался еще один выстрел и звон разбитого стекла за спиной. Я продолжал давить - приподнял корпус, перенеся вес тела на локоть и воя от боли. Перед глазами стояла чернота. Но прежде чем вырубиться, я все-таки услышал хруст его шейных позвонков.
  
  
   Глава 43. О цене жизни и сделках с совестью
  
   Карина
  
   Неожиданный толчок в спину заставил меня упасть на бок, приложившись коленом о бордюр. Выступившая на стесанной ладони кровь смешалась с пылью дороги, превращая ее в бурую грязь, а под кожу забились крохотные камушки гранитного отсева, насыпанного вокруг пышных кустарников, растущих у края тротуара.
   Больно, между прочим! И вообще, что это все значит?!
   Со стороны главной улицы раздалось два приглушенных хлопка, будто кто-то с размаху захлопнул дверь.
   Я оглянулась в поисках Рока. Где он? То тащит за собой, словно у него земля под ногами горит, то толкается...
   Хлопки повторились. И на этот раз им вторил полный боли крик. До ужаса короткий крик.
   Рок?.. Рок!
   Носки кроссовок скользили по асфальту, пока я пыталась одновременно и подняться с земли, и развернуться, и мчаться обратно. В конце концов, мне удалось оттолкнуться рукой и встать на ноги. Краем глаза отметила, как из машины вылетел Зак.
   Я выскочила за угол и на секунду застыла, пытаясь осознать открывшуюся картину. Из горла вырвался глухой вскрик. Рок распластался на каком-то человеке в серой одежде, практически погребя того под собой. Было неясно, шевелится ли Рок или его тело тормошит тот мужчина, стараясь спихнуть с себя груз.
   Тут я заметила пистолет в руке неизвестного. И кровь. Пятно крови, растекающееся по рубашке мужа. В этот момент кретянин выгнулся, приподнимаясь, и обрушился на противника всем корпусом. Ноги "серого" смешно задергались. От еще одного выстрела раскололась витрина магазина, сыпанув мелкими осколками...
   Рок обмяк через секунду.
   Нет, нет, не смей! Мы с тобой уже проходили через подобное. Тогда, на Крете, на подземной парковке. Помнишь? Мне тогда на несколько страшных секунд показалось, что тебя убили, а ты вскочил, довольно рассмеялся, пьяный от адреналина.
   Ну давай! Что же ты не встаешь, а?
   Я рухнула на колени рядом с Роком. По его руке струилась кровь, а по ткани на боку расползалось красное пятно. Боже... что делать?
   Какая первая помощь при огнестрельных ранениях? Закрыть рану? Или не трогать, чтоб не занести инфекцию? Зажимать с силой, или сделаю только хуже? Я была уверена только в одном - необходимо как можно скорее предоставить Року квалифицированную помощь.
   За спиной раздались торопливые шаги.
   - Зак, вызывай "скорую"! - скомандовала я и помчалась к чемодану.
   Бинтов у меня в запасниках, ясное дело, нет, но можно будет использовать какую-нибудь чистую футболку. О, прокладки! Годится, я о таком способе перевязки где-то читала.
   На заднем фоне послышался голос Зака, объясняющего по телефону, где мы находимся. На ходу потроша упаковку, кинулась обратно. Потерпи, мой хороший, помощь уже едет.
   Через целую вечность - хотя, если верить часам, через четыре минуты - завывая сиреной, прибыла бригада медиков. Оттеснили меня от Рока, сообщили по рации, что один труп, один тяжелый. Одновременно с ними подъехала полиция. Эти задавали вопросы, но, слава Богу, не стали задерживать, когда мы с Заком садились в машину скорой.
   Салон "скорой" казался фальшивой декорацией. Хотелось закрыть глаза, открыть и понять, что последние события мне просто привиделись, потому что ни недвижимое тело такого родного человека, ни суетящиеся вокруг него медики не вписывались в картину моего мира. Потом был бег по длинному коридору больницы вслед за каталкой. В какой-то момент нас решительно остановила медсестра и не терпящим возражений голосом заявила, что дальше нельзя. А потом потянулись долгие часы ожидания...
  
   Рок же всегда был самым сильным из нас, никогда не ошибался, всегда знал, как правильно поступить. Как же так случилось?
   Так нереально быстро... Вот только что он шел возле меня, и вот лежит в луже крови. А ведь это я уговорила его лететь на поиски "химеры", потому что самой было страшно. Зачем, зачем я потянула его за собой? Нужно было отпустить его домой на Крет. Более того, выгнать метлой, если бы задумал возражать.
   О, если бы могла вернуться в тот момент... Или хотя бы сейчас каким-то образом махнуться с ним местами... Пускай бы я лежала на хирургическом столе, а он сидел на этом стуле под дверью. Я бы душу с радостью отдала за такой обмен... Но Рок по-прежнему оставался в операционной, где врачи боролись за его жизнь, а я умоляюще заглядывала в лица всех, кто выходил из операционного блока. Иногда даже кто с жалостью, кто с раздражением бросал короткое "ждите, пока не ясно", хотя чаще отводили глаза в сторону и проскакивали мимо.
   Вскоре прибыл следователь и позвал меня на опознание в морг, разместившийся в подвале госпиталя.
   - Вам знаком этот человек? - санитар вжикнул молнией мешка для трупов. Я скользнула взглядом по покойнику, отрицательно качнула головой и развернулась, чтоб выйти из морга.
   - Подождите, присмотритесь, - полицейский придержал меня за плечо. Я остановилась лишь потому, что хотела как можно быстрее отделаться от допроса, и втупилась в бледное невзрачное лицо. Что-то знакомое... Неужели Томас? Да, он. Мразь!
   - Нет, не знаю, - сымитировать безразличие оказалось несложно. Оказывается, это легче легкого, когда где-то там, тремя этажами выше, осталось твое сердце. Возможно, и стоило бы рассказать полиции, кто такой Томас, но если начну объяснять "кто, где, как и почему", то застряну здесь до утра, а у меня осталось одно желание - вернуться в больничный коридор и дождаться новостей о Роке.
   Потом. Все потом.
  
   Через два часа Рока в бессознательном состоянии вывезли в медицинской капсуле, на боковой поверхности которой отображались ломаные линии анализируемых функций организма и уйма непонятных цифр. Прозрачным оставили лишь "окошко" на уровне лица. От носа и губ тянулись тонкие белые трубки, теряясь в недрах капсулы.
   - Кто родственники? - мужчина в темно-синем хирургическом костюме, вышедший следом, взглянул на нас.
   - Я, жена, - с готовностью отозвалась я, в надежде услышать наконец прогноз.
   - А вы? - он повернулся к Заку.
   - Друг.
   - Хорошо, подождите здесь. А вы, - врач взглянул на меня, - пройдемте со мной.
   Я обернулась в сторону удаляющейся капсулы. Мужчина устало вздохнул:
   - Состояние вашего мужа тяжелое, но стабильное. Идемте.
   - Я присмотрю, - ободряюще провел ладонью по моей спине Зак и бросился догонять капсулу.
   В кабинете нас ждала женщина с сочувствующим выражением лица, выработанным многолетней практикой, и кипой бумаг на столе.
   - Миссис... - она заглянула в один из листков, - Карр? Присаживайтесь. Воды?
   - Нет, - внезапно помертвевшими губами отозвалась я. От паники свело желудок. Хорошие новости сообщают сразу же, и только плохим предшествуют длительные реверансы. - Как он?
   - Состояние тяжелое, - вступил в разговор мужчина. - У вашего мужа обширные повреждения внутренних органов. Три пулевых ранения в упор, из них два в брюшную полость, причем задето и забрюшинное пространство. Чудо, что его довезли живым. Повезло еще, что пули неразрывные, - деловито объяснял врач с каким-то профессиональным энтузиазмом. Кажись, он собой чертовски гордился.
   - И? - еле выдавила я, страшась услышать ответ.
   - Ну... - смутился своего воодушевления мужчина. - У него проникающее ранение с повреждением желудка, кишечника, печени и правой почки, переломы ребер. Что могли - сшили-склеили, но нужна пересадка поджелудочной и печени... Желательно бы еще и почку... Мы подключили вашего мужа к аппарату жизнеобеспечения, но времени мало. Забор клеток был проведен по время операции, и уже сегодня необходимо приступить к выращиванию новых органов. Тогда недели через две, после повторной операции, можно будет делать прогнозы.
   - Понятно.
   - Именно этот вопрос мы должны обсудить, - вмешалась покуда молчавшая женщина. - Меня зовут Сара Март, я страховой агент. Скажите, у мистера Карра есть полис медицинского страхования?
   - Да, должен быть, - растерялась я.
   - Еще один вопрос: полис какого государства?
   - Эм... Крета.
   - О... - женщина скривила лицо в странной гримасе, долженствующей означать сожаление. - Я так и подумала. Дело в том, что Крет не участвует в международной системе медстрахования.
   - У меня пациенты. Пойду, - врач торопливо поднялся с кресла и заспешил вон. - Вы тут решайте.
   Я заторможено проводила его взглядом. Ну да, для него это всего лишь один пациент из множества других... Конец света наступил только для меня.
   - Миссис Карр? - позвала меня Сара Март.
   - Да, да, я слушаю.
   - Бесплатно мы можем предоставлять лишь неотложную помощь. Для проведения пересадки и выращивания органов нужна страховка... Либо оплатить расходы.
   - Стойте! Есть, у меня есть полис Земли! Он подойдет?
   - Да, конечно. Номер помните?
   Номер? Номер... Голова была пустой, как барабан. Я бы сейчас и дату рождения не вспомнила бы.
   - Приложите ладонь к сканеру. Я сниму ваши данные, - понимающе кивнула женщина и пододвинула ко мне планшет. Экран мигнул зеленым и через секунду вывел информацию о страховке. - Простите, но у вас личный полис, не распространяющийся на членов семьи.
   Да что за гадство такое!
   - А сколько стоит операция?
   - Около двухсот тысяч, - она взглянула на мое вытянувшееся лицо. - Это не только операция, но и стоимость воспроизведения органов на замену. И еще... - женщина замялась. - Пребывание на аппарате жизнеобеспечения тоже необходимо оплатить. Без страховки мы не можем держать на нем дольше трех дней. Две недели обойдутся еще в сто тысяч. Возможно, чуть меньше...
   Я молчала, стараясь осознать размер суммы...
   - Скажите, - она покрутила в пальцах ручку, раздумывая, - ваш муж не изгнан из рода?
   - Нет, а что?
   - Согласно протоколам сотрудничества Крет может оплатить медицинскую помощь. Но они идут на подобное только когда... сейчас прочитаю... - Сара Март коснулась экрана планшета, - "субъект является гражданином Крета и не изгнан из рода". Не совсем понимаю, что это означает... в нашей больнице за все время было только три пациента-кретянина, по двум из них получены отказы. Но, сами понимаете, на Прино контингент не самый законопослушный.
   - Нет, его не изгоняли! - надежда вспыхнула яркой звездой. - Ему не откажут!
   Пусть только попробуют, я тогда дедулю лично морским узлом завяжу.
   - Хорошо,- женщина вновь заглянула в планшетку, - значит, процедура следующая: представительства Крета у нас нет, вы должны обратиться в консульство Сатулы, они как ближайшие соседи берут на себя решение вопросов кретских граждан. Консул Сатулы пошлет запрос, и нам останется дождаться решения Крета. Давайте скину вам координаты.
   - Секундочку, - я достала из заднего кармана телефон и нажала на разблокировку. Устройство не подало признаков жизни, а экран по диагонали пересекала длинная трещина. Наверно, разбила, когда упала на той стоянке. - Черт! Ой, а можно с вашего позвонить?
   - Прошу, - она протянула планшет.
  
   В консульстве согласились мне помочь. Конечно, они вышлют запрос. И деньги с радостью перечислят... Когда получат ответ с Крета... Тогда будет все и сразу. А пока надейтесь и ждите. Дней так шесть. Или семь. Или как получится. "Аномалия" возле Прино вещь плохопредсказуемая... И пока она не рассосется, транспортное сообщение, а следовательно и связь, не возобновится.
   Они записали данные о Роке и отключились, пообещав отправить запрос в экстренном порядке, как только появится возможность.
   У Сары Март сквозь натренированное выражение сочувствия проступала непоколебимость администратора, не имеющего права потерять ни цента.
   - Мы можем договориться, чтоб счет мне выставили после того, как наладится связь? - предприняла я еще одну попытку.
   - Боюсь, что нет... Максимум мы можем разбить сумму на два этапа: двести сейчас, чтоб обеспечить пребывание на аппарате и выращивание органов, а остальное непосредственно перед операцией.
   - Я достану деньги. Пускай начинают подготовку.
   - Простите, но только после оплаты. Это от меня не зависит.
   - Зайду еще к вечеру, - захлопнув за собой дверь кабинета, я поспешила к операционной.
   Честно говоря, я не представляла, что делать. Знала только одно - костьми лягу, но Рока вытащу. Даже если придется этой Саре Март нож к горлу приставить. После нашего разговора агрессия из меня так перла. Ну почему в наше время, когда медицина способна творить чудеса, жизнь и смерть зависит от этих гребаных денег? Почему они определяют ценность человека, а полубогов в белых халатах, на которых мы готовы молиться, низводят до уровня ненасытных демонов, безжалостно приносящих в жертву тех, кто не смог оплатить свою жизнь? Как может в одной системе сочетаться милосердие и хладнокровное безразличие?
  
   - Куда повезли пациента из операционной?
   - В конец коридора и налево, - сестра на посту лениво махнула рукой в нужную сторону.
   Зак ждал меня возле сплошь стеклянной стены, по другую сторону которой рядком стояли медкапсулы. Часть помещения оставалась скрыта жалюзями.
   - Рок вон там, второй справа, - шепотом сообщил маргунец. - Зачем тебя звали? Мне ничего не говорят.
   - Про страховку спрашивали. Внутрь пускают? - я прижалась носом к стеклу. Матовая скорлупа капсулы, напоминающей формой половинку разрезанного вдоль яйца, скрывала тело. Лица отсюда тоже не видно.
   - Нет, туда - только персонал. Что сказал врач?
   - Нужна еще одна операция через две недели.
   - Так долго?
   - Да, они должны вырастить органы на замену... печень... еще что-то... - голос сорвался.
   К глазам подступили слезы, я быстро провела пальцами по ресницам, стирая признаки слабости. Не время раскисать! Сейчас глубоко вздохну, успокоюсь и придумаю, как спасти Рока.
   - Эй, присядь, - мальчишка потянул меня к мягкой скамейке у противоположной стены. Оттуда было видно, что происходит в палате, поэтому я без возражений последовала за ним. - Не плачь. Все образуется, вот увидишь...
   - Угу, - я высморкалась в протянутый Заком платок. - Слушай, а у тебя на счету много денег?
   - Тысяч десять... Если нужно, бери.
   - Пока нет.
   Десять штук меня не спасут - капля в море. Мне нужно целых триста тысяч... Не больше и не меньше... Красивое число. И недостижимое.
   Черт, что же делать?!
   - Карин, я отойду на пару минут, природа зовет. Там, кстати, кафе этажом ниже, тебе ничего не нужно? Батончик или воды?
   - Нет, ничего...
   - Ладно.
   - Хотя погоди, возьми мне минералки.
   Зак ушел, а я продолжила пялиться сквозь стекла на вторую капсулу справа. Если бы не эта проклятая "аномалия"! Я могла бы одолжить денег у родителей или у бабушки... Либо связаться с Джеймсом Карром - уверена, дедуля решил бы вопрос даже быстрее консульства. Но мы здесь и сейчас. На Прино. В изоляции от мира. И деньги тоже нужны здесь и сейчас.
   Кредит? Максимум, что даст банк без обеспечения - пара тысяч.
   Украсть? Ха, если бы все было так просто. Уязвимости безопасности не висят спелыми гроздьями на финансовых потоках. И даже если найду способ, это займет слишком много времени.
   Что-нибудь продать? У нас была только формула химеры, которую мы успешно профукали. За нее уже и ломаного гроша не дадут. А больше ничего и нет...
   Стоп. У нас же есть корабль! Можно попробовать его продать или использовать в качестве залога под кредит. Я поспешно вытащила телефон... и плюнула на треснувший дисплей.
   Черт, совсем забыла! И ноут остался в машине на стоянке. Здесь откуда-то можно выйти в сеть? Оглянувшись, я заметила рюкзак Зака, примостившийся на полу рядом со скамьей. Трубка нашлась в одном из многочисленных внешних карманов, но почему-то оказалась выключенной. Странно, Зак вроде бы другой моделью пользовался... Впрочем, не важно. Я включила телефон и загрузила список банков и кредитных организаций.
   И уже через несколько минут убедилась, что идея, мягко говоря, нереализуема на практике. Нет, сумм, предлагаемых за корабль, даже по самым скромным прикидкам хватило бы с лихвой. Да только и банки, и агентства по купле-продаже требовали документы, подтверждающие право собственности. Наличия универсального ключа и паролей доступа оказалось недостаточно.
   Снова тупик. Хотелось побиться башкой о стену.
   Остается только вариант с ножом...
   Телефон завибрировал в стиснутой ладони и высветил короткое "Фред". Номер явно числился в адресной книге, а, следовательно, не мог иметь отношения к моим недавним собеседникам. Нажав "ответить", я опасливо, словно живую гадюку, поднесла трубку к уху. Если это тот, о ком я подумала...
   - Алло, Зак? Не бросай трубку. Выслушай, это важно! - на одном дыхании выпалил мужской голос, в котором причудливо переплетались командные и просящие интонации. - Если заметишь рядом Томаса, беги со всех ног! Я не шучу, это очень серьезно. И чаще оглядывайся. Зак, ты понял?! Я знаю, что ты мне не веришь, но прошу послушать хотя бы раз. Это для твоей же безопасности, Тамас опасен. Зак? Ответь что-нибудь, я слышу твое дыхание.
   - Это не Зак, - нервно облизнув губы, решилась я.
   - Кто ты? Дай мне Томаса, пусть эта гнида говорит со мной напрямую! - взорвался Килкени.
   - Томас мертв, - произнесла я и стала ждать реакции собеседника. Две секунды, три, четыре...
   - Где Зак? Что с моим сыном?
   - Он... в порядке.
   Повисло молчание, пока каждый из нас обкатывал камни новой информации и пытался втиснуть их в уже выстроенную структуру реальности. Неужели Томас действовал по собственной инициативе, когда напал на нас, а не выполнял указания Килкени? Друзья-подельники рассорились? Или Килкени водит меня за нос?
   - Карина? - наконец созрел мужчина.
   - А что, по голосу тех, кого ты приказывал убить, уже не узнаешь? - ядовито отозвалась я.
   - Я могу поговорить с Заком? - проигнорировал мое замечание Килкени.
   - Нет.
   - Он рядом?
   - Нет.
   - Верни мне сына. Что ты хочешь? Скажи сколько.
   - Триста тысяч, - выпалила я раньше, чем успела вдуматься в его предложение и понять, на что подписываюсь. Это число безотвязно стояло у меня перед внутренним взором с того момента, как я покинула кабинет страхового агента. Замолчала, испугавшись собственных слов и одновременно страшась услышать отказ.
   Тишина на том конце была по нервам. В нашем разговоре пауз больше, чем слов.
   - Хорошо. Сто сразу, остальное, как отдашь мальчика.
   - Перезвоню позже, - я спрятала телефон в карман. И как раз вовремя - в конце коридора показался Зак.
   - Прости, что так долго. Обеденный перерыв, у автоматов очередь, - маргунец протянул мне бутылку с минералкой.
   - Спасибо. Знаешь, нет смысла нам тут сидеть, внутрь все равно не пустят... Поезжай, наверно, в гостиницу, зарегистрируйся, а то мы бронь потеряем.
   - А ты? Давай вместе, отдохнешь хотя бы.
   - Мне нужно еще по страховке все утрясти. У них тут всяких формуляров прорва. Кстати, мой ноут в машине остался?
   - Да, на заднем сидении. Прости, не подумал захватить. Рюкзак взял, потому что полиция документы спрашивала.
   - Действительно? - я как-то этот момент упустила. Не до того было.
   - Угу. Давай я смотаюсь, привезу твои вещи, а потом уже в отель.
   - Нет-нет, я сама. Мне тоже нужно проветриться немного, а то крыша едет. Ты лучше поспеши, пока наш номер не забрали, - учитывая, что Фредерик Килкени мог узнать из новостей о нападении Томаса, мне следует держать Зака подальше от мест, где его станет искать папаша. То есть больница, корабль и место нападения - запретные территории.
   - Ладно, я туда и обратно.
   - Не нужно. Отдохни хоть пару часов, к вечеру приедешь. Хочу, чтоб хоть один из нас в адекватном состоянии оставался.
   Он недовольно вздохнул, но спорить не стал.
   - Если что, звони.
  
   Через час я ждала Килкени за столиком в глубине кафе. Специально выбирала людное место, но обеденный перерыв закончился и посетители таяли на глазах.
   Килкени появился за пять минут до назначенного времени, стремительно приблизился и спокойно уселся напротив, едва заметно кивнув, словно старой знакомой. Высокий, невозмутимый, не первой молодости, почти полностью седой, с правильными чертами лица и в костюме, он походил на известного актера... Точнее на тот собирательный показушный голливудский образ солидного бизнесмена, который я всегда считала враньем. Но Килкени соответствовал... Внешне, по крайней мере... Его портила только глубокая борозда носогубной складки у правого угла рта - словно шрам на коже.
   Интересно, он один пришел или на улице ждет команда поддержки?
   Он ждал, пока я начну разговор... А я не знала, как... "Я тут друга продаю. Не хотите прикупить немного? Руку там или ногу? Вам завернуть?"
   Килкени молча наблюдал за мной. Возможно, не хотел спугнуть, слишком резво взявшись за дело. Заказал кофе, не торопясь размешал сахар, попробовал.
   - Половину вперед. Вот номер счета, - я пододвинула к мужчине салфетку с заранее написанными на ней цифрами. - Когда банк подтвердит перевод, я скажу тебе адрес, перечислишь остальное и заберешь Зака.
   - Сначала я хочу убедиться, что он действительно будет там.
   - Ладно, - легко согласилась я.
   Даже если Килкени вторую часть денег зажмет, мне хватит, чтоб оплатить Року пребывание на аппарате и выращивание органов, пока не рассосется "аномалия".
   Он отодвинул кофе и, достав коммуникатор, принялся вводить данные, поглядывая на салфетку.
   - Все. Сумма солидная, придется подождать минуть пятнадцать, пока банк ее прокинет, - он оставался спокоен, как удав. Ну да, бизнесменам ведь положено держать лицо, о каких бы суммах не шла речь. Или для него это не деньги?
   - Тогда ждем, - я снова посмотрела в окно, но никого подозрительного не обнаружила. Неужели, и правда, один пришел?
   Время в натянутом молчании тянется нестерпимо долго... И я все же не выдержала:
   - Хочу спросить. Зачем тебе Зак? Неужели на Нодаре с таким пиетом относятся к патентам, что без Зака не обойдешься?
   Килкени помолчал, раздумывая, стоит ли вообще отвечать.
   - Зак мой сын, я его люблю и хочу, чтоб он был в безопасности. Боюсь, тебе это сложно понять в силу возраста и глупости.
   - О, надо же! А его мать вы убили тоже от великой любви?
   Похоже, мне удалось его удивить.
   - Это он такую чушь сказал?
   Я пожала плечами:
   - Почему чушь? Он все видел.
   - Что именно - все? - в его голосе почувствовался металл. Но как-то он слишком спокоен для разоблаченного убийцы... Я ждала криков, воплей и угроз...
   - Труп матери, и как вы прятали тело.
   - Он подумал, что я ее убил?! Так вот почему... - он прикрыл глаза рукой и горько улыбнулся. - А я-то думал...
   - Расскажешь?
   - С чего я должен тебе исповедоваться?
   - Все равно ждем...
   Он рассеянно крутил в руках телефон, витая в своих мыслях. Криво улыбнулся одним уголком рта, но не зло, а печально.
   - Мы познакомились на Маргуне. Я приехал в командировку и попал на какой-то скучнейший прием, никого там не зная. Аманду притащил туда ее шеф пообщаться с чиновниками, от которых зависело выделение средств на исследования. Она сидела в кресле в углу и ни с кем не общалась... Такая красивая, словно фея из сказки... У нас начался роман. Но я к тому времени был женат. Знаешь, в бизнесе есть такое понятие, как стеклянный потолок. Как бы ты не был хорош, выше его честными способами не прыгнешь. Я достиг этой планки к тридцати, а дальше помогла удачная женитьба. Кэтрин хотелось избавиться от контроля со стороны родителей и получить возможность развлекаться в свое удовольствие, я жаждал занять кресло президента. Удобный и необременительный брак. Встреча с Амандой в мои планы не входила. В общем, когда она узнала о жене, даже слушать ничего не стала, просто указала на дверь.
   - Мог развестись.
   - Нет, отец Кэтрин меня бы уничтожил, я бы потерял все, - он одним глотком допил кофе и продолжил: - Мы не виделись больше. А через десять лет Аманда пришла ко мне и сообщила, что у нас есть сын, и что он умирает. Аманда как никогда близко приблизилась к лечению синдрома Реля, но для этого ей пришлось нарушить запрет на генетические модификации человека. Правительство Маргуны, побоявшись Земли, уничтожило бы ее, а собственное наследство она уже истратила. Нужно было закончить исследования. У нас с Кэтрин нет детей, никто из нас к этому не стремился. И тут оказывается, у меня есть сын. К тому времени в моих руках оказалось достаточно власти и средств, чтоб помочь Аманде. Мы помирились и вместе полетели на Маргуну... К сожалению, Зак воспринял мое появление в штыки. Сложно сказать, обида ли сыграла свою роль, ревность, или подростковый максимализм, но кроме враждебности он не проявлял больше никаких эмоций. Непросто, конечно. За эти четыре года он немного оттаял, я уже надеялся... Мы получили ободряющие результаты по "химере" с Прино. Образец Зака тоже был готов, но тут вмешался Стас.
   - Аманда не возражала против экспериментов на людях?
   - Она дарила им шанс на жизнь!
   - Ну, если так посмотреть... Продолжай, продолжай.
   - Подозреваю, что он хотел меня шантажировать растратой средств из фондов, - Килкени вопросительно взглянул на меня.
   - Типа того.
   - Земной Союз принялся копать под Аманду, что-то заподозрив, мы должны были бежать и я в срочном порядке переводил на Нодар все, что мог. Но Стас вскоре догадался, что большая часть средств уже выведена, и много он не получит, поэтому кинулся искать причину. Он, прикинувшись моим помощником, приезжал к Аманде. У нее не возникло подозрений, поскольку Стас знал слишком много для случайного человека. Ему удалось разузнать о лаборатории на Прино и о Заке. Прежде чем кто-либо догадался, Стас, воспользовавшись ключом Аманды, выкрал из лаборатории образец Зака и вернулся на Землю.
   - И вы его убили.
   - Нет, не совсем. Я поручил Томасу вернуть "химеру", но... Стас погиб, а след "химеры" оборвался.
   - А что с Амандой?
   - История с кражей "химеры" сломила ее. Знаешь, Аманда занималась исследованием синдрома Реля еще до рождения Зака. Догадываешься, почему?
   - Она тоже была больна?
   - Да, в более легкой форме, но все же. Многие из прототипов она испробовала на себе. Это позволило ей выгадать не один год, но это же и сделало ее невосприимчивой к последним, самым эффективным модификациям. Она взяла с меня слово позаботиться о Заке... И что, когда наступит последняя стадия, и она впадет в кому... Она боялась стать "овощем". В таком состоянии больной может находиться годами, но помочь уже ничем нельзя. Аманда как никто другой в мире понимала, что ее время заканчивается. Она всегда носила при себе ампулы... В ее окружении об этом знали все. Все, кроме Зака. Он знал, что у матери тот же синдром, но не догадывался насколько все плохо.
   - И ты?..
   - В тот день прилетел с Земли Томас, позвонил нам и сообщил, что Стас разбился. Аманда хотела ехать в лабораторию, чтоб снова приступить к работе над ДНК Зака, и хотела посоветоваться со специалистами по крионике. Для создания нового прототипа нужно около четырех лет, Зак столько бы не протянул. Она присела на пуф в коридоре, чтоб надеть туфли, и упала. Я вызвонил одного из ее помощников... Это был конец. Узнай кто-либо о ее смерти... Началась бы вакханалия и со стороны Земного Союза, и со стороны правительства Маргуны. Исследования Аманды интересовали многих. Если бы я знал, что Зак приезжал... Все никак не мог понять, почему он от меня отдалился... А дальше завертелось... Спецслужбы Союза попытались похитить Зака. Хорошо, что Томас прикормил у них крота и смог их опередить. Ты со своим шантажом...
   - Просто для истории: ты заплатил бы мне тогда?
   - Нет. Я к тому времени практически перебрался на Нодар. Скандалы на Земле мне были, мягко говоря, побоку. Хотя, да, неприятно. Мне оставалось лишь развернуть новую лабораторию, забрать Зака и погрузить его в криосон, пока не изготовят новую партию "химеры" для него. И тут снова ты, - его голос сочился ядом, - и след исчезнувшего образца! Я приказал Томасу договориться по-хорошему, чтоб не вышло, как со Стасом, но ты не послушала.
   - Я понятия не имела о "химере"!
   Килкени пожал плечами, не комментируя мою реплику.
   - К сожалению, на Нодаре все оказалось непросто. Там свои неписаные законы, зоны влияния и свои боссы, крышующие амбициозные проекты. Томас мне был срочно нужен там, и мы почти упустили тебя.
   - Ты хотел меня убить, - напомнила я.
   - А что, нужно было тебя по головке погладить? Спасибо, что погубила последний шанс моего сына?!
   - М-м-м, добрый папаша, да? - осклабилась я. - А тут, на Прино, когда в лаборатории живьем людей сожгли, тоже высокими принципами руководствовались?
   - Я узнал о пожаре только неделю назад, когда начал проверять деятельность Томаса и понял, что он копает под меня. Думаю, он с самого начала рассматривал должность помощника как трамплин на мое место. Благо на Нодаре для карьерного роста зачастую достаточно лишь убрать босса. Он ждал удобного момента, когда я налажу подпольное производство "химеры", чтоб сразу снять сливки. Заподозрив Томаса, я... так сказать, отдалил его от себя...
   - Вышвырнул, что ли?
   - Прежде я бы сформулировал как "перевел в удаленный филиал", - усмехнулся Килкени. - Но он знал о моей ахиллесовой пяте - Заке. Когда Том внезапно рванул к Прино, я последовал за ним... И сразу же узнал, что формула "химеры" больше ни для кого не секрет.
   - Что, много денег потеряешь? - съязвила я.
   - Не очень, - разочаровал меня Фредерик. - Ты устроила мне хорошую рекламу. В перспективе теряю много, зато на первую партию "химеры" могу взвинтить цены до небес. Когда дело касается жизни, люди отдадут любые деньги. Да и Земной Союз наконец-то от меня отстанет - они же кипятком писали, так жаждали заполучить формулу.
   - Зачем она им?
   - Политика... На Маргуне год от года усиливаются оппозиционные настроения. Будь у Земли "химера", политики любого ранга и из любого лагеря перед ними на цыпочках ходили бы. Эрика Лау хотела получить формулу и заставить замолчать всех причастных. Они пытались пару раз подкупить людей из нодарской лаборатории, спасало то, что формулу целиком знало только трое человек, включая меня.
   - Томас тоже?
   - Нет, он бы продал меня с потрохами.
   Телефон тихо тренькнул - деньги поступили на счет. Фредерик заторможено перевел на взгляд на часы и словно очнулся.
   - Говори адрес.
   - Я поеду с вами. Хочу объясниться с Заком.
   - Машина за углом.
   - Один звонок только сделаю...
   - Кому? - он подозрительно сощурился.
   - Не волнуйся, хотела бы тебя сдать, сделала бы это уже давно, - буркнула я, набирая номер страхового агента.
  
   Невзрачная комната отеля. Сколько мы их поменяли за последнее время? Я уже сбилась со счета... Маргунец дремал поверх одеяла в одежде.
   - Зак! - позвала я.
   Проснулся он мгновенно.
   - Что-то с Роком, да? - мальчишка подлетел ко мне, с тревогой вглядываясь в лицо.
   - Нет, с ним... - язык не поворачивался сказать, что в порядке. Совсем не в порядке... - Он в том же состоянии. Тут такое дело... Ты только выслушай меня до конца. Ладно? - я села и потянула его за руку, усаживая рядом с собой.
   - Ну.
   - Року на операцию нужны деньги. Большие деньги. Я испробовала разные варианты, но такую сумму не соберу. Вот... И... Мне нужно было позвонить. Мой телефон разбился, поэтому я взяла твой... - я выудила из кармана телефон.
   - Это мамин.
   - Правда? Так вот... На него позвонил твой отец...
   - Что ему нужно? - враждебно процедил мальчишка.
   - Он волновался, предупреждал опасаться Томаса.
   - Его предупреждение несколько опоздало, - зло хмыкнул Зак.
   - В общем... Мы поговорили...
   - И?
   - Он ждет тебя в коридоре...
   - Что?! - Зак вскочил. - Да как ты могла?! Постой, я понял... Килкени тебе заплатил. Что молчишь? Заплатил?!
   - Да.
   - Сука! - прошипел сквозь зубы мальчишка. В его глазах пылала такая концентрированная ненависть, что казалось, еще секунда - и я вспыхну в ее огне.
   - Пойми, Року не выжить, если не достать денег... - озвучила я беспрерывно терзающий меня кошмар.
   Маргунец снова сел на диван, спрятав лицо в руках.
   - И еще... Килкени утверждает, что не убивал твою маму. Зак, она действительно давно страдала синдромом Реля?
   Он дернул плечами.
   - Она хорошо выглядела, не как на последних стадиях... Да и какая теперь разница?!
   - Думаю, для тебя разница есть.
   - Иди к черту. Он там? - Зак мотнул головой в сторону двери.
   - Да.
   - Убирайся.
   Я только сейчас заметила, что когда Зак зол, интонации его голоса до боли напоминают манеру говорить Килкени. И не верь после этого в генетику.
   В коридоре, прислонившись к противоположной стене, терпеливо ждал Килкени.
   - Здравствуй, Зак, - Фредерик казался спокойным и расслабленным, но в голосе ощущалась тревога. - Поговорим?
   - Как будто у меня есть выбор, - поджал губы мальчишка. - Заходи.
   Дверь захлопнулась перед моим носом, отрезая от разговора. Я прижалась ухом к полотнищу двери, но ничего не услышала.
   Они вышли из номера через десять минут. Зак нес контейнер с "химерой", а Килкени тащил рюкзак и выглядел крайне глупо в своем официальном костюме и с подростковым рюкзаком через плечо.
   Маргунец остановился в дверном проеме и, не глядя мне в лицо, произнес:
   - Просто, чтоб ты знала - я тебя ненавижу. И отдай телефон, он мамин.
   - Держи, - я протянула коммуникатор.
   - Ну, - он ухватился за корпус, но я не спешила отпускать, пока не поймала взгляд Зака.
   - Прости меня. Пожалуйста, - пальцы разжались.
   Он ушел молча, не оглянувшись. Килкени кивнул на прощание и прикрыл за собой дверь.
   Я сползла по стенке и закрыла глаза.
   Предательство - это всегда мерзко и противно. Но я не видела иного пути. Не прилетел вдруг волшебник на голубом вертолете, чтоб вручить мне желанные деньги, администрация больницы не прониклась сочувствием к страждущим, "аномалия" тоже не спешила рассасываться. Проблемы не решались щелчком пальцев... И хорошего выхода из безвыходной ситуации не существовало...
  
   Последние две недели я сомнамбулой бродила по больнице. Меня преследовала навязчивая идея: пока я смотрю на Рока, ничего плохого не случится, но стоит только отвернуться... В общем, я торчала у стеклянной стены, не отрывая взгляда от медкапсулы. Зеленая точка его сердцебиения на дисплее стала моим пульсом. Рока по-прежнему держали в искусственной коме.
   Я сняла комнатку, больше похожую на келью, в гостинице при больнице, расположенной в правом крыле здания. Самым страшным было оставлять Рока одного на те несколько часов, что требовались на сон (я бы могла ночевать на мягкой скамейке у палаты, но меня оттуда выгоняли на ночь).
   Знаю, что это глупо и маниакально. Знаю...
   Один раз даже удалось подлизаться к дежурному врачу двойным капучино и на минутку проскользнуть в палату, чтоб взглянуть на Рока вблизи. Он был до того бледный, словно в нем не осталось ни капли крови. Лишь размеренный писк аппарата доказывал, что он еще жив.
   Килкени сдержал обещание и перечислил оставшуюся сумму. Между тем закончилось действие "аномалии", консульство подтвердило оплату лечения с Крета. Проблема денег больше не стояла, и мой мир сузился до пределов больницы. Вне этих стен господствовала пустота.
   Две недели ожидания... Это изнуряет...
   Рока привели в сознание только на пару минут перед операцией, пока везли по коридору. Он бездумно смотрел пустыми глазами сквозь пластик медкапсулы, вряд ли узнавая хоть что-то.
   Потом три часа и двадцать семь минут ожидания... После операции хирург наконец-то сообщил, что самое страшное позади и можно надеяться на лучшее. Рока еще сутки подержали под наблюдением, но не помещали больше в медкапсулу, а затем перевезли в отдельную палату, куда пустили меня.
   - К вечеру должен очнуться, - доброжелательно улыбнулась медсестра, закрепляя датчики на участках тела, не закрытых стерильными повязками.
   Я осторожно присела на краешек кресла, дивясь тому, что наконец-то нахожусь так близко от него. Едва касаясь, провела кончиками пальцев по здоровой руке, просто чтоб убедиться, что не брежу. Так хотелось прижаться щекой к его ладони, но я боялась причинить боль.
   По щеке поползли слезы, и я впервые не пыталась их сдержать.
   Ты так сильно мне нужен... Ты даже представить не сможешь, насколько...
   Пожалуйста, возвращайся.
   Просто живи... Мне даже все равно, где и с кем. Пускай не со мной и за миллионы световых лет... Не важно. Мне просто нужно знать, что где-то во вселенной ты есть...
  
  
   Глава 44. О трудностях выздоровления
  
   Рок
  
   Как же хочется пить... Во рту пересохло, язык превратился в сухую пористую губку. То, что я нахожусь в больнице, понял сразу по запаху медикаментов и специфичной слабости, которая могла быть лишь следствием наркоза и обезболивающих. Шевелиться не хотелось, но жажда оказалась сильнее - пришлось открыть глаза, чтоб сориентироваться в пространстве-времени. Сбоку раздался шорох, и передо мной возникло лицо Кары.
   - Рок? - шепотом позвала она. - Ты очнулся?
   - Воды, - прохрипел так тихо, что сам не разобрал слов.
   - М-м-м... - Кара озадаченно нахмурилась, но через мгновение догадалась: - Дать пить, да?
   Я слабо кивнул, поняв, что внятно говорить пока не в силах.
   - Сейчас, секундочку, - она исчезла, послышался шум воды, и благословенная влага коснулась губ. Но Кара только слегка смочила их.
   - Еще.
   - Много нельзя... Ладно, одну ложечку. Больше не проси.
   От долгой неподвижности тело онемело и казалось чужим. Мозги, как ни странно, соображали четко, а вот слова выдавливались с трудом, через силу, будто при крайней степени опьянения.
   - Долго я тут?
   - Две недели. Тебя подстрелили, помнишь?
   - Такое забудешь...
   - Прооперировали сразу, а сегодня утром - еще раз. Но уже все хорошо, ты поправишься.
   Невредимой рукой стянул с груди простынь ... Так-с, повязки на левом плече и туловище. Ничего не чувствую: боли нет, только слабость.
   - Тш-ш-ш, не трогай, - пресекла мое движение Карина, ухватив за ладонь и осторожно уложив руку обратно. - Подожди, врача позову.
   Она нажала что-то у изголовья и склонилась ко мне. Вся какая-то серая с запавшими щеками, заострившимися скулами, с сжатыми в тонкую бесцветную линию губами. На ее лице остались лишь одни огромные глазищи.
   - Как ты себя чувствуешь?
   - Терпимо... Выгляжу точно получше тебя, - фыркнул я.
   - Умеешь ты комплименты делать, - беззлобно улыбнулась Карина.
   - Ну-у... Пока не отошел от наркоза, следует пользоваться моментом и резать правду. У вас все нормально? Живы-здоровы?
   - Да, все хорошо, не волнуйся, - ласково улыбнулась нормалка.
   После осмотра эскулапом меня снова сморил сон. Проснулся, когда за окном уже темнело. Карина дремала в кресле, поджав под себя ноги и склонив голову на подлокотник. Ни дать ни взять - котенок, свернувшийся клубком. Она встрепенулась, ощутив мой взгляд.
   - Проснулся? Тебе что-то нужно?
   - Подними изголовье. Хочу посидеть.
   - Тебе, наверно, пока нельзя...
   - Хоть немного.
   - Ладно. Сейчас, подожди... Разберусь, как оно работает. Так... ага... - верхний сегмент кровати пополз вверх. - Все, хватит.
   - Спасибо, - я огляделся вокруг. В голове еще плавал туман, но общее состояние удовлетворительное. Две недели, она сказала? Неслабо меня задело. - Томас мертв?
   Я этому гаду не оставил шансов, но хотелось убедиться и расспросить в подробностях.
   - Да.
   - Полиция сильно прессовала?
   - Нет, меня только на опознание звали... Сказала, что не знаю, кто он, и все.
   - Не допрашивали? Подписку о невыезде брали?
   - Нет, я тогда только сказала, что ничего не знаю. Больше не приходили.
   - Ясно.
   - Надо было рассказать?
   - Нет, так даже лучше. Будут спрашивать, продолжай стоять на своем. Ничего не знаю, ничего не видела.
   Ко мне они в любом случае придут, когда узнают, что очнулся. Но раз Карина молчала, то и мне выгодней всего будет уйти в несознанку. Вдруг мне после наркоза память отшибло?
   М-да, невезучая у нас эпопея с "химерой" получилась. Ничего не приобрели, зато все долго лечились - и Зак, и Кара, теперь вот и я.
   От короткого смешка болезненно свело живот... Черт.
   - Что? Тебе плохо? - испугалась Кара.
   - Просто подумалось, что наша группа теперь может заслужено носить звание "сборной команды инвалидов". Кстати, как там наш третий болезненный?
   - Зак? - она одарила меня наиболее беспечной из арсенала своих улыбок. - С ним все нормально.
   - Карина, не ври. Он ранен?
   - Нет, нет, что ты! Все хорошо, правда.
   И глаза честные-честные... Как обычно, когда врет.
   - Где он? Рассказывай давай! - устало потребовал я.
   - Понимаешь... - замялась она, с особым вниманием рассматривая носки свои кроссовок.
   - Ну?!
   - Он с Килкени... - выпалила она и бросила быстрый взгляд, проверяя мою реакцию. - Килкени позвонил мне, волновался за Зака... и насчет Томаса пытался предупредить.
   - Стоп. Килкени на Прино?
   - Да... То есть, нет. Думаю, он уже улетел... - Карина судорожно вцепилась пальцами в поручень кровати.
   - У него был твой номер?
   - Не мой, Аманды. Мой телефон разбился, а Зак отошел, и ты в капсуле лежал, а мне позвонить срочно нужно...
   - Стоп. Не суетись, - я накрыл ее кисть ладонью и ощутил потряхивающую ее мелкую нервную дрожь. - Давай с самого начала и по порядку.
  
   Она сидела в глубоком кресле, придвинутом впритык к кровати, и отстраненно излагала факты, тщательно избегая давать им эмоциональную оценку. И смотрела в пол или в окно, словно там происходило что-то до ужаса интересное.
   Постепенно все кусочки пазла становились на свои места. Аманда, которая не могла спасти себя и стремилась уберечь хотя бы сына. Фредерик Килкени, мечущийся между честолюбием и любовью. Зак, испуганный мальчишка, озлобившийся на отца и потерявший мать. Томас, отморозок, шагающий к цели по трупам и ждущий удобного момента, чтоб нанести удар в спину, собственному хозяину. Земной Союз, которому необходимо прижать к ногтю правительство Маргуны. Стас, эксцентричный великовозрастный балбес, решивший срубить денег по-быстрому и втянувший в свою аферу бывшую школьную подружку. И, конечно же, Карина, с ее уникальной способностью слепо вляпываться в неприятности.
   - ... Зак никогда не простит меня.
   - Тихо, маленькая, - я притянул ее к себе и прижал голову к груди, успокаивающе гладя по волосам. - Не терзай себя.
   - Только знаешь... я ни о чем не жалею, - упрямо произнесла она и попыталась отстраниться.
   - Ну и правильно, - мои губы прижались к ее лбу.
   - Ну скажи же это! - потребовала Карина, все же выскользнув из-под моей руки.
   - Что "это"?
   - Что я дрянь и проступила мерзко, - еле слышно произнесла она.
   - Ты действовала так, как считала правильным, и я не собираюсь тебя ни в чем обвинять, - резко отрезал я.
   Поступил ли бы так же? Не знаю... Наверно, нет. Искал бы другие пути. С другой стороны, легко рассуждать сейчас. А в критической ситуации?.. Кто знает.
   Я не вправе осуждать Карину и не буду этого делать. Более того, нужно ее как-то успокоить и отвлечь, пока она не довела себя до срыва.
   - Как думаешь, Килкени правду сказал? - она в задумчивости покусывала нижнюю губу и легко водила подушечками пальцев по моему предплечью.
   - О чем именно? - рассеянно отозвался я.
   - Что он не причинит вреда Заку. И об Аманде... ну, что он не виноват в ее смерти.
   - Да, определенно. Уверен, ему не безразличен сын. Килкени многим пожертвовал ради его блага. Не только когда решился на хищения на Земле, но и прилетев сюда, на Прино, рискуя быть узнанным. А вот остальные его делишки...
   - То есть?
   - Килкени далеко не такой белый и пушистый, каким хотел предстать перед тобой. Он - акула. Такие, как он, привыкли играть человеческими судьбами. Просто раньше Килкени пользовался для этого своей чековой книжкой, а сейчас в арсенал его методов добавились и насильственные меры воздействия. После смерти Томаса легко свалить всю вину на него. Очную ставку им не проведешь, и как было на самом деле, не узнаешь.
   - Я помню... - горько усмехнулась Кара. - Если бы не жадность томасовых прислужников, мой труп уже давно болтался бы в космосе благодаря Килкени. Подобное не забывается.
   - Он далеко, тебе больше ничего не угрожает... А для Зака, как ни парадоксально, Килкени станет лучшей в мире защитой.
   - Хотелось бы верить... - вздохнула нормалка. - Рок, спасибо тебе за то, что тогда спас нас от Томаса... и за понимание тоже спасибо.
  
   Знаете, что может быть муторней процесса выздоровления? Когда во время этого тебе активно помогают. Все время! 24 часа в сутки, семь дней в неделю. Я признателен за заботу, правда, но можно оставить хоть чуть-чуть личного пространства? Мне ее гиперопека уже поперек горла стоит.
   И нет, я не неблагодарная скотина, просто:
   1. Прекрасно могу управляться со столовыми приборами правой здоровой рукой. Более того, я правша, и именно в этой руке всю сознательную жизнь держал вилку.
   2. Уже неделя, как мне разрешили вставать и передвигаться по палате. Поэтому в туалет я в состоянии добраться самостоятельно! И не надо меня под локоток провожать до самой двери аж целых три метра! А за дверью некоторым вообще нечего делать! И "что я там не видела" - это отнюдь не аргумент!
   3. Не нужно поправлять мне подушку каждые десять минут. Ах да, и достаточно всего одной подушки, а не двух больших, одной маленькой и еще запасного одеяла на случай, если станет прохладно.
   4. Нет никакой необходимости ждать, смотря мне в лицо умильными глазами, пока я не засну вечером. Это нервирует! И невольно возникает подозрение, что, как только засну, меня попытаются удавить подушкой. Тем более что их аж две большие и одна маленькая! Не говоря уже об одеяле!
  
   В общем, у меня остался только один выход - срочно выздороветь!
   - Отдай ложку. Я в состоянии поесть самостоятельно. Что ты со мной, как с ребенком, нянчишься?
   - Не нянчусь, а ухаживаю. Слышала, что болеющие мужчины капризны, но не ожидала, что настолько, - пробурчала она. - И нечего тут закатывать глаза!
   Господи, когда же закончится эта пытка? Чем я так провинился?
   - И не рычи на меня! Ой, салфетка съехала, - Карина заправила мне за ворот выбившийся конец бумажного полотенца.
   Я раздраженно выдохнул. Как бы ее так послать, чтоб и не обидеть, и чтоб отстала? Чувствую себя грудничком в слюнявчике. Еще бы соску предложила! Забота это, конечно, приятно, но Кара ею буквально душит.
   - На, возьми яблоко, - я протянул ей лежащий на столике фрукт, - сядь в кресло и не рыпайся. Ты сама когда последний раз ела? Смотреть страшно на твои кости.
   - А ты в тарелку смотри, а не на меня, - недовольно огрызнулась девушка.
   - Ешь давай. Ну! - я подождал, пока она с хрустом не откусила от яблока, и только тогда зачерпнул ложку жидкой бурды, которую тут пытались выдать за кашу. Твердую пищу мне пока не разрешили. Ничего, потерпим...
   - Рок, тут такое дело... Мне пора возвращаться на Землю. Нужно явиться на судебное слушание, уже сроки поджимают.
   - Ясно, когда вылет?
   - Сегодня вечером. Но... если хочешь, могу остаться.
   - Чтобы тебя Интерпол снова в розыск объявил? Ну уж нет. С меня и одного раза тебя вытаскивать с головой хватило.
   - Извини, знаю, что доставила тебя много неприятностей и...
   - Прекрати! - оборвал я. - Осторожней только на Земле. Не ведись на провокации и думай перед тем, как ляпать языком. Эрика Лау может захотеть поквитаться за разглашение формулы "химеры".
   - Я буду осторожна, - серьезно кивнула нормалка. - Ты только слушайся врачей, хорошо?
   - Тебе пора идти собираться?
   - Нет, мой единственный чемодан уже упакован. С тобой лучше посижу.
   - Напишешь, когда доберешься?
   - Само собой, - Карина достала из сумочки кредитку и протянула мне. - Держи, тут все деньги... те, которые от Килкени.
   - Зачем они мне? Забери с собой.
   - Нет, - поморщилась она, - не хочу. К тому же тебя к концу недели обещали выписать, а лететь домой тебе пока нельзя. Так что не возражай! Это на всякий пожарный, вдруг потребуется для лечения или еще чего-нибудь. Врач говорил, что минимум две недели никаких нагрузок, в том числе полетов.
   - Ой, меньше слушай. На Крете меня бы уже давным-давно выписали!
   - Так! Давай без геройства! - вдруг разъярилась нормалка. - Хватит с меня! Доктор сказал постельный режим, значит, лежать и не вякать! Понял?
   Она подбоченилась и требовательно уставилась на меня в ожидании ответа. Ух ты! Для полноты картины не хватало только зажатой в руке сковородки... Надеюсь, мой давнишний подарок Карина упаковала на самое дно, а то с женушки станется сбегать и достать...
   И, так понимаю, правильный ответ тут только один:
   - Конечно, дорогая! - радостно улыбнулся я.
   Она подозрительно сощурилась:
   - Тут рядом с госпиталем отель есть, там поживешь.
   - Угу.
   - Если вдруг станет плохо, сразу обращайся за помощью.
   - Угу.
   - И тяжелого ничего не поднимай. И не перенапрягайся.
   - Конечно, мамочка.
   - Пойду о сиделке для тебя договорюсь, - контрольным в голову добила Кара.
   - Какая сиделка? Вообще с ума сошла? Я здоровый мужик, а не беспомощный старик.
   - Никто не будет за тобой круглосуточно ухаживать. Просто медсестра зайдет раз в день проверить, все ли в порядке. И даже не пытайся спорить! - категорично заявила она, направившись к двери.
   - Выбери самую симпатичную, - крикнул вслед.
   - Непременно, мой сладкий, - обернувшись, одарила меня ласковой улыбочкой жена.
  
   Кто бы сомневался, что сиделка мне досталась, как выразилась Кара, "опытная". Причем настолько "опытная", что впору и за ней уже кому-то приглядывать... Например, правнукам.
   Вскоре я перебрался в гостиницу и большую часть времени занимался тем, что маялся от скуки. Полиция особых проблем, как я опасался, не доставила. Состроил тупое лицо и втирал, что рожа Томаса мне показалась знакомой. Мол, видел мельком еще во времена службы в армии, потому и насторожился. Больше об этом человеке ничего не знаю.
   Службы правопорядка, похоже, придерживались мнения, что если кто-то приобрел пистолет и имел наглость достать его в общественном месте, то он сам себе злобный баклан. Учитывая местный контингент и запрет на владение оружием, подобная точка зрения не лишена смысла... Медаль мне, конечно, не вручили, но и прессовать тоже особо не стали.
   Жутко хотелось плюнуть на рекомендации врачей и рвануть домой к детям и работе. Даже билет домой заказал. Прямых регулярных рейсов между Прино и Кретом нет, так что полечу с пересадкой. Интересно, как там Брэд без меня справляется? Что-то он последним временем не балует меня отчетами. А, стало быть, либо все очень плохо, либо он по горло занят исследованиями, что внушает надежду на лучшее. Тем не менее, я прекрасно помнил, что подпространственный прыжок далеко не прогулка в парке, поэтому не торопился. Пару раз выходил на осмотры к хирургу, который дивился скорости регенерации кретской расы, и прошвырнуться по городу.
   Через неделю пришло письмо от моего адвоката. Закон о возможности признания брака недействительным приняли досрочно. Норман также сообщил, что для подачи заявления в суд Карине даже не обязательно прилетать на Крет.
   Я, честно говоря, и думать забыл об этом чертовом законе. Ну, не то чтобы забыл, но планировал, что Карина вернется на Крет после дачи показаний. И я к тому времени вернусь. И все у нас останется, как прежде...
   Еще через пару дней прибыло и послание от Кары, в котором она сообщала, что уже отправила заверенное нотариусом заявление, и интересовалась, нужно ли ей приезжать собственно на сам процесс, и выражала сожаление, что разбор дела Килкени на Земле затягивается. Короче, стало очевидно, что возвращаться на Крет она не стремится.
   Кстати, прощалась она, когда уезжала, весьма сдержано - "Пока. Выздоравливай" и короткий поцелуй в щеку. Впрочем, а на что я рассчитывал? На благодарность? Так мне ее благодарность ни разу не нужна!
   Ответное письмо постарался выдержать в тех же традициях максимальной сдержанности, культуры и вежливости с общим посылом "делай что хочешь, только прекрати выносить мне мозг".
   Перечитал, порадовался особо удачным формулировкам и... так и не отправил.
   А к утру смирился с мыслью, что я полнейший болван, который уже слишком глубоко завяз...
   И обменял билет.
  
  
   Карина
  
   За исключением редких вылазок в суд, я сидела у бабушки дома и неспешно ковыряла программку, которую еще на Крете давным-давно мне заказали. Процесс шел не особо гладко, и я постепенно приходила к мысли, что программист из меня, как и дизайнер, получился весьма убогонький. И дело даже не в скудности опыта (хотя и это тоже), а в отвращении к подобному виду деятельности. Видимо, природой не заложено в меня созидательных наклонностей. Вот что-то поковырять, дыры поискать, взломать - это да, это мое! Аж азарт появляется. А тут одна скукотища...
   Ах да, Крис еще звонил. Не скрываясь - напрямую. Мол, кому нужно, уже в курсе, что мы знакомы и поддерживаем связь, так что нет смысла больше скрываться.
   Я вынуждена оставаться на Земле, пока по делу Килкени не вынесут приговор, хотя уже дала все показания. Надеюсь, повторно вызывать меня не станут. К несчастью, я прохожу как один из ключевых свидетелей.
   Правда, суд интересовали лишь финансовые махинации Килкени. Ни "химера", ни имена Зака и Аманды Бейл так и не всплыли в процессе. Смерть Стаса также ни одна из сторон не стала связывать с этим делом.
   Последовав совету Рока, я не трепала особо языком - о чем спросили, о том и рассказала. Никому полная версия событий уже не нужна, и никому не поможет.
   Тем более что в день, когда вызывали меня, на слушания явилась Эрика Лау и вскользь упомянула, что некоторые нюансы дела относятся к сфере государственной безопасности. В общем, на рожон я лезть не стала, хотя и огрызнулась в ответ, что когда у нее самой в команде с самого начала орудовал крот, то безопасность это не то, чем следует бахвалиться.
   Судебное разбирательство свелось к выяснениям кто кому сколько должен, и как будут компенсировать причиненный Фредериком ущерб. Все идет к тому, что Килкени заочно признают виновным в растратах, еще нескольких топ-менеджеров "Дагинвест" вышвырнут из их мягких кресел за халатность, и на том конец.
  
   Когда пришло письмо от адвоката Рока, я просто сказала себе, что должна выполнить свою часть обязательств как следует. Не откладывая на потом, составила заявление, заверила и отослала на Крет. Тут как с больным сгнившим зубом - рвать все равно придется. Затягивать нет смысла, только дольше промучаешься. Пора приучать себя к мысли, что наш недолгий роман подходит к логическому концу.
   Поэтому я не совсем поняла, почему Рок настаивал на моем возвращении на Крет. А его звонок сегодняшним утром с новостью "Не ждала? А я приперся" и вовсе застал врасплох. Муженек, как обычно, в своем репертуаре - он решил, он сделал, а ты понимай, как хочешь. Зла не хватает!
   Ну ладно, ладно. Признаю, я немного лукавлю. Внутри словно завязался тугой узел из ожидания, радости, тревоги и надежды.
   Кроме того, нужно решить, где нам будет удобнее всего разместиться. Отели мне давно осточертели. А тащить Рока к Лилии не удобно - и ей станем мешать, и сами поругаться нормально не сможем, если возникнет надобность... А исходя из опыта...
   Как следствие, я торчу под бабушкиным кабинетом и намереваюсь выклянчить доступ в родительскую квартиру. Все же у меня там собственная комната осталась. Правда, родители давно сделали ремонт и назвали ее гостевой, но суть не меняется. Кому ж там гостить как не родной единственной дочери?
   - Давно ждешь? - Лия на секунду приложила ладонь к двери, дождалась короткого писка замка и посторонилась: - Заходи.
   - Только что пришла, - бросив сумку на пол, я плюхнулась в кресло и осмотрелась.
   Несмотря на обилие привезенных из странствий сувениров, будто бы в беспорядке растыканных по стеллажам вдоль двух стен, в этом маленьком кабинете я всегда чувствовала себя на редкость уютно. Тут пахло фруктовым чаем и еле заметно - бабушкиными любимыми духами. Окно всего одно, но очень большое, благодаря чему комнату заливало светом. Даже не верится, что на улице страшная холодрыга.
   - Через пятнадцать минут следующая пара начнется, - прозрачно намекнула Лия. - Какие ключи тебе нужны? Я по телефону ничего не поняла.
   - От родительской квартиры. Дашь?
   - Конечно. Но я тебя, насколько помню, не гнала. Надоело жить у старухи?
   - Что ты такое говоришь?! - возмутилась я. - Я тебя очень-очень люблю.
   - Так сильно, что съехать хочешь? - бабуля уселась в кресло и сбросила с ног лодочки на высокой тонкой шпильке. - Никогда больше не куплю туфли на распродаже, - простонала она, массируя ступни. - Зачем тебе там торчать в одиночестве?
   - Ну-у, не то, чтобы совсем в одиночестве... - протянула я.
   - Та-ак... - понятливо кивнула она и в ожидании продолжения вопросительно выгнула тонкую бровь. - Отсюда давай-ка поподробней.
   - Бабуль, ты ж на пару спешила, - вкрадчиво напомнила я.
   - Без меня не начнут, - отрезала Лия.
   Чувствую, от допроса не отвертеться. Лилия все равно докопается до правды, так что лучше признаться сразу.
   - Рок со мной связывался час назад с борта рейсового корабля. Он прилетел на Землю, - сразу же раскололась я. - Корабль уже завершил прыжок, завтра к вечеру приземлится.
   - А, так ты решила обустроить любовное гнездышко! Поняла, мешать не буду, - как-то слишком радостно воскликнула Лилия и, порывшись в сумочке, с улыбкой протянула мне карточку-ключ. - Держи. Кстати, Рок надолго прилетает?
   - Не знаю, - почесала макушку я. Рок весьма скупо объяснил причину приезда. Мне, конечно, хотелось бы думать, что соскучился и все такое, но боюсь загадывать. - Насколько я поняла, подождет, пока суд по делу Килкени не закончится, после чего мы вернемся на Крет.
   - Зайдете как-нибудь ко мне на ужин?
   - Ба, не нужно...
   - Почему?
   - Просто... - я взмахнула руками в бесплодной попытке придумать достоверную отговорку.
   Бабуля проницательно-насмешливо смотрела мне в лицо. А мне так давно хотелось хоть с кем-то поделиться, посоветоваться, что слова сами сорвались:
   - Мы разводимся! Это достаточно весомая причина?
   - Подожди, какой развод? Я читала, что на Крете практически нет разводов, - нахмурилась Лия.
   - Да, но адвокат выискал лазейку. Ой, это долго объяснять. Джеймс Карр - глава рода и по совместительству дед Рока, заставил его жениться, а мне срочно нужно было гражданство, поэтому я тоже согласилась. Но я могу подать прошение о признании брака недействительным, и если Джеймс не пронюхает и не испортит нам задумки, но скоро я стану свободной женщиной.
   По мере моего сумбурного рассказа бабуля улыбалась все язвительней и язвительней.
   - Ну, с этим-то понятно... Скажи-ка мне лучше, свободная женщина, что ты намерена сделать, чтоб мужа удержать?
   - Зачем? - я непонимающе передернула плечами. - Ты меня вообще слушала? Всё по плану. Извини, конечно, что скрыла от тебя, но так с самого начала было задумано.
   - По плану? Кого ты пытаешься обмануть? - хитро прищурилась Лия. - Что ж ты тогда как в воду опущенная третью неделю ходишь? Влюбилась?
   Я в раздражении закатила глаза к потолку, не желая отвечать на провокационные вопросы.
   - А он? - не отставала бабуля. Я пожала плечами. - Ты ему сказала?
   - Нет, конечно! - взвилась я. - И ты не смей ничего говорить!
   - Ох, внуча, что ж ты у меня такая...
   - Какая?
   - Умная, - произнесла Лия и после паузы добавила: - Только не тогда, когда нужно.
   - И вообще, говорят, что лучше, когда любят тебя, а не ты любишь.
   - Врут, - небрежно отмахнулась она.
   - Вообще-то это твои слова, - задохнулась от возмущения я.
   - Да?
   - Ага. Ты мне целую лекции на эту тему толкала, когда с курорта вернулась с этим... м-м-м... как его?
   - Денни?
   - Точно, Денни. Симпатичный, кстати, парень, мой ровесник.
   - Да-а, - Лия расплылась в мечтательной улыбке, - забавный был экземпляр.
   - Экземпляр? Ты говоришь, словно о коллекции раритетов.
   - Раритет тут скорее я, - беззлобно расхохоталась женщина и кокетливо поправила сияющие золотые локоны.
   Так я и поверила.
   Надеюсь, бедняжка Денни не спился с горя. Хотя я Лию люблю, но вынуждена признать, что она безжалостно манипулирует своими поклонниками. А тех, кем ей удается помыкать, она же сама ни в грош не ставит. Замкнутый круг. Вряд ли найдется человек, способный переиграть мою бабулю.
   - Хватит о моих похождениях. Вернемся к нашим баранам... Хм... Или барану?
   - Бабушка!
   - Что бабушка?! Я уже... гм... достаточно лет бабушка. Почему ты не хочешь прямо ему признаться?
   - Ты не понимаешь... Я наворотила дел и просто не имею права продолжать портить ему жизнь.
   - Чушь! - отмела мои доводы Лилия. - Это не более чем отговорки!
   - Всегда считала, что любить - означает стремиться к тому, чтоб любимый человек был счастлив, а не наоборот.
   - Ты сегодня весь набор банальностей решила мне выложить? - в голосе промелькнуло раздражение, и идеальной формы брови на два тона темнее шевелюры сошлись над переносицей. - Карина, одно дело, если он сам попросил тебя уйти, и совсем другое, когда ты сидишь тут и ноешь, как последняя размазня! Ты даже не пытаешься его удержать! В конце концов, ты женщина или компьютер на ножках?!
   - Ну-у... - потянула я и наткнулась на скептический взгляд зеленых глаз. - Это был риторический вопрос, да?
   - Да, - невольно усмехнулась бабуля. - А теперь вытри сопли и марш в магазин. Будешь мужа завоевывать!
   - Эм... За продуктами?
   - За какими еще продуктами? - ласково поинтересовалась Лия.
   - Ну как? "Путь к сердцу мужчины"... - я запнулась, поскольку впервые поняла, почему перед бабулей трепещут студенты. Если на экзаменах в ее взгляде теплится хотя бы десятая часть той жалостливой снисходительности, которой только что обласкали меня, то могу лишь посочувствовать будущим архитекторам.
   - Ради всего святого, купи себе пару платьев и приличные туфли на каблуке вместо этих бутсов.
   - Какие еще платья? Не говоря уже о туфлях. Зима на улице!
   - Да-а, это будет труднее, чем я себе представляла... Знаешь что, продукты тоже покупай. В твоем случае даже сомнительными методами пренебрегать не стоит.
   Она меня сейчас оскорбляет или помочь пытается?
   - Хотя постой... Существует опасность, что ты его отравишь, - задумчиво продолжила Лия и, порывшись в сумочке, достала визитку. - Вот, держи, тут телефон хорошего ресторана с доставкой на дом.
   Точно, издевается!
   Тем не менее, я взяла визитку и просяще заглянула ей в глаза:
   - Ба, ты только не рассказывай никому о разводе, ладно?
   - Хм, то есть о существовании этого Джеймса Карра ты мне разболтала просто так, а не с тайной целью?
   - Не просто так, и не разболтала, а посоветовалась с собственной бабушкой! Ну, пожалуйста, не вмешивайся.
   - Когда это я тебе мешала, позволь спросить?
   - Мне - никогда. Но семейная легенда, как ты свела папу с мамой, жива в мой памяти.
   - Ха, да если бы не я, тебя бы еще и в проекте не было, неблагодарная девчонка! И вообще, твои родители нагло врут!
   - Да неужели?
   - Конечно. Я три года наблюдала, как они друг вокруг друга кругами ходят, а заговорить боятся. В конечном счете, они меня допекли!
   - Сами виноваты, ага? - хихикнула я.
   - Безусловно. И кстати, будешь писать матери, скажи, чтоб возвращалась. Свою работу она уже давно закончила, за папашей твоим таскается по раскопкам. Хобби у него, видите ли, - недовольно проворчала Лия. - Я тут интересный заказ для нее приберегла, но если не вернется в ближайшее время, пусть даже не рассчитывает.
   - Передам, конечно, - вздохнула я с сомнением. Как будто они меня когда-либо слушали. Максимум чего я добьюсь от мамы - снисходительного "яйца курицу не учат".
  
   Нет, это никуда не годиться - блюда из ресторана как-то слишком празднично выглядят. Я протянула руку, выдернула цветочки из овощей, украшавшие салат, и отправила их в рот. И листья салата под мясом несомненно излишество. И вот эти красные ягодки тоже. Ой, кислятина-то какая! Фу, а еще приличный ресторан! Я выбросила в мусор оставшиеся клюквины и запила водой терпкий привкус.
   Вот так значительно лучше! Рок все равно не купится на байку, будто бы это я приготовила, но хоть не навоображает себе лишнего.
   Свечи оставить или нет? Не-е, еще решит, что я романтический ужин задумала. Лучше спрятать. И бокалы попроще. А лучше вообще в бар поставлю и вино, и бокалы. Да. Достану, когда понадобятся.
   Все. Комната в идеальном состоянии - годится для приема гостей, но не заметно, что я извелась уже вся в ожидании.
   Осталось главное - я критически посмотрела в зеркало. Для полноты картины надо бы джинсы надеть и не мучаться... Но короткое голубое платье с длинным рядом пуговок на груди, тянущимся до самой талии, в сочетании с высокими сапожками до колен, слишком уж мне шли. Да, я себе определенно нравилась.
   Это все бабушка виновата! Только сбила меня с правильного настроя! Я из упрямства наклонила голову вниз и растрепала уложенные крупными локонами волосы. О, замечательно - мой обычный художественный беспорядок. Никто и не догадается, что два часа в парикмахерской проторчала.
   Пиликнул мобильник, извещая, что подъехало такси.
   В космопорте первым делом узнала, что корабль уже сел, но пройдет еще не менее часа, пока пассажиров подвезут, и они пройдут контроль.
   Натянутые до предела нервы не позволили мне усидеть на месте, посему я бродила по холлу и с ностальгией вспоминала свой любимый успокоительный сиропчик. Тот, который на спирту.
   Сложность в том, что я не знаю, чего ждать от Рока. Зачем он приехал? Почему не полетел на Крет? Хотелось бы верить, что из романтических побуждений, но я отлично понимала несбыточность подобных надежд. Поэтому изо всех сил старалась не задумываться, чтоб потом не разочаровываться. Пускай все идет, как идет! У меня нет права навязываться или чего-либо требовать. Рок и так сделал для меня слишком много. Это наши последние дни вместе, и я постараюсь взять от них все хорошее, что смогу урвать. Просто чтоб запомнить. Я же не многого прошу? Еще пару дней счастья.
  
   Я заметила его издали - Рок почти на голову возвышался над остальными пассажирами. Помахала рукой, привлекая внимание, и постаралась протолкаться вперед.
   Мои волосы зацепились за пуговицу на пальто молодой женщины. Я вскрикнула от боли и чудом удержалась на каблуках, когда мою голову дернуло назад. Черт, черт! Ведь чувствовала, что нужно было завязать волосы в хвост и надеть джинсы с кроссовками. Жертва моей прически и я в четыре руки принялись выпутывать из ловушки блестящую серебряную пуговицу.
   Щеки горели от стыда. Вечно я как чучело, вот хоть бы раз по-человечески! Освободиться удалось как раз к тому моменту, когда Рок приблизился практически вплотную.
   - Привет, - прошептала я.
   - Привет, - улыбнулся он уголком рта.
   Рок выглядел гораздо лучше, чем при последней нашей встрече в больничной палате, хотя и бледнее обычного. Я вцепилась обеими руками в ручку сумочки, борясь с порывом повиснуть у него на шее и разрыдаться. Только жадно скользила взглядом, впитывая его образ. Мелкие морщинки у глаз, серебристый блеск эрге на скулах, кривую ухмылку. Даже не представляла, что настолько соскучилась.
   Пришлось срочно напомнить себе собственный зарок не расплываться сиропной лужицей... По крайней мере в космопорту. Тут полы грязные.
   Никто из нас не решался преодолеть последние полметра. Нужно, наверно, сказать что-нибудь вежливое и приличествующее случаю... Не можем же мы вечно тут стоять, будто два столба! Я только-только открыла рот, как Рок шагнул вперед, поставил сумку на пол и заключил меня в объятья. Руки сами обвились вокруг его талии. Я довольно вздохнула, ощутив, как его щека прижалась к моей макушке.
   Люди обтекали нас с обеих сторон, иногда толкаясь и ругаясь. Но мне было плевать, я находилась в самом прекрасном месте во вселенной.
   - Пойдем? - в конце концов, предложил Рок.
   - Еще минуточку, - попросила я, собираясь с духом, и нехотя отлепилась от мужа. - Ты как?
   - Лучше всех, - беспечно отозвался он и нагнулся за сумкой.
   - Стой! Тебе нельзя тяжести поднимать! - я стремительно поднырнула под его руку, схватилась за лямки и закинула их на плечо.
   - Кара! Отдай.
   - Нет, сама понесу, - я поспешила к выходу из порта. Ну, как поспешила? Не чтобы быстро... но на максимуме возможностей.
   - Прекрати этот цирк.
   - Не кричи, на нас люди оборачиваются.
   - Ты же ее еле тащишь, - продолжал возмущаться Рок.
   - Не переломлюсь, - прокряхтела я и перекинула тяжесть на другое плечо.
   - Карина, либо ты отдаешь мне багаж, либо я беру тебя на руки и несу вместе с сумкой, - Рок дернул за лямку, отбирая свои вещи, и я чуть снова не села на шпагат. Чертовы каблуки! Последний раз я их одела!
  
   В такси мы болтали о суде над Килкени, о реабилитации Рока на Прино, но даже словом не коснулись ни предстоящего развода, ни причины прибытия Рока на Землю. Просто не стали портить момент.
   А дома и вовсе оказалось не до разговоров. Краткая экскурсия по квартире продолжалась не более пяти секунд.
   Он поймал меня за кисть, дернул на себя и...
   Мы словно пили друг друга. Не смаковали, словно изысканное дорогое вино, а яростно исступленно утоляли жажду, как дорвавшиеся до воды путники после долгих блужданий в пустыне.
   - Рок, нам нужно остановиться...
   - Зачем?
   Легкие касания к вискам и скулам почти сбивают с мысли.
   - Ты после сложнейшей операции, - выдохнула я.
   - Опять начинаешь?
   - Ты вообще должен отдыхать и соблюдать постельный режим.
   - Постельный режим? - хмыкнул он, разместив ладони на моих ягодицах и вжимаясь в меня бедрами. - Ну, если с тобой, то я согласен.
   - А врач тебе разрешил?
   - Что разрешил?
   - Ну... - замялась я. - Секс.
   - Чтоб спать собственной женой мне разрешение врача не надо! - хмыкнул мужчина, даже не подумав оставить в покое мое ухо.
   - Надо, если тебе запрещены нагрузки, - я отвернулась, ускользая от его губ.
   - О-о-ох, да! Разрешил! - буркнул кретянин.
   - Покажи эпикриз.
   - Ты издеваешься?! - взвыл он и отступил на шаг, вглядываясь в мое лицо. Но я была убийственно серьезна.
   - Нисколько.
   Рок закатил глаза и беззвучно зашевелил губами. Сомневаюсь, конечно, что осыпал комплиментами, но со здоровьем шутить я ему больше не позволю.
   - Поверить не могу, - в конце концов, прошипел муж и скрылся в коридоре.
   Я бросилась следом, испугавшись, что он собирается уйти, но Рок раздраженно вжикнул молнией, выудил из сумки свой планшет и, открыв заключение врача, сунул его мне в руки.
   - Довольна? - он с грозным видом навис надо мной.
   - Так... - я вчиталась в сухие строчки и ткнула пальцем в экран. - Вот же - "избегать чрезмерных нагрузок".
   - Радость моя, я представитель кретской расы, которая отличается повышенной способностью к регенерации. Ты об этом не забыла?! - он зашел мне за спину, приподнял пальцами подбородок, заставляя запрокинуть голову, и провел губами по шее. Грязный прием.
   - Ну ладно...- сдалась я. - Но ты будешь меня слушаться.
   - Нравится командовать? - усмехнулся Рок, крутанув меня вокруг оси и склонив голову.
   - Постой.
   - Ну что еще? Карту прививок предъявить? - спросил мужчина, но шанса ответить не дал. Да, он дока по грязным приемчикам.
   - Там ужин стынет, - сипло выдохнула я, когда он оторвался от моего рта.
   - Потом, - Рок расстегнул последнюю пуговку на планке моего платья и уже стянул его к талии. Я решила промолчать, что оно через голову легко снимается, чтоб не портить момент. Ткань с тихим шорохом сползла на пол.
   В одном нижнем белье, чулках и сапогах я почему-то почувствовала себя незащищенной. Словно Рок обнажил не только мое тело, но и мысли.
   Впрочем, жаркий голодный взгляд мужа, тут же вернул уверенность. Я переступила через голубой трикотаж, взяла Рока за руку, повела в гостиную к дивану и легонько толкнула в грудь. Он послушно упал на мягкие подушки.
   - Правила такие: ты сидишь спокойно и не шевелишься, я все сделаю сама.
   На его губах проступила уж вовсе неприличная улыбка, но Рок воздержался от комментариев. Наклонившись, я положила его руки на спинку дивана и шепнула в губы:
   - Не двигайся.
   Я не спешила, наслаждаясь тем, что снова могу прикасаться к его телу, чувствовать реакцию на свои ласки. Самой купаться в его обожании.
   В какой-то момент Рок обхватил меня за талию, намереваясь уложить на диван.
   - Тш-ш-ш, - я вцепилась кончиками пальцев в спинку, возвращая равновесие, и отстранилась.
   - Играешь со мной? - лениво осведомился Рок, замерев. В его голосе вибрировал рык.
   - Или сидишь спокойно, или ничего не будет! - строго погрозила пальцем. Сложно казаться внушительной, когда на тебе одни чулки с сапогами и сидишь верхом на полуголом мужчине, но я очень старалась.
   В конце концов, лучше объявить целибат на пару дней, чем из-за постельных игрищ уложить Рока обратно в больницу.
   - Так не честно.
   - Ты согласился с моими правилами, - коварно напомнила я.
   - Ничего подобного. Я просто не стал с тобой спорить, но не соглашался, - заупрямился он. Ох, уж мне эти мужские увертки!
   - Мне остановиться? - мои пальчики расправились его ширинкой.
   - Ты садистка. Ладно, уговорила - сегодня ты сверху, - в его глазах скакали бесенята. - Штаны хоть разрешишь снять?
   - Это завсегда пожалуйста, - заразилась веселостью я. И даже помогла. И не только со штанами.
   У Рока ходят желваки на скулах, но он держит слово, позволяя мне управлять ситуацией. Но скоро я сама уже потеряла контроль.
   Резкие движения, нарастающий темп... Еще немного...
   Его ладонь подхватила меня под попку и приподняла вверх, сбивая с ритма. Из горла вырвался жалобный протестующий крик.
   - Не смей со мной дразниться, - рыкнула я, безуспешно пытаясь опуститься обратно.
   - А то что? - нагло хмыкнул Рок и обнял другой рукой, удерживая в неподвижности.
   - А то я тебе нос откушу.
   Мужчина оглушительно расхохотался, откинув голову назад. Нашел время! Я нетерпеливо заерзала.
   - Это самое романтичное, что я когда-либо слышал, - доверительно сообщил он
   Сильные пальцы нежно поглаживали сзади мою шею и плечи. Но, черт возьми, мне этого мало! Я притянула его голову к себе и впилась в губы, стирая с них эту гадскую самодовольную ухмылочку.
   Он застонал и позволил мне двинуться вниз, снова вбирая его в себя. Но так адски медленно, что мне хотелось закричать от нетерпения и располосовать ему ногтями спину.
   Это почти битва - кто из нас сильнее, кто победит?
   - Ненавижу тебя, - выдохнула я.
   - Взаимно, - насмешливая ухмылка была мне ответом.
   - Еще!
   - Как скажешь.
  
  
   Глава 45. О дороге домой
  
  
   Рок
  
   Кара, приткнувшись под боком, водила кончиками пальцев по длинному Т-образному шраму на животе. Было спокойно, тепло и уютно, и мне приходилось прикладывать усилия, чтоб не задремать.
   - О чем задумалась?
   - Да так... - завозилась нормалка. - Я считала, ты на Крет полетишь, к детям.
   - А потом опять за тобой на Землю мотаться? Лучше уж сразу по пути прихвачу.
   - Не сказала бы, что по пути, - язвительно фыркнула она. - К тому же твой адвокат... м-м-м... забыла фамилию.
   - Норман.
   - Норман заверил меня, что с моей стороны достаточно лишь заявления.
   - Ну что ты прицепилась? - недовольно скривился я, поднялся и, как был голым, пошлепал на кухню. Во-первых, страшно хотелось есть, а во-вторых, я сам затруднялся с формулировкой причины своего приезда. Зато более-менее правдоподобных поводов мог привести сколько угодно. Пока летел, целый список составил.
   Карина, набросив на плечи мою рубашку, притопала следом. Несмотря на расслабленный вид, она явно была настроена серьезно. И просто так не отстанет...
   - Знаешь, как это случается. Сегодня достаточно заявления, завтра потребуют еще какую-нибудь бумажку, - объяснил я.
   Она в ответ лишь недоверчиво приподняла бровь.
   - И дед может заподозрить неладное, если ты не приедешь, - развил мысль дальше.
   - Считаешь? Ну, может, ты и прав, - кивнула Кара, задумчиво накручивая локон на палец.
   - И вообще, ты своего мужчину кормить собираешься? - я поспешил сменить тему.
   - Ой, секундочку, - засуетилась нормалка и, протиснувшись мимо меня, открыла дверцу холодильника. - Держи мясо. И салатик вот, - глубокая тарелка перекочевала в мои руки. - Вино будешь?
   - Угу, - отозвался я и поднял руки вверх, чтоб дать ей пройти к бару. Кара скользнула мимо, словно невзначай задев меня плечом и бедром. Да-да, полностью согласен, тут очень тесно, не разминуться. Я почувствовал, как по губам расплылась довольная улыбка.
   - Ой, а тебе уже можно вино? Врач разрешил? - Кара испуганно прижала к груди темную бутылку.
   Опять двадцать пять! Долго она еще собирается меня опекать, словно младенца? Кто тут старше, спрашивается? И умнее? И вообще мужчина?!
   - Нужно! - возмущенно рявкнул я, водрузил тарелки на стол и насмешливо прищурился. - Для восстановления сил, ты же меня совсем загоняла.
   - Извини, - напряглась землянка, не поддержав шутливого тона, и, смутившись пристального взгляда, отвернулась. Хм, а вот это уже странно... Излишней скромностью моя супруга не страдала. - Где-то здесь должен быть штопор.
   Карина один за другим высовывала кухонные ящики. В ее резких движениях ощущалась нервозность. Я приблизился сзади и прижался щекой к макушке.
   - Полетишь со мной? Адвокат без твоего присутствия не справится.
   Такая постановка вопроса выглядит логично с ее точки зрения, да и минуту назад я убеждал ее в том же. Но должен признаться, позвав Кару с собой, я в последнюю очередь думал об адвокате и бракоразводном процессе. Меня более чем полностью устраивали наши теперешние отношения. Удобная со всех сторон договоренность - минимум обязательств, максимум удовольствий. Черт, почему все так запутано? И почему нельзя, чтоб все продолжалось по-прежнему?
   У меня уже есть опыт неудачного брака. По-настоящему неудачного. Невольно вспомнилось, как уходила Бет. Она, в отличие от той же Кары, никогда не кричала (воспитание как-никак), наоборот, в минуты ярости ее голос переходил в низкое проникновенное шипение. Зато каким смыслом были наполнены эти тихие слова! О, Бет умела произносить самые отвратительные вещи с невозмутимым видом! Опять же сказывалось воспитание.
   Как ни странно, но события последних месяцев сгладили болезненные воспоминания. По ходу, чем больше занят делом, меньше страдаешь самоедством. Боль ушла, но память-то никуда не делась. Второй раз лезть в ту же реку? Умом я понимаю, что Карина ни капли не похожа на мою первую жену, но от этого не легче. Давайте смотреть фактам в лицо - нормалку тоже нельзя назвать образцом доброты и добродетели. А принадлежность к другой расе скорее минус, чем плюс. Даже, несмотря на наше взаимное притяжение, я не готов принять окончательное решение.
   - Ты же знаешь моего деда, - фыркнул я, опершись ладонями о стол по обе стороны ее тела. - Лучше не рисковать.
   - Да, лучше не рисковать, - повторила Кара, развернулась в кольце моих рук и дружески похлопала по плечу. - Не беспокойся. Не подведу.
   Ее сияющая улыбка так и не достигла глаз.
  
   Приговор Фредерику Килкени вынесли спустя неделю, после моего приезда. Должен признать, что эта неделя выдалась одной из самых мирных за последний год. Мы c Кариной даже почти не ругались. Вернее, поцапались лишь один раз, когда Кара раскомандовалась, что я буду спать на кровати, а она переберется на диван, дескать, боится во сне зацепить мои шрамы. Впрочем, мне удалось доказать, что она не права по всем статьям.
   Если бы еще я не тревожился за дела фирмы и не скучал по детям, то было бы вообще идеально. Изредка мы выбирались на пешие прогулки, пару раз Кара вытащила меня на экскурсии, но вскоре поняла, что мне не особо интересно. Все же Земля не та планета, где к модифицированным расам благожелательно относятся, а терпеть презрительные гримасы местных жителей удовольствие ниже среднего. Удивительно, но Кара в упор не замечала косых взглядов и слышала ядовитых перешептываний за спиной. Не из чувства такта или желания пощадить мою гордость, а исключительно из наплевательского отношения к общественному мнению. Забавно, что те черты характера, которые меня в ней раньше раздражали, теперь вызывают одобрение.
   Вчера сходили в гости к Лие. Бабуля проявила себя гостеприимной хозяйкой - болтала на отвлеченные темы и неудобные вопросы не задавала. И почему Карина ее так опасается? Весьма милая и эрудированная женщина.
   Открыв ключом-карточкой замок, я зашел в квартиру. Тихо притворил дверь, опасаясь разбудить Кару, и разулся. Кофе в постель не обещаю - сама на кухню выползет, заслышав шум кофеварки, - а вот пончиками с шоколадной начинкой угощу. Тем более что те щедро обсыпаны сахарной пудрой, следовательно, женушка по своему обыкновению перепачкается с головы до ног и, уверен, не станет возражать, когда я помогу ей вычиститься. Что тут скажешь? Я тоже люблю сахарную пудру и шоколад. А еще до ужаса люблю наблюдать, как ее пробивает мелкая дрожь от моих действий.
   - Ну и какого ответа ты от меня ждешь? - послышался голос Карины. Сгрузив пакет с покупками на стол, я осторожно заглянул в спальню. С кем она общается?
   - Положительного, ясный пень.
   О, узнаю этот противный картавый голос!
   - Крис, я вообще не понимаю, с чего вдруг такой интерес к моей персоне... А, подожди-ка... Это все ты! Ты растрепал о... - она на секунду осеклась. - Сам знаешь о чем. Да? Крис, я тебя урою.
   Женушка, одетая в одну футболку, расположилась на кровати спиной к дверному проему и возмущенно орала в сторону монитора на стене. Оттуда, в окружении всевозможной техники, радостно скалился ее дружок.
   - Должен пледупледить, что лазговол записывается, - нагло заявил в ответ парень и, заметив меня, приветственно взмахнул рукой: - О, Лок, пливет.
   - Привет, - кивнул я и развалился на кровати рядом с женой. - Доброе утро, любимая.
   Кара легко улыбнулась, чуть повернув лицо, и я придержал пальцем ее подбородок.
   - Кхе-кхе, - спустя полминуты прервал нас Крис. - Я вам не мешаю?
   - Мешаешь, - согласился я и потянулся к пульту в руках у Карины.
   - Рок! - возмущенно взвыла нормалка, пихнула меня в грудь и переложила пульт на тумбочку. - А ты, Крис, даже не надейся спрыгнуть с вопроса!
   - Что у вас опять стряслось? - знаю я этих гавриков. - Снова во что-то вляпались?
   - Нет. Крис просто утверждает, что... м-м-м... одна весьма известная компания хочет предложить мне неплохой контракт.
   - Неплохой? - тут же взвился Крис. - Да это плекласное пледложение! Мечта, а контлакт.
   - Вот значит как, - неопределенно протянул я, поскольку Кара явно ждала моей реакции.
   - Ага, видишь! - обернулась она в экрану. - Даже Рок понял, что тут дело нечисто!
   Ну, спасибо, любимая! Прозвучало как "и дураку ясно. Вдвойне обидно, что я не особо уразумел, в чем конкретно проблема. Хотя, кажется, догадываюсь.
   - Ты боишься, что о твоих "подвигах" на ниве взлома станет известно широкой общественности? - уточнил я.
   - Да. И даже знаю, кто тут трепло, - буркнула Кара, злобно уставившись на Криса.
   - Эй, не загоняйся! О Дельте никто даже не вспоминает. Они заинтелесовались, когда все суда возле Плино получили спам с фолмулой химелы. Стали анализиловать "кто, как и откуда", твое имя тоже всплыло, - оправдываясь, прошепелявил парень.
   - Угу, среди сотни прочих!
   - Ну ладно, я немного намекнул одному знакомому, к кому следует плиглядеться.
   - Спасибо, Крис. Вечная тебе благодарность.
   - Ты такая глупая! Как ты добьешься больших контлактов, если о тебе никому не известно? Ты слишком остоложная!
   - Нет, не слишком! По твоему, лучше сесть всерьез и надолго? Вот она, популярность. Только я уже этой популярности полной ложкой нахлебалась еще на Крете, больше не хочу.
   - Да послушай же! Я всего лишь намекнул (слышишь - намекнул!) своему близкому знакомому о твоей квалификации. Зуб даю, он будет молчать. Зато он может подкинуть тебе очень достойные и высокооплачиваемые заказы. Чем плохо, а? Иногда утечка инфолмации дает больше дивидендов, чем ее утаивание. Я все сказал, а ты думай! - рявкнул Крис и отключился.
   - Гаденыш. Не мог посоветоваться что ли? Друг, называется... - сквозь зубы прошипела Кара и со злостью ударила кулаком по матрасу.
   - Да уж, - хмыкнул я и притянул супругу поближе.
   - Однако кое в чем он прав... - вздохнула она, остывая. Карина потянулась за расположившимся на тумбочке ноутбуком и полезла проверить почту. - Ну и где контракт, спрашивается? Мне пока еще никто ничего не предлагал!
   - Не торопись. Пока с начальством утрясут, пока отдел кадров пошевелится, это может занять время, - машинально отозвался я.
   - Думаешь?
   - Угу. А что, контракт действительно настолько хорош?
   - Недурен, - загадочно усмехнулась женушка и мечтательно закатила глаза. - Конечно, если Крис не приврал для красного словца.
   - Согласишься?
   - Не знаю, - как-то сразу потухла она. - Что об этом говорить? Пока у меня есть лишь слова Криса! Пришлют свое предложение, тогда и буду думать.
   - Понятно, - спокойно кивнул я и поднялся на ноги.
   - Эй, ты куда?
   - Пройдусь.
   - Так ты же только что вернулся, - удивилась Кара.
   - Пончики на кухне, позавтракай одна.
  
   Я вылетел из квартиры и, не дожидаясь лифта, сбежал по лестнице. Холодный ветер распахнул полы куртки и пробрался под рубашку. То, что нужно, чтоб остудиться. Повернув направо, я быстро, но без конкретной цели, пошел вдоль дороги. Мне просто нужно всё обдумать в одиночестве. В конце концов, ноги вынесли меня к реке, от которой тянуло сыростью, поэтому еще сильнее пробирало холодом. Вероятно, к вечеру выпадет снег.
   Смешно. Так упорно убеждать себя, что не готов менять что-либо в своей жизни, но даже не задуматься - готова ли она.
   Я застегнул молнию и спрятал руки в карманы. Пальцы автоматически обхватили бархатную коробочку. Моя главная утренняя покупка. Хотел, чтоб наши отношения подтверждали не только татуировки по обычаям Крета, но и...
   Какой же дурак. На что, спрашивается, рассчитывал? Что я могу ей предложить? Неопределенное будущее? Долги и скорое банкротство? Жизнь на планете, которую она при любом удобном случае называла отсталой?
  
   Я обманывал самого себя, принимая ее нетипичную ласковость за что-то большее, чем за банальную заботу о моем здоровье, спровоцированную чувством вины. Но характер не спрячешь. Пройдет совсем немного времени, Каре приестся такая жизнь, и идиллия закончится.
   Слишком уж мы разные. Другое воспитание, культура, интересы, шкала ценностей, наконец. Единственное место, где у нас полная гармония - постель. Так что теперь, тащить ее в койку после каждой ссоры?
   Хм... Хотя что-то в этой идее есть...
  
   Я бы попытался. Попытался, несмотря на любые доводы, если бы не стал свидетелем недавнего разговора. Если бы не видел, как предвкушающе сверкнули ее глаза, когда Крис упомянул о контракте.
   Не зря мне этот картавый задохлик с самого начала не понравился. И дело вовсе не в ревности (какой из него соперник?), а в том, что Крис способен с легкость отобрать у меня Карину, увлечь ее своими проектами, соблазнить непонятными мне идеями. Черт! Карина с открытым ртом внимает каждому его слову, а мне, когда они принимаются сыпать терминами, даже приблизительно не удается уловить, о чем речь.
   Как пить дать откажет. Слишком призрачные у меня шансы. Перед Карой даже вопрос не станет - я или он!
   Слишком хорошо я выучил ее натуру и воочию представляю реакцию на мое предложение. Сначала она удивленно моргнет, чуть дернет подбородком, извиняюще улыбнется и переспросит, в надежде, что неправильно расслышала, или что я пошутил. Не может ведь немолодой, разведенный, почти разорившийся мужчина с не лучшей репутацией и двумя детьми всерьез полагать, что является завидным женихом? Ах да, он даже не нормал, а так... модифицированный!
   А затем ее лицо станет пустым. Взгляд сквозь собеседника и растянутые в вежливой полуулыбке губы - Кара такую гримасу приберегает для безразличных ей людей. Ледяная маска законченной стервы.
   Хуже может быть только жалость.
   Нельзя заставить кого-то полюбить себя. Любовь либо есть, либо нет.
   Только кто бы знал, как сложно отпустить женщину, при одном взгляде на которую, захлестывает пониманием - моя. Неидеальная, эгоистичная, хрупкая и сильная, хитрая и наивная одновременно, иногда жадная, иногда бескорыстная. Но моя. И уже не получится просто разжать руки и отпустить. Нужно выдирать из-под кожи, из души.
   Но какого хрена? Мы ведь уже женаты. Всего-то и требуется не допустить развода. Это так просто, что почти невозможно удержаться. Просто-напросто сказать на суде правду.
   Я тряхнул головой, отгоняя бесчестные мысли. У меня нет права отбирать у Карины ее мечты. Тем более что для меня в ее мечтах места нет.
   Так что, Рок, хоть раз прояви благородство и отпусти ее.
  
   Еще один сюрприз ждал меня перед самым вылетом. Я уже упаковал чемоданы и вытащил их в коридор, когда Карина протянула конверт:
   - Держи, тут твой билет. Твое такси уже подъехало. Мое будет минут через двадцать.
   - Постой. Зачем нам два такси?
   - Чтоб никто не догадался, что мы знакомы, - хмыкнула супруга. - Не хорошо, правда, что фамилии совпадают, но хотя бы регистрацию по отдельности пройдем.
   - Так ты нас еще и в разных каютах разместила? - заглянул в билет я.
   - Ну да, - с осознанием собственной правоты кивнула Карина. - Чему ты удивляешься? Рейс без пересадок, на корабле обязательно будут лететь твои соотечественники. Нам же не выгодно, чтоб о нас пошли слухи в преддверье развода.
   - Угу, не выгодно, - согласился я.
   - Что ты так смотришь? - нахмурилась Кара, обхватив себя за плечи руками. На правом запястье красовался широкий пластиковый браслет, декорированный бисером. Странно. Она же не любительница побрякушек.
   - Спокойно смотрю. Восхищаюсь твоим умом и сообразительностью, - процедил я и подцепил пальцем свободно болтающийся вокруг кисти браслет. - А это украшение у тебя, чтоб брачную татуировку скрыть, да?
   - Ага.
   - Так мы теперь вообще будем делать вид, что не знакомы? - пластиковый обод скользил, пока пальцы не наткнулись на крошечную стальную застежку. - И отворачиваться при встрече?
   - Не утрируй, - недовольно скривилась супруга и потянула руку к себе, стараясь освободиться. - Просто не станем привлекать к себе лишнего внимания.
   - Да, действительно.
   Неожиданно раздался писк домофона.
   - Слушай, что тебе не нравится? Я же стараюсь как лучше! В конце концов, это тебе нужно или мне?! - психанула Карина и, сорвав трубку, злобно рявкнула: - Да?! Уже спускается.
   Она положила трубку и прислонилась плечом к стене.
   - Тебя такси ждет.
   - Иду, - я подхватил свой багаж и на секунду остановился напротив жены. Кара наклонила лицо, преувеличено внимательно разглядывая маникюр. Оно и к лучшему, мне сейчас тоже не хватит духу смотреть ей в глаза. - Знаешь... у меня всегда было туго с благородством...
   Она подняла голову, недоуменно выгнув бровь, но я захлопнул за собой дверь. Пусть понимает, как хочет.
  
  
   Карина
  
   Я раздраженно пнула чемодан ногой. Терпеть не могу, когда Рок говорит загадками! Как и его манеру сперва что-то сделать, а потом поставить перед фактом. Выбешивает невероятно.
   Ну не понимаю я намеков! Хочешь что-то сказать, говори прямо. А строить догадки, основываясь на завуалированных намеках и косых взглядах, извини, не мастер. Никогда не умела, и учиться уже поздно. Максимум на ромашке в глубоком детстве гадала - любит, не любит, к сердцу прижмет и так далее по тексту... По каким признакам определять влюбленность, если нет четких критериев - ни формул, ни методик? Только пустое бла-бла-бла в журналах для гламурок.
   По сравнению с этим взлом криптографических алгоритмов - легкая задачка для первоклашек.
   Да и не вписывается мой Рок ни в какие стандарты.
   Так-с, нужно еще раз проверить квартиру: всё ли выключила и везде ли убрала? А то потом наслушаюсь от мамочки. Прошлась по кухне, заглянула в гостиную, отдернула штору, чтоб убедиться, не забыла ли закрыть окна. От резкого движения руки браслет-обруч неожиданно разъединился на две части и грохнулся на пол. Я подобрала пластиковые половинки и присмотрелась. Черт, шарнирное крепление лопнуло! И застежка эти куски вкупе не удержит. Обидно, только позавчера купила...
   Погоревать над побрякушкой мне не позволил вновь пиликнувший домофон. Такси. Все, пора.
  
   На редкость скучный выдался перелет. А возможно, я просто хандрила. Такое ощущение, что стою на распутье. Но вместо камня-указателя с подробным описанием квеста (ну, помните: налево - коня, направо... еще какие-то извращения) передо мной одна туманная дымка, за которой не то, что надписей, а даже дороги не разглядишь.
   Впервые за всё время у меня отсутствовала внятная цель. Так о каких дальнейших планах вести речь? Да-да, моя жизнь никогда не отличалась стабильностью, но я всегда знала, чего хочу. Вначале стремилась получить откупные от Килкени с помощью шантажа, потом избежать тюрьмы, потом дождаться развода, сбежать от бандитов, разыскать и продать химеру, спасти Рока... Много больших и мелких целей. Пускай и не все из них удалось реализовать. Виной тому глобальная невезуха или мои планы не столь идеальны, как мне казалось? Но, как бы там ни было, цели (пускай и не блещущие нравственностью и благородством) наличествовали всегда. И я к ним перла с упорством и грацией буйвола.
   А сейчас - пусто. Ничего. Что впереди?
   Новая работа? Заманчиво, да, Крис расстарался на славу. Если бы я получила это предложение полгода назад, то вцепилась бы в него руками, ногами и еще зубами для надежности. И уж точно не вляпалась бы в махинации Стаса. А теперь... Лестно, что меня оценили как специалиста, но восторга почему-то нет. От одной мысли, что придется остаться на Земле, муторно на душе.
   Что еще? Развод с мужем! Изумительные перспективы. Меня вымораживает одна только мысль о расставании, но стискиваю зубы и молчу. Так нужно, он станет счастливее, когда я уйду.
   Что-то во мне сломалось. Еще тогда, в те страшные недели на Прино, когда Рок лежал без сознания в капсуле, и никто не мог сказать, выживет он или нет. Что-то сломалось... а на том месте поселился неизбывный страх и понимание хрупкости человеческой жизни.
   Знаю, что Рок бесится, когда я настаиваю, чтоб он поберег себя, или интересуюсь рекомендациями врача, но иначе просто не могу. Все что угодно, лишь бы никогда больше не увидеть бледное обескровленное лицо и кровь, просачивающуюся из-под моих зажимающих рану пальцев.
   А еще постоянно мучит чувство вины перед Заком. Вины, которую мне вряд ли когда-либо удастся искупить. Буду надеяться, что Килкени найдет подход к сыну, и снежноволосый мальчишка хотя бы поймет меня. Возможно, не сейчас... Когда-нибудь, когда повзрослеет... Но самое гадкое в сложившейся ситуации - четкое осознание того, что окажись я снова в том месте, в тех же условиях, мой выбор не изменился бы.
  
   Не то, чтобы я искала встречи... Просто сидеть безвылазно в крошечной каюте надоедает довольно быстро. И если первые дни я занималась тем, что шлифовала до удабриваемого вида программу, за которую должна была отчитаться сразу по прилету, то вторую половину полета просто маялась от скуки.
   Удивительно, до чего тесным может оказаться корабль на более чем три тысячи мест. Оказывается, его площадей катастрофически мало для того, чтоб два почти посторонних человека не сталкивались в самых неожиданных местах. Всего-то семь уровней, тысяча кают, около двадцати баров и с десяток залов отдыха. Приличной женщине выйти некуда, чтоб с одним знакомым субъектом не пересечься.
   А если кто-то не в меру наблюдательный и скажет, что я специально рыщу по кораблю в поисках того самого субъекта, не слушайте грязные поклепы. Чистой воды совпадение! И то, что я сижу тут каждый день, тоже неправда! Просто иногда выхожу прогуляться...
   Расположившись так, чтоб в поле моего зрения находилась широкая парадная лестница и лифты, я ненавязчиво оглядывала публику, развлекающуюся в холле, и цедила порошковую бурду под гордым названием "кофе со сливками". На редкость невкусный здесь кофе, и вовсе не потому, что это уже шестая чашка за вечер. Слегка нетрезвого мужчинку, присевшего рядом со мной на диванчик, я заметила только, когда он дыхнул на меня перегаром.
   - Девушка, вы такая красивая и такая грустная, - незнакомец галантно взял меня за руку, сделал глоток из фляжки и поднес мою кисть к губам то ли для поцелуя, то ли вознамерившись занюхать очередную порцию алкоголя. Я поспешно выдернула конечность из его захвата. - А давайте я вас чем-нибудь угощу! О, хотите водки?
   Он предложил так искренне и от души, что я невольно рассмеялась, сбившись с мысли, как бы побыстрее избавиться от прилипалы.
   - А после водки станет лучше? - я поставила стаканчик с недопитым кофе на низкий столик перед собой, и мужчина, расценив это как согласие, плеснул в нее из фляги. Ну и ладно, вкус "химически чистого кофе" ничем не испортишь.
   - Само собой, видишь, какой я веселый?! - хохотнул мужчина, опасно качнувшись. Ох, как бы не грохнулся и стол не разломал! Я ухватила незнакомца за рукав водолазки и потянула назад, придавая ему вертикальное положение.
   - Не только вижу, но и слышу, и даже нюхаю, - пропыхтела я, пытаясь усадить его обратно, но мужчина неотвратимо съезжал на пол.
   Новенький, обтянутый гладкой искусственной кожей светло-бежевый диван с презрением относился ко всяким нетрезвым личностям. Он и трезвых-то еле терпел, вынуждая каждую минуту ерзать и задаваться вопросами: "Почему я опять сижу на самом краю и чуть не падаю?", "Какой угол наклона у этого дизайнерского кошмара?" и "Чем нужно смазывать дерматин, чтоб он стал таким гладким и шелковистым?"
   - Да держитесь же вы! - раздраженно прошипела я, чувствуя, что проигрываю битву дивану и гравитации. От мужика помощи оказалось мало - он снова присосался к источнику и потерял связь с реальностью.
   Ну и черт с тобой! Хочешь заработать синяк на попе, мешать не стану. Я разжала пальцы, и мужчина соскользнул с диванчика, но не упал, а, почти акробатично изогнувшись, стал на колени, ни на секунду не оторвавшись от фляги.
   Выдохнув и обнаружив на уровне лица мои колени, явно удивился, но, надо отдать должное, сориентировался быстро:
   - Мадам, я у ваших ног, - счастливо икнул он и занюхал таки моей коленкой.
   Я тоже икнула (только от испуга) и притиснула ладонь к губам, чтоб не расхохотаться. Надеюсь, на нас никто не смотрит. Вот же клоун! И смешно, и стыдно.
   Многие из присутствующих пребывали в той же стадии подпития, что и мой нежданный поклонник, а посему не обратили на нас ровным счетом никакого внимания. Зато как назло у подножия лестницы расположился Рок и с нехорошим прищуром наблюдал за разыгравшейся мизансценой. И бровь одну так удивленно выгнул - а это точно плохой знак, по опыту знаю.
   Наши взгляды пересеклись. Рок едва заметно мотнул головой в сторону лестницы и, развернувшись, направился по ступенькам вниз, ни разу не оглянувшись. Я вскочила с дивана (хотела еще отвесить смачного пинка "поклоннику", но рассудила, что тот не со зла меня подставил, а на дураков обижаться глупо) и поспешила за мужем.
   - Поведаешь, почему какой-то мужик целовал колени моей жене? - словно между прочим бросил Рок, когда я его догнала.
   - Э-э-э, потому что твоя жена потрясающа и восхитительна? - предположила я, пытаясь отдышаться после быстрого бега. Если он ждет, что я начну оправдываться, то фиг ему! Еще чего не хватало!
   Рок бросил на меня быстрый взгляд и молча свернул в боковой коридор. Ну что за гадство! Почему я опять со всех сторон виноватая? Я обижено и громко вздохнула. Рок не проникся.
   - Ну, постой! Это просто какой-то пьяница безобидный прицепился. И не целовал он, а занюхал после того, как на грудь принял, - как же ненавижу оправдываться!
   - Занюхал? - удивленно переспросил Рок и фыркнул, сдерживая хохот.
   - Не смешно, - процедила я.
   - Вечно ты влипаешь в дурацкие ситуации, - прокомментировал он, немного оттаяв.
   - Но-но, попрошу без гнусных инсинуаций! Я того мужика вообще первый раз вижу. Чего он ко мне только прицепился?
   - Кара, ты сняла бы браслет, а? Никто бы к тебе и не подумал подойти, если бы видел татуировку.
   - Ну, конечно! Зато все кумушки Крета уже бы сидели у меня на голове, обсасывая подробности личной жизни, - нахмурилась я и машинально поправила браслет, приобретенный в космопорту взамен поломанного. Состоящий из четырех нитей крупных белых бусин, он не слишком гармонировал с моим привычным повседневно-расхлябанным стилем, зато полностью скрывал татуировку. Только приходилось постоянно следить, чтоб случайно не съехал - нитка-резинка неплотно прилегала к запястью.
   Коридор закончился тупиком. В закутке, полускрытом решетчатой перегородкой, разместилось несколько пустых столиков. Ни посетителей, ни обслуживающего персонала.
   Рок расположился за столиком в самом углу (не меняет своих привычек) и жестом пригласил меня присесть напротив.
   - Вообще-то я тебя искал... Кофе будешь? - он наклонился над интерактивной панелью для автоматического заказа, мигающей посреди стола.
   Седьмую чашку?
   - Ну уж нет! - резко выпалила я.
   - Да, ты права. Мы же в "глубокой конспирации", - раздраженно произнес мужчина, откинувшись на спинку стула.
   - Не в этом дело... - принялась объясняться я.
   - Проехали, - отмахнулся Рок столь небрежно, что я заскрежетала зубами от злости. Вот как у него так получается? Не вижу его - скучаю, только увижу - доведет до бешенства за минуту. - Джеймс звонил, потребовал, чтоб мы сразу по приземлению ехали к нему в офис.
   - Вдвоем?
   - Да.
   Черт! Я Джеймса, конечно, всячески уважаю, но встречаться лишний раз не хочу. Особенно сейчас, когда оформление развода вышло на финишную прямую. Он же не просто милый дедулька (хотя насчет "милого", уверена, многие бы поспорили), а и глава рода Карр.
   - Не сказал, зачем мы ему понадобились?
   Рок отрицательно покачал головой.
   - Или хотя бы намекнул?
   - Нет, ничего такого.
   - А давай ты один сходишь? - тоскливо попросила я. Хех, какой у моего мужа выразительный взгляд. Ясно, откосить не удастся. - Ладно, ладно, поняла. На расстрел пойдем вместе.
   - Не психуй. Есть шанс, что его приглашение не связано с нашим разводом, - попытался успокоить меня Рок.
   - Сам в это веришь?
   - Всегда есть место надежде,- флегматично вздохнул муженек. - Просто веди себя спокойно при встрече, возможно, и обойдется.
   Ага, проще некуда. Пожалуй, стоит заглянуть в аптеку, разыскать давнишние бутылочки с успокоительным, которые прошлый раз покупала, когда на Крет летела. Чувствую, они мне пригодятся.
   Беззвучно помянув ласковыми словами всех предков дорогого мужа, вплоть до акул, я встала.
   - И, Карин, - поймал меня за руку Рок. - Очень тебя прошу, не огрызайся, если Джеймс что-то не то скажет. Предоставь мне возможность разруливать ситуацию. Все же я лучше разбираюсь в его мотивах... Насколько это вообще возможно. Договорились?
   - Поздороваться хоть разрешишь? - меня одарили на редкость мрачным взглядом. - Хорошо, буду пай-девочкой.
   Рок лишь раздражено закатил глаза.
   - Немой пай-девочкой с задержкой развития. Отпусти, - высвободив руку, я поспешно выскочила из закутка.
   Обращается, как с несмышленым ребенком. Можно подумать, я мечтаю с его дедулей по душам поболтать. Ну, ничего, сейчас найду аптеку, приму ударную дозу настойки, познаю дзен, и завтра никакой хитроумный дедулька из равновесия меня не выведет.
   Звонкий перестук заставил вздрогнуть от неожиданности. Во все стороны катились крупные белые жемчужины моего браслета. Едва не поскользнувшись, я растерянно наблюдала, как робот-уборщик выскочил из стены и всосал перламутровые бусины.
   А этот браслетик продержался подольше предыдущего...
   Сегодня, определенно, не мой день.
   Кстати, то, что уже второй браслет приходит в негодность после того, как Рок его посмотрел и потрогал, это ведь совпадение? Правда?
  
   - Мама Карина, а что ты мне привезешь? - состроив умильную мордашку, спросил ангелочек по ту сторону экрана. И должна заметить, что если вы не видели это личико, то вы ничего не знаете о шантаже!
   У ангелочка было два хвостика, украшенных пышными розовыми бантами, сбитые коленки и в руках черенок от швабры. Именно последнее обстоятельство подсказало мне, что ответ "ой, совсем забыла" не принимается. И даже расстояние между нами в тысячи километров не успокаивало. Тем более что оно сокращалось с каждой секундой.
   - А это сюрприз, - жизнерадостно соврала я, пытаясь припомнить ассортимент магазинов игрушек на корабле.
   - Нунчаки, да? Да? У-у, так не честно, - насупилась Дженни, но тут же переключилась на другие новости: - А я с девочкой познакомилась, она в тот же класс пойдет, что и я, представляешь? Только она плохая, не буду с ней дружить!
   - А что она сделала?
   - Не скажу, - капризно оттопырила нижнюю губу девочка.
   - Почему?
   - Не хочу тебя расстраивать, - серьезно заявила она.
   - Постараюсь не сильно переживать, - уверила я.
   - Ну... она ябеда. И плакса, - потупилась Дженнифер. Ага, чует кошка, чью сметану съела. - А почему вы с папой в разных каютах? - легко и непринужденно сменила тему малышка, пока ее не принялись отчитывать.
   - Тут просто такая конструкция - каждому пассажиру собственная каюта. Это очень хороший корабль.
   - Да? А папа сказал, что вредных отселяют в отдельных отсек, чтоб они с остальными не дрались. И тебя тоже отселили, - "поймала меня на лжи" девочка. - Но ты не переживай, когда прилетишь, можешь со мной жить.
   - Спасибо, Дженни, - чинно кивнула я, стараясь не засмеяться. - Мы им всем еще покажем!
   - Ага! Нунчаки только не забудь. А когда вы уже прилетите?
   - Я же тебе вчера объясняла, - устало вздохнула я. - Еще один день подожди, а завтра проснешься, а мы уже дома.
   - А если я не буду ложиться спать, то вечером, да? - хитро прищурилась она.
   - Ф-у-ух, нет. Утром.
   Вопрос "Ну, когда уже?" в разных вариациях я слышала уже в сотый раз. Дженни пребывала в твердой уверенности, что чем больше раз она спросит, там раньше мы приземлимся. Причем торговалась она немилосердно: "а если я съем всю кашу?", "а если я тебе стишок расскажу?", "а если я посчитаю до десяти, а потом обратно?". Уверена, услышь ее капитан, корабль оказался бы на поверхности планеты в ту же секунду. И плевать на законы физики! Ведь даже самый черствый в мире человек не посмеет обречь несчастного ребенка на целую тарелку овсянки с горкой.
   За те сутки, как судно вышло из прыжка и "ползло" к планете, Дженн уже четыре раза мне звонила. Боюсь даже представить, сколько раз милая девочка связывалась с отцом и как уговаривала его. Но мы, неблагодарные взрослые, остались глухи к просьбам одного маленького ангелочка.
  
   Встречали нас целой толпой. Шерон притащила не только Дженифер с Ленсом, которые сразу же повисли на любимом папочке, но и Элизабет, и даже своего мужа Эдварда (и по совместительству дядю Рока). Кажется, я его видела мельком тогда на балу, но не имела чести быть представленной. И слава Богу, а то смотрел этот строгий высокий дядюшка на нас не слишком одобрительно, хотя и уверил, что мы можем гостить у них с женой сколько будет угодно. Лиза обняла меня, словно старую подругу, Шерон все хлопотала вокруг Рока, расспрашивая о самочувствии после ранения. В общем, было приятно и здорово.
   Дженифер после приветственных визгов и криков споро принялась дерибанить мой чемодан на наличие подарков. Игрушки я по неопытности запихнула на самое дно. А просьбы подождать до дома малявка игнорировала с царственной невозмутимостью. Лэнс, видя, что стараниями сестры ему может ничего не перепасть, присоединился к погрому. Дженни обзавелась двумя парами нунчаков (да, Рок тоже не устоял перед просьбами дочери), а Лэнс - обучающей приставкой от отца и костюмом полицейского от меня (Бронежилет и каска в комплекте. Пригодятся, учитывая, что у Дженни две пары нунчаков).
   Впрочем, впереди нас ждала встреча с главой рода Карр. И не факт, что она окажется столь же теплой. Вещи погрузили в машину Шерон, детей отцепили и пообещали, что мы по быстрому. Эдвард проводил к ожидающей нас машине. Угу, похоже, он приперся в космопорт не только племянника встретить, но и лично отконвоировать. Длинный черный автомобиль пах кожей и вызывал ассоциации с мафией и катафалками.
   В огромном торжественном здании с колонами, где шаги отзывались гулким эхом, а люди говорили шепотом, Эдвард провел нас на третий этаж к приемной Джеймса. Ждать пришлось недолго, вскоре из кабинета вышел Кратер, и секретарь пригласил нас. Дедушкин адвокат, между прочим, сделал вид, что вообще знаком с нами чисто шапочно.
   Не к добру...
   - Готова? - тихо шепнул Рок, пропуская меня вперед.
   - Не-а.
   Эдвард вместе с нами заходить не стал. Джеймс мельком взглянул на нас, приветственно кивнул и махнул рукой, предлагая присаживаться по другую сторону стола.
   - Одна минута, - попросил дедуля, что-то внимательно читая.
   Я фыркнула. Небось, специально маринует, чтоб мы сильнее нервничали. Кстати, получается.
   Выглядел старик несколько уставшим, но по-прежнему жилистым и несгибаемым. Идеально сидящий костюм, скупые резковатые движения. Даже морщины на лице казались вытесанными из камня. Патриарх, слово которого - закон.
   - Карина, ты со своими проблемами разобралась до конца? - не отрывая взгляда от бумаг, поинтересовался Джеймс.
   - В смысле? - опешила я. Он о какой конкретно проблеме сейчас спрашивает? Этого добра у меня всегда с излишком.
   - Бандиты снова не примутся сводить с тобой счеты?
   - Этот вопрос полностью улажен, - уверенно ответил вместо меня Рок. Оставалась только согласно закивать.
   - Вот и отлично, - дедуля отодвинул свои записи, сложил пальцы домиком и с хитрецой прищурился. - Тогда отложим любезности и сразу к делу. Мне недавно сообщили презабавнейшую новость. Оказывается, мой старший внук собрался разводиться. Во второй раз. И даже бумаги в суд успел направить.
   Я затаила дыхание. Пристальный взгляд главы рода предназначался в основном Року, но мне также очень хотелось спрятаться за шкафчиком и притвориться напольной вазой.
   Кто ж та сука, что нас сдала? Картер - гаденыш прилизанный? То-то он странно себя вел - поздоровался сухо, в глаза не смотрел. Зуб даю - его работа.
   Или Лия? Нет, она обещала молчать. Хотя, зная мою бабулю... Черт, если это она постаралась, то Рок мне голову открутит! И его оправдают...
   А может, кто-то из канцелярии суда? Или даже сам судья? Бредовое предположение, но у Джеймса там явно хорошие связи. Вот внука по старой дружбе ему и слили.
   Рок бросил на меня быстрый взгляд. Эй, я тут не виновата! Или все-таки виновата? А вдруг таки бабуля?
   - Что скажешь, невестка? - иронично обратился ко мне Джеймс. Впрочем, он по-прежнему сверлил взглядом Рока.
   - Первый раз слышу, - выдохнула я и повернулась к мужу, изо всех сил удерживая удивленно-невинное выражение лица.
   - Думаю, Рок, ты понимаешь, что подобное поведение неприемлемо, - продолжил гневаться Джеймс, никак не отреагировав на мою ложь.
   Муж молчал. Я стукнула его ногой под столом, в надежде добиться хоть какой-то реакции. Ну, сделай хоть что-нибудь! Ты же обещал, что выкрутишься!
   Не молчи! Рок резко отодвинулся, уходя от повторного пинка, и крепко сжал пальцами мою коленку. Да как же так-то?
   - Вы не сможете нам запретить! - вспыхнула я, раздираемая паникой и злостью.
   - Неужели? - обратил внимание на меня дедулька. - Если потребуется, то толпу свидетелей в суд приведу - да, Карина, я ознакомился с нюансами дела, - важно кивнул старик. - Но во второй раз прилюдно полоскать имя рода не позволю!
   - Блефуете, - фыркнула в лицо Джеймсу.
   - А ты проверь! - загорелся азартом глава рода, поддавшись вперед и зло ухмыльнувшись.
   - Не блефует, - сухо проронил муж.
   Ледяное спокойствие его голоса отрезвило почище холодного душа. Как-то сразу стало понятно, что дергаться бесполезно. Потому-то Рок и молчал... Попались. Хватка на коленке стала болезненной. Похоже, муженек опасался, что я закачу скандал. И не то, чтоб он был сильно неправ...
   И дед не шутит, несмотря на игривый тон и кривую улыбку. И Рок в западне. И показательная истерика в моем исполнении тоже не поможет. Как и униженные просьбы.
   Мерзавец, он же мне все планы ломает! Так бы мы с Роком расстались друзьями, пересекались бы иногда кофе попить, а там, глядишь, что-нибудь и выгорело бы... А теперь к нему не подойдешь же! Волком смотреть станет. Согласна, не самый быстрый способ, но так у меня оставался хоть какой-то шанс. Слова Джеймса обрубили нам не только пути отхода, но и на корню погубили мои шансы наладить нормальные отношения. Финальный аккорд, вишенка на торте!
   - Надеюсь, мы друг друга поняли. Буду рад увидеться за ужином у Шерон. А теперь извините, дела, - бодро принялся спроваживать нас дедуля, ни на мгновение не усомнившись, что перечить ему никто не посмеет.
   Рок еще немного посидел, словно чего-то ожидая, молча поднял меня за локоть и потащил к двери.
   - Ах, да! Чуть не забыл, - спохватился Джеймс. - Карина, ты же мне бэлофт должна!
   Муж ощутимо вздрогнул.
   Блин, блин, блин! А я уже начала надеяться, что глава забыл о моей неосторожно данной клятве выполнить любой его приказ. Все-таки старость, склероз... Да и взять с меня особо нечего.
   Мы с Роком обреченно переглянулись и повернулись к дедуле.
   Джеймс улыбался до того искренне и невинно, что у меня нехорошо засосало под ложечкой. Точно гадость какую-нибудь придумал... И радуется, как ребенок, хрыч престарелый.
   - Ну давай. Говори, чего те надобно, старче? - мрачно процедила я, чувствуя себя золотой рыбкой на сковородке.
   Терять уже нечего... Ну что он мне сделает?
   Прикажет не разводиться? Уже и так не получится.
   Или прилично себя вести? Бесперспективно. Пообещать, конечно, могу, да. Но все равно бесперспективно.
   Убраться с планеты? Подумаешь, проблема... Хотя, ой. Таки проблема. Рок же здесь останется.
   Между тем дедуля вышел из-за стола, бережно обнял меня за плечи и подвел к окну. По-моему, он еле сдерживался от того, чтоб злорадно не захихикать.
   Все. Мне уже реально страшно.
   - Посмотри, как прекрасна и бесконечна наша вселенная... - пафосно взмахнул рукой Джеймс.
   Так-с, начало уже не нравится. Сто пудов предложит мне вместе с манатками перебраться на другой конец бесконечности...
   - Мы на третьем этаже. Все, что вижу, это деревья, - мрачно перебила я, пытаясь оттянуть неприятный момент.
   - А ты смотри дальше, сквозь деревья!
   - Дальше тоже деревья. Там парк.
   - Вверх смотри, - благодушно посоветовал дедулька, беззвучно посмеиваясь. По крайней мере, надеюсь, что рука у него подрагивала от смеха, а не от ярости.
   Я послушно подняла взгляд к карнизу:
   - Паук в углу.
   - Где? - сбившись с патетического настроя, он уставился на паутину. - Безобразие, а ведь каждый день убирают... На чем я остановился?
   - На бесконечности и деревьях, - сзади подсказал Рок.
   - Н-да... Понимаешь, Карина, человек способен оставить после себя не так уж и много. И чем больше об этом думаешь, тем лучше понимаешь, насколько мимолетна жизнь. Как важна семья... Понимаешь, к чему я веду? - дедуля наклонился, пристально заглядывая в лицо. Его темные, как у всех кретян, глаза, казалось, гипнотизировали меня.
   - Вы умираете? - прошептала я в попытке съязвить. Получилось почему-то испугано.
   Джеймс раздраженно вздохнул, отпустил меня и вернулся за стол, по пути сочувственно похлопав внука по плечу.
   - Тяжелый случай. Если намеки не доходят, скажу проще.
   - Уж, пожалуйста.
   - Правнуков у меня мало. Еще хочу. И чем больше, тем лучше.
   - Дед, нет! - Рок подскочил к нему со скоростью молнии.
   - Ладно, ладно, хотя бы одного... Или одну. Ну как, Карина, поняла задание? - участливо уточнил старик.
   У меня внезапно закончился воздух. От одной мысли о ребенке, моем ребенке, у которого будут черты Рока, закружилась голова. Темные глазенки и смуглая кожа... И носик пусть тоже будет папин, а не как у меня, курносый... Тонкая сеточка эрге на руках и скулах, когда повзрослеет. Руки непроизвольно дернулись к животу, словно бы мысли стали материальны.
   Стоп! Я растерянно перевела взгляд на мертвенно-бледное лицо Рока. Напряженные плечи, паника на лице и в глазах безграничный ужас.
   Нет. Нет! Так нельзя. Мне стало невыносимо стыдно. Будто за те несколько мгновений, пока грезила о невозможном, я предала доверие Рока. Прости, мой хороший.
   Умеет же дедуля бить в болевые точки. Даже в те, о существовании которых я сама не подозревала. Какой же Джеймс все-таки мудак! Ладно, меня не жалко, но с собственным внуком разве можно так поступать?!
   Спокойно. Все, что думаю о Джеймсе, его гребаных обычаях и дурных замыслах, я выскажу позже. В видеозаписи. С Земли. И обязательно матом. А сейчас вежливый кивок и бегом из кабинета, пока держу себя в руках.
   - Ужин в семь! Не опаздывайте! - напомнил Джеймс.
   Рок вышел следом и остервенело хлопнул дверью.
  
   Водитель, нетерпеливо поглядывая на часы, ждал нас у машины, чтоб отвезти домой к Шерон. Но в тесном пространстве салона я точно что-нибудь расколочу в ярости. Или наору на тех, кто рядом, а потом буду жалеть.
   - Обсудим? - Рок подхватил меня под локоть.
   - Давай в парке, - я махнула головой в сторону скверика на противоположной стороне дороги.
   - Мы скоро, - крикнул он водителю и поспешно потащил меня к лавочке в тени.
   Его пальцы слишком сильно сжимали предплечье. Похоже, синяк мне не только на коленке светит. Не считая этого проявления эмоций, на лице Рока красовалась до боли знакомая маска безмятежности, которую он примеряет в критических ситуациях. Только это в первый раз, когда Рок "закрылся" от меня. Насколько легче, когда он просто орет - сразу все становится понятно. Тем более что орать он любит громко и простыми емкими фразами.
   А сейчас сидит рядом каменной статуей и молчит. Чувствую, придется доказывать, что я ему ни разу не враг.
   Выбора у меня особого нет. Дедуля не оставил.
   Я достала коммуникатор и вбила поисковый запрос.
   - Чем ты занята? - после пары минут, нарушил тишину Рок.
   - Хочу заказать себе медаль "неудачница года". В сети такие видела. Тебе не нужно?
   - Кара!
   - Бронирую билет на ближайший рейс к Земле.
   И не мешай мне, мой хороший, пока еще хватает сил и совести поступить правильно.
   - Плохая идея, - нахмурился муж, стремительным движением выхватил комм и спрятал в карман.
   Я раздраженно выдохнула, но не стала отбирать. Хоть какая-то реакция. Уж лучше так, чем любоваться на застывшую маску, скрывающую любые эмоции.
   - Почему плохая? Меня убьют, если нарушу бэлофт, да? - отстраненно поинтересовалась я, припомнив наш давний разговор, в котором Рок стращал последствиями нарушения клятвы.
   - Что?! С чего бы? - опешил Рок.
   - Ты сам когда-то рассказывал, не помнишь?
   - Когда? А, да... Дурацкая была шутка, извини.
   - Хм... Я поверила, - беззлобно фыркнула я. - Так что случится, если нарушить? Только честно!
   - Изгнание из рода. Возможно, Джеймс запретит тебе возвращаться на Крет.
   - Всего-то?
   - Для нас это серьезней, чем кажется. Человек лишается всяких социальных гарантий, с ним никто не станет иметь дел. Да что там "дел" - просто разговаривать откажутся!
   - Но я-то нормалка.
   - Не все так просто. Условия бэлофта затрагивают и меня, - он откинулся на спинку скамейки и невесело хмыкнул. - Нарушишь ты, а выдворят обоих.
   - С какого перепугу? Ты же не несешь ответственности за мои действия!
   - Теоретически верно. Но фактически, если ты улетишь, дед начнет гнуть линию, что семью разрушать нельзя, а значит, ищи и возвращай. А не сможешь вернуть, так и оставайся там.
   - Просто скажи, что ты сейчас пошутил.
   - Боюсь, что нет, - Рок скривился, будто лимон прожевал.
   - И что нам делать?
   - Только одно. Согласиться на его условия.
   О, если бы только я так сильно не хотела остаться и принять ультиматум Джеймса! Тогда бы мое согласие выглядело бы здорово. Задорно и самоотверженно. Словно подвиг... И как расплата за то хорошее, что сделал Рок, за то плохое, что натворила я.
   Но к легкому пути меня толкают далеко не возвышенные стремления. Ради шанса жить рядом с Роком, я ж из шкуры выпрыгну. Чего уж говорить об ультиматуме главы рода? Как есть подарок. Непрошеный, болезненный, разрывающий душу подарок.
   Именно потому и нельзя. Я не доверяю самой себе.
   - Так неправильно... - горький шепот царапал горло.
   - Единственный выход, - так пусто и безнадежно, что хочется его обнять и пообещать... Что? Да что угодно!
   Вместо этого собираю все возможное ехидство:
   - Из-под палки?
   Рок согнулся, поставив локти на колени, и с усилием потер лицо. Хотел что-то сказать... Передумал... Вскочил, прошелся туда-обратно передо мной.
   Решительно сжатый рот и несколько агрессивная поза ясно свидетельствовали, что какое-то решение он принял.
   - Карин, знаю, что это слишком... Черт! - Он засунул руки в карманы и качнулся с пятки на носок, не поднимая глаз от ботинок. - Я не имею права о таком просить, но... Притворись, что ты согласилась на условия бэлофта. Пожалуйста.
   Мельком взглянув на мое вытянувшееся от изумления лицо, Рок поспешно продолжил:
   - Только притворись! Не слишком долго... пару лет. Три... или пять, - муженек растянул губы в гримасе, долженствующей означать просящую улыбку. - Всего несколько лет, а дальше поступай, как сочтешь нужным. Я и слова не скажу.
   - А-а-а... Ум-м-м... - кто-то сегодня образец красноречия.
   - Хочешь спросить зачем? - непонятно как догадался он. Как-как? По большим круглым глазам!
   - Угу.
   - Дело в Лэнсе и Дженифер. Если я в ближайшие пару лет куда-то сорвусь, то существует большая вероятность, что Лэнс, пройдя через формирование привязки, перестанет воспринимать меня как отца. Забрать его с собой тоже не вариант - нарушатся связи с родом. Джен всего пять... Как ей объяснить?..
   Поднявшись, я накрыла его губы кончиками пальцев, заставляя замолчать.
   Да, себе я уже не верю. Но обрекать его тоже не могу.
   - Хорошо. Я согласна, - пусть совесть у меня не кристально чиста, пусть я изо всех сил пытаюсь задавить неуместное искристое волнение, но существует только один возможный ответ.
   - Спасибо, - еле слышно шепнул Рок. Постоял пару секунд и сгреб меня в охапку. Твердые губы легко коснулись макушки.
   - А дед? - воспользовавшись моментом, я обхватила мужа за талию.
   - Что дед?
   - Он же догадается рано или поздно.
   - Да, но тут тонкий момент. Условия бэлофта он уже озвучил, но сроки исполнения не указал. Дополнять или менять условия нельзя. Достаточно на все его вопросы отвечать что-то типа "планируем, но еще не готовы".
   - Ну, - я слегка пожала плечами, стараясь не разрушить объятья. - Надеюсь, ты прав.
   - Не переживай, бэлофт выполнять не потребуется, мы просто сделаем вид.
   "Мы просто сделаем вид"... Я приглушенно хихикнула, уткнувшись носом в пуговицу на рубашке. Эта фраза прямо лейтмотив наших отношений! "Просто сделаем вид"!
   Нужно вышить как девиз на гобелене! Или где там девизы пишут?
   - У тебя гобелен есть? - сквозь смех поинтересовалась у мужа.
   Здравствуй, истерика, давно не виделись.
   - Если надо, купим, - немного отстранившись, серьезно пообещал Рок.
   Затем положил ладонь на затылок, притянул к себе и поцеловал, прогоняя смешинки.
   Ну и пофиг!
   Зато мы обалденно хороши в "делании вида"!
  
  
   Эпилог
  
   Рок
  
   Дом встретил меня тишиной. Поздно уже, не дождались - уснули. Есть шанс, что хоть завтра побудка в школу не превратится в очередную партизанскую войну. Да, я верю в чудеса! Тусклый свет пробивался в щель приоткрытой двери в спальню, расположенной в конце коридора.
   Спросив обувь, я на первом же шаге напоролся на деталь от конструктора. Черт! Почему они такие мелкие, острые и твердые? Сколько раз говорил Лэнсу, чтоб не таскал их повсюду. Или это Дженни постаралась? Ее манера разбрасывать игрушки по всему дому... Небось снова поссорились и, возможно, даже подрались.
   Хм, и помирились... Дети лежали в кровати по обе стороны от Кары и мирно посапывали. Ну разве не прелесть? Лэнс во сне перевернулся на другой бок, стягивая одеяло с Дженифер. Я легко прикоснулся плечу дремавшей жены.
   - ... "Зефирки вкуснее подвигов" рассудил принц и передумал драться с драконом. Принцесса накрыла на стол, и они все вместе сели пить чай. А дракон поджаривал зефир и угощал друзей. Все.
   Карина даже глаза не открыла, пока говорила. Судя по ее усталому тону, это далеко не первая сказка за вечер.
   - Полностью согласен с принцем, - шепнул я, целуя встрепенувшуюся Кару в висок.
   - Ты долго сегодня. Джеймс совсем замучил?
   - Есть немного.
   - Там ужин на кухне. Разогреть?
   - Не хочу, я поел. Давай детей отнесу, - я откинул одеяло и бережно взял на руки Дженни.
   Всегда чутко спящий Лэнс сел на постели и потер глаза.
   - Подожди сынок, сейчас вернусь за тобой.
   - Не надо, я сам пойду. Спокойной ночи, Карина.
   - Спокойной, Лэнс.
   - Пап, а давай в лес съездим? - мальчик широко зевнул и потопал к своей комнате. - Костер разведем.
   - Давай. На выходных, ладно?
   - Угу. И зефир возьмем. Спокойной ночи.
   Уложив так и не проснувшуюся Дженни в постель и поправив одеяло Лэнсу, я вернулся в спальню. К сожалению, добраться до освобожденной от захватчиков кровати мне не позволили. Как только я вышел из душа, зазвонил лежащий на тумбочке мобильник.
   - Рок, дед звонит, - посмотрев на экран, крикнула Кара и протянула мне трубку.
   - Что ему неймется? - буркнул я. Еще и часа не прошло, как виделись.
   - Передай ему, что если будет и дальше тебя дергать на свои мероприятия, я на него бабушку натравлю, - прошипела жена, уткнувшись в подушку.
   - Боюсь, ему понравится, - не удержался от ухмылки я.
   - В смысле?
   Подняв надрывающийся телефон, я вышел на кухню, чтоб не мешать жене дрыхнуть. Чувствую, дед сейчас попытается навесить на меня пару дополнительных задач. С некоторых пор я у него подвизаюсь в качестве помощника. Джеймс, дядя Эдвард и я - команда мечты! От которой уже выть хочется. Старик отходить от дел пока не собирается, но часть нудных и неприятных обязанностей, которые обычно ложатся на главу рода, без тени смущения передал мне. И как я в это вляпался? Хотя да, знаю, как...
   Проблема еще в том, что мне не только делами рода Карр заниматься приходится, но и основной работой. А ее день ото дня не меньше. Ну да, успех имеет свою цену.
   Разбогатели мы, кстати, стараниями Брэда. Мой дорогой друг все же добился успеха с гаррами. Правда, совсем не того, на какой изначально рассчитывал.
   Дело было так. В тот же день, когда дед разрушил наши с Карой планы на развод и потребовал исполнить бэлофт, перед тем, как ехать к Шерон, я решил заглянуть на фирму. Тем более что за последние сутки мне так и не удалось дозвониться до Брэда. Он не отвечал ни по телефону, ни по почте. Поднимать панику я поостерегся, поскольку секретарша выяснила у персонала лаборатории, что мой друг буквально днюет и ночует на рабочем месте. Только никому не признается, чем именно занят, и никого в "личную" лабораторию не пускает.
   Попытки уговорить Брэда разблокировать дверь потерпели крах. Он попросту не отзывался. Пришлось воспользоваться личным пропуском с полным доступом, который я предусмотрительно хранил в сейфе. Карина протиснулась следом. Перед нашими глазами предстала эпическая картина: все поверхности, кроме "бассейна" с ростками гарров, оказались уставлены алкоголем. Самым разным - от элитных коньяков до подозрительной мутной бормотухи. Пространство под столами занимали ящики с пивом. Запах стоял соответствующий. На бутылки кто-то налепил оранжевые стикеры с пометками. Почерк Брэда. А где сам виновник торжества?
   Друг отыскался в коморке на раскладушке. Вид у него был помятый и заросший, но, как ни странно, спиртным пахло только от рук. Кое-как растолкав непризнанного гения, я влил в него две чашки кофе и задал мучающие вопросы - "Какого черта?" и "Почему меня не пригласили на вакханалию?".
   - Рок, ты сейчас обалдеешь! - заявил Брэд, придя в адекватное состояние.
   - Да как бы уже... - признался я, не скрывая ехидства.
   - Дневник, который ты мне прислал - это нечто! Тот, кто его написал - определенно гений. Я просмотрел этапы экспериментов с этой... м-м-м... химерой, и меня озарило! Все дело в токсинах! Точнее в неблагоприятных факторах среды. При выращивании гарров им создают идеальные условия! Но фишка в том, что идеальных условий просто не существует! Гарры можно найти на большинстве кислородных планет - где-то больше, где-то меньше. Разные составы воды, атмосферы, волновая активность! Ученые стараются выделить из всего списка параметров общие закономерности, но безуспешно. Есть какой-то фактор или группа факторов, но определить его никому не удалось.
   - О, а у тебя получилось? - встряла женушка.
   - Нет, - улыбнулся Брэд, жутко довольный собой.
   - Тогда чему ты радуешься?
   - Вот смотри, - ученый постучал по планшету с копией дневника Аманды, - основной принцип работы химеры, если не вдаваться в детали, состоит в том, что она блокирует определенные клеточные рецепторы, чем меняет метаболизм пациента. Тончайшая работа. По сути, яд в малых дозах, но за счет смешения с генотипом реципиента действует крайне прицельно и в обход иммунной системы. Ну, я и подумал, а что, если с гаррами провести схожую процедуру - не дожидаться, пока сами погибнут в своих резервуарах, а воздействовать на них потенциально вредоносными факторами по той же методике.
   - Насколько помню, у Аманды несколько лет на синтезирование образца уходило, - резонно напомнил я.
   - Ты сравнил, конечно. Там же ДНК человека, а тут всего-то пару факторов ингибировать. В общем, у меня получилось! - победно заявил Брэд. Потом почесал макушку, извиняюще улыбнулся и добавил: - Только по своим свойствам это уже не совсем гарры ... Точнее уже совсем не гарры.
   - Ты меня пугаешь. Ладно, рассказывай до конца, - я смиренно сложил руки на груди.
   - Ну-у, экспериментальная партия потеряла свои свойства восстановления организма в целом. Но зато образцы прекрасно справляются с тем фактором, от которого пострадали во время своего роста. Другими словами, приобретают функции "противоядия".
   - В качестве "яда" ты спирт использовал, что ли? - начал догадываться я.
   - Угу, этанолы и ацетальдеиды в основном.
   - Позволь прояснить, ты создал ну очень дорогой антипохмелин?
   - Да! То есть, нет. Вредоносным фактором может выступать что угодно! Теоретически, по крайней мере. Опыты еще впереди. Мы сможем создать противоядие почти для всего!
   Пока я считал вероятную невероятную прибыль, подключилась Карина - обошла лабораторию, потыкала в панель управления и заявила, что наши секреты украдут через неделю, если не принять срочных мер.
   А дальше было невероятных полгода. Брэд корпел над опытами и восторгался "ядами", которые мне удалось достать. А уж когда оборудовали новую лабораторию с более высоким классом защиты, он и вовсе впал в экстаз. Карина вместе с начальником охраны затерроризировала весь кадровый состав фирмы. И, хотя я признаю, что поработали они на славу и уберегли нас от многих проблем, но если бы не внеплановые денежные бонусы и дополнительные дни отпуска в качестве моральной компенсации, то я остался бы вообще без персонала. Слухи ширились со страшной скоростью, и вскоре у меня не осталось времени уже ни на что. А вот кто остался доволен больше всех, так это дед - мало того, что его часть акций поднялась в цене, так еще и его влиятельность в совете родов взлетела до небес.
   Скучать не пришлось.
   Карина, закончив наводить страх на моих сотрудников, вернулась в сферу компьютерной безопасности. Не сразу, но ей удалось восстановить свою деловую репутацию. А те сплетни, что возникли после событий на Прино, лишь прибавили перца к ее образу.
   Единственным темным пятном оставалось ее чувство вины перед Заком. Кара не говорила, но я видел, как ее это мучило. В общем, пришлось поднять кое-какие старые связи. Выяснилось, что мальчишка в порядке. Он находился рядом с Килкенни и получал лечение. Конечно, Нодар не лучшая планета для ребенка, но Зак пребывал под постоянной защитой телохранителей отца. Маргунец даже ответил на несколько моих писем. По тону чувствовалось, что он уже прекратил воспринимать Килкенни как личного врага и многое переосмыслил. Но с Кариной вступать в диалог не пожелал - все ее письма остались без ответа. Впрочем, Кара отнеслась философски и беспардонно читала нашу переписку. Мол, главное, что с Заком все более или менее хорошо, а остальное приложится со временем.
   Сумбура прибавила затея с покупкой жилья - найти дом, который бы понравился нам обоим, непростая задача, должен заметить. Вскоре моя сестра с семьей решили нас навестить. Буквально через месяц, после отъезда Стейси прилетели родители Карины знакомиться с зятем лично. Приятные люди, оказались, хоть и отнеслись поначалу к нашему браку с сомнением.
  
   Когда же, наконец, я волевым решением выделил немного времени для семьи и себя, вмешался Джеймс, напомнив, что у меня и перед родом полно обязанностей. И пускай в прошлом я ими манкировал, но теперь просто обязан помогать старому немощному дедушке.
   Старый и немощный уже минут десять распинался, составляя для меня список дел на месяц. Почему-то утверждая, что успеть нужно до конца недели.
   - Дед, ну совесть имей-то. Семья скоро забудет, как я выгляжу, - попытался откосить я.
   - Рок, в совете через неделю голосование, мне нужно многое успеть, - бескомпромиссно заявил Джеймс. Могу поспорить, он уже регалии председателя совета на себя в мечтах примерил, лис старый. - Или стоит напомнить о нашей договоренности? Я сделал, как ты просил, в обмен на твою лояльность и помощь в делах рода.
   - Как я просил?! Да ты меня просто подставил! Я всего-навсего просил использовать бэлофт, чтоб запретить нам с Карой разводиться, - в который раз напомнил я. Подобный разговор возникал у нас регулярно. Аргументы известны, но ни один не хочет уступить. Семейное сходство.
   - Ну, сымпровизировал немного. Ты разве не доволен результатом? - деланно удивился дед.
   - Доволен. Только по-моему вышло бы проще, - я с ужасом вспомнил, какие тонны лапши пришлось навешать нормалке на уши, чтоб не спугнуть и уговорить остаться. Хотя бы на некоторое время.
   - Между прочим, Карина тебя по голове не погладит, если узнает, - коварно напомнил старик.
   - Иногда я думаю, что легче признаться.
   - Так почему молчишь? - насмешливо спросил Джеймс.
   - А толку, ты ж от меня все равно не отстанешь.
   Не могу я сейчас Каре все рассказать. В конце концов, ей нервничать вредно.
   Вот когда родит, тогда и покаюсь...
   Второго ребенка...
   А лучше третьего, чтоб уж точно никуда не убежала.
  
  
   Карина
  
   Лениво перевернувшись на бок, я взглянула на часы. Из кухни доносился приглушенный голос Рока, переругивающегося с дедом. Мало того, что Рока постоянно дергает, так и выспаться не даст. А у меня завтра встреча с самого утра - хочу себе помощника нанять, поскольку сама уже не справляюсь с наплывом заказов. Предварительно мы уже договорились, но хочу лично присмотреться. Хе-хе, становлюсь типичной жительницей Крета.
   Оно и не удивительно. Полтора года уже тут, мутировать, верно, начала.
   Как-то быстро пролетело, хотя, если вдуматься, сделано не мало.
   Пережили ажиотаж вокруг гарров.
   Приезд сестры Рока с семьей. Со всех сторон милейшая женщина, но у нее есть один недостаток - трое детей! А когда ее трое сошлись с двумя нашими - это филиал ада.
   Мои родители, наконец-то, дозрели, чтоб увидеться с дочерью. Тут прошло хорошо. Папа вначале пофыркал немного, но Рок включил обаяние на все сто процентов и за пару дней очаровал их окончательно. Когда уезжали, мама вынесла вердикт, что мне даже слишком повезло с супругом. А что? Я с родительницей согласна.
   В прошлом месяце приехала бабушка. Погостила у нас неделю, а потом перебралась в поместье рода Карр. Джеймс сам виноват. Не стоит из вежливости раздавать приглашения направо и налево. А упоминание о подземных катакомбах под резиденцией и вовсе стало его роковой ошибкой. Я пыталась провентилировать вопрос, когда Лия собирается вернутсья на Землю, но конкретного ответа не услышала. Так дедуле и надо!
   А еще у нас замечательный дом в черте города. С клумбами и террасой. И приблудившийся полосатый кот, который приходит два раза в день, противным мяуканьем требует корм и стоически терпит попытки погладить со стороны детей, покуда не опустошит миску. Остальное время шляется неизвестно где.
   Детишки, тьфу-тьфу, здоровы и периодически выносят мозг Року и мне.
   Дженифер и поведение в школе - это отдельная песня. Невыносимо печальная. Что меня радует на Крете, так это система образования - нет таких поступков, за которые исключат из школы. Педагоги готовы бесконечно прощать проделки подопечных. Особенно, пока отец семейства не забывает оплачивать чеки за порчу имущества школы. На мою долю остается мило улыбаться директрисе и заверять, что наша дочь больше никогда так не поступит. Кстати, не вру, Дженни на редкость сообразительная девочка: пока ни разу не повторилась.
   С Лэнсом подобных проблем не возникало. Привязка начала формироваться в конце прошлого года и протекала, по словам Джеймса, абсолютно нормально. Глава рода, между прочим, проявляет к Лэнсу жгучий интерес - готов часами торчать в комнате правнука и складывать пазлы. И посторонним лучше не видеть, как они это проделывают. Как нормальные люди собирают пазлы? Вначале рамка, а потом понемногу остальные элементы. Ага, щас! Лэнс просто берет деталь и кладет ее в произвольное место, потом следующую и следующую. И главное, никогда не ошибается! И если пазлы я могла объяснить фотографической памятью, то от последнего его фокуса у меня мороз по коже. Мальчишка взял за правило предупреждать о телефонных звонках за полминуты до того, как они произойдут. Я себе голову сломала, пытаясь понять, как он это проделывает. А добрый дедушка Джеймс глумливо смеется над моим недоумением и утверждает, что все нормально.
   А в остальном прекрасные дети. Шумные, непосредственные и абсолютно замечательные.
   Кстати, о том, что вскоре в нашей семье появится девочка, объявил именно Лэнс. Я еще даже Року не успела сообщить новость, когда за завтраком Лэнс вдруг пристально посмотрел на меня, насупился и заявил: "Я вообще-то брата хотел. Зачем мне еще одна сестра?".
   Рок, мягко говоря, удивился. Потом обрадовался. Прямо засиял весь, хотел на руки подхватить, но испугался, что навредит. Так и носится со мной с того дня, как с хрустальной. Это он зря, конечно. Я ж свой гадский характер знаю - привыкну и окончательно оборзею. Рок только ржет в ответ и утверждает, что он не против. Наивный.
   Мы посмеивались над уверенностью Лэнса. Зато Дженни, что характерно, поверила безоговорочно, даже список имен для сестренки составила. Через месяц тесты подтвердили, что таки девочка. Лэнс к тому времени смирился, но потребовал, чтоб больше никаких сестер.
   Я только за! Еще раз пережить прелести токсикоза ни за что не соглашусь. А знаете, что самое обидное? У кретянок даже термина такого нет. Когда я попыталась поныть о своей горькой судьбе Элизабет, у которой срок на два месяца больше моего, то удостоилась только перепуганного вопроса: "А что такое токсикоз? Не заразное?". Ненавижу мутантов.
   Ах, да. Лиза с Брэдом таки поженились, причем при полном одобрении родителей невесты. Не знаю, что стало тому причиной, то ли растущее не по дням, а по часам благосостояние Брэда, то ли шокирующая самостоятельность Элизабет. Пока мы с Роком приключались, наша красавица оценила свои таланты с умениями и решила заняться организацией праздничных приемов. Не смотря на нездоровое пристрастие Лизы к розовому, у нее оказалась одно ценное качество - понимать и с безукоризненным вкусом интерпретировать пожелания клиентов. Добавьте организаторские навыки натренированные, когда она помогала матери в особняке рода Карр, и рецепт успеха перед вами. Теперь к Элизабет очередь на полгода вперед.
  
   Да сколько можно трындеть? Я взяла свой мобильный и подключилась к линии связи. О, дед снова о бэлофте вспомнил. Интересно, когда Рока наконец-то достанут манипуляции деда, и он решится раскрыть мне "тайну"? Ага, я в курсе махинаций Рока. Уже полгода как.
   Узнала абсолютно случайно. Привезли мне на тестирование одну мини-АТС, которую я, не долго думая, подключила к домашней сети и крутила пару дней. И уже в конце ради интереса захотела качество звука оценить, открыла произвольную запись и услышала свое имя. Прислушалась, а там как раз Рок с Джеймсом самозабвенно грызлись и друг другу грехи припоминали. Так что о разводе дед узнал от человека, которого я в последнюю очередь могла подозревать.
   Ух, я взбеленилась. Думала, на тряпочки его порву. Року крупно повезло, что он на работе как раз был. Звонить не стала. Кое-как оделась и метеором помчалась на фирму, чтоб в глаза этому гаду все высказать. Приехала, а там какая-то делегация серьезная в зале переговоров. Стала за стеклянной дверью, жду...
   И тут поняла, что веду себя, как самая что ни на есть дура. Мне ведь постоянно казалось, что я обманом украла свое счастье, боялась, что Рок со мной только из-за своего гиперболизированного чувства ответственности. Что он просто оказался в ловушке бэлофта, и я навсегда останусь для него обузой, помехой.
   А оказывается, он сам...
   Вот такое признание в любви, о котором он промолчал...
   Ну, у каждого свои представления о романтике. Хотя я бы не возражала против чего-то более традиционного.
   Когда Рок заметил меня и, встревожившись, выскочил в коридор, я уже улыбалась во весь рот и еле сдержалась, чтоб не наплевать на совещание и не затащить мужа в его кабинет на остаток дня. Там диван удобный.
   Уверила, что все в порядке, просто по пути заглянула. Затем поехала в больницу и извлекла имплантат. А что? Если Рок мухлюет, то чем я хуже? Скажу потом, что у имплантата срок годности истек.
   Кстати, адекватного признания в любви я так пока и не дождалась. Первой тоже не признаюсь - дудки. В конце концов, я тут женщина, которую коварно обманули.
   Хм, или все-таки было? В постели и шепотом считается или нет? А если шептал не один раз, а много? Если составить статистическую выборку...
   Рок вернулся с кухни, зашвырнул телефон в кресло и нырнул под одеяло.
   - Какая ты теплая, - сообщил, потершись щекой о висок и бережно погладив мой живот.
   - Не знаешь сколько раз нужно проводить эксперимент, чтоб его результаты считались достоверными? - поинтересовалась я, удобно устроившись в его руках и вдыхая любимый запах.
   - Это ты к чему? - удивился Рок.
   - Да так, просто, - невинно захлопала ресницами я.
   - Женщина, ты в курсе, что ты очень странная?
   - Ну не повезло тебе, что ж поделаешь... - ноготками провела по твердому прессу и скользнула ниже.
   - Это с какой стороны посмотреть, - усмехнулся муж. - Думаю, мне нравятся странные женщины.
   - Правда?
   - Даже больше скажу, я от них без ума. От одной конкретной странной женщины, - мурлыкнул Рок прямо в ухо и прихватил его зубами.
   - Всегда знала, что ты извращенец, - с энтузиазмом призналась я, обняв мужчину за шею. - Иди сюда, будем составлять статистическую выборку...
   - Хм... Не буду спрашивать, что это все значит, - шепнул в полуоткрытые губы Рок.
   - Вот и прави... М-м-м-угу.
  
  
   Джеймс
  
   Мужчина, стоявший у огромного во всю стену окна, задумчиво отпил кофе из крохотной чашки. Напиток давно остыл, но он не обратил на это внимания. Слишком много мыслей роилось в голове. Голосование в совете уже скоро. Последние недели он только тем и занимался, что вел переговоры с потенциальными политическими союзниками. Его благосклонности теперь жаждут многие. Кретянин позволил себе едва заметную довольную улыбку.
   Кто бы мог подумать...
   Нормалы назвали бы его психом. Всех их.
   Это даже нельзя назвать интуицией. Нет, интуиция всего лишь подсознательно переработанный опыт. Тут другое - чувство "правильного выбора". Даже среди соотечественников это считалось скорее байкой, красивой легендой времен освободительного восстания. Лишь люди, обладающие подобными умениями, и главы родов (что зачастую одно и то же) знали правду. И видели, как часто умение прислушаться к наитию оказывалось намного полезнее для процветания расы, чем любые взвешенные решения.
   Этим нельзя управлять. Джеймс с горечью вспомнил о погибшем во взрыве старшем сыне с женой и внуком. О, если бы только он мог предсказывать события! Но нет. Ничем не измерить боль от потери сына. Но Джеймс был не только отцом, а и главой рода. Он планировал объявить отца Рока своим приемником.
   Долгие годы ему просто некому было передать бремя власти. Ни в одной семье их рода достаточно сильных способностей ни у кого не проявилось. Младший сын Эдвард ответственный и старательный, но он абсолютно глух к подсказкам вселенной. Рок слишком неуправляем и к своему чутью прислушивается лишь в экстремальных ситуациях. Задатки у него есть, но развивать их, увы, слишком поздно. А вот в тандеме Эдвард и Рок справляются неплохо.
   Отходить от дел Джеймс пока не намеревался. Еще слишком рано. Он возлагал большие надежды на Лэнса. У мальчика выдающиеся способности. Вполне вероятно, что по силе Лэнс превзойдет даже его.
   Именно такое чутье накрыло Джеймса в больнице, куда он лег подлечить сердце. Тогда он попросил перевести его в соседнюю палату и познакомился со странноватой испуганной нормалкой. Мысль свести ее с внуком казалась дикой, но глава был уверен, что не ошибся. Знакомство Кары и Рока запустило целую цепь событий, которые в конечном итоге привели их к дневнику Аманды и натолкнули Брэда на изящное решение проблемы с выращиванием гарров. Извилистый путь выбрало мироздание, но, пока его выверты идут во благо клана, Джеймс не собирался спорить.
  
   Изящная женщина в красном пальто, пританцовывая, перешла дорогу и, заметив его силуэт в окне, махнула затянутой в черную перчатку рукой, призывая спускаться.
   Интересная собеседница и непредсказуемый человек. Он восхитился ее беззастенчивостью, граничащей с нахальством, еще при первом, виртуальном, знакомстве. Лия бесцеремонно слила ему все секретные планы внучки и в категоричной форме потребовала, чтоб он принял меры. Следовать указаниям какой-то нормалки Джеймс не намеревался. В конце концов, внук заслужил право самостоятельно вершить свою судьбу. Правда, через пару дней этот самый внук позвонил ему с корабля и попросил о том же.
   Между ними завязалась легкая неспешная переписка. А недавно Лилия прилетела навестить внучку. Личное знакомство оказалось... волнующим.
   Сегодня с утра Лия сообщила о планах посетить ночной клуб. В одиночку. Потому, что, видите ли, таким старперам, как он, на танцполе делать нечего. Кретянин обескуражено хмыкнул, в который раз удивляясь самому себе. Повелся на слабо, как мальчишка. В результате ночью его ждут отвязные танцы. Остается только надеяться, что никто в совете не узнает.
   Еще имела наглость заявить, что его удел - шерстяной плед и теплое молоко, а не ночные приключения. Безрассудная женщина. Можно подумать, она намного моложе. Еще посмотрим, кто кого! И не только на танцполе.
   Джеймс запер документы в сейф, набросил на плечи пиджак, похлопал по карманам, проверяя наличие ключей, и направился к двери. Потом вернулся и разыскал в ящике стола мазь от радикулита.
   Ну так, на всякий случай...
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Е.Лабрус "Под каблуком у Золушки" (Современная проза) | | А.Атаманов "Эволюция Расы." (ЛитРПГ) | | Н.Кофф "Смотри..." (Короткий любовный роман) | | В.Бер "Моё искушение" (Современный любовный роман) | | В.Кощеев "Некромант из криокамеры" (ЛитРПГ) | | О.Гринберга "Седьмая" (Городское фэнтези) | | И.Смирнова "Одуванчик в тёмном саду" (Попаданцы в другие миры) | | Е.Бунькова "Недотрога" (Любовное фэнтези) | | И.Матлак "Академия пяти стихий. Иссушение" (Фэнтези) | | Сапфира "Твоя судьба" (Любовные романы) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"