Плотников Сергей Александрович: другие произведения.

Детектор

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 6.49*52  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    КНИГА НЕ ЗАКОНЧЕНА В очереди к написанию.
    Выложено все, что написано.
    Формат текста: РОМАН (авторская сборка для Самиздата).
    Объем всего текста Более 7 а.л.

  

Автор: Плотников Сергей.

  
  

Детектор.

  
  

Пролог.

  
  Клятая пуговица в третий раз выскользнула из пальцев. Как я ненавижу эти рубашки - кто бы знал! Нормальный рукав должен быть или свободным, или с эластичным элементом, или с контактной застежкой-липучкой, если уж совсем никак. Но нет мы, разумеется, будем использовать пуговицы, мелкие костяные пуговицы, которые нужно просовывать в тесные для них петли исключительно на ощупь. Потому что расположены эти орудия ежедневной пытки на рукаве так, что хоть шею сломай - все равно не увидишь! Даже бритье опасной бритвой по мучительности процедуры для меня отошло на второй план - научился пользоваться этим экстримом, ничего сложного на самом деле. Главное, не дать себя отвлечь в процессе - иначе порезы гарантированы, хреновы застежки же на каждой, мать их, НА КАЖДОЙ сорочке были расположены своим, уникальным способом. И, самое главное, знаете почему? Оказывается, это КРАСИВО! Убить бы того, кто эту красоту придумал. Вытащить табельный пистолет из подмышечной кобуры - благо, делать меня это натренировали до автоматизма - и в лобешник...
  
  Довели. Теперь сюртук... на самом деле - скорее пиджак, но местное слово начинается на "сю...", да и крой такой, не совсем пиджачный. Надевал я, помнится, пиджак - для выпускника школы это ритуал: толстовка, сверху пиджак, перчатки без пальцев, брюки с лампасом и обязательные сверкающие как черное зеркало ботинки и такие же цветом темные очки - весь комплект вместе называется "prikid"... да ладно, что уж теперь вспоминать. Прошлая жизнь - осталась там, даже если мне чудом удастся вернуться сам не знаю куда, обнаружить место где была развернута планетарная станция (это проще - карту я помню), и даже если я найду чудом уцелевший коммуникатор, то с кем смогу связаться? С автономной орбитальной группировкой - это в лучшем случае: после ЧП экипаж должен был плюнуть на второстепенные задания, сбросить весь груз "в один конце" прямо в контейнерах и, по аварийному протоколу, рвануть на Землю...
  
  Грустные мысли - и несвоевременные. И неактуальные, если уж на то пошло. И вообще, радоваться надо: я - жив (и это действительно невероятное чудо), я среди людей, говорящих на языке, явно когда-то давно произошедшим от одного корня с латинским языком, я не голодаю, одет и обут, здоров, даже работа есть. Ну а что ощущаю себя провалившимся в прошлое лет этак на триста - думаю, множество людей захотели бы оказаться на моем месте. Более того - добровольно отдали бы левую руку, а некоторые - и правую, еще бы и глаз на выбор предложили. А выпало - мне...
  
  Шейный платок - последний штрих: еще в процессе облачения пропускается под воротником рубашки, но не завязывается, пока не подойдешь к зеркалу: узел на нем должен быть безупречно ровным. Или нарочито-небрежным, но я до такого ранга рылом не вышел, даже несмотря на приписываемые мне полученные в результате перемещения через Пробой без защиты установки Корабля способности. Итак, зеркало. На меня смотрит широкоплечий (из-за кроя пиджака, в основном) седовласый тип с зачесанными назад короткими волосами, гладко выбритый. Правильные черты лица - это плюс, а цвет волос и серая радужка ранее голубых глаз - до сих пор провоцируют странные эмоции. Но радужка - черт с ней: привыкну в конце концов. Хуже, что я, оказывается, не выгляжу тут на свой 'настоящий' возраст. В мои тридцать пять примерно совпадающих с земными лет я выгляжу для здешних аборигенов хорошо если на двадцать. А на их 'тридцать пять' я не буду выглядеть и в шестьдесят! По крайне мере, не выглядел бы, останься на Земле - все-таки увеличение продолжительности жизни и продление активного возраста - это сложный комплекс мер: что-то действует длительно, а что-то надо регулярно повторять, вроде заместительной клеточной терапии... н-да. Из всех процедур мне теперь доступен разве что здоровый образ жизни... и то - если не убьют, скажем так, досрочно. Помню я, как мы в институте издевались друг над другом на физкультуре, хором начиная напевать пропустившему еженедельные 'процедуры' и в наказание 'отрабатывающему' на турнике неудачнику 'Таких не берут в космонавты!' Хором. Меня бы теперь точно не взяли... впрочем, в космос я с гарантией не попаду. Просто не доживу. А в Мирах ракет не делают - и технологий нет, и просто незачем. Да и как-то не могу себе представить ракету, построенную вообще без использования электроприборов...
  
  Однажды земляне наткнуться на одну из освоенных неземным Человечеством планет - просто потому, что будут искать в Галактике прежде всего не просто пригодные для жизни, но именно землеподобные планеты с кислородной атмосферой... но сколько столетий или тысячелетий до этого момента пройдет? Ведь в Мирах есть только один закон, но повсеместный: нельзя использовать электричество, как для промышленных, так и для личных нужд. А значит, нет ни радиосвязи, не сверх-ярких источников видимого света и уж тем более лазеров, реакторов как распада, так и синтеза... и еще много чего нет. Нет ничего, что может в космосе за много световых лет выделить нужную звездную систему из других. Воистину смешно - мы не одиноки во вселенной, более того - страшный жупел "в Землю врежется метеорит и мы, как вид, погибнем" (как вариант - сверхмощная вспышка на Солнце, облако космической пыли, и т.д.) не актуален со времен своего появления...
  
  Запрет на генерацию электрического тока - священная корова, религиозный догмат! Ибо, цитирую: "возжелавшие обуздать Силу Неба вмешаются в уникальную картину естественных электрических потоков Мира, лик его изменится, и Пробой не сможет больше соединить это место с другими". Земля, переступив через порог двадцатого века, сама себя отрезала от возможности быть посещенной. Две основанные колонии... скажем так, тем планетам до "землеподобности" не так далеко, как Марсу и Венере, но... ресурсов на частичное терраформирование даже одной сейчас нет и у всей Объединенной Земли. Наш полет должен был открыть для человечества третий мир. Когда наш межсистемник оттормозился, и мы дистанционно замерили содержание кислорода в атмосфере - это был фурор! Моря, полные одноклеточных водорослей и бактерий, зеленые даже с орбиты. А потом, как я теперь понимаю, произошел внезапный контакт: из Пробоя вышел корабль. Я помню точку на спутниковой карте... и поток молний, буквально сошедший из пустого неба. Кораблю Пробоя, если я правильно понял местные противоречивые наставления по предмету, которым буду заниматься, досталось еще хуже. А мне... просто повезло. А еще на мне был скафандр, на несколько локальных секунд принявший на себя энергетический шторм... по большей части. Я обнаружил себя на несущей балке где-то в середине башни Компенсатора, и еще помню, как высокотехнологичная защита, выполнившая свой долг до конца, буквально рассыпалась на мне. Страшно представить, что было бы, будь в моем теле импланты... но - "таких не берут в космонавты", да-да. Все, что у меня осталось из моего мира - нательное трико и аварийный нож из НЗ скафа без рукояти (тоже рассыпалась).
  
  Сколько я прибывал в неадеквате - точно не скажу, но не меньше пары недель. Пришел в себя только в одной небольшой уютной больнице, даже скорее - маленьком пансионате на краю города, и еще несколько недель считал, что у меня продолжаются глюки. Но - факты стремительно накапливались, я научился сначала сносно говорить, потом - читать: общеупотребимый язык был чем-то вроде английского на Земле - универсальный язык общения. А еще через месяц понял, что меня подобрала местная "контора" - контрразведка Республики Лэнс. Которая, как и любая служба, испытывала дефицит определенных кадров - и в человеке пережившим пробой "в голую" видела как раз такого: "заменимого", но редкого. Способного буквально почуять построенные еретиками маломощный электрогенератор или найти "левое" подключение к одному из бездонных конденсаторов башни Компенсатора. Потому что все темы, связанные с электричеством вообще и с феноменом Пробоя в частности - в головах местных в той или иной степени исключительно мистические, Установки Пробоя или вот такие вот штуки, как Компенсатор делаются немногими избранными, и они вовсе не жаждут передавать свои сакральные знания ученикам, и уж тем более, учить широкие массы... и всех такая ситуация устраивает
  
  Таких, как я, зовут здесь "детекторами". Не в смысле - прошедшими Пробой, а вообще теми, кто "может чувствовать Мировое Электричество". Во время обучение пообщался я тут с одним, как я понимаю, "штатным специалистом"... да. Хочу сказать - реноме "сильно странных ребят" у них не зря соответствующее, хотя возможно отчасти это просто цеховое "набивание цены". Но только отчасти. Потому что...
  
  ...я отошел от зеркала, в которое последние минут пять смотрел невидящим взором и выглянул в окно. Над Ферритом шел облачный фронт - тут вообще такая погода часто, приморский город, все дела. На фоне серой неровной ваты туч был прекрасно виден кажущийся отсюда тонким исполинский шпиль башни-Компенсатора, ажурный шар на верхушке которого и днем выделялся голубовато-фиолетовым свечением коронных разрядов. Неповторимое Творение очередного безумного гения - далеко не в каждом, даже более населенном и богатом мире такая штука есть: четырехсотметровая установка на "разрешенном" "Небесном Электричестве" позволяет принимать Корабли Пробоя почти у берега и многократно ускорять их отправку - желанный, лакомый кусочек. Отхватить который себе, желательно целиком, а еще лучше - вместе с городом мечтают не только все государства-соседи, но и Церквь, пираты, крупные промышленники... Подковерная борьба группировок за сверхценный приз редко переходит в открытую войну, зато без числа плодит интриги, превращающие и без того не спокойную жизнь города в адский мутный водоворот. Вот в него мне и придется окунуться, попав в "полевую команду" агентов контрразведки Лэнса: четыре месяца, не считая дней бреда и беспамятства, адаптации к новому миру, обучение нелегкой профессии агента (в самых необходимых вещах, разумеется) нужно теперь будет отработать сторицей, оправдать, так сказать, ожидания. Мне сказали, что я буду "довеском" в группе профессионалов - заодно, видимо, и приглядят, дабы вложения окупились.
  
  Спросите, не страшно ли мне? Страшно. Был у меня период лет в шестнадцать - зачитывался приключениями и детективами, даже представлял себе, как я попадаю... ну и далее - по тексту. А теперь я ничуть не рад - мир, уже несколько столетий балансирующий на грани века девятнадцатого и двадцатого, мир, один из многих, оказавшийся от могущества прогресса в пользу экспансии. Мир, где нет современной медицины, кибернетических сетей и ненавязчивого сопровождения службами интерактивного контроля. Обычный человек с Земли чувствовал бы себя тут... как минимум ОЧЕНЬ не комфортно. Но я, мать его, Космонавт! Специально подготовленный специалист для дальнего космоса! Меня подготовили... как раньше казалось, ко всему. Казалось... Так, время. Пора спускаться на первый этаж и знакомится с новыми коллегами. Последний взгляд в зеркало... так и знал - чертов узел шейного платка опять сбился.
  
  

История Первая. Новичок.

  
  01.
  
  - Ронни, скажи... ты издеваешься? - После минутной паузы, все еще продолжая разглядывать меня, поинтересовался лидер полевой группы, представленный мне как "Рен Маккер, прошу любить и жаловать". Среднего роста, "без запоминающихся примет", гладко выбритый мужчина. Даже глаза, "зеркало души", не выдавали в этом профессионале агента: обычные карие, никакого "пустого холодного взгляда человека, привыкшего убивать". Натуральный клерк... если я себе, конечно, правильно представляю значение этого термина.
  - Рен, я похож на человека, который вызвал своего подчиненного только для того, что бы поиздеваться? - Рональд Зекони, добродушный невысокий толстяк, этакий человек-колобок, скривился, будто прожевал сразу половину лимона. От обычного экстра-жизнерадостного тона не осталось и следа... но и только.
  
  Тут, пожалуй, стоит кое-что рассказать. Как-то раз еще месяца полтора назад, по пути из тира в кабинет врача я был свидетелем занятной сцены: двое мужчин, один в больничном, другой в цивильном - курили на лестнице у приоткрытого окна и, как видно, "перетирали кости" знакомым и сослуживцам. Я разобрал фразу "наш неунывающий Ронни отмочил..." а дальше мне показалось, что я опять брежу: дверь этажа распахнулась, и в единый миг нечто преодолело целый пролет одним прыжком и сходу впечатало "цивильного" агента в стену. Кулаком. Я буквально оцепенел от такого: буквально, с занесенной над ступенью ногой. "Нечто" оказалось уже знакомым мне куратором, господином Зекони. Знакомый мне "колобок" казался мне до того кем-то вроде психолога не смотря на озвученную сразу должность: оптимизм при общении из мужика так и фонтанировал, невольно заражая окружающих надеждами на успех любого дела. То, что я сейчас видел в своей работе не "отработку благодарности конторе", а именно нужное и полезное дело - была по большей части его заслуга... В общем, можете представить мое удивление.
  - А, господин диРонг. - "Заметив" меня, как обычно очень по-доброму и позитивно улыбнулся куратор, разве что рукой радостной не помахал. - Я, видите ли, очень переживаю, когда кто-то коверкает мое имя... особенно вот так вот.
  "Кто-то" медленно сполз по стене...
  
  ...собственно, если не чего-то подобного, то хотя бы вспышки гнева я и сейчас ждал - и не дождался. Надо было полагать, что моего нового непосредственного начальника куратор знал слишком хорошо... или - что господина Маккера бить кулаком строго не рекомендовалось. Может быть - и то, и другое...
  - Сейчас, Рональд, ты похож на человека, который пытается впихнуть в мою группу... это. - Кивок головой в мою сторону. Наверно, на "это" мне стоило бы возмутиться... но, честно сказать - как себя вести я не очень понимал. Что я мог вывести из прочитанных в детстве книг, применительно к текущей ситуации, передо мной был "крутой", для которого я, в свою очередь, был "никем". В смысле, резкий и склонный в силу профессиональной деформации к насилию мужик уважал только тех, кого знал за что, или кого уважать заставляло социальное положение, а на остальных ему было плевать. Я пока был "остальные". Начну вякать, продемонстрировав "оттоптанную честь" (некоторые исторические детективы рисовали успешными именно таких вот новичков-"петушков") и... Про службу в "Отделе полевых операций" мне кое-что рассказывали, и вот такой вот лидер оперативной группы вполне мог дать мне задание устроить "оперативно-следственные мероприятия" посреди канализационного коллектора в течении этак суток трех - и ничего бы за это ему не было, если обоснование подобрать. Даже никакого физического насилия не потребуется. Ну его нахрен - лучше побуду "это".
  
  - Рен, дорогой друг. - В голосе "Ронни" появились ранее никогда не слышимые мной вкрадчивые интонации... нехорошие такие интонации. - Ты же сам регулярно докладывал, что из-за профиля заданий группы тебе просто необходим человек со способностями детектора... говорил?
  - Я говорил, что мне нужен детектор... а не зеленый юнец, у которого есть способности, только он сам не знает, как их применять! - Маккер бодался с руководителем взглядом.
  - То есть ты считаешь, что у твоего прикрытия достаточная репутация, чтобы нанять опытного детектора? - Демонстративно удивился куратор. - Не заставляй меня сомневаться в твоем профессионализме.
  - Ему достаточно было бы выглядеть неопытным. - Упрямо наклонил голову Рен.
  - Детектору? Выглядеть?! - Хорошее настроение стремительно возвращалось к толстяку. - Может, ты еще хочешь, что б твой специалист еще и агентскую деятельность вел? Ну там опросы, протоколы, преследования... тебе самому не смешно?
  - Хорош уже издеваться. - Лидер группы поморщился и отвел взгляд. - Ты сам требуешь от меня работы... а не заниматься подтиранием соплей.
  - Ну вот и научишь сотрудника тому, что нужно, и что опытный детектор со стороны точно не умеет и уметь не желает. - Безмятежность в тоне, взгляде и даже позе куратора зашкаливала. - Ив - способный парень, желающий учиться... так ведь, Ив?
  - Так точно! - Отрапортовал я. Контрразведка не являлась военизированной организацией в полном смысле этого слова - не более, чем местные пожарные или полиция, тем не менее, все звания были... правда, они мне ни о чем не говорили: местная специфика. Обдуманная специфика: в крайних случаях полевым агентам, обычно работающим "под прикрытием" необходимо было мобилизовать группу полицейского спецназа или там пару армейских рот - вот тогда звание и играло. А еще позволяло формально отвечать во время разговора.
  
  - Все-таки издеваешься. - Сделал для себя вывод лидер полевой группы, опять переведя внимательный взгляд на меня.
  - Ну, если учесть, что господин диРонг после четырех месяцев учебы имеет тринадцатый результат по стрельбе из пистолета... по общему зачету Отдела полевых операций - то нет. - Наш общий шеф проговорил все это, с озабоченным видом рассматривая ногти на руке. - И инструктор Ланц его хвалил...
  - Это правда? - Перебил начальника Маккер, спрашивая почему-то у меня. - Тебя хвалил Захар Ланц?
  - Э... ну, он сказал, что у меня есть некоторый потенциал... если после первого боя выживу. - Никогда бы не подумал, что сказанные "через губу" после последнего прохождения "лабиринта" слова можно трактовать как похвалу, но... руководству виднее. Наверное...
  - Хм... - Кажется, я смог порядком озадачить лидера своей группы. - Ронни... Рональд, а парень - точно детектор? Он какой-то слишком вменяемый.
  - Ты меня убиваешь своими закидонами иногда. - Жизнерадостный "колобок" "сдулся" - господин Зекони оглядел подчиненного усталым взглядом. - Ты искал человека с характеристиками, пригодными для работы "в поле", и со способностями. И я - заметь, специально под твой запрос - такого нашел. Не сомневайся - мои ребята сняли Ива с балки Отражателя, закинувший его туда пробой был зафиксирован.
  - Беру. - Серьезно кивнул теперь уже точно лидер моей группы.
  - Благое небо... ты серьезно считаешь, что у тебя был выбор? - Фыркнул толстяк, заставив агента-командира скривиться. - Ну, Ив, я сделал для тебя все, что мог. Дерзай!
  
  02.
  
  В старинных детективах - ну, или в удачных под них подражаниях - если в поле зрения появляется новичок, то взявший над ним шефство матерый детектив, полицейский или агент, как только их оставляют вдвоем, произносит что-то вроде: "Эй, парень! Если ты действительно хочешь работать тут, запомни парочку правил..." Жизнь - не книга, но стереотипы тоже не берутся на пустом месте, правда? Так что я ждал своего "эй, парень"... но агент Маккер молчал. Приходилось так же в тишине идти за ним.
  
  Планировка нескольких связанных переходами (кое-где - реально подземными!) зданий была откровенно странной: примерном мог быть тот самый вроде как "доходный дом" (сиречь съемные апартаменты длительного проживания) где у 102 отдела были как жилые комнаты, так и кабинеты руководства и располагалась больничное крыло. При этом, не было общего обеденного зала - еду тебе или приносили, или нет: никакой самостоятельности, и где готовят - непонятно. Тир и "лабиринт" располагались под землей (логично), в подвале некоего здания, куда нужно было идти по длинному, освещенному ровными огоньками газовых ламп, коридору. Там же, через следующий тоннель, находилась берлога интендантов - именно берлога, потому что сводчатый лабиринт из потемневшего от времени кирпича навевал у меня какие угодно мысли, но только не об ответственном хранении. Там даже магистрального освещения не было! С другой стороны - патроны и взрывчатка - и газовые лампы? Может, оно так и лучше... кстати, именно туда мы сейчас и шли.
  
  "Отдел сто-два" - это как раз и есть "Отдел полевых операций", и, как я узнал из довольно туманных объяснений куратора, наш отдел - вовсе не единственный со своими силовыми отрядами и материальным обеспечением для уничтожения ближнего своего. Зекони, впрочем, не особо распространялся о коллегах - намекнув при попытке задать вопрос о замечательном принципе дозирования информации "меньше знаешь - лучше спишь" и "во многия знания - многие печали". "Полевики" принципиально отличались от полиции города (у которой был свой спец-отдел, занимающийся схожими с нашей темами) не только тем, что в первую очередь работали против шпионов и агентов других государств, но и делали это под прикрытием - причем у каждой группы своим. Например, это могла быть пиццерия*, или бригада докеров, или любая другая компания совместно работающих людей. Кстати говоря - про прикрытие группы Маккера: наверное, нужно получить какое-то специальное оборудование или оружие - чем бы агенты не занимались в качестве официального занятия. Скорее всего, он и сам возьмет все нужное для новичка.... но вдруг это тоже такой тест?
  - Эм... сэр**? - Агент Рен скупым движением, едва видимым мне в свете карбидной лампы*** с рефлектором показал, что слушает: подземный коридор до складов тоже никак не освещался. - Я должен запросить сейчас у интенданта что-нибудь, что может пригодится для работе в группе?
  - ...нет. - После некоторой паузы донесся короткий ответ.
  Очень информативно. Ладно...
  
  [*Здесь и далее, блюда, аналогичные земным, а так же технические термины будут приводится в знакомой для читателя форме. Если открытый пирог с мясным, сырным или морским содержимым - то "пицца", если двигатель внутреннего сгорания на соляре - то "дизель", если самодвижущийся экипаж с открытым верхом - то "автомобиль" и "кабриолет", и т.п.
  **Обращение звучит как "Соор" - так говорят старшему по званию, или в ситуации гражданский - любому военному/приравненному чину при официальном обращении. Опять же, я взял на себя смелость применить адаптацию к термину и звучанию. Обращение равного к равному или гражданского к гражданскому я буду приводить как "мистер", хотя тут слово вообще другое. Аналогично будут подменяться армейские/гражданские звания и ранги аристократов, кроме случаев, когда аналог подобрать не получается.
  ***Карбидная лампа - лампа, где источником света служит открытое пламя струи сжигаемого ацетилена, который, в свою очередь, получается из химической реакции карбида кальция с водой. "Карбидка" дает пламя, по яркости практически не уступающее электрической лампе. Достаточно сказать, что такие "большие" лампы до сих пор используют в автономных маяках - это дешевле, чем завозить топливо для электрогенераторов]
  
  - Агент диРонг, личные вещи. - Покосившись на застывшего в тени провожатого, выдал интенданту записку от куратора я. - И до-снаряжение для полевого выхода.
  Здесь я был дважды: все те же низкие, и при этом удивительно сухие своды, и свет принесенных керосинок и карбидок. Стоит только имущественною-ответственным сторонам разойтись - и на подземельную залу опускается непроглядная тьма: милый штришок из повседневной жизни агентов контрразведки. Из-за того, что источники света, мягко говоря, не блистали запредельной яркостью, сам процесс приема-передачи материальных ценностей напоминал чуть ли не встречу контрабандистов, а из-за того, что местные технологии содержали изрядную долю ручного труда, приходилось тщательно осматривать каждую выдаваемую вещь. Уже один раз напоролся, когда выдали для "лабиринта" запасной магазин от другого пистолета, а расписался я за штатный. Обратился за решением проблемы к инструктору Ланцу... и схлопотал по морде. Один раз, и так, что голова трещит - и даже синяка не осталось. Такой своеобразный урок... только я так и не понял, чего больше - всегда предельно внимательно смотреть за тем, что выдают, или что работников склада нужно ненавидеть?
  
  Прежде, чем нырнуть в темный зев одного из трех проходов за спиной, вышедший работник склада вытащил из бюро картотеку: когда нет системы электронного учета, а база данных нужна - приходится использовать вот такие вот "твердые копии". Впрочем, как мне казалось, со скоростью доступа к информации проблема и тут не стояла: пальцы старшего интенданта Маррона (своеобразная форма кладовщиков включала нашивку с фамилией) перебирали картонки картотеки со скоростью, доступной только карточным шулерам и фокусникам. Причем на сами карточки он даже не смотрел - на ощупь он их, что ли, считывает? Я уже за четыре месяца пообтерся слегка, и выполнение человеком тех действий, что на Земле уже двести лет выполняют вычислительные сети (вроде стенографии разговора или там поиск источника информации по контексту обращения в библиотеку) уже не вызывало у меня одним своим видом бурной смеси удивления и безмерного уважения к этим терпеливым людям, но... Достигнутый и зримо проявляемый профессионализм, граничащий с истинным искусством в такой рутинной работе все еще раз за разом меня поражал. А если подумать (и почувствовать на собственной голове), насколько успех того или иного мероприятия зависит от компетентности такого вот "клерка"...
  
  ...карточка была найдена за двадцать секунд. Еще минуты через три я получил худой пакет из грубой бумаги - внутри лежало мое нательное трико, свернутое в невесомый валик, и нож.
  - Новая рукоять. - Неожиданно ошарашил меня интендант, выкладывая на стол извлеченную откуда-то снизу глухо стукнувшую деревяшку. - Инструктор Ланц оставил для вас.
  - Э... спасибо... - Я взял в руки предмет. - А?..
  - На словах он ничего не передал.
  Вот и понимай, как знаешь. Клинок мой инструктор Ланц, разумеется, видел - и сам в руках держал: почему-то тут считалось, что холодное оружие должно быть, по возможности, личным, а агент, опять же, по возможности, должен хотя бы немного представлять, как им владеть. Над серовато-синеватым, не дающим блеска клинком без рукояти Захар (имя я тогда не знал) завис минут на пять. На самом деле, я думал, что лезвие забракуют: все-таки это был нож для работы в экстренных ситуациях - взрезать обшивку и добраться до управляющих элементов под слоями внешней защиты космического корабля, перебить или перерезать кабель, трубку, оптоволокно при аварии, использовать как клин для механического раскрытия заевшего технического люка. Как оказалось, для убийства себе подобных клинок тоже подходил. Причем как часть, заточенной до бритвенной остроты, так и часть с пилкой. Очень наглядно мне это продемонстрировали в морге клиники - "специально для вас, свежий "клиент"... до сих пор мутит от одного воспоминания.
  
  - Агент диРонг, три магазина для числящегося за вами АутоЛэнс-911*. - Интендант рангом пониже выкатил из прохода небольшую тележку с глухими бортами и Маррон немедленно выложил на стол три одинаковых железки. Подмышечная кобура, и так не добавляющая комфорта при движении, стала ощущаться особенно отчетливо. Следом из ящика на колесах на стол была водружена тяжелая картонная коробка, и вторая - чуть меньше, помповое ружье без приклада и с пистолетной рукоятью, ремень к нему... и не сразу опознанный мною бронежилет! Защиту для корпуса тела я вообще видел в первый раз за все четырем месяца, даже не знал, что они тут, оказывается, есть! Каждый выложенный предмет сопровождался комментарием:
   - Боекомплект для пистолета - сто патронов. Боекомплект для дробовика - пятьдесят патронов. Дробовик ПР5Лэнс**. Ремень для переноски плечевой. Защита носимая Б-4. - Интендант распрямился и положил на стол последний предмет - сумку для переноски. Я вздохнул... и начал проверять выданное, пытаясь заодно придумать, что именно надо осматривать в "броне". Наличие внешних повреждений?
  
  [*Примерно то же самое, что "М1911" в нашем мире. Здесь, 11 - число патронов в магазине, 9 - калибр, слово "Лэнс" в названии указывает на государственный завод Республики Лэнс.
  **Опять же, цифра 5 в названии помпового ружья обозначает объем магазина.]
  
  На свет божий я и мой руководитель вышли еще через добрых полчаса блужданий под землей - и когда успели столько накопать?! Сумка, весящая килограмм тридцать, уже успела оттянуть мне плечо и раза три - вписаться в плохо освещенный поворот. Оставалось надеяться, что тащить эту тяжесть мне совсем уж далеко не придется: Феррит - большой город, не пешком же сюда Рен Маккер приперся? Спрашивать не хотелось - босс шагал чуть впереди и лицо его выразительностью было готово поспорить с кирпичом. И почему-то мне казалось, что я опять что-то сделал не так. Вот только - что?
  
  03.
  
  "Самый интимный процесс в службе агента разведки: двое уединяются... и один выдает другому деньги." Шутка Рональда Зекони оказалась неожиданно тонкой - это я понял только сейчас, когда, собственно, в первый раз поучаствовал в указанном процессе. Самое смешное, что "уединялся" я с очень даже миловидной блондинкой - женщина лет двадцати пяти, одетая одновременно чопорно и элегантно, пропустила меня в подсобку некоего магазина... или конторы, расположенной в задней части магазина - черт их там разберет... закрыла за собой дверь на массивную щеколду. Искоса глянув на меня, грациозно опустилась на корточки у нижней секции бюро, в тонких пальчиках мелькнул ключ, потом второй...
  - Новичок? - Хмыкнула бухгалтер, распрямляясь.
  - Ив диРонг. - Представился я, сообразив, что женщина ждала от меня какой-то определенной реакции на все эти телодвижения. И, держу пари, вовсе не физиологической. - Извините, я не местный...
  - Да уж я догадалась. Даже не знаю, как ты, такой серьезный, будешь с мальчиками Рена работать. - Вновь улыбнулась мне прекрасная... гм, незнакомка. - Мисс?..
  - Тогда уж мэм. - Саркастически улыбнулась бухгалтерша, одновременно не глядя доставая из извлеченного деревянного ящика купюры и монеты. - Я старше тебя по званию как минимум на два чина.
  - А... мэм... - Я взял в руки стопку листов, обладающих объявленной ценностью... и понял, что не знаю, что с ними делать. По крайне мере, ни в один карман они не лезли.
  - А теперь, если вам так нравится официоз в общении, пересчитайте выданную сумму, агент диРонг, и подпишите расписку. - Тяжело вздохнула собеседница, выкладывая машинописный бланк с оставленными прочерками полей. Увидев, что я продолжаю "тормозить", уже совсем строго осведомилась: - Какие-то вопросы? В первый раз держите в руках ассигнации?
  - Честно говоря - да. Только не знал, как об этом сказать... - Пришлось признаться мне. Во время учебы вопросы финансов поднимались не раз и не два, я запомнил всякие жаргонные словечки, вроде "четвертак", "полтинник" и "штука"... и - чертова инерция мышления! - мне даже в голову не пришло подумать, что эти самые денежные единицы тут имеют вполне себе материальное воплощение.
  
  Разумеется, если бы я немного подумал над вопросом, то припомнил бы те же самые исторические детективы или реконструкции... вспомнил бы слово "бумажник", в конце концов - учил же... но меня, грубо говоря, именно сейчас - переклинило. Культурный шок. Я мозгом понимал, что вокруг - все серьезно и по-настоящему, но подсознательно продолжал воспринимать происходящее в штаб-квартире 102 отдела как.... ну, интерактивную игру-реконструкцию с глубоким погружением. Своего рода психологическая защита: экипаж межсистемника готовили к внештатным ситуациям - и в случае чего люди должны были действовать четко и по плану... и впадать ступор, депрессию и истерику только тогда, когда опасность была полностью устранена. Своего рода - подпрограмма в подсознании: немного гипноза и много аутотренинга. Эта установка продолжала действовать и после "попадания" - придя в себя, я просто построил себе, что нахожусь в пространстве игры "детектив альтисторический" - и успешно избегал стресса. Даже когда на занятиях борьбой меня били по лицу - это было в рамках "сюжета" - не говоря про "вкусности" вроде стрельбы из пистолета или облачения в "ролевой" костюм. Даже перед назначением в группу нервничал не я - а как бы мой придуманный игровой аватар, маска, за которой я прятался от реальности, давая себе к ней привыкнуть. Но - у любой психики есть предел гибкости, а сегодня я еще и хорошенько нагрузил свои мозги, во все глаза осматривая улицы города, неторопливо проплывающие за бортами двуколки. Да, личным транспортом Рея Маккера оказалась коляска, запряженная лошадью - ногам идти все-таки не пришлось. Напрягало то, что мужчина даже на улице не пожал со мной разговаривать, ультимативно согнав меня с облучка на диван сзади...
  
  ... и после всего этого, после поведения бухгалтерши, которое я тоже никак не мог расшифровать, вдруг появляется нечто, что условностью "игры" в подсознании было не учтено. И состояние "игра", уже и так перенапряженное социально-коммуникативными непонятками, "лопнуло" - оставив меня один на один с происходящим, без моей психологической "маски". Чертовы банковские билеты... С монетами было все предельно ясно - они надежно сохраняли свою функцию почти в любых условиях, разве что корман оттягивали... да хоть носок - куда не запихни, монеты - везде монеты! А вот с купюры... Сами судите - деньги были сделаны из бумаги. Бумаги! Материала, который легко порвать, смять или даже просто промочить - как их хранить-то, в конце концов? Для меня, привыкшего к деньгам как цифрам на кэше, привязанным ко интерактивно и неразрывно, внезапно осознать, что ценности в руках - что-то вроде кубиков льда? С бумажными книгами - те же ощущения, но в том и ценность их - нарочито-хрупкое трудно сохранить, для чтения нужно настроится на определенный лад. Как фарфор чайных сервизов или елочные игрушки из тонкого стекла. В общем, я не нашел ничего умнее, чем спросить:
  - Если я сложу их пополам и уберу в карман, ценность ассигнаций.... ээээ, не изменится?
  И с каким-то мстительным удовлетворением отметил, что культурный шок теперь не только у меня.
  
  04.
  
  - Проблемы?
  - Что, простите? - Я вернулся к ожидающему меня в коляске Маккеру несколько в... растрепанных чувствах, потому не обратил на не ставшее более довольным лицо шефа особого внимания - тем более, он на меня практически и не смотрел. Я на автомате взобрался в экипаж, все еще обдумывая, что узнал из короткой, но крайне познавательной беседы с бухгалтером, шеф тронул поводья, лошадь перешла на шаг, и сразу - на неторопливую рысь... и только после этого внезапно прозвучал вопрос лидера группы.
  - Слишком долго. - Пояснил, к моему удивлению, непосредственный руководитель и командир (все так же не поворачивая головы). - Были проблемы?
  - М... нет. - Я подумал, и решил, что некоторый разрыв шаблона, устроенный мною Веронике Томпсон, за проблему все-таки счесть нельзя, тем более мы разобрались с моим вопросом... с моим настоящим вопросом - и сообщил Рену Маккеру причину задержки:
  - Мы пили чай и говорили...
  Лидер полевой группы повернулся на облучке, смерил мое лицо внимательным, задумчивым взглядом... молча покачал головой и отвернулся опять. Однако - спасибо блондинке, занимающийся финансами - теперь я хотя бы понимал причину его поведения.
  
  Вероника мне понравилась - в смысле, не как женщина... то есть как женщина - тоже, но в данном случае - как человек вообще. Мы проговорили за чашкой чая буквально десять минут в ее кабинете - кроме подсобки для выдачи денег полевым агентам у нее был и личный кабинет: такая же маленькая комнатка, только с рабочим столом и шкафами, заставленными раздутыми от количества содержимого картонными папками. Маленький медный чайник, извлеченный из ящика стола, во мгновение ока наполненный из большого металлического, стоящего на подоконнике закрытого жалюзи окна, буквально за минуту закипел: для этого с умилившей меня непосредственностью нагревательным элементом поработала очередная карбидка, в этот раз исполненная в виде настольной лампы... а потом все-таки мисс Томпсон коротко изложила мне суть дела. Вопрос про деньги, который я задал - был для местных из серии вопросов пятилетнего малыша к маме, вроде: "а солнце не упадет с неба сюда, на улицу?" В том смысле, что на самом деле вопрос не настолько уж и глупый, если задуматься: мало ли что там со светилом, то, что оно не падало до сих пор - ничего не значит, и, если не знаешь, действительно стоит поинтересоваться... но никто в обычной, повседневной жизни о таком не задумывается, кроме детей. Детей - и "двинутых по фазе", тихих сумасшедших, среди которых были и все представители профессии "детектор". Точнее - вообще все, кто работает с электричеством, были "не от мира сего", и чем более серьезные штуки человек мог делать своими руками - тем был более "того". И меня в эти "того" уже записали.
  
  - Ив, тебя будут не понимать люди, возможно, даже пытаться унизить - но это... из зависти. Тем более, если узнают твою историю - пройти живым через пробой. Потому твои коллеги обычно держат язык за зубами - их просто не понимают, они кажутся обычным людям странными, а вам - странным кажется многое в обычной жизни. - Женщина говорила проникновенно и было видно - действительно переживает. Похоже, моя история - то, что я мог рассказать - почему-то задевала ее лично. Возможно - кто-то из родственников попал в схожую ситуацию... а может быть, профессиональный бухгалтер не просто так оказалась агентом контрразведки Лэнса, а в обмен на помощь родственнику-"двинутому"? Спрашивать, я разумеется, не стал. Поблагодарил за простой совет - молчать, когда понимаю, что сказанное мною будет воспринято неадекватно и выбрать одного человека, у которого выяснять критические для меня непонятки в событиях и действиях других. От Вероники я вышел просветленным и успокоившимся - еще и благодаря прекрасно заваренному прямо в маленьких чашках чаю: теперь мне было понятно поведение Маккера. Собственно, вопрос у меня был только один - какого черта мне все это объясняет практически случайный человек, если я четыре месяца парился в стенах штаб-квартиры 102 отдела?
  
  Впрочем, особо голову я себе ломать не стал. Более того - на меня как будто снизошло озарение, когда я сравнил поведение своих немногочисленных знакомых с базы Отдела полевых операций: становилось сразу понятно, кто из них был в курсе, что я - детектор, а кто - нет. Собственно, про "не задавать лишних вопросов" меня просветили - заставили накрепко запомнить правило "не спрашивать наставников и агентов ни о чем, что не относится к их профессиональной зоне деятельности". Кстати, правило я соблюдал - однако, с бухгалтершей нашла коса на камень. Н-да... ну, думаю, психолог, который со мной работал, даже не мог предположить, что я задам такой вопрос! Хотя объяснить по-человечески все равно могли бы, джеймсы бонды хреновы... "Странные" видите ли детекторы... ага - на всю голову странные. Или меня просто не хотели расстраивать? "Уважаемый коллега, извините, но у вас не все дома." Хотя сумасшедшим я себя совсем не чувствую... как, впрочем, и ни один реально сумасшедший... может, я и в самом деле - того? Тьфу! Может и правильно сделали, что не сказали?
  
  Минут через десять самокопания я пришел к выводу, что на возможный "сдвиг по фазе" пока придется... гм, "забить". Самостоятельно мне вопрос "нормальности" просто не решить, пройти тест на психологическое соответствие не на чем, да и тестов я тупо не знаю - не психолог я. Вообще выход-то очевидный: судя по всему, в таком большом городе как Феррит должны быть частные психологи или психотерапевты, верно? Другое дело, что обратиться к ним в частном порядке - и не оповещая, так сказать, коллег - я смогу не раньше, чем почувствую себя в городе как рыба в воде. А произойдет это - в лучшем случае через несколько месяцев. А то и больше - если я вместо вживания в новую жизнь и отведенную мне роль буду заниматься душевным терзаниями. Решив это, я почувствовал, как возвращается временно утраченная уверенность, а я опять начинаю ощущать себя в роли в реконструкторской интерактивной игре. Что бы там не было с моей головой - вбитые аутотренингом еще на Земле способы бороться с депрессией и эффективно работать на цель опять заработали. Я получил необходимую разрядку, а проблемы никуда не делись. Более того - я смог подкорректировать свою маску и поставил себе более конкретную и не-расплывчатую цель, чем ранее "вжиться и разобраться как такое возможно".
  
  Я поднял голову, которую рефлекторно опустил на время размышления, инстинктивно отгораживая себя от реальности - как раз вовремя: судя по всему мы выбрались из спальных районов Феррита - этаких рабочих окраин города, сросшихся с пригородными поселениями. Бесконечные конторы в домах по сторонам улицы, магазины и магазинчики, небольшие склады и доходные дома, перемежаемые целыми кварталами "частного сектора" и огороженными явно производственными территориями с трубами и высокими глухими заборами сменились на куда более плотную и высокую застройку: пять, шесть, кое-где и восемь этажей. Дома то смыкались стенами, образуя арки проходов во дворы, то, наоборот, горделиво возвышались посреди небольших парков за прозрачными заборами из изящно кованых прутьев, сложное грунтовое покрытие улицы сменилось звонкой под копытами лошадей брусчаткой, откуда-то вынырнула нитка рельс, вделанных прямо в дорогу, и по ней, обгоняя неспешно движущиеся экипажи, немедленно проехал явно паровой самодвижущийся вагон... эээ, трамвай? Внезапно над головой простер пролеты как-то даже неуместно выглядящий тут металлический мост, стоящий над улицами и домами на высоких каменных "быках" - железная дорога? Метро? Отвлекшись на непонятную конструкцию, я чуть не пропустил проехавший мимо автомобиль - не паровой, самый обычный, показавшийся мне очень похожим на ретро-такси Лондона. А ведь вокруг были еще вывески, в открытых конных экипажах сидели люди, сновали пешеходы, возвышались столбы фонарей газового освещения - и все это нужно было запомнить, потому что каждый штрих, каждая деталь достраивала в моей голове модель этого загадочного мира - одного из целой плеяды освоенных человечеством миров! И это была не только важная для моей жизни работа - мне, в лице человечеству было, чему поучится у "примитивных" местных.
  
  Удивлены? Интелктоника, интерактивные среды, быстрый транспорт, достижения единого планетарного государственного строя, бытовые удобства, продление жизни... все это можно было считать ступеньками к решению главной задачи человечества как вида живых существ: расширить свой ареал обитания и обезопасить себя от вымирания в силу глобальных естественных причин, вроде неожиданного взрыва системной звезды или плотной метеоритной бомбардировки. Если подумать - ведь именно для этого была создана космическая программа Земли: и тут "примитивные" цивилизации не-землян нас здорово "обскакали". И как! Сотни миров существуют автономно и реально независимо, при этом активно торгуют и даже как-то воевать иногда умудряются! А у нас... Если говорить об экономической окупаемости, то моя родная цивилизация только-только "вышла в ноль" по эффективности добыче ресурсов из Пояса Астероидов, а орбитальная база-колония, "Циолковский-6", рассчитанная на жизнь четверти миллиона человек, первая из всех "автономных спейс-поселений" реально смогла полностью обеспечивать саму себя пищей и ресурсами только двадцать лет назад. Я уже не говорю про межзвездный проект, в котором участвовал: просто черная дыра, куда утекают ресурсы и средства, и пока особого прогресса нет. А здесь - выбей любой мир, и остальные это даже не сразу заметят!
  
  ...увлекшись рассуждениями и продолжая смотреть по сторонам, я не сразу заметил, как кое-что в окружающем мире изменилось. А когда почувствовал - еще некоторое время не мог понять, что именно я чувствую... пока внезапно не вспомнил. Я был студентом первого курса - тогда. Нас, впечатлительных юнцов и юниц, пользуясь подходящим возрастным состоянием, усиленно обрабатывали в плане мотивации - психологический портрет личностей был готов принять изменения, что сохраняться в наших характерах на годы. В том числе - возили на экскурсии на объекты, так или иначе связанные с космической отраслью: бесконечные ряды антенн систем слежения за Пространством, дополняющих орбитальные и за-орбитальные платформы-телескопы, сборочные площадки узлов будущих интерсистемников, исполинские грузовые шаттлы, способные спустить с орбиты сразу тысячи тонн руды высокой очистки, а потом, пустые, с огромным трудом забраться на орбиту вновь... Ангар вот такого вот шаттла нам однажды и показали - в тот момент, когда откатываются циклопические створки ворот. Тяжелая конструкция двигалась предельно плавно - никаких вибраций, никакого натужного рева моторов... но при этом я, стоя на земле в стороне от уходящей за горизонт стартовой полосы, буквально всем телом ощущал работу гигантского механизма. Сейчас я испытывал то же чувство - от которого даже закладывало уши... нет, не закладывало. Просто тут работа неведомой машины была импульсной, ритмичной - но не простым ритмом, а... словно билось необъятное сердце. Повинуясь наитию, я поднял голову - башня Компенсатора была уже совсем близко... или, можно сказать, мы сейчас находились под ней. На ее вершине, на решетчатом шаре на огромной высоте, били воздух и плясали коронные разряды - совпадая по ритму с моими ощущениями. Сердце. Сердце Феррита, и сердце Лэнса. Сердце, которое предстоит охранять и защищать теперь и мне... черт, аж не по себе стало.
  
  05.
  
  Смешно. Нет, правда - смешно! Еще каких-то полчаса назад я уговаривал себя опять поверить, что вокруг не чужая, с будто вывернутой наизнанку логикой и технологиями, реальность а интерактивная игра - а сейчас я твердил себе прямо обратное: "это не игра, это, черт возьми, не игра!" Причиной внеочередного аутотренинга послужила в общем-то небольшая, судя по цвету - латунная табличка рядом с дверью, к которой от уровня земли вела изящная и довольно широкая лестница. Надпись, набитая строгим шрифтом, гласила:
  
  
Частное Детективное Агентство "Маккер и Ко".
  Мы решаем ваши проблемы.
  
  Да, я понимаю - прикрытие. Наверное даже удачное: частные детективы по определению должны таскать оружие, лезть "не в свои дела" по желанию заказчиков, контактировать как с полицией, так и с криминалитетом. Но... только дурак не догадается, кому под такой вывеской скрываться удобно! "Агентство" просто обязаны держать под наблюдением все заинтересованные стороны... или нет? Может, я как и с деньгами, опять чего-то элементарного не понимаю?
  
  Снаружи база оперативной группы 102 отдела выглядела представительно, я бы даже сказал - задавала уровень для обращений заказчиков. Не думаю, любое сборище частных детективов может себе позволить трехэтажный дом в центральной части города, даже если он и не выходит фасадом на улицу - скорее уж наоборот. Первый этаж смотрел на довольно просторный "колодец" стен внутреннего двора узкими горизонтальными зарешеченными окнами, причем на такой высоте, что заглянуть с земли было нельзя. Дополняли композицию ворота - аж двое: лестница парадного входа проходила между ними и упиралась в дверь на уровне сразу второго этажа. Окна второго и третьего этажа, нормальные по размеру, обходились без решеток - их при необходимости можно было прикрыть ставнями. Довершала картину слегка закопченного благолепия черепичная крыша...
  
  - Привет, босс! - Пока я разглядывал черепицу и пытался понять - есть там мансарда, или просто чердак, створки ворот уже начали распахивать: одну сам соскочивший с козел Рен Маккер, а вторую - вынырнувший из глубины помещения... мужчина. Хотя, глядя на агента-оперативника мне на язык очень просилось слово "громила"! Под два метра ростом, стриженный "под машинку*" качок до мучительного дежавю напоминал мне нью-йорского земного гангстера годов тридцатых двадцатого века - рубашка с закатанными рукавами, брюки на подтяжках, только автомата Томпсона, в этих руках наверняка бы выглядящего детской игрушкой, не хватало. Впрочем, для получения оружия пригодного для устрашения детинушке-богатырю достаточно было сжать кулак!
  
  [*На всякий случай, для тех, кто не знает - до появления электрических машинок для стрижки в парикмахерских вовсю использовали механические, приводимые в движение пальцами руки аля эспандер.]
  
  Пока я во все глаза рассматривал своего коллегу, то, разумеется, увидел меня - пока других команд не поступало, я дисциплинированно сидел в коляске. Мужчина нахмурился - это действие вышло у него очень внушительным, но тут Маккер ему что-то тихо сказал, махнув рукой в мою сторону. Выражение лица "гангстера" сменилось на... нет, не безразличие - но интерес ко мне он явно потерял. Закончив со створкой он подошел к повозке и жестом предложил выйти. Ну наконец-то!
  - Агент Серж Боровски. - Прогудел мне собеседник и аккуратно пожал протянутую руку: привычный мне ритуал знакомства мужчин был актуален и в этом мире.
  - Агент Ив диРонг. - В тон ему ответил я и добился легкого поднятия одной брови моим визави. Агент молча обернулся к своему лидеру, взявшего лошадь под уздцы, и получил столь же молчаливый кивок. Гм. Может, они так взаимодействие отрабатывают для операций - без слов? Или клятый любитель ронять одно слово в час - я о Маккере, разумеется - просто и банально заразил своих коллег?
  
  Пока я поднимался по лестнице к парадному входу вслед за громилой Боровски, которому Рен небрежно всучил мою сумку - я даже дернуться не успел, думал о том, что что-то делаю не так. Да, я - детектор, но знающие это сотрудники 102 отдела со мной разговаривали. Не совсем как с нормальным, как я теперь это понимаю, но все-таки.... Да нет, просто не повезло наткнуться на молчунов - зараза Зекони, хоть бы намекнул, что меня ждет. Может, хоть остальные окажутся нормальными? И кстати, сколько их там, остальных?
  
  На двери оказался привешен колокольчик - как на входе в аптеку какую-нибудь. Холл сразу переходил во вместительную гостиную, или, как ее там, приемную? Уютное помещение с камином, двумя креслами, журнальным столиком с лежащими газетами и мягким диванчиком, рядом с которым примостился книжный шкаф на место приема посетителей никак не походило...
  - Добрый день! - Мягкий, будто текучий мужской голос, раздавшийся сзади, едва не заставил меня подпрыгнуть. - Азар Урд Салавон, к вашим услу...
  - Это не клиент. - Грубовато оборвал говорившего Боровски. - Кэрри на месте?
  - Да, по крайне мере я не видел, что бы она... - Последняя часть фразы была произнесена в спину "гангстеру", развернувшемуся на каблуках сразу после "да". - ...выходила. А вы, мистер?...
  - Агент Ив диРонг. - Представился я, размышляя, куда меня запихнула воля куратора. Я не понаслышке знаю, что такое работа в группе - все-таки нас в составе экипажа гоняли на взаимодействии... и меня - больше всех: рабочее взаимодействие - мое больное место, и потому угадайте, кого гоняли по этому предмету больше всех? Научили, разумеется. С другой стороны - в подготовленной команде, где все "на своем месте" довольно просто. - Рад познакомится с коллегой.
  - Вот как. С коллегой. - Голос Салавона стал совсем уж... приторным, а я сразу ощутил дискомфорт под его пристальным взглядом, направленным мне в переносицу. - А в каком качестве вы собираетесь влиться в нашу маленькую компанию, агент?
  - Меня взяли как детектора. - Как не хотелось бы мне придержать эту информацию и попытаться хотя бы пару минут пообщаться с собеседником как с нормальным человеком, тут мне словами вилять совершенно не захотелось - больно взгляд у этого Азара... как у ящерицы. Охотящейся хищной ящерицы.
  
  - О! - Мои слова на собеседника произвели парадоксальное впечатление: он обрадовался. - У Рена получилось! Знаете, уважаемый Ив, я рад, очень рад! Я, видите ли, в некоторой степени очень интересуюсь теми, кто может видеть недоступное и ощущать неощутимое... разумеется, как врач.
  Я ощутил настоятельную необходимость попятится от этого... даже не знаю, как описать. Внешность "врач" имел восточную, если по земной классификации - этакий то ли араб, то ли индус: курчавые черные волосы, гладко выбритый подбородок, темные, но какие-то мутноватые, что ли, глаза. И еще мужчина - я бы дал ему тридцать местных лет - почему-то уже прочно ассоциировался у меня с пресмыкающимся, но не змеей. То ли потому, что я умудрился не заметить его в комнате, когда вошел вслед за Сержем, то ли из-за странноватой пластики движений, то ли из-за манеры держать взгляд "мимо" собеседника.
  - Буду рад быть полезным своей полевой группе, чем смогу. - Язык проговорил эту фразу автоматически - не столько из вежливости, сколько из вбитых тренингами установок. Тренированное подсознание - это для космонавта то же самое, что для моряка прошлого - "удачливость". Собственно, то же самое и есть - способность "мимо головы" оказаться в нужное время в нужном месте благодаря "скрытому" параллельному неосознанному анализу информации подкоркой больших полушарий головного мозга - дорогого стоит*, если твоя жизнь длительное время зависит от состояния твоего корабля, и не важно, из дерева он, или супер-современных композитов.
  
  [*Именно так и работает пресловутая "интуиция" - по крайне мере, это официальная научная точка зрения на момент написания этого текста.]
  
  - ДиРонг? - В распахнувшуюся внутреннюю дверь выглянула молодая симпатичная брюнетка, перебив что-то собирающегося ответить Салавона. - За мной.
  - А? - Только и успел переспросить я у дверного проема, уже пустого. Оглянулся на "ящерицу", наткнулся на взгляд, с которым энтомологи обычно рассматривают особо интересный результат скрещивания двух разных видов тараканов и вздрогнул. Шагнул туда, куда звали - и едва не упал! Потому что из полутьмы коридора атакующей змеей выскользнула изящная девичья ручка - и с силой ухватив за запястье, дернула меня за собой.
  - Когда я говорю "за мной" - ты идешь за мной. Доступно? - Из-за некоторой разницы в росте меня слегка перекосило и переступать ногами, пытаясь не отстать и не растянуться на полу, семеня вслед за брюнеткой, приходилось немного боком. - Будешь выполнять, что я говорю, и проблем не будет ни у тебя, ни у меня. Понял? Раз уж повесили на мою шею...
  Тут моя проводница едва не приложила меня об угол лестницы на третий этаж, и я выдернул руку из захвата. Я, вообще, спокойный человек, и предпочитаю не конфликтовать до тех пор, пока это возможно. Но в некоторых случаях избежать столкновения просто нельзя - что поделать? Брюнетка, сходу начавшая "тыкать" в лицо и грубить, даже не попытавшись наладить диалог, опять повторила попытку зацепить меня за руку - но по второму разу фокус не прошел. Я уже был готов, и действовал рефлекторно - как учили. Как я и говорил, на Земле я прошел подготовку, в том числе и по закреплению нужных навыков до автоматизма. Человека легче сначала научить учится, а потом уже преподавать материал для запоминания. Этим объяснялась и успехи в простом местном языке, и моя меткость, и то, что в "Лабиринте" штаб-квартиры я смог чего-то там понравившееся Захару Ланцу показать. Когда ты сам выбираешь, что именно "забить на подкорку" - многократные повторения особенно успешны, хотя со стороны не посвященным это кажется просто врожденным талантом. Точнее говоря - подготовка позволяет выучить такой талант... ну а дальше - все зависит от инструктора...
  
  ...хлестким шлепком тыльной стороны кисти левой руки я сбил атакующую руку противницы, одновременно отгибая борт "камзоло-пиджака" (такой крой), а правой - подцепляя пистолет в подмышечной кобуре. Шаг назад, руку с пистолетом - вперед, одновременно большим пальцем переводя флажок предохранителя и продолжая движение вверх и назад - оттягивая открытый курок на боевой взвод: так первый выстрел получался наиболее точным. "Запись" действия "на автомате" на этом кончалась: стрелять или не стрелять - нужно было решить сознательно, пока несколько долей секунды рука врага с ножом или с "пушкой" смотрит не на тебя...
  
  ...проблема была в том, что на родной планете необходимости учить обращаться с ручным оружием в упор не видели, и я только сейчас, на собственном опыте убедился, что создал "ярлык" для запуска условного рефлекса неправильно. На любую "атаку" - без сегрегации: в лабиринте "ложных" целей просто не было. Я аккуратно, очень аккуратно расслабил указательный палец на спуске - рефлекс выбрал весь свободный ход и до выстрела оставалось последние усилие. Большой палец перевел предохранитель с металлическим щелчком назад - и только сейчас девушка сообразила, в какой ситуации оказалась. Глядя в огромные, как плошки, газа, я плавно опустил оружие... и повернулся на в сторону неспешных хлопков в ладоши. Аплодисментов. На темном участке лестницы вниз - рожек газового освещения там не горел - стояло два человека. Рен Маккер - его собственный 911 смотрел на меня. И еще - скалящийся во все зубы мужик лет сорока с толстым шрамом поперек лба.. Именно его руки в перчатках издавали хлопки.
  - А ты говорил: ненормальный, ненормальный! - Толкнул рукой в плечо тоже опустившего оружие лидера группы незнакомец, подмигивая мне. - Видишь? Наш человек! Так что гони двадцатку, начальник!
  
  Мыслей у меня в голове, пока я поднимался по лестнице вслед за нервно косящей на меня брюнеткой было ровно две: доживу ли я до завтра после такого "знакомства"... и что сменную рубашку, пожалуй, нужно купить не одну-две, а штук пять как минимум, и черт с ними, с деньгами - когда так потеешь, сорочку менять надо сразу, пока верхняя одежда не промокла и не испортилась от пота.
  
  06.
  
  - С сегодняшнего дня Ив диРонг работает в составе нашей группы. Его назначение - ответ на мой запрос получения возможности привлекать Детектора для полевых операций. - Рен Маккер сделал паузу, оглядывая свой небольшой коллектив, рассредоточившийся по приемной-гостиной. Незнакомое лицо в этом сборище было только одно - этакий плюгавенький мужичок (по другому и не скажешь), облаченный в рабочие штаны-полукомбинезон и неизменную рубашку с закатанными рукавами. Руки "господина-метр-с-кепкой" выдавали его профессию с головой: машинное масло и копоть так просто было не оттереть. - Агент диРонг прошел стандартное обучение оперативника 102 отдела и, как некоторые могли убедится - успешно. Поскольку наш Детектор принят в штат - он будет работать здесь, вместе со всеми и будет мною привлекаться не только тогда, когда будет требоваться профильный специалист, но и как полевой агент...
  На последней фразе по комнате прошло некое шевеление - Боровски переглянулся с "врачом"-Салавоном, пока не представленный мне обладатель шрама на лице и голливудской улыбки с восторженным выражением на лице поднял большой палец, а брюнетка, подчеркнуто на меня не смотревшая, незаметно выдохнула.
  - По рекомендованной штаб-квартирой инструкции по слаживанию для полевых групп, для приобретения необходимого новичку опыта, я временно закрепляю шефство над коллегой за... Кэнриэл Уилберт. - Закончил лидер.
  
  Фраза было совершенно нормальная, более того - назначить непосредственного куратора мне, Детектору, пока он не убедится в моей достаточной дееспособности, было не только нужно для выполнения предписаний но и логично... однако сказанное произвело совершенно непонятный мне эффект! Ну ладно - чуть слышный стон от Кэнриэл, спрятавшей лицо в ладонях: после инцидента на лестнице резонно не хотела со мной работать. Я бы тоже не захотел взаимодействовать с тем, кто уже один раз наставил на меня "пушку"... или на кого я наставил готовое к бою оружие, если уж на то пошло - был бы у меня выбор... Но вот откуда явное удовлетворение, появившееся на лице "гангстера"-качка? Впрочем, именно этот пункт сразу же стал мне ясен - лыбящийся особенно довольно безымянный шрамолобый и громко фыркнувший Азар-"ящерица", совершенно не стесняясь остальных и руководителя, протянули Сержу по купюре. Механик, развалившийся в кресле с видом короля на троне, смотрел за этим действом с презрительной миной.
  - Кэн, если ты не поняла, я хочу, чтобы ты научила агента диРонга всем необходимым навыкам. Считай его своим помощником. - Чуть надавив голосом, приказал подчиненной Рен. От кого в этот раз донесся одобрительный "хмык", я так и не понял - но, судя по лицам коллег, намереваться обсуждать приказ никто не собирался - более того, кроме брюнетки распоряжение все одобряли. Да и Уилберт, похоже, уже разобралась со своими чувствами - скользнула по мне чуть презрительным взглядом и принялась рассматривать погашенный камин. А Маккер, наконец, занялся тем, чего я от него давно ждал. Начал говорить со мной - и даже по делу:
  
  - У каждой полевой группы есть некоторая специфика работы - нам, из-за профиля заданий, дается... больше свободы в формировании подхода к рабочему процессу. Моя полевая группа, как и другие, работает под прикрытием, как можно было заметить, детективного агентства. - Лидер сделал скупой жест рукой. - Потому, основная задача агента - в любой момент действовать в рамках "легенды". Научится соответствовать образу в любой момент времени, не важно, на задании ли вы, выполняете частный заказ в рамках работы-прикрытия, завтракаете или спите. Это - первое задание для любого новичка в нашем деле, его успешное выполнение - залог успешной работы всей группы. С этого момента вы не должны употреблять по отношению к себе или к коллегами слово "агент", кроме как в случае составления официального отчета куратору. Для обращения к знакомым вам Боровски, Салавону или мне используйте слово "детектив" или по фамилии. Для остальных используйте "мистер", или, в случае Кэнриэл - мисс, ко мне обращаться "сэр". При общении с посторонними, указывая на сотрудника Агентства вы должны указать должность: например, "мисс Уилберт, секретарь, сейчас освободится и сможет вам помочь". Должности Сержа и Азара вам известны, про меня достаточно сказать "шеф". Мистер Джерри Ракори, которого вы очаровали своим обращением с АутоЛэнсом - эксперт-криминалист, мистер Мердок МакДонованн - механик, а вы сами зачислены в Агентство стажером.
  
  Маккер прервался, что-то обдумывая. Но, все-таки решил, что мне это знать надо, и сообщил:
  - В случае проведения полевой операции контрразведки непосредственно в боевом столкновении будут участвовать будут Боровски, Салавон, Ракори, я... и, если будет необходимость - вы. Уилберт и МакДонованн - обеспечивают поддержку, отход и медицинскую, по необходимости, помощь - если по какой-то причине Азар не сможет ее оказать. В случае, если вы не учавствуете в работе в поле - будете помогать группе поддержки. Вопросы?
  - Нет... - Я припомнил некоторые моменты из прочитанного в юности и тут же поправился. - Вопросов не имею, сэр Маккер.
  - Тогда озвучьте мне вашу текущую рабочую задачу, диРонг. - Кивнул босс, игнорируя очередной тихий хмык - и шелест бумажных денег.
  - Обучение как стажера под руководством мисс Уилберт, секретаря, шеф. Выполнение ее поручений как помощника мисс Уилберт.
  - Отлично. - Кивнул Рен. - Еще одно: вас заселили в жилую комнату на третьем этаже, пока вы, Ив, в статусе стажера, будете жить там - это обычная практика. Остальные так же могут ночевать там, но вообще все снимают жилье неподалеку, ночью в Агенстве остается дежурный и кто-то из коллег ему в помощь - поверьте, дел у нас достаточно, что бы дня для их выполнения регулярно не хватало. Выходные так же плавающие - обращаетесь, и, как шеф, их назначаю. Это тоже ясно?
  - Да, сэр.
  - Хорошо. Идите с Кэнриэл, она нарежет вам задачи, остальные - за работу. Боровски, подмени Салавона на дежурстве в приемной.
  
  "Ну что ж, все, вроде, более чем неплохо..." - Решил я, следуя за брюнеткой. - "Достаточно представить, что было бы, попади я в команду, сделавшую прикрытием пиццерию..."
  В этот момент девушка, поведшая меня за собой мимо лестницы в самый торец здания, распахнула дверь... кухни.
  - Первая задача, стажер. - Кэнриэл, мило и ужасно фальшиво улыбаясь, махнула рукой в сторону мойки, с верхом заставленной грязными тарелками чайными чашками. И как только такую "пирамиду" выстроить умудрились? Она же держится на присохших остатках еды! - У нас клиенты - уважаемые и состоятельные люди, предлагать, когда шеф их принимает, приходится не только чай. Мне обычно некогда выбирать время еще и для... ну, ты понял. Тут должно все сиять... сколько бы времени это не заняло. Задача ясна?
  ...кажется, с "неплохо" я поторопился.
  
  07.
  
  - ...да говорю я тебе, за двойными рессорами - будущее... - Дверь кухни распахнулась за моей спиной, и я услышал часть разговора, прервавшегося на полуслове. Как будто говоривший увидел что-то, что его изумило до потери нити бесед... ах, ну да. И что я опять сделал не так?
  - Мистер МакДонованн, мистер Ракори?.. - Я оставил конец вежливо-официальной фразы "чем обязан" "висеть в воздухе: продолжать ее было довольно глупо. В конце концов, это кухня такая же моя, как и их. Их, пожалуй, даже больше - по крайне мере, пока.
  - Мы, это... чайку заварить хотели. С чабрецом и мятой... - Пробормотал механик, во все глаза рассматривая кухонную столешницу, меня, то, что я держал в руках - и так по кругу.
  
  На столешницу я выставил найденные в одном из кухонных шкафов две большие кастрюли и три посудины вроде тазиков. Не знаю, зачем они вообще тут хранились - особых следов использования они не несли, но мне пришлись очень кстати: даже самые большие тарелки помещались в них целиком и не по одной. В емкости я как раз разливал кипяток из ведра: покрытое, как и кастрюли, эмалью снаружи и изнутри, назначение ведро имело пищевое - по крайне мере, судя по газовому нагару от плиты, воду в ней кипятили регулярно, да и не стали бы ставить не пищевую посуду в кухонный шкаф, верно? Опять же, огромные деревянные "щипцы" из потемневшего дерева только укрепили меня во мнении, что я угадал использование десятилитровой емкости верно: как еще керамическую посуду окунать и доставать из обжигающе горячей воды? Загвоздка была в другом - я не знал, какой реагент для очистки многоразовой посуды использовать. И, судя по тому, что "горку" в раковине собрали не за день и не за два - спрашивать у своего непосредственного куратора было бесполезно.
  
  Наверное, вопрос с очисткой многоразовой посуды мог поставить часть землян в тупик. Я даже в курсе, что есть регионы на нашей планете, где люди, если они не геологи какие-нибудь, не экстремальные туристы-принципиальные автономщики, использующие исключительно минимум вещей, взятых с собой, и не сталкиваются с процессом очистки поверхностей по работе, многоразовой посудой в принципе не пользуются, пропуская пищевые отходы через формовку прямо с предназначенными для этого емкостями. Ну, что поделать, если у этих народов отсутсвуют или забыты культурологические корни? Им и в голову не может придти, что вообще можно есть с предмета искусства, оформленного в виде тарелки... а сами саранчу из питомника на праздник покупали - поджарить! Никогда не забуду это приглашение "отметить исторический праздник"... н-да. Но даже если бы я и принадлежал к соответствующей этнической группе, будущим космонавтам ведь не зря преподают прикладную химию? Есть органический налет из де-структурированных температурой животных и растительных белков, жиров и углеводов, покрытие - керамика, задача - растворить или механически удалить, не задев покрытие. А что - вполне себе ликвидация аварии в контуре регенерации кислорода/продуцирования биомассы... я уже не говорю про то, что в межсистемном корабле есть самая настоящая канализация - опять же в целях сохранения вещества, необходимого для жизни экипажа. Это на орбиталках можно себе позволить выбрасывать отходя прямо за борт: нужно только предварительно брикетировать и пневмопушкой в сторону атмосферы запулить - все равно сгорит. Ну а вы что думали: космонавт - героическая профессия? Да сейчас! Как раз, что бы все прошло штатно, "героизма" просто необходимо избегать всеми силами. А для этого и ручками в дерьмо влезть иногда надо... а потом - отмыться.
  
  ...короче, никаких особых проблем я не предполагал, пока в лабо... на кухне не появились мои коллеги. И если некоторое удивление МакДонованна меня не слишком задело, то на глазах расползающаяся не совсем нормальная улыбка у шрамолобого Ракори не понравилась очень сильно: именно так "эксперт-криминалист" лыбился, когда я чуть не застрелил Кэнриэл Уилберт.
  - Что-то не так? - Немного более напряженно, чем не хотелось бы показать, поинтересовался я, отставляя полупустое ведро на плиту и снимая толстые рукавицы-прихватки. - Если я мешаю подойти к плите, могу поставить чайник?
  - Л-лучше мы сами... Н-наверное... - Почему-то глаза Мердока все больше и больше распахивались с каждым моим движение и совсем круглыми стали когда я, используя "мега-щипцы" погрузил в первую емкость подхваченную из "посудного монумента" чайную чашку.
  - Прежде чем я тебе отвечу... давай перейдем на "ты", Ив, не против? - Я всерьез обеспокоился, что за здоровье Джерри-"эксперта" - такой гримасой можно и уголки губ порвать. А еще мне не понравились вкрадчивые нотки в его голосе - как будто у "детектива" Салавона скопированные. Пришлось осторожно кивнуть, вообще прекратив какие-либо движения. - Отлично! Так вот, Ив - объясни сначала, пожалуйста, зачем ты высыпал соду, горчицу, аджигу, отбеливатель и сухую лимонную кислоту в... ряд расставленных тобой емкостей на столе?
  - Определить, какое вещество лучше помогает расщеплять загрязнение остатками пищи. - Я пожал плечами, объясняя очевидное.
  - А потом что будешь делать?
  - Под струей воды механически удалю не-расщепленные остатки и реагент щеткой с мылом. - Уже менее уверенно признался я. - Потом поставлю в сушильный шкаф... а что, нужно по-другому?
  - Вот! - агент под прикрытием с победным видом оглянулся на своего спутника. - Видишь, Мерри, все хорошо - Он совершенно точно знает, что делает. Ив, а сделай нам чай, пожалуйста - а мы насла... попробуем у тебя научится новому эффективному способу!
  - Джерри! - Прошипело у меня за спиной, когда я, повторно пожав плечами, взялся заливать водой из-под крана чайник, стоящий на плите. - Ты... ты совсем уже?!
  - Что тебе не нравится, друг? - В полный голос удивился Ракори. - Ив совершенно логичен - видишь же? Я точно так же поступил бы, получив задачу с незнакомым компонентом...
  - Он посуду отбеливателем мыть собрался! Я про приправы даже не говорю!
  - Логично: посуда белая. И где написано, что отбеливателем нельзя мыть посуду? А горчицей действительно жир оттирают, да и аджига не просто так к жирному мясу идет хорошо...
  - Ты такой же чокнутый! - Нервы МакДонованна не выдержали - эту фразу он практически прокричал. Причем механик так увлекся, что, похоже, умудрился забыть про меня, стоящего буквально в метре от него. А когда я повернулся - чуть ли не подпрыгнул с перекошенной испугом физиономией! Причем выражение явного опасения вызывало у него не мое лицо, а...
  - Мердока смущает, что ты моешь посуду с пистолетом, Ив. - Агент на должности криминалиста уже откровенно потешался над приятелем. - Я ему успел рассказать о твоей ловкости в обращении с оружием.
  - "Лично оружие должно быть либо при тебе, либо в надежном месте, от ключ от которого есть только у тебя". - Процитировал я "откровение" инструктор Лэнца, отлично мною затверженное: после подлянки с выданным "не тем" магазином урок я усвоил и старался не попасть на другие "учебные ловушки". Пистолет у агента изъять не имеют право... а вот сделать так, чтобы он не стрелял - можно очень просто. Вполне логичная мера - после того, как я сдуру наставил ствол на Кэнриэл. Думаю, она и сама запросто может "обезопасить себя" так бы от "стажера"-детектора - причем, возможно и без всякой задней мысли. Может, я и перегибаю палку... но лучше уж перебдеть. Особенно после всего произошедшего.
  - Старина Захар, узнаю этот слог из тысячи! - Ракори просто лучился удовольствием. - Ах да, я же обещал тебе рассказать, что "не так". На самом деле просто человеческая узколобость проявляется... но на будущее - имей в виду: когда ты, в застегнутой на все пуговки рубашке и шейном платке, завязанном как на прием к мэру города, одеваешь кухонный фартук, при этом не сняв подмышечную кобуру, и щипцами для вытаскивания белья из ведра после кипячения начинаешь складывать в горчичный раствор, налитый в тазик для приготовления салата чайные чашки... это может вызывать легкую отпороть у неподготовленного человека. Верно я говорю, Мерри?
  
  08.
  
  - Тут все хозяйство Мерри - у ржущее, и гудящее-стучащее. - Радушно обвел рукой первый этаж Джерри Ракори, человек-безумная улыбка, обладатель зарубцевавшегося шрама поперек лба, и вообще душка. Именно он заставил приятеля пить чай на кухне, пока я возился с посудой и непреклонно пожелал провести экскурсию "по необходимым местам в этом доме", чтобы последняя фраза не значила.. - Вот тут у нас наши лошадки-красавицы, одна босса и одна - для разъездов, тебя бы обязательно прислали увлекательно провести время за чисткой их стойл, Ив, но теперь суровый МакДонованн не подпустит тебя к ним ближе, чем на два метра. Вдруг ты им вместо овса задашь более прогрессивного корма?
  Мердок МакДонованн что-то невнятно пробурчал из-за спины своего куда как более рослого приятеля, зыркнул и отвернулся - то ли ему было не особо приятно терпеть мое общество, то ли слегка мучила совесть за то, что обозвал сумасшедшим. Впрочем, лошади в качестве объекта ухаживания меня не очень привлекали - от короткого стойла закономерно несло навозом, не очень сильно, но с непривычки - немного неприятно. Около запертых ворот стояла уже развернутая передом на выезд коляска, в которую лошадей и впрягали. Обогнув пахнущий лаком, тем же навозом и, кажется, дегтем агрегат - не такой уж архаичный, по крайне мере, оси колес подрессорены и сами колеса снабжены шинами - мы оказались в "гаражной" части первого этажа. Запахи тут царили иные: масло, уголь, какой-то резко пахнущий растворитель - это не смотря на то, что под потолком висела работающая вытяжка, с гулом выбрасывающая воздух по прямоугольной жестяной трубе на улицу. То, что вытяжка работала, было хорошо видно по приводному валу, закрепленному на специальных потолочных креплениях. Металлический вал достаточно быстро вращался, другим концом исчезая в кирпичной стене. В самой преграде снизу наверняка была дверь, но разглядеть ее за другим транспортным средством, занимающим гараж, оказалось невозможно. Это был автофургон, между кабиной и пассажирским кузовом которого были вписаны два чуть сплюснутых цилиндрических кожуха, между которыми поднималась, загибаясь над крышей машины назад приличного диаметра выхлопная труба.
  - Это что, паровая машина? - Невольно вырвалось у меня: я разглядел, что стоит сие чудо технического прогресса прямо рядом с засыпанным почти до верху деревянным боксом с углем.
  - Это газогенераторный турбиноход*! - Механик, отошедший от нас к верстаку у стены, вскинулся как петух, которому наступили на хвост. - Молодой человек, у вас что, глаз нет? Или вы где-то паровой котел тут видите? Нет, вот где, а?
  - Больная мозоль Мэрри. - Доверительно сообщил мне Ракори, подмигнув. - С тех пор, как у нас появился фургон, он даже не может сказать, кого больше любит: лошадок - или этого механического монстра? Ты представь, Ив, он с ним даже разговаривает, а иногда и ночует прямо под ним...
  - Дебил, об стену ударенный. - С чувством сообщил приятелю МакДонованн и сделал вид, что нас вообще не видит.
  - Да, та стена со мной жестковато обошлась. - Потирая лоб, как бы в пространство сообщил Джерри и, поймав мой заинтересованный взгляд, опять заулыбался в своей дикой манере. - Я тебе покажу свое рабочее место и ты все поймешь. Сюда.
  
  [*Газогенераторный - в том смысле, что топливом для двигателя служит газ, получаемый пиролизом угля, древесины или иного твердого топлива с высоким содержанием углерода. Газогенераторы для питания двигателей автомобилей использовались в том числе во время Великой Отечественной Войны в тылу, когда все поставки жидкого топлива уходили на фронт - не только в России, но и во во время оккупации Франции, и в Германии в течении последних годов войны. Турбиноход - в том смысле, что движителем автомобиля служит не Двигатель Внутреннего Сгорания, а турбинный двигатель. Турбинный двигатель, в отличии от ДВС на газе, не требует регулировки поджига электрической свечей зажигания, система зажигания тут на каталитическом принципе, т.е. поджиг топлива при впрыске в камеру сгорания чисто химический.]
  
  В стене за фургоном оказалась не одна дверь, а две.
  - Там у нас бойлерная и турбинная. - Показал на правую эксперт-криминалист. - А эта - холодильник...
  - Холодильник? - Мне показалось, что я ослышался, и я решил переспросить совсем уж конкретно, чтобы не ошибиться в термине:. - Хранить замороженные продукты?
  - Продукты и улики - если они скоропортящиеся. - Добил меня уточнение Ракори, и, увидев выражение моего лица, открыл указанную дверь. - Мы же все-таки детективное агентство.
  
  Холодильник впечатлял: комната без окон метров двадцати квадратных освещалась двумя газовыми лампами - они же поддерживали зону с плюсовой температурой у двери. Актуально, а то металл мог бы и примерзнуть, над газовыми рожками гудела очередная вытяжка со знакомым вращающимся валом у потолка. Задняя стена не просматривалась - холодильник был более чем наполовину забит мороженными свиными и коровьими тушами, частью целиком, частью - разделанными. В первое мгновение мне показалось, что среди висящих есть парочка человеческих тел - читал как-то "ужастик" двухвековой давности с таким сюжетом. Антуража добавляла деревянная колода на свободном пяточке пола, в которую был воткнут мясницкий топор! Но, пусть и не без внутреннего сопротивления, на "игры разума" из-за игр света я не поддался: заставил себя зайти внутрь, внимательно все осмотрел и вышел... стараясь не выдавать свое облегчение шумным выдохом!
  - А... - Я повел рукой в сторону оставшихся за стеной залежей мяса, думая, как бы так спросить, не выставляя себя человеком не от мира сего еще больше. - Это... для спец-операций надо?
  - Это? - Уже у меня переспросил шрамолобый, взявшись за дверь бойлерной и еще чего-то там.
  - Ну, туши... мясо... огромный холодильник... спрятанный в гараже?.. - Видя, как характерно округляются глаза собеседника, последнюю фразу я произнес гораздо тише и с вопросительной интонацией. Ракори еще секунду похлопал ресницами - и внезапно согнулся в приступе поистине гомерического хохота! На секунду мне показалось, что он сейчас упадет на бетонный пол - но обошлось: Джерри уцепился за ручку двери и как-то удержался, свободной рукой утирая выступившие от смеха слезы
  - Ха! Ха... Ахаха! Отмочил, Ив! Ахаха! Обязательно скажу... уф... Рену, что его холодильник - для спец-операций... пусть Зекони на баланс это жрущее газ чудовище ставит!.. - Постепенно агент отдышался и уже нормальным голосом предложил мне. - Пойдем, покажу тебе нашу "тайную комнату"... и то, что действительно используется в операциях. А холодильник - это от прошлых хозяев дома: у них тут что-то вроде борделя с игорным домом и рестораном было... прикрыли, разумеется, чай, не портовый район. Здание - нам, а холодильник по большей части мясом для стейк-бара, у которого фасад на улицу выходит - видел, когда тебя Маккер привез? Холодильник - дорогая игрушка, вот они у нас место типа арендуют... а Боровски, хитрая задница, еще и мясо для них ворочает и рубит. Не "за так", разумеется. И все довольны - видел, у нас кастрюли чуть ли паутиной заросли? Все там жрем, или заказываем - они нам приносят. А самое главное - Сержа они там забесплатно кормят!
  - Самое главное? - Хмыкнул я совершенно автоматически: мы зашли в бойлерную и турбинную... и у меня натурально разбежались глаза и заложило уши. Стальная дверь сюда была толщиной как створка банковского хранилища из боевика прошлого века... ну потоньше, но немного. И понятно - почему: гул в помещении стоял такой, что зубы ныли: в основном от противного "реактивного" визга занимавшей всю стену той самой турбины в объемном кожухе. От нее отходила толстенная - в корпус человека - труба отвода сгораемого газа, а в потолок, через распределительный блок (в этот раз - без кожуха) - массивный толстый вращающийся вал. Там он через еще один передаточный механизм распределял вращение еще на два вала потоньше: оба исчезали в стенах... можно было легко догадаться - куда они идут дальше.
  - ..ор.
  - Что? - Звук работающего механизма откровенно "съедал" слова - что бы расслышать визави пришлось наклонится.
  - Я говорю - компрессор для холодильника! - Постучал по части "турбины", оказавшейся вовсе не турбиной Джерри. - А ты сказал - спрятанный!
  - А...
  - А вон то - видишь? Труба идет? Это не газ, это вода - мы на выхлопе ее греем. А зимой еще и выхлоп в трубы газового отопления переключаем - экономия! Хороший дом, удачный - инженер с головой строил! Еще когда газа не было центрального - раньше углем топили. Смотри!
  Ракори откинул тяжелый люк в полу, и подсветил взятой со стены карбидной лампой. Действительно: подвал, куча угля.
  - За мной!
  - Туда?!
  - Не боись - я уголь лаком из распылителя облил - он тут как реквизит.
  
  Угольная яма оказалась не всем подвалом - правда, не уверен, что я бы смог найти дверь сам: хранилище было обшито клепанными листами железа, и створка являлась таким вот листом. А за створкой... за створкой была довольно большая комната, освещенная несколькими лапами вроде той, что была у агента. Газа тут не было... и, наверное, хорошо, что не было. Потому что в комнате был настоящий арсенал - включая непонятно как затащенную малокалиберную, почти игрушечную на вид пушку с противопульным бронещитом. Но особо меня впечатлял стеллаж с ящиками во всю стену и скромной надписью на каждом: "Осторожно. Взрывоопасно!"
  - Вот мое хозяйство. - Именно к ящикам со взрывчаткой Ракори и направился. - По случаю еще дополнительно разжился... Я ведь тоже своего рода меченый, как и ты, Ив. Тебя электричеством приложила... а я - ошибшийся один раз сапер. Сам до сих пор не могу понять, как выжил тогда.... и голову не раскроил. Но - веришь, нет? - с тех пор бомбы чую как ты электрические штучки! Могу даже с закрытыми глазами... хочешь - покажу?!
  - ...как-нибудь... в другой раз, наверное... - Глядя на улыбку по-настоящему безумного человека, гладившего как кошку мимолетно извлеченный из раскрытой коробки серый брусок величиной с хороший такой кирпич, пробормотал я. М-мать в-вашу за ногу, куда я попал?!
  
  09.
  
  - Стажер... ты издеваешься?
  - Нет. - Осторожно ответил я. Когда твой куратор спрашивает, издеваюсь ли я голосом, в котором звучит надежда на положительный ответ - это означает только одно: я опять сделал что-то не то. В данном случае - спросил. О мытье пола - именно на это задание, как выяснилось, расщедрилась оккупировавшая механическую пишущую машинку Кэнриэл Уилберт. На мой отчет об окончании мытья посуды (это было полчаса назад, а потом я, гм, совершил познавательную экскурсию - но зачем уточнять?) последовал только взмах на секунду оторванной от клавиатуры руки и фраза "приберись на этаже, кроме кабинетов". Вот тут я и задал свой вопрос, заранее уточняя подробности, ответ на который породил два других, потом еще и еще...
  - А по-моему - очень даже да! - Брюнетка медленно, и, как ей, может быть казалось, грозно поднялась со своего места, блистая нацеленными очками с прямоугольными стеклами. Не знаю, какой реакции она от меня ожидала - и потому никакой не дождалась, и только убедившись в этом - начала говорить: - Пол, тряпка, швабра, ведро, вода, закинуть обмылок и разболтать... хочешь сказать, никогда пол не мыл?
  - Шваброй? Нет. - Я твердо решил не повторять кухонную эпопею, и источник данных у меня был только один: мой теперешний непосредственный куратор.
  - А чем же? Может быть - кисточкой? - Издевательски переспросила девушка.
  - Механическим чистящим устройством. - Подобрав слова, совершенно честно ответил я. На самом деле, уборочных автономных модулей на космических кораблях отдельно нет - есть переконфигурируемые универсальные ремонтные, которых иногда до сих пор зовут "пылесосами", и зачет по ручному удаленному управлению такой штукой обязателен к сдаче. Разумеется, я его сдал.
  - Вот как. - Как-то даже ласково и сочувственно переспросила агент-секретарь. - Сочувствую. Может, у тебя и еще какие-то вопросы есть, помимо особенностей мытья пола?
  - Да, есть. - Я поколебался, но, опять вспомнив про чертову посуду - и попытку с пользой пообщаться с коллегой, закончившуюся в подвале, набитым взрывчаткой - решил не экспериментировать с навязыванием своего общества Азару Салавону или Сержу Боровски и расспросить того, кто за меня перед начальством отвечает: - В "моей" комнате на третьем этаже отсутствует оружейный сейф, и я не могу оставить там пистолет. Мне очень нужна рекомендация по ближайшему месту покупки одежды, которой у меня только одна смена: выдали "подъемные" средства, но я не в курсе цен и мест. Еще требуется вещи личной гигиены, белье, рекомендации по организации питания - как я понял, в здании работники не едят?
  - Может, мне еще и по магазинам проехаться с тобой, стажер? - Фыркнула и немного странно улыбнулась Кэнриэл. - Выходной себе устроить от бумажек - пусть Рен их сам делает... что скажешь?
  - Это было бы оптимально! - Обрадовался я. Это, конечно, миф, что "все женщины любят шоппинг" - на самом деле, если покупать и рассматривать то, что интересно лично тебе, любят все вне зависимости от пола, и во многом - от возраста... но если куратор сама предлагает следует хвататься двумя руками! Я с трудом себе представлял, как выспрашиваю у одного из своих коллег способы завязывания шейных платков (раз уж об этом решил мне указать даже сумасшедший шрамолобый!) - а ведь еще нужно было облачится в подходящую мне, как "когда-нибудь детективу" одежду, купить обувь. Обычно женщины подмечают такие мелочи, многими мужчинам, выросшими в своей среде, вообще выполняемые интуитивно да и эстетическое чувство прекрасного пола опять же традиционно считается более совершенным... Ну и "подмазаться" к этой Уилберт надо - фактически, раз я... гм, такой - почему не устроит себе внеплановый выходной? - Мне кажется, лучшего советчика мне просто не найти!
  - Вот как. - Повторила женщина ровным голосом. - Может быть, вы у меня и мнение о политике хотите узнать, агент диРонг?
  - Учитывая, что мы работаем на "контору", занимающуюся противодействием злоумышленникам, действующим с целью продвижения политических интересов соседей - это видится мне логичным. - Ничего не понимаю... что происходит-то?
  - Ага. - Кэнриэл опустила голову, обошла меня по дуге и от двери своей приемной бросила, не оборачиваясь. - Вы убедительно доказали мне, агент, что мне себе дороже поручать вам задачи... не по статусу, так что вы - свободны, тем более - у вас такая масса важных дел. Если в следующий раз решите выказать... свое превосходство - воспользуйтесь все-таки пистолетом, а не словами.
  На последней фразе плечи девушки дрогнули, и голос как-то подозрительно "поплыл". Но не успел я и рта раскрыть, как дверь хлопнула, и по коридору, быстро удаляясь, дробью простучали каблучки. И что это было-то?!
  
  - Агент диРонг, зайдите. - Вторая дверь, ведущая из приемной, открывалась непосредственно в кабинет Рена Маккера. Шеф ее и открыл. Посторонился, пропуская меня, жестом предложил стул для посетителей... и неожиданно совсем нормальным тоном сказал: - Вынужден признать, что недооценил... разницу между тем миром, где вы жили и Эликорном. Вы держались несколько неуверенно - но в рамках... н-да, понял только теперь. У вас ведь остались вопросы по тому, что произошло только что?
  - Честно сказать, я вообще... не понял реакции мисс Уилберт.
  - Ну, если коротко, ты вы последовательно назвали мою секретаршу деревенщиной, не способной сделать элементарных вещей, мужеподобной настолько, что ее можно перепутать с мужчиной, причем это очевидно не только вам, но и всем остальным... Ну и при этом прозрачно намекнули, что что-то серьезное ей не только поручать нельзя - вы и обращаетесь к ней по великой нужде и в силу неодолимых обстоятельств, в лице меня.
  
  Немая сцена. Я пару раз открыл и закрыл рот - но так и не решил, что на это можно сказать в ответ. Маккер же, понаблюдав за сменой выражений на моем лице, покачал головой... и принялся объяснять:
  - Начать с того, что Кэн решила отыграться на вас за ситуацию с пистолетом: назначила мыть посуду. Вы согласились, и она посчитала это за извинения - но потом, вернувшись, вы упомянули этот процесс и потребовали подробных инструкций по мытью пола: это было равносильно признанию, что она не умеет делать ни то, ни другое. Причем сами указали, что проводили процедуру уборки при помощи механизма - а она даже с банальной шваброй справится не может, переваливая на подвернувшегося стажера. Для Уилберт это было как намеренное оскорбление, но вы и на этом не остановились, предложив помочь с мужской одеждой. Женщину! С трудом представляю общество, где такое в порядке вещей. Причем не просто попросили, но и затребовали сопровождение в магазин: сильнее объявить о недоверии и мужланстве собеседницы было просто нельзя! Но вы и на этом не остановились, откликнувшись на предложение поговорить о политике - то есть высказав, что ее, Кэнриэл, вообще не один мужчина как женщину не воспримет.
  - П-почему? - Только и выдавил из себя я, придавленный объяснением... и пониманием величины культурологической пропасти, которую я уже считал наполовину преодоленной.
  - У нас - Республика. - Коротко сообщил Маккер, увидел непонимание в моих глазах... и, кажется, даже ему стало плохо. - Женщины не имеют избирательного права, они - вне политики.
  Вопрос "а у вас - не так?" он проглотил. Видимо, действительно испугался услышать положительный ответ. А я пытался припомнить - на Земле что-то подобное было? Половое неравноправие... Кажется, нет - идиотизм ведь... или я просто не обратил внимание на строчку из учебника? Женщины в средние века точно не становились солдатами - это точно, но тут просто физиология, а вот искусство там, торговля... хотя вспомнить хотя бы одного художника-женщину средних веков не получается... но тут-то и не средние века! Черти что... и как я должен был об этом всем догадаться, если во всем "головном офисе" 102 отдела всех женщин - несколько поварих в столовой? Хоть бы кто рассказал!
  - И что теперь делать? - Глупо спросил я после длительной паузы.
  - Приставлю вас к Сержу Боровски, пусть "порадуется". - Дернул уголком губ шеф. - По крайне мере, отвезет к портному, у которого сам торчит несколько дней в месяц - за такое должна быть скидка на заказ пошива. Детективы и люди других приличных профессий готовое платье не покупают - запомните это, Ив. За исключением тех случаев, когда в буквальном смысле нечем срам прикрыть.
  - А?..
  - Кэн? - Понял меня без слов Маккер. - Успокоится - сама должна понять. А если нет... Она агент, в конце концов, и работать тут - был ее выбор профессии. Никто не тянул.
  
  Ну охренеть денек! Нажил себе врага на пустом месте, сейчас еще и громилу Боровски буду собой напрягать. И дальше что? В перестрелку с гангстерами по дороге попаду? Черт...
  
  10.
  
  К моему глубокому удивлению, лимит "приключений" на мою голову на этот день оказался исчерпанным. Боровски, выслушав поручение от Маккера, никак не выразил к нему своего отношения, даже плечами не пожал: глыба, а не человек. Не столько даже в плане проявления эмоций, сколько по болтливости - безукоризненно одетый громила почти все время молчал, но умудрялся делать это не напрягая других. Мне оставалось только следовать за своим новоназначенным Хароном, мотать на ус увиденное - и негромко переспрашивать непонятные моменты. Как ни странно, односложные и скуповатые ответа Сержа обладали вполне приемлемой информативностью... или, может, я просто наконец "въехал" в обстановку.
  
  К концу дня я обзавелся сменным костюмом, аж пятью шейными платками (долбанные удавки! Оказывается, кроме узла "степень официальности" регламентирует узор и цвет!), сменами нательного белья и одним комплектом - для постели. К предметам гигиены добавилась одежная щетка и щетка для обуви и - к моему восторгу! - тяжеленный зонт-трость, который, как мне показалось, можно вполне метать вместо копья или огреть кого-нибудь по башке с тем же результатом. Немногословный и довольно-таки грубый агент обладал при все при том теми редкими способностями, что так необходимыми воспитателю в детском саду: ничего не спрашивая, заказал мне банный халат и байковую пижаму, потом купил войлочные ночные тапочки и комплект из трех разных полотенец, в следующем магазине - набор письменных принадлежностей и ручную карбидную лампу, на следующей остановке конной коляски добавился небольшой оружейный сейф...
  
  Я оценил полноту и "крутизну" выбора покупок, монета-в-монету "съевших" мои "подъемные" средства уже ночью, когда пришлось воспользоваться пижамой: туалет и ванная комнаты располагались в конце общего коридора третьего этажа, и ночью вне личного небольшого помещения оказалось на удивление холодно! Весьма кстати пришлось специальное мыло для волос - "стандартное" мыло отлично отмывало кожу, но от ядреного состава голова сделала попытку облысеть прямо в процессе нанесения состава в процессе вечернего моциона: я не шучу! А комбинированный дорогущий нож-мультитул в маникюрными ножницами и пилкой для ногтей? Да черт возьми, громила даже озаботился заказать в "Стейк-баре" бумажный пакет с бутербродами-бургерами "завтрак с собой", который благополучно помог мне перебороть внезапную бессонницу в четыре утра: наконец успокоившийся организм отреагировал на непрерывный дневной стресс закономерным "жратьжратьжарть!".
  
  Разумеется, приписывать агенту какое-то особое желание помочь новичку было глупо: скорее - наоборот. Когда я узнал коллег, включая "детектива Боровски" получше, то убедился - "гангстеровидный" качок решил избавиться от навязанного на его шею "сопливого" стажера за один раз, совершенно справедливо полагая, что Маккер, буде ему покажется, что мне нужна еще какая-то помощь - погонит Сержа работать "нянькой" для штатного детектора опять. Забегая вперед, признаю - свое начальство агент знал хорошо. Лидер нашей полевой группы, во-первых очень любил простые и надежные, испытанные решения, а во-вторых, никогда и ничего не делал просто так. Детектор группе Маккера был действительно нужен, а я, при своей "подготовке" штаб-квартирой 102 отдела был решительно не пригоден для выполнения поставленных шефом задач по причине полного незнания бытовых условий и городской жизни. Инцидент с посудой стал хорошей иллюстрацией, про которую утром следующего дня знали уже решительно все - Ракори, в соответствии со своим темпераментом не пожалел красок на рассказ. При этом, то, что я довел мисс Уилберт до слез и истерики мистическим образом не стало достоянием гласности - обычно в сработанном коллективе такие вещи читаются с лица коллеги прямо влет - даже говорить ничего не надо... но Рен каким-то образом видимо смог достучаться до мозга оскорбленной женщины, и на обязательной ежеутренней планерке "Детективного агентства" Кэнриэл держалась со мной холодно и профессионально-отстранено - но и только. Зато босс публично признался в ошибке планирования, и радостно объявил, что курирование обучаемого агента-детектора теперь "переходящий приз": кому нужны "лишние руки", но отвлекать квалифицированного сотрудника не требуется - я перехожу во временное подчинение. "Криков ликования и счастья", разумеется, не последовало, но "люди государства" - лица подневольные, да еще и на такой службе... в общем, вопрос решился, и достаточно удачно для меня.
  
  Сначала, разумеется, для преобладали задания вида "посиди тут и помолчи" и "крепко держи эту коробку и ни на шаг от меня не отходи", но коллеги быстро убедились: я действительно стараюсь помочь и действительно быстро учусь. Хватило недели для того, чтобы мне стали доверять важные миссии вроде "сходить заказать обед", "расплатиться в прачечной за этот месяц" или даже "дойди до почты и отправь все это". Потом Кэнриэл, для которой я почти каждый день работал компонентом ручной брошюровальной машины по нужде засадила меня за машинку пишущую и даже соизволила показать правильное положение рук для печати. Где-то за два часа мучений я не только запомнил раскладку (не вирт-интерфейс, конечно, но - космонавт, не умеющий работать с клавиатурой? Нонсенс!) но и приноровился бить по клавишам с нужным усилием. Пораженная внезапным прорывом новичка в работе с основным устройством делопроизводства, девушка на пробу сунула мне составление запросов в криминальную полицию по стандартизированному шаблону. Надо ли говорить, что человеческий разум, породив земную бюрократию, не смог придумать и на других планетах чего-то существенно отличных от знакомого (до боли!) любому современному человеку принципов официального канцелярита? Результат демонстрации ключевого навыка я почувствовал уже на следующий день: это была первая планерка, когда меня не отправили начальственным глубокомысленным указанием "висеть на шее" до обеда выборного неудачника, а самостоятельно попросили выделить меня в помощь, и, кстати, это была не мисс Уилберт. Может, я раньше не обращал внимания, но в "Стейк-баре" заспанный официант (заведение официально открывалось после полудня) поздоровался со мной как с завсегдатаем, сунув записку для Боровоски с перечнем продуктов от шеф повара. Выйдя на улицу, я машинально притронулся двумя пальцами к узлу шейного платка - так делает тут любой мужчина, от губернатора до последнего нищего в засаленной тряпке на шее. В зеркальной витрине "Галантереи" напротив места питания частных детективов "Агенства Маккера и Ко" отразился молодой человек весьма средней наружности, весьма органично смотревшимся на этой улице, словно сошедшей с картины художника, вознамерившегося нарисовать альтернативно-историческую Англию или Францию конца девятнадцатого - начала двадцатого века. Люди в большинстве своем проходили мимо, не замечая меня, кроме не таких некоторых знакомых, работающих в соседних конторах или магазинах: те или кивали, или приподнимали шляпу над головой. Я легко и не задумываясь отвечал тем же. Единственным моим заметным отличием которого от большинства прохожих были разве что полностью седые волосы и слишком темно-серые глаза... и вот это. Ритм, словно биение огромного сердца разносился над городом от шпиля-шара громады Компенсатора, видимого из любой точки города - но, что бы его услышать, мне теперь требовалось этого захотеть: привык. Я привык к Ферриту, я вжился в свое положение и придуманную себе маску-образ, я вдруг понял, что давно уже больше не чувствовую себя персонажем в интерактивной игре. Больше не чужак из далекого мира - обычный молодой человек, работник респектабельной частной детективной конторы. Дешевые часы на руке, пистолет в подмышечной кобуре и выданная сегодня шефом "корочка"-удостоверение из полиции - на разрешение ведения деятельности, и на ношение и ограниченное применение оружия. Больше не новичок, которого требуется водить как телка на веревочки и подсказывать каждый шаг. Детектив-стажер... и, кстати, нечего на улице торчать: у меня куча работы!
  
  

История Вторая. Стажер.

  
  11.
  
  Человек обычно плохо приспособлен к выполнению рутинных операций - это факт. Монотонная работа рассеивает внимание, заставляет отвлекаться на посторонние занятия - и в результате качество выполняемого неминуемо страдает. В ВУЗе меня учили, что существует два способа для борьбы с подобной проблемой: или наработать навык выполнения данной конкретной процедуры до автоматизма (что для владеющего соответствующими методиками работы с сознанием достаточно просто), или... психологически не воспринимать занятие как рутинную операцию. Второй вариант сложнее - это не просто аутотренинг, нужно действительно найти что-то новое в регулярном повторении одного и того же, зато - так проще не пропустить что-то важное, если оно не совсем укладывается в заезженный алгоритм... Именно потому я сейчас с радостью выполняю задание, от которого всеми правдами и неправдами всякий раз пытаются "откосить" "настоящие" агенты полевой группы Маккера. Или "профессиональные детективы" агентства "Маккер и Ко" - как они сами себя любят называть. Я скажу больше - тот же самый Боровски охотнее пойдет мыть ненавистную посуду вместо Кэрри Уилберт или вообще сбежит внезапно-срочно грузить мясо в холодильник, чем отправится в полицейский архив на сверку фотографий или на вычитку и копирование необходимых выдержек из дел подтвержденных преступников.
  К слову сказать, последнее за малую плату может скопировать и один из младших сотрудников архива - этакий законный способ поддержать материальное благополучие своих людей, говорят, изобрел лично предыдущий глава правоохранительных органов города Феррит. Кстати говоря - он же и продавил лицензирование частных детективных "лавочек": людей разобраться с тем, что полиции "не по профилю" или отложено в далекую перспективу те, у кого есть день нанимать так и так будут, а вот конфликтов нанятых с властями города стало на два порядка меньше. И случаев, когда никак не контролируемые "частные детективы" вели себя хуже организованной преступности - тоже...
  
  О сверке фотографий: доверять такое дело постороннему человеку никак нельзя: во-первых, расследование является частным, и конфиденциальность гарантируется, а во-вторых - пропустит архивист неявное сходство и какой с него спрос? Это не по пишмашинке пальцами шлепать - действительно какая-никакая, а квалификация детектива нужна. Мне, например, шеф закатил целую лекцию на тему сличения лиц, особенно если под руками фотоматериалы, где объект "пойман" с разных ракурсов, да еще и чуть не в фокусе. Меня как космонавта такому, разумеется, никто никогда не учил - и применять свои новые знания было крайне интересно. Пока. Впрочем, "замыливания" от рутины я как раз не боялся - "прекрасный новый мир" Эликорна, да и даже сам город Феррит оставались для меня по большей части "черным ящиком". Так получилось - выходных на службе Лэнсу под прикрытием как таковых не полагалось. Особенно молодым и зеленым!
  
  Таким образом, я за месяц ни разу пока не был я у подножия Компенсатора, там, где шикарная прогулочная набережная "для белых людей" с гранитной отделкой и широченным как иная река тротуаром "для променадов" и видом на грандиозный причал Кораблей Пробоя. Да, все-таки был в центре города, заполучив однажды свободные полдня и строгий наказ от Маккера "научится не плутать хотя бы там". Благодаря этому, в местном "Даун Тауне" я теперь ориентировался, но, каюсь, дальше пафосных (в основном по дизайну и ценам) магазинов, куда народ попроще заходил как в музеи, и пары более-менее пристойных по стоимости еды кафе на трех центральных авеню я не забрался. Зато - побывал чуть ли не во всех отделах Центрального Полицейского Управления Феррита, выполняя те или иные поручения класса "передай записку-конверт-папку-дождись ответа", мог ночью и с завязанными глазами дойти до ближайшей к Агентству почте, и досконально изучил южные окрестности средней части мегаполиса, где располагалось подавляющее большинство магазинов для людей среднего и чуть выше достатка, всяких там мелкооптовых складов, контор со штатом три-с-половиной человека и прочего подобного. Не бог весть что для секретного агента (ведь агент под прикрытием - автоматически секретный!), но если говорить про стажера-частного детектива с месячным опытом - то совсем даже наоборот, очень хорошо!
  
  Это я к чему? Фотографии. Фотографии, пусть на них в основном были запечатлены потенциальные преступники, подозреваемые или просто случайные лица на фоне до дежавю одинаковых серых пакгаузов, заколоченных окон и прочего не самого первоклассного урбанистического пейзажа - были моим настоящим окном в этот мир! Пусть черно-белые, пусть часто сделанные через телеобъектив с большого расстояния, с нарушением фокуса и "заваленным горизонтом" - на каждой я мог отыскать что-то новое, что-то узнаваемое с трудом или незнакомое вовсе. Учитывая, что во время некоторых расследований пленка тратилась километрами - мне как раз "повезло" с этим - фото было просто неприлично много, причем иногда мелькал и совершенно сельский пейзаж. Эх, жалко, что здешняя технология не позволяет делать цветные снимки так же легко: пленка, способная остановить мгновение в цвете слишком дорогая, слишком требовательна к нормальному освещению, и слишком легко запарывается при проявке. Как правило, сыщику, засевшему на точке наблюдения требовалось "привязаться к месту", то есть сделать серию кадров окрестностей, своеобразную панораму, дабы суд принял материалы как доказательства если что. И эти "панорамы", просто город, просто дома, просто люди (если есть), заснятые "как есть", без особой подготовки - на мой взгляд обладали невероятной художественностью! Талант фотографа... даже жаль, что на Земле фотография как таковая уже давно перешла к разряду "остановленный нужный кадр многоточечной съемки", и я даже не слышал, что бы функцию "подставки под видеорецептор" выполнял живой оператор. Н-да...
  
  Неожиданно для меня тем самым "профессиональным фотографом с талантом" в команде Рея Маккера оказался... Мердок МакДонованн! Именно он готовил технику для точек долговременного наблюдения, делал "технические кадры", выставлял многочисленные настройки... ну а потом в "гнездо" садился детектив, в способного только навести объектив и "щелкнуть", зато мог с этой самой крыши гарантированно попасть в опознанного злоумышленника, буде такой объявится, из винтовки или просто банально догнать и задержать. Потом в жизни уже сделанных кадров опять наступал скучный период: проявить, закрепить (только не спрашивайте меня, что это) и распечатать на фотобумаге. По логике вещей, этим должен был заниматься штатный химик команды, "эксперт-криминалист" Джерри Ракори... ага, так он и побежал. Фотомастерская, расположенная на чердаке, как выяснилось, держалась практически целиком на хрупких плечах Кэнриэл! Не знаю, насколько для девушки фотография была хобби или работой, но, в случае, когда сходство на фото не удавалось однозначно доказать, именно Кэн могла с помощью негатива, проектора, нескольких ламп и такой-то матери вывести для сличения увеличенные во всю стену изображения с нужным контрастом. Увидев в живую этот фокус в первый раз, мне отчаянно захотелось узнать, почему такой специалист не сидит в каком-нибудь крупном газетном издательстве, а занимается собачьей работой секретаря, ночами сидит в лаборатории, и еще и кофе с чаем по коллегам и клиентам разносит? Но, после двух инцидентов первого дня моей работы-службы о доверительных отношениях можно было забыть навсегда, а осторожные расспросы Мердока ничего не дали.
  
  Да, и о самом МакДонованне. Вот с ним, как и с Ракори, мне удалось сойтись, хотя бы просто потому, что я и сам во многом был "работником поддержки", из всех "привилегий" должности детектива-стажера было мое ношение 911 в подмышечной кобуре - сам наш водила оружие не любил. Зато он любил моторы и машины. Нет, не так - ЛЮБИЛ!!! Собственно, мы с ним и "подружились", когда "мистер-метр-с-кепкой" зацепился за какой-то мой вопрос, и начал с непередаваемым апломбом вещать о преимуществах турбин перед двигателями внутреннего сгорания. Не то, что бы мне было прямо так интересно, но разнородные самодвижущиеся агрегаты на улицах Феррита изрядно удивляли меня своей... гхм, самобытностью, да и количество знаний о мире меня категорически не устраивало. По интерактивным играм и книгам я помнил, что самые "смачные" места работы что детективов, что агентов спецслужбы - это погони! Трафик в городе я уже оценил - как и то, что грузовик с продуктами для "Гриль-бара", на котором меня как-то предложили подкинуть, готовили к поездке ни много, ни мало - двадцать минут*! Мне как-то сразу стало ясно, почему наш гордый агрегат обычно стоить в гараже на первом этаже без движения (при мне машину брали всего два раза), и для разъездов господа детективы берут конную коляску... собственно, про "время запуска" я и спросил, на свою голову. Шесть часов! Шесть часов я выслушивал технические нюансы, прерываемые размахиванием рук и выкриками - причем поначалу мне пришлось еще и каждое второе слово переспрашивать. Зато теперь я немного понимал, что в мирах в общих чертах вообще и на Эликорне в частности в плане самодвижущейся техники. Ну и одновременно стал как бы приятелем штатному водиле и механику, бывшему, как я вскоре из доверительной беседы узнал, газетному фотографу, ушедшему в хобби с головой и вот таким странным образом нашедшего себе источник финансирования для увлечения из бюджета 102 отдела.
  
  [*Нормальное время для запуска с "холодного" состояния до возможности двигаться у парового двигателя конструкции примерно начала 20-го века на Земле. В уже в 20-е годы 20-го века были конструкции котлов, что имели скорость пуска всего несколько минут, и даже меньше: прогресс.]
  
  Сегодня, кстати, я как раз прокатился на "газогенераторном турбиноходе": в полицейский архив на сверку мы явились не с папкой с фотокарточками, как обычно, а таща добрый центнер коробок с фотографиями, негативы на пленках, проектор для сличения - и прочее необходимое: результат работы "в полях" детективов по последнему заданию. Некий Карл Мэй, негоциант и владелец сети складов и магазинов обеспокоился систематической недостачей товара и обратился к той детективной "фирме", у кого в плане наблюдения-проверки деятельности компаний-клиентов был самый конек. К нам. И понеслась! Чертовы склады в городе чуть ли не ежеминутно принимали и отпускали товар по сложной логистической схеме, Боровский, Ракори, Салавон и сам Маккер натерли мозоли о "спуск" фотоаппаратов, озверели, и очень хотели кого-нибудь прибить, желательно - самого Карла, несколько приуменьшившего масштаб проблемы. Сейчас, после двухсуточного марафона, проведенного впустую - кроме кадров работников и водителей, разумеется - нас троих, хорошо выспавшихся сволочей, усталые товарищи чуть ли не на пинках выставили из офиса, наказав найти хоть что-то. И мы искали. Искали. Искали... даже нашли аж пятнадцать совпадений по задержанным алкоголикам (буйным), пьяным драчунам и (о!) двум мелким воришкам, вроде "завязавшим" после отсидки. Даже в три пары рук и глаз к концу убитого за столом дня мы с трудом успели пройти по всем фото - и по-хорошему, теперь стоило поменяться и сделать все еще раз: мозг человека отнюдь не компьютер. И если меня еще спасало рассматривание бэкграундов на карточках с возможными подозреваемыми (наших, разумеется, а не из полицейского архива), то Мердок и Кэнриэл явно находились на грани.
  
  - Предлагаю на сегодня закончить. - Я первый отодвинул от себя последнюю обвязку материалов. - Дальше мы больше скорее ошибемся, чем сделаем хорошо. Не знаю, как у вас, а у меня голова, как колокол уже: "Бам! Бам-Бам! Бом!" Как часы на башне.
  - У часов на башне в Управлении другая мелодия. - Отодвинувшись от стола, яросно тер глаза МакДонованн. - А то, что ты сказал, больше похоже на...
  Тут мужчина замер, не доведя движение до конца - и всем корпусом повернулся к Уилберт. Та секунду смотрела на него непонимающе - и резко расширила глаза: догадалась! Только вот до чего? И...
  - СпасибозапомощьМиламызавтраещебудем! - Как из пулемета скороговоркой "обстреляла" опешившую работницу архива девушка, оперативно запихивая свои фото в свою коробку. - Ив, не тормози!
  - Давай сюда! - Я с полным охренением наблюдал, как мои коллеги, буквально за пять секунд (и пятнадцать монет) уговаривают помощницу архивариуса сохранить коробки с уликами до завтра - и еле успел выбежать вслед за коллегами в коридор, и дальше - к машине.
  - Что случилось?
  - Ты же Детектор, Ив! - Радостно "просветил" меня фотограф-водитель, дергая за рычаги, и с закладывающим уши шипением выпуская сжатый воздух из баллона, раскручивающий турбину двигателя. Еще манипуляция - механическое зажигание - и машина, завывая как древний истребитель, рванула с места... ну, как рванула - двигались мы явно больше сорока, а звук "бонусом" заставлял шарахаться верховых и пешеходов.
  - Я детектор - и что? - Не дождавшись окончания фразы, прокричал я.
  - "Бам! Бам-Бам! Бом!" Ты еще слышишь?
  - Ну да. А чт... - Я вдруг понял, что звук теперь доходит до меня ничуть не тише, чем раньше - даже громче. И усиливается. И идет... мать! Идет от башни Компенсатора!
  - Это Корабль Пробоя - прибывает! - Азартно пояснила мне Кэрри, сидящая на широком "диване" переднего сидения между мной и МакДонованном, и, кажется, забывшая о нашей неприязни. - Наверняка - "Магнитный полюс" капитана Диггори! Перед самым Пробоем с Башни бъет настоящий колокол - все его слышат, а детекторы, как видишь, заранее.
  - Успеем место на набережной забить. - Осклабился Мердок. - Кто успел, тот и съел, потом к порту не подойти - одна сплошная пробка будет. А мы - в шоколаде... вернее, все, у кого "свои" детекторы есть - в нем. Ха, парень, а я уже почти забыл, что ты - такой... хм.
  
  Н-да уж. "Хм". Ну ладно - хоть Корабль своими глазами увижу.
  
  12.
  
  На набережную мы успели одними из первых... правда, я понял это далеко не сразу. Турбоход все-таки въехал в хвост формирующейся транспортной пробки на одном из прямых проездов к набережной... но тут наш водитель показал себя во всей красе. Настолько, что я даже пару раз пожалел, что наблюдаю сцену "не трамвай, объедем" с видом "от первого лица"! Вроде бы небольшая скорость еще сильнее упала - но чисто по ощущениям резкие повороты, внезапно возникающие тупики и перекрытые проезды между складами под открытым небом и пакгаузами проносились за лобовым стеклом со скоростью смены кадров в старинном кино, да еще и на расстояниях, которые мой язык напрочь отказался бы назвать безопасными. На Земле я ездил на колесном интергородском транспорте с компьютерным управлением: мобиль идет через мегаполис со скоростью около двухсот километров в час и почти не тормозит (и не разгоняется, правда - комфорт пассажира, да), но, почему-то, такого огромного количества адреналина это действо не вызывает. Возможно, потому что за спиной не воет сумасшедшим волком турбина, а машина не скрипит и не перекашивается при каждом "лихом" маневре...
  
  ...последний отрезок извилистой части пути мы проскочили прямо по рельсам: транспортный путь на всем протяжении по краям колеи зачем-то был укрыт настилом - наверное, непрерывной грузовой платформой, типа того - по сторонам вплотную были стены с целой чередой широких, поднимающихся вверх врат. По железно-дорожной ветке мы лихо выкатились прямо к поднятому шлагбауму: стоящий рядом с раскрашенной полосами временной преградой охранник проводил нашу машину каким-то безумным взглядом, и даже вроде покрутил пальцем у виска... может, тот паровозный гудок за спиной мне через рев двигателя не послышался? Тубиноход, едва настил сменяла брусчатка, немедленно соскочил в сторону... и выяснилось, что мы уже прибыли. По правую руку проносилось низкое - мне по пояс - каменное ограждение-парапет, а за ним до самого горизонта в вечном волнении простиралось море... А то, что я принял за продолжение улицы с рельсами оказалось уходящим в сторону моря мостом... ох, нет! Это был причал!
  
  Город Феррит, как я уже и говорил, выстроен на берегу залива. Залив огромен - то, что набережная изгибается гигантской дугой стало понятно только тогда, когда причал заметно отдалился. Отдалился - и я понял, что вижу его уже отчасти сбоку. А прямо впереди уже виден следующий причал - ничуть не уступающий первому, только полотно между опорами-быками собрано из металлических балок. Машина остановилась - набережная на глазах наполнялась транспортом и людьми. Мужчины, женщины, лошади, машины - от легковых до неуклюжих паровых грузовиков: я и не подозревал, что в городе настолько много народу, который может плюнуть на работу... Наша машина встала впритирку к каменному парапету - что бы выбраться, пришлось ждать, пока из кабины выберутся МакДонованн и Уилберт. Пока я считал ворон и разглядывал буквально выплескивающий из двух ближайших улиц поток людей и транспорта (скорость этого процесса все больше падала) - мои коллеги успели распахнуть задние двери фургона.
  - ...в! Ив! Да иди же сюда, чего встал! - В ушах у меня шумело после поездке на "реактивной машине Мердока", плюс звук "колокола" от башни Компенсатора не способствовал, да и люди гомонили.
  - Что?
  - Скорее, забирайся!
  - Иду! - Смысл маневра мне был насквозь непонятен - окна в кузове транспорта были... узкие круглые, больше похожие на бойницы. В любом случае, через их мутноватые и не слишком чистые стекла видно было, прямо скажем, не лучшим образом. Я, кстати, еле поместился: изнутри фургон был забит не только коробками с фотоматериалами, но и еще черте чем - единственное, что это "черте что" было разложено и закреплено вдоль стен, и частично схоронено в лавках-рундуках вдоль стен. Понимаю - при надежности местного механического транспорта аргумент "а если вдруг что-нибудь сломается?" звучит довольно уместно, и все эти кусачки, ключи, кольца проволоки разной толщины и прочее не зря "кушает" полезную мощность мотора... но уюта в салоне отнюдь не добавляет. Да еще и запах!
  - Наконец-то. - Механик и фотограф с чувством лягнул внутренним запором задних дверей изнутри: для этого ему пришлось протиснуться мимо меня, а я уперся спиной в спину Кэрри. - Ты бы еще больше ждал - пока не припрутся работяги с заводов и не начнут права качать, что мол машину на их место поставили. Учти, на пистолет они не поведутся... если, конечно, не пристрелишь кого-нибудь. Помогай давай!
  "Помогай в чем?" - Хотел спросить я, но тут Кэн откинула люк в крыше кузова и, ничуть не стесняясь, буквально пропихнула мимо себя к прикрученной к стене фургона лестнице. Судя по тому, как слаженно работали эти двое, действо явно выполнялось не в первый раз: мне оставалось только следовать указаниям.
  
  Люком в фургоне инновации в автомобилестроении для турбинохода не ограничивались: оказалось, на крыше закреплены и принайнованы гайками-барашками щиты для лобового стекла и боковых окон кабины, причем в пазы их вставлять надо было именно сверху. В щитах уже были прорезаны натуральные смотровые щели - с учетом толщины импровизированных бронепластин получался если не броневик, то нечто подобное. Конечно, пулю из винтовки такая вот преграда не сдержит - зато дробь или револьверный выстрел - скорее всего да. Вопросов к "Мерри" МакДонованну у меня прибавилось - но задавать их было некстати: пока я разбирался с защитой стекол, выбравшийся на крышу водила-энтузиаст уже умудрился мало того, что вкрутить стойки леера, как на палубе какой яхты, так еще и выставил основательную треногу и несколько низких складных табуретов. Черт, что у него там еще в "пригодиться" заныкано? Удочка? Или сразу взрывчатка? А что - Мердок и Джерри Ракори вроде друзья... ой.
  
  Нечто длинной более метра, толстое, как труба, и туго перевязанное во многие слои толстой ткани, осторожно вытянутое из люка нашим штатным механиком-водителем я сначала принял за мобильную многоцелевую ракету: на последнем курсе перед практикой был семестр обучения, посвященный космической и многоцелевой военной технике и системам двойного назначения (последних оказалось неожиданно много даже на интерсистемном корабле-буксире) и "нечто" показалось мне очень похожим реактивный снаряд. Правда, пока я судорожно соображал, как мне относится к тому, что мои коллеги собираются атаковать Корабль Пробоя, "одежка" трубы оказалась профессионально-быстро снята, и я увидел, что же там скрывалось. Объектив для фотоаппарата! Объектив, сделавший бы честь своими габаритами стать основой любому любительскому телескопу. Ч-черт...
  - У Причала будет военное оцепление. - Увидев мою реакцию, самодовольно улыбнулся бывший фотожурналист. - А так - последний пролет будет, как на ладони. И мы их всех увидим - первыми. И заснимем.
  - Их? - Только и спросил я.
  - Да, участников Большой Механической! Машины должны хотя бы до платформ поезда дойти своим ходом: там-то, понятное дело - под брезент и в гаражи... но мы их увидим. Лучший ракурс - всегда встаю тут, если успеваю, конечно, так что с меня, парень, причитается. - Глаза у механика и водителя, говорившего все это, горели как две лампочки. Что интересно, у Кэнриэл читался чуть ли не больший энтузиазм. Впрочем, вторую часть фразы он, наоборот, выдал нарочито-небрежным тоном... и негромко. - Заодно, шеф будет доволен. Что, он тебе не сказал? А ты думаешь - я просто так тебя катаю? И фотокоплект вторую неделю в кузове держу? Так вот - по агентурным данным нашей дорогой Службы, на этом Корабле должны привезти некое супер-оружие для Лании. Так что будем глядеть в оба все трое - и щелкать все подозрительное. Ведь гонщики - вот, Кэн подтвердит - самые подозрительные ребята!
  
  13.
  
  - ... - Я еще раз посмотрел в сторону открытого моря, убедился, что на таком расстоянии все-таки различаю человеческие фигурки - и покосился на своих спутников. Мердок возился со своим монструозным объективном, уже закрепленным на штативе, то и дело прикладываясь то к видоискателю кажущегося крохотным по сравнению с оптической системой фотоаппарата, то к висящему на груди биноклю. Видимо, обзор через фото-оптику бывшего фотографа, ныне агента-механика не удовлетворял. Рядом на раскладной табуретке устроилась Кэнриэл с другим биноклем. И только ваш покорный слуга вынужден был обходится собственными глазами. - Коллеги...
  - Что? - МакДонованн даже отвлекся от возни с каким-то деревянным ящичком, глядя внутрь которого он крутил одно из регулировочных колец - ради разнообразия, на самой камере. - Ах, это. Вот, мне больше не нужен.
  С этими словами бинокль перекачивал из рук водилы в руки Кэнриэл, оказавшейся между мной и "Мерри". Девушка посмотрела на меня. На бинокль в руке. На другой бинокль. Опять на меня... После чего с крайне одухотворенным видом сложила оба оптических прибора боками, придирчиво выбрала тот, который короче - и ни в чем не бывало передала мне. И что это было? Со стороны механика донесся отчетливый веселый фырк.
  - Э... спасибо. - Несколько растеряно сообщил я собранным заколкой на затылке в короткий хвост волосам на голове нашей агентессы-секретарши, и удостоился легкого кивка без поворота головы. Я ее что, еще раз обидеть успел (когда?!) или она, наоборот, наконец меня простила и теперь "выказывает характер"?
  
  Впрочем, странное поведение Кэн я почти сразу выбросил из головы. Теперь у меня был зрительный бинокуляр, и я сразу оценил все преимущества, которые давало выбранное МакДонованном место на набережной. Мост-причал отлично просматривался по всей длине - и во всей, что называется, красе. И эта "краса" внушала! Люди, стоящие на пролетах причала оказались армейским оцеплением - форма мне уже была знакома, причем в руках эти серьезные даже на вид ребята держали автоматические карабины. И военных было много - не менее ста человек. Было такое впечатление, что Корабль Пробоя собираются не принимать к причалу, а как минимум брать на абордаж. Единственное, чего не хватало - это тяжелого вооружения, вроде пушек и танков... ага! Прямо на моих глазах на полотно моста медленно и весьма густо дымя из трех разных точек состава выкатился по рельсам натуральный бронепоезд! Неужели мы эту штуку на путях подрезали? Да нет, быть не может - уже сколько времени-то прошло, а он только выехал... или нет?
  
  - Теплая встреча. - Вслух прокомментировал движение железно-дорожного монстра я.
  - Что? А, броня приехала? - Мердок сощурился на причал, разглядывая характерный силуэт. - Старина "Копье" - ход никакой, зато брони навертели столько, что оси под собственным весом гнуться. Только и хорош, что на Причал ставить... Ну а что ты хочешь, Ив - мало ли, кто может из Пробоя выйти? А вдруг - пират? Компенсатор же всех притягивает в Залив Лэнса, не разбирает, кто дорогой гость - а кто совсем даже и наоборот.
  - Пираты? На Корабле Пробоя? - Я вспомнил отметку на спутниковой карте, вполне соответствующую по размерам рассказам местных (а то бы не поверил), и только головой покачал. Корабль Пробоя - это посудина размером как авианосец-атомоход середины двадцать первого века (самые большие морские корабли на Земле были построены именно тогда) - и в руках "джентльменов удачи"?!
  - Миров много. И среди тех, кто обещает любому желающему, у кого найдутся материалы и рабочие, построить установку Пробоя для корабля иногда попадаются и те, кто действительно может это сделать. - Как о чем-то само собой разумеющемся сообщил мне МакДонованн. М-мать, как-то мне сразу стало неуютно на залитом солнцем берегу залива.
  - Такой большой корабль способен нести оружие и броню, для которого калибры бронепоезда... мелковаты. - Осторожно уточнил я. - Тем более, если Феррит пирату не по зубам, что помешает выйти в открытое море и поискать объект поудобнее? Команда на таком судне - как маленькая армия.
  - Вообще-то да, так и есть. - Немного удивленно посмотрел на меня механик. - Неужели ты до сих пор не?.. О. Тогда - наведи окуляры на во-он тот шпиль. С такой двойной штукой, еще на свету блестит... да. А теперь - чуть ниже.
  - Вижу стену... - Послушно озвучил я, и вдруг понял, что "стена" не стоит на месте. Он движется... проворачивается вокруг своей оси. А если я прослежу вдоль...
  - Благое небо! - Невольно употребил я местное восклицание, одно из первых, что выучил в штаб-квартире оперативного отдела. - Это что, пушка?! То есть - орудие... как его - батарея?!
  - Башенная береговая батарея. - Со скрытой гордостью разъяснил водитель-фотограф. - Одна из трех. В каждой башне - по два орудия. Калибр - два полных шага*. В движение каждая башня приводится восемью десятками паровых машин - видишь дымы? Говорят, если две башни из трех выстрелят одновременно - в городе будет землетрясение в пять баллов! Если в заливе пробоем выйдет пират или враг - это будет его последняя ошибка. О, слышишь? Сейчас начнется!
  
  [*Примерно 1000 мм.]
  
  Колокол со стороны Компенсатора рывком увеличил громкость в несколько раз - и, судя по тому, как стали оглядываться люди, запрудившие набережную плотной толпой - в этот раз звук слышали все. В шпиль гигантской башни, туда, где располагался шар-навершие, ударила длинная - через весь небосвод - ослепительная молния. Грохот грома ощутимо заложил уши, но сам звук совершенно потерялся за "голосом" Компенсатора. В верхнюю часть башни ударило еще несколько разрядов - уже с других сторон света. Шпиль на глазах окутывался ясно видимыми коронными разрядами - не редкой "щеточкой", обычно видимой с улицы в любую погоду, а настоящей светящейся шубой... и, внезапно все пропало. Стих "колокол", исчезла дополнительная подсветка. В наступившей мертвой тишине только чуть слышно шелестели волны. Я открыл рот, чтобы спросить зачем-то доставшего часы МакДонованна о том, что будет дальше... и тут пришел ЗВУК. Мне показалось, что выстрелили пресловутые пушки - хотя, думаю, огненные "хвосты" от ТАКОГО залпа я бы не пропустил.
  - ... - Объявил Мердок.
  - ...? - Переспросил я, не услышал собственного голоса, и пару раз резко вдохнул и выдохнул. О, уши "разложило".
  - Говорю - тридцать шесть миль. - Повторил чем-то довольный мужчина. - Два часа - и мы увидим Корабль. Ну, если конечно, это не пират, ха-ха!
  - И как узнать? - Не то, что бы я после всего увиденного был настроен скептически, но...
  - Обернись.
  - Что?
  - Обернись, говорю.
  - А... О. - Только и выдавил я, разглядывая громаду дирижабля, загребающего винтами воздух прямо у нас над головой. Разумеется, летающая машина была с военной символикой Лэнса, и даже небольшой орудийной башней под гондолой. - И что, так каждый раз, когда... ну, Корабль?
  - Привыкай, парень. Феррит - "столица" всего Эликорна, сечешь, какое важное место охраняем?
  
  14.
  
  Прошло полтора часа со срабатывания Компенсатора, ознаменовавшего успешный переход Корабля Пробоя - и за это время не случилось практически ничего. Нет, не так - НИЧЕГО! Разумеется, что-то да происходило: толпа, забившая набережную, от возбужденного вглядывания в полосу горизонта между небом и морем перешла к деловитому, явно привычному и не раз отработанному ожиданию - появились навесики, зонты, некоторые товарищи неведомым образом умудрились протащить и разбить внушительные тенты (вроде павильонов, только без стен) и уже что-то готовили себе на маленьких примусах. Через кучковавшихся часто прямо на плитах набережной зевак неведомым образом протискивались лотошники-торговцы, торговавшие водой, нехитрой едой и даже театральными биноклями. Кое-кто выбрался на гранитный парапет, и теперь сидел, болтая ногами, несколько человек воспользовались тенью от нашего фургона и устроились поспать, еще одного придурка, решившего "незаметно" отлить, пристроившись в углу между ограждением и задней дверью машины пришлось шугануть демонстрацией кобуры. Ур-род...
  
  Первых минут сорок я развлекался, наводя бинокль на все, что попадало в поле зрения: полюбовался, как ведут наблюдение (или съемку?) с плоских крыш похожих на нашу машин другие счастливчики, проскочившие в порт "на колесах" до дорожной пробки, детально оглядел мост-причал, проследил, как неторопливо втягивается на пролеты поезд, влекомый двумя пыхтящими от натуги паровозами. Своей очереди дождались и мега-орудийный батареи, изредка слегка доворачивающие бронированный колпаки на невидимую мне цель (тогда дымы вокруг и позади поднимались особенно густо, выдавая работу паровых приводов) и другой, более удаленный от нашей стоянки мост-причал - что интересно, совершенно пустой. Своя доля внимания досталась и уменьшившемуся до состояния едва различимой без оптики точки в небе дирижабля, застывшего в глубокой синеве как муха в янтаре: ориентиров на небосклоне не было, и понять, совершает ли воздушный корабль некие эволюции в пространстве или просто висит на месте как воздушный шар в штиль никак не получалось... Потом все тоже самое - по второму разу. Потом - по третьему... да сколько можно-то?!
  
  Мои коллеги, что характерно, от ожидания не страдали - скорее, они им наслаждались. Негромкий, наполненный специфическими терминами разговор между Кэнриэл и Мердоком давно утих - что-то там о выдержках, экспонометрических показаниях и объективах-телевиках применительно к фотокамерам с зеркальной частью преломления хода лучей. Теперь оба "агента поддержки" с завидным опытом окунулись в вынужденное безделие: МакДонованн просто подставив лицо солнечным лучам и морскому бризу довольно щурился, а Уилберт, ненадолго спустившись в кузов, вернулась в соломенной шляпе с героическими полями и толстенной, довольно потасканной... ммм, скорее тетрадью, чем книгой, на обложке которой все еще можно было разобрать "Альмонах Химии и Философии". М-да. Мне бы сюда интерактивный терминал - только для дальнего космоса, а не гражданский, который без Интерактивной Среды превращался в "стильные" очки с бесполезным широкоплосным радиотрактом и слабосильным процессором...
  
  ...что я здесь делаю? Что за насмешка судьбы: приложить столько сил, чтобы стать космонавтом в экипаже межсистемного корабля, добраться до другой звездной системы, попасть в группу высадки - сверх штата, состояние атмосферы планеты, близкое к понятию "проведенное терраформирование" сломало к чертям все планы исследований... и попасть из-за нелепого стечения обстоятельств в антропогенный катаклизм! Мало того - я ведь выжил в нем, выжил, смог не сойти с ума после "Пробоя", получил сведения - шокирующие, невероятные, да, но тем не менее - ключевые, сверхценные сведения для Земли... и застрять здесь! В гротескном подобии усредненной европейской страны начала двадцатого века, словно в интерактивной АИ-игре-симуляции, которую игровые критики дома немедленно заклеймили бы "надуманной" и "фэнтезийной". Корабли Пробоя - это же надо было до такого додуматься? Извращенная насмешка над самой профессией космопроходца, плевок если не в душу, то в лицо миллионам людей, работающим на космос. Работающим, чтобы Человечество смогло вырваться за пределы Солнечной, чтобы наш вид перестал зависеть от конкретной планеты и конкретной звезды... И это все ради того, чтобы узнать, что Человечество - давно уже межзвездная, а то и межгалактическая величина, что "червоточины" можно открывать, построив некую доступную даже таким примитивным технологиям штуковину, для которой и источник энергии не нужен! Какая пытка осознавать, что мы сами себя заперли...
  
  Начавший раскручиваться в голове алгоритм депрессии удалось придавить привычным волевым усилием. Этому меня учили - всех нас. Космический перелет на межзвездное расстояние - постоянный, не прекращающийся стресс, а вычислительный кластер межсистемника может и не иметь возможности выделить маркеры запуска микро-коррекции психологического состояния конкретного человека. Это вам не Земля, и не колонии в Солнечной, где за каждым шагом и вздохом Среда следит за каждым минимум с пяти разных точек - это не считая пульса, давления и электрической активности мозга. Распределенные аналитические программы интерсистемной вычислительной сети незримо защищают каждого гражданина, где бы тот не находился - и ошибаются крайне редко. Каждый человек имеет право распорядится собственным здоровьем как желает сам, вольно подходить к рекомендуемым медицинским процедурам - но сделает он это в твердом уме и трезвой памяти, а не под влиянием психоза, стресса или депрессивного состояния. Вот только с межзвездными командами этот метод уже не работает.
  
  Каждый член экипажа натренирован и держит себя под контролем во время работы - слишком велика цена ошибки во время многолетней автономки. Так часто бывает, что человек в таких условиях вообще не совершает развлекательных действий - ему просто некогда. Разумеется, космонавтам вменялось в необходимость после факта обнаружения мыслей вроде тех, что посетили меня - о тщете бытия и вселенской бессмысленности, и так далее - обратиться к соответствующему специалисту, одному из двух на борту. Или, хотя бы, отработать интерактивную программу психологического кондиционирования, самостоятельно запустив соответствующее программное обеспечение. Уже сам факт того, что меня эмоционально "накрыло" именно сейчас - говорил мне, ни разу не психологу, о многом. Фактически, пусть и с оговорками - но я ведь выполнил самостоятельно разработанную и поставленную в приоритетные задачи программу-минимум: вписался в местное общество, построил свою роль в коллективе и вжился в нее. Заставил окружающих принять меня и привыкнуть ко мне - отлично это было заметно по тому, что МакДонованн и Уилберт периодически забывали о моей... гм, "детекторности". Теперь, по уму, мне следовало врасти в местное общество, собирать информацию и анализировать ее, создать себе оптимальные условия для жизни - и уже после решить, что делать дальше, опираясь на осознанный выбор. Возможно - "просто жить дальше", потому что шанс "вернуться назад" у меня был еще меньше, чем выжить при пробое. Но...
  
  ...но, впервые со времени, когда меня выпустили из штаб-квартиры 102 отдела Контрразведки Лэнса я оказался предоставлен сам себе: не было срочных дел, что можно сделать с крыши блокированной толпой на пристани машины, нечего было читать, не было достойных объектов для изучения или наблюдения. И я понял, что не смогу "врасти" в респектабельное или не очень общество города Феррит, да и всей планеты Эликорн. Потому что до сих подспудно считаю здешний мир - отсталой пародией на Землю, уродливой и дурной. Колонией, если уж на то пошло - почему-то оторвавшейся от связи с материнской планетой, похе... потерявшей большую часть технологий и застопорившую прогресс. И, если что-то подобное происходит и в других Мирах - я просто не найду себе здесь место, что мое "я" сможет назвать домом. И не потому, что не найду точки подключения всемирной сети и медицинского обслуживания на современном мне уровне - вовсе нет. Просто я сам, оказывается, не готов был "просто жить" - без глобальной Цели. Там, в черноте космоса я каждым своим действием, каждым вздохом и каждой мыслью ежесекундно двигал вперед все Человечество. Да, оказалось, что двигал всего лишь население одной звездной системы из сотен и тысяч... но - черт возьми! Двигал! А расползаться подобно плесени по поверхности доступных планет при помощи случайно открытого и до сих пор фактически никак не объясненного феномена - это не для меня. Да, человечество Земли справится и без меня... но со мной оно справится куда быстрее. Значит, как не низка вероятность успеха - мой путь лежит на Корабль Пробоя - и в другие миры. Найти след пропавшего судна. Найти координаты планеты, с которой меня сюда занесло. Найти Корабль, способный доставить меня туда. Найти способ подать сигнал... или сдохнуть на одном из этапов процесса.
  
  Удивительное дело - поставить себе Цель. Я твердо осознавал - до того, как отправится в первый рейс на Корабле Пробоя - пройдет в лучшем случае несколько лет. Фактически, возможно мне придется провести в мирах - возможно даже на том же Эликорне (не просто же так меня забросило именно сюда?) - существенную часть своей жизни. Возможно, я не успею до своей смерти найти нужные ответы - фактически, все это ничем не отличалось от первоначального "врасти в местное общество". Не отличалось фактически ничем, кроме финальной Цели... но этого оказалось более чем довольно. Ф-фух! Даже как будто дышать стало легче...
  
  - Эй! Молодежь! Если будете так галок считать, то не только прибытие корабля, конец света пропустите. - Довольно ехидный комментарий Мердока заставил меня поднять взгляд... и немедленно схватиться за бинокль! Там, на линии горизонта, появилось темная точка, от которой в небо поднимались едва видимые нитки дымков - и это точка росла прямо на глазах. Корабль Пробоя шел к месту своей стоянки.
  
  15.
  
  Прибытие Корабля Пробоя являло зрелище величественное и поучительное одновременно - теперь я отчасти понимал тех, кто решил путь и издали, но поглядеть на это в далеко не первый раз. Поглядеть было на что. Авианосец... пожалуй, что да - способное к межпланетному прыжку судно сильнее всего напоминало именно его. Думаю, что высоко поднятая над волнами палуба могла послужить отличным мобильным аэродромом - причем не только для специальных самолетов с укороченным разбегом и посадкой, но и для обычных. В открытом море сопоставить размер корабля обычно не с чем, но не в данном случае: исполина, подталкивая и направляя к причалу, окружила целая стая морских буксиров. Такие корабли есть в любом крупном земном морском порту - за последние лет этак двести пятьдесят они ничуть не изменились по своим размерам и функциям, разве что выглядели почище, избавившись от коптящих труб - и пониже. Ну да - судну с компьютерными управлением и персональной дрон-группой не нужен высокий мостик и постоянная команда, а, значит, и надстройка с мостиком. Буксиры причальной службы порта Кораблей Пробоя Лэнса коптили отчаянно, и трубы имели большие и высокие - но в остальном вполне могли служить отличным образцом для масштабирования: судя по соотношению размеров, в прибывшем иномирном госте одной длинны было более трех сотен метров! Настил палубы корабля по центру образовывал что-то вроде слегка зализанных крыльев - ну или плавников, как у ската, если хотите. Это было нужно, чтобы закрепить многочисленные растяжки, идущие от решетчатой башни, чем-то напоминающий остов "острова*" все того же авианосца - если с него ободрать все, кроме несущих балок, увеличить в высоту раза в два, и поставить в геометрическом центре верхней палубы судна.
  
  [*Все надстройки авианосца, дабы увеличить драгоценную площадь ВПП на палубе, собраны в одну, из-за характерной формы получившее название "остров".]
  
   Как такая своеобразная "мачта" влияла на парусность и остойчивость Корабля Пробоя - оставалось только гадать, но явно не "помогала". Собственно, я вообще не мог разглядеть на сверхбольшом корыте труб или чего-то, что выдавало наличие собственной силовой установки. Но даже если она и была - сильно сомневаюсь, что махина чисто своим ходом дошла бы сюда за два часа. Как какой-нибудь супер-танкер периода нефтяной энергетики, левиафан от кораблестроения скорее всего мог чувствовать себя относительно вольготно только в открытом океане - там, где радиус поворота на девяносто градусов в одну вторую морской мили не вызывал мучительной гримасы у капитана Корабля и рулевой команды. По хорошему, таким гигантам вообще противопоказано подходить к берегу: примерно так же как межсистемный космический корабль без особой необходимости лучше даже не переводить на низкую орбиту - если совсем уж приспичит, для этого есть спейс-шаттлы.
  
  Мне вдруг пришло в голову, что экипаж Корабля Пробоя - по большому счету мои коллеги. Пусть прыжковая установка позволяет ему перемещаться от мира к миру не выходя за пределы атмосферы, но сама суть, функция межпланетного супертранспорта - это как раз то, чем должно стать следующее поколение земных межсистемных космических судов. Звездные колонии нужно будет обеспечивать тем, что они сами выпустить или вырастить будут долго не в силах - и, возможно, обеспечить на родину обратный трансфер уникального груза... Да уж. Получается, что по логике вещей мне следует через некоторое время поменять место работы. Интересно, на Кораблях нужны Детекторы? Хотя - глупый вопрос, если сама их установка работает на том же принципе, что и Компенсатор, а уровень проборов для работы с электричеством меня наверняка не впечатлит, то...
  
  - Как странно... - Кэрри, как и я, прилипла к своему биноклю - но интересовало ее нечто, как выяснилось, другое. - Где же "Левый"?
  - Ну-ка. - МакДонованн выхватил оптику из руки девушки, напряженно высматривая что-то на морском гиганте. - Небо... точно, нет - Малышка идет с дифферентом на правый... Неужели - потеряли? Но - следов боя нет, и следов свежего ремонта - тоже...
  - "Малышка"? - Вклинился в беседу я, пока она опять не переросла в обмен непонятными терминами, как до этого с фотоаппаратом.
  - Это "Лирания", на Эликорне и Лире мы зовем ее "наша Малышка". - С какой-то даже ласковой улыбкой сообщил Мердок, отрываясь от бинокуляра. До меня не сразу дошло, что он говорит про сам межмировой морской транспорт. - Корабль принадлежит герцогам Лиры, самый частый гость у нас в Порту. "Лирания" ходит по расписанию - мы, Лира, Магр - и назад. Если бы не "Малышка"... если бы не она, встречали бы мы здесь один корабль в год. В лучшие годы - два. Можно сказать, тут, в Лэнсе, многое держится на ней...
  
  Я переварил глубокомысленное замечание, новым взглядом окидывая порт Пробоя и припортовые сооружения, к коим смело можно было отнести и сам Компенсатор. Если подумать, одни супер-орудия должны были влететь моему текущему Отечеству в копеечку - уникальный заказ... который, возможно, тоже просто привез очередной Корабль. Конечно, Эйфелеву Башню во Франции построили в девятнадцатом веке - и ничего такого... но сравнить тогда еще колониальную Империю французов - и сам недавно вышедший из статуса фронтира Эликорн? Получается, вся эта инфраструктура окупается (если окупается) только за счет одного транспорта, еще и принадлежащего неким герцогам с Лиры? Великолепно... хотя, с другой стороны - довольно логично.
  - А что за "левый" о котором вы говорили? - Решил уточнить я: в бинокль корабль уже был отлично виден, включая выведенное белой краской на видимой мне "скуле" борта название и небольшие орудийные башни, собранные вдоль борта группами по две.
  - "Левый" - это миноносец. - Опередила водителя Уилберт. - Он, и "Правый" - закрепляются под бортом материнского корабля. Их обычно выпускают, если нужно высадится на не оборудованное побережье или принять-передать груз там, где для "Малышки" мелко...
  - Стоп. Ты говоришь - миноносец закрепляется под бортом... как шлюпка?! - Кажется, мне пора привыкнуть, что местные привыкли решать некоторые задачи... э, как бы сказать - в лоб. Судно, размером с авианосец - но при этом носитель кораблей... н-да, ну а что. Даже как-то логично.
  - А что такого-то? - Почему-то кажется обиделась Кэнриэл. - Ну да, "Лирания" - небольшой Корабль Пробоя - но самый настоящий!
  - А "настоящий корабль пробоя" должен таскать под бортами другие корабли? - Осторожно переспросил я.
  - Ну а как они, по твоему, в другие миры могут еще попасть. - Постучал себя ладонью по макушке МакДонованн, даже прервавший ради этого жеста свой "шаманский танец" вокруг треноги с фото-системой: буксиры, усиленно вспенивая волны за кормой и дымя почем зря уже виртуозно разворачивали теряющую ход "Лиранию" бортом к берегу - и к причалу. Крепления для корабля под выступающим бортом-плавником я сейчас и правда разглядел. - Ты прям как с луны упал... гхм, извини, парень.
  - Я уже привык. - Отмахнулся я от сказанувшего по его мнению бестактность Мердока, и добавил уже про себя. - Тем более, луны бывают у разных планет.
  
  Если бы мой скафандр не рассыпался после перехода через Пробой в буквальном смысле этого слова, то на на его спине любой желающий, владеющий интер-английским мог бы прочесть примерно следующее:
  
  
  Иван Кольцов.
  ГО (экобио-1, кибер-2)*.
  МСКК-04 "Прогресс" (П/П - Луна-1)**.
  
  [*ГО - Группа Обеспечения, и две учетные специальности: главная - экология и биология, вторая - кибернетика. Надпись стандартизированного вида постоянным энергонезависимым образом в обязательном порядке наносится на любой личный скафандр члена экипажа любого космического корабля: даже в условиях потери связи, сразу после аварии, экипаж должен визуально видеть, кто перед ним, и чему он обучен.
  **МСКК - МежСистемный Космический Корабль. П/П - Порт Приписки.]
  
  16.
  
  Швартовка "Лирании" сама по себе тянула на отдельное, и, кстати, довольно театральное действо: пока буксиры согласовано совмещали край палубы Корабля Пробоя и последний, "висящий" в воздухе пролет мега-причала, а его краю произошло какое-то интенсивное шевеление... и заиграла музыка! Оркестра, наяривающего бодрый такой бравурный марш с нашего ракурса оказалось не рассмотреть, зато расстаравшихся музыкантов слышно было за несколько километров! Уж не знаю, как можно добиться такого эффекта без электрических систем усиления сигнала - но, факт: встречающие добились. Правда, не особо громкая мелодия периодически тонула в радостном гомоне толпы на набережной: но это здесь - там, на краю моста и у палубной команды небось уши закладывает... ого!
  
  Наконец-то остановившийся корабль отдал якоря - по две пары с носа и с кормы. Команды буксиров - их профессионализм и выучка вызывали у меня все больше восхищения - отходили от бортов и ловко подставляли палубы под массивные чугунные изделия, чтобы потом разойтись и сбросить "держатели за дно" на некотором удалении от "малышки"... но за этим уже никто не следил. Потому что нависающий над бортом гостя пролет медленно пошел вниз, одновременно поворачиваясь!
  
  На самом деле - ничего такого в движущемся пролете причала не было: делают же разводные мосты? В смысле - делали и у меня дома еще даже до эпохи пара, и в Мирах наверняка делают, и много где. И подъемные, и поворотные - правда, наверное, не одновременно. Супер-рампа оба механизма совмещала, причем двигалась без видимых признаков работы моторов - видимо, под собственным весом: красиво, да - этакая финальная точка в морском балете тяжеловесов, но после маневров самой Лирании - уже как-то и не впечатляет. И не впечатляла меня конструкция транспортного пандуса ровно до того момента, как палуба у борта и причал не оказались соединены. "Малышка" медленно покачивалась на волнах залива - почти незаметно для глаза, даже вооруженного бинокуляром (еще бы, при таких-то размерах!) - но покачивалась. И конструкция, обеспечивающая логистическую целостность корабля и моста-к-берегу - вместе с ней. Так, кажется я объяснил недостаточно понятно. Корабль. Берег. Волнение. И возможность заехать на палубу на машине и съехать с нее, как по улице! Без всяких кранов, без сложной перегрузки с борта на борт неспособного подойти близко к берегу супер-грузовоза с многометровой осадкой!
  
  Наверное, в другом месте скорость погрузки-разгрузки Корабля Пробоя была бы куда менее критичной величиной - в любом случае, межпланетному карго-борту требуется как минимум полтора месяца болтаться по морям и океанам посещенного мира, пока непонятная прыжковая система не перезарядится... или что там с ней происходит? Вот только в сочетании с Компенсатором, причальные изыски обретают глубокий, я бы даже сказал - глубочайший экономический базис: разгрузку и погрузку можно провести буквально за несколько дней, потом еще четверо суток на, собственно, компенсацию заряда - и можно уходить в новый Пробой. Неделя... ну ладно, пусть десять дней - вместо сорока пяти. Плюс способность гарантировать точку выхода межмировых судов. Плюс система обороны гавани Феррита, способная убедительно аргументировать проведение погрузочно-разгрузочных работ именно здесь, в этом порту. Это... ну, я не знаю - как если бы все испанские "золотые галеоны" во времена Конкисты вынуждены были проходить через одну точку посреди Атлантического Океана - а там бы был форт с дальнобойными орудиями и собственным флотом. Или стоит сравнить с единственным оазисом посреди Великого Шелкового Пути, который не обойти? Хотя, нет - скорее, подойдет пример из более позднего времени: Китай для торговли со всем миром выделил свободную экономическую зону Тайвань. Вот и Лэнс для всего Эликорна - такой "тайвань". И, одновременно, игольное ушко, через которую идет вся высокотехнологичная и высоко-прибыльная торговля с другими мирами: учитывая некоторое ограничение на объемы грузов (трюмами Кораблей Пробоя) - товары должны быть компактные и дорогие. Золото. Драгоценные камни. Другие редкоземельные ископаемые. Предметы уникального местного крафтинга, природные растения-эндемики и шкуры промысловых животных... да что угодно! И все - через нас. И все - в руках властей Лэнса: пошлины на торговлю с другими государствами, экспорт эксклюзивных технологий... и страну еще не захватили, не подорвали мешающую жить всем честным коммерсантам за пределами Феррита Башню, не... много чего не сделали. Пожалуй, надо проникнуться к людям, стоящим за всей этой схемой неподдельным уважением.
  
  Забавно - я еще рассуждал, пытаясь понять - зачем контрразведке полевые группы под прикрытием? Да еще и в таких количествах, что обучение агентов поставлено на некислый поток... да тут, пожалуй, жителей через одного завербовать будет не слишком сильной паранойей! Собственно, нужно думать, что уже... и не только "наши" - да Феррит лопаться должен от числа внедренных шпионов, силовых групп других "представителей интересов властных структур" и прочего. А я еще посчитал, что Джерри Ракори "того" - столько взрывчатки и оружия в одно место стащить, а шеф ему если не потакает, то не препятствует в силу каких-то своих мотивов, да и вообще - группа Маккера что-то вроде экспериментальной площадки, куда засовывают всяких "чудиков" вроде женщины-агента, журналиста, променявшего фотоаппарат (не до конца) на руль и гаечные ключи... или вот странного, но почти нормального, если на внешность, Детектора...
  
  - Ив, что-то у тебя лицо больно... одухотворенное. - МакДонованн смотрел на меня с подозрением... и тревогой? - Ты что-то чувствуешь? Нужно сразу говорить!
  - А? - Последняя фраза меня удивила - и не сразу дошла до сознания, занятого подсчетом размеров задницы, в которую мне "повезло" влипнуть. Да, понятно, что потерявшего память чужака, способности у которого вроде есть, но совершенно не обученного, никто не будет держать кормить-одевать-обучать "за спасибо". Правда, я, вскормленный земным "обществом победившего технического прогресса и демократического либерализма" (цитату про общество заставили выучить в третьем классе, как сейчас помню), поначалу этого не понял - посчитал себя за ценного редкого специалиста, пусть и слегка ущербного в глазах местных... а оказалось, что я просто чуть лучше подготовленный расходный материал. То-то мне в штаб-квартире 102 отдела, зачитывая список правил для работе в команде агентов, несколько раз повторили о недопустимости личных расспросов. С другой стороны - группа Рена Маккера кажется основательно притертой, да и полицейские из Центрального Управления детективов агентства чуть ли не в лицо знают - а это потребовало времени... фу-ух, кажется, я себя зря накрутил. Ч-черт, даже испугался... немного. - Нет-нет, это не ощущение... я просто осознал... какая ответственная у нас работа.
  - Правда, что ли? - Мужчина недоверчиво оглядел мое лицо и мимикой выразил, что думает о коллегах, пугающих его своей мордой лица... впрочем, что взять с ненормального? - Точно ничего не чувствуешь? Оружие может быть и... запрещенным.
  - Отсюда? - Я было махнул рукой в сторону Лирании... и вовремя задумался: компенсатор-то я "слышал" еще дальше. - Ну, оно должно быть компактным... наверное. И выключенным. Ничего не чувствую. И не почувствую - слишком далеко.
  - Выключенными - это как? - Похоже, Мердок рассчитывал на другой ответ. Совсем на другой - потому что мои слова его явно расстроили и напрягли. - На предохранителе, что ли?
  - Как двигатель. Пока не работает - не слышно. А запах масла и топлива можно учуять только рядом.
  - Ясно...
  - Если вы наговорились, господа, то хочу обратить ваше внимание, что они уже начинают. - Очень холодным тоном оповестила фотографа Уилберт. Мужчина, выплюнув невнятное ругательство сквозь зубы, приник к видоискателю - и через несколько секунд чуть слышно защелкал затвор фотокамеры. Я тоже приложил бинокль к глазам - и немедленно отметил, как ювелирно выбрал позицию для удаленной съемки наш вергилий: рампа-пандус оказалась повернута ровно настолько, чтобы все, кто на ней находились, оказались прекрасно видны. Единственное место, на котором не за что спрятаться - и все как на ладони. Судя по всему, я пропустил торжественную встречу между капитаном и главой встречающих борт военных: мужчины, один в белом кителе, другой в черном жали друг другу руки... и тут грянула пушка бронепоезда! Холостым и вверх - как я понял через несколько секунд, в основном по оглушившим меня воплям от соседей по набережной.
  
  Видно, "салют" означал, что разгрузка разрешена - или что-то вроде того: по крайне мере на палубу выбрались из трюма и подкатились к въезду на причал несколько колесных агрегатов. Странных, надо сказать, агрегатов - и появление каждого встречалось набережной криками и неравномерным свистом. Это...новая военная техника, или что? Первая из машин была вся обвешена металлическими сферами поверх обшивки... или обшивки как раз не было - пространственная рама отлично просматривалась. Вторая штука-на-колесах, больше напоминающая кирпич на колесах, когда взбиралась на причальный мост, продемонстрировала всем желающим... настоящее сопло в корме! Еще одна конструкция напоминала паровоз - особенно разнокалиберными колесами, которых в общей сложности насчитывалось пять пар... стоп. Овации. Странные машины.
  - Кэнриэл, это что - участники гонки? - Форма, с позволения сказать, спорткаров, была настолько далека от аэродинамической, что самое логичное предположение, о котором мы говорили перед прибытием Лирании я сначала отбросил - просто не поверил, что ЭТО может гонять.
  - Ну да. А тебя что-то смущает?
  - Если вы я где-то решил припрятать контрабандное оружие, даже большое, я бы встроил его в один из этих... порождений сумрачного механического гения. - Честно признался я, устав разводить политесы. Настроение у меня было не очень - мало того, что до меня дошло мое положение, так я еще и умудрился опять, несколько раз подряд за короткий промежуток времени впервые за месяц выказать свою "неадекватность" в глазах тех двух человек, с которыми я в нашем коллективе только-только наладил более-менее доверительный контакт... Да и не особо приятно узнать, что тебя держать за говорящую собаку, способную "вынюхать" запрещенную технологию... которую даже не спросили, с какого места ей удобнее будет "вынюхивать", кстати. А вообще - наверняка у таможни на причале есть свой детектор... и даже не один, я думаю. Так какого, спрашивается, хрена? - По сравнению с... некоторыми образцами, наша машина выглядит как гоночный призер!
  
  Я опустил бинокль, внезапно услышав странное кряхтение от прилипшего к камере МакДонованна. От так же оторвавшейся от оптики девушки мне достался странный взгляд.
   - Что?
  - Мердок... - Уилберт покосилась на фотографа-водителя. - Мерри уже четвертый год подряд пытается поучаствовать в заезде - с момента, как "агентству" выделили деньги на покупку механизированного фургона... и даже раз попытался сделать это в обход прямого приказа сверху. И если ты готов повторить перед Маккером свои слова...
  
  17.
  
  - Вернулись. - Рен Маккер произнес это слово абсолютно без выражения. Безразлично констатировал - и уткнулся назад, в россыпь бумаг, лежащих у него на коленях. Выглядел шеф не лучшим образом - мешки под глазами, чуть покрасневшие белки, даже шейный платок - немыслимое дело! - был растянут за узел и болтался на шее. Да и сама работа с документами в приемной, где и посетители могут появится - насколько я понимаю, серьезное такое нарушение внутренних правил как агентства, так и полевых отрядов оперативного отдела контрразведки. Другое дело - кто лидеру на это станет указывать? Особенно если оный лидер с совершенно "пустыми" глазами доведенного до самого края усталости человека механическими движениями прихлебывает совершенно остывший кофе из огромной полупустой кружки для бульона. Причем, судя по потекам и разводам, порция в это вместилище залита далеко не первая. Н-да.
  
  Похоже, не только я видел Маккера в таком состоянии впервые - рядом со мной переминался с ноги на ногу МакДонованн, не зная, что ему сказать (мало ли как в таком состоянии отреагирует?), а Уилберт так и вовсе разглядывала исключительно сосуд с напитком как гигантского таракана: хочется раздавить, но как представишь лопающийся под тапочком панцирь и расплескивающиеся внутренности... так. Мне, кажется, тоже лучше... отдохнуть. Пока опять что-нибудь не "выдал".
  - Рен, мы, это... попали на набережную вовремя. Благодаря Иву. И место заняли, и пленки три десятка кассет извели. - Все-таки "родил" типа-рапорт Мердок и в подтверждении своих слов приподнял руку, в которой держал ручку плотной брезентовой сумки - специально предназначенной для переноски закрытых металлических катушек с боящимися света недавно отснятыми пленками.
  - ... - Мужчине потребовалась целая секунда, чтобы сообразить, что именно ему сказали. Наконец, на лице проступило некое осмысленное выражение, и глава агентства, с отчетливым отвращением покосившись на кружку в руке, сформулировал распоряжение. - На проявку и печать.
  - Я займусь. - Немедленно отозвалась Кэнриэл. - Сейчас только кофе нормальный сделаю, и все подготовлю к завтрашнему...
  - Сделать нужно до утра. - Оборвал свою секретаршу шеф. Посмотрел на заткнувшуюся девушку, вдохнул, выдохнул, закрыл глаза - и уже совсем нормально и мягко произнес. - Снимки нужны будут на утренней планерке. Пришла ориентировка от информатора - оружие для Лании уже здесь, в Лэнсе. Никто не знает - какое, но "убойное". Пока вы торчали... работали у пирса, нас всех поставили на уши и раком вы...
  
  Следующее слово было для меня труднопонимаемым - бранное оскорбление описывало весьма "горячую" половую жизнь между руководящим составом говорившего, всем миром и табуреткой, причем напирало на то, что связь эта однополая. Что, вообще, противоречило самой структуре используемого языка - табуретка относилась к женскому полу, начальство - к мужскому, а мир - вообще к понятиям не имеющим определения он/она. Кстати, такие коллизии звучали во многих ругательных конструкциях, которые, видимо, и составлялись по неким правилам "внутреннего противоречия" - вот только правил этих в писанном виде нигде не было. Учителя языка, которого я на последнем занятии в штаб-квартире озадачил соответствующим вопросом, впервые на моей памяти впал в задумчивость и так ничего и не ответил - только на дверь махнул рукой. Н-да. В итоге, приходилось говорить на предельно "правильном" диалекте, добиваясь многословием правильного понимания там, где тот же Боровски обходился двумя-тремя идиомами... каждый раз разными. Хорошо, что мне было не привыкать - космонавтов вообще учат не засорять свою речь при общении: ситуация, когда кроме голосового канала задать искину последовательность нужных действий нечем и некогда - одна из типовых, причем обычно счет идет на минуты, и алгоритмизация вводится сразу, без промежуточных сверок "правильно ли"? Единственной отдушиной работников космосам было разрешенное, и даже в чем-то освященное и канонизированное упоминание черта: типа, профессия такая, что располагает к суевериям... ну и, говорят, компьютер специально обучили пропускать фразы с этим ключевым словом. Вот и чертыхаюсь... мысленно... потому что в системе канонов церкви Благого Неба человеку не в теме было не намного проще, чем в ругательствах...
  
  - То завтра... - Мердок специально не договорил, и Рен, ожидаемо, продолжил:
  - Берем фургон и объезжаем свои дальние "точки". Все вместе. Ребята уже готовятся. Все должно тикать, как часы.
  - Извини, Кэн. - Водитель-фотограф протянул сумку. - Ну, ты понимаешь...
  - Да чего там понимать-то. - Пожала плечами девушка, незаметно для начальства кивая на оное головой. Я сигнала не понял (опять...), зато сообразил МакДонованн.
  - Это... шеф. Давай я подежурю вместо тебя?
  Рука Маккера застыла на полпути к отложенной стопки... чего-то там.
  - Ты уверен?
  - Ракори закончит первым... ты его знаешь, свое хозяйство он всегда держит... в готовности. - Теперь пришла очередь Мердока пожимать плечами. - Я его позову вместо себя... а поспать он спокойно сможет и на ходу. А я - на остановках.
  - Хм... - Глава детективного агентства перевел глаза на бумаги, на МакДонованна, назад на бумаги... и стало понятно - он "сдался". - Хорошо. Мне нужно... немного придти в себя. Кэрри?
  - Все сделаю вовремя. - Уилберт сделал вид, что не заметила употребление ненавистной клички в устах Маккера. - К утру все фото будут.
  - Отлично. - Шеф встал, подхватил материалы и кофе, и, чуть раскачиваясь, удалился. Кэнриэл посмотрела ему в след, взвесила на руке тяжелую сумку - и тоже отправилась к лестнице наверх: на чердак.
  - А я? - Почему-то механик и водитель, задумчиво усевшийся в освободившееся кресло, "заметил" меня только теперь.
  - А ты иди спать. - Видя некоторое непонимание на моем лице и желание что-то сказать, он раскрыл смысл своей фразы: - Кэрри "убьется" всю ночь работать над фото и будет к утру никакая, все остальные - уедут... кроме тебя. Придется завтра дежурить тебе, стажер.
  
  Оп-па. Приехали.
  
  18.
  
  - Дежурство. Просто сидишь и ждешь. В приемной. - Серж Боровски, как всегда, был предельно конкретен и лаконичен. Правда, совсем уж в изрекателя истин вида "смысл жизни в 145 знаках, включая пробелы" детектив и агент, а по совместительству - "лучшая нянька для новичка" (в интерпретации Рена Маккера, разумеется) превратиться все же никак не мог, хотя и пытался. Мешало насмерть въевшееся жизненной правило делать все "правильно" и до конца. Вот и сейчас усталый оперативник, под полу-пиджаком-полу-сюртуком которого легко угадывался местный бронежилет скрытого ношения (попробуй поноси "скрытно" такую тяжесть, оттягивающую плечи!), вместо того, чтобы немедленно забыть про бесполезного в основном качестве Детектора и дать возможность мне набить очередные шишки в общении с возможными посетителями. Уверен, будь передо мной человек иного характера, тяжелый вздох из-за очередной необходимости разжевывать элементарное был бы гарантирован. - Ты стажер. Говори об этом сразу. И о том, что все детективы сейчас на полевой работе - ты дежуришь. Серьезный клиент или озвучит время своего следующего прихода, или оставит визитку и просьбу связаться. Несерьезные клиенты к нам не ходят - дорого.
  - Понятно. - Вопросов оставалась просто гора, но я попытался сформулировать самый актуальный. - Как мне себя вести с клиентами?
  - Просто вежливо. - Пожал плечами здоровяк. - Предложи чай или кофе. Захотят - Уилберт будет в кабинете, разбудишь, она тебе поможет.
  Так, чтобы еще спросить? А то медведеподобный Боровски уже переминается с ноги на ногу и поминутно выглядывает в окно - сейчас Мердок должен выкатить фургон, и все свалят. Ага!
  - А если клиент захочет дать для Агентства задание - мне нужно будет записать детали сразу, или запомнить, и записать после его ухода?
  У детектива натурально дернулась бровь. В его знаковой системе - а с агентом-штурмовиком я успел достаточно пообщаться - это означало примерно то же, что у другого человека - выпученные глаза! Похоже, Серж собирался в очередной раз терпеливо поведать мне, что "так никто не делает" - но задумался. Причем крепко так задумался - даже перестал оглядывать двор. С другой стороны - как будто ревущий турбиной "гоночный" автомобиль Агентства можно не заметить и с завязанными глазами?
  - Для записи показаний клиентов, свидетелей и подозреваемых у нас есть специальные блокноты. - В дверях показался Маккер собственной персоной. Шеф двигался немного неуверенно - броня была и на нем, а еще больше меня насторожил короткий автомат с круглым диском-магазином, который мужчина нес в руке середину корпуса. Скорострельный инструмент убийства себе подобных выглядел необычно - я еще в штаб-квартире привык к дизайну оружия фабрик Лэнса: что к пистолетам, что скорострельным магазинным карабинам (последние дали только один раз "на подержать"), что к дробовикам. - Листы там со специальной перфорацией и пронумерованные, после заполнения отрываются и подшиваются к делу. Если произойдет такое маловероятное событие, что подробности заказа решат сообщить лично тебе - получишь такой блокнот у Кэн под росписью. После - точно так же сдашь под роспись в журнале, секретарь дальше знает, что делать. Серж, не толпись, иди к машине.
  - Да, босс.
  - Все понял. - Тоже подал голос я. - А...
  - Погоди, Ив. - Лидер группы подкрепил просьбу лаконичным жестом и протянул мне свернутый клочок бумаги. - Прочти - только не в слух! Запомни. И сожги - сейчас, при мне.
  Я кивнул, и развернул записку. Две фразы - ничего не значащие: приветствие и ответ на него. И что... черт! Да это же пароль-отзыв!
  - Дежурства тут, на базе - это не просто дань необходимости встречать клиентов - еще и средство связи... с куратором нашего основного дела. Если придет курьер и произнесет ключевую фразу, прими у него у пакет и не вскрывай. Дальше - несешь Кэнриэл, она кладет его в нужный сейф, и вы оба его опечатываете. Если курьер будет настаивать на ответе немедленно - скажешь, что лидер будет не раньше шести часов вечера. Понятно?
  - Да. - Я скомкал листок, положил в пепельницу и, под внимательным взглядом непосредственного начальника запалил длинной "сигарной" спичкой. И, глядя на горящую, быстро превращающуюся в сизый невесомый пепел бумагу, неожиданно сам для себя признался. - Просто это все... неожиданно как-то!
  - Да я сам не в восторге. - Примерно тем же тоном признался мне агент. - Будь моя воля, задействовать Детектора для такого... извини. Всего все равно не предусмотреть - если что, просто действуй по обстоятельствам. Я внимательно наблюдал за тобой весь прошлый месяц - ты совершенно нормально справляешься. По крайне мере, на знакомых мне твоих... коллег по профессии я бы офис не рискнул оставить - и пришлось бы ослабить группу на одного человека. Ну... удачи, что ли.
  
  На улице взывла турбина - так, что стекла в оконных рамах дрогнули, и Рен Маккер поспешил на выход. А я слегка офигевшим взглядом проводил его спину и уставился на захлопнувшеюся дверь. Не ожидал от шефа подобных слов... настолько человечных. Надо полагать, этот разговор в том числе означает, что меня окончательно приняли в "свои" - не только "поддержка", но и глава полевой группы. Не ожидал... по крайне мере - так быстро не ожидал. Даже на душе легче стало.
  
  Я уселся в любимое кресло Боровски, немного поворочался, утраиваясь (уже начинаю забывать про анатомические ложементы межсистемника), и, чуть подумав, потянулся за лежащей на журнальном столике газетой - верхней из свежедоставленной утром на крыльцо пачки. Еще и на лицо напустил выражение, подсмотренное у "мафиозо" Сержа... этакий вариант вежливого и молчаливого "и чо?", с которым он обычно в этой комнате и обретается. Глупо, конечно... но чем я не детектив? Ну - детектив-стажер, да, но первое-то слово "детектив". Чувствовать себя здесь своим мне это ничуть не помешает. Тем более - что-то я сомневаюсь, что отбоя от посетителей не будет...
  
  19.
  
  ...просто сиди и жди, говорили они. Много посетителей никогда не бывает, говорили они...
  
  - Здравствуйте! - Жизнерадостно улыбнулся мне мужчина в отлично сидящем полупальто... правда, при этом пошитом из несоразмерно дешевого материала. Н-да, "школа жизни Боровски" - она не только оценивать ткань на глаз научит.
  - Здравствуйте. - Согласился я, на секунду отрываясь от газеты, и возвращаясь к чтению. Мужик, глядя на меня, замялся - пусть общественный этикет несколько отличался от планеты к планете, но, насколько я знал, элементарно вежливым во всех цивилизованных местах считалось спросить после приветствия "чем могу быть полезен?" - ну или что-то вроде того, с вариациями. Пауза затягивалась. Я читал.
  - Э... Я хотел бы... предложить... замечательную вещь... - Мой визави все-таки решил проговорить явно заученный тексте - и почти сразу же сбился, не видя ответветной реакции. Мне его даже жалко стало. Немножко.
  - Вы продолжайте-продолжайте, не отвлекайтесь на меня. - "Помог" я собеседнику, перелистывая страницу и не выходя на зрительный контакт. Кстати говоря, газета и в самом деле была довольно интересной - пресса, как оголодавшая, накинулась на всех более-менее значимых людей, прибывших на "Малышке". Особенно доставалось гонщикам будущей "Большой Механической" - как я с удивлением для себя выяснил, состязание играло еще и роль этакого "стихийного" тендера, определявшего для многих государственных и частных закупщиков, какие именно двигатели, масла и прочую механизацию охотнее закупать в следующие год-два. Видно, многие статьи были написаны заранее - и включены в номера к подходящему событию. Ну и без скрытой, да и откровенной тоже рекламы не обошлось...
  - Э... Спасибо... - Мужчина в пальто еще раз неуверенно осмотрелся - и все-таки нашел в себе силы отбарабанить свою роль. - Я специально пришел к вам, чтобы предложить уникальную, не имеющую аналогов вещь, о которой вы давно мечтали! Новейший, всего несколько месяцев назад запатентованный на Магре газовый вакуумный уборщик! Подключается к любому выводу газа! Абсолютно безопасен! Экономия - заменяет трех уборщиков! Легко перемещается с места на место благодаря великолепному продуманному шасси даже слабой женщиной! И вы можете попробовать его прямо сейчас!..
  - Какая прелесть... - Я все-таки отложил чтиво.
  - Вы правильно оценили! Прелесть! Радость! Счастье! Больше свободного времени!..
  - ...у меня только один вопрос. - Вклиниться в поток громких восклицаний оказалось непросто. - Вы, когда заходили - видели табличку у двери?
  - Э... "Агентство"? - Сбитый с толку рекламщик опять потерял своей заученный тон. - А что?
  - Да нет, ничего. - Теперь уже настала моя очередь улыбаться - вежливо и любезно. - Тогда, не могли бы вы оставить свои контактные данные?
  - Конечно-конечно! Наша компания...
  - ВАШИ данные. - Пришлось надавить голос. - Фамилия, Имя, место проживания - вы же с Магра?
  - С Лиры... - Автоматически ответил мне так и не представившийся... как же таких вот "продавцов" называли на Земле - ведь читал же где-то. Точно читал... - А... а зачем?
  - Ну, видите ли, у нас, как вы успели прочесть, ДЕТЕКТИВНОЕ агентство. - Деланно-безразлично начал объяснять я, жалея только об одном - будить сладко спящую прямо за столом - головой на скрещенные руки - в своем кабинете-предбаннике Кэнриэл по такому дурацкому поводу было откровенно жалко. А то, с раскрытым спец-блокнотом и "химическим" карандашом к нему в другой руке следующая фраза ощущалась бы куда как более увесистой: - Наша работа - раскрывать те преступления, которые наносят урон людям, но не входя в юрисдикцию полиции - например, потому, что преступники - из другого мира, и локальным стражам порядка их никак не достать. Зато у частных детективов руки развязаны - вот у нас, например, есть дружеские контакты с конторами на Лире, и на Магре. Когда ваши "замечательные" и "безопасные" "пылесосатели", "супер-эконом-печи-шесть-в-одной-и-блинница-в-подарок" и "паро-газовые невероятные утюги" начнут пачками выходить из строя и становится причинами пожаров, наши клиенты наверняка захотят возместить расходы за счет тех, кто им это... "честно продал"?
  - Я не... - Не знаю, что там хотел сказать явно чувствующий себя не в своей тарелке парень - но договаривать я ему давать не собирался все равно.
  - То, что вы - одна шайка - уже понятно: эти заученные как под копирку тексты... даже интонации одинаковые - сэкономили, не иначе... не важно. Важно другое: не уверен, что ваших боссов мы успеем достать - думаю, они уже имеют соответствующий опыт, а вот непосредственные исполнители... ну, денег у вас наверняка немного - иначе бы с таким не связались, но знать, что убыток тебе сейчас пытается возместить тот самый продавец, только теперь по-честному, киркой на угольной каторге - уже неплохо... эй! Вы куда! Постойте!
  
  Куда там - входная дверь хлопнула, и следом на лестнице раздался шум. Подбежав к окну, я успел заметить, что не смотря на падение с лестницы - "честный коммерсант" так торопился покинуть мое общество, что не удержался на ступенях - мужик уже ужом втискивается в стоящий под парами неуклюжий автофургон, и тот немедленно трогается. Да уж. Как говорили мои предки - "на воре и шапка горит". Может, они предупредят того, кто у них там все координирует, чтоб к офису "Детективного Агентства Маккера и Ко" больше не совались? А то хрен его знает - сколько у них там еще "новинок", а мне - до вечера дежурить...
  
  Кстати говоря - на "парогазовый утюг новейшей конструкции", принесенный первым... о, вспомнил слово! Коммивояжер! Так вот, на принесенный первым коммивояжером утюг я едва не купился: кто гладил себе одежду, разогревая металлическую чушку-с-ручкой на газовом светильнике-рожке, тот меня поймет. Если такие вообще есть... Не думаю, что на моей родной планете остались настолько последовательные ретро-реконструкторы, что "проигрывают" в интерактивных играх и этот момент... и что на старушке-Земле еще можно найти мнущиеся ткани. Хотя да - тогда, в первую неделю жизни в Агенстве, повторяя действия по приведению одежды после стирки за Боровски, я испытывал чистый, ничем не замутненный восторг - еще бы, такой квест! Хорошо раскаленной чушкой ткань можно было запросто прожечь, плохо раскаленной - необратимо (до следующей стирки) измять. А уж траектория движения "устройства глажения", которая "сгоняла складки" к краям одежды, что бы там их окончательно "добить" - вполне укладывалась в известные мне уравнения волновой физики, а Сержем, судя по всему, была подобрана интуитивно... И этот, не побоюсь такого слова - ритуал! - проделывался каждым "приличным" мужчиной в городе каждое утро! Нет, некоторые доверяли процесс супруге, или прислуге - если последнее было по карману, а вообще глажку отлично делали и в прачечной... но, зараза, респектабельным считалось выйти "в общество" в СВЕЖЕ-выглаженном костюме! И ведь как-то же различали свежую глажку - и двух-трехдневной давности...
  
  ...в общем, утюг, способный сократить процесс утренней подготовки к выходу из комнаты в среднем минут на десять, меня заинтересовал. Даже не столько как товар, а причина, по которой местные не додумались делать такую простую вещь... Ответ нашелся с помощью карбидной лампы, поднесенной к "выхлопным" отверстиям устройства: газо-подающие трубки мне зримо напомнили форсунки впрыска топлива в камере сгорания в турбине нашего фургона - МакДонованн показывал во время очередной чистки. И сразу становилось понятно, почему наш громкий аппарат по "неважным" делам не гоняют - если на пятьдесят часов работы требуется десять профилактики... И тут - забьются трубки газоводов (а они забьются!) - и привет. На вопрос о чистке (и комплекте для этой самой чистки) продавец сразу заюлил и быстренько свалил - правда, не так феерично, как "пальто" сейчас. И только когда заявился второй такой товарищ - в этот раз с печками - до меня дошло: "Лирания" уходит через восемь дней - и распространители "чудо-товаров" вместе с ней: вот на чем и строилась вся схема. У кого-то хорошо работают мозги - такая простая и ловкая схема, рассчитанная именно на мир с Компенсатором, да еще и кадры хорошо подготовлены, разве что однообразие выдает один источник этих "я сам удивился, когда мне предложили продавать уникальные товары"...
  
  ...я успел вернуться в кресло, и опять погрузится в изучение газеты - по третьему кругу, когда входная дверь вновь распахнулась. Интересно, если я приставлю к голове этого "продавателя" свой 911 и все-таки выбью имя-фамилию и персоналии "штаба"... оп-па.
  
  Дверь открыл не очередной "впариватель"-продавец. И не курьер. И даже не клиент - по крайне мере, о таких клиентах я даже баек от коллег не слышал. На пороге, отчаянно теребя меховую оторочку модного женского пончо, застыла тоненькая, очень изящная женская фигурка. Блондинка - и, насколько я видел через "вуаль-одно-название" на изящной шляпке - голубоглазая. Правильные черты лица слегка ни в коем случае не портил - "оживлял" маленький, немного курносый носик.
  - Это детективное агентство? - Взволновано спросила у меня девушка. - Мне... простите... мне очень нужна помощь!
  
  20.
  
  - Детективное Агентство "Маккер и Ко" - мы всегда рады оказать всю доступную помощь клиенту. - Несколько нараспев отрекомендовался я, вскакивая с кресла и жестом приглашая женщину пройти с порога внутрь приемной. Если я хоть что-то научился понимать в окружающем меня обществе, то в к нам "на огонек" заявилась ни много, ни мало, а одна из дам "высшего общества": все признаки были налицо. И на лице: шляпка с типа скрывающей лицо сеточкой - еще одна модная штучка, продаваемая "по эксклюзивному дизайну" необоснованно дорого, как, кстати, и упомянутого пончо. Я... к исходу третье недели стажерства наконец-то осознал, что надо попытаться подобрать некий подарок для Кэнриэл, способный загладить ситуацию первого дня знакомства. И это был единственный раз, когда спасовал Серж, вместо ответа пробурчав нечто невнятное. Пришлось идти к Маккеру, одновременно внутренне веселясь и одновременно сгорая от стыда за "неразрешимый вопрос". Похоже, даже лидера группы "проняло" - до чуть вытаращенных глаз и желания переспросить - но после быстрого описания подоплеки вопроса, мне был выдан некий адрес и имя. Адрес салона одежды, как выяснилось - а имя принадлежало женщине-консультанту. И вот тут-то мне и "открылась бездна"!
  
  Лэнс, слава Благому Небу, республика (в отличии от Лании). "Высшее общество", по этой причине, целиком и полностью представлено состоятельными бизнесменами, верхушкой армии, чиновничьего аппарата и "контор" (вроде Контрразведки). И это - очень здорово! У "верхов" нет своего, особо замудренного дворянского этикета общения - по сути, владельцы земель и промышленники имеют те же представления о респектабельном поведении, как и самые за... дерганные клерки из низовых ступеней офисной иерархии. Конечно, на человека, чья одежда не стоит ходя бы четверти цены их "обычных" туфель, подобные типы смотрят свысока, но при этом все-таки ключевым фактором общения является соблюдения правил общения и социальные маркеры внешнего вида: свежевыглаженная чистая одежда, безупречно подобранный шейный платок с правильным узлом и вежливая речь. Тогда с тобой будут говорить - и даже, обычно, не особой показывая, с каким трудом до тебя снисходят... н-да. Возможно, сказать за такое "спасибо" стоило самому городу - месту, где вчерашний младший помощник младшего письмоводителя может стать одним из молодых миллионеров. Ну и обратный процесс... не так уж редок. Но все вышесказанное, если можно так выразится, относилось к "миру" мужчин.
  
  Неравенство полов. Эта концепция никак не желала нормально укладываться у меня в голове, даже при том, что мне в целом была понятна социальная и биологическая подоплека. Ну, действительно, в среде обитания, где серьезная часть успеха большей части выполняемых работ зависит в том числе и от физической силы и выносливости - сразу накладывает необходимость в разделении труда. Причем доступный перечень подходящих занятий для женщины куда как более узок - ничего хорошего с лицом или фигурой представительницы прекрасного пола от таскания мешков или там при укладке кирпичей в стену по четырнадцать часов в день не произойдет. Кроме того - в отсутствии элементарной автоматизации быта, в семье кто-то должен поддерживать порядок в доме, следить за наличием еды, воспитывать детей, которых просто некуда до определенного возраста деть... ну и так далее, дальше сами можете продолжить*. В результате, получалось как бы внутреннее расслоение в обществе: приветствия, манера разговора, одежда и прочее в "мире женщин" совершенно от "мужского мира" отличались. Хотя бы взять те же пресловутые шейные платки, над которыми тут все так убиваются: ну не носят их дамы. Зато социальный маркер, понятный другим женщинам "собирается" из одежды, обуви и головного убора - это гораздо круче, чем подобрать правильную шейную тряпочку и правильно ее завязать! Надо сказать, что многие представители мужского пола банально в этом не разбираются - потому что их никто этому не учит. Что самое смешное - большинство женщин так же не разбираются в этих самых "сорочках, брюках, пиджаках и платках"! Ситуации, тем не менее, когда мужчине требуется купить что-то из женской одежды и наоборот, случаются. И вот тогда на помощь приходит один из трех (всего трех!) городских салонов одежды. Там вещь подберут по фасону, расцветке и стоимости ткани под запрос - и дадут адрес портного (или на месте примут заказ, который сами передадут) - эксклюзивный своего рода бизнес. Моя консультация продлилась четыре (!!!) часа, и, кажется, я был первым посетителем, которого действительно интересовало "как это работает". Одним визитом, в итоге, не ограничилось... н-да, я, конечно, оставил там не половину своей второй зарплаты - но больше трети точно. Зато...
  
  [*На самом деле, ГГ, из-за того, что является выходцем из общества "развитого будущего", рассматривает только "рациональный", логически понятные с первого взгляда причины. Отдельным, очень важным фактором, является "доступ к сексу", если так можно выразится. Биологический императив "размножаться во что бы то ни стало" заставляет самцов и самок вида Хомо Сапиенс подыскивать себе как можно более подходящего для размножения партнера, но, с учетом того, что среда для жизни у людей - социум, по вышеприведенным ГГ в тексте причинам активный, если можно так сказать, поиск, в историческом аспекте закрепляется в социальном сознании как прерогатива мужчин. Роль женщины в данном случае - быть достаточно привлекательной... и все. Навыки поддержки дома, как и иные, "чисто женские" от общества к обществу различающеюся (по историческому периоду и географическому положению) в данном случае идут как часть этой самой "привлекательности". Разумеется, столь долгое давление среды, где мужчине и женщине задается определенная роль, не могло не повлиять на менталитет - и вот, даже сейчас, когда средства производства уже практически позволяют женщинам заниматься любой работой, исключая остатки самых тяжелых низкоквалифицированных, а, следовательно, самостоятельно искать себе подходящего партнера/ров (соответственно, мужчинам - "ловить" женщин на свою привлекательность и заниматься домашним хозяйством), социальное давление прожитых обществом веков все равно продолжает навязывать стереотип поведения, резко осуждая остальные модели, которые естественным образом появляются. Хорошо это или плохо? Как ни странно, никто не знает. Институт традиционной семьи, ранее железобетонно подпертый единой моделью успешного варианта продолжения рода (жена, дети, воспитание, поднятие на ноги отпрысков, забота о стариках) ныне все больше держится именно на многовековых традициях... и уже начал пластически изменяться (отношение к разводам и т.п.). Но это - сейчас и у нас. А в "мирах" правит бал его величество "двадцатый век начинается" в тех или иных вариациях - "традиционные ценности" сильны и сдали всего несколько пунктов своих позиций. В результате... ну, просто читайте дальше - узнаете.]
  
  ...зато теперь я хотя бы теоретически знал, что делать. Платье посетительницы однозначно говорило: "встречай меня как знатную даму"! Если для "обычной" женщины для вежливого приветствия достаточно было чуть склонить голову в поклоне (и снять с головы шляпу, если она там была), то для такого вот "чуда"... Для начала, я встретил леди посреди приемной и помог избавиться от пончо. Ритуал! Существуют нюансы, по которым можно понять, как женщина "высшего света" к тебе относится - ведь на приемах верхнюю одежду принимает прислуга, и жесты для "джентльмена, который проявляет галантность" другие. Однако, консультант по моей просьбе отличия показать не смогла - не тот был у нее уровень, чтобы пользоваться прислугой... еще и обидел женщину. Хорошо, что она уже была тренирована широким спектром клиентов - ну и бизнес есть бизнес... Вторым этапом был более сложный процесс - "представление". В смысле - нужно было правильно представится: поклон, причем склонять надо было и корпус, прижав одну руку к груди (если есть шляпа на голове - то со снятой шляпой) - и в такой позе произнести:
  - Ив диРонг, детектив-стажер, полностью к вашим услугам!
  
  Сработало! Незнакомка "милостиво" протянула мне руку для поцелуя! В смысле - для демонстрации поцелуя, губами конечности касаться было никак нельзя... идиотизм, да? Тем не менее, я справился и с этой частью - не переставая в глубине души удивляться, что умудрился получить столь полезные сведения совершенно случайно - и совершенно безмозглой подготовке агентов в штаб-квартире 102 отдела. Ладно, теперь дальше: сейчас дама назовет мне, наконец, свое имя - я предложу ей присесть, чая или кофе (раз она пришла как клиент - эта часть от процедуры приема клиентов будет уместна... вроде бы... ну не вина же ей предлагать?!). Ну а потом - быстро будить Кэн, блокнот, и рысью - назад, проводить первичный опрос. Фух! Вроде все сходится. Вот только...
  
  ...молодая женщина смотрела на меня, я на нее. Пауза затягивалась. Неладное я не заметил сразу - уж больно хорошо посетительница "держала лицо". Только когда под вуалью дрогнули ресницы, я вдруг понял, что сейчас произойдет - но уже было поздно. Руки девушки метнулись к ее лицу... и изящные узкие плечи затряслись в практически беззвучных рыданиях! Черт, черт, черт!!! Что, ну вот ЧТО Я СДЕЛАЛ НЕ ТАК?!
  - ... - Я, плюнув на всякий этикет, подшагнул к незнакомке и чуть обнял за плечи, подталкивая к креслу. Вот так, еще, еще... а теперь - надавить сверху - садись! Рыдания немного усилили громкость, и тут, я, наконец, разобрал слова:
  - Я... я не могу вам сказать своего имени! Не могу!
  
  21. (Фрагмент 21 [без правок] на гугл-докс.)
  
  Я не психолог. Разумеется, я знаю основы психологии, плюс некий дополнительный материал - но прежде всего меня учили работать с самим собой. Плюс - ситуация, в которой совершенно непонятно, как себя вести! Будь рядом плачущий мужчина - я бы действительно мог "действовать по обстоятельствам" - настолько я местные реалии понимаю... думаю, что понимаю. Н-да... А тут... Похоже, придется задействовать последний вариант доступный мне вариант. Да, тот, который "Уилберт тебе поможет". Правда, это было сказано про напитки... а-а, черт!
  - Просто подождите меня здесь, хорошо? Я вернусь - и минуты не пройдет, и мы все решим. - Самым проникновенным и ласковым голосом, на который был способен, описал я свои следующие действия... гм, клиентке. А то еще подумает, что я сбежал от женских слез!
  
  - Кэн! Кэнриэл! Просыпайся, срочно! - Мне было не до политесов, так что секретаршу шефа я просто тряхнул за плечо.
  - Эй!
  - Там клиентка... и она - плачет. - Не давая ничего сказать, "объяснил! я. - Говорит, потому что не может назвать свое имя.
  - Что? - Похоже, что Кэрри решила, что она еще не проснулась, или просто ослышалась со сна. По крайне мере, вопрос был задан таким специфически-спокойным тоном...
  - В приемной девушка. Клиентка. Из богатых. Сказала, что нужна помощь. Плачет, потому что не может назвать свое имя. - Четко повторил я. - Поможешь?
  - Проклятье! - Агентесса резко выпрямилась и пробежала мимо меня, наверняка кляня последними словами меня и Маккера, в чью "светлую" голову пришла мысль оставить на дежурстве Детектора. Впрочем, сработала наша штатная женщина безукоризненно: когда я, почти сразу же, вернулся в приемную, она уже склонилась над все еще всхлипывающей незнакомкой. Ласково обняла за плечи, что-то тихо сказала на ухо... и блондинка, так и не расставшаяся со шляпкой и вуалью позволила себя увлечь в коридор.
  - Чай! Горячий! Крепкий! - Почти беззвучно прошипела, проходя мимо меня, агент Уилберт. - Через пять минут!
  
  Впрочем, насчет пяти минут Кэрри хватила - вернулись дамы только минут через пятнадцать, если не больше. Впрочем, и не мудрено - судя по уже почти не красным веками и вернувшему естественный цвет носику, незнакомка в вуали вволю умылась... и даже восстановила "боевую раскраску". Как я выяснил в том же Салоне, косметика для женщины на лице (хоть самая минимальная) являлась столь же обязательной к появлению на людях, как и шейный платок для мужчины. Даже Кэнриэл спала, предварительно нанеся "тушь" на ресницы (!) и подкрасив брови (!!), при этом умудряясь не смазать каким-то образом временную краску. Гхм! Короче, клиентка больше не плакала, хотя и спокойно я ее бы не назвал. Женщина теребила в руках платок, расшитый роскошными кружевами, то и дело комкала и подносила к носу - я уловил тонкий цветочный аромат - и смотрела преимущественно в пол. Кэрри же, едва усадив незнакомку в кресло, развела буйную деятельность - разлила чай по чашкам, лично положила подопечной несколько кусков сахара в напиток, и буквально заставила отхлебнуть. Следующая чашка досталась мне - причем не на стол, а в руки... и я ощутил под пальцами, удерживающими блюдце, клочок бумаги! Про себя восхитившись ловкостью коллеги - где только так научилась? - я сделал вид, что откладываю в сторону мешающую газету, и левой рукой вне поля зрения гостьи развернул записку:
  
  
  Это жена втор. пом. мэра Феррита, мр-а Таболта! Не гов. ей, что знаешь, кто она! Нужно обяз.!!! помочь! К.У.
  
  
  Я поднял взгляд на коллегу, та в ответ сделала "страшные" глаза - и чуть кивнула головой на девушку... точнее, на замужнюю даму, супругу серьезного человека. Мэр Феррита... ну, что бы вам было понятно, весь Лэнс разбит на три области, и в каждой - по губернатору, Феррит считается за четвертую область. У Феррита, таким образом, есть свои военные части прямого подчинения, свой флот морской и свой флот воздушный. Так что муж столь... легко расстраивающейся красавицы - это третье лицо в чиновничьей иерархии города! Можно сказать - самый верхний потолок клиентуры для нашего агентства... даже чуть выше. Черт. Надо же было ей придти сюда именно сегодня!
  - Мэм, не волнуйтесь, прежде всего я хочу сказать - чтобы не произошло - вы обратились по адресу.- Доверительно сообщил я, и, стараясь не менять тона, выжал из себя в форме глуповато звучащей, но вроде как убедительной прокламации все куцые воспоминания о социопсихологии, которые нам давали в школе. В школе - потому что в ВУЗе меня готовили к работе в месте, где психологии влияния не место. Профи, запертый на годы внутри обитаемого пространства межсистемника должен лично гасить все проявления проблем общения, или обратиться к одному из двух психологов... ну, я рассказывал. Выдавать информацию коллегам по экипажу нужно было предельно конкретно, и без личной оценки "все будет хорошо". А то ведь были прецеденты - реактор идет в разнос, а экипаж поверил капитану и расслабился... - Вы знаете - нас не просто так считают одними из лучших частных сыщиков этого города. Вы - у профессионалов, располагайте нами.
  - Да. Да... Я знаю... Мне говорил му... рассказывали про вас, что вы всегда... справляетесь! - Девушка вцепилась в кружку с чаем как в спасательный круг, и после произнесенной фразы едва не утопилась в сосуде. Но, при этом ей явно полегчало.
  - Все верно. - Кивнул я. - А теперь, нам с коллегой, чтобы начать работать, нужно узнать: что у вас за проблема?
  Кэнриэл, отошедшая в сторону от клиентки, но так до сих пор не севшая, просто стоящая у стены, от моей фразы чуть закатила глаза и демонстративно приложила ладонь к лицу, намекая, что я опять, образно говоря, сел в лужу. Правда, сама миссис Таболт этого похоже не заметила. Впрочем, и мне, и Кэн очень быстро стало не до этикета, когда эта... гм, особа, все же озвучила, зачем пришла:
  - Я... я потеряла чековую книжку мужа. - Созналась блондинка. - Или у меня ее украли. Я хотел сделать ему подарок, и взяла без разрешения, подсмотрела, где лежит. Вилли никогда не проглядывает мелкие траты в конце месяца... Там... мы обычно покупаем от другого лица, чтобы не светить фамилию... потому все бланки уже подписаны, только сумму вписать... Вы правда сможете мне помочь?
  
  22. (Детектор 22 фрагмент [правка 15.07.15] на гугл-докс).
  
  - Мы работаем, чтобы помогать. - Важно ответил я, с усилием "проглотив" вопрос "так потеряла или все-таки украли?" Чтобы переключится опять на доверительный тон и мягкие интонации, пришлось сделать над собой некоторое усилие: постановка вопроса "я сделала глупость, теперь спасайте меня" оказалась неожиданно... задевающей. До меня как-то внезапно дошло, что половина дел у "Агентства Маккера" именно от таких клиентов: "я сделал, а вы - расхлебывайте, не знаю, как". Интересно, почему мне так... дискомфортно? - Прежде всего, скажите - когда и где это произошло?
  - Я... не знаю. - Из-под вуали на меня смотрели огромные голубые глазищи и, по легкому дрожанию ресниц, я понял - слезы опять на подходе.
  - Прошу прощения, я неправильно выразился: когда и где вы обнаружили... утрату? - Еще более мягко переспросил я. Черт, ну почему меня так беспокоит её... эм, ну если прямо - глупость? Как будто я несу ответственность вместе с ней... есть! Понял! Я взял на себя её проблему - все равно, что вошел в команду с этой... Таболт. А на счет команды нам, всем студентам, долго и нудно вбивали в голову одну и ту же истину: на корабле НЕТ личной ответственности - только коллективная. За совершенную тобой ошибку могут пострадать все - а то и погибнуть. Хуже того - пострадает выполняемая Миссия!
  - Я... это было около часа назад. Я поехала на Третье Авеню - знаете, там замечательные ювелирные, и краснодеревщики, и хрусталь, и расписная посуда с Халь - такая редкость у нас, мгновенно раскупают, стоит только очередной партии попасть на прилавки... И милые маленькие кафе - чтобы передохнуть и подумать, куда дальше... в кафе я и обнаружила, что она - пропала! Благое небо! Я чуть не умерла от стыда, когда поняла, что мне нечем расплатиться... и что я не могу просто вернуться домой! Даже извозчику нечем платить! И... и... я вспомнила про вас!
  - Уже все в порядке, вы - тут, а это - главное. - Автоматически утешил я, думая совсем о другом. Представляю, как моим коллегам было тяжело улетать, потеряв троих на планетарной базе... и странно, что я только сейчас об этом подумал. Хотя - "экипаж, это те, кто рядом. Если остался один - ты и есть экипаж." Психологический блок. Я вообще об этом не думал... пока не случилась эта поездка в порт. Пока меня не оставили тут за всех - Маккер особенно подчеркнул мою роль... и я в своей голове расширил "экипаж" до всего агентства. Ну или по крайне мере до Уилберт - ведь именно к Кэн я обратился за помощью, когда стало совсем никак... н-да. Так, но об этом я подумаю позже. Позже, я сказал. А ситуация с клиенткой... нужно просто представить, что она - не мой экипаж... а, ну пусть будет - пучок сверх-жесткого излучения неизвестной природы, который испортил некоторое внешнее оборудование на корпусе межсистемника. Вина ничья - а чинить все равно мне... фу-ух! Как камень с души упал! - А когда вы в последний раз держали в руках вашу чековую книжку и где? Сможете назвать заведения, где были после этого, и до кафе?
  - А? - Мой логичный вопрос почему-то заставил девушку растеряться. - Но... я же просто... ну, гуляла, и... я... я не могу... вспоооомнить! Я - я бесполезная, да?
  И опять рекой хлынули слезы.
  
  Кэнриэл оперативно подскочила к "незнакомке", уткнувшейся в платок, мягко, но настойчиво выволокла ту из кресла и утащила через коридор в ванную - умываться еще раз. Лицо у неё при этом было - как будто разом разболелась половина зубов. Поймав мой взгляд, она одними губами проартикулировала: "Извини". Вот как. Похоже, Кэн испытывала примерно те же чувства, что и я - пока не нашёл приемлемого "психологического ключа", чтобы эмоционально отрешиться от проблемы. И, кажется... Кэрри записала меня в свой "экипаж"? Странно, кстати - почему она берет на себя ответственность за поведение этой Таболт? Ведь ясно, что у человека с головой не все в порядке - не запомнить, где была последние три часа? Или это просто эмоции, "отбившие" память... эмоции... память... Кажется, я знаю, что нужно делать!
  
  23. (Детектор 23 фрагмент [правка 16.07.15] на гугл-докс).
  
  - Вы заметили, что ни я, ни детектив Уилберт ничего не записывали, когда вы вводили нас в курс дела. - Проникновенным голосом спросил я, когда Кэнриэл по второму разу повторила уже отлаженный алгоритм действий "успокой миссис Таболт", включая "усадить и сунуть в руки сладкий чай".
  - Ой! Нет... а ведь - и правда... - Глаза за сеткой-вуалью очень убедительно распахнулись. На прошлой неделе я слышал от Джерри Ракори странную фразу - сказанную в спину уходящей Кэрри, но так, чтобы агентесса не услышала: "Женщины делятся на два типа: прелесть, какие дурочки и ужас, какие дуры!" Переспрашивать о значении этой, видимо, ругательной идиомы (как я понял - Кэн впихнула подрывнику и оружейнику кучу незаполненных бланков отчетности по расходу чего-то там), я тогда не стал - решив, что перевод "на нормальный" будет звучать близко старому земному флотскому выражению "женщина на борту - к несчастью". Однако, кажется, это было вовсе даже не ругательство - а что-то вроде ... ммм, инструкции? По крайне мере, глядя на собеседницу, я выражение "прелесть какая дурочка" оценил... в том числе - и чисто по-мужски. Неожиданный опыт. Нас-то на истории в школе учили, что люди прошлого в среднем были даже умнее (при меньшем объеме знаний, разумеется) современного обывателя - потому, что многое из того, за чем следит сейчас Интерактивная Среда, бытовая автоматика и интелктоника*, приходилось держать в голове и делать руками, да еще и время нужно было правильно организовать - иначе все не успеешь. Как показал мой сегодняшний опыт общения - а вот ничерта! При этом, глядя на это златоволосое чудо в шляпке, я вдруг понял, что действительно хочу ей помочь. Потому что она - действительно "слабая женщина", а я - сильный мужчина! Н-да... не ожидал от себя такого.
  
  [*Интелктоника - слово, придуманное, на сколько я знаю, писателем Улановым Андреем, означает сумму всех кибернетических вычислительных решений цивилизации, применяемых в данный момент. Компьютеры будущего работают на разных физических принципах, и полупроводниковые триггеры (т.е. привычная нам "электроника") занимают теперь только свою определенную нишу, обычно контроллеров или чего-то такого, где скорость/быстродействие не сильно критично, зато нужна длительная надежность (вместо кремния используются практически вечные углеродные нанотрубки) и питание от источника электрического тока.]
  
  Кэн тоже была мною недовольна: по ее губам я прочел "Детектив?!" - дополнил демонстрацию возмущения жест вроде привычного "пальцем у виска": "с ума сошел?". Не понимаю - официально она, конечно, числится секретарём, да. Но ведь работу выполняет в том числе и детективно-аналитическую... ай, ладно - потом спрошу.
  - То, что я сейчас вам расскажу - наша внутренняя тайна, пообещайте, что никому - НИКОМУ не будете ее передавать. - Очень Серьезным Голосом сообщил я. Клиентка, распахнувшая не только глаза, но и мило очерченный ротик, часто закивала. Благое Небо, я понимаю - нервный срыв, истерика... но нельзя же быть НАСТОЛЬКО не-взрослой в таком возрасте? Или... можно?
  - Вы знаете, что частным детективам приходится быть очень внимательными, и запоминать каждую мелочь во время расследований? Это действительно так. И это - очень сложно... если не знать специальной методики работы с собственной памятью. И я сейчас вас ей обучу. Не перебивайте, слушайте внимательно и выполняйте точно. - Играть интонацией голоса было сложно - даже ладони вспотели. Меня никто этому не учил, и, я думаю, со стороны было прекрасно слышно, когда я не дотягиваю или переигрываю. Однако сидящая рядом со мной девушка настолько сама себя убедила в том, что мы - ее единственный шанс, что критичность восприятия произносимого мной была околонулевой. Как она с таким характером, выезжая в город на прогулки из своих хором (наверняка же у ее мужа как минимум особняк?), еще ни разу не нарвалась ни на какую серьезную проблему - загадка. Ладно. Продолжаем. - Сейчас очень важно, чтобы вы сосредоточились на дыхании. Считайте: и раз, и два, и три - делайте меееедленный вдох. Теперь: "и четыре, и пять, и шесть" - и мееедленный выдох. Вдоооох. И выыыдох. Вдооох. И выыыдох. Держите ритм. Думайте только о дыхании. Больше нет никаких проблем. Нужно только дышать. Вдооох. И выыыдох. Вдооох. И выыыдох...*
  
  [*Приведенная техника - простейший вход в т.н. "дыхательную медитацию". Медитация - это техника работы с собственным сознанием, когда человек отрешается от любых ретроспективных мыслей и старается сознательно не анализировать события, сосредотачиваясь на неком циклическом или псевдоциклическом процессе, в данном случае - собственного дыхания.]
  
  Я замолчал. "Незнакомка" старательно дышала. Минута. Две. Взгляд старательной ученицы становится "пустым", дышит она все более и более размеренно... черт, неужели - сработало? Я до последнего почти не верил - хотя мой преподаватель в институте и говорил нам на вводной лекции, что всему можно научится за один урок... и всё остальное время учится входить в правильное состояние самостоятельно. Я - не психолог, в людях разбираюсь прямо скажем не очень хорошо... но, ставка сработала! Теперь бы не облажаться - делал такое только на лабораторной один раз и черт знает когда уже...
  - Я стою в лавке и расплачиваюсь чеком... - Негромко проговорил я. Для того, чтобы достичь нужной скорости речи, мне пришлось и самому здорово сосредоточится на дыхании, синхронизируя интервалы вдохов-выдохов с "незнакомкой". Нужно уйти в транс самому... почти уйти - это и есть самое сложное. Зато...
  - Я выхожу на улицу и сажусь в коляску. За мной кучер выносит свертки со столовым серебром и картонку с хрустальными подвесками к торшеру. Я приказываю ехать к шляпной мастерской - дурак-кучер не знает, куда. Приходится объяснять... - Тусклый и спокойный голос клиентки резко контрастировал с ее нормальной речью. Более того - наполнился какими-то даже капризными оборотами, и довольно хлесткими определениями, что она давала окружающим... и теперь, я думаю, чуть ли не впервые говоря такое вслух. Я встретился взглядом с Уилберт - и поразился, какое, оказывается, схожее выражение могут принимать два таких разных женских лица: округлившиеся глаза, удивленный овал раскрывшихся губ... - ...дебил, в очередной раз не может сделать так, как я сказала? Синий бархат, си-ний, а не это отдающее в зелень болото! Демонстративно хлопнула книжкой о конторку - и ушла, не слушая, что они там лепечут мне в спину. Пойду, посмотрю подвески с бриллиантами в салоне через квартал! Кучер, гони! Драгоценности без Вилли покупать не стоит - заметит и будет спрашивать - откуда... и ругать. Но посмотреть-то я могу? Я...
  - Стоп! - Громко приказал я, и хлопнул ладонь по столу. Самостоятельный транс - это не гипноз, а что-то более близкое к быстрому сну. Нас научили выходить по нахождению нужной информации в нормальное сознание самостоятельно, ну а другого - можно просто "разбудить". Главное, сделать это достаточно резко, дабы "сон" "отпечатался" в оперативной памяти.
  - Ой! - Таболт вздрогнула, сбилась с темпа дыхания и захлопала внушительными ресницами. - Я... я оставила чековую книжку в шляпной мастерской?! Но...
  - Я же говорил - секретная методика сыщиков. Секретная, помните? - Пришлось добавить строгости в голосе.
  - Да... Спасибо! Спасибо!!! Конечно я никому... Чем я могу... как я могу отблагодарить?
  Позади осчастливленной клиентки Кэнриэл подавала мне отчаянные запрещающие сигналы: мотала головой и перекрещивала руки. Что? Что я должен не делать-то? А... ну и черт с вами. Лови подачу, Кэрри!
  - Расследование ещё не закончено - ведь чековую книжку вам ещё не вернули. - Выказывая голосом легкую озабоченность, сообщил я. - Но, думаю, это будет неправильно, если с вами разбираться к мастеру головных уборов поедет мужчина. Но - вам повезло: детектив Уилберт отлично умеет убеждать "забывчивых", в том числе и при помощи табельного оружия.
   - Правда?! - Теперь блондинка смотрела на мою коллегу не менее удивленно, чем на меня... нет, определенно, даже более удивленно. Причем, к удивлению примешивалась еще какая-то, непонятная мне эмоция.
  - Мисс Уилберт - квалифицированный профессионал, как и все мы здесь. - Сурово отрекомендовал помощницу босса я. Кстати, ничуть не покривил душой - делопроизводство, проявка фото, архивная работа - такая же работа детектива, как и оперативно-розыскные мероприятия, верно?
  - Именно так. - Почти прорычала "квалифицированный профессионал", бросив на меня отчего-то весьма сердитый взгляд и развернулась на каблуке. - Подождите меня с мистером диРонго, пожалуйста.
  - Милочка, вы уж поскорее, пожалуйста. - Каким-то новым, фальшиво-ласковым голоском, в котором явно слышались командные нотки, поторопила Кэрри Таболт. Я аж ушам своим не поверил, - вот это перемена. Кажется, обретенная почва под ногами вернула молодой жене городской "шишки" уверенность в себе... н-да. Не ожидал. Впрочем, когда "незнакомка" повернулась ко мне, в её тоне и выражении лица не было ни грана показного высокомерия. Более того, девушка очень... мастерски заполнила паузу ожидания, легко болтая "ни о чем", при этом выдавая "на гора" массу интересной лично мне информации о жизни "верхушки общества" города Феррит. Но стоило вернуться Кэрри - в строгом полупальто и сумочкой (туда пистолет, что ли, убрала) - и опять, чуть ли не змеиное шипение.
  
  Проводя дам до двери ("не провожайте меня, ах, прошу!"), я вернулся в "свое" кресло в полном раздрае чувств. Я, определенно, сделал все правильно, но... И кто мне объяснит, что и где я сделал не так? Только на одно надеюсь - на сегодня "приключения" закончились. В гробу я видел такие приключения...
  
  ...разумеется, в этот момент распахнулась входная дверь.
  - Сегодня над заливом на восходе играли восхитительные радуги. - Незнакомый молодой мужчина с нервным выражением лица, не заморачиваясь даже на "привет", с ходу озвучил пароль службы Контрразведки Лэнса.
  
  ...проклятье.
  
  24. (Детектор 24 фрагмент [правка 17.07.15] на гугл-докс).
  
  - Старший оперативник Валенса. - В ответ на отзыв мужчина извлек из кармана знакомый еще по обучению в штаб-квартире номерной значок, похожий на полицейский. - Срочно созовите всех агентов вашей группы.
  - Полевая группа агента Маккера находится на оперативном задании - меня оставили как дежурного, для связи. - Ответил я, внимательно рассмотрев жетон и запомнив номер. 102 отдел никак не выделял своих агентов под прикрытием в плане удостоверяющих документов, или там обязательной формой одежды, разумеется - все контакты строилось на иерархическом принципе (куратор знает своих подчиненных, а те - своих подчиненных) и на действующих ограниченное время кодовых фразах. Фраза-пароль, фраза-отзыв - это аутентификация. Далее - передача шифрованного сообщения, заверенного куратором: обычно - приказы и необходимая информация, переданные с курьером и замаскированные под бизнес-переписку. Но этот механизм был предназначен для, так сказать, повседневной деятельности агентов. Продемонстрированный же мне кусок фигурно выдавленного металла выдавался временно и в особых случаях - означал он, разумеется, особые полномочия. Например, возможность при необходимости переподчинить себе местных оперативников. Тогда, на обучении, такой способ экстренной мобилизации оперативной поддержки мне показался очень логичным... а сейчас, глядя на "бляшку" мне хотелось только одного - повторить раза по три все те идиомы, какими комментирует городское дорожное движение МакДонованн за рулем! Черт...
  - Проклятье! - Кажется, старший оперативник хотел прибавить что-то еще, но сдержался. - Вы здесь вообще один, агент?
  - Так точно. - Подтвердил я, про себя радуясь, что спровадил с дамочкой-клиенткой Уилберт. Не знаю, для чего этому Валенса потребовались оперативники, но явно не цветочки собирать - раз уж он решил произвести временное переподчинение с риском нарушить тщательно выстраиваемое долговременное прикрытие группы. За такое по голове никогда не погладят - скорее уж наоборот. Кроме случаев, когда цель оправдывает средства, разумеется. Правда, сейчас, когда из всей группы на оперативной базе присутствовал только один зеленый юнец (это я про себя, если кто не догадался), проводить мобилизацию личного состава было практически бесполезно - для решения почти любой оперативно-тактической задачи нужна была сработавшаяся группа...
  - Упавшее небо и все проклятые! Тогда - за мной, агент. - Мужчина порывисто повернулся к входной двери.
  ...кроме тех редких случаев, когда противника нужно тупо завалить "мясом". Во время штурмовой операции.
  "Безрукая ревматичная обезьяна, ногами крутящая рулевое колесо, вал которого уходит в её собственный зад!" - Первую часть фразы я, разумеется, проглотил, после чего попытался осадить спец-оперуполномченного: - "Мне нужно взять штурмовое оружие и бронежилет".
  - Табельное при вас? - Валенса притормозил, обернулся, и, не дожидаясь ответа, распахнул дверь. - Все остальное нужное будет на месте. Быстрее!
  Ч-черт. Даже записку не оставить.
  - Дайте хоть дверь запереть.
  - Только быстро.
  Интересно, он другие слова знает?
  Проклятье...
  
  25. (Детектор 25 фрагмент [правка 18.07.15] на гугл-докс).
  
  Быстро. Относительное понятие, конечно, но, сидя в крытой конной повозке (кажется, адекватный перевод будет "кэб"), я вынужден был бороться с, то и дело пытающейся выползти на лицо, кривой ухмылкой. Быстро, о да-а... да мы еле ползём! Пожалуй, поднапрягшись, я мог бы догнать это, с позволения сказать, транспортное средство если не быстрым шагом, то легкой трусцой точно. И это - с помповым ружьем в чехле и в нацепленном бронике!
  
  Не то, чтобы конная тяга была слаба, или выбираемые улицы не позволяли разогнаться хотя бы километров до двенадцати в час. Просто на упомянутых улицах Феррита - причем как главных, так и второстепенных - царил форменный транспортно-пешеходный ад! Толпа, что заблокировала набережную при швартовке Корабля Пробоя была цветочками-первоцветами по сравнению с числом людей, передвигающихся на своих двоих. Разумеется, это были не только жители самого мегаполиса, решившие подобно растяпе-Таболт "прикупить первой" привезенные "Лиранией" товары, пассажиры и получившая увольнительные команда корабля - последние вообще растворились в городе как капля в море. Нет, в город-порт прибыли жители всех окрестностей - повально, плюс гости из стран-соседей: Лании и Сорга. На карте Лэнс действительно выглядит как наконечник копья, ну, или клин, вбитый между этими двумя государствами - от Феррита до ближайших границ меньше полусуток пути поезда-экспресса. Ну а к вечеру второго дня от границ добрались и те, кто ехал по обычным дорогам на колесах - особенно, если те колеса влекли не единицы, а десятки лошадиных сил...
  
  ...короче, логистический коллапс, как я понимаю, вполне привычный после прибытия Корабля, по крайне мере - для горожан. Вялотекущая транспортная пробка везде. И вот ради этой глупой, черепашьим шагом бредущей "спешки" мне не дали нормально экипироваться? Идиотизм! Впрочем, надо отдать должное спец-оперуполномоченному Валенса: ехать оказалось совсем недалеко, и даже относительно недолго... и пункт назначения мне категорически не понравился. Пакгаузы и мелкооптовые склады, перемежаемые мелкими заводскими цехами и разделенные высоченными глухими заборами: именно в такие места Боровски мне настоятельно не рекомендовал соваться даже днем.
  
  Рабочие кварталы и ограниченные промышленные зоны остались с того времени, когда Феррит только строился - еще не было Компенсатора и сверх-амбициозного проекта порта для Кораблей Пробоя, был только обычный порт, рыболовный и грузовой, и железная дорога. Такие общины, обслуживая и создавая механизмы и изделия, конкурирующие между собой, получили хороший кусок хлеба при возведении Башни и неплохо тогда разрослись, однако нравы остались примерно такими же, какими были даже после того, как Феррит захлестнул их своей окраиной - и двинулся дальше. Опасно здесь было и в темноте, и при свете дня: заводские рабочие в силу специфики своих занятий (и, как я подозреваю, носимых одеяний) на дух не переносили "шейных платочков". Прибавить к этому то, что абсолютно все операции на местных производствах требуют приложения физической силы, обычно выполняются бригадами (артелями), четырнадцатичасовой рабочий день и сдельную оплату труда... в общем, одиночка, не принадлежавший к местным, чувствовать себя здесь в относительной безопасности мог только вооружившись ручным пулеметом. И то, стрелять рекомендовалось заранее - и строго на поражение. И таких мест не одно, и не два - такие вот "промзонки" раскиданы по периметру всей центральной части Феррита. Что интересно, тот же самый рабочий, решивший посетить лавки и салоны на Авеню, банально сходить за хлебом или навестить приятеля в другом квартале - облачится в "пиджак" и сорочку и повяжет ненавистный в других условиях платок, и будет законопослушным и благонадежным членом общества. Это мне уже объяснял Маккер, к которому я в очередной раз обратился за разъяснением "запомнил, как не надо, но не понял - почему". Н-да...
  
  ...и вот в ворота такого склада-при-заводе мы въехали. Кроме нашего кэба во дворе перед распахнутыми внутренними воротами низкого кирпичного здания, снабженного сзади широкой и невысокой трубой, уже стояли два экипажа. Вокруг замерших повозок кучковалась небольшая группа людей - не больше восьми человек. Незнакомых - я мельком отметил, что один облачен в характерный белый "фрак" официанта, а другой, как раз выходящий из-за экипажа... упс.
  - Вероника Томпсон?!
  Бухгалтер, что так помогла мне в самом начале моей "карьеры" агентом, на фоне перетаптывающихся мужиков, хмуро разглядывающих друг друга, и мрачного нуарного бэкграунда, словно сошедшего с видео-объема интерактивной игры, смотрелась в своем деловом костюме с юбкой и изящных туфельках на невысоком каблучке на редкость неуместно. Как и расстегнутая кобура с 911, которую она крутила в руках вместо дамской сумочки.
  - Ив?! - Похоже, не меньше моего удивилась женщина и немедленно попыталась обратиться к Валенса, что-то тихо выясняющего у двух хмурых типов, держащихся в стороне - видно, это они и привезли остальное "усиление". Четвертый хмурый тип - кучер "моего" кэба, мрачно поглядывал на агентов с козел повозки, одной рукой удерживая поперек колен помповое ружье. - Агент, да-да, я к вам обращась. Вы ведь здесь главный? Вы хоть знаете, кого...
  - Агент. - Голос спецуполномоченного только чуть дрогнул, когда он обратил внимание на девушку. - Ситуация критическая - именно потому мы мобилизовали всех, кого могли, вам ясно? Штаб-квартира научила вас пользоваться табельным оружием, вы - вы все! - давали присягу, даже вы, мисс. Вас устроили на теплые места, не перегружали обязанностями по линии контрразведки... настало время платить по счетам!
  ...уцелею - обязательно попрошу Рена подсказать пару подходящих слов для описания таких ситуаций - чтоб коротко, емко и максимально нецензурно! Реально чувствую себя как герой игры - причем выставленной на "минимальную достоверность" ради максимальной динамичности действий. И все-таки - нам хоть расскажут, что происходит-то?
  
  26. (Детектор 26 фрагмент [правка 19.07.15] на гугл-докс).
  
  - Вы командуете этой... операцией, агент, я правильно понял? - Пока Валенса давал резкую отповедь Веронике и патетически обращался к чувству долга, остальные мобилизованные подтянулись поближе. Вперед выдвинулся немолодой мужик, на котором повседневная "цивильная" одежда смотрелась как на корове седло: кряжистая, чуть сгорбленная фигура органично сочеталась со знакомыми по нашему водителю неоттираемыми темными пятнами на ладонях и запястьях, но никак не с модным шейным платком. - Насколько я помню Устав, привлеченные в чужую миссию сотрудники оперативного отдела должны быть проинструктированы перед началом активных действий. Естественно, кроме случаев, когда это невозможно сделать по независящим от командира причинам, вроде чрезвычайной спешки. Ваш человек сказал "срочно", но сейчас мы, тем не менее, стоим и чего-то ждем. Агент?
  Спецопер скривился при словах об ожидании и с видимой неохотой представился:
  - Старший оперативник Валенса. Мы ждем снаряжение и специалиста... - с минуты на минуту они будут тут.
  Мужчина демонстративно посмотрел на въезд на территорию склада, на стоящих рядом оперативников, на временного командира сводной группы.
  - Поступил сигнал, что на территории этого заводского анклава из провезенных последним рейсом "Лирании" компонентов собирается некое запрещенное оружие, возможно, массового поражения. Оперативная задача: проверка территории, задержание всех подозрительных лиц, изъятие предметов, могущих относится к производству или сборке оружия. - Такое впечатление, что специальному оперуполномоченному пришлось чуть ли не выдавливать из себя эту простую инструкцию. Сначала я не понял причину такого тона, но мне её быстро объяснили:
  - Штурм с зачисткой на незнакомой местности группой только что увидевших друг друга людей?! - Нервы не выдержали у "официанта". - Да это работа для нашей штурмовой спецгруппы или роты армейского спецназа! Вы же нам даже оружие взять не дали!
  - Вам что-то непонятно в слове "приказ", агент? - Повысив голос, переспросил Валенса. Я заметил, как его помощники расходятся в стороны, синхронными движениями сунув руки под полу верхней одежды, а сидящий на козлах кучер так и вовсе направил ствол помпового ружья на сгрудившихся мобилизованных. - Может быть, хотите его обсудить?
  После последних слов перешептывание между рядовыми агентами как отрезало. Тип с "помпой" явственно выдохнул и отвел ствол в сторону. Старший оперативник отвел глаза... и вдруг, ни на кого не глядя, совсем другим голосом, злым и эмоциональным, произнес:
  - Нет сейчас свободных групп спецназа, ни у нас, ни у полиции, ни у армии. Даже морской десант вывели в порт из казарм. Сигналы приходят отовсюду, такое впечатление, что половина города решила поиграть в диверсантов! Большая часть вызовов ерунда, дымовая завеса, меньшая - что-то реальное. Но мы не можем отличить ложную тревогу от настоящей - ещё никогда в Феррите не было столь масштабных провокаций. Практически все полевые группы на собственных заданиях - нам пришлось собрать связных и агентов поддержки. Скорее всего здесь тоже ничего такого нет, но...
  
  Говорившего прервал звонкий цокот копыт по брусчатке - в открытые ворота вкатился тот самый, ожидаемый экипаж. Кучер резко затормозил, но дверь открылась ещё до окончания движения. Из конной крытой повозки во двор спрыгнул пожилой мужчина с двумя внушительными револьверами в поясных кобурах. Только через секунду до меня дошло, что я вижу не кого-нибудь, а Рона Зекони, куратора в том числе и моей "группы Маккера". Впрочем, в следующее мгновение моим - и всех остальных мобилизованных - вниманием завладела вторая выбравшаяся из транспорта неуклюжая фигура. Тяжелый плащ, закрывавший незнакомца почти до самых каблуков сапог, оказался сделан из черной резины, и это была вовсе не основная его странность. В свете косых лучей закатного солнца на темном фоне засверкали многочисленные, видимо, преимущественно медные... даже не знаю, как назвать? Штуки? Какие-то спирали, четыре из которых образовывали своего рода жесткие наручи костюма, полосы из раскованной явно вручную до плоского состояния толстой проволоки, переплетавшиеся в замысловатый узор, более сложные... ммм, украшения? Защитные пластины?
  - Вашу ж мать! - Непонятно, но явно выругалась Вероника, так и стоящая рядом со мной. - А я уж было подумала, что все не так плохо...
  - А что... случилось? - Решил осторожно выяснить я.
  - А ты не видишь? - Горько-иронично хмыкнула женщина и осеклась. - Прости, я забыла! Видишь того, в плаще? Наше руководство изволило притащить Детектора. Опытного детектора, я имею в виду, а не такого, как ты... да еще и Рони "Дюжина", впридачу, решил тряхнуть стариной! Веришь, что это "ложный вызов" и "акция по отвлечению внимания"?
  
  27. (Детектор 27 фрагмент [правка 21.07.15] на гугл-докс).
  
  Рона Зекони все или почти все присутствующие явно знали. Агенты не то, чтобы успокоились, но теперь высказаться вслух никто не спешил - слова, сказанные мне Вероникой, как будто никто не услышал. Более того, группа выглядящих представителями неких мирных профессий людей, на глазах превращалась в настоящий отряд - видно, не только у меня "Рони" ассоциировался с учебой в штаб-квартире и стрелковой подготовкой. По знаку куратора будущие участники "как бы не штурма" потянулись к последнему прибывшему экипажу - объемистая багажная ёмкость действительно оказалась загружена знакомыми помповыми дробовиками, под которым обнаружилось два ящика с патронами. Бронежилеты тоже были - их раздавал прямо через открытую дверцу забравшийся внутрь салона повозки кучер. Я оказался в хвосте спонтанно образовавшейся деловитой очереди, лязгающей затворами и загоняющей в подствольные магазины патроны с "противо-человеческой" картечью - за мной пристроилась только мисс Томпсон. Получил на руки оружие, следом мне в руки впихнули картонку с двумя десятками патронов...
  - Больше нет. - Вставший на раздачу помощник Валенса покачал головой на вопросительный взгляд бухгалтера-агента. - Могу магазинов и патронов к 911 дать.
  - Давай четыре и две пачки. И еще два и одну для напарника. - Вероника только вздохнула, когда маслянистый металл оставил на рукавах ее короткого пальто первые пятна.
  - Напарника? - Тихо переспросил я, принимая на руки два броника и отходя в сторону от остальных коллег.
  - Рони сейчас разобьет нас на штурмовые пары - помнишь тренировки в "лабиринте"? Для троек нас слишком мало. - Девушка, уже больше не обращая внимание на грязь, принялась неожиданно сноровисто для своей профессии набивать полученные магазины патронами. - Ты не смотри, что сейчас каждый сам за себя - тут все опытные, в основном из поддержки групп: водители, медики, механики - без таких людей группе очень тяжело, вот и берегут их, не таскают с собой куда ни попадя... Результат - они стольких агентов-боевиков пережили, что у некоторых состав групп полностью успел поменяться два-три раза. Друг друга эти кадры уже давно оценили - и нас с тобой тоже. С новичком никто не захочет идти, а тем более - с женщиной: хорош напарник, за которым самому следить надо, так и помереть недолго.
  - То есть, у нас никаких шансов? - Спокойно переспросил я, оттягивая затвор "помпы" и загоняя туда шестой патрон. Теперь у меня на один выстрел больше - фокус, про который рассказывал в одной из своих баек Джерри. Вообще, из "профессионального фольклора", на который был горазд Ракори, можно было выудить на удивление много полезного - только слушать надо было внимательно... Я не нервничал - вот-вот предстояло ввязаться в требующую хорошей реакции и быстрого анализа работу, и позволять сейчас себе эмоции было просто опасно. Гормоны, даже если нервная система "зажата" под контролем высших отделов головного мозга, раз выделившись из крови, будут выводиться непозволительно долго. Стресс можно себе позволить, убегая по полю космодрома от падающего атмосферного челнока (был у нас и такой физкультурный норматив - причем отслуживший своё шатлл на экзаменационном упражнении действительно роняли). Но позволить биохимии организма затуманить восприятие при стрельбе по лю... прячущимся, уворачивающимся и отстреливающимся мишеням? Слишком дорогое удовольствие.
  - Детектор, привезенный "Дюжиной". Это меняет весь расклад. - Томпсон кивнула на плащеносца, дополнившего свой защитный костюм еще и широкополой шляпой из толстой резины - та, в отличии от одежды на теле, интегрированных медных элементов не несла. - Рони соберет вокруг себя главный ударный отряд - из этого старшего оперативника Валенса и его подчиненных - защищать резинового чокнутого. Детектор же приведет их к главной цели рейда и поможет с нейтрализацией, если тут действительно кто-то что-то успел навертеть. Но наличие Детектора вовсе не значит, что кто-нибудь не успеет влезть в... дурно пахнущую субстанцию первым. Вот тут нам и пригодятся твои таланты: вовремя почуешь, что есть проблемы - и мы не полезем на рожон.
  - Польщен оказанным доверием. - Честно сказать, после всех сказанных слов я тоже скорее был готов доверить свою жизнь именно Томпсон, а не одному из незнакомых мужиков. Не просто логичных слов - от анализа ситуации явно веяло личным опытом. Надо только кое-что прояснить... - Опыта у меня почти нет, но раз я "слышу" Компенсатор, и технология работы с электричеством будет та же самая - это сработает. Остается только не подставится там, где ничего нет. И, раз уж зашла речь... тебя не смущает, что твой напарник, который будет прикрывать и стрелять тоже "того"?
  - Где "ничего нет", там и защищать нечего. - Сказала как отрезала блондинка. - А что касается ненормальности... знаешь, Ив, сколько я на своей работе повидала тронутых? Так вот, ты по-нормальнее многих будешь... а главное - ты со временем не стал более двинутым, а наоборот. Не знаю, как тебе это удается, напарник, но я собираюсь этим воспользоваться!
  - Честно.
  - Я всегда честна - я же бухгалтер. - В тон мне отозвалась агентесса и подмигнула. За время разговора я успел натянуть броник и затянуть ремни, а в надетом поверх "пиджаке" распределить по карманам патроны к дробовику. Вероника закончила с магазинами, горестно оглядела почерневшие от смазки пальцы... и бестрепетно вытерла о пальто.
  - Помочь с бронежилетом?
  - И превратиться из мишени с пистолетом в медленно бегающую мишень? Спасибо, но нет. - Иронично задрала бровь Томпсон. Я мысленно чертыхнулся - почему-то у меня даже мысли не возникло отдать помповик девушке. С другой стороны, он для нее тоже будет тяжеловат, как и броник, да и человек со штурмовым инструментом должен быть бронирован лучше, чем чем стрелок поддержки с пистолетом - это вам игрок любого интерактивного шуттера скажет... но это меня не оправдывает. Я посмотрел на ружье в руках, на Веронику, но та только улыбнулась зачем-то склонив голову к плечу. - Спасибо за предложение, напарник, но тут я тоже пас. Ты иногда такой забавный, знаешь ли...
  
  - Все готовы? - Подобрать ответ я не успел: Зекони, оглядев своих людей, вышел к воротам склада. - Сейчас - получить спецсредства задержания у агента Валенса. Разбивка - двойками. Задняя стена склада примыкает к нужным нам помещениям. После того, как заряд пробьет проход, рассыпаться по территории. Задерживать ВСЕХ. При сопротивлении - огонь на поражение. При попытке к бегству - огонь на поражение. Тех, кто сдался - обыскать и сковать наручниками. Моя группа зайдет за последней парой. Вперед. С нами - Благие Небеса.
  
  ...если куратор меня и узнал - виду он никак не подал. Хотя - наверное, не узнать не мог... или мог? Да и не важно. Лично я во все глаза следил за Детектором - надеясь увидеть что-то полезное в действиях "коллеги". Однако, мужчина спокойно стоял в своем потогонном одеянии, а перед тем, как войти за нашей с Вероникой, опять последней парой в ворота склада, вообще.... как там говорил МакДонованн, "отмочил"? Вот оно: Детектор, прищурившись, долгим взглядом посмотрел на закатное солнце... и одел висящие на шее на широкой резиновой же ленте темные очки с наглазниками. Судя по пошатывающейся походке и неуверенным движениям, в непроглядной для него темноте помещения он вообще ничего теперь не видел... н-да. Надо относится к своему "дару" предельно аккуратно - чтобы вот таким вот "двинутым" не стать. Но, для начала, конечно выжить...
  
  28. (Детектор 28 фрагмент [правка 21.07.15] на гугл-докс).
  
  Сапер из подчиненных Валенса справился с подрывом преграды блистательно, я бы сказал - даже слишком. Для синхронного подрыва этот "специалист" почему-то использовал не простейшую схему с детонирующим шнуром* и единственным запалом ("запомни, Ив, чем проще - тем надежнее" - Джерри Ракори), а механические "замки", соединенные натянутой проволокой, с тонкой длинной бечевой для инициации подрыва, отходящей от всей этой конструкции. Жалко,что штатный взрывоманьяк группы Маккера этого не видит - обязательно порадовался бы такой... кустарной виртуозности. Очень захотелось спрятаться хоть куда-нибудь, когда мужик немного странным, явно специально заученным "до автоматизма" движением, резко дернул за "запал"** и... На удивление глухо и тихо хлопнули заряды в заранее просверленных отверстиях в стене - и та грудой мелкой кирпичной крошки раскатилась по полу. Не успели обломки стены окончательно осыпаться, а в широкий пролом, затянутый пологом медленно оседающей рыже-серой пыли, уже нырнула первая штурмовая пара. За ней - вторая, третья... всё, наш выход! Наверное, это забавно смотрелось со стороны - совсем "зеленый" по местным меркам юнец с "помпой" и красивая девушка с грамотно удерживаемым пистолетом. Учитывая, что я был в "приемном" костюме, а Вероника - в своем "рабочем" платье и в туфлях на низком каблуке - зрелище выходило то еще... пожалуй, какая-нибудь земная симуляционная студия с удовольствием выкупила бы запись в качестве основы для сюжета и дизайна интерактивки...
  
  [*Детонирующий шнур, ДШ (не путать с огнепроводным шнуром, ОШ) - на Земле изобретен в начале 20 века, способ инициации подрыва нескольких распределенных зарядов с большой точностью синхронности. Имеет огромную скорость проведения детонации (порядка 6,5 километров (!) в секунду) и на текущий момент является основным способом инициации заранее подготовленных взрывов.
  **Быть сапёром в мирах ещё более сложное и опасное занятие, чем у нас сейчас: химические таймеры-замедлители вместо запрещённой электрики и дорогого "одноразовой" и капризная "механика" (боек, пружины, капсуль либо "терочный" запал, как у гранат) у террористов-самоучек - обычное дело: нейтрализуй, что называется, как хочешь. Это плюс к тому, что на КАЖДОЕ задание надо тащить на своем горбе полевую экспресс-химлабораторию, потому что состав взрывосмеси обычно является поводом личной креативной гордости минировавшего... С другой стороны любая закладка взрывчатки с несколькими синхронизированными распределенными зарядам дополнительно превращается в задачу по прикладной геометрии и механике в дополнение к расчету собственно взрыва, если подрывать планируется в условиях избыточной влажности, или тогда, когда заряд должен простоять на боевом взводе несколько дней (на Земле решено продвинутой химобработкой ДШ, получившего стойкость к воде до суток). Так что диРонг, по большому счету, неправ, критикуя подрывника: кто знает, что толкнуло его на сборку схемы с "механикой"?]
  
  Колебался на выходе я меньше секунды, - коридор, освещенный через "световые колодцы" в потолке и уходящий вправо и влево расчертили через кирпичную пыль цепочки следов: никто не вернулся ни с одного из направлений. Значит, нам в противоположную сторону от выбора предыдущей пары агентов, то есть - налево...
  
  Нужно понимать - для того, чтобы описать выбор мне пришлось написать аж целый абзац, а в реальности это выглядит так: "пробить" облако взвешенной в воздухе пыли, замереть с дробовиком наперевес, мотнув головой вправо-влево, "зацепить" исчезающие спины оперативников по правую руку - и рвануть налево. Осознание про следы приходит через несколько секунд - и фоном: коридор сливается с другим под прямым углом, еще дальше - просто поворот. Ускориться и пройти проем прохода с перекатом, "скрадывая" силуэт - все, как учили. Выбор - развилка, или поворот? Развилка! Опять полагаюсь на интуицию, - в бою нет времени ждать, пока сработает "медленное" сознание. Правда, пока не было ни одного выстрела, - но что с того? Бой уже идет. Причем бой на неизученной хотя бы по плану территории... дверной проем слева! Замок выбит - дверь полуоткрыта. Дождаться подбегающей Томпсон - отмашка - и опять перекат. Мусор на полу давит в бронежилет. С пиджаком можно заранее проститься... Окно! За окном буквально в метре - кирпичная стена. Чисто. Чисто! Комната - что-то вроде кладовой или подсобки: сломанные верстаки, пиленый деревянный брус, доски, неровным штабелем лежащие у стены... и нет другого выхода. Дальше! Кстати, дверь наверняка сломала первая прошедшая здесь пара агентов... но береженого, как говорят здесь, Благое Небо бережет.
  
  ...выстрелы мы услышали, как только вывалились из створок распахнутых ворот в узкий проход между корпусами. Не только выстрелы - где-то вдали тяжело пыхтела паровая машина, скорее всего привод станков. Ворота распахнули мы сами - добрались сюда первыми. Промзона, не такая уж и маленькая на поверку, оказалась настоящим лабиринтом, поглотившим штурмовые пары как песок воду. Одна надежда - те, кто тут работают, не должны расхаживать в цивильном: любая по-другому одетая фигура автоматически была объектом задержания. Или врагом. Ч-черт, а густо палят! Причем даже непонятно откуда - звук переотражается от стен и крыш...
  
  ...Спусковые крючки мы не утопили буквально чудом - сомневаюсь, что даже броник помог бы от картечного залпа в в живот почти в упор. Агента спас приметный пиджак официанта, а меня, подозреваю, и вовсе Вероника: единственную женщину, лично знакомую многим по финансовым расчетам, знали (и узнавали) все свои. Впрочем - это всего лишь миг: вот наши "помпы" нацелены в пузо противника, а вот уже безымянный для меня мужик жестом подает сигнал: "дальше - за мной" - и первым подбегает к обитой листами ржавого металла двери. С запозданием доходит - у "официанта" нет напарника. Перестрелка все не утихает, а паровик пыхтит уже где-то совсем близко...
  
  - На пол! Все на пол!
  Не просто так тут такие толстые стены и двери. Будь корпуса деревянными - и шум разносился на квартал окрест. А так - только уши закладывает... Большое помещение - покрытые липкой, полупрозрачной сажей стены. Примитивный котел парового двигателя греет подобие огромной газовой форсунки, с подачей топлива прямо от магистрали. За машиной следит трое техников... или кто они там? Разглядев людей с оружием двое сразу падают "мордой в пол", один - срывается с места... и падает, когда заряд дроби выламывает целый пласт сухой штукатурки у него над головой, обнажая кирпич. "Официант" и Томпсон сноровисто щелкают наручниками: труб и металлических загогулин, чтобы продеть короткую цепь, соединяющую браслеты, тут достаточно. Контролирую другую дверь, потом с натугой заворачиваю вентиль, перекрывающий газовую трубу: только взрыва котла, оставшегося без присмотра, нам всем еще не хватало. Думаю - и перекрываю и большой, магистральный вентиль - похоже, тут же и узел раздачи газообразного топлива по крайне мере по части территории.
  
  ...ещё более узкая улочка: нас прижали у очередного поворота. Противника разглядеть не удается, но вроде бы несколько человек с револьверами - хлопки выстрелов вразнобой и реже, чем если давить на спуск 911 в одиночном режиме. Приглушенное ругательство из-за угла - и я высовываюсь у самой земли: пришлось для этого лечь вдоль стены в лужу подозрительно черной воды... точнее, "воды" - запах резкий и химический. Бок промокает, но и только - спасибо, что не кислота... Помпу в положении "лежа на боку" дергать неудобно, но я даже не замечаю этого: картечь уносится к импровизированной баррикаде из сломанных деревянных ящиков. Ответная стрельба затихает, хоть я никого и не задел... два... три... четыре... пять... высовывается стрелок - и тут же валится обратно - шесть. Резко "ныряю" за стену - и тут мимо "пролетает", пригибаясь почти к самой земле, "официант". Получается у него не так ловко, как у меня - но дробовик смотрит в нужную сторону: выстрел - встаёт, выстрел - исчезает за углом, выстрел, выстрел... тишина. Заканчиваю набивать магазин. Опять - оттянуть затвор, положить патрон, отпустить. Одежда на левой половине тела тяжело болтается - промокла. Срываю и комкаю "пиджак" - и выбрасываю в проход. Нет реакции. Очередной, уже не считаю какой по счету, перекат. Спина сверху и плечи, даже несмотря на защиту, точнее, благодаря ей - сплошной синяк - край пластины броника каждый раз вдавливается в живот при попытке согнуться... потом, все потом. Иду, вжав приклад в плечо и не разгибая до конца ноги - но все тщетно. За баррикадой - никого, только следы крови скрываются за очередным углом здания...
  
  Засевшего "в засаде" молодого парня выдает чуть дрожащий в руках рефлектор карбидки: ничего не стоит определить, где за поворотом источник света - и как далеко. Резко высунуться - и выстрел. Никаких "на пол" - две минуты назад пуля чиркнула по правому боку, вырвав из рубашки огромный клок материи и не зацепив кожу только чудом. Стрелка я так и не подстрелил, - мальчишка лет двенадцати оказался на редкость юркой сволочью и успел ввернуться в подвальный люк. Лезть в темную дыру с наклонным желобом я даже не стал пытаться. И почему нам гранат не привезли? Впрочем, может и к лучшему - меня их применению в "лабиринте" не учили, а полагаться на земные интерактивные шутеры... пришлось банально закрыть люк на кстати приклепанный запор и валить - пока стрелок не успел подняться на крышу...
  
  ...карбидка поразительным образом не потухла - более того, заряд дроби, превративший лицо и грудь "охранника" в кровавое месиво, по какой-то немыслимой причуде теории вероятности не послал ни одной картечины в лампу.
  - Чисто!
  - Чисто.
  - На счет "три". - Шагнула к двери, что "защищал" охранник Вероника. Схема отработана: она распахивает- я врываюсь...
  - СТОЙ! - Рефлекс на "что-то не так", благозвучно называемый местными "чувством ж... задницы" опять сработал даже раньше, чем я успел понять, в чем дело. Металлическая дверь в клепках. На полу, прямо перед высоким порогом - грубая, тоже металлическая решетка, как будто снятая со стока ливневой канализации: иногда такие ставят перед входом в здание - грязь с подошв стирать. Но тут не улица, да и решетка лежит прямо на довольно чистых досках пола. И от решетки отходит толстый прут, исчезающий в специально пробитом под него отверстии под порогом... Черт. Ч-чёрт! Мне кажется - или я действительно чую запах озона?!
  
  29. (Детектор 29 фрагмент [правка 23.07.15] на гугл-докс).
  
  Нюх для космонавта - не самый обязательный, но временами очень полезный инструмент: запах раньше других маркеров может показать на проблемы - в вентиляции ли отсека, в сохранности продуктов... или в системе рециркуляции биологического материала. "Космические", глубоко генетически модифицированные одноклеточные водоросли могут пережить очень многое (включая замораживание "заживо") - даже вакуум и умеренное жесткое излучение, хотя и не слишком долго. А еще они быстро растут и имеют сбалансированную по белкам, жирам и углеводам биомассу, сами фиксируют азот из дыхательной газовой смеси и субстрата - потому у пережившего катастрофу в пустоте экипажа, пусть от него останется хотя бы один человек, есть неплохие шансы наладить замкнутый цикл вновь - и прожить даже годы, если столько потребуется для подлета спасателей. В штатном режиме полета малейшая пропущенная утечка зеленой сверхполезной микрогадости через несколько дней приводит к тому, что корабль приходится продувать специальным гербицидом, заставляя экипаж на пару часов забраться в скафандры: водоросли растут ВЕЗДЕ, где есть чуть-чуть влаги - кроме, разве что, человеческой кожи (за что генетикам отдельное, галактических размеров спасибо!). Единственный способ этого избежать - учуять место, на котором разрастается ещё не видимая взгляду колония. Так вот - с обонянием у меня... н-да, плохо у меня с обонянием. Поэтому привычка "прислушиваться" собственному носу в "подозрительных" ситуациях у меня давно: иногда это помогает. А иногда...
  
  ...чудится мне запах "воздуха после грозы" или нет - было совершенно непонятно. Однако, как и с хлореллой - лучше перебдеть... хотя бы потому, что пара решетка-металлическая дверь до боли напоминала незамкнутую электрическую цепь, в которой не хватало последнего проводника. По замыслу конструкторов (если у меня не паранойя) - человеческого тела. Будь мы в земной интерактивной игре, я бы предположил нарочито грубую поделку "под ловушку", отвлекающую внимание от основной... но здесь? Вон, Томпсон до сих пор ничего не поняла... да и откуда? Электричеством здесь занимаются только... гм, сумасшедшие, а обычному бухгалтеру получить даже базовые знания неоткуда. Хм... надо об этом подумать... но потом. Что дальше-то делать?
  - Вероника, ты чувствуешь... запах свежести? - Я запнулся, поняв, что не знаю слова "озон" на нужном языке.
  - Ты хотел сказать НЕсвежести? - Брезгливо сморщилась девушка, поглядывая на труп. - Так мы идём или нет? Если застрять на одном месте, могут запросто зажать!
  
  Ясно. Спрашивать бесполезно. Я поколебался, говорить или нет, что моё гипотетическое "чутье детектора" подсказывает, что за дверью может быть именно то место, куда ей соваться категорически не хотелось, и тут мне пришла в голову простая, в сущности, мысль. Нет, не о том, что метаться по территории "против хода" зачистки, простите, проверки территории, пытаясь найти Зекони и "специалиста" - это хороший способ поймать пулю, причём от своих - тоже. И не о том, что за "ложную тревогу" (мало ли, зачем решетку "приковали к стене" - может, чтобы не унесли полезную в хозяйстве вещь!) по голове вряд ли погладят. И даже не том, что террористы - нелегальные оружейники за дверью (если они там есть) могут хватиться охранника и банально сбежать или еще чего интересного придумать, а то и просто отреагировать на близкие выстрелы... Нет, мысль была простой: я сравнил привезенного Роном Детектора и себя. Узнал меня куратор или нет - не тот вопрос: видел бы он во мне ценного специалиста - узнал бы так и так. И приказал бы идти в своем ордере, под нормальной защитой, а не разыгрывать из себя штурмовика с одной "помпой" на двоих.
  
  Пока я жил в земном обществе, сама мысль о том, что отдающий распоряжения человек может быть менее компетентен в вопросе, в котором он командует, у меня даже не возникала. Есть социндекс, есть индекс профессионального соответствия, и есть вертикаль подчинения. Интерактивная Среда сам следит за тем, чтобы человек некомпетентный не смог командовать ни одной лишней секунды. Конечно, за место в координационном совете или, там, управляющего колонией могли идти целые баталии за выбор граждан, но когда дело касалось не синтетических областей социологии, а прикладного управления "на местах"... После "попадания" мне, получается, крупно повезло: я действительно попал в руки профессионалов. У меня даже мысли не возникло, что собаку съевшие контрразведчики могут ошибаться... скажем так, системно. И то, чему меня учили, выглядело более чем разумно... ровно до того момента, как я пообщался перед штурмом со своей напарницей, а "шеф шефа", Рони "Дюжина", заявившийся позже, даже не попытался влезть в формирование штурмовых пар. Видимо, ему было все равно, что пару из новичка и бухгалтера пристрелить гораздо легче, чем любую другую. Опять же, не узнать Томпсон он не мог - раз она занимается финансами подчиненных ему оперативных групп. Это, если даже без эмоций, очень глупая трата человеческих ресурсов. И допущена она даже не по сознательному принципу "меньшего зла", а по банальной нехватке аналитической мощности... в смысле - не может же человек думать сразу обо всем? Форс-мажор подразумевает потери, но тут нет Среды, которая поможет их минимизировать. Вместо этого, каждый человек сам заботиться для себя о... как там правильно говорить? О "теплом местечке"? Забавно, я никогда раньше не мог понять этот принцип: зачем играть в карьеру ради карьеры? Реальная польза Человечеству куда интереснее свободы выбора между практически равными решениями в руках у начальника (потому что очевидно-выигрышное решение он не принять просто не сможет - Среда следит)... Впрочем, ничего удивительного - не будь у меня такого склада сознания - мне бы не предложили участие в межзвездной программе.
  
  И вот - н-да, уж, "о чудо!", я - осознал ранее недоступное. Власть - это просто свобода выбора... в критической ситуации - свобода защитит лучше всех себя, так? Три выхода: имей свободу защитить себя (синоним - не позволяй брать власть над собой), имей власть заставить других защитить тебя или будь достаточно ценен, чтобы тебя защитили власть имущие... просто-то как. И буднично. И самое главное - почему мне раньше это в голову не пришло? Как ребенок... стоп. Эмоции - лишнее. Как говорит Мердок, "проехали". ...по крайне мере - пока. Считать себя свободным от взятых обязательств я не могу, карьера... это долго и не без проблем, включая неизвестные пока. Остается пока третий путь - польза... а для нее мне катастрофически не хватает опыта - включая жизненного и "профессионального" - детекторского. А тут, за дверью, если она и впрямь под напряжением - как раз то, что поможет мне... профессионально подняться. Или угробит, как вариант, конечно... но какой же агент-контрразведчик без профессионального риска?
  
  - Так. Я открываю - приготовься. - У Вероники оказалось просто композитное терпение: она целую минуту, пока я напряженно думал, просто ждала, и только после этого, заглянув мне в лицо, пошла к ловушке. Пришлось ловить за локоть и удерживать... "вовремя" я конечно сеанс аналитики устроил, да. Но куда деваться?
  - Ты. Стоишь. Здесь. - Вложив в свои слова всю уверенность в своей правоте, четко сказал я девушке, буквально подавившейся явно возмущенной репликой. - Впереди - опасно. Максимально правильно выполняй все, что я говорю, пока я не дам отбой. Ясно?
  Томпсон посмотрела мне в глаза... и напряженный бицепс под моими пальцами внезапно обмяк. Девушка, как завороженная, кивнула и застыла. Н-да, теперь-то что? А... в любом случае - потом!
  
  Решётка никак не могла быть отделена от проводника - в металл его буквально вковали. Это и давало определенный шанс... Я вытащил 911, снял с предохранителя (непосредственно перед операцией патрон был дослан, спасибо инструктор Ланц за науку!), прикинул, куда будет рикошет (в доски пола, если я не совсем косоглаз) - и выстрелил. Раз, другой, третий... На третьей пуле металл треснул. Дальше - дело техники: используя дробовик как рычаг, держась строго за деревянный приклад (который, к счастью, несмотря на угрожающий скрип, все же не отвалился), отодвинуть тяжелую хреновину от двери. И ещё. И ещё. Чертыхнуться, вспомнив про ремень брюк, сделать петлю - и аккуратно продеть в крайнее отверстие решетки, не касаясь ее руками: я никак не мог точно вспомнить про то, перейдет ли на меня часть кулоновского заряда, оставшаяся в отсоединенном от источника металле... и осталась ли она там. И почему заряд "кулоновский"... ч-чёрт. Кос-смонавт хренов... впрочем, работой с собственной памятью в школе я ещё не владел. Или просто не разобрался и "забил"?
  
  Прочная кожа не порвалась - решетка, оставляя на крыльце царапины и тонкие стружки, была сдвинута достаточно далеко. Честно говоря, браться за дверную ручку было страшно - и никакой аутотренинг не помогал. Но человек много что делает в жизни через "страшно" - даже в первый раз встает на ноги и отпускает опору... Дверь оказалась не заперта. Впрочем, резко распахнуть её перед покорно и без вопросов взявшей у меня дробовик Вероникой не вышло - тяжелая и толстая, как плита люка центрального шлюза шаттла, она плавно, величаво и совершенно беззвучно провернулась на смазанных петлях. В лицо ударил мощный аромат озона, аммиака и еще чего-то химического. Помещение было освещено довольно своеобразно - горелками под стоящими в ряд внушительными открытыми емкостями. В центе находились несколько баллонов и толстая газовая труба очередного распределительного узла. Там, у узла, в свете перекрещивающихся конусов света карбидных ламп, не торопясь копался какой-то мужик... вкручивая в стоящие неровным штабелем ящики нечто очень похожее на буквально недавно виденные запалы!
  
  30. (Детектор 30 фрагмент [правка 23.07.15] на гугл-докс).
  
  Что может выкинуть человек, у которого под руками четыре ящика со взрывчаткой, а рядом - целый зал вещественных доказательств... чего-то. Гм. Но, согласитесь, нечто законное и разрешенное вряд ли бы стали подрывать вместе со всем зданием в целях сокрытия следов, верно? Да еще и я... сглупил, чего уж там. Если тяжелую дверь тянуть что есть силы, то она, конечно, начнет быстрее открываться... и наберет инерцию, ага. В итоге, мне пришлось буквально повиснуть на створке и даже дать ей впечатать себя на излете в стену - только чтобы тип не обернулся раньше времени... и не сделал бы последнюю в своей и нашей жизни пакость. Нет, можно было бы выстрелить, вот только что в ящиках? Даже если пуля останется в трупе, а не пройдет насквозь (чем выстрелы 911 частенько грешили) - телу хватит массы свалить неустойчивую конструкцию...
  
  ...когда я выскочил из-за двери - все было кончено. Мисс Томпсон, не мудрствуя лукаво, просто и эффективно вломила противнику по голове. Прикладом дробовика. Держа оружие за ствол. Прочное дерево треснуло нескольким продольными лучами, а место удара топорщилось щепой. Из-под головы совершенно неподвижно распластавшегося на полу неудачника быстро растекалась лужа темно-вишневой в свете карбидок крови. Я даже дыхание проверять не стал... Подхватив одну из четырех ламп левой рукой, я попытался быстро оглядеть помещение, прижав другой рукой пистолет к нижней части светильника, под рефлектором: все, как учили... точнее, чему успели обучить в "лабиринте". Если держать всю конструкцию правильно, пуля попадает примерно в центр конуса света...
  
  Желтый свет вырвал из синеватой полумглы похожую на гигантский горшок емкость с изрядно побитым коррозией боком и крупным прибором со шкалой (манометром? Термометром?), отходящую от нее трубу, нет две... нет, четыре трубы "связкой" - каждая входила в свою магистраль. Две тонких трубы уходят в стену... не интересно. Две другие... одна к емкости у газового узла, а вторая... а вот это плохо. Я осветил отдельно стоящий большой сосуд - в этот раз не просто похожий на горшок, а реально керамический. Именно из этого угла тянуло озоном. И тянуло не просто так - прямо в бока реакционного котла были вмазаны два - уже совершенно определенно - электрода. Иначе зачем провешивать к ним толстые медные шины под потолком на импровизированных деревянных изоляторах? Уже без особого удивления, проследив за проводниками, я нашел отводы к двери-ловушке и решетке.
  
  Н-да, а капитально неизвестные "они" тут устроились, и явно - давно. Интересно, сколько еще вот таких вот "левых", использующих "запрещенное" электричество производств, в городе? А то, судя по размаху, всей этой электроэнергией можно было целый жилой квартал осветить... и - что характерно - прибыть "Малышке" оно ничуть не помешало. Впрочем, я ведь теоретически и должен был искать что-то подобное в составе группы Маккера... и ведь нашёл! По запаху, что самое смешное... Остается только гадать, сколько в этой кустарной электросети вольт и сколько ампер протекает через гидролизатор... и откуда они эти вольты и амперы берут. И, кстати, зачем?
  
  - Производство "Фиста". - Как будто ответила на мои мысли Томпсон. Ответила глухо и тускло, будто между знакомой мне женщиной в самом расцвете сил и этой, нынешней, пролегла пропасть прошедшего времени. Я резко обернулся - светильник в ее руке освещал электролизер. - Они достают эту треклятую дрянь отсюда... видишь этот серо-зеленый налет "с искоркой"? Как сверху на орехе, когда его над огнем сушат. Жалко, эта тварь не успела здесь все взорвать...
  - ...Не гарантирую, но, раз процесс еще идет - те, кто знают технологию, ещё внутри промзоны. - После короткой паузы поделился своими размышлениями я. - Так что есть смысл заблокировать дверь снова и попытаться их разыскать. А "фист" - это что?
  - Наркотик... дорогой, и долго не вызывающий побочных эффектов. - Вероника помолчала и, уже почти нормальным голосом, продолжила. - Прости, кажется, я сломала нашу "помпу".
  - Учитывая, что у нас осталось всего два патрона в магазине, то ничего страшного. - Мне пришло в голову, что неплохо бы остановить процесс варки психотропа самым простым образом - перекрыв газ...
  
  ...и в этот момент пол, под грохот взрыва, покачнулся. "Слишком близко" успел подумать я, завороженно наблюдая, как прямо на меня рушится так и не разобранная кривая "башня" из взрывчатки.
  
  

История Третья. Агент.

  
  31. (Детектор 31 фрагмент [правка 25.07.15] на гугл-докс).
  
  - Ну, вот и все. - Мужчина отошел в сторону, склонил голову, проверяя работу, и удовлетворенно кивнул. - Первые три дня не забывайте про пилюли, потом, если головные боли будут продолжаться, обязательно сразу же обращайтесь, молодой человек. Ну и берегите голову, конечно. Без нее, знаете ли, тяжело...
  - Спасибо, доктор. - Я ощупал вполне профессиональную повязку, поморщился от прострелившей череп вспышки боли и попытался улыбнутся. - В следующий раз постараюсь не ловить ящики собственным лбом.
  - Да какой я доктор... провизор, субординатор*. - Аптекарь всем своим видом постарался показать, что моя похвала ему ничуть не польстила. - Моя заслуга в лечении минимальна: кровь вам уже остановили, оставалось только промыть рану и зашить. Вам очень крупно повезло с наследственностью, точно вам говорю - у иного человека могла и черепная кость треснуть, а у вас - по сути только глубокая ссадина, и всё.
  
  Я не стал рассказывать пожилому и бодрому - как не стоял целый день за прилавком своего заведения! - крепышу, ничуть не удивившемуся встрече лба детектива и залетного ящика (мало ли, с кем не бывает?), что "хорошая наследственность" объясняется пренатальной** обработкой любого будущего землянина несколькими типами искусственно выращенных стволовых клеток, в результате чего, без влияния на геном плода, достигается коррекция структуры костной ткани. Ничего "сверхчеловеческого" - просто оптимальное расположение волокон и каналов и, как результат, несколько более прочные кости. Впрочем, подсадка химерных*** клеток "для укрепления костей и усиления мышц и связок" имеет совсем другое медицинское значение, а лучшие характеристики здоровья - лишь побочный эффект... но не-медикам об этом обычно не говорят. Гораздо проще объяснить вдруг воспылавшей паранойей мамаше все манипуляции, что проделывают с её сыном/дочкой, "прививкой для здоровья", чем необходимостью заранее "прописать" в иммунную систему ряд антигенных маркеров**** для возможности пересадки "типовых" наборов органов, находящихся в крио-репозиториях каждой больницы. В "случае чего" данная процедура позволяет не дожидаться, пока вырастят клонированные биозаместители, а это - разгрузка клиник в экстренной ситуации, то есть - спасённые жизни для тех, кому в другой ситуации не досталось бы место у аппаратов поддержания жизнедеятельности...
  
  [*Субординатор - "ниже ординатора", т.е. врача, соответственно, фельдшер или медбрат.
  **Пренатальной - то есть, до родов, пока плод в утробе матери.
  ***Химерные клетки (в составе организма) - клетки с иным геномом, полученным не путем мутации, а внедренными. Процесс химеризации может быть искусственными (например, смешением зародышевых клеток двух мышиных эмбрионов на ранней стадии получили черно-белых мышей) или естественным - когда на стадии имплантации в плаценту два зародыша сливаются в один.
  ****Иммунная система млекопитающих работает по принципу "своим считать то, что есть в организме на момент запуска", т.е. к шестимесячному возрасту. До шести месяцев иммунитет младенцев обеспечивается антителами матери, попавшими в организм ребенка через плаценту до родов и с грудным молоком - после.]
  
  ...я помотал головой, разгоняя совершенно непрошеные воспоминания: перед глазами крутились какие-то разрозненные картинки с лекций по биомедицине, громоздкий шкаф клон-репликатора для органов, потом почему-то вспомнился цветник перед лабораторным корпусом с огромными, ярко-алыми ГМ-пионами, цветущими круглый год... Стресс, ранение, кровопотеря и - как я особенно подозревал - "замечательное новейшее общее обезболивающее в пилюлях" заставили меня отключиться прямо сидя на низкой лавке в аптечной подсобке (она же перевязочная, операционная и смотровая комнаты в одном лице). Минут на пять - но доброго провизора уже не было: видно мужику было стремно надолго оставлять торговый зал на совсем ещё мальчишку-ученика. У аптеки меня высадил один из молчаливых подручных Валенсы: его на экипаже отправили развозить легкораненых. Таких набралось четверо: остальные или отделались запачканной и рваной одеждой и легким испугом, или... Шесть тел в линию лежали, закрытые мешковиной - в стороне от остальных трупов. Тех вынесли десятка два и продолжали выносить с территории к воротам промзоны, когда меня увозили. Судя по тому, что я разглядел, "наших" фрагов там было меньше половины: сомневаюсь, что водители, фотографы и прочая "поддержка" могли вот так, запросто, вскрыть глотки пятерым, напав со спины... хотя, кто знает, кто знает. Люди - они разные бывают... как мне уже сегодня не один и не два раза намекнула жизнь.
  
  Давешний мальчишка с пистолетом, что доставил несколько неприятных минут нам в начале операции, встретился и на обратном пути - что-то там высматривал за углом. Стрелять я был не в состоянии, даже шел с некоторым трудом, прижимая насквозь пропитавшейся кровью платок к ране. Несмотря на все усилия, левый глаз то и дело заливало алым, и протирать лицо приходилось рваным грязным рукавом. Прибавить к этому сводящую с ума боль "внутри черепа" и то и дело двоящиеся перед глазами предметы... В общем, боеспособна была только Томпсон. Она и выстрелила - без всяких там "лицом в пол, руки за голову". Пацан завалился, захлебываясь криком и выронив ствол. Вероника ногой отпихнула его оружие в сторону и, не слушая сиплое и булькающее "не надо, прошу", произнесла ровно одно слово: "фист?" Видно, что-то отразилось на лице раненого, но сделать тот ничего не успел, даже если и мог - хрупкая и женственная бухгалтер почти в упор прострелила ему голову: промахнуться на таком расстоянии было сложно. А потом просто перешагнула через труп - и пошла дальше. Я бы сказал, что "увидел истинное лицо Вероники"... если бы буквально через пятнадцать минут она не металась между "тяжелыми", заламывая руки от невозможности помочь еще хоть чем-то. Даже не попрощались по-нормальному...
  
  ...я вскинул голову и нашел глазами часы: еще пятнадцать минут в минус. Посланный аптекарем мальчишка уже должен был добраться до агентства, надеюсь, там дела обстоят получше, чем у меня... потому что сам я даже извозчика не способен поймать. Кроме того, я, как оказалось, имел глупость выйти из дома без денег: как-то не ожидал, что они мне могут понадобится настолько внезапно, что даже подняться в комнату перед уходом не получится. Хорошо хоть кучер-агент, зайдя со мной, сам расплатился с провизором... черт, в голову как молотком бьют. От аптекарского снадобья только сознание путается без толку... больше не буду ловить взрывчатку собственным телом: пусть бы и взорвалась, так хоть сразу - того... Зато - суровый шрам прямо над глазом, как в исторической постановке...
  
  ...рывком проснулся уже на улице, когда громила Боровски, без особого усилия, посадил мое тело в конную коляску.
  - Ну наконец-то! - Бледная до синевы (дивный оттенок придавали газовые фонари вдоль улицы) Кэнриэл буквально вцепилась в мою руку. - Сидеть можешь? Что случилось? И что за ужас с твоей одеждой?!
  Наверное, лекарство продолжало действовать, вкупе с навеянной снами-воспоминаниями ностальгией, да и внятно ответить на скороговоркой сыплющиеся вопросы я сейчас был просто не способен. Вспомнилась полутемная комната, старинный диван без анатомической подстройки, фикус с жесткими листьями, белый прямоугольник экрана... И голос начэкспедиции, говорящий о том, что космос ныне отодвинулся за пределы Облака Оорта, что Солнечная - это ещё пустоватый и опасный, но уже обжитой если не дом - то лес рядом с домом. А вот дальше - то самое тёмное и неизведанное, что древние и называли бесконечным тёмным ничто. А мы подобны первым космонавтам, покидающим пределы своего Дома - тогда ещё просто планеты Земля, и кому, как не нам, соблюдать старинные традиции, хотя бы и наудачу?
  
  - ...Стреляли. - Ответил я Кэнриэл, и глупо улыбнулся.
  
  32. (Детектор 32 фрагмент [правка 25.07.15] на гугл-докс).
  
  - Ну что, Ящерица, не смотря на все усилия, больной будет жить? - Джерри Ракори даже не попробовал постучаться в приемный кабинет (он же жилая комната) Азара Урда Салавона - просто вломился, распахнув дверь. - Ого! Милый шрамчик! Счастливчик ты, Ив - достаточно повернуться, и все девушки - твои! А мне, дабы продемонстрировать свой героизм, приходится раздеваться - что, хочу заметить, подразумевает достигнутую цель и показывать уже в принципе ничего не надо...
  - ...иногда я жалею, что тем взрывом тебе оторвало именно палец... а не другую небольшую часть тела. - Агент, занимающий в группе в том числе роль штатного медика, кроме этих слов никак не отреагировал на произошедшее - словно вместо коллеги в его рабочее пространство вторглось пустое место. Медкабинет у Салавона содержался в идеальном порядке - то, что каждая Вещь занимает строго определенное ей Место, было видно даже такому не-профессионалу, как мне. Пожалуй, учитывая мою земную специальность, я тоже мог бы назвать Азара Урда "коллегой"... если бы обладал хотя бы четвертью его знаний и умений. Нет, о строении человеческого тела на клеточном и ниже уровне мне бы нашлось, чем удивить даже академика от медицины - того, что я помнил, хватило бы не на одну научную революцию... в теории. А вот на практике, да ещё вот так вот, практически голыми руками оказывать помощь вплоть до экстренной хирургии? Без простейшего УЗИ-сканера, без системы экспресс-диагностики, без возможности одним движением остановить ЛЮБОЕ кровотечение - была бы заправка в аппликаторе... Нет, как действовать в ситуациях когда даже минимальный полевой набор недоступен, нам тоже преподавали, - но это была срочная помощь, рассчитанная, что через несколько минут, или , хотя бы - часов, доступ к нормальным средствам и инструментам будет. Да что там говорить, - я за всю практику шов на рану накладывал один раз... на имитаторе, разумеется. Представить, что доступна будет только иголка с ниткой, а десмосомный клей - нет, ни я, ни мои учителя не могли и в страшном сне. Салавон же в таких условиях мог ЛЕЧИТЬ и ИЗЛЕЧИВАТЬ пациентов! Конечно, результативность его методов была ниже в разы, оставались рубцы, на годы сокращалась жизнь больных... но они, эти "примитивные" и "устаревшие" методы - чёрт возьми, РАБОТАЛИ!
  - Та часть тела, про которую ты так бесстыдно намекал сейчас, у меня гораздо больше, чем мизинец. - Самодовольно надулся Ракори.
  - ...вообще-то я говорил про мозг. - Столь же безэмоционально, как и прежде, "срезал" подрывника-маньяка доктор. - С другой стороны - никакого физиологического казуса: я имел много возможностей убедиться, какой именно... анатомической особенностью организма вы руководствуетесь при принятии решений, коллега.
  Впервые на моей памяти Джерри-которого-не-заткнуть не нашелся, что сказать.
  
  - Ну, что я могу сказать, агент диРонг. - Азард тем временем сдвинул на лоб зеркальце-отражатель с отверстием для глаза и отложил фонендоскоп: эту легендарную штуку вживую я до этого видел один единственный раз - в музее Медицины в Москве. - Переломов ребер нет, трещины наверняка есть, - но ничего фатального. Множественные гематомы на грудной клетке, верхней трети брюшной стенки, аналогичным образом обстоит ситуация на плечах и на спине. Однако, прогресс выздоровления уже заметен невооруженным глазом... я бы даже сказал - поразительно быстрый прогресс, который я никак не мог ожидать от человека, старше двенадцати лет. Что касается повреждений головы: симптомы сотрясения мозга уже не выявляются, а рана - несмотря на то, что шрам действительно останется, была обработана вовремя и правильно. Еще пара дней, и можно будет снять бинты, а еще через трое суток - вынуть шовную нить... что-нибудь еще?
  Последняя фраза относилась к Ракори, который, кажется, вспомнил наконец зачем пришел.
  - Э... да. Шеф хочет знать, может ли стаж... агент ди Ронг приступить к выполнению своих обязанностей - хотя бы не в полном объеме?
  - У нас что, послать на почту больше некого, кроме раненого? - Вот теперь Салавон обернулся и вопросительно уставился на Джерри.
  - Да уж, Боровски явно счастлив будет, - а то запрягли его как мальчика на побегушках! - Почему-то обрадовался "эксперт-криминалист". - Нет, боссу нужен парень, как участник пострелушек в наркошей: типа нам это дело сплавили.
  - То есть как - "сплавили"? - Вот тут уже не удержался я. - Мы же с Вероникой смогли сохранить цех, были захваченные подельники - я видел...
  - И "ниточки" потянулись куда-то на самый верх - чуть ли не в управление полицией. - "Радостно" подхватил агент. - И теперь мы типа расследуем это дерь... эту кучу воняющего мусора, как как бы причастные - личное распоряжение куратора.
  Тут я покрыл себя последними из свежеизученных ругательств: идея выпятить перед Роном Зекони свою роль в нахождении наркопроизводящей лаборатории, так замечательно выглядящая два дня назад, резко превратилась в подставу. Проклятье!
  - Да, кстати, эту работу получает - секретно, разумеется, - детективное агенство Маккера. А вот оперативная группа Маккера получает задание найти, откуда вообще-то не относящиеся к контрразведке наркодельцы получали запрещенную электрическую энергию. Найти - и пресечь. Что, разумеется, нашей группе сделать будет заметно проще, чем другим, из-за наличия в ней молодого, но многообещающего Детектора! А для этого шефу нужен рабочий Детектор. Вот он и интересуется...
  Единственное, что мне хотелось сделать в этот момент - хорошенько стукнуть ближайшую стену собственным лбом. От я молодец, а?
  - Там же провода были. - Ни к кому особенно не обращаясь, безнадежно проговорил я. - Что, не нашлось кому пройти вдоль линии?
  - Нашлось. - Неожиданно ответил мне Ракори. - Пока разобрались, куда, пока спустились вслед за ними в канализацию, пока Детектор обезвредил решетку - там, говорят, одного электричеством прямо на месте убило. Короче - пока дошли: провода обрываются посреди коллектора. То ли дальше успели снять, то ли что... короче, концы - в воду. Точнее, не в воду, а в...
  - Мы уже поняли. - Остановил любителя взрывчатки доктор. - Я бы порекомендовал ещё день покоя... но, похоже, мы себе этого позволить не можем.
  - Я иду к Маккеру. - Согласился я, накидывая сорочку.
  
  ...в коридоре третьего этажа Джерри Ракори на удивление аккуратно и плавно закрыл дверь кабинета Салавона и, с грацией акулы в родной стихии, догнал меня. Жестом остановил, заговорщицки оглянулся по сторонам... и с горящими глазами шепотом взвыл:
  - Ты что, и на зачистке был в паре с женщиной?! Её зовут Вероника, да? Ты не думай, что я не отреагировал - у меня слух и внимание - огого! А я-то думал, что ты авансы нашей Кэн раздаешь направо и налево: бедная девочка уже не знает, как накраситься к твоему приходу! А ты в это время уже с другой? Когда свадьба то уже решили?
  
  Эээ... ЧТО?!
  
  33. (Детектор 33 фрагмент [правка 27.07.15] на гугл-документах).
  
  Не знаю, чего именно добивался от меня Ракори своим заявлением - но если того, чтобы я не мог в кабинете у Маккера сосредоточиться ТОЛЬКО на работе - у него получилось! "Загрузил" он меня своими вопросами конкретно: вот чего-чего, а как благосклонность в плане личных отношений, выбор Вероникой меня в напарники, я не рассматривал. Тем более, она всё четко и логично объяснила: женщина-бухгалтер вообще была очень логичной и последовательной особой... или это позволило ей просто безупречно объяснить мне и самой себе свое решение? Учитывая, что такое вот поведение (поступить эмоционально, а потом попытаться объяснить свой выбор с точки зрения логики) считалось в здешнем обществе обычной практикой... Нет, это бесполезно - нельзя вот так вот гадать без оценки объективных фактов! С другой стороны - как найти объективный факт на основе анализа чужого поведения, если само по себе поведение субъективно? Причем, недостаточно хорошо зная местные "само собой разумеющиеся" знаковые системы, я могу что-то просто не понять. Та же косметика, упомянутая Джерри: ведь Кэнриэл действительно стала немного по-другому красится - но ведь это могло быть банальным следствием моего подарка. Более точный и профессиональный инструмент позволяет сделать более качественный продукт... пусть это и просто грим на лице, тем более - социально одобряемый. Кажется, я уже устал это повторять - но насколько проще было на Земле! И, кстати, вовсе не факт, что это не Джерри надо мной так "по-доброму подшутил" - с него станется, а я теперь голову ломаю...
  
  ...Кэн на рабочем месте не оказалось, поэтому в дверь кабинета главы "Агенства Маккер и Ко" я просто постучал. Дождался приглашающего "входите" - и расположился на "клиентском" стуле. Стол руководства был буквально завален документами - папками и листам бумаги, как одиночными, так и сброшюрованными. Правда, при попытке прочесть что-либо сразу становилось понятно: хаос в документах на самом деле рукотворный, и все письменные источники лежат так, чтобы демонстрировать вошедшему свою тыльную, не содержащую текста сторону. В общем-то, добиться такого было нетрудно: с чем-чем, а вот с древесиной, а, значит, и с бумагой на Эликорне проблем не было - ну а переделать лист с ошибкой, заполненный от руки или на машинке все же проще, если текст там односторонний. Да и перьевые ручки спокойно могут пропитать недорогие сорта бумаги до обратной стороны...
  
  - Да... хорош. - Рен отложил читаемый, судя по подписи, криминологический отчет и прошелся глазами по освобожденному от повязки шраму. Улыбнулся, поймав мой немного мрачный взгляд. - Ну, что ж - поздравляю с боевым крещением... коллега-агент.
  Честно сказать, я ждал разноса - вряд ли можно дождаться похвалы за то, что повесил на плечи своего коллектива дополнительную и сложную работу. Надеялся, соответственно, что наш лидер группы как всегда будет не столько журить, сколько устроит "разбор полетов": осознать совершенные ошибки при таком занятии, где экзамен принимает пуля... а то и ящик со взрывчаткой - это жизненно необходимо. Но Маккер меня в очередной раз удивил, последовательно достав из сейфа высокую полупустую бутыль с каким-то крепким алкоголем, два стакана-болла с тяжелым дном и плитку шоколада в толстой бумажной обертке. Пока я пытался классифицировать, что, собственно говоря, такое происходит, виски оказалось разлито по сосудам, обертка сладостей вскрыта...
  - С почином. - Шеф дождался, пока я несмело возьму в руку напиток и отсалютовал мне. Пришлось зеркально повторить действие - и пригубить предложенное. Хм... а ничего так! Ценитель из меня тот еще, конечно. Плюс - никогда не понимал людей, пытающихся затуманить свой разум при помощи спирта (как и тех, кто вообще пытается деструктивно влиять на собственный мозг), и "культуру спиртного" просто игнорировал. Но здесь-то не было возможности синтезировать нужный вкус добавками, потому чётко ощущаемый этанол, который как оказалось, "встроен" во вкусовую гамму, заменить было просто нечем. Ну и плюс в определенных количествах пищевой спирт - релаксант, нейротропное средство, а не яд: главное, соблюсти дозировку. Причём, доступное средство - иногда местным жителям просто больше нечем бороться со стрессом. Другое дело, что так и привыкнуть можно...
  - О, вижу, я смог произвести впечатление? - Босс, наблюдая за сменой моего выражения лица, откровенно потешался. - Эта бутылочка "для торжественных случаев" стоит шесть сотен монет... да-да, вдвое больше, чем твоя месячная зарплата. Так что, сам понимаешь, я достаю её только когда происходит что-то действительно важное... ну или по крайне мере, я так считаю. И я считаю - что ты доказал, что можешь быть одним из нас. Отдельное спасибо за Кэрри - если бы ты её не услал из здания, её вполне могли бы подстрелить во время этого проклятого небесами штурма. Точнее, зная Кэн, её бы обязательно застрелили...
  - Последнее не моя заслуга. - Я отпил еще немного, покатав спиртное по языку. В голове слегка зашумело, но тут же прекратилось: всем космонавтам без исключения ставят "алкогольную прививку" - мертвая хлорелла в системе рециркуляции после аварии легко может забродить, а есть кроме неё может быть нечего. А ещё, спирт может быть использован как консервант биомассы специально - аварийных ситуаций в космосе было множество, и урок каждой был усвоен... Достаточно сказать, что предмет "действия при ЧС на борту" изучался нами в течении пяти лет.
  - Верно, не твоя... но в то же время именно ты отвечал за мисс Уилберт. Иногда личная удача - важнее любого навыка бывает. - Сообщил мне Маккер с совершенно серьезным видом. Спорить я, разумеется, не стал. Мой собеседник задумался над собственной фразой - видимо, у него было что вспомнить по теме. Молчал и я: до меня наконец "дошла" первая фраза непосредственного руководителя. "Коллега-агент". Раньше меня все в глаза и за глаза "тыкали" "стажером" - хотя такой должности в штатном расписании опергруппы просто не было: агент и агент, не важно, новичок или нет. Кстати, и "новичком" меня называли только первый месяц, пока я, в основном, "висел на шее" у Боровски и способен был, в большинстве своем, на глупые вопросы. Первые же поручения классом выше, чем "подай-принеси-получи" принесли мне статус стажера. Кстати, я уже приготовился, что в этом состоянии пробуду полгода, если не год - стажировка вообще дело не быстрое, но последние два дня меня в разговоре называли в основном по имени, либо, опять же, "коллега". Мне припомнилась очень смутно знакомая фраза - "бой всё спишет". Выдержал, смог выполнить задание - значит, достоин. Значит - можно смотреть как на равного. И спрашивать как с равного, разумеется.
  
  - ...ладно, Ив. - Шеф одним глотком добил оставшийся на дне его "болла" алкоголь и переставил тщательно закупоренную бутылку обратно в сейф. - Посидели - и хватит. Сейчас коротко расскажи мне, что творилось в промзоне во время захвата - и я нарежу тебе задачи. Знаю, тебе нужно бы еще отойти... но извини - больше некому.
  Я мысленно вздохнул и принялся рассказывать...
  
  34. (Детектор 34 фрагмент [правка] на гугл-документах).
  
  - Этот "Фист" - реально дорогая редкая дрянь для самых богатеньких. - Джерри Ракори развалился на втором длинном сидении конной повозки, словно это была не жесткая, чуть мягче цельнодеревянной, скамейка с кожаным чехлом, а натуральный диван - и как-то умудрялся в такой позе непринужденно пребывать даже тогда, когда коляска наезжала колесом на очередную неровность дороги. При этом он еще и курил - трубку с длинным, сантиметров сорок, чубуком: феерическое зрелище, особенно бэкграундом к разговору о психоактивных веществах. По крайне мере - я оценил. Плохо было то, что дым из курительного устройства то и дело сносило на меня: несмотря на довольно приятный запах, от этого каждый раз мучительно хотелось раскашляться. Что он там такое себе намешал? - Нет никаких доказательств, но ходят упорные слухи, что "фист" - придумка церкви Благого Неба, и от них же и попадает в город. Вроде эту штуку замутили, пытаясь создать способ "раскрыть сознание Небесам, понять Высшую Логику"... некоторые особо упоротые... гм, короче, некоторые даже утвержадют, что им это удалось. Мол, есть специальная то ли метода приема, то ли упражнения типа "самопогружения в себя", чтобы это не значило...
  - И? - Когда пауза затянулась, я рискнул напомнить о себе Ракори, уставившемуся отрешенным взглядом в затянутые облаками небеса над головой. Может быть даже и Благие - кто его знает, что он там видел?
  - И если под "высшей логикой" понимать способность строить и водить Корабли Пробоя, то ничего подобного за святошами не наблюдается. - Буднично отозвался "эксперт-криминалист". - А если не понимать, то тогда это все вообще какая-то хрень, без практического смысла.
  - Церковь - организация межмировая, у нас в Замке Цепи - только их филиал. Добывающий. Так-то у них свои Корабли есть... аж два, кажется. У центральных представительств. - Мак Донованн, до этого нехарактерно молчаливо правящий лошадьми с места кучера, наконец решил вмешаться в разговор. - Только к нашим "благим" это как бы и не относится - у каждой мировой епархии своя верхушка... чтоб их. Вот наши сидят на самом большом месторождении нефти как собака на сене: сам не ам и другим не дам. Вот вам строго фиксированная ежемесячная поставка нефтепродуктов по фиксированной цене - и все в ж... страдают, я хотел сказать. И мы на угле до сих пор ездим, да на лошадках, а святошам до своего транспорта Пробоя как до звезд рукой! Эх...
  - Мы случайно застряли в той же пробке, что и машина Луня... Это один из гонщиков с Магра, что прибыл на "Малышке" Лирании. - Сообщил мне Ракори, увидев непонимание в глазах. - А Мерри его, оказывается, знает. Разговорились они, пока стояли - а теперь наш водила третьи сутки как в воду опущенный ходит.
  - Одна неполная разборка на профилактику со сменой масла на тысячу! - МакДонованн едва не выпустил поводья от возмущения. - На. Тысячу. Миль!!!
  Я вспомнил, сколько времени гидроугольная турбина пребывала в полуразобранном состоянии, прибавил к этом возможную дальность поездки оперативной группы "по всем контактам" - и, как результат, причину, по которой сейчас нас неторопливо влек по улице к одному из неофициальных складов Конторы именно кэб, и сделал нехитрый подсчет:
  - Получается, примерно в десять раз реже. Неплохой результат...
  Ответом мне послужил душераздирающий тоскливый вздох, после чего фотограф опять замкнулся в себе. Впрочем, как оказалось, мы уже практически приехали.
  
  35. (Детектор 35 фрагмент [правка 31.07.15] на гугл-документах).
  
  Склад, как склад, точнее, опять оптовая торговая точка, вроде той, где я в первый раз встретил Веронику Томпсон - никогда бы не подумал, что тут могут хранить улики. Ракори назвал условленную фразу, получил отзыв - и нас провели хитросплетением полутемных коридоров до нужного помещения. Не очень большое, оно было плотно заставлено многоярусными полками, на которых чего только не было: от оружия, заботливо разложенного и снабженного биркой, где и как его изъяли, до стопок рабочей одежды, чистой и не очень - из прачечной промзоны. Слитки металла, огромные клещи, какие-то мешки... было интересно просто походить и почитать. Я даже было почувствовал себя в музее... пока не наткнулся взглядом на то, ради чего сюда попал.
  
  Электролизный бак, в котором получали готовый к применению "фист", выдрали и притащили на склад целиком. Выводы электродов, к моему удивлению, оказались не только перекушены чем-то вроде больших кусачек - они были ещё и щедро залиты-заизолированы какой-то полупрозрачной, уже затвердевшей смолой! Однако. Как все серьезно-то... Так, ладно, теперь мне нужно обследовать камеру и... гм, найти в этой улике что-нибудь, что поможет в расследовании, детективном или по линии Конторы. Повторный наружный осмотр никакой дополнительной информации мне не принес: ну, большой, грубо говоря, кувшин, причем крышка для загрузки и выгрузки одна, и расположена на верхней трети емкости. Надо смотреть изнутри, а для этого... Где там Ракори с его багажом?
  
  Облачение в местный защитный химкомплект вышло для меня неожиданно эмоциональным. Так получилось, что я ни разу не видел нашего штатного "эксперта-криминалиста" в полном "боевом" облачении, а перед отъездом из офиса не успел ознакомиться с набором снаряжения... что, кстати, изрядный мой ляп. Надо срочно отвыкать от привычки полагаться на специалистов: то, что работало на Земле, здесь запросто может меня убить! Интерактивной Среды, способной заметить и предотвратить человеческую ошибку тут нет, инструменты не могут провести самотестирование, ну а цену местной "профессиональной этики" я недавно узнал на собственной шкуре. В школе меня учили, что большая часть проблем социума до образования единого земного общества проистекала из неизбежной борьбы государств и более мелких фракций внутри них за ресурсы любого толка, и мне всегда казалось это очень логичным. С биологией не поспорить: человек, как и любое другое живое существо, защищает свой генетический пул, свое будущее. Особь смертна, но популяция - бессмертна, пока жизненный цикл продолжается. Понять и принять, что твои родственники - это не только твоя непосредственная семья, вот истинная победа человеческого разума. От родов и племен, через укрепление признания "своими" всё более дальней родни в лице этнических групп, народностей, народов, конгломератов народов, собранных в "государство"... и вот - последний шаг: ты - это весь твой вид. Отдельные умы смогли предвосхитить осознание масс на многие столетия - именно эти люди создавали глобальные гуманистические учения вроде христианства и коммунизма. Тогда люди были еще не готовы, да и сами создатели теорий не очень хорошо представляли ту великую парадигму, что пытались сформулировать, но прошли века - и вот, Человек Разумный в массе своей осознал. Каким же я был... наивным? Хотя, начинаю смутно подозревать, что слово "был" тут немного неуместно...
  
  Всю эту бурю чувств вызвала лежащая у меня на ладони самая обычная тканевая маска. Плотная повязка с интегрированным между слоями ткани угольным фильтром, закрывающая рот и нос - и такое дежавю, переходящее в самокопание. А всё почему? Потому что она ничем не отличалась от подобных устройств моего мира, входивших в комплект каждой уважающей себя лаборатории и в каждый аварийный набор в том числе и в космических кораблях*. Конечно, если не принимать во внимание состава фильтра и того, что маска была сшита.Так бывает - для каждой вещи или предмета существует предел совершенства, заложенный в самой концепции. Вот, например, столовая ложка: что в ней менять? Ну, не считая материала, разумеется.
  
  [*Насколько я читал - фильтрующие маски той или иной конструкции есть на любом обитаемом космическом объекте: в невесомости любой порошок или любая разлитая в воздух жидкость могут представлять существенную опасность для дыхания. В сложных ситуациях используется легкий полетный скафандр с независимой подачей воздуха, в более простых - маска быстрее и достаточно надежна.]
  
  К маске совершенно логично прилагались очки, опять вызвавшие у меня бурю эмоций, но в этот раз по другой причине. Очки-"консервы", как у древнего пилота или водителя первых наземных автомашин! Отличались они от игрового аксессуара интерактивной игры, "дорисованного" дополненной реальностью или реконструкторского реквизита как небо и земля: это был рабочий инструмент, а не дизайнерский изыск на его тему. Ничего лишнего с одной стороны, с другой - один из окуляров прибора был снабжен зеркалом-рефлектором и дополнительно опускающейся в поле зрения увеличительной линзой. Привыкнуть удалось не сразу, но через пару минут я вынужден был признать - удобно. Не так удобно, как земные рабочие терминалы, позволяющие одновременно выводить в поле зрения массу нужной информации и самостоятельно проводить многие замеры, вроде спектрографии, но, как и в случае с медицинским инструментом Салавона, проделывать необходимые действия было не только можно, но и в какой-то степени комфортно.
  
  Попав на Эликорн, я словно очутился в прошлом собственной планеты. Конец девятнадцатого - начало двадцатого века на Земле, в Европе, по моим представлениям, выглядел если и не совсем так, то достаточно похоже, чтобы я мог провести параллели. Поставить пусть не знак равенства, но знак пересечения множеств. В городе Феррите, под сенью башни-Компенсатора, царил тот период, когда моногосударства в моём родном мире начали уступать свои позиции межгосударственным союзам - пока первым и непрочным. Очередной этап неизбежных конфликтов, который на уровне отдельных людей не мог обернуться ничем иным, кроме очередных потоков крови. В такое время люди стреляют друг в друга - поделать с этим ничего нельзя. Можно поднять руки и сказать "разбирайтесь сами как хотите" - или примкнуть к одной из сил... я свою роль выбрал. Играть нужно по правилам, особенно тогда, когда ты бережешь свой рассудок, говоря себе "я в исторической интерактивной игре". Понять окружающих, вжиться в свою роль и в ситуацию, и только потом решать, что дальше. Я и не думал, что вжиться будет так легко!
  
  Предполагалось, что я увижу в местных своих предков и пойму не всегда ясную мне логику... вот только оказалось, что "предки" от моих современных знакомых-землян не отличались ничем. Более эгоистичны? Ох, полноте. Более агрессивны? Тому, кто не видел, что может сотворить недовольный покупкой человек со службой технической поддержки, или какие бывают фанатские разборки между любителями одной музыкальной группы, лучше такого не утверждать. Да, обычно не идет дальше самых грязных слов, да и те стараются формулировать в виде "неконтролируемого эмоционального припадка, не содержавшего конкретной информации", но не потому, что такие честные и порядочные. Просто ИС все видит. И записывает. А после - анализирует. И сделает выводы, которые так или иначе на тебя повлияют в будущем: будь то баллы индекса соответствия профессии или корректировка пищевых предпочтений, а то и рекомендация по смене характера занятий.
  
  "Гениальная" мысль, что меня окружают такие же люди, что и раньше, пришла мне совсем недавно. Рецепт "прозрения" оказался прост - сначала немного контр-штурмового огня на поражение, потом электрическая ловушка и на закуску - ящиком по тупой башке! Мозги у меня после этого... ну, если не встали на место, то сделали хорошую попытку. Даже местные политесы-этикеты показались мне теперь не такими уж сложными - ну, придумали себе люди неудобные социальные маркеры, ну страдают, не в силах отказаться от них, что ж такого? Я был согласен был играть по этим правилам, разумеется, после того как их выучу их. А вот что касается стрельбы по живым мишеням... Нет, окровавленные тела мне не снились, даже то, детское, вот только и уверенности, что я смогу так же невозмутимо "совмещать мушку и цель" у меня уже не было. С другой стороны - когда припрет, куда ж я денусь? А-а, к черту всё! Хотя убедить себя, что "все это игра", мне день ото дня становится все сложнее и сложнее...
  
  Защитный комплект дополнялся чем-то вроде робы с капюшоном. В капюшон весьма разумно была вставлена веревка, позволяющая затянуть оный вокруг очков и маски, так что волосы и кожа оказывались надежно спрятаны под защитой. Толстые резиновые перчатки - почти как у того, опытного, Детектора - аж до локтей. Ну, можно и приступать. Осторожно крышку долой, лампу направить внутрь...
  - Какая прелесть. "Фист" изготавливают из мясного бульона... Интересно, он уже был прокисшим, или эта плесень за три дня наросла? - Лица Ракори под маской было не видно, да и голос прилично искажался, но то, как перекосило химика, я себе представлял. И, кажется, хорошо, что он действительно не понял, что именно видит перед собой.
  - Думаю, ты прав, в этом... коллоиде действительно прилично желатина. - Я с некоторым трудом вспомнил слово, раз услышанное от Кэнриэл: коллоид с чем-то там применялся для проявки фотобумаги. - А вот грибок тут явно рос не два-три дня: вот эти фиолетовые загогулины - это сформировавшиеся спорангии, под увеличением видно. И их много! Но и то, и другое - только инструмент для выделения наркотика... из чего-то. Собственно, совершенно понятно, зачем обязательно было использовать электричество.
  - Ты знаешь, как использовать электричество в химическом синтезе? - Голос Джерри из-под маски мне показался каким-то чересчур ласковым и... аккуратным.
  - Это не химический синтез. - Я позволил себе кривоватую улыбку, все равно ее не было видно. Если я не хочу стрелять (а я больше не хочу), то путь у меня только один: показать, насколько я хорош как Детектор... и не только. - Это коллоидный электрофорез*. Электричеством просто отделяли продукт от примесей. Остается только проанализировать, что это нам дает...
  
  [*У нас это называется гель-электрофорез. Смысл в том, что в вязкой среде заряженные молекулы разных веществ движутся с разной скоростью, даже если они одинаково заряжены и движутся к одному электроду. Что даёт дополнительные возможности для обеспечения чистоты фильтрата. Сейчас на Земле преимущественно используется в лабораторных работах, а не в производстве.]
  
  36. (Детектор 36 фрагмент [правка 15.08.15] на гугл-документах)
  
  - Нет.
  - Нет?! - Честно сказать, я так опешил от ответа, что даже сразу не нашёлся, что сказать. - Но...
  - Даже не просите, агент диРонг. - Покачал головой Салавон. - Я вообще очень удивлен. Почему вам пришла в голову идея обратиться именно ко мне?
  - Микроскоп... - Я посмотрел на необходимый мне прибор, накрытый аккуратным чехлом и... махнул рукой, оборвав фразу. Зачем второй раз объяснять одно и то же, если уже сказали "нет"? Тем более, если сказал Азар Урд: характер медика, с чего-то пошедшего в оперативные агенты контрразведки, мне уже был более-менее ясен. - Прошу прощения.
  Я повернулся, чтобы уйти, но меня остановил непривычно-мягкий голос мужчины:
  - Коллега. У вас... незаурядный талант к обучению, что свидетельствует об аналитическом складе ума. - Мне едва удалось "поймать" челюсть - такого... признания своих способностей я от немногословного и крайне сухого "детектива" не ожидал. Тем больше в его словах для меня было веса: я буквально весь превратился в слух: - На самом деле, вам куда больше подошло бы стать сыщиком, чем любому из нашей группы, кроме Маккера, разумеется. И после соответствующего обучения и набора опыта - надеюсь, это для вас тоже очевидно... Увы, здесь вас могут научить только работать с людьми: убивать их, развязывать языки, следить... ну и другим бытовым вопросам. Тоже ценный и востребованный навык. Однако, задача детектива в анализе доступной информации, и, прежде всего, и получении из нее верных выводов - потому что специалистов по работе... с человеческим материалом, как правило, найти достаточно просто. Обычно не важно, сломают свидетелю ноги, добиваясь показаний или получат их как результат психологического давления - важно, что с этими данными получивший их сделает. Вы, диРонг показали себя человеком с широким кругозором и задатками логика - отыскали, как вы думаете, след, по которому можно будет отследить источник получения сырья для "фиста". Правда, то, как вы беспечно вывалили на меня результаты своих неполных измышлений, перечеркнуло почти всё положительное впечатление... но тем не менее. Вы связали плесневелый гриб и субстрат через возможность первого переваривать некоторые стойкие органические соединения, высвобождая нужное производителям наркотика. Идея в том, чтобы использовать электричество для разделения наркотика и яда - тоже великолепна. Вам даже удалось, взяв пробу среды, выявить остатки субстрата и определить, что это, с помощью несовершенной оптической системы нашего штатного как бы химика... а теперь задайте себе вопрос - почему вы, зная, что именно нашли, пришли тем не мене ко мне?
  - Я надеялся... точнее установить, что именно вижу. - Я бросил последний взгляд на чехол микроскопа и отвернулся.
  - Замечательно. - Азар Урд беззвучно вздохнул и еще более холодным голосом продолжил. - После ранения вас больше не мучают головные боли... так что не вижу причины, по которой вы прекратили использовать ваш мозг по назначению именно в этот момент. Вы больше не стажёр, а я вам не нянька. Вы установили, что наркотик добывают из останков каких-то насекомых, так? Ферменты гриба разрушают хитин - великолепно, я, например, этого не знал... Как вы надеялись зафиксировать результат своих исследований под более мощным, чем в подвале микроскопом?
  - Я... гм, запомнил бы. - Даже я услышал, насколько жалко прозвучали мои слова. На самом деле, я даже не подумал о том, что буду делать с результатом наблюдения: микроскоп, который не ведет видеозапись... да, видно последствия травмы головы сказываются. Или я всё-таки кретин!
  - Просто для справки - вы не энтомолог и я не энтомолог. Даже справочника по энтомологии в этом доме вы не найдете. - Чуть изогнул губу в слабом намеке на улыбку мужчина. Очень хорошо иллюстрирует, почему его Ракори постоянно "ящерицей" обзывает. - Возможно, вы сможете зарисовать увиденное близко к оригиналу, но даже в таком случае шанс, что вам достался повреждённый объект, или неправильно выросший, весьма высок. Логика подсказывает, что самый простой и прямой путь - это обратиться к соответствующему специалисту в Университете Феррита. Там, разумеется, и современный для Эликорна комплекс есть для фоторегистрации микропрепаратов... которые, к слову, ни вы и ни я не умеем правильно готовить. Это же не мазок крови, и не, простите, гнойное выделение! Вы, конечно, могли этого не знать, агент диРонг: ни об Университете, ни о кафедре членистоногих в нем, ни по поводу микроскопа - однако, с вопросом "где мне искать", вы как раз и должны были бы обратиться к шефу... или к любому другому коллеге. И не вываливать информацию о ходе важного расследования мне, а подготовить подробный отчет - и с ним идти к лидеру отряда, для согласования последующих своих действий. Добытая информация может быть конфиденциальной даже в пределах оперативной группы...
  
  Салавон остановился, переводя дух - для него это была чрезвычайно длинная речь. Похоже, он и сам от себя подобного разбора полетов не ожидал - по крайне мере так можно было интерпретировать его скупую мимику.
  - А... - Я после неловкой паузы подал голос и закашлялся. - Уважаемый Азар Урд, я даже не знаю, как мне благодарить...
  - Лучшая благодарность - это если вы действительно сможете извлечь урок из моих слов. - Перебил меня врач. - Я не говорю "с первого раза", но хотя бы с третьего-четвертого... увы, жизнь приучила меня не ждать многого от людей. Ну и, надеюсь, за костюмом для спуска в канализацию вы ко мне не придете?
  Детектив сам себя прервал и сделал жест рукой - типа, не задерживаю. Ну и я пошел - как мне показалось, интроверт и педант Азар сейчас испытывал настоятельную потребность в одиночестве. Я, пожалуй, тоже предпочел бы остаться один: было стыдно.
  
  Мне было очень стыдно. Нет, это же надо было - старательно обкатать мысль о том, что тут нет Интерактивной Среды и некому заботливо давать заведомо правильные указания... и тут же так влететь. Отряд Маккера - не мой экипаж! Я вообще для них чужой, фактически, человек! Строго говоря, я даже не знаю, откуда и почему в "Детективное агентство" попала большая часть работающих тут людей... включая самого Рена. Конечно, внутри отряда отношения достаточно теплые сложились... или мне так кажется? Насколько "ценные кадры" в этом мире "берегут" и как легко могут сбросить твою карту - я уже убедился. Группа контрразведчиков - не семья, и уж точно нет единой высшей цели, которая могла бы сплотить весь коллектив. Ради возвращения межсистемника и коллег по команде космического корабля, я был готов пойти в том числе и на самые крайние меры, вроде жертвы жизнью - если она, эта жертва, реально потребовалась бы. Но здесь и сейчас? Да... нужно будет ещё раз сказать Салавону "спасибо" за то, что спустил меня с Благодатных Небес на грешную землю... и ткнул носом, что любую проблему нужно обдумывать. Нужно! Жить собственной головой! Как тут все и живут. Может, хотя бы теперь, я это не просто "пойму", но "прочувствую до печенок"...
  
  После того как получу разрешение потратить казённые средства на заказ исследований в Университете, и поеду получать наличность у Вероники Томпсон... нужно будет сделать это не с пустыми руками. И, заодно, как раз смогу прояснить для себя в том салоне, где покупал косметику в подарок Кэн, некий очередной неловкий момент. А именно - что тут считается "ухаживанием за девушкой"? Чертов Ракори с его подколками - один раз пошутил, а я до сих пор мозги себе скручиваю!
  
  37. (Детектор фрагмент 37 [правка 17.08.15] на гугл-докс)
  
  "Детективное агентство Маккера и Ко" расположено во дворах буквально в двух шагах от одной из людных улиц города. Получается респектабельно: не дешевая контора, которая завлекает посетителей вывеской, а место с достоинством, куда обращаются те, кто знают куда и зачем пришли. При этом агентство расположено и не в центре Феррита - пафосное и дорогое местечко под самой башней Компенсатора "никогда не спит" и шанс попасть в транспортную пробку есть даже в два часа ночи. К нам же всегда можно попасть без пробок... скажем так, почти всегда. Во время стоянки Корабля Пробоя у причала, Феррит как будто сходит с ума - его захлестывает людскими потоками, повозками, паровиками, автомобилями... безумием и ажиотажем, радостью встреч и яростью взаимных обид. Тяжелый дух города носится в воздухе, забирается в нос и горло тысячами запахов, рябит в глазах, отдается в ушах шумом голосов и гулом механизмов. Кажется, к такому невозможно привыкнуть, кажется - такого и в реальности существовать не может, но только лишь кажется. Достаточно подышать этой атмосферой, пропитаться дымом и пылью, вплести свой голос в какофонию звуков - и вот ты здесь уже свой. По крайне мере - так ощущается тебе, потому что окружающим это придется ещё доказать. Ну, может быть, кроме тех ребят в темной подворотне, что охотно посчитают своим содержимое твоих карманов...
  
  Мне пришлось практически прижаться спиной к стене "Гриль-бара", чтобы не чувствовать себя опавшим листом в быстром ручье. Я уже стоял здесь, на этом самом месте, стоял, впитывая всеми фибрами чувство реальности происходящего - впервые за много дней и ночей. Тогда я едва научился выбирать подходящие шейные платки и одеваться по погоде - не такая простая наука для человека, просидевшего четыре месяца в четырех стенах центра подготовки оперативников 102 отдела контрразведки государства Лэнс, а до того проведшего несколько лет в крошечном объеме космического корабля-межсистемника с искусственным климатом. Мне-стажеру тогда казалось, что наконец-то пропали невидимые стеклянные стены между мной и окружающей действительностью, что я наконец-то начинаю ее понимать и даже где-то ощущать... как наивно! Настоящая "действительность" - не в умении пользоваться опасной бритвой, газовым рожком и пистолетом марки "АутоЛэнс-911", и даже не в первых трупах, оставленных за спиной, настоящая реальность - это когда ты остаешься с жизнью один на один, и в силах сам решать, что делать дальше.
  
  Свобода! Страшное слово на самом деле. Я, имевший все блага в обществе, до которого никогда не дорастет цивилизация в Мирах, никогда не был свободен. Ни черта мне не была нужна возможность самостоятельно думать - мир развитой науки и техники буквально сам это делал за меня. Лучше, быстрее, правильнее. Редкие маргиналы взбрыкивали всё реже - зачем идти наперекор Системе, если она тебя реально защищает? Как мать младенца... даже лучше, пожалуй. Знай себе живи, точно зная, что даже твоя малая деятельность важна Человечеству - даже если она заключается в рисовании картин кончиками специально отращенных волос. Культура! Социальность! Развитие личности! Почти неограниченный срок жизни - по крайне мере, в теории... И вот я выброшен далеко за пределы привычного мира - что же? Первым делом радостно принял ярмо на шею... выбора-то особого не было, конечно, но подспудной радости - сколько угодно. Решили за меня! Ради такого и людей убивать не зазорно... тьфу. Наверно, стоит сказать спасибо, что я оказался среди цивилизации примерно начала двадцатого века - и не в армии, а как "агент под прикрытием". А то форму выдали, специальный человек говорит, что надо делать в любое время дня и ночи - так, пожалуй, я и разницы бы с домом не заметил. До прилета первой пули в висок, разумеется, но тогда дергаться было бы уже поздно... Но - повезло. И, раз уж так сложилось - пора начинать жить своей головой.
  
  Наверное, если бы кто из прохожих мог прочесть мои мысли, он сейчас был бы сильно удивлен. Вот стоит молодой, прилично одетый парень у стены забегаловки, кого-то, скорее всего, ждет - а в голове у него полный хаос, приправленный абстрактной философией пополам с самокопанием. Но и меня можно понять. Честно сказать, я ещё очень хорошо держал себя в руках - потому что размышления о свободе, о НАСТОЯЩЕЙ свободе не только пугали, но и пьянили не хуже неразбавленного спирта. Я... чёрт. Я ещё никогда не испытывал столь сильные эмоции, направленные только на себя лично! Не гордость за успех учебного экипажа в маневрах, не радость от осознания разделённой любви, не тихое удовлетворение от хорошо проделанной работы. Передо мной лежал весь мир... да, проклятье, десятки и сотни миров - достаточно подняться на борт Корабля Пробоя - и только я сам решал, куда мне направится! Да, у меня было задание и обязанность перед людьми, оставшимися в офисе Агентства, и сидевшими в штабе Оперативного Отдела - но выполнять или не выполнять эти обязательства было моим решением, и только моим! Меня можно было принудить, заставить - как и любого другого человека - но при должной подготовке этого можно было избежать. Что, "измена"? Кому, простите? Моя родина осталась в невообразимой дали, а люди, с которыми меня свела воля случая и судьба уже здесь, ясно дали понять, насколько они считают мою жизнь ценной, а работу - важной.
  
  И спасибо Салавону за "последнюю точку над "i" - прежде, чем записывать кого-то в свой личный "экипаж", следовало, как минимум, хорошо узнать такого человека с разных сторон. А пока - я здесь один. Сам за себя. Что забавно - именно такие мысли у меня бродили в голове, когда я вслед за Маккером покидал стены штаб-квартиры. И вот, я сделал полный круг, вернувшись к стене бара, и мои воззрения вслед за мной, только уже на новом уровне. Мир вокруг больше не казался интерактивной игрой - более того, я всё больше ощущал, насколько "игровой" была моя собственная жизнь на Земле. Феррит, металлический исполин-Компенсатор, плотный поток людей и повозок - все это было моей реальностью. Моим "здесь и сейчас", которому ощущение свободы воли придавало этакий оттенок "всемогущества". Ведь - человек может всё, или почти всё. Вопрос ума, подготовки и знаний, верно? Меня учили, хорошо учили - и получать знания, и готовится. Настало время всё это применить. Ну вот хотя бы в решении текущих проблем по линии детективного бюро и 102 отдела. Раз уж у меня есть хороший способ расширить, так сказать, кругозор - причём, за это ещё и деньги платят - отказываться и вести полностью свою игру рано. А, может, это и вовсе не понадобится. И уж точно я пойму, когда буду готов. А пока...
  
  Молодой человек "отлип" от стены и, придерживая шляпу от слишком резких порывов ветра, зашагал в ногу с толпой. Секунда, другая - и вот он уже ничем не выделяется среди десятков товарищей по несчастью, кого непогода застала на улице. Деловая походка, целеустремленный взгляд, умные холодные серые глаза... в общем, один из многих, многих, многих, приехавших в Феррит в поисках новой жизни, нового счастья, и, чем благое небо не шутит - неожиданного богатства. Город не разбирал, кто и зачем, город просто обтёсывал своих жителей на одинаковый лад - выбивая из новых своих кусочков идеализм и заставляя забыть радужные мечты, взамен награждая цинизмом и твёрдыми приземлёнными целями в жизни. Космонавт из недоступного этому миру будущего, оказался ничуть не крепче прочих - может быть, даже наоборот. Слишком быстро изменился, кардинально пересмотрел свои взгляды на жизнь и слишком близко к сердцу принял правила новой игры. Еще одна серая песчинка в ворохе других... или все-таки нет?
  
  

История Четвертая. Детектив.

  
  Полный текущий текст "Детектор".
  
Оценка: 6.49*52  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"