Подгурская Ирина: другие произведения.

Где-то... День четвертый

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В Городе воцарилось затишье... Казалось бы... Вот только Мэра найти никак не могут, хотя он находится буквально под носом... Вот только Дама собирается сбежать, в то время, как ее Бизнесмена озарила новая гениальная идея... Вот только на почту приходит очень странная телеграмма...


   ДЕНЬ ЧЕТВЕРТЫЙ. ЧЕТВЕРГ. ЗАТИШЬЕ.
  
   Дождь, как это часто бывает летом, шел всю ночь. Однако, утром яркое солнце вновь заняло свое законное место на небосклоне, лишенном какого-либо намека на присутствие вчерашних туч. День начинался как обычно - умытые улицы блестели своей чистотой, деревья стряхивали с себя капли дождя, открывались ставни домов, люди спешили на работу. Ничего необычного, хотя... нечто необычное в это утро все же было, и было это - полное отсутствие жителей города в парковой зоне.
   О том, что вчера здесь, в Парке, произошли из ряда вон выходящие события, красноречиво напоминали огороженный веревками Фонтан, забытая Сенатором трибуна и перекопанный в нескольких местах Парк. Кучи земли невысокими терриконами высились над зеленой травой. Создавалось впечатление, что весь город вышел ночью на очередной субботник и разбил в парке несколько новых клумб, но их хаотичное расположение и ночная гроза скорее отрицали, чем подтверждали данную версию. Поваленное во время ночной грозы старое, видавшее виды дерево, перегородившее одну из парковых дорожек, тоже не выступало доводом в пользу истории о субботнике.
   Солнце поднялось уже довольно высоко и даже успело слегка подсушить мокрые от дождя дорожки. Разбрасывая солнечные зайчики, оно заиграло в каплях росы на листьях и согрело резные скамейки, стоящие вдоль дорожек. Абсолютно пустые скамейки... Потому что никого на них не было, сегодня Парк поражал невиданной пустотой. И в принципе, время уже было такое, что в любой другой день Отставник кормил бы своих голубей и встречал тех, кто приходил позже. Но сегодня не было даже его, не говоря уже за мамочек с колясками, стариков, читающих и перечитывающих свои газеты или старушек, обсуждающих новые узоры вязания. Невольно напрашивался вопрос, а не случилось ли чего? Ах, да, вчерашний день! Возможно, ответы скрываются именно в нем...
   Тсс! Похоже, Парк не совсем пуст, на парапете Фонтана кто-то спит...
   Уютно устроившись на краю Фонтана, подложив под голову руки и укрывшись вчерашними столичными газетами, спал Работник, сладко похрапывая во сне. Вчера волею Бизнесмена ему была дарована высокая должность Хранителя ночной воды, а как человек ответственный, именно этим, судя по всему, он сейчас и занимался. Плотно сидящие вокруг него голуби с каждым его всхрапом резко вскидывали головы и принимались удивленно оглядываться вокруг в поисках Отставника. Их можно понять, в коем-то веке их вовремя не покормили, и даже никто не пришел. Поэтому они пребывали в состоянии бодрствования и полном недоумении, где Отставник. Не то, чтобы они были сильно голодны, но нарушение привычного ритуала было недопустимо и рушило порядок прямо на корню. Огорченные питомцы с надеждой смотрели в сторону выхода из Парка, а некоторые так даже двинулись туда пешком, дабы уже там убедиться, не бежит ли кто в Парк с куском хлеба.
   За неимением Отставника, интерес у голодных пернатых вызывал лежащий на парапете человек. Он вполне мог бы оказаться потенциальным кормильцем, но почему-то продолжал крепко спать. Недовольные голуби, курлыкая, обступили его со всех сторон, а один самый храбрый, а, возможно, и самый наглый, или глупый, настойчиво теребил его за ухо.
   Человек открыл глаза, моргнув несколько раз, он снова закрыл их и опять открыл. Прямо в лицо ему смотрело полторы дюжины встревоженных птиц. Еще несколько дюжин птиц строем ходило по дорожкам и сидело на скамейках.
   Работник протер глаза и уставился на голубей.
   - А где все? - спросил он.
   Голуби горестно вздохнули, их интересовал тот же вопрос...
   Так где же были все? День уверенно вступал в свои права и время шло уже к восьми часам утра. О, кто это? По пустому Парку на своем велосипеде едет Мэр, сигнал его звонка не спутаешь ни с чем. Как всегда, он спешит на работу раньше обычного, чтобы успеть побольше, а, возможно, чтобы найти ответы на волнующие всех вопросы - что же произошло вчера? Тсс! Не будем ему мешать, а лучше последуем за ним...
  
   Совсем другие вопросы интересовали Лаборанта. Разбуженный непонятным шумом, он вышел из лаборатории подышать свежим воздухом.
   - А чё эти все здесь делают!? - невнятно обратился он сам к себе, удивленно уставившись на обычно безлюдную площадь Ратуши.
   И вопрос, действительно, возник не на пустом месте - все пространство перед мэрией было запружено народом. Здесь были все - и Бабушка с Внучкой, и озирающийся вокруг Старик, и Отставник с буханкой свежего хлеба под мышкой, Библиотекарь, Фотограф и Почтальон, а также Кот с Собакой, которые все время поглядывали то в сторону Парка, то на людей, как будто ожидая кого-то или чего-то. Было уж слишком оживленно, а горожане подходили еще и еще. В основном это были люди пожилого возраста, те, которые обычно в это самое время делятся новостями у Фонтана в Парке. Обычно, но не сегодня...
   - Здравствуйте! - поздоровалась с Лаборантом молодая мамочка, катившая впереди себя коляску.
   - Здрасьте, - пробормотал он в ответ, снова спросив у себя, - А чё здесь такое происходит? - причина собрания для него оставалась тайной.
   Стекающиеся к мэрии люди собирались в компании и оживленно обсуждали что-то между собой.
   - Утро доброе, - поприветствовал один из стариков, подходя к остальным, приподнимая легкую фетровую шляпу, - И вы здесь?
   В ответ вверх взметнулось несколько похожих шляп.
   - И вам утро доброе, - ответили ему, - Вы тоже сюда пришли?
   - Да. Вот, решил записаться на прием. У меня есть один вопрос к мэру.
   Старики переглянулись между собой.
   - У нас тоже есть вопросы. Мы тоже хотим записаться на прием.
   - Смею предположить, вы по тому же вопросу, что и я? - усмехнулся пришедший старик.
   - Разумеется, других вопросов на повестке дня нет, - отозвались остальные.
   - Мужчины! - обратилась к старикам одна из старушек, та самая, что очень любила печь пирожки. - Не пропустите ли вы меня вперед, а то я тесто дома поставила?
   - Ой, и меня пропустите, - тут же заволновалась одна из мамочек, - моему только месяц, мне его скоро кормить нужно.
   Толпа заволновалась, все хотели попасть на прием как можно быстрее.
   - Послушайте, давайте составим список людей по алфавиту и будем заходить по нему? - поступило предложение.
   - И список вопросов тоже надо составить, - добавил кто-то.
   - Ну, с этим проще... - Кто-то уже достал листок бумаги и начал вписывать имена людей по мере их поступления. Громко зазвучали имена.
   - Что происходит? - неожиданно раздался голос Профессора за спиной Лаборанта. Не выдержав, он тоже вышел из лаборатории, чтобы узнать причину столь большого скопления людей.
   - Не знаю, какой-то список составляют... - промямлил Лаборант. - Хотите, узнаю?
   - Юноша! - Укоризненно посмотрел на него ученый, - Мало того, что вы всю ночь беззастенчиво спали и упустили процесс, из-за чего по вашей вине лопнула очередная колба, так вы и сейчас находите повод отлынивать от работы!?
   - Но, Профессор, может быть это важно? Может, это и нас касается? - не сдавался Лаборант, постепенно приближаясь к толпе людей.
   - Важным для вас должна быть только наука! И ничего более! Или не видать вам зачета как собственных ушей! - ярился ученый, тем не менее, следуя за своим учеником. Человеческое любопытство брало верх над научным интересом.
   Они подошли поближе, прения в толпе горожан продолжались. Ажиотаж на площади нарастал, к Мэру хотели все и, принепременно, в первую очередь.
   - Послушайте! - закричал Старик, призывая к вниманию. - Раз алфавитный список себя не оправдал, давайте заходить по мере того, как мы пришли, - предложил он и поспешно добавил, - Но женщины, а особенно с маленькими детьми, в первую очередь.
   - Но мы все пришли почти одновременно! - Резонно заметила Бабушка, - Опять не получается.
   - Тогда, может быть, по возрастному признаку? - не сдавался Старик, - Те, кто постарше, вперед.
   - Тогда я в последнюю очередь, - хихикнула одна из старушек, вызвав общий смех.
   - Правильно, все женщины останутся в задних рядах, - усмехнулся кто-то из стариков, - Кто же из них признается, что она старше? Они еще и перессориться могут, выпихивая друг друга вперед. - Ответом ему стал общий смех.
   - Отставить! - Прекратил прения Отставник, до этого сохраняя молчание. - Даже если на каждого уйдет по пять минут, это все растянется не на один день.
   - Так что же делать? - горожане посмотрели на него.
   - Ммм... - задумался Отставник, - Поскольку нас всех интересует один и тот же вопрос, правильно будет задать его Мэру всем одновременно, здесь и сейчас. И пусть наш Мэр на него ответит.
   - Правильно, пусть ответит, - одобрительно загудела толпа, - здесь и сейчас...
   - Ну и где же он, чтобы спросить? - нетерпеливо воскликнула Внучка, вглядываясь вдаль.
   - Потерпи, - ласково отозвалась Бабушка, взяв ее за плечи, - Он сейчас будет - он никогда не опаздывает.
   Все горожане замолчали и непроизвольно посмотрели на большие механические часы на башне Ратуше, которые показывали 7-55 утра. Оставалось пять минут до начала рабочего дня.
   - А если он в обход поедет? - осторожно предположил Старик.
   - Не поедет. - Уверенно ответил Отставник. - Привычки, выработанные годами, не могут поменяться за один день. Один и тот же маршрут в течение многих лет, уж я-то знаю! Кроме того, в мэрии нет и никогда не было второго входа.
   - Как это? - удивился Старик, - Но, это же нарушение техники безопасности?
   - Зато это не дает возможности уйти от ответственности через "черный ход", - усмехнувшись, ответил Отставник, - Ему придется ответить на наши вопросы.
   - Боюсь, что вопросов может оказаться больше, чем ответов, - вздохнул Старик.
   Стрелки часов сдвинулись на минуту вперед и снова замерли.
   - Эй, привет! - Раздался веселый возглас Лаборанта на фоне общего молчания, - А что это вы тут все собрались в такую рань? - он окинул взглядом толпу горожан.
   - Мы Мэра ждем, - насупившись, ответила Внучка.
   - А, это тот, который весь день на велосипеде "гасает"? Классная тачка! - довольно усмехнулся молодой человек.
   - Угу... - еще больше надулась девушка, - А вы вместе с Бизнесменом работаете?
   - Ммг... на него. Мы тут землю моем... - начал он, но неожиданно получил подзатыльник от Профессора.
   - Тсс! Тихо ты, разговорился тут! - рассерженно зашептал он на ухо своему подопечному, - Вдруг, об этом нельзя говорить?.. - ученый с опаской посмотрел на людей, - Здравствуйте, мы передвижная эко-станция, лаборатория - исследуем окружающую среду...
   - А чего ее исследовать? - усмехнулся Отставник. - Она у нас здоровая.
   - Да, но тут такое дело... - замялся Профессор.
   - Да, - весело подхватил Лаборант, - вчера воду целый день варили, а сегодня землю просеиваем и моем - смехота, да и только!
   - Это наука, а не смехота, молодой человек! - гневно вспылил пожилой ученый, поспешно с нажимом добавив, - И постарайтесь все же держать язык за зубами - вы же знаете!? - он кивнул в сторону предполагаемого Бизнесмена, - Мало ли что...
   - А что? - не сдержавшись, в сердцах воскликнул ученик, - Он всю ночь таскал землю в лабораторию, спать не давал! Зачем нам столько? У нас же лаборатория, а не оранжерея?!
   - Перестаньте! - взвизгнул Профессор, с опаской оглянувшись на людей, - Ему виднее...
   Нескрываемое удивление читалось на лицах горожан.
   - Так вы теперь что, уже землю изучаете? - пристально посмотрел на ученого Старик, все замолчали, наступила тишина, - А как же воду?
   Профессор, внезапно став похожим на рыбу, вытянутую из воды, бессильно оглядываясь, беззвучно зашевелил губами.
   - Э... э, воду? - промямлил он, - Ну, вода, вроде, его уже... как бы... не так и интересует, как земля. Он переключился на землю.
   - На землю? - испуганный шорох пробежал по толпе.
   - На землю!? - гневно воскликнул Отставник, подступая ближе, - Сколько же ему нужно?
   - Не знаю... - виновато пожал плечами Профессор и, насупившись, из-под лобья посмотрел на Лаборанта.
   Тихий шорох людского волнения превратился в грозный гул протеста.
   - Так он у нас теперь землю решил отобрать!? Это недопустимо!
   Старик подошел к Отставнику.
   - Ну вот, я же говорил, что вопросов к Мэру будет больше, чем ответов. Зато с водой теперь попроще.
   - То ли еще будет! - грустно вздохнул Библиотекарь.
   - Да где же он!? - теперь уже нетерпеливо воскликнула Бабушка, взглянув на часы. Внучка удивленно посмотрела на нее. Часы начали отбивать восемь часов утра.
   Неожиданно раздалось громкое мяу Кота и последовавший за этим лай Собаки, взгляды всех горожан одновременно устремились в сторону Парка. От Парка к зданию мэрии, не спеша и оборачиваясь на ходу, на своем велосипеде ехал Мэр, он сосредоточенно крутил педали, о чем-то раздумывая. На полной тишине в воздухе раздалось восемь ударов колокола башенных часов.
   - Вот он, едет, едет! - неожиданно закричала Внучка, указывая пальцем в приближающегося Мэра.
   - Ну, сейчас он у меня ответит! - закатывая рукава гимнастерки, зарычал Отставник, протянув Старику буханку хлеба. - На, подержи. - И, выступив вперед, он пошел навстречу Мэру.
   В тот же момент, как будто что-то почуяв, Мэр резко вскинул голову и посмотрел прямо перед собой. Он ехал в объятия своих горожан, от обычного радушия которых теперь мало что оставалось. Лица людей были переполнены эмоциями, и это было что угодно, но точно не эмоции дружеского расположения. Над толпой во всю ширь тут же развернулся подготовленный Библиотекарем и Почтальоном плакат "Мэр! Верни нашу воду!".
   Резко нажав по тормозам, Мэр затормозил и остановился в двадцати метрах от людей, чуть не выпав из седла своего велосипеда. Раскрыв рот, он ошарашено уставился на горожан, не зная, что предпринять. Мимические мышцы его лица заработали по ускоренной программе, сменяясь с беззаботного на озадаченное и быстро уступив место испуганному выражению лица. Он нелепо кивнул, и его губы беззвучно зашевелились, непроизвольно пытаясь поздороваться с людьми. Все горожане дружно как один сделали несколько наступательных шагов к Мэру. Впереди всей процессии важно выступали Кот и Собака.
   Однако, встрече не суждено было состояться, по крайней мере, не сегодня. Мэр повел себя совершенно странным образом - сглотнув слюну, он резко перекинул велосипед на сторону и, вскочив на него, что есть мочи надавил на педали и, быстро набирая скорость, стремительно скрылся в ближайшей улице, как будто за ним кто-то гнался. Звук его велосипедного звонка остался в одиночестве висеть в воздухе.
   - Эй, стой! Ты куда!? - бросился за ним Отставник, размахивая руками и громко крича на ходу.
   - А куда это Мэр? У него же работа? - раздался недоуменный вопрос.
   - Может, дома чего забыл, бумаги или печать?
   Не сразу, немного замешкавшись, люди, внезапно осознали, что вожделенная встреча так и не состоится и, громко возмущаясь, с плакатом наперевес бросились через площадь за Отставником.
   Город бежал за своим Мэром, люди как горох рассыпались по всей площади.
   - Да стойте, стойте! Куда вы бежите? - видя бесполезность преследования, первым сдался Старик. Он остановился и тяжело задышал, уперев руки в колени, - Вы что, не видите, что наши силы неравны - он же на велосипеде?
   Прекратив преследование, горожане нехотя возвращались назад.
   - Ууууу, удрал, подлец! - гневно помахал кулаком Отставник в сторону уехавшего Мэра. - Мы тебя все равно догоним!
   Старик криво усмехнулся.
   - Вот уж никогда не думал, что моя утренняя пробежка будет такой массовой, - хмыкнул он, глядя на возвращающихся людей, - А что, мне даже понравилось! Может, каждое утро будем так бегать, вместе?
   - Нет, милок, упаси Боже, чтобы каждый день, - тяжело выдохнула воздух Бабушка, - Ты уж как-то сам - нам, старикам поберечь себя уже нужно.
   - Ушел! - неся в руках плакат, вернулся Библиотекарь.
   - Уехал! - подтвердил Почтальон.
   - Умчался, будет вернее, - хмыкнул Фотограф, - Ну ничего, этот побег я успел сфотографировать. Я еще успею разместить этот снимок в сегодняшней газете.
   Отставник грустно усмехнулся.
   - Вот уж не думаю, что эта страница нашей истории стоит того, чтобы ее помнить. Я предпочел бы, чтобы ее не было вообще!
   - Да все хотят того же, не ты один, - кивнула Бабушка.
   - К сожалению, ее уже не вырвать из "общей книги", и не забыть, - вздохнул Библиотекарь.
   - Тогда надо постараться ее быстрее перелистнуть, - подвела черту Бабушка, все согласно закивали, - и двигаться дальше. Надо продолжать его искать. - Поддерживая предложение, народ единодушно загудел.
   - А давайте все пойдем к нему домой, - предложил старик в панаме, - рабочий день все равно уже начался.
   - Давайте, давайте, - загудела толпа.
   - Отставить! - скомандовал Отставник, - Ну куда мы пойдем всей толпой? Только Хозяйку так напугаем и ничего не выясним. Я думаю, нам нужно разделиться, - он посмотрел на Бабушку, - Ты с группой людей пойдешь искать Мэра, а я с остальными вернусь в Парк и буду следить за тем, чтобы они еще чего-то не натворили.
   - Хорошо, так будет правильно, - согласилась Бабушка, - встретимся в Парке. Кто со мной? - она посмотрела на людей и тут же пол площади сделало шаг вперед. - Нет, нет, спасибо, только не все, прошу вас... - довольно улыбнулась она и, указывая на Фотографа, Почтальона и еще нескольких человек, сама выбрала себе сопровождающих, - Ты, ты, ты... Достаточно, для делегации хватит... Внучка, за мной, пошли... - и Бабушка со своей группой быстро засеменила в сторону улицы Садовой. Однако, пока она дошла до конца площади, ее делегация заметно разрослась до внушительной толпы из числа тех, кто не попал в список. Нет, это не было прямым неподчинением приказу, это было что-то большее - желание участия в общем деле. Видеть Бабушка этого не могла, потому что, не оборачиваясь, стремительно шла впереди, увлекая всех к дому Мэра. Потянулся за ней и Старик.
   - Эй, ты куда? Ты разве не в Парк со мной? - дернул его Отставник.
   - Не-а, - хмыкнул Старик, - Я за Мэром. В связи с сегодняшними событиями я без своей утренней пробежки остался, так вот, компенсирую теперь себе недостаток физической нагрузки его поисками.
   - Ладно, бегун, давай сюда хлеб, - усмехнулся Отставник и принял у него буханку хлеба. Старик быстро помчался за бабушкиной делегацией, хвост которой еще долго не покидал площадь.
   Отставник посмотрел на оставшихся в меньшинстве горожан.
   - Ну что ж, за мной, ребята, - и уверенно зашагал в сторону Парка, придерживая рукой хлеб под мышкой. Ребята довольно разного возраста, от пятидесяти и старше, потянулись за ним.
   На площади остались только работники научной лаборатории, да Кот с Собакой, которые тоже, немного постояв на распутье и раздумывая, куда же это им податься, все же выбрали Мэра и стремглав помчались за Бабушкой.
   - Мда... - Лаборант почесал голову, - Интересно у них здесь жить.
   - Куда уж интереснее, чем у нас там, - согласно хмыкнул Профессор, глядя вслед удаляющимся группам.
   - Послушайте, Профессор, а может быть и нам с ними, а?
   - Куда!? Нет, нам нельзя, у нас работа. - И, развернувшись, ученый пошел в сторону лаборатории, - Пошли, работничек, образцы перебирать.
   - Работа, работа... Опять работа... - разочарованно пробормотал Лаборант, плетясь следом, - Лучше бы пивка попили...
  
   Прошедший ночью дождь наполнил воздух благодатной свежестью и придал запаху роз, в изобилии цветущих в палисаднике Хозяйки, еще более насыщенный и чувственный аромат. Словно надышавшись им, птицы запели еще громче и звонче, их веселая песня стремительным потоком полилась в приоткрытое окно гостевой комнаты дома Мера, и мягко коснулся ушей спящей на кровати женщины. Дама протяжно застонала и... проснулась.
   - Ммм... Это ужасно, просто ужасно. Какой кошмарный сон! - пробормотала она, не открывая глаз. Однако почему-то ее призыв остался не услышанным - никто не кинулся к ней с утешительными словами. Дама, продолжая лежать с закрытыми глазами, выждала еще несколько секунд и снова жалобно застонала, только в этот раз немного громче, но как и первый раз, ответом была тишина. Она застонала еще настойчивей, и снова безрезультатно - все та же насмешливая тишина, лишь тихое сопение сбоку.
   Дама соизволила открыть глаза и повернуть голову. Рядом никого оказалось, лишь у края кровати виднелся плешивый затылок привалившегося к ней спящего Бизнесмена.
   - Мерзавец! - с чувством воскликнула Дама и попыталась пнуть его ногой, но что-то ее не пустило. - Мне так плохо, а он тут дрыхнет, как последняя свинья! - Бизнесмен только виновато всхрапнул в ответ. После тяжелого трудового дня он так и уснул, в чем был, сидя у ее кровати.
   Дама пошевелила рукой в надежде нащупать что-нибудь тяжелое и существенное, дабы ускорить пробуждение своего равнодушного спутника... Вернее, она попыталась это сделать, но ее рука осталась неподвижной... Она попробовала сделать то же второй рукой, но и эта рука тоже не хотела ее слушаться. Они обе как будто прилипли к кровати. Дама попробовала приподняться, но в результате неимоверных усилий ей подчинилась только голова, остальное тело осталось недвижимым. Она обвела комнату взглядом и тут же увидела, почему - ее руки и ноги были туго привязаны к спинкам кровати плотной бельевой веревкой.
   - Ааааа!.. - громко взвыла Дама, попытавшись вырваться из пут. - Помогите!..
   От неожиданности Бизнесмен, резко вздрогнув, проснулся и открыл глаза.
   - Что? Где ? Кто? По чем?.. - не сразу понимая, что происходит, вскочил на ноги Бизнесмен. Он протер глаза и попытался сфокусироваться на источнике звука. - Ты уже проснулась, дорогая? Как ты себя чувствуешь?
   Но "дорогая" продолжала истошно кричать.
   - Ааааа!.. Как я себя чувствую!? Ты что, не видишь? - поперхнулась криком Дама, кивая на себя. - Кто-то прокрался в нашу комнату и связал меня по рукам и ногам. Нас ограбили!
   - Но,... - попытался вставить слово Бизнесмен.
   - Что ты стоишь, как столб?! - оборвала она его, - Тебе что, по голове дали?!
   - Мне?! - растерялся мужчина.
   - Да, тебе, тебе, не мне же! Я-то в полном порядке! Ты посмотри только - шкаф абсолютно пустой! - Дама судорожно кивнула в сторону наполовину опустевшего шкафа, из которого она сама же днем раньше выгребла всю свою одежду.
   - Но не совсем, мои вещи на месте, - резонно заметил Бизнесмен.
   - Подлец! Ты только о себе и думаешь! - Вонзила в него злобный взгляд Дама, -Надо немедленно звонить!
   - Куда?
   - В полицию! Пусть ищут!
   - Кого?
   - Грабителей! Они не могли далеко уйти...
   - Кто?
   - Те, кто меня связал и украл всю мою одежду... Моего Диора, Кардена...
   - Ммг... Армани, Унгаро, Лагерфельда, - устало продолжил Бизнесмен, - помню, помню, вчера еще наслушался...
   - Что!? От кого? - подозрительно сощурилась Дама.
   - От тебя, дорогая, когда тебя вчера связали... - проговорился Бизнесмен, но тут же осекся, понимая, что сболтнул лишнее.
   - Что!? Ааааа!.. - снова истошно завопила Дама. - Как ты мог!? Как ты посмел?!
   - Ммм... Вижу, ты уже вполне пришла в себя... - неуверенно промямлил Бизнесмен, про себя подумав: "Ну почему было заодно не вставить ей кляп в рот?"
   - Ааааа!.. Что это? - истерично крикнула Дама, с трудом кивая на веревки.
   - А, это?.. Это все для твоей же безопасности, дорогая, так Доктор прописал! - сбивчиво объяснил он и громко чихнул.
   - Доктор!? Ааааа!..
   - Да, ради твоего здоровья... - утвердительно закивал он, - а также здоровья окружающих. Что б ты себе не навредила!
   - Ааааа!.. Сейчас же развяжи меня! - зарычала Дама. Бизнесмен боязливо поежился и отступил на шаг.
   - А ты уверена, что это правильное решение? Может, стоит немного полежать, отдохнуть? - воззвал он к благоразумию спутницы, но она его не слышала.
   - Развяжи меня, сейчас же! - Дама с невероятной силой задергалась на веревках. Кровать угрожающе заскрипела, рискуя развалиться. - Подлец! Мучитель!
   - Что случилось? Кто кричал? - вбежала в комнату перепуганная Хозяйка, услышавшая шум с улицы.
   - Я кричу! Вы что, не видите, нас ограбили! - рявкнула на нее Дама.
   - Вас никто не мог ограбить, - растерялась Хозяйка, испуганно оглядываясь, - у нас такого не бывает.
   - Не бывает!? А кто тогда забрал мои вещи? - она кивнула на открытый шкаф.
   - Но их тут не было... - пожала плечами Хозяйка, - Вчера вечером, когда Доктор осматривал вас, их тут не было...
   - О, Боже, - застонала Дама, откинувшись на подушки, - значит, это был не сон! Мой Гуччи...
   - Вам не кажется, что у нее начинается новый приступ? - глядя на женщину, шепотом спросила Хозяйка у Бизнесмена.
   - Все может быть, - тихо ответил он, - поэтому...
   - Немедленно развяжите меня! - истерично завопила Дама, привстав так, что веревки натянулись до предела.
   - Может, развязать? - робко спросила мужчину Хозяйка.
   - Я вот, наоборот, подумываю, а не связать ли еще крепче. - Тихо пробормотал он, почесывая голову.
   - Если ты меня сейчас же не развяжешь, я за себя не ручаюсь!
   - Но, дорогая, Доктор сказал, что...
   - Что!? Ах, ты бесчувственное чудовище! Ты отдал меня на растерзание этому кровопийце? - задергалась на веревках Дама, тяжело пыхтя.
   - Наш Доктор очень хороший, - пискнула Хозяйка, поспешно прячась за спиной Бизнесмена.
   - Вы! - взвизгнула Дама и вдруг горько зарыдала, - Вы все против меня!
   - Я не могу видеть, как она плачет! Пожалуйста, развяжите ее, - взмолилась Хозяйка к Бизнесмену.
   поколебался, потом кинул взгляд на дверь и кивнул.
   - Хорошо... - раздумывая, заколебался мужчина, - Дорогая, успокойся. Если ты так хочешь, то я тебя сейчас развяжу... - Дама замолчала, он осторожно подошел к кровати.
   - Вам помочь? - неуверенно спросила Хозяйка.
   - Я справлюсь... - Не спуская взгляда с притихшей Дамы, ответил Бизнесмен.
   - Тогда, я пошла?
   - Идите.
   Хозяйка с облегчением выскользнула из комнаты. Осторожно склонившись над лежащей в кровати женщиной, Бизнесмен начал виток за витком снимать с нее веревки. Она лежала молча, однако, едва он освободил ей в первую очередь руки, он тут же получил от нее увесистую пощечину.
   - Ну вот, я же говорил, что не надо!.. - обиженно отшатнулся от нее Бизнесмен, держась за горящую щеку. Он сразу навалился на нее и попытался исправить свою ошибку, принявшись снова вязать свою воинственную спутницу. Однако, после недолгой борьбы в кровати в итоге он получил еще несколько ощутимых оплеух, а Дама сама освободила свои ноги от веревок.
   - Скотина! - злобно зашипела Дама, освобождаясь от пут. - Как ты мог так со мной поступить?! Сволочь! - она вскочила на ноги и бросилась на отбежавшего вглубь комнаты Бизнесмена. Ее кулачки застучали по его спине.
   - Но, дорогая, я... - попытался оправдываться он, но она его не слушала.
   - Мало того, что ты завез меня в эту глушь, лишил всяких благ цивилизации...
   - Ну почему же?
   - ...уничтожил всю мою обувь, спалил все мои любимые вещи...
   - Я?! - сжавшись в комок, принимал удары Бизнесмен.
   - ...так ты еще и связал меня на потеху деревенщины и бросил одну...
   - Почему одну?! Я рядом... - робко протестовал он, прикрывая голову.
   - Рядом!? Рядом... - Дама резко прекратила избиение, оглядываясь по сторонам. Бизнесмен испугано вжал голову в плечи. - А где Лапа, гад?!
   - Лапа!? - сглотнув слюну, промямлил Бизнесмен, оглядываясь в поиска выхода.
   - Где Лапа, я тебя спрашиваю?! - она в упор посмотрела на него.
   - Она там... там, в городе... - он неопределенно махнул рукой в сторону окна.
   - В городе?! Среди этих?! Ты оставил Лапу с ними?! - громко взвыла Дама, но вдруг поперхнулась и зашлась кашлем.
   - Успокойся, дорогая, она найдется, она просто пошла погулять... - быстро затараторил Бизнесмен, отступая к двери.
   - Что?! Погулять?! Ты потерял Лапу?! - отдышавшись, она подняла на него глаза, полные злости.
   - Нет, я ее оставил, то есть... да, - не видя выхода, сознался Бизнесмен, но быстро добавил, - Мы ее найдем, найдем - ей же здесь некуда идти.
   - Некуда?! - подступила ближе Дама, сверля его взглядом.
   - Ну, да. Тут же нет ни спа-салонов, ни бутиков... она найдется... - глупо улыбаясь, мелкими шажками он спиной отодвинулся от нее поближе к дверям.
   Дама медленно обошла кровать и приблизилась на опасное расстояние. В ее глазах загорелись зловещие огоньки, которые не предвещали ничего доброго.
   - Ах, ты скотина! Ах, ты сволочь! Да я!..
   - Дорогая, - забормотал он, закрываясь руками и отступая все дальше, - я прошу тебя, не надо, если бы ты только знала...
   - Что!? Что я должна знать, чудовище?! - зарычала Дама, подбираясь еще ближе. Бизнесмен прижался спиной к двери.
   - Если бы ты только знала, как мы близки к тому, чтобы стать самыми богатыми людьми на земле! - выпалил он и на всякий случай закрыл глаза. Однако удара не последовало. Он осторожно приоткрыл один глаз и посмотрел на свою спутницу. Та с брезгливым выражением лица изучала его костюм, который хранил следы вчерашних трудовых подвигов.
   - Это ты уже близок к земле, - прошипела она. - Фу!
   - Но это цвет нашего богатства! - попытался оправдаться Бизнесмен и громко чихнул.
   - Это цвет твоей глупости! - она тоже громко чихнула, - Эй, и прекрати чихать вслед за мной!
   - Я не могу, дорогая, - оно само! - чихнул в ответ Бизнесмен.
   - Вот! Это все, что ты заработал здесь и сможешь с собой увести! И больше ничего!
   - Но!
   - Все, я уезжаю! Э... мы с Лапой уезжаем! - решительно сказала женщина. - Я больше не могу здесь оставаться, меня от всего воротит!
   - А я? - в отчаянии протянул к ней руки Бизнесмен.
   - А от тебя в первую очередь! Все, конец!
   - Что, ты хочешь меня бросить!? - ахнул Бизнесмен, все же раздумывая, что он от этого потеряет, а что выиграет.
   - Бросить!? - удивилась Дама, едко посмотрев на него. - Ишь, чего надумал, фигушки тебе! Ты мне должен столько, что вовек не рассчитаешься!
   - Должен? Значит мы все-таки вместе? - задумчиво пробормотал Бизнесмен, кардинально меняя свои изначальные умозаключений. При этом все плюсы и минусы радикально поменялись местами.
   - Пока да, но учти, я еще могу передумать, - угрожающе прошипела Дама, - А сейчас, ты как хочешь, а я - уезжаю. - Она принялась сбрасывать в кучу свои немногочисленные оставшиеся вещи.
   - Да, да, хорошо, хорошо, уезжай, уезжай... - пробормотал Бизнесмен. Он так и не сумел решить для себя, какой из вариантов для него более предпочтительный, поэтому решил выиграть немного времени для поиска наиболее выгодного решения. Осторожно вынув ключ из скважины, он приоткрыл дверь.
   - Эй, ты чего? Что ты делаешь? - отвлеченная сборами Дама, обернувшись к нему, вдруг увидела как Бизнесмен примеряет ключ к дверям. Его коварные планы вмиг нарисовались перед нею..
   - Ничего! - улыбнулся Бизнесмен и ловко выскочил за дверь.
   - Не смей! - завопила Дама и бросилась к нему, но дверь тут же захлопнулась и ключ дважды провернулся в замке. Женщина яростно заколотила кулачками по двери. - Открой! Открой сейчас же!
   - Не открою, - донесся веселый голос Бизнесмена.
   - Открой, я тебе говорю! Или я тебе все глаза выцарапаю! - неистовствовала она, дергая ручку двери.
   - Именно поэтому и не открою! Доктор приписал тебе постельный режим, поэтому будет лучше, если ты отдохнешь сегодня дома. Так будет спокойнее и тебе, и окружающим.
   - Выпусти меня сейчас же!
   - Не могу, дорогая, - бодро произнес Бизнесмен, пряча себе ключ в карман, - предписание врача надо выполнять!
   - Я тебя убью! - жестко пообещала Дама в замочную скважину.
   - Ты меня еще благодарить будешь! - Бизнесмен довольно развернулся и наткнулся на недоуменный взгляд жены Мэра, стоящей внизу. - Приступ! - весело объявил он. - Видимо, очень опасная болезнь!
   - Что же делать? - ахнула Хозяйка, всплеснув руками.
   - Ничего... Это пройдет... Главное - чтобы болезнь не вышла наружу! - с этими словами Бизнесмен бодро сбежал вниз по лестнице и вышел из дома. Хозяйка пожала плечами и вернулась на кухню.
   Бизнесмен быстро шел в сторону главной площади Города, а вслед ему летел разъяренный вопль беснующейся в окне Дамы.
  
   Ветер сорвал лист с ветки акации и медленно опустил его на водную гладь. Сидящие на парапете понурые голуби еще горше вздохнули - вот он, первый признак грядущей осени! А дальше будет еще хуже - наступят стылые холодные дни и голод протянет свои длинные щупальца к их несчастным пернатым душам! И никто, никто не позаботится о маленьких, всеми забытых птицах! Ведь даже если в этот солнечный летний день их не удосужились покормить, то что уже говорить...
   Ура! Кто-то идет! В начале парковой дорожки показался смутный человеческий силуэт! Это не Отставник. Это он! Он! Человек, который заменит Отставника и станет Спасителем и Кормильцем, ибо именно он принес долгожданный корм!
   Осознав это, голуби дружной толпой кинулись навстречу идущему в Парк человеку.
   Журналист изумленно остановился и посмотрел на бегущих...да, именно бегущих к нему птиц. Оглянувшись, он попытался найти того, кто бы смог объяснить ему это странное поведение обычно летающих созданий. Но странное дело, в Парке вообще никого не было. Никого, кроме спящего на парапете Фонтана человека, в котором он узнал Работника Бизнесмена. Тот оставил его для присмотра за водой. Однако, устав сидеть, Работник разумно рассудил, что пока он спит - служба все равно идет, ничто не мешает ему впасть в объятия Морфея. Журналист подошел к нему.
   - Эй! Проснитесь! Эй... - осторожно позвал его Журналист.
   - Что? Кто? Нельзя! - воскликнул тот, протирая глаза. Он воинственно замахал руками и, как результат, тут же свалился с парапета Фонтана.
   - Осторожно, не разбейтесь, - запоздало посоветовал ему Журналист. Работник вскочил на ноги и принялся беспорядочно оглядываться.
   - А!? Вы кто? - воскликнул он. - А где все?
   - Именно это я и хотел у вас спросить, - ответил Журналист, оглядываясь, - Не правда ли, странно?
   - А!? Ага... Уфф! - выдохнул Работник. - Всю ночь снилась какая-то чертовщина - Что я, типа, курица и высиживаю в курятнике яйца. Присниться же такое.... - Он оглянулся, и, увидев, что рядом нет Бизнесмена, зачерпнул из Фонтана горсть воды и начал пить.
   - Ничего удивительного, - улыбнулся Журналист, - вы спали всю ночь среди голубей, вот они и приняли вас за своего. - Он кивнул на птиц, те в ожидании потянули к нему головы.
   - Да?.. - Работник взглянул на голубей. - Не, но чтобы яйца нести - это уже слишком!
   - Так вы не в курсе, куда все подевались? - вернулся к своему вопросу Журналист.
   - Не-а... - протянул Работник, - Я тут пол ночи фонтан сторожил под дождем. Какой в этом смысл, если вода падает прямо с неба?
   - Никакого, - согласился Журналист.
   - Вот и я о том же. А он говорит: "Все равно сторожи - вдруг, кто придет, может что купит?" - пожаловался Работник на Бизнесмена. - Да кто тут придет!? Так и сидел, пока не уснул, прямо под дождем.
   - А он что?
   - А, хозяин? Не пойму я его, что у него на уме? Что на него нашло? Бегал тут, взад вперед, как полоумный, таскал землю куда-то...
   - Землю? - огорченно переспросил Журналист.
   - Ага, в мешках - может, че выращивает где? - усмехнулся Работник.
   - Ммг, выращивает... - вздохнул Журналист.
   - Ну, хозяин - барин, коли надо, пусть выращивает. - Удовлетворенно хмыкнул страж Фонтана, - Мое дело маленькое - знай, сиди, сторожи и помалкивай. А вы че, ищите кого-то?
   - Да, ищу... - рассеянно кивнул Журналист, - выход...
   - А че его искать, идите в любую сторону - и найдете, - усмехнувшись, посоветовал Работник.
   - Мгм, выйду...вот только где?
   Работник почесал в затылке. Внезапно послышались голоса. Увидев появившихся на дорожке людей, он радостно воскликнул:
   - А вы вон, у них спросите. Если запутались - они вас выведут!
   Со стороны мэрии во главе с Отставником к Фонтану подошла группа людей. Журналист поспешил к ним навстречу.
   - Ну, что-то выяснилось? - с надеждой спросил он Отставника.
   - Да какое там выяснилось! - разочарованно махнул рукой тот, присаживаясь на скамейку, - Только еще больше запуталось.
   - Да, - брюзгливо добавил старик в панаме, - быстрый у нас нынче мэр!
   - То есть? - не понял Журналист.
   - Я бы даже сказал, стремительный! Не догонишь.
   Журналист переводил удивленный взгляд с одного старика на другого. Библиотекарь виновато вздохнул и вышел вперед:
   - Уехал он на велосипеде, даже разговаривать с нами не стал.
   Старики возмущенно загомонили.
   - Это на него не похоже, совсем не похоже.
   - Слушайте, - предположил кто-то, - а, может, нам его подменили?
   Все резко замолчали и удивленно уставились на него.
   - Кто?
   - Ну, не знаю, мало ли кто... - поежился он под общими взглядами, - просто я другого объяснения не нахожу.
   - Мы тоже, - вздохнули все дружно.
   - А может, ему нужно к Доктору? - продолжились прения.
   - Да он и так у них в доме регулярно бывает.
   - Почему? Кто-то заболел?
   - Да это он к приезжим ходит, проведывает, - пояснил старик в панаме, - Хлипкие они, не выдерживают... Наверное, плохо переносят наш климат.
   - Так, значит, Мэр здоров? - с надеждой спросили старики.
   - Не уверен... - буркнул старик в панаме.
   Все опять тяжело вздохнули.
   - Послушайте, я, кажется, понял, как распространяется болезнь. - Неожиданно воскликнул Библиотекарь, обратив внимание на себя.
   - Где это ты успел поднатореть в медицинских науках? - скептически ухмыльнулся Отставник.
   - Я всю свою жизнь провожу среди книг. Думаешь, я мало прочитал книг по медицине? - немного обиделся Библиотекарь, - И, кстати, не только медицинских...
   - Давай, рассказывай! - Зашикали на него старики.
   - Ладно... Вот, смотрите сами, пока не приехал этот Бизнесмен со своей... этой, как ее там, неважно, все у Мэра было нормально. А как только они поселились в его доме, так сразу же начались проблемы. Значит?.. - улыбнувшись, Библиотекарь замолчал, выдерживая паузу, давая остальным догадаться, к чему он ведет.
   - Что "значит"? Давай, не томи... - не выдержал Отставник.
   - Значит, - продолжил Библиотекарь, - инфекция пришла вместе с ними, с приезжими... Ой, простите, я не вас имел в виду, - смутился он, взглянув на Журналиста.
   - Да ничего, ничего, все в порядке, - улыбнулся тот.
   Библиотекарь торжественно посмотрел на стариков и продолжил.
   - Значит, вирус болезни был к нам занесен извне. Понятно?
   - Ммг, понятно... - улыбнувшись, хмыкнул Отставник, - Знаю я один вирус, который тоже был извне занесен.
   - В смысле? - растерялся Библиотекарь.
   - Это он Старика имеет в виду, - внес ясность старик в панаме.
   - А... - улыбнулся Библиотекарь, - Так то он, а это? Что тут сравнивать?
   - Действительно, никакого сравнения, - рассмеялся Отставник, - Так что ты там про болезнь говорил?
   - Э...Я говорил, что наш Мэр, по сути, не виноват - он просто подхватил неизвестный нам вирус, вот и все.
   - И что, теперь он выздоровеет? - зазвучала надежда в голосах.
   - Я думаю, что да, - важно заявил Библиотекарь. - Именно об этом я и говорю. Это как грипп, его лечи, не лечи, - все равно болеть будешь столько, сколько придется.
   - Глубочайшее научное заключение! - скептически отозвался Отставник, Я и не знал, что у тебя такие таланты имеются. Если бы ты еще объяснил, что такое грипп.
   - Зря смеешься, - усмехнулся Библиотекарь. - Это может быть заразным. Тут главное, самому не заболеть.
   Люди озабоченно переглянулись между собой и инстинктивно отодвинулись друг от друга. Все замолчали, повисло неловкое молчание...
  
   Устав кричать, Дама бессильно опустилась на кровать. В наступившей тишине она не сразу услышала взволнованный голос Хозяйки, который говорил с нею из-за двери. Бросившись к дверям, Дама с новыми силами яростно заколотила кулаками по ни в чем не повинной поверхности..
   - Милочка, с вами все в порядке? Вам помощь не нужна? - отскочив от дверей, обеспокоенно спросила Хозяйка.
   Дама перестала стучать и припала к дверной скважине.
   - Эй, послушайте, как вас там, откройте ту чертову дверь, выпустите меня! - закричала она.
   - Открыть!? - растеряно ответила жена Мэра, - Я не могу, ваш... э... спутник... он сказал, что Доктор прописал вам полный покой, поэтому вы должны оставаться дома... Постойте, а может я позову Доктора? Раз он прописал покой, то он его может и нарушить?
   - Нет! - отшатнулась от дверей Дама. - Не надо Доктора! Откройте дверь, иначе, я ее выломаю!
   - Успокойтесь, милая, это все пройдет, это всего лишь болезнь... - голос Хозяйки стал явно тише, по всей видимости она, на всякий случай, отступила еще подальше от дверей.
   - Это все он, этот ваш чертов Город! - чихнула из-за дверей Дама, - Я так хорошо жила, пока он не привез меня сюда.
   - Будьте здоровы!.. - улыбнулась Хозяйка, - Зачем же так, милочка? Вам здесь никто не желает зла. Я уверена, вы скоро выздоровеете, и у вас все будет хорошо... Скажите, я чем-то еще могу вам помочь?
   - Ну... - нервно гримасничая, вдруг задумалась Дама, услышав у себя в животе голодное бурчание. Организм, изрядно истощенный столь бурно начатым утром, требовал хоть какого-то подкрепления. - Ладно, дайте хотя бы поесть, - выдавила из себя она.
   - Поесть? Да, да, конечно, сейчас, - обрадовалась Хозяйка, - только никуда не уходите... - и радостно поспешила на кухню.
   - Да куда же я уйду отсюда, если я заперта!? Вот, клуша!.. - раздраженно пробурчала Дама, нервно заходив по комнате, перебирая в голове грандиозные планы мести, один кровожаднее другого. На том самом месте, где Бизнесмен попадает в бассейн, кишащий крокодилами, а его кредитная карточка остается мирно лежать на краю водоема, снова раздался голос Хозяйки:
   - Я здесь, милочка! Вы там? Я принесла вам покушать.
   - Да, да, я здесь, - "милочка" торопливо приникла к дверям, готовая принять пищу, - Давайте, просовывайте под дверь.
   - Пирожок с творогом! - торжественно объявила Хозяйка и попыталась протиснуть его в узкую щель под дверью, однако... - Ммм, не лезет... - разочарованно протянула она, настойчиво продолжая пробовать, - С вишней... тоже не проходит... Может, с яйцом и укропом?.. Ну что ты будешь делать! Ну, ни в какую! - разочарованно всплеснула руками жена Мэра, все пирожки постигла одна и та же участь, - Ничего не выходит, милочка.
   Из-за дверей раздалось утробное рычание Дамы.
   - Вот, разве что... - раздался голос Хозяйки и в узкой щели под дверью показался сочный листик зеленого салата, - Вот, ешьте, дорогая. Все свежее, прямо с огорода! Вы же это любите, я заметила. - Вслед за первым листом салата показался второй, и третий... Дама в недоумении уставилась на зелень.
   - Они что, ко всему еще и голодом решили меня уморить? - тихо прошептала она, тем не менее, нервно схватив листок, начала им хрустеть. - Изверги... Черт, хоть что-то. Еще!..
   Процедура кормления травой продолжалась не более одной минуты.
   - Ну вот и все, - раздался довольный голос Хозяйки, протягивающей под дверь последний листик салата, - Надеюсь, вы хорошо перекусили?
   - Ммг... Я чувствую себя кроликом! - в бессильной злобе из-за дверей прорычала Дама.
   - Шутите? - улыбнулась Хозяйка. - Это хорошо, это первый признак выздоровления. Может быть, что-то еще?
   - Нет, спасибо, на сегодня с меня травы достаточно! - раздраженно огрызнулась Дама.
   - Ну, вот и хорошо! Пойду готовить обед, а вы, если что - стучите - приду, покормлю вас еще. - Послышался звук быстро удаляющихся шажков.
   Фыркнув от негодования, Дама подняла последний листик салата и, нервно заходив по комнате, принялась его грызть. Внезапно ее взгляд упал на зеркало, встроенное в дверцу шкафа. В нем она увидела некое безобразно распатланное существо без грима косметики, пережевывающее что-то зеленое.
   - Господи, это же я! - воскликнула Дама. - До чего же я докатилась! - Ярость бурной волной нахлынула на неё, ее взгляд заметался по комнате. Вскочив на ноги и отбросив в сторону не дожеванный пучок зелени, она бросилась к окну, - Нет, так дальше продолжаться не может, надо немедленно уносить отсюда ноги, пока я не превратилась в Бог знает кого, и не захрюкала!
   Стремительно сняв на пол все цветочные горшки, она широко распахнула створки.
   - Ой, высоко! - отпрянув, пробормотала она и, осторожно перегнувшись через подоконник, снова посмотрела вниз. Прямо под окном рос пышный куст вьющихся роз. Стало понятно, что, хотя это всего лишь второй этаж, но сбежать будет не просто. - Что же делать? Что же делать? - заметушилась Дама, растерянно оглядываясь в поисках чего-нибудь, что могло бы помочь ей спуститься. Неожиданно ее взгляд упал на сваленную в беспорядке одежду Бизнесмена. Дама быстро подбежала к куче и выудила из нее сначала одни брюки, потом другие...
   - Вот так, дорогой, - мстительно бормотала она, связывая брючины разных брюк узлом, - Оставил меня без одежды - теперь сам ходи голый!
   В итоге своеобразного рукоделия у Дамы получилась импровизированная веревка, состоящая из нескольких связанных между собой брюк Бизнесмена. И совсем неважно, Армани это был или Гуччи, веревка вышла достаточно крепкой. Закончив работу, она одним концом привязала ее к спинке кровати, а второй перекинула через подоконник наружу.
   - Ничего, ничего, я все равно сбегу из этой тюрьмы, вы еще меня еще попляшите! - Зло пробурчала Дама и чихнула, - Думал, я все время тут буду сидеть, в этом гнезде!? Ага, сейчас, разбежалась! Свободу я добуду кровью, только не своей...
   Окинув взглядом разоренную комнату, Дама заметила недоеденный листик салата, одиноко лежащий на полу. Быстро подняв его, она подбежала к шкафу и достала из него белый парадно-выходной пиджак Бизнесмена. После недолгих размышлений, она набила все карманы землей из цветочных горшков Хозяйки. Листочек салата тоже легко нашел свое новое место, красивым уголком выглядывая из нагрудного кармана пиджака. Еще несколько минут она потратила на то, чтобы маникюрными ножничками старательно срезать с остальных пиджаков и рубашек все пуговицы - все, без исключения.
   Удовлетворившись результатом, она окинула взглядом разоренную комнату.
   - Черт! Ни туфель, ни нормальной одежды - все пропало! Ты мне за все ответишь, дорогой!
   Глянув в зеркало и поправив кое-как прическу, Дама решительно взобралась на подоконник и ухватилась за свою импровизированную веревку. Подергав ее на предмет прочности, она смело шагнула через подоконник и повисла на ней.
   - Мама... мама... Что я делаю?!
   Дама попыталась вернуться и сделала несколько движений, чтобы заползти назад, но веревка от этого только начала вращаться вокруг своей оси.
   - Помогите! Кто-нибудь! - заверещала Дама, судорожно вцепившись в штанину, однако ее никто не услышал.
   И все бы да ничего, но именно в этот момент Даме на нос опустилась пчела - одна из тех, которые в изобилии летали над розовым кустом. А поскольку руки у Дамы оказались заняты, она отчаянно замотала головой, пытаясь согнать непрошенную гость, но пчела ни в какую не хотела покидать удобную позицию. И как назло, тут у женщины в очередной раз закрутило в носу и... не в силах сдерживаться, громкий чих сотряс все ее тело - одна из штанин, не выдержав дополнительной нагрузки, лопнула, и Дама с громким воплем полетела прямо в розовый куст.
   - Ааааа!!! - раздался дикий пронзительный крик Дамы, наполненный болью и негодованием. Рой пчел, потревоженный неожиданным вторжением более крупной особи, облаком приподнялся над упавшим телом и спокойно перелетел на соседний куст.
   - Иду, милая, иду, - отозвалась Хозяйка на кухне. Услышав неясный шум, она решила, что ее зовут и стала подниматься вверх по лестнице, чтобы убедиться, все ли в порядке.
   Несколько мгновений спустя крик превратился. Из потрепанного куста показалась голова Дамы. Она осторожно оглянулась вокруг, после чего из кустов появилась она вся. Короткими перебежками, приседая на ушибленную ногу, Дама быстро пересекла двор и через калитку выбежала на улицу. Босиком, в порванном платье, с поцарапанными руками и взлохмаченной головой, из которой торчал бутон розы, она торопливо неслась по улицам города, гостеприимство которого ей оказалось недоступно, с одной только целью - быстрее его покинуть. А вслед ей, из окна, прощально колыхались на ветру связанные вместе полторы штанины ее спутника...
  
   Профессор, низко склонившись над своими пробирками, пристально рассматривал то, что в них осталось после первичного прогрева и процеживания земли. Лаборант с унылым выражением на лице сидел на полу в углу лаборатории вяло просеивал землю сквозь сито.
   - И кому это нужно? Я не понимаю... - хмыкнул младший научный работник, вбрасывая в сито пару горстей свежей земли.
   - Работай, работай, не твоя задача - понимать! - отмахнулся ученый, не отрывая взгляда от пробирок.
   - Нет, ну согласитесь, Профессор, что воду чистую варить, что землю грязную вымывать - это все пустая трата времени. Только переливаем из пустого в порожнее, и все!
   - Не знаю, не знаю, у богатых свои причуды, он платит - мы делаем, - усмехнулся Профессор, - Все, да не все. С землей-то получше будет - там хотя бы теоретически что-то найти можно.
   - Да что тут найдешь!? - огрызнулся Лаборант, - Кроме червей я тут еще никого не встретил. И то, их потом придется отпустить на волю, ведь не изверг же я.
   - Ищи, ищи... - подбодрил его Профессор, - Слыхал что-нибудь про "золотую лихорадку"?
   - Это че, болезнь какая-то новая? - вскинул голову Лаборант.
   - Нет, старая, очень даже старая... - усмехнулся ученый, - Так вот, когда на Дальнем Западе в Америке, в нынешней Калифорнии нашли золото в конце девятнадцатого века, туда со всех сторон поехали золотоискатели. - Профессор оторвался от пробирок и посмотрел на своего подопечного, тот не подавал признаков понимания, - Ну, старатели, которые вымывают золото через сито - так же как ты сейчас.
   - Ну? И что, нашли? - заинтересовано спросил Лаборант, отложив сито.
   - Спрашиваешь!? - усмехнулся старый учитель, - Конечно, нашли и немало... - он почему-то замолчал и о чем-то задумался, - Правда, не все, - сказал он после паузы, - многие так и сошли с ума, потеряв все и ничего не обнаружив. Зато другие!..
   - Много? - торопил рассказ ученик.
   - Хм, другие стали баснословно богаты - именно они стали хозяевами жизни. - Профессор тяжело вздохнул, - Отсюда и берет свое начало классовое неравенство - одним все, другим - ничего.
   - Может, им просто повезло больше остальных? - осторожно спросил Лаборант после того, как Профессор замолчал.
   - Может быть, может быть... - неопределенно отозвался тот, снова вернувшись к своим пробиркам, - Так что, давай, ищи свое золото... - он усмехнулся и тут же добавил, - Правда, дэ факто и дэ юрэ оно все равно не наше, а принадлежит Бизнесмену.
   - Но мы же можем и не говорить... - хитро ухмыльнулся Лаборант, уже по-другому посмотрев на ранее опостылевшую ему землю.
   - Не можем! - разрушил его мечты Профессор, - Я, по крайней мере, не могу точно, совесть не позволяет.
   - А мне позволяет, еще как позволяет.... - усмехнулся Лаборант, с завидным рвением тряся сито с землей, - Профессор, а вы не хотите поменяться со мной местами? Вы будете сеять, а я буду мыть - вам же все равно совесть не дает?
   Ученый с усмешкой посмотрел на старательного ученика.
   - Ах ты хитрец! Проныра! - на него смотрели молящее-просящие глаза Лаборанта, - Ладно, посмотрим, если будешь хорошо работать... - как подтверждение, студент еще тщательнее затряс ситом, отчего земля посыпалась через край, - Осторожнее, не рассыпай, надо беречь национальное богатство, мало ли что...
   Лаборант быстро подобрал всю землю до крупинки. И очень вовремя, потому что в этот миг дверь лаборатории распахнулась, и в помещение влетел весьма непрезентабельно выглядящий Бизнесмен, одетый во вчерашнее. А так как утром у него не было никакой возможности переодеться, а, вернее, ему не дали этой возможности, то...
   - Ну, давайте, давайте, показывайте! - Нетерпеливо засуетился он, выискивая на столах результаты исследований. - Где они?
   - Здрасьте... - переглянулись между собой работники лаборатории.
   - Ну здрасьте, здрасьте, дальше что? - раздраженно отозвался Бизнесмен, - Показывайте, что нашли!
   - Э... - неуверенно начал Профессор, - Да вроде еще ничего, времени было мало...
   - Что!? Времени мало!? - оборвал его торговец, - Я дал вам пол ночи и целое утро, а у вас времени мало было!?
   - Да, но...
   - За что я вам плачу? - сорвался на крик Бизнесмен, - зачем я несу такие расходы? Чтобы вы мне тут говорили "да, но..."? Я хочу видеть результат вашей работы! Где он?
   - Результат? А... - осекся Профессор, потупив взгляд.
   Бизнесмен перевел взгляд на Лаборанта.
   - Э... Результат?.. - сглотнул слюну студент, - Вот результат... там результат, - он указал рукой в угол трейлера. Профессор с удивлением посмотрел на него.
   - Где? - Бизнесмен прошел вглубь лаборатории, - Что это? - нахмурившись, он указал пальцем на отдельно насыпанные кучки. Ученый с интересом вытянул шею, глядя на непонятные кучи.
   - Это результат нашей работы, - гордо произнес Лаборант, указывая на кучки, - Вот это, та, что побольше, - это та земля, что вы нам принесли ночью, а это, - он указал на три отдельные кучки, одна другой меньше, - это то, что мы обнаружили в ней после тщательного просеивания - камешки, прелые листья и дождевые черви. - Лаборант указал на каждую из куч, не замечая идиотски-удивленного лица Бизнесмена, - Правда, была еще одна кучка, но она разбежалась...
   - Что!? - напрягся Бизнесмен.
   - Ну... Это жуки и сороконожки, их ничем не удержишь. Я пытался, честно, простите... - лаборант с наивной улыбкой посмотрел на Бизнесмена.
   Повисло гробовое молчание.
   - Это все? - после некоторой паузы спросил торговец.
   - Все... - улыбаясь, как ни в чем ни бывало, ответил студент и посмотрел на Профессора, - Но мы ищем, ищем. Правда, Профессор?
   - Ммг, ищем... - сглотнул слюну ученый.
   Тяжело пыхтя и явно сдерживая себя, чтобы не взорваться, Бизнесмен сжал кулаки.
   - Ладно, хорошо, ищите... Раз, два, три, четыре, пять... - медленно начал считать он и вышел из лаборатории. Лаборант удивленно посмотрел на Профессора.
   - А чего это он?
   - Не знаю... - пожал плечами тот, - Может, вспоминает таблицу умножения, - усмехнувшись, старый ученый посмотрел на своего молодого собрата, - Так ты говоришь, разбежались?.. Ладно, иди сюда, ты заслужил свое право мыть землю, -- Лаборант довольно улыбнулся.
  
   Постоянно оглядываясь, как будто опасаясь преследования, Дама быстро шлепала по городу. Бежать по булыжной мостовой босиком оказалось так же неудобно, как и в модельных туфельках на высокой шпильке. Однако одно несомненное преимущество все же в этом было - ничто не застревало в щелях между камнями и не рисковало быть сломанным в самый неподходящий момент. Внешний же вид Дамы вызывал жалость у каждого, кто встречался ей на пути и пытался заговорить с ней, предлагая помощь. Но, поскольку голова ее была забита только мыслью о том, как бы поскорее вырваться отсюда, она не оставляла шансов себе помочь. Белая роза, торчащая из ее растрепанных волос, только дополняла ее эксцентричный вид.
   Она бегала по кругу, по одному и тому же маршруту, начисто забыв про очень простое расположение улиц Города, где все дороги так или иначе в итоге ведут в Парк. Она всякий раз поворачивала налево и, как результат, постоянно кружила вокруг квартала, в котором находился дом, из которого она только что совершила свой героический побег.
   - Это просто какой-то сплошной кошмарный ужас! - простонала она себе под нос, заканчивая очередной круг, - Этот город никогда не закончится!
   Временами она начинала звать свою собаку:
   - Господи, где же ты можешь быть, а!?.. - шептала она, продолжая бежать и оглядываться, - Лапа, девочка моя, где же ты? Ну, отзовись, я прошу тебя, иначе твоя мама сойдет с ума. Лапа, ау!.. - но Лапа никак не хотела появляться.
   Вдруг в конце пустынной доселе улицы появились люди. Много людей, толпа. В направлении Дамы шла огромная процессия, возглавляемая Бабушкой и Внучкой.
   - Черт, черт, черт! - Заметалась Дама, нервно оглядываясь в поисках, куда бы спрятаться, - Они меня найдут! Нет, нет, не хочу, не хочу... - запричитала она и, быстро бросившись к ближайшему кусту, присев, спряталась за него.
   Затаившись, сквозь ветки куста она увидела, как делегация, сопровождаемая гулом голосов, успешно проследовала мимо. Сзади, в хвосте процессии ее замыкали идущие рядом Кот и Собака.
   - Лапа! - невольно воскликнула Дама, но, тут же спохватившись, что ее могут услышать, сбавила тон и зашептала, - Лапа, я здесь, я здесь, девочка моя! Ко мне, ко мне, моя собачка, моя прелесть! - ей крайне не понравилась близость Кота, идущего рядом, и она зашептала чуть громче, - Фу, фу, нельзя! Отойди от этого мерзкого кота. Фу, фу, он блохастый, нельзя! Ко мне, Лапа, ко мне!
   Собака, не столько услышав, сколько почувствовав свою Хозяйку, остановилась и оглянулась на нее. Кот тоже остановился и, вопросительно посмотрев на свою спутницу, зевнул и безразлично отошел, предоставляя ей самой сделать выбор.
   - Лапа, ко мне! Иди сюда, моя прелесть! - обрадовано зашептала Дама, - Оставь его, он плохой, плохой! Нам нужно домой, моя девочка...
   Лапа немного задумалась и сделала пару нерешительных шагов в ее сторону, на ее собачей морде отразилось колебание. Ей приходилось выбирать между перспективой сытой, но такой скучной жизнью со своей Хозяйкой в Столице, и другой - новой и, впрочем, совсем неголодной жизнью здесь в Городе. С возможностью сколько угодно бегать по зеленым лужайкам, лазить по чердакам и смотреть на звездное небо, когда никто не тискает тебя и не рядит в нелепые и не свойственные собакам костюмчики, когда вокруг бурлит непонятная, но такая интересная жизнь...
   Решительно развернувшись, Лапа быстро потрусила к ожидавшему ее Коту. Тот понимающе мяукнул и побежал рядом с ней за процессией. В два счета они догнали удаляющуюся делегацию людей. Дама тихо застонала и опустилась в куст.
   - Нет, нет, Лапа, не бросай меня одну! Вернись, я буду хорошей... - она громко заревела, размазывая слезы по щекам.
   Неожиданно над ее головой раздался приветливый голос:
   - Ммм, какой чудный цветок вырос на этом кусте!
   Перестав плакать, Дама осторожно подняла глаза и увидела склонившегося над нею Булочника.
   - О, да тут не один цветок! - весело воскликнул он, как будто только что ее увидел. - Здравствуйте, рад вас видеть!
   - Здравствуйте, - пробормотала Дама, вытирая слезы и выбираясь из куста. Галантное поведение этого чужака глубоко запечатлелось в ее памяти.
   - А я иду тут, вдруг вижу - на клумбе расцвела прекрасная белая роза. - Весело сказал Булочник, - Такое и раньше случалось, и все бы да ничего, но только расцвела она, почему-то, на кусте пионов. Странно, правда? - он осторожно вытянул из спутанных волос Дамы застрявший в них бутон розы, и с улыбкой протянул ей.
   - Странно... - насупившись, пробормотала Дама.
   - Ой, а вы что это, плакали тут? - С участием спросил он, заметив следы слез на ее лице, - Что-то случилось?
   - Я!?.. А... э... Это у меня аллергия... на розы... - не сразу нашлась Дама и громко чихнула.
   - Будьте здоровы!.. На розы? Какая жалость, - огорчился Булочник. - Такая красивая женщина и вдруг - аллергия, да еще и на розы. Ай, а, ай, какая неприятность!
   Дама смущенно потупила глаза. С этим человеком ей было на удивление приятно и легко. Даже этот свербящий зуд в носу был не таким противным. На какое-то мгновение она почти забыла о своем твердом намерении покинуть этот скучный городишко и улыбнулась, когда Булочник неожиданно спросил:
   - А к Доктору вы обращались?
   - Нет! То есть да, обращалась... - благость мигом покинула ее лицо, - Но не надо больше об этом! - резко ответила Дама и насупилась.
   - А, может, стоит еще?..
   - Нет, нет, нет. Я уже выздоравливаю! - оборвала Дама.
   - Ну что ж, тогда я рад за вас, - улыбнулся Булочник и галантно предложил, - Может быть, вы позволите мне срезать эту розу и провести ее домой?
   - Что!? Не надо резать! - подпрыгнула на месте Дама, - Домой?
   - Да, к дому Мэра. - Улыбнулся Булочник, - Мы как раз туда направляемся, чтобы кое-что выяснить...
   - Нет, спасибо, но нам не по пути, - грубо оборвала его Дама, - мне совсем в другую сторону.
   - В другую? Но... - удивленно посмотрел на нее Булочник.
   - Да, Доктор прописал мне прогулки, вот я и гуляю... - Дама поспешно отступила на несколько шагов от молодого мужчины.
   - Но тогда можно я с вами пройдусь? - галантно предложил тот.
   - Нет, не надо! Я сама! - отрезала Дама и, развернувшись, быстро пошла в противоположную сторону. - Я люблю гулять одна! - выкрикнула она и перешла на бег, немного забирая в сторону.
   - Но... - недоуменно произнес Булочник, не успев что-либо возразить, глядя вслед бегущей фигурке, - Доктор же сказал ходить, а не бегать?.. Или все-таки бегать?.. - он почесал голову, - Да, странный путь к выздоровлению он выбрал.
   Посмотрев еще немного вслед удаляющейся Даме, он медленно развернулся, и поспешил догонять далеко ушедшую вперед делегацию.
  
   Хозяйка приложила ухо к двери, ведущей в комнату Бизнесмена и Дамы, но там было тихо.
   - Милочка, как вы? - осторожно позвала она, но в ответ ничего не услышала.- Ну и слава Богу, покушала и уснула, - с облегчением вздохнула Хозяйка, - Ну спите, спите, выздоравливайте, погулять вы всегда успеете. Я пока тоже делом займусь, а то, сказать по правде, сиделка из меня не очень - сидеть это так утомительно. - Еще немного постояв под дверь, женщина вернулась обратно к себе на кухню.
   А там, на плите, все кипело, булькало, пыхтело и распускало упоительные ароматы. Хозяйка с головой погрузилась в работу - она одновременно крошила зелень, вылепливала расстегайчики, помешивала томящийся соус, и Бог еще знает что, стоящее на плите, и не замечала, как к дому на всех парах на велосипеде мчится Мэр. А Мэр, между тем, подъехав к дому, спрыгнул с велосипеда и, придерживая рукой звонок, чтобы он не зазвонил, постоянно оглядываясь, быстро внес свое транспортное средство в дом. Оперев его на стенку, он, стараясь быть незамеченным, крадучись на цыпочках, быстро прошел на кухню.
   - Жена! - неожиданно раздался резкий голос за спиной Хозяйки, - Кто дома?
   Вздрогнув от неожиданности, Хозяйка уронила черпак в бульон и обернулась к мужу.
   - Никого... - растерянно пробормотала она, - Гость ушел, спутница его уснула...
   - А сын?
   - Тоже убежал куда-то по делам...
   - Хорошо... - выдохнул Мэр и вышел из кухни в коридор.
   - Дорогой, а ты почему не на работе? Что-то случилось? - после некоторого замешательства, из кухни рискнула спросить Хозяйка.
   - Ммм... можно и так сказать... - неопределенно ответил Мэр, покашливая из коридора, возясь с велосипедом.
   - Ты заболел!? - Ахнула она.
   Голова Мэра показалась в дверном проеме.
   - Нет, но... Э, слушай, тебе никто ничего не говорил? - почему-то оглянувшись, шепотом спросил он.
   - Нет... - удивилась Хозяйка, - Я же из дома сейчас почти не выхожу, присматриваю за "этой", - она показала пальцем наверх, - А ты почему шепотом разговариваешь?
   - Э... ну, - замялся Мэр, - "эта" же спит, чего шуметь?.. Значит, ты ничего не знаешь? Это хорошо...
   - Что хорошо? - не поняла Хозяйка. - Ты почему не на работе?
   - Э... я на работе, - пробормотал Мэр и снова скрылся в коридоре, появившись в дверях кухни с велосипедом, - И в данный момент я тоже работаю, - он втащил велосипед в кухню. - Послушай, мне сегодня придется поработать дома.
   - Дома? - удивилась Хозяйка, - А что, в мэрии опять какой-то ремонт?
   - Ну... - потянув носом, замялся Мэр, - ремонт не ремонт, но там сейчас такая суета - я не могу сконцентрироваться. В общем, сегодня мне придется побыть здесь.
   - Ты будешь работать в своем кабинете?
   - Э... нет, в твоем.
   - В моем!? Но я на кухне! - опешила Хозяйка.
   - И я с тобой... Ну, пожалуйста, - взмолился Мэр.
   - Ну хорошо, хорошо, раз это не будет тебе мешать, - она кивнула на плиту, - тогда пожалуйста. - А велосипед ты зачем сюда притащил?
   - Так надо... Подумай, куда его спрятать?
   - Поставь его под навес, как обычно, - пожала плечами Хозяйка.
   - Я не могу как обычно, - смутился Мэр, - Иначе каждый, кто будет проходить мимо, догадается, что я дома и зайдет...
   - Ну хорошо, ничего страшного, я его чаем угощу...
   - Какой чай!? - резко оборвал ее Мэр. - Мне нужно работать, а ты тут чаепитие будешь разводить!? - Хозяйка испуганно замолчала, глядя на своего взбунтовавшегося мужа. Тот поспешно понизил тон, - Ладно, ладно, извини. Просто мне нужно хорошенько подумать о делах государственной важности, и я не хочу, чтобы мне кто-то мешал.
   - Ну, так и иди в свой кабинет...
   - Ты не поняла! - опять взорвался Мэр, закашлявшись, - Мне нужна абсолютная тишина. А когда кругом все кипит...
   - Ой, точно, прости, - Хозяйка стремительно бросилась к убежавшему молоку, которое густой пеной вырвалось из кастрюльки и, шипя, полилось на раскаленную плиту.
   - Прекрати возиться, - раздраженно буркнул Мэр, - Лучше придумай, где я могу так спрятаться... то есть, я хотел сказать, уединиться, чтобы мне никто не мешал?
   - Я не знаю... - заработала тряпкой жена Мэра, - Ну, посиди в саду, в беседке...
   Мэр раздраженно отмахнулся от нее, но тут его взгляд упал на крышку люка в полу кухни, ведущего в подвал. Он быстро бросился к ней и начал ее открывать.
   - Что ты делаешь? - опешила Хозяйка, застыв с тряпкой.
   - Там меня точно никто не найдет... и никто не помешает, - потянув носом, взбудоражено пробормотал Мэр, вглядываясь в темноту, - Сегодня я побуду там.
   - В подвале!? - ахнула Хозяйка, - Но там же холодно!
   - Прохладно, - уточнил Мэр, - В такую жару, сама понимаешь...
   - Но там сыро!
   - Влажно, для кожи будет полезнее...
   - Там темно!
   - Прекрасно! Зато не сгорю - солнце в этом году такое жестокое...
   - Но там наша кошка с котятами, - растерянно сказала Хозяйка.
   - Сколько?
   - Пятеро.
   - Вот здорово, скучать не буду! К тому же в последнее время я стал плохо слышать, они мне не помешают. В общем, ты - тут, я - там, или я - там, а ты - тут, хорошо ведь? - Мэр криво улыбнулся и посмотрел на жену.
   - Но... послушай, я чувствую, что здесь что-то не так, ты что-то скрываешь - я не пойму, что? - она пристально посмотрела на него.
   - Себя... - неосторожно выдохнул Мэр и поспешно затараторил, - Э, милая, прости, не спрашивай меня больше ни о чем. В последние дни и так было слишком много вопросов, на которые я не имею ответа. Ну, я пошел? - кашлянув, он начал спускаться вниз по лестнице.
   - Ладно, иди, - вздохнула Хозяйка, так ничего и не поняв из того, что говорил он. Из подполья раздалось сразу мяуканье потревоженных котят, - Ну вот, я же говорила, кошкин дом какой-то.
   - Дорогая, - сказала голова Мэра на уровне пола, посмотрев на жену, - подай мне, пожалуйста, велосипед.
   Вздохнув, Хозяйка подтащила велосипед к проему и подала его мужу, звякнув напоследок, тот быстро исчез в черной пустоте подвала.
   - Ты бы хотя бы свечку взял, а то так и будешь в темноте сидеть, - Хозяйка заботливо подала показавшемуся из проема Мэру пару свечей и спички.
   - Да, спасибо, - сказал он виновато, - И это, когда закроешь за мной крышку, положи сверху коврик, чтобы не было заметно...
   - Но...
   - И если меня вдруг кто-то спрашивать будет, никому, слышишь, никому не говори, что видела меня и где я пряч... работаю. Хорошо?
   - Хорошо... - протянула сбитая с толку женщина.
   - Меня ни для кого нет - я занят!
   - Надолго?
   - До конца рабочего дня, согласно распорядка.
   - А если вдруг?..
   - Ни для кого! - оборвал он ее, - Меня не должны найти, пока я сам не разберусь во всем... пока я буду думать об очень, очень важных государственных делах. Все, закрывай! - и он решительно стал спускаться вниз по лестнице в подвал.
   - А обедать ты будешь, хотя бы? - крикнула Хозяйка в темноту.
   - Обедать?.. - его голова снова показалась внизу, - Ммм, не знаю, как пойдет работа... может быть, на своем рабочем месте.
   - Тогда я постучу тебе?
   - Хорошо... И запомни еще раз, меня нет! - Мэр скрылся в темноте.
   - Хорошо... - протянула женщина и опустила крышку подвала, прикрыв ее сверху ковриком, - Это как раз не сложно, тебя и так не бывает днем дома. Хм, странный он какой-то сегодня. Может, действительно, перегрелся на солнце? - Внизу раздалось покашливание мужа. Вздохнув, Хозяйка вернулась к своим кастрюлям, - По крайней мере, хорошо, что я вчера навела там порядок, - пробормотала она, снимая пенку с бульона, - ему там будет лучше думаться.
  
   Несмотря на то, что ушедшая к дому Мэра делегация, в итоге оказалась несколько больше, чем предполагалось изначально, вернувшиеся в Парк люди составляли все-таки значительное количество. Хотя и не такое внушительное, чем прежде. Принятое решение о разделе обязанностей вполне совпадало с общепринятыми правилами, давно и надежно укоренившиеся в Городе - традиционно обсуждать прошедшие и происходящие события именно тут, возле Фонтана. А за последние дни их произошло не мало, и они требовали срочного обсуждения. К тому же и сам Парк после прошедшей ночью грозы требовал уборки. Дождь и ветер хорошо постарались, набросав множество веток и листьев на клумбы, не говоря уже о поваленном ими дереве, перегородившем одну из дорожек.
   Голуби наконец-то получили долгожданный завтрак и чувствовали себя сытыми и довольными. Вот только им хотелось пить. Поэтому, недолго думая, они прошествовали к Фонтану и, не обращая внимания на ограждающую веревку, изрядно потрепанную дождем, принялись беспрепятственно пить воду. Их примеру последовали и дети - им, как и голубям, было глубоко наплевать на законы, стоящие на пути их естественных потребностей.
   Оставленный Бизнесменом на страже воды Работник явно попустительствовал и отлынивал от работы. Он усиленно делал вид, что не замечает распития вверенной ему воды, справедливо рассудив, что малыши и пернатые не выпьют больше, чем сегодня ночью нападало, а вернее, налило с небес. И лишь когда в зоне прямой видимости иногда появлялась фигура Бизнесмена, он воинственно вскакивал и начинал бегать вокруг парапета, гоняя смеющихся ребятишек. Когда же работодатель, набрав в мешки земли, снова пропадал из виду, он усаживался на прежнее место и с улыбкой продолжал наблюдать за голубями.
   Взрослое население Города, а именно законопослушный обыватель, несмотря на возможность, все же не преступали установленной столичным дельцом ограничительной черты и, ввиду до сих пор невыясненных вопросов, близко к воде не подходили. Тем более, что им было чем заниматься - беспорядка, который оставила после себя гроза, было предостаточно. Кто-то чистил клумбы, а кто-то...
   - Эххх! Взяли!.. - подставив под ствол плечо, скомандовал Отставник группе мужчин, сделавших за ним то же самое. Они рывком подняли поваленное грозой дерево и тяжело потащили его в сторону от дорожки. - Несем, несем, несем, давай, давай... И-и-и, раз, положили... - Мужчины опустили дерево на землю. - Фу-у, молодцы!
   Они тяжело опустились на ствол дерева.
   - Ну и тяжелое! - отдышавшись, сказал Журналист, утирая пот со лба, - Наверное, старое очень?
   - Нет, - тяжело дыша, усмехнулся Отставник, - судя по всему, еще молодое. Лет семьдесят, не больше.
   - Как молодое? - удивился молодой человек, - А почему же тогда оно упало?
   - Ну, понимаешь, у старых деревьев больше опыта, что ли - они глубоко корнями в землю уходят. А молодые - они послабее будут - держатся только за то, что сверху. Вот их и выворачивает.
   - Так и бури вроде бы не было!? - протирая очки, возразил Доктор, которому досталось нести крону дерева.
   - Не было, - согласился Отставник, - а земля промокла. Промокшая почва и легкий ветер - этого достаточно, чтобы упасть, если ты слаб.
   - Дуб, наверное, - предположил Фотограф, - судя по тяжести
   - Да нет, липа, только молодая, - ответил много читавший и много знающий Библиотекарь.
   - Жаль ее, могла бы еще жить да жить
   - Конечно, жаль. Но ничего - вон, молодая поросль, - Библиотекарь указал на молодые деревья недалеко от места, где стояло раньше поваленное дерево, - она быстро заполнит пустующее пространство.
   - Быстро, быстро, свято место пусто не бывает. - Пробурчал Отставник. Он резко встал и неожиданно схватился за поясницу. - Эх, спину потянул, похоже. Видать, старый уже стал...
   - Может, компресс? Или...- С надеждой начал Доктор.
   - Отставить! - оборвал его старый солдат, - Само пройдет, не первый раз.
   - А ты не прибедняйся, - усмехнулся Библиотекарь, - стар он стал! Ты еще всех нас переживешь, что я не знаю. - Все согласно закивали.
   - А у меня, наоборот, спина прошла, - неожиданно похвастался Журналист, - Несколько недель болела, а тут вдруг прошла. Я даже на полу сегодня спал!
   - Я когда молодой был - не только на полу - я везде заснуть мог! - усмехнулся Отставник, - Хоть на песке, хоть на дереве, хоть в болоте - в любом месте, лишь бы команду "отбой" дали. - Он поправил усы и удивленно посмотрел на Журналиста, - На полу!? А что, у Бабушки закончились ее знаменитые перины? Чего это она так с гостем?
   - Да нет, - поспешно поправился Журналист, - просто прошлую ночь я спал не один.
   Отставник присвистнул.
   - Молодец, хвалю, быстро ты. А кто она, я ее знаю?
   - Да нет, это не то, что вы подумали. - Смутился молодой человек, - И да, вы ее... то есть его хорошо знаете. - Окружающие недоуменно переглянулись. Журналист тут же поспешно объяснил, - Это Бабушкин кот. - Все облегченно вздохнули, а молодой человек продолжал. - Оказывается, Бабушка постелила мне именно там, где привык спать он, поэтому я...
   - Так это он тебя согнал на пол? - догадался Библиотекарь - Вот негодяй, я ему задам, когда он придет ко мне в библиотеку.
   - Да нет, он тут не при чем, - улыбнулся Журналист, - Он радушный хозяин - мы с ним спали на одной кровати. Просто я, чтобы его не раздавить, подвинулся чуть-чуть на край и... упал. А тут как раз Бабушка вошла, увидела это и... - молодой человек вздохнул и виновато продолжил, - В общем, пришлось ей сказать, что я сам улегся на пол, чтобы Кота не подводить. Вот поэтому она и постелила мне вчера на полу. А мне понравилось! Вон, даже спина прошла. А перины у Бабушки, действительно, волшебные.
   - У Бабушки все волшебное, - закивав, согласились мужчины.
   - Так вы теперь спите отдельно? Ты на полу, Кот на кровати? - уточнил Отставник. - Молодец, уважаю!
   - Да, но вот только он сегодня не пришел ночевать, и кровать осталась свободной.
   - Настоящий кот, мужик! Ах, он проказник! - воодушевленно загомонили старики.
   - Да, кот еще тот, на него похоже, загулял...
   - А сегодня к Мэру пошел...
   - Вот он ему расскажет, как и что!..
   - Вас послушаешь, так и самому захочется на пол спать переселиться, - усмехнулся Библиотекарь.
   - Нет уж, - возразил Отставник, - ты человек ученый, тебе незачем старые кости по полу таскать - это удел молодых, - он кивнул на Журналиста и все засмеялись.
   На парковой дорожке показался Бизнесмен, Работник тут же вскочил, и нарочито показательно вяло побежал вокруг Фонтана за ребятишками.
   - Глядите, опять он идет!
   Все оглянулись на Бизнесмена. Выглядел будущий магнат весьма странно. Одетый в испачканную грязью одежду, в которой его видели и вчера, и позавчера, он тащил целую кучу пакетов.
   - О, явился - не запылился! - проворчал Отставник, - Сейчас опять начнется.
   Но, как ни странно, ничего не началось. Не обратив ни малейшего внимания на своего Работника и на оберегаемое им ценное имущество, он подошел к месту, где бросил лопату и начал споро наполнять принесенные пакеты землей. Все молча наблюдали за Бизнесменом, а он, казалось, никого и ничего не замечал вокруг.
   - Эй, служивый, с вами все нормально? - не выдержав, первым окликнул его Отставник. Тот не ответил, продолжая сгребать землю, и при этом что-то бормоча себе под нос. Отставник посмотрел на Доктора, - Он точно здоров? - но тот только пожал плечами.
   Взгляд Отставника скользнул вокруг трудолюбивого Бизнесмена. Только сейчас он заметил беспорядочно расположенные участки копаной земли, в большом количестве взрытые еще вчера предприимчивым дельцом.
   - Ничего себе, да он тут все как крот перекопал! - воскликнул Отставник. Разинув рты, старики посмотрели на изуродованную землю Парка, - Я не понимаю, что происходит?
   - Земля, - вздохнув, коротко ответил Журналист.
   - Что, земля?
   - Теперь ему нужна земля, - все недоуменно уставились на него, - Да, ваша земля.
   - Наша? Да пусть берет. - Пожал плечами Отставник, - Только я не понимаю, зачем ему столько?! Зачем он столько нарыл?
   - А, по-моему, неплохо, - сразу нашел положительные стороны Библиотекарь, - сделаем клумбы - больше клумб, больше цветов. - Он кивнул в сторону Бизнесмена, - Ведь должна же быть от него хоть какая-то польза!?
   - Да, действительно, - согласились старики.
   - Пусть, будет красиво...
   - А может, ему помочь?
   - Отставить, не надо! - отрезал Отставник. - Хватит с него помощи Мэра, мы еще за воду с ним не рассчитались.
   Старики молча продолжили наблюдение.
   Один потенциальный помощник все-таки нашелся. Покинув свой пост у Фонтана, к Бизнесмену осторожно подошел Работник.
   - Шеф, может помочь? - участливо спросил он, однако начальство никак на него не отреагировало, продолжая копать. - Ладно, сами так сами... - пожал плечами Работник и вернулся на парапет.
   Между тем, набрав несколько пакетов земли и не сказав никому ни слова, тяжело приседая под грузом земли, Бизнесмен побежал в сторону Лаборатории. Все удивленно посмотрели ему вслед.
   - Ну, стало быть, сегодня на повестке дня скорее земля, чем вода, - сопоставил факты Отставник и почесал голову. - Интересно, что будет завтра?
   - Боюсь даже представить, - тяжело вздохнул Журналист.
   - Ну ладно, - усмехнулся Отставник, - Бог даст день - Бог даст пищу, посмотрим. А что, сегодня свежих новостей нет?
   Но свежих новостей, если не считать все время происходящих с некоторых пор в Городе, к сожалению не было. Местные новости Почтальон обычно доставлял позже, а автобус, привозящий столичные новости почему-то запаздывал. Старики скучали.
   - Да, запаздывают новости...
   - Интересно, что у них там нового с кризисом?..
   - И Сенатора что-то не видно...
   - Ммг, скучно как-то без него, приехал бы - развеселил...
   - Ничего, ребята, отдохните маленько, - усмехнулся Отставник, - в цирке тоже бывают каникулы. Видать, в других местах байки рассказывает. Сказочник! - старики засмеялись.
   - Смотрите! - указал на приближающуюся фигуру один из стариков. Все посмотрели в указанном направлении. Там между деревьями по дорожке к Фонтану, оглядываясь на ходу, опрометью бежала Дама. Она была босиком, ее всклоченные волосы торчали во все стороны, платье... да, когда-то это было платьем, теперь оно было похоже на рыбацкую сеть.
   Когда Дама посмотрела вперед, она увидела удивленно уставившихся на нее людей. Заметив среди горожан Доктора, женщина остановилась как вкопанная. На секунду замешкавшись, она резко изменила свое направление и, бросившись в сторону, босиком побежала по копаной Бизнесменом земле. Только грязные пятки засверкали.
   - Что это на них всех нашло? - Недоуменно протянул Отставник, - Бегают туда-сюда.
   Горожане принялись живо обсуждать происходящее.
   - Так это же эта... с ним, которая...
   - Да, это она, но на себя не похожа...
   - И куда делась ее прежняя спесь?..
   - Надо же, как все меняется...
   - Видно, он ее продал...
   - Нет, сначала купил, а потом продал...
   - Да она же босиком! Батюшки! Бедненькая!..
   - Несчастная, куда же она!?..
   - Да это же моя пациентка! - Наконец-то признал в бегущем теле свою подопечную Доктор. - Та, что живет у Мэра - я ее уже несколько дней наблюдаю. - Он встревожено следил за траекторией ее движения по Парку.
   - Так это вы с ней такое сделали, Доктор? - спросил Фотограф.
   - Нет, что вы!? - воскликнул лекарь, - Я, конечно, прописал ей прогулки как терапию для выздоровления, но бег босиком - нет, точно нет!
   - Ой, Доктор, что-то вы ее не долечили, - усмехнулся Фотограф.
   - Я сделал все возможное! У нее нетипичный случай, скорее всего, раздвоение личности. Ах! - Доктор всплеснул руками, - Ай, ай, ай!
   - Что, Доктор?
   - Я, кажется, понял, у нее обострение - рецидив болезни, - Доктор отделился от толпы и закричал Даме, - Милая, постойте! - Но та, обернувшись, увидела Доктора и, округлив от ужаса глаза, еще быстрее припустилась бежать. Вздохнув, он посмотрел на стариков, - Наверное, кто-то поспешил ее развязать, вот одна из личностей не преминула этим воспользоваться и сбежала.
   - Доктор, а что, вы теперь всех своих пациентов связываете? - Перестал улыбаться Фотограф, старики удивленно посмотрели на лекаря.
   - Нет, - успокоил их тот, - только тех, кому очень нужна помощь. Кстати, в этом есть и некоторые положительные стороны.
   - Например?
   - Знание иностранных языков, - ответил Доктор, продолжая следить за хаотичными перемещениями Дамы, - Интересно, и какая же из ее личностей сбежала? Постойте, больная, я вам помогу! - закричал он и бросился за женщиной. Та, снова обернувшись, завизжала и еще энергичнее заработала босыми ногами.
   - Хм, похоже, в помощи она уже не нуждается...
   - Или больше ее не хочет...
   - В любом случае, она ее пытается избежать...
   - Значит, выздоровела? Больные так быстро не бегают...
   - Да, от здоровья далеко не убежишь!.. - Рассуждали старики, почесывая головы и наблюдая за безуспешными попытками Доктора догнать свою пациентку.
   А Дама все бежала и бежала, не замечая ничего под ногами, не слыша выкриков людей, не останавливаясь, подальше от Доктора на край Парка. Словно спасение, как свет в конце туннеля между деревьями замелькал силуэт приближающегося автобуса.
   - О, наконец-то почту привезли, - заметили автобус старики.
   - Ммг, или еще что-то, я уже ни в чем не уверен. - Хмыкнул Отставник и вместе с остальными двинулся к краю Парка.
   Дама что есть мочи бросилась к автобусу, сзади приближался Доктор.
   - Помогите! Помогите! - отчаянно закричала она.
   - Я помогу вам, детка! - Тяжело пыхтя, отозвался сзади преследователь.
   - Ааааа! - взвыла Дама и бросилась к выходящему из дверей автобуса ничего не подозревающему водителю. Его обычная улыбка и пачка привезенных газет в руке явно диссонировали с ее "нетипичным" настроением. Столкновение настроений было неизбежным.
   - Увезите меня! Увезите меня, я прошу вас! - Визжа, заколотила Дама кулачками по ни в чем не повинному водителю. Он огорошено на нее посмотрел, не понимая, что происходит, - Увезите меня куда угодно!
   - Э, э, дамочка, - водитель попытался сдержать мелкую дробь ее кулачков, - постойте, что с вами случилось?!
   - Быстрее, быстрее! - Чихнула женщина, нервно оглянувшись, - Они идут! Быстрее увезите меня отсюда! - истерично закричала она.
   - Кто, кто идет? - с участием спросил водитель, видя приближающихся горожан, - Это же люди!
   - Ааааа!.. - еще громче завизжала Дама, - Увезите меня сейчас же! Или я что-то с собой... нет, с вами сделаю! - в подтверждение своих слов она вцепилась в него когтями и принялась царапать, - Ааааа!..
   Ошалевший водитель с трудом отбивался от нее.
   - Ладно, ладно, успокойтесь, мы уже уезжаем... - Подсадив визжащую Даму в автобус, он виновато приветливо махнул рукой удивленным людям и, оставив пачку газет на земле, быстро запрыгнул в салон и захлопнул дверь. - И что у вас тут происходит, черт возьми!? - в сердцах выругался он.
   - Ааааа!.. - истерично отозвалась Дама. Водитель вздохнул и завел мотор. Автобус, поднимая клубы пыли и стремительно набирая скорость, растворился вдали, оставив в августовском воздухе Города долгое эхо крика Дамы.
   Доктор тяжело дышал, упершись в колени руками, пот градом лился с его лба.
   - Не успел... - огорченно бормотал он. Сзади подходили сбитые с толку горожане.
   - Ну вот, даже с водителем не поговорили...
   - Ничего, зато газеты здесь...
   - Ага, и эту увез, что тоже не плохо...
   - Неплохо!? Просто замечательно! Может быть, и этот скоро уедет?..
   - Дал бы Бог, дал бы Бог...
   - Ну что, газеты есть? - спросил Отставник, не спеша, подходя к остальным.
   - Есть, есть, за вторник, - отозвался Библиотекарь.
   - За вторник? Свежие, значит, - обрадовался старый военный.
   - Ага, самые, что ни на есть, свежие, - усмехнулся Журналист, не привыкший еще к "свежести" средств массовой информации этого региона.
   - Ну, пойдем, почитаем, что там у них в мире творится... - разворачивая на ходу газету, Отставник двинулся обратно к Фонтану, месту их обычного ознакомления с прессой. Подхватив стопку газет, довольные старики потянулись за ним...
  
  
   Не успел Мэр скрыться в своем подполье, как Хозяйка услышала странный шум, доносившийся с улицы. Было похоже на то, что по улице идет веселое майское шествие. Но времена весенних праздников давно уже прошли, а праздник урожая еще не наступил. Так откуда тогда взяться такому количеству людей на улице в обычный будний день?
   "Странно..." - подумала Хозяйка и тут же услышала звук колокольчика у входной двери. Выглянув в окно, она с удивлением обнаружила в своем палисаднике толпу людей, стоявших перед дверью ее дома. Впереди всех были Бабушка со своей Внучкой, Старик и еще много-много других хороших знакомых, однако всех палисадник явно не вмещал. Хозяйка посмотрела на коврик, скрывающий люк в подвал.
   - Эй, ты меня слышишь? - крикнула она мужу.
   - Слышу, - донесся глухой голос из под пола.
   - К нам тут Бабушка пришла! - весело проинформировала она. Мэр в ответ издал недовольный звук, как будто ему прищемило ногу. - И, похоже, она не одна! Может, выйдешь, поговоришь с людьми? Вдруг чего случилось, а? - Вой Мэра только усилился.
   - Меня нет дома! - послышался раздраженный сдавленный голос из подполья.
   - Но, похоже, там действительно что-то произошло, - не унималась Хозяйка, снова выглянув в окно. - У них такие напряженные лица!
   - Меня совсем нет дома! То есть, абсолютно. Ни для кого! - с нажимом и злостью напомнил Мэр и закашлялся.
   - Ну ладно, я поняла... - не стала спорить с упрямым супругом Хозяйка, однако снова задумалась, - Но как же тебя нет, если я тебя слышу? - Судя по звукам, раздавшимся в ответ, Мэр опять в темноте что-то уронил себе на ногу. Хозяйка пожала плечами, - Ну, нет, так нет. Сейчас, сейчас...
   Она сняла фартук и, быстро поправив прическу, с широкой улыбкой пошла открывать дверь неожиданным гостям. Но, распахнув дверь, жена Мэра нос к носу столкнулась с напряженными лицами людей, столпившимися у входа. Что-то все-таки случилось! Приятные визиты обычно проходят с другими лицами.
   - Здравствуйте! Я так рада вас... видеть, - пробормотала жена Мэра, оглядывая пришедших. Ее улыбка сменилась недоумением, - Что-то случилось?
   - Здравствуй, здравствуй, дорогая, - ответила Бабушка, единственная, кто сохранял безмятежное выражение лица. Горожане, кивая, поздоровались с нею.
   - Здрасьте, - недовольно буркнул Старик, заглядывая через ее плечо в коридор, - А Мэр дома?
   - Дома... - не подумав, ответила Хозяйка, тут же поправившись, - То есть, нет... Был, но нет. А что, его нет на месте?
   - Он сейчас совсем не на своем месте - у него, похоже, вообще не все дома! - буркнул Старик.
   - Дома!? Нет, его нет дома... - замялась Хозяйка, запутавшись окончательно, - Он не в доме, это точно... - Противоречие, возникшее внутри нее, явно мешало ей думать, и это не могло пройти незамеченным от взгляда внимательной Бабушки. Она сразу уловила нотки неуверенности в голосе женщины.
   - Тихо ты, раскаркался тут! Не дави на человека! - Приструнила она не в меру разошедшегося Старика. Тот, насупившись, отвел взгляд. - Послушай, милочка, - ласково попросила она жену Мэра, - можно нам войти в дом, водички попить? День сегодня выдался больно жаркий, и не подумаешь, что конец августа.
   - Да, да, конечно входите, будьте, как дома! - радушно сказала Хозяйка, отступив от двери, чтобы дать дорогу. - Мы гостям всегда рады!
   Дважды приглашать не понадобилось. Все горожане, пришедшие с Бабушкой, тут же, рады стараться, сделали шаг вперед, чтобы войти в дом. Кот с Собакой, которые давно уже заняли место впереди всей процессии, попытались войти первыми, но Бабушка всех решительно остановила.
   - Нет, нет, не надо всем сразу. Побудьте здесь, пожалуйста, подождите, погуляйте вокруг.
   - Но... - начала недовольно Внучка.
   - Я все сделаю, - оборвала ее Бабушка. Внучка вздохнула и, насупившись, отступила. Люди послушно сошли с крыльца.
   - А я че, гулять буду!? - Протестуя, воскликнул Старик, он не собирался так просто отступать, - Я тоже пить хочу, у меня тоже жажда! Замучила, собака... - Лапа удивленно посмотрела на него, явно не понимая аллегории.
   - Ладно, ладно, идем, раз без тебя никак нельзя - утолишь свою жажду, - улыбнулась Бабушка и уже собралась войти, как вдруг под ее ногами оказались Кот и Лапа. Не дожидаясь разрешения, они попытались прошмыгнуть в дом "зайцами".
   - Кыш! А вы куда лезете? Только вас еще здесь не хватало!? - всплеснула руками Бабушка.
   - Да пусть идут, - улыбнулась жена Мэра, - это собака моих постояльцев. Они вчера ее искали. Он до ночи ходил, ее искал, а она сегодня сама нашлась. Вот радость-то! Умная, видать, собака.
   - Угу, сама нашлась... - пробурчал Старик, но тут же осекся под взглядом Бабушки.
   - Животные - они зачастую умнее людей бывают, - сказала она, - Ладно, заходите, раз пускают. - Кот с собакой быстро вбежали в дом, Бабушка со Стариком проследовали вслед за женой Мэра.
   Дверь захлопнулась, и горожане разбрелись по дворику, разглядывая выращенные Хозяйкой цветы. Никто не торопился уходить, всем хотелось узнать новости, если таковые будут, из первых уст.
   - А чего мы зря теряем тут время!? Если Мэра нет дома, значит, нужно его искать! - слышались чьи-то нетерпеливые голоса.
   - Где!? Бабушка с Внучкой вчера весь Город исходили, и что!? - приводил разумные доводы кто-то в ответ. - Все его видели, но никто так и не поговорил - не успел! Скажи, Внучка!
   - Ммг... - кивнула Внучка, - Везде его искали, даже в его любимом... - тут она осеклась, вовремя подумав, что это может быть тайной. - Короче, нигде его нет!
   - Где же он прячется?
   - А ты бы где спрятался? - последовал встречный вопрос.
   - Не знаю... Наверное, к еде поближе, может быть, в погребе. У меня жена, знаешь, сколько каждый год разной консервации делает!? Годами прятаться можно!
   - Так вот ты где отсиживаешься, когда она тебя ругает? - засмеялись вокруг горожане, и это немного сняло общее напряжение.
   - Не-е, не станет он в погребе сидеть - не такой он человек, - решительно отверг приведенную версию Булочник.
   - Так и мы раньше думали, что не тот, а смотри, что выходит? Ну, и где он теперь может быть? Есть еще варианты?
   Все горячо заспорили, предлагая новые варианты. Обсуждались совершенно различные места возможного пребывания Мэра, начиная со школы, в которой он учился
   ( впрочем, в которой учились все жители Города, поскольку она была единственной ), и заканчивая водонапорной башней. Были тут также и чердаки, и деревья, и даже птичьи гнезда, но в процессе обсуждения все варианты подвергалось сомнению и откидывалось, как невозможные. В самый напряженный момент спора во двор с улицы вошел сын Мэра, и оцепенело остановился, удивляясь неожиданной наполненности их маленького дворика.
   - Простите, а что здесь происходит? - выдержав паузу, осторожно спросил он.
   - О, сынок его явился... - загомонили горожане.
   - Может, он что-то знает?
   Гул прекратился, все посмотрели на сына Мэра. Переглядываясь между собой, люди молчали, не зная, кому из них следует задать первый вопрос. Непростой вопрос, который вполне может обидеть сына человека, которого весь Город ищет уже второй день. Молчание явно затягивалось, никто не хотел быть первым... Но тут из-за спины горожан решительно вышла вперед Внучка. Парень очень обрадовался, увидев ее, тем более, что сам искал ее с утра. Он давно уже чувствовал неясную вину перед нею и хотел поговорить, чтобы как-то ненароком ее загладить.
   - О, привет! И ты тут? - улыбнувшись, начал он, - Что случило...
   - Ты не знаешь, где твой отец? - жестко и холодно оборвала поток вопросов девушка.
   - Мой отец!? - парень пожал плечами, - Наверное, на работе, где ж ему еще быть? А что?
   - Ничего, - сухо ответила девушка, - Нету его там!
   - Должен быть...
   - Должен быть, но нету!
   - Ну, тогда я не знаю, - весело ответил парень, - А ты чего бурчишь, как старый... - он взглянул в ее холодные глаза и сразу осекся, - Случилось чего?
   - А то ты не знаешь?!
   - Я?! - притворно удивился сын Мэра. - Вроде ничего не случилось.
   - Случилось, случилось... - Послышались голоса.
   - Мэр сошел с ума...
   - Твоему отцу срочно нужен Доктор. - С жалостью сказала какая-то старушка.
   - Так Доктор и так каждый день приходит, - пожал плечами парень.
   - Вот видите! Я же говорил - он болен! - Воскликнул кто-то из стариков.
   - Так он не к папе приходит, - возразил сын Мэра, - а к этим, что у нас поселились.
   - Ага, Доктор ходит к этим, а болен-то Мэр! - Выкрикнул тот же старик.
   - Да, да, не того лечат! - раздались недовольные голоса.
   - Так ты точно не знаешь, где он может быть? - холодно уточнила Внучка. Парень театрально изогнул бровь, но это ему не помогло, ее голос только стал еще суше. - Нам нужно кое-что у него спросить.
   - Спросить? - насмешливо уточнил парень, продолжая играть. - Так запишитесь к нему на прием - все по процедуре, как положено!
   - По процедуре?! - неожиданно вскипела девушка - У тебя все по процедуре! Ты уже достал со своим формализмом! Не знаешь, где Мэр, то так и скажи, а то начинается - по процедуре! - перекривила она последнее слово и, резко развернувшись, пошла прочь. Люди возмущенно зашумели.
   - Где это видано, чтобы по такому вопросу, да по процедуре?!..
   - Прям, бюрократия какая-то!..
   - Никогда такого не было!..
   - Куда мы катимся с такими порядками?
   Но сын Мэра уже не слышал этих возгласов. Он видел, как рассерженная Внучка уже вышла за калитку и шла по улице, что-то гневно повторяя и жестикулируя на ходу. Он понял, что если сейчас не попытается помириться с ней, позже это будет сделать еще сложнее, если почти невозможно. Чуть замешкавшись, он бросился за ней.
   - Эй, ты куда? Постой! Не беги!.. - припустив бегом, он смог догнать ее лишь в конце улицы Садовой, так стремительно шла девушка, почти бежала. Догнав ее, он на ходу положил руку ей на плечо и примирительно произнес: - Ты что, обиделась? - Не останавливаясь, она гневно сбросила его руку с плеча и продолжила путь. Парень остановился и взмолился, протягивая к ней руки, - Я же пошутил, я...
   - Шути и дальше, бюрократ! - оборвала его Внучка, резко остановившись и презрительно посмотрев не него.
   - Но я, действительно, не знаю, где он может быть, - он все еще пытался перевести все в шутку. - Что я еще мог сказать?
   - Ты мог бы помочь нам, а не насмехаться!
   - Да я и не думал насмехаться над вами. Просто нас в юридическом учат поступать согласно процедуре... - начал оправдываться сын Мэра.
   Девушка метнула на него негодующий взгляд.
   - Ммм... Опять ты за свое!
   - Но что я могу поделать, если это правильно?! Так заведено! - в сердцах воскликнул парень, выпрашивая прощение.
   - Правильно, - едко усмехнулась Внучка, - это тогда, когда от этого никому не стает хуже. А то, что сейчас делает твой отец - это неправильно! Абсолютно неправильно!
   - А, это ты про фонтан, что ли? - Догадался юноша. - Так я...
   Но Внучка продолжала.
   - Я не знаю, чему там тебя учат, в твоих институтах, но жить тебе все равно придется среди людей, - тихо сказала девушка, - Поэтому, рано или поздно, ты должен будешь сделать выбор - жить тебе по совести или по процедуре. Выбирай! - И, резко развернувшись, не оборачиваясь, она пошла по улице, быстро удаляясь от него.
   - Но... Попытался что-то ей сказать вслед парень, но понял, что не знает что именно. Вздохнув, он растерянно замолчал, провожая ее взглядом...
  
   Жена Мэра быстро провела гостей на кухню и, усадив их за стол, наполнила их стаканы холодной водой из стеклянного кувшина. Коту и Лапе она тоже налила молока в одну из мисочек, и теперь они дружно лакомились из нее, сталкиваясь своими мохнатыми мордами. Бабушка и Старик медленно со вкусом попивали воду и осматривали владения Хозяйки.
   - А у меня вот-вот обед поспеет, - говорила Хозяйка, помешивая что-то булькающее в кастрюле, - Может, подождете, борщ скоро будет готов, вместе пообедаем?
   - Борщ - это хорошо, - обрадовался Старик, имеющий слабость к первым блюдам.
   - Нет, спасибо, - остудила его пыл Бабушка, - нам не хотелось бы тебя слишком отягощать. У тебя и так сейчас едоков хватает.
   - Да каких едоков!? - рассмеялась жена Мэра. - Мой-то, сама знаешь, с утра до вечера пропадает на работе, почти никогда дома не бывает. Почти... - уточнив, весело щебетала Хозяйка, забыв, что ее благоверный в данный момент как раз находится дома, - А сынок наш после своего студенческого рациона и того меньше ест. Говорит, что отвык от нормальных порций.
   - А жильцы? - направляя разговор, спросила Бабушка.
   - Жильцы? - усмехнулась Хозяйка, - Не смешите меня! Одно название, а не жильцы! Нет, как мужчина он, конечно, ничего - видный, крупный... - Мэр, сидящий в подполье, услышав это, аж закашлялся от возмущения. Тем временем, Хозяйка невозмутимо продолжала, - Сразу видно, поесть любит и может. Только ему всегда некогда, у него бизнес - деньги зарабатывать надо! А "эта", - Хозяйка ткнула пальцем вверх, имея в виду Даму, - вообще ничего не ест, кроме листьев салата - фигуру блюдет. Ничего не ест ради него. Как будто он себе не жену завел, а козу купил - дешево и сердито! - Гости улыбнулись, а Хозяйка тут же спохватилась, укорив себя в злословии, - Ой, чего это я? Она же здесь, наверху, спит, бедняжечка, прихворала.
   - Прихворала? И чем же? - хитро поинтересовалась Бабушка, которая прекрасно слышала чье-то покашливание, доносившееся, как ни странно, снизу, а не сверху.
   - Да кашляет постоянно и чихает, - расстроено сказала жена Мэра, посмотрев наверх.
   - Кашляет? - Бабушка посмотрела на люк в полу, предательски вылезший из-под коврика.
   - Да. Доктор приходил, сказал чаями ее отпаивать надо. - Вздохнула Хозяйка, вдруг резко оживившись, - А вчера ей вообще плохо стало, пришлось связать! - Старик удивленно вскинул голову и переглянулся с Бабушкой.
   - Что!? Связать? Это что б она меньше кашляла? - спросил он.
   - Нет, это чтобы она не убежала. - Брови Бабушки и Старика поползли вверх. Хозяйка поспешно попыталась объяснить: - Понимаете, Доктор обнаружил у не раз... два... да, двоение личности. Поэтому, для ее же блага, мы решили ее связать, чтобы она не натворила чего ненароком...
  
  
   Из под пола снова раздалось покашливание... Кот, напившийся молока и вылизывающий свою мордочку, а, заодно, и перемазанную морду Собаки, бросил свое умывание, подошел к маленькому коврику, закрывающую крышку люка и стал ходить вокруг него кругами.
   - И что, помогает? - улыбнулась Бабушка, которая заметила действия Кота.
   - Да, да, помогает, - наивно ответила Хозяйка, имея в виду Даму, - сегодня она даже чувствует себя лучше, наелась своих листьев и теперь спит. Давайте говорить потише, чтобы ее не разбудить, ей и так досталось за вчерашний день.
   - Вчера всем досталось и всем хватило, - опять буркнул Старик.
   Бабушка с удовольствием смотрела, как уже Собака подбежала к злополучному коврику и начала его рыть. В итоге коврик сдвинулся и явил окружающим крышку люка, закрывающего вход в подвал.
   - А что, твой муж не рассказывал тебе о своей работе в последнее время, - спросила Бабушка у Хозяйки, не сводя взгляда с животных.
   - О чем ты! - воскликнула та. - Мы вообще о его работе никогда не говорим, он считает, что незачем в семейную жизнь привносить трудности рабочего процесса.
   - Мудро.
   - Он и так сильно выкладывается на своей работе, чтобы говорить еще об этом и дома.
   - Мгм, выкладывается! Вот узнать бы где это он сейчас выкладывается, - опять встрял Старик, но замолчал под взглядом Бабушки.
   - Ну, твой муж всегда отличался разумным подходом к решению самых трудных вопросов, - вкрадчиво сказала Бабушка, постепенно повышая голос, чтобы ее было слышно как можно дальше... и глубже. - Я уверена, что даже если что-то пошло не так, он хорошо все обдумает и найдет способ вернуть все в правильное русло.
   - Да, он такой, - восхищенно заметила Хозяйка. Сидящий в подвале Мэр, закашлялся еще больше, чем вызвал небывалый энтузиазм у Собаки, отчего она заскребла крышку подвала с удвоенной силой. Бабушка, сделав вид, что ничего этого не замечает, невозмутимо продолжала:
   - Жители Города еще никогда не ошибались в правильном выборе своего градоначальника, доверяя свою судьбу и судьбу своего Города лучшим своим представителям. - Старик озадаченно вытаращился на нее, не веря своим ушам, а она продолжала: - Потому что знают, что их не подведут, услышат и сделают так, как того хотят люди. - Последние слова Бабушка произнесла с особым нажимом.
   - Да, без веры никак, - зачаровано повторила за ней Хозяйка.
   - Без веры, без любви и надежды, - уточнила Бабушка, - так же, как без воды, земли и солнца. Без этого нет ничего, только пустота.
   Лапа продолжала так неистово скрести люк, что это стало заметно всем. Хозяйка смущенно потупилась, а Старик удивился:
   - Чего это они там обнаружили?
   - Ничего, все в порядке, - поспешно сказала жена Мэра. Но тут в подвале затаившийся Мэр чихнул, - это кошки! - нашлась Хозяйка. Бабушка улыбнулась.
   - Кошки? - недоверчиво переспросил Старик.
   - Да, кошка принесла котят, пятерых, вот они и там, - снизу раздалось подтверждающее "мяу". Лапа взвыла.
   - Котят? А чихают, как взрослые, - не поверил Старик.
   Жена Мэра растеряно замолчала, но тут ей на помощь пришла Бабушка, которая решительно встала.
   - Ну, чего ты прицепился. У тебя же кошек нет?
   - Нет.
   - Ну, вот. Откуда тебе знать, как они чихают. Они еще и не так могут. Ты, это, зайди как-то ко мне, - обратилась она к Хозяйке, - я тебе трав дам, сделаешь отвар, будешь давать утром и вечером - за два дня, как рукой снимет. - Хозяйка кивнула.
   - Вы чего, кошкам чай готовить собрались? - недоуменно спросил Старик.
   - Ты утолил жажду, - строго спросила у него Бабушка. Тот кивнул. - Теперь давай, забирай эту братию, - кивнула она на Кота с Собакой, - и иди на улицу, а я тебя догоню. - Старик застопорился. - Иди, иди, мне тут кое-что надо сказать, по-женски.
  
  
   Старик, вздохнув, поплелся к выходу, подгоняя впереди себя животных. Кот, взглянув на Бабушку, безропотно его послушался. А Собака следовала за своим другом.
   Дамы подождали, пока захлопнется дверь, а потом весело рассмеялись.
   - Вот же приставучий, как банный лист, - смеялась Бабушка. Потом, вытерев слезы, выступившие на глазах от смеха, она серьезно сказала жене Мэра: - Так вот, я хочу кое-что передать твоему мужу, по старой дружбе.
   - По старой? - удивилась Хозяйка.
   - Не пугайся, это я образно, - улыбнулась Бабушка и достала из своего ридикюля цветастый пушистый шарф.
   - Ой, какая прелесть! - восхитилась Хозяйка.
   - Лето идет к концу, дни становятся короче, оглянуться не успеешь, как наступит зима. Никогда не знаешь, где может подстеречь болезнь. Потому, передай своему мужу, пусть бережет свое здоровье - оно еще нам понадобится.
   С этими словами она передала шарф Хозяйке. Он был, несмотря на объем, как будто невесомый. Переливаясь всеми цветами радуги, он пушистой грудой лежал у нее в ладонях, и от него по рукам ручейками разливалось ласковое тепло.
   - Спасибо, я передам ему сейчас же, - очаровано прошептала жена мэра, не замечая, что проговорилась. Бабушка сделала вид, что не заметила оговорки, лишь, понимающе улыбнулась.
   - И передай ему, - сказала она, - что мы его любим и верим, что он нас не подведет. До свидания!
   - Не подведет! - пообещала жена Мэра, провожая Бабушку до двери.
   Люди, ожидавшие во дворе, встрепенулись, услышав звук открывающейся двери, но тут же разочаровано вздохнули, увидев на пороге лишь Бабушку и Хозяйку.
   - Не, и где он? - спросил кто-то.
   - Его в доме нет, - спокойно ответила Бабушка, - но, надеюсь, что он нас услышал. - Она взглянула на жену Мэра, та, поняв, кивнула.
   - Надо его искать! - предложил неугомонный Старик.
   - Я думаю, что мы сделали все, что могли, - ответила Бабушка, - зерна брошены в землю, остается ждать посевов.
   Люди переглянулись. Они не понимали в чем дело, но Бабушке в этом Городе все привыкли доверять, и поэтому больше с ней никто не спорил.
   - А где моя Внучка? - между тем спросила она.
   - Она была где-то здесь.
   - А, она встретилась с сыном Мэра, а потом ушла куда-то...
   - Да, да, быстро ушла, наверное домой.
   - Домой? - вздохнула Бабушка, - понятно, ну что ж, всех благодарю и до свидания..
   Она вышла за калитку и тоже направилась в сторону дома. Люди, следуя ее примеру, тоже начали расходиться.
  
  
   Солнце поднималось все выше и выше и полуденная жара сменила утреннюю прохладу. Но люди почему-то не хотели расходится по своим обычным делам, хотя беспорядок, в который привела Парк вчерашняя гроза был уже ликвидирован. Что-то их держало вместе, какая-то неясная тревога.
   День обещал быть намного спокойнее. Не приехал в свое обычное время Сенатор. По всей видимости потерял интерес к Фонтану Бизнесмен, который был занят пополнением своих мешков землей. К его перепачканной фигуре, копающейся в земле и таскающей мешки в лабораторию, даже начали привыкать, лишь слегка недоумевали:
   - И куда он все то таскает? Этак он весь парк перетаскает в другое место.
   - Не бойся, наш парк никуда не денется. А таскает - значит, нуждается, а нуждается, значит дай, раз просит.
   - Мгм, так он и не просит ничего, просто берет.
   Библиотекарь крутил в руках привезенные газеты, Работник снова, склонив голову на грудь, заснул на своем рабочем месте.
   - Ты читай не про себя, а вслух, люди хотят услышать новости, - скомандовал Библиотекарю Отставник. Тот пожал плечами, поправил очки и принялся за чтение. Люди замолкли, вслушиваясь в слова.
   - "...В связи с необходимостью повышения минимальной зарплаты государством на двадцать копеек, что неминуемо повлечет за собою рост средней заработной платы, потребительские способности населения вырастут, что определенно скажется на уровне годовой инфляции. Именно поэтому, во избежание девальвации национальной валюты т скачка инфляции кабинетом принято решение о 50% увеличении цен на продукты первой необходимости, что должно сбалансировать экономику и погасить инфляцию..."
   - Это что, они добавляют 20 копеек и отнимают 50%? - уточнил Отставник.
   - Да нет же, они же говорят "сбалансировать" - заметил Библиотекарь.
   - Я не хочу балансировать, я хочу свои продукты по старым ценам, к которым привык.
   - Ничего, теперь будешь привыкать к новым...
   - Читай дальше! - оборвал разглагольствующего оппонента Отставник.
   - Ладно. "... В связи с негативными тенденциями в имиджа нашей страны внешними инвесторами, для улучшения сложившейся ситуации большинством Сената принято решение о пересмотре расходной части бюджета страны в пользу администрации президента. Поскольку именно Президент является главным лицом нашей страны, его визитной карточкой, его передней и задней частью, решено увеличить представительские расходы администрации Президента в три раза, что должно существенно улучшить инвестиционный климат в стране"
   - Это что, он теперь в три раза станет лучше жить? - наивно спросил кто-то.
   - Нет, это мы теперь в три раза будем меньше есть, - отрезал Отставник, - читай дальше!
   - "Конституционный суд единогласно принял решение, согласно которому постановил, что поскольку Президент является гарантом Конституции, Верховным Главнокомандующим и главным субъектом законодательной власти, наделенным полномочиями карать и миловать, то в дальнейшем все, что сказано, написано или подумано им изначально является законом при формировании внешней и внутренней политики государства".
   - Это что, теперь он один будет за всех все делать?
   - Ну, не знаю, как делать, а решать похоже, он будет один за всех. - Отозвался старик в панаме, почесывая голову, - Надо же, как закрутили! Не подкопаешься.
   - От, бедолашка, это же какая нагрузка на его плечи! - всплеснула руками какая-то старушка.
   - Не переживайте вы так, - успокоила ее соседка, - Народ следит за здоровьем своего Президента...
   - Фу-у! Ну все, хватит! - недовольно воскликнул Отставник. Библиотекарь оторвал голову от газеты. Все замолчали и удивленно посмотрели на военного, который решительным шагом направился к Фотографу, - Эй, хватит уже, говорю, с ними физкультурой заниматься! Вы что, не видите, что они устал? - Он стал между Фотографом и голубями, заслонив последних спиной.
   Фотограф улыбнулся, бросив несколько кусков хлеба перед собой.
   - Гули-гули, гули-гули, идите ко мне, мои хорошие, - позвал он голубей, с иронией заметив Отставнику, - Однако усталость ничуть не влияет на скорость их бега к еде. Ишь, как летят! Прямо, стайеры, все как один! - И, действительно, оббегая Отставника, голуби стремительно неслись к хлебным крошкам. Вскинув камеру, Фотограф стал быстро щелкать камерой, фотографируя этот марафонский забег.
   - Э-э, - укоризненно покачал головой Отставник, уворачиваясь от бегущих голубей, больше похожих на шары для боулинга, - заняться вам нечем, что ли!?
   - А чем мне сейчас заниматься? - усмехнулся Фотограф, продолжая фотосессию, - Мэр в бегах, Сенатор не приехал, Бизнесмен не может определиться, чего он хочет. День сегодня пустой, без происшествий, в журналистике это называется "мертвый час". Так, глядишь, завтра уже и писать не о чем будет.
   - Как по мне, пусть лучше не будет, что писать, чем писать только о плохом, - хмыкнул Отставник, посмотрев на Библиотекаря со столичной газетой.
   - Да, оно-то так, - усмехнулся Фотограф, закончив снимать. Голуби быстро смели все крошки и теперь крутились вокруг в поисках новых. - Но так я очень скоро могу остаться без работы. Кто станет читать газету, в которой нет новостей?
   - Раз нет новостей, тогда придумай их сам! - Засмеявшись, выкрикнул все тот же настырный старик, - У тебя что, фантазии не хватает? - но никто не рассмеялся.
   - Нет уж, лучше увольте. - Вдруг посерьезнел Фотограф, - Журналистика - наука точная! Это вам не сказки писать - здесь правда нужна.
   - Э, не скажи, - усмехнулся Отставник, - Порой в сказке больше правды, чем вымысла, а в нынешних официальных газетах все как раз наоборот.
   - Зато в них всегда новостей хватает... - неуверенно подал разговорчивый старик.
   Фотограф глубоко вздохнул и посмотрел на горожан.
   - Послушайте, если я стану писать о том, чего нет, я очень быстро потеряю доверие... ваше доверие, а это самое ценное, что у меня есть.
   - Все правильно, сынок, все правильно... - по-отечески похлопал его по плечу Отставник, - Эй, есть там что-то еще? - спросил он Библиотекаря, все еще держащего развернутую газету, - Но только если для людей.
   - Ммг... Так, так, так... - Лихорадочно перелистав всю газету, Библиотекарь открыл ее на задней страничке, - О, вот, рубрика "Происшествия", как раз для людей.
   - Читай, давай.
   - Так... "На днях в торговой сети столицы появилась новая минеральная негазированная вода неизвестного происхождения. Выйдя на рынок под брендом "Живая вода", она вызвала небывалый ажиотаж и спрос, несмотря на отсутствие этикетки и свою явно завышенную цену. Как сообщают проверенные источники, данная вода является уникальным средством продления жизни и добывается из самых недр земли где-то на территории нашей страны. Источник сообщает, что регулярное употребление воды способствует не только регенерации и омоложению кожи, но и жизнестойкости всех жизненно-важных систем человеческого организма. Однако, о месте расположения данного источника сам источник предусмотрительно умолчал, дабы не вызывать нежелательного ажиотажа. Тем не менее, как уже говорилось, этого избежать не удалось - первые же поступления воды на прилавки столичных магазинов были сметены до последней бутылки, а возле торговых точек сразу образовались длинные очереди желающих ее приобрести. Люди записываются загодя. Уже отмечены многочисленные случаи перепродажи места в очередях, реализации подпольной фальшивой воды под данным брендом, а также аукционов, устроенных счастливчиками, купивших воду..."
   - Хватит! - резко оборвал Отставник, - Неужели это про нашу воду?
   - А то про чью же? - хмыкнул старик в панаме.
   - Да мало ли какая это может быть вода?!
   - Это про вашу воду, - грустно усмехнулся Журналист.
   - Но?..
   - Великая сила масс-медиа! - продолжил молодой человек, вздохнув, - Реклама - двигатель торговли! Придумай текст, создай картинку - и ты продашь все, что захочешь!
   - Но, похоже, у него сейчас другие интересы, - Отставник кивнул на Бизнесмена, который в очередной раз, набрав в мешки земли, тяжело потащил их в сторону площади, что-то бубня на ходу. Люди, насупившись, молча проводили его взглядами.
   - Да, он меняет свои приоритеты, - вздохнул Журналист, посмотрев ему вслед, - вот почему, этого стоит бояться...
  
   День перешел в свою вторую половину, а Бизнесмен без устали все ходил и ходил взад-вперед, таская прохудившимися мешками землю в лабораторию. Между тем, людей в Парке все-таки стало меньше. Никаких особых событий этот день не предвещал, поэтому часть горожан разошлась по своим работам - ведь как ни крути, а жизнь продолжается и кому-то надо крутить ее шестеренки. Те же, кто остался, по указанию Отставника разбились на группы и внимательно всматривались каждая в свою сторону, кабы вдруг чего не произошло. Наученные горьким опытом, люди напряженно ожидали чего угодно, чтобы, не дай Бог, это "чего угодно" не застигло их врасплох.
   В конце концов, это "чего угодно" все-таки выдохлось и, растеряв весь свой задор, теперь сидело на земле, раскинув ноги, и что-то бубнило себе под нос, пересыпая землю из руки в руку.
   Погруженный в свои мысли Бизнесмен, совсем не обращал никакого внимание на напряженные взгляды людей, сопровождающие его действия, - знай себе, отделял землю от травы и раскладывал ее по мешкам - занятие куда более интересное, чем гонять вокруг фонтана голубей. Весь его мир в данный момент сфокусировался на одной задаче, красной строкой пульсирующей в его мозге - земля, земля, земля! Если прислушаться, то можно было бы даже услышать его мысли, которые вырывались из него нечленораздельными звуками.
   - Хм, хм... земля, землица, землюшка, - бубнил он, посмеиваясь и пересыпая землю из ладони в ладонь, - У-у-у, ты моя хорошая, чистенькая, черненькая - дорогая моя землюшка, никому тебя не отдам! - Он бросил резкий злой взгляд в сторону горожан, тут же ответивших ему тем же, - И даже не думайте! Она моя! У-у-у, вся моя, моя ты прелесть, мое богатство, моя жизнь... - Бизнесмен широко улыбнулся и зачарованно зашептал, - Теперь, теперь я точно разбогатею, да так, как вам никому и не снилось! - он потряс кулаком кому-то наверху, угрожая невидимым оппонентам, - Вы все еще будете у меня кредиты брать, чтобы не прогореть на своем дешевом бизнесе... Хм, а я не дам! Не дам, и все! Я сам куплю вас всех вместе с потрохами! - рассмеялся он, скалясь, - Отвалите! А нечего было со мной так. Тоже мне, элита, богатеи! - едко пробубнил он, кривляясь и подражая другим голосам, - Клуб миллионеров у них, видите ли! А где ваша "золотая карта"? Вход только для членов клуба. Где ваше приглашение? Тьфу! - он раздраженно сплюнул, но тут же бросился вытирать плевок с земли полой пиджака, - Нет, нет, нет, прости, родная, я не хотел на тебя плевать. Это все они, сволочи! Где ваше приглашение? - снова перекривил он, указывая на мешки с землей, - Где!? Вот мое приглашение! Ты мое приглашение! С тобой мне теперь все двери открыты, куда захочу... - Бизнесмен вдруг задумался, - А хочу ли я!? Да, хочу ли я в этот ваш дурацкий клуб миллионеров? - он громко рассмеялся, - Хм, да пошли вы все! Я теперь сам могу открыть любой клуб. И не какой-то там "миллионеров", а... а миллиардеров, да! И карточки у меня будут не "золотые", а платиновые... - он секунду подумал, - Нет, бриллиантовые, или какие там еще есть?.. Ладно, - он довольно захихикал, представляя себе свое недалекое будущее, потом поднял палец и ткнул им в небо, - А вас я к себе не пущу, нищета! Так как вы со мной. Ходите в свой задрыпанный клуб, как и раньше - я теперь не то, что зайти в ваш клуб, я смотреть в вашу сторону не буду. Мне ваш жалкий клуб и даром не нужен - калачам будете манить, не заманите! Мне некогда с попрошайками общаться! Хм, так-то, получили? Будете знать теперь, кто есть кто! У-у-у, ты моя славненькая, моя сладенькая... - и набрав горсть земли, Бизнесмен с удовольствием стал ее жевать, смеясь и поглядывая куда-то вверх...
  
   - Эй, чего это с ним? - обратил внимание на странный смех Бизнесмена Отставник. Он остановился и смотрел на сидящего под деревом человека, беседующего с землей, - Чему это он так радуется?
   Библиотекарь тоже подошел ближе посмотрел в указанном направлении.
   - Не знаю, может, вспомнил что-то веселое?
   - Вспомнил? - повторил военный, - Вспомнил - это хорошо, значит, что-то человеческое в нем все же осталось.
   - Ммг... - подошел к ним Доктор, - Если это, конечно, не проявление атавизмов, остатков прошлого хорошего человека. Кстати, как выдумаете, стоит ли ему рассказать про эту, его?.. - старики недоуменно посмотрели на него, - Ну, про то, что она уехала, а? - они пожали плечами, - Понятно, я тоже думаю, что пока не стоит его будоражить.
   - Что? А? - оторвался от созерцания Бизнесмена Отставник, - Так, а не почитать ли нам наши газеты для разрядки?
   - Э... - замялся Библиотекарь и посмотрел на Фотографа, - А нету нашей газеты...
   - Как нету? Всегда была, а тут вдруг нету? Непорядок!
   - Так откуда же ей быть, если наш главный редактор все эти дни тут, с нами в боевых действиях участвует? - Он снова посмотрел на Фотографа, который, оставив голубей в покое, теперь пытался запечатлеть Бизнесмена с его странным меню.
   - Все равно не порядок! - Воскликнул Отставник, ища глазами Фотографа, - Война войной, а если положено быть газете, то она должна быть, и выходить она должна всегда вовремя!
   - Во время чего? - осторожно поинтересовался Доктор.
   - Во время всего! - отрезал Отставник, - Вот, спросите у нашего столичного гостя, он вам расскажет, что и как должно быть, - он кивнул Журналисту, приглашая того вступить в дискуссию.
   - Я!?.. - Замялся молодой человек, - Да что сказать? Э...
   - Скажи, что эх! ух! ох! - воскликнул Отставник, активно жестикулируя руками. - Ну?
   - Ну, да... эх, ух, ох... - неуверенно повторил Журналист, пытаясь повторить его движения, и недоуменно оглядываясь.
   - Ну вот, а ты говоришь! - сразу подхватил Отставник, обращаясь к Доктору, - Во всем должен быть порядок, и внутри, и снаружи! Если бы не было порядка, мы бы ни одну войну не выиграли.
   - А... Так бы сразу и сказал, - хмыкнул Доктор, - без порядка внутри все внутренности вывалились бы наружу. - Сказал он с пониманием, однако, похоже, всех это только еще больше запутало.
   - Так что, есть у нас, что почитать? - Вернулся к прежнему разговору Отставник, разумно рассудив, что ради спокойствия птиц лучше не отвлекать Фотографа от Бизнесмена.
   - Нет... - отозвался Библиотекарь, сворачивая столичную газету в рулон, - А может еще раз почитаем эту... там, где про воду?
   - Нет, - категорически отказался Отставник, - от этих новостей меня в сон клонит.
   - Как от любой хорошей сказки, - улыбнулся архивариус.
   - Вырос я уже, чтобы в сказки верить.
   - А Бабушка говорит, что ты сам еще ребенок, а ей можно верить, - вставил своих пять копеек старик в панаме. Все засмеялись.
   - Ладно, дождемся наших - послушаем, что они нам расскажут, - сдержанно усмехнулся Отставник, - Кстати, почему они так долго?
   - Наверное, Мэра встретили - разговаривают по душам, - ответил Библиотекарь.
   А... Тогда понятно, с ним есть о чем потолковать людям. Эй, а ты чего такой грустный сегодня? - спросил Отставник Журналиста, заметив, как тот уже несколько раз тяжело вздохнул, посмотрел на свой мобильный телефон, понажимал кнопочки и снова положил его в карман. - Случилось чего?
   - Да вот, - снова вздохнул Журналист, достал телефон и повторил всю процедуру, - хотел позвонить отцу, узнать, как он там, а тут...
   - А... У нас всегда здесь так со связью - вроде она и есть, а тут - бац, и нет ее уже! - Усмехнулся Отставник, - Поэтому, эти все чудеса техники у нас тут и не приживаются. Так что связи не ищи - ее просто нет.
   - Это, наверное, ночная гроза, - участливо вмешался Библиотекарь, - где-то что-то оборвалось.
   - Да, теперь не скоро починят. - Встрял в разговор настырный старик, - Вон, Сенатор нас уже четыре года обещаниями кормит, что новую вышку поставят.
   - И что? - с надеждой спросил Журналист.
   - Так мы все уже сыты - наелись от пуза! Теперь он стращает нас Интернетом и всякими компьютерными новшествами.
   - И что?
   - Плохо переваривается, - настырный старик похлопал себя по животу, - уж больно он загнул - лет на восемь тянет. - Все засмеялись, а Библиотекарь взял Журналиста за плечо и немного отвел его в сторону.
   - Вы, молодой человек, не расстраивайтесь почем зря. - С улыбкой произнес он, - С новинками у нас, действительно, проблема, но не все так страшно - связь есть.
   - Но... - Журналист протянул свой мобильный телефон. Библиотекарь усмехнулся:
   - Старые способы связи еще никто не отменял, - хитро сказал он.
   - В смысле?
   - Письма, телеграммы, разговор, улыбка, - улыбнулся старый архивариус, - старые дедовские надежные средства связи, которые были, есть и будут всегда.
   - А, вот вы о чем? - вздохнул Журналист.
   - Вот, например, открытки, - продолжал Библиотекарь, - одна картинка и немного текста, а сколько души и эмоций в них - не передать!
   - Да, я помню, - оживился молодой человек, - в детстве все почтовые ящики были завалены открытками - на Новый год, на Рождество, и другие праздники - так много и все разные. Я так любил их собирать, перечитывать, складывать... - погрузился он в воспоминания, но неожиданно погрустнел, - Вот только все это ушло уже, как и время. Давно это было, теперь никто никому ничего не пишет, кроме SMS-ок.
   Библиотекарь усмехнулся:
   - Это вы, столичные, не пишете, а у нас это до сих пор один из любимейших способов общения.
   - У вас?
   - Да, мы до сих пор пишем друг другу письма, и посылаем открытки - к празднику, на День рождения. Это такая малость, но это так приятно - помнить друг о друге.
   - Да... - очарованно протянул Журналист, - Я не перестаю вам удивляться. Все это так напоминает мое детство, когда все было намного проще и... теплее.
   - Душевнее? - усмехнулся Библиотекарь.
   - Да, именно, душевнее.
   - И Почтальон у нас всегда при делах, безработица ему не грозит. - Он похлопал Журналиста по плечу, - Ничего, все наладится, дайте только срок. - На парковой дорожке появились горожане, возвращающиеся от дома Мэра. - О, а вот и наши! Сейчас узнаем новости, - воскликнул Библиотекарь, и вместе с остальными потянулся навстречу пришедшим.
  
   Со времени последней встречи у дома Мэра, бабушкина делегация заметно поредела. Не было в ней уже Бабушки с Внучкой, ушедших домой, и многих других, от чьей деятельности напрямую зависит благосостояние Города. Теперь во главе процессии, гордо подняв хвост, шествовал Кот. Рядом шла Лапа, довольно виляя тем, что у нее осталось вместо хвоста. Увидев сидящего на земле Бизнесмена, склонившего голову на грудь, она тихо зарычала. Но торговец, похоже, мирно спал, однако Лапа все равно сделала крюк и, на всякий случай, обошла его стороной. Сразу за животными по дорожке шел насупившийся Старик, а за ним уже и все остальные.
   - Да, похоже, новостей у нас сегодня не будет, - отметив грустное выражение лица Старика, сказал Журналисту Библиотекарь.
   Отставник выступил вперед.
   - Эй, ну что, вы видели Мэра? - Все отрицательно замахали головами, - Как нет!?
   - Его нигде нет - ни в доме, ни в Городе, - тяжело вздохнули вернувшиеся люди.
   - Но не испарился же он!? - воскликнул старый военный, - Чертовщина какая-то!
   - Уж лучше бы он испарился, - буркнул Старик, потупив глаза.
   - И что, даже его жена не знает, где он? - настойчиво искал ответ Отставник.
   Люди снова вздохнули и пожали плечами.
   - А вы спросите у него, - показав пальцем на Старика, сказал Булочник, - Он вместе с Бабушкой в дом ходил жажду утолять.
   - Ну? - Отставник перенаправил вопрос Старику.
   - Не знает... - тускло отозвался тот, не поднимая глаз.
   - А где сама Бабушка? - удивленно спросил Отставник, пробежавшись взглядом поверх голов. - Я что-то ее не вижу.
   - А ее нет, - пожал плечами Булочник, - Она пошла домой и сказала, что нет смысла продолжать поиски.
   - Что, прямо так и сказала? - округлил глаза старый военный, - На нее это не похоже.
   - Ммг, не похоже... - буркнул Старик.
   - Но она оставила Кота вместо себя и сказала, что он скорее может найти Мэра, чем она, - сказал Булочник и все вопросительно посмотрели на Кота. Тот мяукнул и, в свою очередь, посмотрел на Лапу, та завиляла кончиком... э, просто завиляла.
   - Хм, странно... - почесал седую голову Отставник.
   - Вот, вот, и я говорю, что странно, - оживился Старик, вскинув голову, - Мы вместе с нею были у Мэра в доме, а потом... - он сделал паузу, - потом она меня отправила на улицу, чтобы переговорить о чем-то с женой Мэра, с глазу на глаз.
   - О чем?
   - Не знаю, Бабушка сказала "по-женски".
   - И что?
   - Так в том-то и дело, что никто не знает, о чем они говорили. В этом-то вся и закавырка! - возбужденно воскликнул Старик, ткнув пальцем в небо.
   - Так сказали же тебе, что по-женски, - усмехнулся Библиотекарь, - Ты-то в этом ничего не смыслишь? - Все засмеялись.
   - Ага, "по-женски"? Как бы не так! - Не унимался Старик, подпрыгивая на месте, - Бабушка никогда раньше не стеснялась моего присутствия, а тут... Это что-то не то, я чувствую это!
   - Да успокойся ты, разбушевался! - Отставник положил руку на плечо Старику, - Раз Бабушка решила, что есть нечто, о чем тебе лучше не слышать, то так тому и быть - она знает, что делает.
   - А мне обидно! - В сердцах воскликнул обиженный Старик.
   Отставник похлопал его по плечу.
   - Слушай, ты же вроде взрослый уже человек, а ведешь себя как ребенок. Ну, ей Богу! - усмехнулся он, но Старик, насупившись, замолчал и отошел в сторону.
   - А что у вас тут? Ничего не происходило? - посыпались вопросы от пришедших людей.
   Библиотекарь широко развел руками, кивая в сторону Бизнесмена.
   - Как видите, у нас сонное царство, ничего не происходит.
   - А этот че, спит что ли? - спросил настырный старик и все посмотрели не спящего под деревом дельца.
   - Тсс! - поспешно приложил палец к губам Библиотекарь, - Пусть себе спит, так всем спокойнее будет. Устал человек...
   - Устал! - буркнул Старик, - Если бы ерундой не занимался, так бы не уставал, - он вдруг заметил перекопанную кругом землю и возмущенно воскликнул, - А это еще что такое?
   - Это!? Его работа, умаялся человек, - усмехнулся Отставник, кивая на Бизнесмена.
   - Ничего, ничего, - поспешно вставил Библиотекарь, предвидя нарастающее возмущение горожан, - это будут наши новые клумбы, мы уже так решили. - Отставник снисходительно кивнул.
   - Что у вас еще тут произошло, пока нас не было? - напыжился Старик, - Говорите сразу.
   - Ничего... - улыбнулся Библиотекарь, - Разве что дерево...
   - Что!? Дерево? - напрягся Старик и воинственно посмотрел на Бизнесмена.
   - Нет, нет, дерево это не он - это ночная гроза. - Поспешно успокоил его старый архивариус, - Дерево ему точно не по силам, - усмехнулся он.
   - Пусть только попробует! - Запальчиво воскликнул Старик, вызвав одобрительный гул всех горожан.
  
   А в это время Бизнесмен действительно сладко спал, отключившись от всего происходящего и пустив слюну из уголка рта. Он тихо посмеивался во сне. После долгих бессонных ночей, проведенных им в поисках плана быстрого обогащения, с последующим документальным оформлением с наивно-глупым упирающимся Мэром и защитой уже своей, лично собственности, это был его первый глубокий сон, который настиг его в момент тесного контакта с землей. Так, сидя на голой земле, раскинув ноги и склонив голову на грудь, в непрезентабельно грязной и пахнущей многодневным потом одежде, он попал в чертоги Морфея, и сон его был прекрасен. Как и все наши сны, являющиеся отражением самых смелых наших желаний и происходящих событий, сон Бизнесмена был полон действия и эмоций. Сны вереницей быстро сменяли один другой. А снилось ему следующее...
   Картина первая. Бездонно-глубокое синее небо над огромным островом где-то в Индонезийском архипелаге, с белым чистым песком и лазурно-голубым океаном вокруг пустого пляжа. На небе ни облачка. Огромные пальмы и прочие экзотические растения покрывают весь остров. Взгляд движется дальше, внутрь острова, туда, где слышится энергичная жизнеутверждающая музыка хип-хопа. Звук нарастает, пальмы расступаются и... Перед глазами открывается дворец, по сравнению с которым Тадж-Махал кажется простым сараем. Перед дворцом с бесконечными зелеными газонами, плещется огромный мраморный, весь в золоте бассейн, посреди которого на здоровенном надувном плато, попивая коктейли и улыбаясь солнцу, в кресле сидит Бизнесмен. Он улыбается, на его белых зубах отражается свет. Он улыбается и он улыбается потому, что все это, все вокруг - и дом, и бассейн, и сам остров со всеми его деревьями и пляжем - принадлежит только ему, а все остальные, кто бы они ни были - лишь гости в его царстве...
   Мгновение, перескок, картинка меняется...
   Картина вторая. Из воды вокруг плавающего плато вдруг выныривают множество пышногрудых красоток, которые, смеясь, начинают катать Бизнесмена по глади бассейна. Все крутится вокруг него - одна девушка сидит у него на коленях, вторая натирает кремом от загара его толстый живот, третья эротично пьет коктейль из его трубочки. Все они улыбаются ему и, пластично-грациозно изгибаясь, радуют его глаз.
   Но странное дело, Дамы нет среди этих красоток и все, что напоминает про нее - это оскалившееся чучело Лапы, стоящее на столике у бассейна. Хотя нет, вот появляется и Дама. Она в одежде горничной у кромки бассейна смиренно передает ему очередной бокал мартини. Он улыбается...
   Мгновение, перескок, картинка меняется.
   Картина третья. Вот он, Бизнесмен, лежит полуголый на огромной кровати в шелках и подушках и что-то ест с ложечки, с которой его кормит очередная знойная красавица. Несколько других "принцесс" утомленно лежат рядом, томно заглядывая ему в глаза. Вокруг тела Бизнесмена кипит работа. В ногах ему делает педикюр хозяин клуба миллионеров, который раньше не пускал его на порог. Теперь он нежно держит его ногу и сдувает с нее пыль. У изголовья кровати работают опахалами несколько его бывших друзей, которым все-таки удалось попасть в этот никчемный клуб. Теперь-то они точно знают, кто, действительно, является хозяином жизни. Он улыбается...
   Еще мгновение и картинка опять меняется.
   Картина четвертая. Бизнесмен несется по извилистой дороге с высокими обрывами на своей новой дорогой машине - Феррари... нет, Ламборджини, точно. Рядом с ним сногсшибательная красотка улыбается ему своей лучезарной улыбкой. Она сделает все, что он ей скажет, потому что он лучший из лучших! Вот они подъезжают к самому лучшему казино мира, где он привык швырять деньгами направо и налево, раздавая чаевые тысячами долларов. На входе к нему подскакивает человечек в униформе и склоняется перед ним в почтительном поклоне. В нем он узнает своего старого классного руководителя, который однажды выгнал его с урока за то, что он продавал одноклассникам жвачки. Он бросает человеку в униформе ключи и цедит сквозь зубы: И что, кто теперь будет говорить, что из меня ничего не выйдет? Рассмеявшись, он идет проигрывать состояние, увлекая красотку за собой. Его смех громким эхом летит над обрывом...
   Мгновение и опять новая картинка.
   Картина пятая. Океан несется навстречу Бизнесмену, брызги и ветер приятно освежают лицо. Лайнер несется по волнам, его лайнер. А вокруг бесконечная гладь и красотки, красотки, красотки. И все его, и он один среди них... Вдруг ни с того, ни с сего, появившись ниоткуда, на лайнер налетает огромная волна и... смывает его за борт. Все, что он успевает сказать в этот момент, это длинное протяжное "Ааааааа!..". Бизнесмен падает в воду и, барахтаясь в воде, видит, как его лайнер уносится все дальше и дальше А те, кто на корабле, не замечают, что он за бортом, смотрят вперед и громко кричат: земля! Земля! Земля!..
   Резко дернувшись, продолжая мычать во сне, Бизнесмен пришел в себя. Он тяжело приоткрыл глаза и увидел склонившегося над ним Доктора, который, набирая в рот воды, выплевывал ее на него, пытаясь привести его в чувство.
   - Молодой человек, молодой человек, с вами все в порядке? - испуганно кричал Доктор, набирая в рот новый глоток воды, - Встаньте с земли, а то простудитесь, она холодная. Земля! Земля! - и он оросил Бизнесмена новой порцией влаги.
   - А? Что? Где? Где земля? - замахал руками торговец, лихорадочно пытаясь вспомнить, где он и что с ним.
   - Да вот же, вы на ней сидите, - обрадовался Доктор пришедшему в чувство человеку, - Встаньте, а то заболеете.
   - Что? А?.. - беспорядочно оглядываясь, спросил Бизнесмен, вытирая лицо, - А почему я мокрый? - Он посмотрел на Доктора.
   - Ну, вы сильно кричали как в бреду, - участливо ответил тот, - Возможно, у вас жар или вы перегрелись на солнце. Мы хотели вам помочь, вот и... - Доктор красноречиво кивнул на стакан с водой и людей, с опаской выглядывающих из-за спины.
   Бизнесмен повел глазами по людям, постепенно приходя в себя.
   - А? Что? Вода? - Он сглотнул слюну и внезапно выхватил стакан из рук Доктора, - Дайте сюда! - одним залпом осушил содержимое, - Фу-у! Ну и приснится же такое!
   - Вам снился кошмар? - заинтересованно спросил Доктор, - Это от жары, так бывает.
   - Нет, не только... Который час?
   - Да уж четвертый скоро... - глянул на часы лекарь, - Вам бы не мешало теперь отдохнуть...
   - Что, четвертый!? - неожиданно резво вскочил Бизнесмен и суетливо заходил взад-вперед, - Черт! Сколько времени потеряно зря! Время - деньги, деньги - время, так, так, так... - заметался он, потом подхватил наполненные землей мешки и стремительно побежал в сторону площади, что-то бормоча на ходу.
   К Доктору сзади подошел Отставник.
   - Слушай, может, не надо было его будить? Спал себе человек, и спал бы?
   - Не знаю, - глядя вслед Бизнесмену, ответил Доктор, почесывая голову, - Может, и не надо было.
   - Видишь как, тут не угадаешь - хочешь помочь, а получается вона как... - усмехнулся Отставник, - Да, человеческий организм полон тайн...
   - Неизведанная область... - согласно кивнул Доктор.
   - Терра инкогнито... - добавил Библиотекарь.
  
   Как известно и без науки, монотонная однообразная работа всегда приводит к раздражительности. Вот и Лаборант, устав вымывать землю, устало опустил руки.
   - Профессор, я больше не могу! Нету тут никакого золота!
   - Я знаю, - отозвался ученый, продолжая трясти ситом, наполненным землей, - Я сам вижу, что нет.
   - Ну тогда зачем вы рассказали мне всю эту историю про болезнь... как ее, "золотую лихорадку"? - Обиженно заныл студент.
   - Не знаю... Я думал, тебе так будет интереснее делать свою работу.
   - Мне офигеть, как работать интересно, Профессор! - Раздраженно вспылил Лаборант, - Херней всякой маяться, в болоте возиться! Что я, жаба, что ли!?
   - Тихо, тихо ты, выбирай выражения. - Строго крикнул на него Профессор, - Раскудахтался тут, надоело ему, видите ли! А мне, думаешь, не надоело? Что, я не понимаю бесполезность всей этой затеи, а?
   - Ну так и объясните это ему, вталдычьте это! - Не унимался Лаборант, - А то он нас похоронит в этой земле - все тащит и тащит, - он кивнул на горы земли в углу лаборатории, - А снаружи еще больше, скоро дверь открыть не сможем.
   - Ммг, легко сказать, вталдычьте, - вздохнув, притих Профессор, - он сам кому хочешь может вталдычить. Видал как с ним разговаривать? Тут талдычь, не талдычь - все бестолку. Фу! Я уже и слов от тебя понахватался как блох!
   - Что я, собака, что ли? - Уязвлено прогнусавил Лаборант.
   - Да нет, ты ленивый кот. - Усмехнулся ученый, вдруг подобрев к своему подопечному, - Ладно, не можешь работать - не работай, а мне, пожалуйста, не мешай... - Снаружи раздался шум сгружаемых мешков, - О, кажется, еще принес. Все, все, не мешай, не мешай... - и он опять энергично затряс ситом.
   Лаборант приложил ухо к закрытой двери. Снаружи было тихо.
   - Вроде ушел, - протянул он, посмотрев на Профессора, наполняющего сито землей. - Тогда, может, и я пойду погуляю?
   - Ммм... - задумался Профессор, - Ладно, иди, толку с тебя все равно никакого. Только старайся не попадаться ему на глаза, а то...
   - Я понял, понял, Профессор, не попадусь, я же не враг своему здоровью, - обрадовался Лаборант и, осторожно высунув голову из лаборатории и убедившись в отсутствии рядом Бизнесмена, оглядываясь, быстро засеменил по площади в ближайшую улицу. Профессор, вздохнув, снова затряс ситом с землей.
  
   - Ну вот, день почти прошел, а Сенатор так и не приехал, - разочарованно протянул Фотограф после того как, расщелкав все свои пленки на голубей и Бизнесмена, подошел к общей толпе.
   - Не было и, похоже, сегодня уже не будет, - посмотрел на свои командирские часы Отставник.
   - Жаль, я хотел сделать несколько его новых фотографий, уж больно мимика у него интересная.
   - Так ты еще и старые, вчерашние не использовал, - усмехнулся Отставник, вдруг вспомнив, - Кстати, где наша вчерашняя газета?
   - Газета? - стушевался Фотограф.
   - Да, наша местная газета. Где она? - Отставник пристально посмотрел на Фотографа, - Мы тут уже устали от "свежих" столичных новостей - хотелось бы послушать наших.
   - Наших? Э... нету газеты, я ее не подготовил, - виновато потупил взгляд тот.
   - Как!? А как же мы - мы же ее ждем? - Сердито нахмурился Отставник.
   - Но я... но мне... я не успел, - замялся Фотограф, - Я все время был здесь - в гуще событий, - и поспешно добавил, - Да и какие новости вы хотите? Вы же сами все видите - зачем это описывать?
   - Но... - опешил Отставник, - так положено!
   - А в последние дни только две новости и есть, - быстро продолжил Фотограф, - продажа нашей воды и пропажа нашего Мэра, все!
   - А приезд Сенатора? - не согласились в толпе.
   - Ах, да, еще и приезд Сенатора, как же я мог забыть!? Приехал, наобещал с три короба и опять уехал. Он всегда так делает - не велика новость!
   - Да, не густо, согласен, - Отставник почесал голову, - Но все равно не порядок!
   - Исправимся! - весело отрапортовал Фотограф, - Дайте только отдышаться - все опишем, все зафиксируем, - и он щелкнул своим фотоаппаратом, сняв крупным планом Отставника. Тот с опозданием прикрыл лицо руками.
   - А вот этого не надо! Ты вон, давай, лучше молодых фотографируй - с меня хватит тех фотографий, что уже есть.
   - Для истории! - воскликнул Фотограф, делая следующий снимок.
   - Я сам давно уже история. Все, хватит! - Категорически отрезал Отставник и пошел к Фонтану.
   День заканчивался вполне спокойно. Страсти вокруг воды заметно улеглись, а вокруг земли еще не поднимались. Люди постепенно расходились по домам, а те, кто остался, перечитывали старые газеты, собирались в группы по интересам, общались. Все как всегда было до происходящих событий, и, даст Бог, будет после оных. Отставник кормил голубей, Старик незаметно черпал воду из Фонтана, Доктор обдумывал план лечения неизвестной доселе болезни, проникнувшей в Город. Журналист, выбрав удачный момент, подошел к Фотографу.
   - Простите, - осторожно начал он, - я так понимаю, вы в Городе не только фотограф, но редактор местной газеты?
   Фотограф посмотрел на Журналиста, поднял камеру и щелкнул аппаратом.
   - Да, приходится совмещать, улыбнулся он.
   - Так значит мы с вами коллеги? - Обрадовался молодой человек.
   - Выходит, что так, - согласился старый Фотограф, - ремесло у нас общее. Только вот видите, запустил я свое дело - не справляюсь, - он виновато кивнул на Отставника, - Народ требует новостей! Не достаточно им самим быть новостями.
   - Да, понимаю, - вздохнул Журналист, - А я ведь тоже свое задание вроде как провалил.
   - Что, вы тоже? - оживился редактор местной газеты.
   - Ммг... Время уже на исходе, а я до сих пор не нашел ответов на поставленные задачи.
   - Ну, дорогой мой, - усмехнулся Фотограф, - по своему многолетнему опыту могу сказать, что не все вопросы находят свой ответ. И можно искать его всю жизнь, но даже на йоту не приблизиться к нему - вечные вопросы без ответов.
   - Вы так думаете? - Обреченно спросил Журналист, тот однозначно кивнул, - Ну тогда все, я пропал - мне никогда не написать этой статьи.
   - Какой?
   - О том, что же все-таки влияет на продолжительность жизни... - Журналист тяжело вздохнул, - Послушайте, а, может быть, вы знаете? Вы же живете здесь всю свою жизнь, пишете о Городе и его жителях, значит должны знать ответ!
   Выдержав паузу, Фотограф с улыбкой посмотрел на Журналиста.
   Хм, должен вас разочаровать, молодой человек, - кроме общих фраз у меня нет решения вашей проблемы. Да я и никогда не задумывался об этом, просто живу и делаю то, что люблю и умею.
   - То, что умеете? - грустно повторил Журналист, - А я вот люблю, но, похоже, не умею - не справился я со своим заданием.
   - Ну полно вам расстраиваться, - похлопал его по плечу Фотограф, - Вы еще молоды, вы еще найдете все свои ответы.
   - Или просто придется признать свое поражение, - вздохнул молодой человек.
   - Или так, - согласился редактор местной газеты, - для этого тоже смелость нужна, не все это могут.
   - Придется чем-то жертвовать, - тускло протянул Журналист.
   Фотограф снова похлопал его по плечу.
   - Главное, чтобы эта жертва не была больше того, ради чего ее пришлось принести, - с улыбкой сказал он и, сняв с плеча камеру, прицелился в голубей, толпой бегающих друг за другом.
   - Это у вас так можно, а у нас все по-другому... - вздохнул Журналист.
   - Везде одинаково, только нужно этого захотеть, - усмехнулся Фотограф и навел камеру на Фонтан, - О, а вот и наш Почтальон, легок на помине. Наш связист всегда точен и своевременен.
   И, действительно, по парковой дорожке на велосипеде к Фонтану быстро ехал маленький человечек лет шестидесяти, в кепке набекрень и почтовой сумкой за плечами. Он размахивал какой-то бумажкой.
   - Телеграмма, телеграмма! Срочно! Срочная телеграмма! - велосипед сделал крутой вираж, и Почтальон чуть не вылетел из седла.
   - Стой, чего кричишь? - Отставник придержал его, не дав упасть. - Тут люди спят, тихо, разбудишь, - он кивнул в сторону дерева, где еще недавно спал Бизнесмен, но с удивлением заметил, что того и след простыл. - Кстати, а где он?
   - Все, выспался дорогой товарищ, пошел дальше работать, - развел руками Старик.
   А... Работать - это хорошо...
   - Телеграмма! Срочная! - громким шепотом напомнил о себе Почтальон.
   - Да что ты шепчешь? - удивленно посмотрел н него Отставник. - Говори нормально! Что, кому, от кого?
   - Ему! - Почтальон кивнул в сторону Журналиста
   - Мне!? - удивился Журналист.
   - Да... срочная - "молния"! - Почтальон протянул Журналисту листок с телеграммой, - Я думаю, что-то очень серьезное - срочная и очень много слов. Больших денег стоит! Люди так просто такие телеграммы не посылают.
   - А тебе бы все слова считать! - Усмехнулся Отставник.
   Журналист побледнел и, быстро развернув телеграмму, пробежал ее глазами. По мере прочтения лицо его прояснилось.
   - Ну, что там? Все нормально или?.. - осведомился у Журналиста старый вояка.
   - Фу, - с облегчением выдохнул молодой человек, - а я уже подумал, что что-то с отцом случилось. Слава Богу, все нормально.
   - Так это от него? - с участием спросил Отставник.
   - Нет, это из редакции, - Журналист опять пробежал текст глазами.
   - А чего вдруг такая срочность? - Раздраженно спросил Старик, - Людей только пугают.
   - Э... это по поводу моего задания. Они пытались связаться со мной по телефону, а он, сами понимаете... Так вот, они решили с помощью телеграфа держать со мной связь.
   - Я же говорил, что старая связь надежнее!? - Довольно вставил Библиотекарь.
   - Дорого же им это обойдется... - Прикинув в уме, заключил Почтальон, но сразу замолк под осуждающим взглядом Отставника.
   - Ничего, я думаю, они своего не потеряют. Видно там, - Журналист ткнул пальцем вверх, все дружно посмотрели в указанном направлении, - там ждут ответа, вот они по цепочке требуют его с самого низа, - указующий перст ткнул в землю, все посмотрели туда же, - редактор требует от меня, кто-то от редактора и так далее, до самого верха.
   - А разве нельзя соединить два крайних звена цепи? - внезапно спросил Старик. - Тогда не нужна будет такая длинная цепочка - верх и низ будут на одном уровне - захотел - спросил, спросил - сразу узнал. И ходить тогда никуда не надо, и искать никого.
   - Не знаю, наверное, вы правы, - грустно усмехнулся Журналист, - Так было бы намного проще. Только кто же это позволит? Все так сложно...
   - Так надо все сложное упростить! - оптимистично заявил Старик.
   - Но, но, но, - притормозил упрощенца Отставник, пряча улыбку в седых усах, - упрощать он надумал! Тоже мне, реформатор нашелся! Что это ты тут дебаты устроил - уж не на место ли сенатора ты метишь?
   - А что, я могу! - расхорохорился Старик, выпячивая грудь. - Я запросто решу любую проблему!
   - Ты вон, это... решай пока наши проблемы, - Отставник кивнул Старику на Фонтан, - а свои оставь на потом. Так что они от тебя хотят в твоей редакции? - Вернулся он к изначальной теме.
   - Вот, читайте, - Журналист протянул Отставнику телеграмму, тот, в свою очередь, передал ее Старику.
   - На вот, давай, читай, реформатор, у тебя глаза помоложе будут. - Усмехнулся он.
   Старик взял телеграмму, как следует прокашлялся и, посмотрев на остальных, с выражением начал.
   - Кхе, кхе... Значит, так... "Куда вы пропали Воск.Зн..." - Старик запнулся, вгляделся в текст и недоуменно посмотрел на Почтальона, - Воск.Зн.? Кто это?
   - Вопросительный знак! Сокращение, - поспешно объяснил Почтальон, призывая жестом Старика продолжить чтение.
   - Ага... - кивнул Старик и продолжил, - "...Сверху требуют отчет о проделанной работе ЗПТ...", - он опять недоуменно замолчал, а все снова уставились в небо. Библиотекарь поспешно пояснил.
   - ЗПТ - запятая, тоже сокращение. Читай дальше!
   Старик пожал плечами.
   - "...Срочно определите причину ДФС..."... Дефис что ли? - начиная понимать, уточнил он, посмотрев на Почтальона. Тот кивнул, Старик продолжил, - "...ДФС вода ЗПТ земля ЗПТ или трава ТЧК..."
   - Точка! - не дожидаясь вопроса, сказал Библиотекарь.
   - Все? - спросил Отставник, глядя на замолчавшего Старика.
   - Нет... - усмехнулся тот, - "...Конкретизируйте ТЧК". Вот теперь все! - Старик протянул телеграмму Журналисту.
   - Ну вот, мне все понятно, - сказал Отставник, - кроме того, кто такие "сверху" и что они требуют. - Все посмотрели на Журналиста.
   - Мою статью, - вздохнул тот, - которой у меня еще нет.
   - А почему они сами ее не напишут? - спросил кто-то из толпы. Журналист только грустно вздохнул.
   - Потому что их профессия не делать что-то, а требовать это от других. - Ответил за него Старик, - Там же все понятно написано.
   -Мгм, профессионалы... - понимающе протянул Отставник, - Тяжелая, наверное, работа? Так что тебе нужно, чтобы закончить свою статью? - спросил он Журналиста.
   - Время, - вздохнув, ответил Журналист. - Его всегда не хватает.
   - Ну, так и напиши им, что тебе нужно еще время. Чего расстроился? - Усмехнулся Отставник и повернулся к Почтальону, - Давай, пиши телеграмму. - Тот быстро достал бумагу и карандаш, и приготовился записывать.
   - Вы думаете, это поможет? - Спросил Журналист, старики вокруг утвердительно закивали головами, - Ладно, хорошо... - Журналист задумался, Почтальон в ожидании уставился на молодого человека, тот вздохнул и стал диктовать, - Ммм... Напишите пожалуйста... "Простите запятая однозначного ответа нет точка...", - Он остановился, раздумывая, но Отставник, красноречиво размахивая руками, настойчиво шевелил губами, призывая продолжить. Журналист вздохнул и продолжил, - Пишите дальше... "...Нужно еще время для уточнения данных точка". Все! - выдохнул он.
   - "Все" тоже писать будем? - деловито уточнил Почтальон
   - Да нет, "все!" - это я так, просто. - Усмехнулся Журналист, - С языка сорвалось.
   - За счет редакции посылать будем? - Делал свою работу Почтальон.
   Журналист оглянулся на Отставника, тот утвердительно кивнул.
   - Да, за ее счет. - Кивнул молодой человек.
   - Хорошо... Молния?
   - Что? Где? - не понял Журналист, оглядываясь, - Ах, ну да, конечно, срочная. - Заулыбался он. - Слюнявя карандаш, Почтальон все нюансы аккуратно заносил в блокнот.
   - Ну, чего стоишь? - напустился на нерасторопного Почтальона Отставник, - давай, дуй молнией на почту, бегом!
   - Зачем бегом? Я на велосипеде, - весело крикнул Почтальон и, закинув свою сумку на плечо, прыгнул на свой транспорт и быстро укатил из Парка.
   - Эх, молодежь! - пробормотал Отставник, глядя ему вслед, - теперь уже ногами никто не ходит, велосипед им подавай! То ли дело мы с тобой, а? - повернулся он за подтверждением к Старику. Тот кивнул.
   - Да, не та нынче молодежь, - согласился Старик, - А помнишь как мы с тобой... - и в ожидании ответа редакции вместе с другими стариками они уселись дружно на скамейку и принялись вспоминать свое далекое и не очень прошлое...
  
   В это время "молодежь" в лице Лаборанта, обремененная вязанкой свежих бубликов, подаренных ему Булочником, возвращался назад, в свою лабораторию. Решив срезать путь и, памятуя сказанное Профессором, он, избегая открытых пространств, шел краем Парка в тени деревьев, по пути наслаждаясь огромным бубликом, снятым с связки.
   - Ммм, как вкусно... - смаковал он, - Никогда не ел такого вкусного бублика. Интересно, а из чего они его делают?.. Надо будет его исследовать на предмет содержимого... - Он втянул аромат, исходящий от сдобы. - Ах! Пахнет-то как! Запах чего-то невообразимого где-то из детства... Посмотрим, что у нас тут? - он с интересом оглядел срез бублика. - Так, тесто, корочка... корочка... мякиш... какие-то зернышки... Интересно, я никогда не видел таких...
   В этот момент из Парка, спиной, волоча волоком за собой два набитых землей мешка, по дорожке двигался Бизнесмен, тяжело пыхтя и упираясь ногами. Однако, парень, увлекшись изучением содержимого бублика, его не замечал, как и тот, в свою очередь, того. Торговец тащил драгоценные мешки как раз по той самой дорожке, на которой остановился, занятый научными изысканиями, Лаборант. Как результат, произошло неизбежное столкновение двух тел, отчего парень ойкнул и, пошатнувшись, упал на колени, рассыпая бублики по земле. Отскочив при ударе, Бизнесмен приземлился на самую мягкую часть своего тела и выпустил из рук мешок с землей, из которого на дорожку тут же посыпалось его содержимое.
   - Моя земля! - ахнул Бизнесмен.
   - Мои бублики! - вторил ему парень.
   Они принялись, ползая на коленях и не поднимая головы, быстро подбирать разбросанное повсюду добро. На узкой дорожке каждый подбирал свое и сильно мешал действиям другого, раз за разом сталкиваясь разными частями тела..
   - Вы можете не толкаться? - взмолился парень, подбирая бублики, которые все время вываливались у него из рук.
   - Прочь отсюда, это моя земля! - пыхтел Бизнесмен, оттесняя его с дорожки.
   - Послушайте, а нельзя ли повежливей?.. - возмутился парень, обернулся и неожиданно столкнулся нос к носу со своим работодателем.
   - Ты!? - удивился Бизнесмен.
   - Вы? - пробормотал Лаборант, прижимая бублики к груди. Взгляд его заметался, не находя себе места.
   - Ты что здесь делаешь? Почему не на работе? - грозно напыжившись, перешел в наступление Бизнесмен.
   - Я... я... я вышел... - Взгляд Лаборанта остановился на бубликах, - Вот, бубликов вышел купить.
   - Что!? Бубликов!? Я тебе за что плачу, за работу, или чтобы ты бублики изучал?! - Взорвался Бизнесмен.
   - За работу, - испугано ответил Лаборант, - бублики, это я так, внеурочно изучаю...
   - Внеурочно!? - Воскликнул Бизнесмен, - Да ты у меня теперь всю жизнь внеурочно трудиться будешь! Посмотри, что ты наделал! - негодуя, он кивнул на высыпавшуюся из мешка землю, - Ты хоть отдаешь себе отчет, что это такое?
   Лаборант сглотнул слюну, его кадык судорожно сократился.
   - Земля?.. - Тихо спросил он.
   - Да, земля! Какая это земля?!
   - Чернозем?.. - Осторожно предположил Лаборант.
   - Идиот! - взорвался Бизнесмен. - Это золотая земля, золотая! Понял?
   - Ага, понял... - решил не спорить с ним парень, на всякий случай, отползая от него подальше, - Золотая лихорадка, мне Профессор рассказывал...
   - Чего!? Да что с тобой говорить... Куда? Назад! - Пресек Бизнесмен попытку Лаборанта сбежать. - Давай, собирай давай! - Кивнул он на рассыпанную землю, - Всю, всю, до крупиночки, до каждой бесценной песчиночки.
   - Ага... - Лаборант вздохнул и пополз обратно собирать в лопнувший мешок землю.
   Бизнесмен между тем продолжал.
   - Ты вот, ходишь себе тут, гуляешь, бублики кушаешь... - он поднял, валяющийся в пыли золотистый бублик, откусил, - Ммм, вкусно... Так вот, пока ты здесь ходишь, у нас там работа простаивает, а ее у нас невпроворот.
   - Мгм, - тихо бурча, согласился с ним Лаборант, запихивая обратно в мешок рассыпанную землю, - видел я эти мамаевы курганы на площади.
   - Что? А!.. - отмахнулся он от студента, - Ничего ты не понимаешь своей тупой башкой. Собирай, собирай, - он ткнул пальцем в пропущенные места, где еще оставалась земля, - и, смотри мне, не вздумай по карманам распихивать, я за тобой слежу!
   - Ну что вы, шеф, я ни-ни... - обиделся парень, недоумевая, зачем ему сдалась эта земля, которой и так вокруг полно.
   - Это хорошо... Ты себе даже не представляешь, - продолжал между тем работодатель, доедая бублик, - какие возможности открываются передо мной. Я теперь вырасту ого-го! - он потряс в воздухе указательным пальцем. Лаборант скептически посмотрел на маленького толстенького человечка, которому явно не грозило "ого-го". Бизнесмен продолжал, - Я теперь не то, что в середине социальной лестницы стоять буду, я теперь на самый ее верх залезу!
   - Шеф, а зачем вам лестница? - недоуменно спросил Лаборант. - Куда вы собираетесь влезть?
   - Молчи, дурак, - оборвал его Бизнесмен, - и слушай, когда я говорю. Если будешь себя хорошо вести, я тебе тоже помогу... когда-то... быть может... не сейчас, но когда-то... Так вот, о чем это я?
   - О лестнице, - напомнил ему Лаборант, удобно расположившись на мешках и слушая лекцию своего работодателя..
   - О какой лестнице? Ах, да... - продолжил Бизнесмен, - А эти, которые там внизу, которые были сначала вверху, когда я был внизу... - невнятно объяснял торговец, окончательно запутав сам себя, - Короче, этим я ничего и никогда не дам, так же как и они со мной, когда я просил их мне помочь.
   - Шеф, надо быть выше этого, - осторожно посоветовал Лаборант.
   - Выше?! - подхватив, воскликнул Бизнесмен. - Не переживай, я буду выше их, медицина сейчас на многое способна! А за мои деньги я смогу стать даже самым высоким в мире, если захочу... - Глаза Бизнесмена загорелись огнем и его понесло, - А деньги у меня будут - деньги у меня под ногами - земля мои деньги! Я буду продавать ее мешками, ведрами, вагонами... - Он поспешно спохватился, как будто сказал что-то не то, прикрывая себе рот руками, - Нет, мешками слишком расточительно - я буду продавать ее на вес - килограммами, тоннами, десятками тонн... Его опять нервно передернуло, - Нет, так нельзя, это тоже слишком невыгодно. Черт!.. - И вдруг внезапно его озарило: - Точно! Я стану продавать ее в мелкой фасовке - мало и дорого - как дорогущие пряности когда-то в древности... - Он хлестко хлопнул себя по лбу. - Точно! Вот она, золотая жила!..
   - Шеф, а как же вода? - не выдержав, прервал его рассуждения Лаборант. - Что, мы ее зря варили?
   - К черту воду! - Воскликнул будущий магнат, - Вода слишком громоздкая и плохо транспортабельна. Земля! Вот чем я буду торговать! Я буду продавать ее как специи, как приправу к еде, как лечебный порошок, по щепотке! А?! - фантанировал идеями Бизнесмен, - Щепотка земли и ты живешь вечно! Ну, чем не слоган?! Ай да я, ай да молодец! Мою землю будут добавлять во все - в шампуни, в зубную пасту, в стиральный порошок, в детскую присыпку. Ее будут использовать вместо соли и сахара. А?! Ведь есть же выражение "соль земли"? Теперь я понял - это моя соль, моя земля, это соль моей земли! А!? - от возбуждения Бизнесмен стал сжимать кулаки и даже подпрыгивать на месте. Лаборант, забыв о работе, сидя на мешках, заворожено смотрел на бесплатное представление шефа. - Ай да я, ай да сукин сын! Я, я стану самым богатым человеком на земле. Осталось только придумать запоминающееся название для моего бренда - такое, чтобы сразу в голову западало и оставалось там навечно. Только какое, какое?.. - Бизнесмен стал нервно тереть свою голову, отчего и без того редкие волосы поспешили ее покинуть.
   - Может "Земля"? - предложил Лаборант.
   - Нет, дурак, кто на такое поведется? Название должно быть емкое, сильное, яркое, красивое - бамц и все, в дамки!
   - Куда?
   - Ну, стопроцентное попадание, то есть...
   - А... Может быть, "вкусная земля"?
   - Молчи лучше, - раздраженно отмахнулся Бизнесмен, - не мешай думать, работай, собирай землю... Так, так, так... А если назвать "Земля для жизни"?
   - Лучше "Земля для жилья", - усмехнувшись, пробормотал Лаборант, собирая землю.
   - Заткнись! - прикрикнул работодатель и опять задумался. - Нет, нет, не подходит, слишком трудно для запоминания... А если "Вечная земля"?.. Нет, что-то не то... Может быть "Земля обетованная"?.. Ммм, нет, все евреи на меня ополчатся - не пройдет... А если просто - "Живая земля"?.. Ммм, нет, еще подумают, что с червями внутри, точно брать не будут. К тому же, что-то похожее я где-то уже слышал, нельзя повторяться...
   - А черви там точно есть, я вам отвечаю, - снова встрял Лаборант.
   - Мда... Как же ее назвать?.. - не отреагировал на него Бизнесмен. - Как? Как? О, придумал! - Внезапно оживился он, - Точно, я назову свой бренд "Вечная Жизнь". Только представь себе - земля "Вечная Жизнь"! Ну кто ее не купит, а? Кто откажется от крупицы "Вечной Жизни"?
   - Не знаю, - пожал плечами Лаборант. - Мне не нужно.
   - Ничего-то ты не знаешь! - рассердился Бизнесмен, - Все я за всех делать должен! Все, решено! "Вечная жизнь" мне нравится - название просто супер, емко и красиво, в самую точку, в смысле, в голову, то есть, в мозг... Так, теперь срочно надо звонить в рекламное агентство, чтобы они уже начинали разрабатывать рекламную стратегию для продвижения моего бренда на рынке... И этикетки, этикетки... - он достал мобильный телефон и стал быстро стучать по клавишам. - Черт! Что происходит? Телефон не работает!
   - Шеф, связи нет, - осторожно пояснил Лаборант, - ее еще с утра нет. У меня тоже. Наверное, это на ретрансляционной вышке что-то случилось - гроза же была.
   - Черт, черт, черт! - забегал кругами Бизнесмен, яростно топоча ногами . - Что за город такой паршивый? - неожиданно он громко чихнул, - Ни связи, ни туфель, ничего у них нет... Как можно в двадцать первом веке не иметь вязи!?
   - Связь есть, шеф, но она не работает...
   - Заткнись! - Резко оборвал Лаборанта Бизнесмен, размахивая в бессилии кулаками, - Не рассуждай, собирай, давай... - он опять забормотал себе под нос, - Время, время, черт побери, что же делать? - последние волосы в принудительном порядке спешно покидали его голову.
   - Шеф, а может, "цыганская почта"? - Неожиданно предложил Лаборант. - Говорят, она самая быстрая в мире.
   - Цыганская!? - Бизнесмен на секунду задумался. - Нет... Эти точно разнесут по всей земле, но только не туда, куда нужно.
   В это время мимо них, важной толпой прошли голуби. Они шагали тяжело и неповоротливо. Несколько голубей, наткнувшись на валяющиеся на земле бублики, остановились возле них.
   - А, может быть, голубями пошлем? - подкинул новую идею Лаборант, отбирая у подошедшей толпы голубей бублик. Те недовольно закурлыкали, но не сдавались.
   - Что голубями?
   - Ну, "голубиная почта", как раньше было когда-то.
   - Раньше? - Бизнесмен посмотрел на тяжело переваливающихся с лапы на лапу птиц, шагающих строем по дорожкам Парка. - Нет, не то это. Ты только посмотри на них - они не то, что летать, они ходить толком не могут. Не пойдет!
   - Ну, не знаю... - Лаборант почесал в затылке, - Тогда остается только лук и стрелы...
   - Что?!
   - А, это из сказки такой - "Натянул Иван-Царевич лук и пустил стрелу свою..." - начал было Лаборант, но сразу замолчал, наткнувшись на холодный взгляд Бизнесмена.
   - Вот, вот, тебе бы только сказки читать, а не работать. Собрал?
   - Собрал, - вздохнул студент.
   - Ну, чего тогда сидишь? Бегом тащи это все в лабораторию, а я дальше думать буду. - Бизнесмен заходил на месте взад-вперед, что-то бубня и размахивая руками.
   Лаборант взвалил себе на плечи мешки.
   - Ничего себе, тяжелые, шеф! - простонал он, сгибаясь под тяжестью.
   - Ничего, ничего, своя ноша не тянет, - хмыкнул предприниматель.
   - Так это же не моя ноша, шеф, - резонно заметил Лаборант. - Меня тянет, очень даже тянет.
   - Давай, давай, быстро на работу. Пошел! - Гаркнул на него Бизнесмен, - И смотри мне, ни-ни! Иди! - Лаборант, вздохнув, тяжело ступая, двинулся в сторону Лаборатории, - А мне еще тут кучу вопросов надо решить... Черт, черт, что же делать!?.. - и еще немного покрутившись на месте, Бизнесмен решительно двинулся в сторону Фонтана.
  
   Бабушка поставила тесто для пирожков и принялась за готовку начинки. Промывая изюм, она краем глаза заметила Внучку, спускающуюся по лестнице. Выражение лица той говорило о том, что она все еще находилась под впечатлением неприятного разговора. Бабушка не знала, что это был за разговор, но догадывалась, с кем произошла размолвка.
   - Ну что, погрустила маленько, и будя!- усмехнулась она, посмотрев на Внучку, - Хватит уже красоту кислотой портить.
   - Бабушка! - воскликнула девушка, но все равно улыбнулась сквозь свою хмурость.
   - А что!? - продолжила Бабушка, - Слезы лить ты всегда успеешь - у тебя вся жизнь впереди. А вот радоваться жизни нужно уметь с первого дня.
   - Я умею, - буркнула Внучка.
   - Конечно, умеешь, ты же моя внучка. Оно же так - грустить и без усилий можно, а вот хорошее настроение - его еще создать потребно - участия требует. Так что давай, милая, вытирай свои слезы и помоги своей Бабушке - улыбнись, создай настроение! - После таких слов невозможно было не улыбнутся, Внучка расцвела широкой улыбкой. - Ну вот и выглянуло солнышко из-за туч. Здравствуй, ясно солнышко! - Пропела пожилая женщина.
   - Привет! - еще шире улыбнулась девушка.
   - А то, что вы немножко повздорили - это ничего страшного - в любом блюде немного соли и перца никогда не помешает, - неожиданно, без всякого перехода, сказала Бабушка, - Сегодня повздорили - завтра помиритесь. Такова жизнь, моя милая! - Внучка горестно вздохнула. Бабушка грозно повела бровью, - И вздохи-ахи свои побереги тоже. У тебя еще будет и время и возможность использовать их с большей пользой, чем сейчас. Давай вон, бери, нарезай салат, когда наш постоялец вернется - будет ему ужин.
   Внучка повязала передник и быстро принялась мыть и нарезать овощи. Она успокоилась и даже принялась мурлыкать себе под нос какую-то песенку. Бабушка улыбнулась. Кажется, Внучка вняла ее советам.
   - Ба! - неожиданно нарушила молчание девушка.
   - Чего?
   - А ты почему не пошла со всеми в Парк?
   - В Парк? Зачем? - удивилась Бабушка, - В данном случае я не вижу в этом большого смысла. К тому же, кто-то же должен пирожками заниматься, а?
   - Но мы же так и не нашли Мэра, - сказала Внучка, - все пошли в Парк защищать Фонтан, мало ли что...
   - Да, не нашли? - Хитро подмигнула старушка, - Я думаю, что без одной старой женщины наши мужчины справятся сами.
   - Бабушка, ты вовсе не старая... - горячо запротестовала Внучка, - ты пожилая.
   - Спасибо, моя милая, пожила я, действительно, уже достаточно. И навоевалась тоже вдосталь, так что пусть теперь молодые повоюют.
   - Внучка подбежала к Бабушке и обняла ее за плечи.
   - Ты у меня самая молодая бабушка на свете! - горячо прошептала она.
   - Спасибо, золотце, спасибо... - тепло улыбнулась та, прижимая ее к себе...
  
   Полуденная жара уже давно сменилась вечерней прохладой, и людей в Парке становилось все меньше и меньше.
   - Эх, - вздохнул Фотограф, - похоже, день так и пройдет, без происшествий.
   - Уже прошел, - констатировал Старик, подняв палец, призывая прислушаться. Все замолчали и услышали, как Часы на Башне отбивают пять часов вечера.
   - И слава Богу! - облегченно сказал Библиотекарь, - Ни войн, ни Сенатора.
   - Тишь да благодать, - поддержал Доктор, прислушиваясь к пенью птиц.
   Отставник усмехнулся.
   - Хм, так всегда бывает перед артподготовкой. Тихо, тихо, а потом как пальнет! - сказал он и посмотрел на Журналиста, который в волнении ходил взад-вперед, высматривая Почтальона. - Да успокойся ты, все будет нормально! Наш почтальон свое дело знает, отстучит как надо.
   - Да я так, переживаю немножко... - ответил тот, - сроки-то я завалил.
   - Это, конечно, плохо, но не смертельно... - Успокоил его Отставник и вдруг увидел шагающего по дорожке Бизнесмена. - Так, собраться, всем боевая готовность!
   Все замолчали и пододвинулись один к другому плотнее. Горожане внутренне напряглись, глядя на пришедшего Бизнесмена. Но тот ничего этого не замечал, он шел, погруженный в собственные мысли, яростно жестикулируя и что-то бубня себе под нос. Ему навстречу обрадовано кинулся Работник, истосковавшийся на своем псевдорабочем месте.
   - Шеф, шеф, - обрадовано закричал он, но тут же остановился как вкопанный, пораженный непрезентабельным видом хозяина. - Шеф, с вами все нормально!? - осторожно спросил он.
   - Дерьмо! Дерьмо! Дерьмо! - неожиданно закричал Бизнесмен, колотя по воздуху кулаками. Работник оглянулся вокруг и, на всякий случай, отодвинулся с дороги.
   - Где? - спросил он. - Я не вижу, шеф.
   - Все, все дерьмо! - отстраненно завопил работодатель, - И как это так - иметь все и не иметь возможность это продать!
   - Шеф, вы что, хотите теперь дерьмом торговать? - изумился Работник.
   - Видите ли, связи у них нет! - не слушая Работника, эмоционально продолжал Бизнесмен разговаривать сам с собой. - Черт! А что у вас тут есть, кроме?.. - вдруг он заметил, что все его слушают, замолчал, и сделал попытку улыбнуться. Попытка явно не удалась, получился кривой оскал.
   - Шеф, а где вы его возьмете? - вкрадчиво попытался выяснить интересующий его вопрос Работник.
   - Что? - рассеянно обернулся Бизнесмен.
   - Я спрашиваю, где вы будете это... какашки брать?
   - Какие какашки?
   - Ну, вы же сами сказали: "Все, все дерьмо!". Почем вы его хотите покупать? У меня есть...
   - Что!? - отозвался Бизнесмен, как будто проснулся, и тут же завопил, - Ты что, идиот? Что ты плетешь? Какое к черту дерьмо!?
   - Качественное, высшего сорта! - заверил его Работник. - Сам делал... Недорого отдам. - Горожане засмеялись.
   - Идиот! - взвыл Бизнесмен, но, увидев смеющихся горожан, поперхнулся и глупо улыбнулся.- У тебя связь есть? - сквозь зубы процедил он Работнику.
   - Нет, шеф, ее с утра ни у кого нет. Тут...
   - Я знаю, - оборвал его Бизнесмен, - Черт! А машина наша была? Тару привезли?
   - Нет, не было. - Пожал плечами Работник, - Они, наверное, заблудились. Мы сами не сразу нашли... Если бы вы не позвонили, то...
   - Черт! - выдохнул Бизнесмен и забубнил себе под нос, - Как связаться, как связаться?..
   - Они, наверное, тоже по картам читать не умеют. - Осторожно предположил Работник, - А в чем проблема, шеф? Подождем, пока связь наладится и все...
   - Мне она сейчас нужна! - резко оборвал его шеф. - Потом поздно будет. Как же мне с рекламным агентством связаться?!.. - снова забубнил он. - Время, время, время...
   - Как, как, по почте, - спокойно ответил Работник.
   - По какой почте!? - взъярился Бизнесмен, но тут же остыл, обдумывая услышанное. - По почте?
   - Да, я тут видел почтальона, он тут где-то крутился, - повел глазами вокруг Работник, - Он принес телеграмму этому... - он кивнул в сторону Журналиста.
   - И что? - воодушевился Бизнесмен.
   - Ничего, прочитали и сразу написали ответ - он опять уехал.
   - Уехал? Куда?! - Бизнесмен схватил Работника за отвороты куртки и хорошенько встряхнул его.
   - На почту, наверное, - испугано забормотал тот, - повез телеграмму... - тут из-за спины Бизнесмена Работник увидел в конце аллеи велосипед Почтальона и сразу воспрянул духом. - Да вот же он! - радостно закричал он, указывая рукой вдаль, -- Опять возвращается, наверное, что-то забыл...
   Бизнесмен выпустил Работника, и тот от неожиданности кулем свалился к его ногам. Он напряженно всмотрелся вдаль. Действительно, на велосипеде кто-то приближался к Фонтану. Бизнесмен стремительно пошел ему на встречу.
   Горожане тоже заметили Почтальона.
   - О, кажись, новую телеграмму везет, - радостно показал Старик на Почтальона, в руках у которого был какой-то листок.
   Почтальон, подъехав, слез с велосипеда и направился к поджидавшим его людям. Внезапно ему дорогу перегородил странный человек в рваном и перепачканном грязью костюме.
   - Посторонись! - грубо протолкнулся он между людьми и вышел вперед, - Эй, любезнейший, можно вас на пару слов?
   - Но мы тут первые стояли, - попробовал протестовать Старик.
   - Ничего не знаю, - грубо оборвал его Бизнесмен. - Мне нужнее, мне некогда, мне срочно! - и пошел навстречу Почтальону.
   Горожане недоуменно переглянулись.
   - Ну, раз надо человеку, может, пропустим его? - неуверенно предложил Доктор. - Не будем же мы его вязать?.. - Он немного задумался, - Хотя... - но тут же осекся под удивленными взглядами горожан. - Может, обойдется...
   - Еще одна! Еще одна телеграмма! - Почтальон сделал попытку прорваться к Журналисту, но был снова перехвачен настырным Бизнесменом.
   - Подождете, успеете, - притянул он к себе ничего не понимающего маленького Почтальона. - Мне нужно срочно дать телеграмму.
   - Но... - попробовал запротестовать Почтальон.
   - Время не терпит - это вопрос жизни и смерти! Пишите!
   - Но я должен сначала передать телеграмму адресату, как положено по инструкции, - взмолился Почтальон, умоляюще глядя на горожан из-за плеча Бизнесмена. Те только недоуменно пожали плечами. С таким им еще не приходилось сталкиваться.
   Бизнесмен выхватил листок телеграммы, смял его в кружок, и, не глядя , перебросил через головы людей, попав в Журналиста.
   - Все, передал? - констатировал он, - Теперь пиши!
   Почтальон бросил взгляд на людей, те, вздохнув, снова пожали плечами.
   - Это возмутительно! - тихо пробурчал Старик.
   - А давайте врежем ему! - чуть громче предложил Отставник, и сделал уже шаг, но его удержали.
   - Нет, нет, не надо, - поспешно попросил Журналист, - Мне не горит. Пускай, раз ему нужнее.
   - Все-таки надо было его связать, - вздохнул Доктор.
   - Боюсь, что его случай уже неизлечим, - сказал Библиотекарь, кивая на Бизнесмена.
   - Ну, вы готовы? - Бизнесмен грозно навис над Почтальоном. Тот оглянулся, вздохнул и, пытаясь собраться, вытащил блокнот и карандаш.
   - Ну, раз так... диктуйте, - обреченно сказал он.
   Бизнесмен задрал голову, пожевал губами и начал.
   - Так... Директору рекламного агентства... - прервался он, вдруг вспомнив, - У вас срочные бланки есть?
   - "Молния", - ответил Почтальон.
   - Где!? - шарахнулся Бизнесмен в сторону.
   - Телеграмма- "молния" - это и есть срочная, - терпеливо объяснил Почтальон.
   - А... - усмехнулся торговец, - Хорошо, пишите... - Почтальон послюнявил карандаш и начал писать, - "Срочно заморозьте все проекты. Восклицательный знак. Сфокусируйте все силы над разработкой бренда..." - в этом месте Бизнесмен оглянулся, проверяя, никто ли его не подслушивает, и шепотом произнес, - "...бренда "Вечная Жизнь"...
   - Что? - не понял Почтальон.
   - "Вечная Жизнь"! - Чуть громче шепотом, с нажимом повторил Бизнесмен и снова обернулся. - Записали?
   - Так, записал... - ответил Почтальон, записывая в блокнот текст, - "...бренда "Вечная Жизнь", - громко повторил он, отчего Бизнесмен непроизвольно сжался в комок, - Дальше.
   - Да тише вы! - шикнул он на Почтальона, - Пишите дальше... "...Незамедлительно начинайте рекламную компанию по продвижению бренда на рынок. Предлагайте "Вечную Жизнь" всем и везде". Все!
   - "Все" тоже писать?
   - Нет! Не надо, - раздраженно оборвал его Бизнесмен, подталкивая Почтальона к велосипеду, - А теперь быстро давайте, молнией на почту и срочно отправляйте!
   - Но, - запротестовал Почтальон, кивая на людей, - я должен сначала узнать, может и там кто-то хочет...
   - Быстро! Одна нога здесь - другая там! - Категорично отрезал предприниматель, настоятельно подталкивая его к велосипеду.
   - А кто оплачивать будет? - Слабо упирался Почтальон.
   - Оплачивать?.. - Бизнесмен похлопал себя по карманам, но ничего не обнаружил, - Там оплатят. Они еще должны мне останутся, - он сам подтянул велосипед, помогая Почтальону на него взобраться, - Давай, давай, пулей, туда и обратно!
   - Шеф, это рикошет получается... - усмехнулся Работник.
   - Заткнись! - оборвал его Бизнесмен, толкнув велосипед. Почтальон быстро помчался из Парка. - Все, дело пошло! - радостно потер руки торговец и обернулся к Работнику, - Ну, чего стоишь, зыркаешь!? Бери лопату и пошли за мной пополнять мой "золотой запас"! - И довольно хмыкнув, проходя мимо людей, он пошел к месту, где уже была накопана кучей земля. Работник, вздохнув, поплелся следом.
   Горожане негодующим взглядом проводили их.
   - Глаза б мои тебя не видели! - зло пробурчал Старик, - Мироед проклятый!
   - Тихо, тихо ты, - похлопал его по плечу Отставник, - побереги свои силы, дружище...
  
   А в доме Бабушки во всю кипела работа. Поставив противень в печку, она принялась замешивать тесто для орехового печенья. Внучка сидела за столом и чистила орехи, откладывая шкарлупки в сторону.
   - Ба, расскажи что-нибудь, а? - неожиданно попросила она.
   - Что же тебе рассказать, внученька? - замешивая тесто, отозвалась Бабушка
   - Ну, - немного замялась Внучка, зардевшись, - расскажи о том, как было у тебя, когда ты была такая как я.
   - Как было? - усмехнулась старая женщина, прекрасно понимая, о чем ее спрашивает девушка, - Как у всех...
   - Не-а, - качая головой, протянула Внучка, - у тебя не может быть как у всех. У тебя должно было быть что-то особенное.
   - Особенное!? - Рассмеялась Бабушка, - Хм... Да оно для каждого особенное, если это чувство настоящее! Любовь - это то, что мы ищем всегда, но приходит оно только тогда, когда к этому оказываешься совсем не готова.
   - Не готова? - удивилась девушка.
   - Да, оно всегда настигает врасплох. - Бабушка с улыбкой посмотрела на Внучку. - Вот ты еще совсем не думаешь об этом и, вдруг, раз, и все сразу меняется, и ты уже не знаешь как жить без этого человека дальше.
   - У тебя так было? - Заворожено протянула девушка.
   - Да. И у тебя так будет, и у всех людей на земле, рано или поздно.
   Внучка о чем-то задумалась.
   - А если он делает что-то не так как надо? - после небольшой паузы спросила она.
   Бабушка широко улыбнулась, сразу смекнув, к чему клонит Внучка.
   - А они всегда делают что-то не так, как нужно - на то они и мужчины! Просто, когда любишь - этого не замечаешь, а если и замечаешь, то прощаешь.
   - Прощаешь!? - удивилась Внучка.
   - Ммг, иначе никак...
   Неожиданно раздался стук, попавшего в окно мелкого камешка.
   - Ну что, кажись, твой пришел. - Переглянувшись с Внучкой, усмехнулась Бабушка, - Пойдешь? - девушка только насупилась и надула губы, - Ну, ну, пойди, прогуляйся, я тут сама как-то управлюсь...
   - Но он... - замялась девушка. Второй камешек полетел в окно.
   - А он настойчив. Того гляди, окно разобьет, - кивнула на окно Бабушка, - Настойчивость следует ценить, иначе останемся без окон, - Давай, дай парню возможность стать лучше. - Она широко улыбнулась и посмотрела на Внучку. Та, немного помедлив, вздохнула и, накинув что-то на себя, выбежала из кухни. Хлопнула входная дверь, - Эх, молодость, молодость... - вздохнула Бабушка и начала разделять тесто на порции.
  
   - Ну, что пишут тебе в этот раз? - спросил Отставник Журналиста, когда Почтальон на велосипеде скрылся из глаз. Все окружили молодого человека, развернувшего телеграмму, ожидая, когда он ее прочтет, - Что, что-то не так? - обеспокоенно переспросил старый военный, глядя на расстроенное лицо получателя.
   - Вот, грустно отозвался тот, читая вслух, - "Ответ неприемлем ВЗ...".
   - Восклицательный знак, - хором воскликнули старики, хорошо знакомые с сокращениями в телеграммах.
   - "...Время на исходе ВЗ..."
   - Восклицательный знак... - переглядываясь, тихо отозвались горожане. Журналист продолжил.
   - "...В ваших интересах найти причину незамедлительно ЗПТ иначе ТЧК ТЧК ТЧК" - Журналист угрюмо замолчал, опустив телеграмму.
   - Я не понял, - удивленно спросил Старик, - там что, в конце машинка заела, ТЧК ТЧК ТЧК?
   - Нет, - вздохнул Журналист, - это многоточие. Они дают понять, что у меня нет выбора.
   - Что!? - отозвался Отставник, - Выбора нет? Выбор всегда есть! Будут тут еще угрожать всякие! А ну давай, пиши!
   Журналист пожал плечами и полез в карман за бумагой и ручкой. Сгрудившись в кучу вокруг него, старики стали бурно обсуждать суть послания, перекрикивая один другого.
   - Так, тихо все! - Оборвал прения Отставник, - Начнем... С чего там начинаются официальные послания? - он вопросительно посмотрел на Библиотекаря.
   - С обращения, - ответил старый архивариус, - например, "дорогой товарищ" или "господин...".
   - Нет, нет, нет, - решительно оборвал его Старик, - Какой же он нам товарищ, если так себя ведет с ним, - он кивнул на Журналиста и задумался, - Лучше уж будет просто "дорогой"...
   Библиотекарь пожал плечами.
   - Можно еще "уважаемый", так тоже часто начинают...
   - Еще чего! Уважение, прежде всего, еще нужно заслужить! - продолжал упираться Старик, - Что еще есть? - Библиотекарь снова пожал плечами.
   -Ну, есть еще более официальная форма обращения - "гражданин...".
   - Вот, вот, - вмешался в диспут Отставник, - это нам вполне подходит. Записал? - посмотрел он на Журналиста, тот кивнул, - Хорошо, пиши дальше... - и он начал быстро диктовать текст, - "...Обстоятельства данного дела требуют тщательного расследования ТЧК..." - Отставник посмотрел на людей, те согласно закивали, - "...Дайте срок ТЧК...".
   - Но, - оторвал голову от записей Журналист, - они же пишут, что "...время ограничено ДФС сверху требуют..."? - он протянул скомканную телеграмму.
   - Ничего, - хмыкнул Отставник, - если они люди умные - должны понять. А для тех, кто "сверху", давай, пиши дальше... - продолжил диктовать он, - "...А тем ЗПТ кто сверху передайте ДФС..." - Журналист неуверенно вскинул голову и удивленно посмотрел на старого военного, - Да, да, пусть передадут. Пиши... "...Дуракам пол работы не показывают ВЗ..."
   - Правильно! - воодушевленно воскликнул Старик, - А то чуть что, сразу рубить! - толпа единодушно одобрительно загудела.
   - Так, продолжим... - выдержал паузу Отставник, - Пиши еще...
   - Может, хватит? - осторожно спросил Журналист, уже не зная, как далеко это может зайти.
   - Я уже заканчиваю, - успокоил его Отставник, - допиши... "...Судить нужно по исполнению ЗПТ иначе...", - усмехнулся он, - И поставь в конце ТЧК ТЧК ТЧК.
   - Чего!? - удивленно посмотрел на приятеля Старик, - Ты зачем это многоточие тоже ставишь?
   - А чего!? - потряс седой головой Отставник, - Пусть подумают. Я, может быть, тоже замысловатости люблю.
   - С каких это пор?
   - С некоторых... - усмехнулся в усы старый военный, - А если я всегда их любил, только скрывал, ты об этом не думал?
   - Не знал, что ты такой скрытный, - пробурчал Старик.
   Отставник повернулся к Журналисту.
   - Все написал? - Тот утвердительно кивнул, - А теперь давай, прочитай, что у нас получилось. - Все горожане подступили еще ближе, чтобы не упустить ни единого слова.
   Журналист прокашлялся.
   - Кхе... кхе... Ну, вот... - начал читать он, - "Дорогой Товарищ Господин Уважаемый Гражданин...", - он замолчал, неуверенно посмотрев на людей.
   - Ничего, ничего, пусть будет, не помешает, - подбодрил его Отставник, - Пока звучит очень неплохо. Давай дальше.
   Журналист пожал плечами и продолжил.
   - "...Обстоятельства данного дела требуют тщательного расследования ТЧК Дайте срок ВЗ А тем ЗПТ кто сверху передайте ДФС дуракам пол работы не показывают ТЧК Судить нужно по исполнению ЗПТ иначе ТЧК ТЧК ТЧК" - закончил Журналист и поднял голову на улыбающегося Отставника.
   - И далось тебе это многоточие! - пробурчал Старик.
   - А что, мен очень даже нравится, - усмехнулся тот, - можно отправлять. Если они не дураки, то поймут, а иначе... - рассмеялся Отставник, не закончив фразы.
   - Ну вот, опять ты за свое! Замысловатости! - засмеялся Старик, - Ага, если не дураки... - засмеялись вместе все горожане.
  
   Нарочито не спеша, Внучка вышла из дома и, стараясь не смотреть в сторону сына Мэра, пошла по улице. Увидев ее, парень поспешно догнал ее, но, не решаясь заговорить, молча поплелся сзади. В молчании они прошли уже пол улицы...
   - Ну!? - не выдержав, первой развернулась к парню Внучка, - И долго мы так будем ходить!? Может, скажешь что-нибудь в свое оправдание?
   - Ммм... - опешил тот, пряча глаза, - в мое оправдание?.. Ну, это... ты это... прости, что ли... - промямлил парень.
   - Что ли!? Так "прости" или "что ли", я что-то не пойму - я плохо слышу! - хмыкнув, беззлобно переспросила Внучка.
   Парень судорожно вздохнул и посмотрел на нее.
   - П-п-прости, что я посмеялся над вами, - запинаясь, произнес он и поспешно добавил, - Я, на самом деле, этого не хотел, просто так получилось...
   - Ммг... Просто так получилось? - хмыкнула Внучка и назидательно сказала, - Ничего просто так не происходит - все имеет свои следствия и последствия.
   - Следствие? - вздохнув, растерянно переспросил сын Мэра.
   - Ммм, - укоризненно покачала головой девушка, - Наследил ты сегодня, вот так.
   - Я не хотел, чтобы так...
   - Ну ладно, - вдруг смягчилась Внучка, - Бабушка говорила, что нужно прощать, а если человек раскаялся... Ты ведь раскаялся, а? - поспешно переспросила она.
   - Да, да, я раскаялся... - быстро залепетал сын Мэра.
   - И больше не будешь? - нахмурила брови девушка.
   - Нет, нет, больше не буду... - замотал головой парень.
   - Ну ладно... - примирительно вздохнула Внучка. Голос ее сразу стал мягким и добрым. - Куда сегодня пойдем?
   - Пойдем!? - обрадовано вскинул голову парень, - Значит, ты меня простила?
   Хм, какой ты быстрый! - хмыкнула девушка, - Простила!? Я всего лишь даю тебе шанс.
   - Шанс!? - не понял тот.
   - Э... неважно, поживем - увидим. - Не стала объяснять Внучка понятные для себя вещи, - Так куда мы сегодня пойдем?
   - Ммм... может, в кино? - предложил парень.
   - Так там же только старые фильмы, - с сарказмом поддела его Внучка.
   - Ничего, я люблю старые фильмы, - уверил ее сын Мэра, - Честно, люблю.
   - Вот как?
   - Они это, как бы сказать, более настоящие, чем современные.
   - Да?... - усмехнулась Внучка, подставляя свой локоток, - Ну ладно, чего стоим, пойдем.
   Сын Мэра расплылся в улыбке и стремительно ухватился за брошенную ему "соломинку", подхватив ее под руку.
   - Вот помнишь фильм "Гражданин Кейн", как много там зависело от одного человека? Кстати, это мой любимый фильм... - начал рассказывать он, когда они пошли по улице месте в сторону старого кинотеатра.
   Незаметно наблюдая из окна, Бабушка довольно усмехнулась, сложную науку взаимоотношений Внучка постигала очень быстро...
  
   А в Парке люди с нетерпением ожидали возвращения Почтальона. И пока все смотрели в ту сторону, куда он уехал, в другой стороне под надзором Бизнесмена Работник тяжело копал землю.
   - Шеф, что мы тут ищем? - опершись на лопату, устало спросил он.
   - Копай, копай, много будешь знать - скоро состаришься! - Бросив беглый взгляд на Работника, Бизнесмен продолжил высматривать Почтальона.
   - Ага... - вздохнул Работник, продолжая выворачивать тяжелые глыбы земли, - По вашей логике, если мало буду знать, значит буду жить вечно, так что ли?
   - Да. Если будешь слушаться меня, обещаю, - уверил его работодатель.
   - Ммг... - буркнул Работник, - Вы обещали отпустить меня на следующий день, и что? У меня такое ощущение, что мы увязли здесь навсегда!
   - Не рассуждай слишком много, - оборвал его Бизнесмен, не отрываясь от наблюдения, - это вредно для здоровья! Копай лучше и не думай.
   - А вы почему тогда так много думаете, а? - Задал логичный вопрос Работник. - Не боитесь за свое здоровье? - Однако, Бизнесмен, не обращая внимание на стенания своего подчиненного, смотрел вдаль, высматривая Почтальона. - И что вы в этой земле нашли? У меня точно такая же есть в селе. Я бы вам дешевле отдал, как своему... - забурчал снова Работник, продолжая копать.
   - Ну где же этот почтальон!? Где его носит? - нетерпеливо воскликнул Бизнесмен, и, как будто тот его услышал, увидел приближающегося на велосипеде человека, - Ну наконец-то! - Бросился он к нему навстречу.
   Увидев Почтальона, все люди непроизвольно потянулись к нему. И тут как назло, неизбежно возникла ситуация, когда, оказавшись на одинаковых расстояниях от человека на велосипеде, горожане и Бизнесмен вступили в своеобразное соревнование, кто быстрее достигнет желаемого. Делая по несколько шагов вперед, чтобы оказаться ближе к Почтальону, впереди попеременно оказывались то горожане, то Бизнесмен. И как это всегда бывает, "ведомый" злился, а "ведущий" едко радовался своей временной победе, и менялся местами с "ведомым". Так продолжалось бы еще долго, если бы в результате это не было замечено Почтальоном, что и привело в некоторое замешательство. Он опасливо остановился, так и не доехав до Фонтана. Соревнование прекратилось так же, как и началось - обе "команды" застыли в десяти метрах от опешившего Почтальона, испепеляя друг друга взглядами.
   - Э... простите, вам телеграмма, - сглотнув слюну, осторожно помахал он в воздухе бумажкой, не решаясь подойти ближе.
   - Кому? - одновременно хором спросили все, отчего Почтальон аж отшатнулся назад.
   - Ему... - ткнул он пальцем в Бизнесмена.
   Бизнесмен, гордо вскинув голову, окатил презрительным взглядом остальных людей и уверенно зашагал к Почтальону.
   - Давайте! Чего ждете? - протянул он руку за телеграммой.
   - Вот, возьмите, - осторожно протянул телеграмму Почтальон и, ведя велосипед рядом, попытался пройти к людям, но был тут же резко остановлен.
   - Стойте! - крикнул Бизнесмен, быстро пробегая телеграмму глазами.
   - Но... - виновато посмотрел на людей Почтальон.
   - Это что такое!? - грозно потрясая телеграммой, воскликнул Бизнесмен.
   - Ваша телеграмма, я так полагаю, - не понимая, ответил тот.
   - Я знаю, что моя! - гневно воскликнул торговец, сжимая кулаки, - Но что они здесь пишут!? - Почтальон неопределенно пожал плечами и отступил назад, поближе к людям. Бизнесмен негодующе фыркнул и начал читать, - "Простите ЗПТ насколько нам известно ЗПТ бренд Вечная Жизнь уже занят кем-то сверху..." - прочитал он и завращал глазами, - Как!? Когда!? Почему мне никто не сказал!? - истерично спросил он сам себя и снова углубился в чтение, - "...Напоминаем ЗПТ что наше агентство занимается рекламой исключительно коммерческих брендов и не в наших правилах рекламировать какую-либо религиозную конфессию ТЧК", - он сглотнул слюну и бессильно опустил листок с текстом телеграммы, - Что!? О чем это они? Какая религия?.. - раздраженно воскликнул Бизнесмен, обращаясь к Почтальону, но вдруг заметил, что говорит сам с собой и его никто не слушает. Почтальона рядом не было, пятясь назад, он почти уже добрался до ожидающих его людей, когда Бизнесмен оглянулся и сфокусировал взгляд нем, - Стоять! Я еще не закончил! - гаркнул что есть силы Бизнесмен и решительно пошел на Почтальона.
   - А у нас уже все готово! - Выйдя вперед, заступил собой Почтальона Старик. Он кивнул Журналисту и тот быстро сунул в руки служителя Гермеса текст своей новой телеграммы.
   Тяжело пыхтя и сжимая кулаки, Бизнесмен нос к носу уперся в Старика.
   - Но мне тоже нужно отбить телеграмму!
   - Отобьете себе, что хотите, но только после нас! - напыжился Старик, не желая сдаваться, - В очередь! - воинственно воскликнул он, и Почтальона протолкнули внутрь кольца горожан и закрыли собой от Бизнесмена.
   - Кто крайний? - процедил сквозь зубы торговец, испепеляя Старика сквозь узкие щелки своих глаз.
   - Мы! - эхом пронеслось над Парком.
   Бизнесмен дернулся и зарычал от злости. Он нервно заходил на месте, что-то тихо бормоча себе под нос.
   - Идиоты! Вечная Жизнь им не нравится!? - запыхтел он, брызжа слюной и расхаживая взад-вперед, - Ну я вам покажу религиозную конфессию! Вы у меня землю жрать будете!.. - его вдруг резко передернуло, и он снова забурчал, - Нет, не просто жрать, а еще платить за это! И то, если я вам ее еще продам!.. - Он дергано оглянулся на людей, - Долго еще!? Быстрее!
   - Ну вот еще, торопливый нашелся! - едко отозвался старик в панаме.
   - Мужчина, не нагнетайте нервозность в очереди, - хихикнула старушка с пышной прической и посмотрела на Библиотекаря.
   - Да, - усмехнулся в ответ тот, - не теряйте время, думайте пока над текстом телеграммы.
   - Над текстом!? - Взорвался Бизнесмен, - Он у меня в голове! Он всегда готов! Я сейчас им выдам такой текст, что мало не покажется! - Он нашел глазами Почтальона, изучающего телеграмму Журналиста, - Побыстрее можно!?
   - Мне нужно проверить текст, знаки препинания... - сбивчиво ответил Почтальон, пробегая текст сквозь толстые линзы очков.
   - Ваш что, в школе этому не учили? - грубо оборвал его Бизнесмен, - Потом исправите. Время не терпит!
   - Но позвольте! Они первые были...
   - Я - первый! - взвыл от негодования Бизнесмен, потрясая кулаками.
   - Ладно, ладно, пускай, - примирительно сказал Журналист Почтальону, передавая ему текст телеграммы, - Действительно, там все просто, сами разберетесь. Лучше отпустите его, а то он не успокоится. - Кивнул он на, танцующего в гневе, Бизнесмена.
   Почтальон устало вздохнул и повернулся к нему.
   - И что вам надо все раньше всех!? - хмуро спросил он, - Вы и на тот свет будете бежать впереди всех, а?
   - Не ваше дело! - грубо оборвал его Бизнесмен, - Пишите!
   - Ладно, ладно... - Вздохнул Почтальон и, похлопав себя по карманам, удивленно поднял глаза, - Так, не понял, а где мой блокнот?..
   - Да пишите уже скорее! Время идет! - Нетерпеливо подгонял его торговец.
   - Сейчас, сейчас, только блокнот найду... - растерянно ощупывал себя Почтальон. - Где же он?.. Ах! Я, кажется, в этой спешке забыл его на почте, - воскликнул он.
   - Да пишите уже скорее! Мысли лезут... - колотил воздух кулаками Бизнесмен.
   Журналист протянул Почтальону свой карандаш.
   - Вот, возьмите, пишите его текст на обратной стороне моей телеграммы.
   - Ага... - ухватился за мысль Почтальон, - Спасибо. - Он перевернул листок и приготовился записывать, - Так, давайте, я вас слушаю.
   - Ну наконец-то! - Раздраженно воскликнул Бизнесмен, - Идиот!
   - Но позвольте, - возмутился Почтальон, - кто дал вам право так себя вести!?
   - Что!? А?.. Это я не вам. Написали?
   - А это что было - часть телеграммы? - догадался Почтальон.
   - Да. Написали? - раздраженно переспросил Бизнесмен.
   - Написал, - вздохнул Почтальон, - "Идиот ВЗ...". Диктуйте дальше.
   - Хорошо... - Бизнесмен начал быстро диктовать, - "...К черту тех, кто там наверху! Если вы сами занимаете чужое место, то советую вам освободить его для тех, кто хорошо знает свое дело..."
   - Подождите, - взмолился Почтальон, - Я не успеваю записывать...
   - Быстрее, быстрее... - нетерпеливо гнал вперед Бизнесмен, диктуя дальше, - "...Срочно беритесь за эту работу, иначе вы не получите от меня ни щепотки земли и я навсегда отлучу вас Вечной Жизни, и предам анафеме!". Все, точка! Отправляйте!
   - А проверить!? - воскликнул Почтальон, спешно дописывая надиктованный Бизнесменом текст.
   - Отправляйте! Срочно! - гневно топнул ногой торговец.
   - Что, весь текст целиком?
   - Нет, по одному слову! - гримасничая, съязвил Бизнесмен, - Всю целиком и срочно!
   - Но так много! - удивленно поднялись брови Почтальона за очками.
   - Пусть это вас не волнует! - Оборвал его Бизнесмен, - Деньги у меня есть, то есть, будут... и в неограниченном количестве. Отправляйте живо!
   - Ладно... Как хотите, - пожал плечами Почтальон и вопросительно посмотрел на людей. Те только покивали головами. Подсаживаемый Бизнесменом, он влез на свой велосипед и покатил из Парка.
   Задыхаясь от злости, торговец нервно заходил на месте.
   - Мой бренд, видите ли, занят! Еще чего! Это мы еще посмотрим, кем он занят! Я этого просто так не оставлю! Я дойду до самого верха, вы еще не знаете моих связей - я все могу!.. - гневно потрясая кому-то сверху кулаком, бормоча себе под нос, он вернулся к удивленно смотрящему на него Работнику.
   - Шеф, с вами все в порядке? - озабоченно спросил тот, но Бизнесмен, не замечая его и ни слова ни говоря, продолжая что-то нервно бормотать, упал на колени перед горкой копаной земли и, набирая ее обеими руками, стал посыпать себя. Опешив, Работник посмотрел на своего работодателя, - Шеф, я пойду, наверное?.. - и, сглотнув слюну, он медленно отошел к Фонтану, подальше от чудаковатого Бизнесмена.
   Горожане, разинув рты, удивленно наблюдали за странными действиями Бизнесмена.
   - Эка его как болезнь-то покрутила! - почесал голову Отставник, - Доктор, может надо ему как-то помочь, а?
   Тот глубоко вздохнул, глядя на Бизнесмена.
   - Помочь?.. - растерянно переспросил он, - Да, надо, только боязно... Я похожие симптомы уже где-то видел... Знаете, в последнее время столько всего происходит, всего и не упомнишь...
   - Бедный человек, - покачал головой Библиотекарь.
   - А это лечится, Док? - спросил Старик.
   - Не знаю, - пожал плечами Доктор, - Не уверен...
   - Да... - печально вздохнула толпа, наблюдая за метаморфозами Бизнесмена. И только Фотограф наконец-то нашел себе новое занятие - он со знанием дела стал фотографировать Бизнесмена со всех сторон в разных ракурсах. А тот, не замечая никого, продолжал глупо улыбаться и обильно обсыпаться землей...
  
   Дверь лаборатории неожиданно открылась и, тяжело пыхтя, в помещение ввалился Лаборант, втаскивая за собой два мешка отборного чернозема. Лицо молодого человека при этом напоминало скорбную театральную маску.
   Ну что, прогулялся? - Едко спросил все сразу понявший Профессор.
   - Прогулялся, - буркнул Лаборант, не поднимая глаз.
   - А я же предупреждал тебя, что это может плохо закончится? - усмехнулся ученый.
   - Предупреждали, - отозвался студент, - А что я!? Я вообще не знаю, откуда он вдруг появился!
   - А ты куда смотрел? - Съязвил старый Профессор. - Учишь, учишь вас молодых, все бестолку!
   - Я бублик изучал, - буркнул Лаборант.
   - Чего!?
   - Бублик, - тихо повторил студент, - Они у них тут очень вкусные. Вот, возьмите, - достав из кармана штанов и вытерев об себя, он протянул Профессору один из сохранившихся бубликов. Тот откусил кусочек и, смакуя, тщательно его прожевал.
   - Да, действительно, вкусные. И что, накушался бубликов?
   - Накушался, - буркнул Лаборант.
   - Так что, будешь теперь работать? - Спросил Профессор.
   - Буду.
   - Будешь мыть землю или сеять? - Уточнил Профессор.
   - Сеять, - отозвался Лаборант, - Задолбался я ее уже мыть! Все равно там ничего нет, кроме червей!
   - Ну ладно, ладно, - усмехнулся старый ученый, иди тогда сюда, сеятель. - Он отошел от стола с пробирками, уступая место молодому помощнику, - Сей, давай, разумное, доброе, вечное! - Лаборант вздохнул и, заняв место Профессора, принялся нехотя сеять ситом землю...
  
   День стремительно катился к закату. В конце августа еще тепло, но уже явственно чувствуется дыхание осени. К тому времени, когда Часы на башне Ратуши пробили шесть часов вечера, людей в Парке оставалось не так много. У каждого нашлись дома дела поважнее, чем ожидание Почтальона или созерцание безумного Бизнесмена. Уж кто-кто, а даже Кот с Лапой, устав от одного места, ушли гулять по Городу. Вероятно, он решил показать своей новой подруге все только ему одному доступные места. Фотограф тоже, расщелкав несколько пленок на Бизнесмена, поспешил из Парка их проявлять. Зато Работник, явно озабоченный поведением своего шефа, переместился поближе к людям.
   - Да, тяжелый случай, - в который раз вздохнул Доктор, глядя на Бизнесмена.
   - И что, медицина совсем-совсем бессильна? - Все допытывался у него Старик.
   - Ну, не знаю, - устал отвечать приставучему Старику на один и тот же вопрос Доктор, - Медицина, может быть, и бессильна, но... Точно! - внезапно, как будто что-то вспомнив, он посмотрел на Библиотекаря, - Послушайте, у вас есть в библиотеке раздел "Медицина"?
   - Да, конечно. Еще какой! - ответил Библиотекарь и вздохнул, - Только ж его никто не читает.
   - Ну да, - хмыкнул лекарь, - потому, что никто не болеет. По крайней мере, никто не болел до некоторых пор, - сказал он и посмотрел в сторону Бизнесмена, - Боюсь, чтобы это не стало эпидемией... А мы не могли бы сейчас попасть туда, в библиотеку? Мне нужно кое-что поискать по поводу...
   - А... - смекнул Библиотекарь, - вы имеете в виду аналогичные случаи? - Доктор кивнул, - Да, да, конечно, пойдемте, я с удовольствием составлю вам компанию. До свидания! Если что, мы у себя...- Попрощался он и вместе с Доктором засеменили из Парка.
   - До свидания! - отозвались все.
   - Думаю, что "если что" сегодня уже не произойдет, - усмехнулся Отставник.
   - Хотелось бы... - поддержал его Старик.
   - Ну что, похоже, день прошел спокойно? - иронично спросил Отставник, - По домам?
   - Подожди еще, дождемся телеграмм... - отозвался Старик, но тут ему на нос упала первая капля дождя. - Ну вот, дождались, теперь дождь пошел, - пробурчал он.
   - Не хнычь, не сахарный, не растаешь! - усмехнулся Отставник. - Вот помнится мне... - начал рассказывать он историю. Все люди потянулись поближе, чтобы послушать. - Однажды в джунглях мы попали в окружение, и нам с ребятами довелось целую ночь просидеть под дождем...
   - Ага, как я... - кивая головой, довольно вставил Работник. Отставник продолжал.
   - Так вот, дождь льет как из ведра, а вокруг темнота - глаз выколоть можно. Сидим, сидим, а к своим-то добираться как-то нужно. А вокруг нас эти кхмеры, или как там их - им-то ничего, они местные, к дождю и темноте привыкшие. Ну, думаю, что делать? Эх, была не была - командую своим - дескать, бойцы, ребята, трусить деревья что есть мочи!..
   - А деревья тут при чем? - Удивился Старик.
   - Ах, да, - спохватился Отставник, - я же не сказал, что окружили нас на плантации, где деревья росли с плодами такими, на тыкву похожие, только меньше немного, по размеру как голова. Ну так вот, начали мы их трясти - заполошились кхмеры, загомонили что-то на своем. Короче, набрали мы этих "тыкв", я и говорю: "Ребята, нужно очистить внутренности!".
   - Ага, это как я... - снова вставил Работник.
   - Ну вот, - с запалом продолжал Отставник, - вырезали мы в "тыквах" глаза и рот, а в пустые "тыквы", командую бойцам, всем вставить и запалить свечи...
   - Точно как... - осекся Работник. Отставник продолжал.
   - Зажгли мы эти свечи, вставили в "тыквы", высадили их на штык-ножи и пошли цепью по джунглям, будь что будет...
   - И что? - сглотнул слюну Старик, - А как же эти кхе... кхе?
   - Кхмеры? - улыбнулся Отставник, - Сейчас расскажу. Они как увидели, бедные, какая толпа высоких чудовищ с горящими глазами ринулась на них, так сами тут же посыпались с деревьев и с криками побежали кто куда врассыпную подальше от нас, - закончил свою историю бравый вояка и довольно посмотрел на людей.
   - Так это что получается, - усмехнулся Журналист, вы им Хелоуин устроили?
   - Ну, не знаю, что получается, но бежали они как надо, только пятки сверкали.
   - А в каком месяце это было? - настороженно спросил Журналист.
   - Где-то в начале ноября, что ли, не помню точно... - почесал голову Отставник, - Вот так без единого выстрела мы вырвались из окружения.
   - А они что? - Допытывался Старик.
   - Они? Видно, это их так напугало, что через два дня они полностью капитулировали. Вот и вся война!
   - Да, лихой ты боец, однако... - пробурчал Старик, подставляя руку под усиливающийся дождь.
   - А вот еще одна история... - не обращая на него внимания, снова начал Отставник
   На парковой дорожке показался велосипед Почтальона.
   - Погоди, погоди, потом дорасскажешь, - оборвал Отставника Старик, указывая рукой вперед, - .К нам телеграмма едет. - Все обернулись к Почтальону
   Подъехав к Фонтану, он спрыгнул с велосипеда и пошел к людям.
   - Вот, - протянул он Журналисту телеграмму, - вам...
   - Мне, мне, мне! - Расталкивая людей, сквозь толпу вырвался вперед Бизнесмен, протягивая руки. Почтальон испуганно остановился.
   - И вам тоже... - осторожно протянул он телеграмму Бизнесмену. Тот, резко вырвав листок из рук Почтальона, быстро пробежал ее глазами.
   - Что!? И это все!? - Истерично воскликнул он, схватившись за голову и дергая свои редкие волосы на голове.
   - Все.... - неуверенно промямлил Почтальон.
   - "В связи с начавшимся расследованием в отношении вас, - всхлипывая, начал читать Бизнесмен, - наше агентство приняло разорвать все имеющиеся с вами договоренности. С этого момента мы вас не знаем и к вашим делам никакого отношения не имеем. Обращайтесь в другое агентство", - прочитал он, выронил телеграмму, расплылся в улыбке и дико закричал, - Ааааа!.. - после чего упал на землю и забился в истерике. Дернувшиеся от испуга голуби, сделали слабую попытку взлететь и... остались на месте. Горожане бросились спасать Бизнесмена, дружно подняли его с земли и, подхватив, усадили на скамейку. Работник быстро принес воды, которую одна из старушек тут же начала выплевывать на обмякшее тело Бизнесмена, как это делал Доктор, пытаясь привести того в чувство.
   - Не думал, что телеграмма может вызвать такую реакцию, - обеспокоенно бормотал Почтальон, - Мне моя работа всегда казалась такой спокойной... умиротворяющей даже.
   - Ммг, умиротворяющей...- хмыкнул Старик и кивнул Журналисту, - Смотри, читай осторожно. Видишь, как бывает?
   - Не каркай! - оборвал его Отставник, - Читай, сынок, читай, - кивнул он молодому человеку, - не слушай этого старика.
   Журналист развернул свою телеграмму и медленно начал читать.
   - "Не ожидал от вас такого поведения. Оно настолько же смело, насколько и безрассудно - назвать меня идиотом еще никто никогда не решался. Не понимаю, что на вас нашло!..". Но... - Журналист посмотрел на людей непонимающим взглядом, те дружно пожали плечами, он продолжил читать, - "...Интересно, когда это вы успели уверовать в вечную жизнь? Не замечал за вами такого раньше...". Я не понимаю... - глаза Журналиста расширились от удивления, - "...Должен предупредить вас, что вы не уполномочены предавать меня анафеме - для этого существуют другие инстанции...". Что это? - ошарашено спросил молодой человек, не на миг не понимая, о чем идет речь.
   - Давай, давай, читай дальше, - подбодрил его Отставник. Сглотнув слюну, вздохнув, он продолжил.
   - "...Что касается порученного вам задания, вы опоздали - сам "Сам" скоро будет у вас. Поэтому с радостью сообщаю, что в ваших услугах больше не нуждаются - вы уволены!" - у Журналиста подкосились ноги, и телеграмма полетела на землю.
   - Черт! Держите его! - вскрикнул Отставник и бросился к Журналисту, вовремя поддержав его под руку, не дав упасть. - Что происходит!? Неужели, действительно, эпидемия?
   - Я ничего не понимаю... - промямлил Журналист, опираясь на Отставника.
   - Никто не понимает, сынок.
   - Да, дела... - почесал голову Старик.
   - А текста, текста-то сколько! - Воодушевленно воскликнул Почтальон, подняв телеграмму, но тут же осекся, понимая, что его воодушевление в данной ситуации неуместно.
   - А чего они по два раза одно и то же слово пишут? - Удивленно спросил Старик, - Неграмотные, что ли? "Сам сам" какое-то!
   - Да погоди ты! - шикнул на Старика Отставник и посмотрел на приходящего в себя Журналиста, - Что, все так плохо, сынок?
   - Не знаю... - неопределенно отозвался тот, - Но я не понимаю смысла этой телеграммы. Мы ведь ничего не писали про "идиота"?
   - Не писали, - подтвердил Старик, - но точно так думали.
   - Да, не писали, - почесал голову Отставник, - Мы, наоборот, старались выбирать обходные выражения... - осененный догадкой, он обернулся к Почтальону, - Эй, у тебя сохранилась бумажка с текстом нашей телеграммы.
   - Да, конечно, и вашей, и его, - Почтальон кивнул на пребывающего в беспамятстве Бизнесмена, - они на одной бумажке написаны, только с разных сторон. Я внес небольшие исправления. Вот она... - наконец-то выудил он из кармана бумажку.
   - Давай, прочитай текст отправленной телеграммы, - попросил Отставник.
   - Хорошо... Кхе... кхе... Значит, так... "Дорогой Господин Товарищ Уважаемый Гражданин ВЗ Обстоятельства данного дела требуют тщательного расследования ТЧК...".
   - Ну вот, - прервал его Отставник, - как и было, все правильно. Читай дальше.
   Почтальон пожал плечами и продолжил.
   - "...требуют тщательного расследования ТЧК Дайте срок тем ЗПТ кто сверху ВЗ..."
   - Что? - удивленно вскинул голову Журналист. Почтальон продолжал.
   - "...Передайте дуракам ДФС пол работы не показывают ТЧК Судить нужно ВЗ По исполнению ЗПТ иначе ТЧК ТЧК ТЧК". Все, конец - Бодро подвел итог Почтальон и посмотрел на остальных.
   Все, конец! - Схватился за голову Журналист.
   - Ну вот, вроде все правильно, - сделал заключение Отставник, не почувствовав разницы, после чего посмотрел на Журналиста, - Или неправильно, а? Я что-то не пойму...
   - Все правильно, - твердо сказал Старик, - Я помню весь текст.
   - Текст тот же, - обхватив голову, отозвался Журналист, - пунктуация неверная.
   - Как неверная? - Удивился Почтальон.
   Журналист хмыкнул.
   - Она-то, может быть, и правильная, но... - он вздохнул, - неверная.
   - Я же говорил, что нужно было проверить! - Раздосадовано сплюнул Почтальон, - Что я, виноват, что ли, что у вас времени не было!?
   - У него времени не было, - уточнил Старик, кивнув на лежащего на скамейке Бизнесмена, - А у нас его полно!
   - Значит, это моя ошибка?! - воскликнул Почтальон.
   - Нет, нет, вы не виноваты, что вы, - поспешно успокоил его Журналист, - все правильно. Однако, слово "идиот" я так и не услышал. Да, признаюсь, я давно так думал, и даже хотел ему об этом сказать, но написать - я этого не делал!
   - Как же, как же... - Почтальон растерянно покрутил бумажку в руках, - Вот, тут же все по белому написано: "Идиот ВЗ К черту тех ЗПТ кто сверху ВЗ Если вы занимаете чужое место ЗПТ советую...". - Почтальон протянул бумажку, - Все, как диктовали... - сказал он и вдруг медленно сник, начиная о чем-то догадываться.
   Журналист удивленно оглянулся вокруг.
   - Но это не моя телеграмма, - он кивнул в сторону Бизнесмена, - это его, он диктовал.
   - Как не ваша?.. Как его!? - схватился за голову Почтальон, - Господи! А значит, его - ваша? Мамочка! Я, кажется, перепутал телеграммы... - и он тяжело осел на скамейку, - Со мной такого еще никогда не было...
   - Все бывает в первый раз, - усмехнулся Старик.
   - Мамочка, что же теперь будет!? - запричитал Почтальон, глядя то на Журналиста, то на сползающее со скамейки тело Бизнесмена.
   - Прекратить! Отставить панику! - скомандовал Отставник, - Ничего страшного не произошло, мы сейчас же пошлем другую телеграмму - ту, что надо - и объясним, что к чему. Давай, пиши...
   - Нет, постойте, не надо, - поспешно остановил их Журналист, - Уже не надо. Пусть будет так как есть - это, может быть, и не то, что я писал в телеграмме, но это точно то, что я давно хотел ему сказать. Спасибо!
   - Пожалуйста, - рассеянно ответил Почтальон, - Но за что?
   - За правду спасибо!
   - Ммг, - криво улыбнулся Почтальон, - Обращайтесь, если что.
   - А с этим что делать будем? - Кивнул на пребывающего в беспамятстве Бизнесмена Старик, - Он же так и не знает, что телеграммы перепутали.
   - С этим? - весело хмыкнул Отставник, - Даже не знаю. Я совсем не уверен, что эта информация ему поможет - скорее навредит, чего доброго. Может быть, ему лучше вообще не знать об этом, а то мало ли что? Кабы еще хуже не сделать!
   - А делать с ним что будем? - хмыкнул Старик, - Дождь начинается, не бросать же его здесь?
   - Нет, зачем же бросать? Нужно доставить его по месту назначения.
   - Домой к Мэру?
   - Ммг, к Мэру. - Кивнул Отставник, глядя на пускающего слюни Бизнесмена, - Давайте, ребята, берите его пошли.
   Работник с Журналистом, как более молодые представители общества, бросились поднимать Бизнесмена со скамейки. Тот пришел в себя и, не открывая глаз, замычал что-то неопределенное.
   - Все, все, шеф, идемте, - заботливо произнес Работник, подставляя свое плечо под руку Бизнесмена, - Рабочий день уже закончился.
   - Земля... Земля, идиоты! - забормотал тот, упираясь, - Куда, куда вы меня тащите?
   - Домой, шеф, домой, - ласково ответил Работник, преодолевая сопротивление.
   - Что!? - резко дернулся Бизнесмен, - Нет, мне нельзя! Нужно работать...
   - Домой, шеф...
   - Нет! Я не могу! - резко взбрыкнув, рванулся Бизнесмен, - Где, где моя земля? Я иду к тебе... - оттолкнув сопровождающих его Работника и Журналиста, он вырвался из их рук и стремительно побежал в глубину Парка, по дороге разгоняя голубей и, как заяц, петляя на ходу.
   - Ну вот, похоже, он дома, - усмехнулся Старик, глядя вслед пропадающему вдали Бизнесмену.
   - Мда... - протянул Отставник, - Он нашел свое место.
   - Он хотел лестницу купить, - вздохнул Работник.
   - Лестницу!? - с интересом вскинул голову Отставник, - Лестница - это хорошо, скворечники можно цеплять... - и, задумавшись, он медленно с остальными горожанами пошел на выход из Парка. Журналист, посмотрев вслед Бизнесмену, глубоко вздохнул и поплелся за ними.
   - А дождь вроде уже, как и закончился, - усмехнувшись, констатировал факт Старик, вытягивая вперед руку.
   - Хорошо, - отозвался Отставник, - значит, человек не промокнет.
   - Ага, как я... - довольно вставил Работник, увязавшись за людьми.
   - Ммг, как ты... - усмехнулся Отставник и глубоко втянул в себя воздух, - Можно быть спокойным за него. Хорошо, когда все спокойно.
   - Не нравится мне это спокойствие, - пробурчал Старик, - какое-то оно очень уж неспокойное - того и гляди, грянет буря! - общий смех горожан был ему ответом...
  
   Опустевший Парк недолго оставался пустым. Пять минут спустя после того, как ушли старики, на парковой дорожке показалась торопливо идущая молодая пара - сын Мэра и Внучка возвращались из кинотеатра и решили немного прогуляться Парком, а, заодно узнать последние новости уходящего дня.
   - Надо же, опоздали, никого уже нет, - огорчилась девушка, глядя на пустующие скамейки и оставленные на них старые газеты. - Мы все пропустили...
   - Может, их дождь разогнал? - предположил парень.
   - Да какой там дождь, всего две капли! - ответила она.
   - И этого тоже не видно, - оглянулся парень в поисках Бизнесмена. - Странно...
   - А может, пока мы были в кино, все уже разрешилось? - с надеждой встрепенулась Внучка. - Вот было бы здорово!
   - Ага... - закивал головой сын Мэра. - Было бы здорово.
   - Выходит, мы с тобой зря ругались? - Широко улыбаясь, она посмотрела на него.
   - Да, выходит без повода! - Радостно согласился парень.
   Внезапно Внучка перестала улыбаться и посерьезнела.
   - Нет, повод у нас был, - назидательно сказала она, но тут же поспешно добавила. - Просто его, вдруг, не стало, и все!.. - она снова расцвела, - И очень хорошо, потому, что я не могу слишком долго дуться на тебя.
   - Честно? - просиял парень, посмотрев ей прямо в глаза.
   Девушка смутилась и быстро перевела тему разговора.
   - Ну... Так что там у тебя с твоими планами на будущее?
   - На будущее?.. - неуверенно пробормотал сын Мэра, - Не знаю, я еще раздумываю.
   - А... - скептически протянула Внучка, - Думать надо... Бабушка говорит, что хорошие мысли способствуют здоровому пищеварению.
   - Она у тебя очень мудрая женщина, - усмехнулся сын Мэра, - причем во всех областях.
   - Что ты имеешь в виду? - напряглась девушка.
   - Ну... - осекся парень, - Я имел в виду, как она готовит, что она говорит... вяжет, в конце концов, - выкрутился он.
   - Да, она у меня такая... - усмехнулась Внучка. - А знал бы ты, какие цветы она выращивает!
   - Так она у тебя еще и селекционер?! - рассмеялся сын Мэра. - Покажешь?
   - Конечно, покажу. - Залилась смехом Внучка. - Запах ее роз просто волшебный! - Она полной грудью втянула в себя воздух. - Ммм! Как же пахнет воздух после дождя! Так бы и съела его! - Раскинув руки, она обняла воздух. - Надышишься, и просто жить хочется! И летать!.. - девушка закрутилась на одном месте и неожиданно сорвалась и побежала по дорожке вперед, смеясь и крича на бегу. - Догоняй!..
   Рассмеявшись, парень побежал за девушкой. Они радостно носились по мокрым после дождя дорожкам, и им казалось, что они сейчас одни в Парке. Да что там, в парке, в целом мире не было никого в этот момент, кроме них! Совершенно одни!..
   Однако... Это только на первый взгляд казалось, что одни... Совсем рядом от молодой пары, чуть в стороне от дорожки, прислонившись спиной к дереву, сидел на мокрой земле уставший от постоянной погони Бизнесмен. Он бормотал себе под нос что-то нечленораздельное и понятное только ему одному. Он смеялся и плакал одновременно, и буря... нет, фонтан эмоций отражался на его деловом лице. Где-то рядом зарождалось новое чувство, но Бизнесмену было глубоко наплевать на эту молодую пару, поскольку все мысли его были заняты только одним.
   - Земля... - бормотал он, - мелкая фасовка... нет, я сказал, мелкая!.. не дам, это мое!.. Кто вы, а кто я!.. Хм, хм, сам такой!.. - улыбался он, - Все продается! И вы тоже... Я вам еще покажу, кто есть кто... Почему не берут?.. - нахмурился он, - Почему тяжелая? Легкая!.. Земля легче земли... Что легче земли?..
   - "Как пахнет воздух после дождя!" - закричала в этот момент девушка. - "Надышишься, и просто жить хочется! И летать!". - Эхом разнеслось по Парку.
   - Воздух... Воздух!? Летать?!.. - встрепенулся Бизнесмен, вплетая новые слова в свой бред. - Воздух! Конечно, воздух, как же я сразу не догадался?.. - Восторженно повторил он, расплываясь в широкой улыбке. - Что может быть легче воздуха?.. Да ничего! Ничего!.. И платить никому ничего не нужно. Вот он, мой воздух!.. - он повел перед собой руками. - Бери - не хочу! Моя золотая жила! Только фасуй - и сразу на прилавок - на продажу!.. - Он потряс головой, - Что!? Название?.. Да, есть у меня и название... Набор "Чистые легкие"... Точно! Чистые! Самые что ни на есть чистые... Абсолютно... И только у меня... Чистые, чистые, легкие, легкие... Чистые, чистые, легкие, легкие... - Бесконечно повторяя одни и те же слова, всемогущий Бизнесмен глупо заулыбался, хватая руками воздух вокруг себя. Так, сидя на голой мокрой земле, он и заснул, голова его откинулась, и он погрузился в сон. Сон его был глубоким и крепким, и этому немало способствовал свежий ночной воздух Города, действительно, удивительно чистый и... легкий.
  
   Старик приоткрыл калитку своего дворика и пропустил вперед себя Журналиста, похлопывая его по плечу.
   - Ну, заходи, заходи, - довольно пригласил он, - будь гостем в моем скромном жилище. А то, понимаешь ли, почти неделю как в Городе, а у меня в гостях еще ни разу не побывал.
   - Так я, собственно, и не успел еще нигде побывать, только у Бабушки, - смуженно оправдывался молодой человек.
   - А Парк? А Библиотека?
   - Ну да, и это тоже...
   - Вот видишь, а ты говоришь нигде... Заходи, заходи, не стесняйся, будь как дома.
   Старик открыл дверь своего одноэтажного домика и сделал широкий приглашающий жест. Журналист улыбнулся смело вошел внутрь. Старик быстро заскочил следом и захлопнул за собой дверь. Оба тут же пропали в темноте, поскольку в прихожей не оказалось света. Воцарилась кромешная тьма. Журналист стал на ощупь пробираться вперед, нащупывая под рукой что-то гладкое и холодное. Было слышно, как хозяин ищет впотьмах выключатель, но вместо вожделенного света неожиданно раздался звон падающих ведер и бьющегося стекла.
   - А!.. Елки-палки! - сдержанно ругнулся Старик, продолжая шарить рукой по стене. Журналист предпочел промолчать. После того, как от его слепых передвижений в темноте, на пол что-то опрокинулось, он застыл на месте, не двигаясь, боясь, что если продолжит двигаться, количество разрушений увеличится многократно. Наконец-то Старик нащупал выключатель. Вспыхнул свет. Кругом царил полный разгром. Среди опрокинутых ведер поблескивало стекло разбитых вдребезги банок.
   - Простите, - ужаснулся Журналист тому, что наделал.
   - Нет, нет, это ты прости, все никак не хватает времени прибраться, - начал извиняться перед гостем Старик, но тут же осекся, увидев среди образовавшегося раскардаша осколки разбитых стеклянных банок. - Черт!
   - Ой, - растерялся Журналист, - простите, я не хотел...
   - Да ничего... - пробормотал Старик, почесывая голову, - Давно пора было их разбить. - Загадочно добавил он.
   Журналист оглянулся вокруг. Хлама как такового у Старика в прихожей не было, но он с удивлением отметил, что пустых банок на самом деле было гораздо больше, чем думалось. Именно их он касался руками и неосторожно опрокинул в темноте. Оставшиеся целыми банки плотными рядами аккуратно стояли на многочисленных полках, размещенных вдоль всех стен прихожей от пола до потолка. Причем, банки были абсолютно пустые, можно сказать, стерильно чистые, но при этом закручены плотными крышками.
   - Простите, - растеряно пробормотал Журналист, - а зачем вам столько банок?
   - Ну, - неожиданно смутился Старик, - варенье варить, компоты закатывать, да мало ли на что...
   - Столько?! - поразился Журналист.
   - Знаете, я очень люблю сладкое...
   - А эта уже была закатана крышкой, - Журналист поднял с пола банку, а вернее то, что от нее осталось, и подивился плотности закрутки крышки, которая, не смотря на падение, так и не слетела с горлышка. - Не открывается, странно...
   - Это случайно, я ошибся... - торопливо сказал Старик, забирая у Журналиста остатки банки.
   - А вот еще... - поднял вторую Журналист.
   - Дважды... - снова забрал ее Старик.
   - И вот...
   - Может, выпьем чаю, - быстро предложил хозяин, - с вареньем?
   - Но они, - Журналист окинул взглядом банки, стоящие на стеллажах, - все пустые!
   - Нет, полные! - неожиданно воскликнул Старик, но тут же поправился: - То есть, они с воздухом, да...
   - Но зачем!? - удивленно спросил Журналист и, наконец-то заметил смущение хозяина. - Ой, простите, что это я... - поспешно извинился он. - Вы уж меня извините, это журналистская жилка во мне взыграла, вот я и... Простите...
   - Ничего, ничего... - Старик перевел дух и приободрился, - Вы проходите, пожалуйста, на кухню, я сейчас чайник поставлю. И, кажется, у меня где-то есть земляничное варенье. Бабушка угостила... - И он пошел вперед.
   Журналист улыбнулся и последовал вслед за ним.
  
   В это время в полу кухни дома Мэра приоткрылась крышка люка, ведущего в погреб и в образовавшейся щели показалась голова добровольно заточившего себя узника. Глаза Мэра опасливо обвели взглядом помещение. На кухне никого не было. Хозяйка, закончив свои дела, и не дождавшись на ужин ни Бизнесмена, ни сына, ушла к соседке, чтобы скрасить свой неожиданно одинокий вечер. Мужа, сидевшего рядом в подвале, она звала, но он не откликался. Вероятно, был слишком погружен в работу, поэтому она решила его не беспокоить. Она ушла и только на стуле остался висеть яркий полосатый шарф, переданный для Мэра Бабушкой.
   Увидев шарф, Мэр горестно вздохнул.
   - Мяу! - раздался откуда-то требовательный голос, и по Мэру, прямо по одежде, по ногам и спине, на волю из подвала рванулась их домашняя кошка, сидевшая доселе вместе с хозяином и котятами в подвале. Она уже порядком устала от вынужденного заточения и давно жаждала попасть в более уютное место.
   - Кыш! Тихо ты! - попробовал вразумить кошку хозяин, но безрезультатно. Упрямое создание уже пролезло сквозь щель, и выбралась из люка, порядком исцарапав Мэру щеку. Тот громко чихнул и, прикрыв рот рукой, вслед за кошкой вылез из люка, прикрыв крышку за собой. - Дорогая, я дома! - позвал Мэр не слишком громко. В ответ прозвучала тишина. Он сделал несколько осторожных шагов по кухне. - Дорогая! Я хочу есть! - Чуть громче позвал он, с опаской оглядываясь вокруг. - Эй, что у нас сегодня на ужин? - ответа так и не последовало. Мэр выглянул из кухни в коридор. Там тоже никого не было. - Эй, есть кто-нибудь?.. Ну вот, - разочаровано вздохнул он, - когда хочешь поговорить с кем-то - никого нет, а как чуть что решать какой-то вопрос - так все сразу, толпой! - недовольно произнес Мэр и несколько раз громко чихнул. - Ну вот, не хватало еще заболеть перед Днем Города... Дорогая, я вернулся, я дома!.. - жалобно позвал он, но ответом опять была немая тишина.
   Мэр вернулся на кухню и принялся искать в холодильнике что-то съестное. Взгляд его снова упал на Бабушкин шарф. Он подошел к нему.
   - Хм... Никогда не ошибались в выборе?.. - вздохнув, пробормотал он, беря шарф в руки, - Доверие...
   Пушистые нитки приятно грели руки. Мэр, подумав, несколько раз обмотал шарф вокруг шеи. Горлу стало значительно теплее, и неприятный зуд в носу прекратился. Забыв о еде, Мэр сел на табуретку и глубоко задумался.
  
   Старик радушно подливал чай в кружку Журналисту.
   - Я, конечно, не умею так готовить, как Бабушка - куда там мне - но кое-что я тоже могу! Вот, попробуйте, не побрезгуйте, - похвастался он, подвигая Журналисту тарелочку с чем-то похожим на коржики. - Я когда-то давно в булочной подрабатывал... по необходимости, пришлось научиться.
   Журналист с опаской взял подгоревший коржик, по твердости соперничающий с грецким орехом и, не решаясь укусить, спросил.
   - А вы, говорят, не всегда здесь жили?
   - Кто говорит? - Немного напрягся Старик.
   - Библиотекарь, например. - Пожал плечами Журналист. - Ему как вашему городскому архивариусу, все про всех положено знать.
   - Все про всех? - иронично усмехнулся хозяин, - Раз так... Действительно, я не местный - я пришлый. Давно это было... Так-то я из других мест, южнее отсюда будет... - он неопределенно махнул рукой куда-то в сторону.
   Журналисту наконец-то удалось откусить кусочек коржика Раздался неприятный хруст, и он на мгновение замер, раздумывая, что это хрустит - коржик или кусок его зуба.
   - Ну как? - добродушно заглянул ему в глаза Старик.
   - Вкусно, - едва не скривившись, выдавил из себя улыбку Журналист, пробуя прожевать, мысленно уже попрощавшись с зубом.
   - Это ты еще не пробовал моего фирменного борща! - обрадовано воскликнул Старик, - Меня Кухарка научила его готовить. - Он вскочил, намереваясь немедленно бежать за борщом к холодильнику.
   - Нет, нет, не надо, пожалуйста, - торопливо остановил его Журналист, пытаясь непринужденно улыбнуться, - Я сыт!
   Старик нехотя вернулся за стол.
   - Зря, зря, хороший борщик, наваристый. - Нахваливал себя хозяин, - Ведь в борще главное что? Мясо! И чем его больше, тем лучше! А мясо у Кухарки всегда было самое лучшее. Ее муж работал Мясником - прямые поставки - прямо из-под ножа на стол... - начал рассказывать Старик Журналисту про незнакомую Кухарку и ее знаменитый рецепт борща.
   Журналист внимательно его слушал. Уж лучше слушать, чем... Он вообще был очень хорошим слушателем, чем, собственно говоря, и понравился жителям Города. Старик рассказывал интересно, но совершенно о своем, не касаясь нужной темы. Зато Журналист нашел способ расправиться со строптивыми коржиками, упорно подсовываемыми ему Стариком - он их размачивал в чае, после чего они становились не такими горькими и вполне приемными на вкус, а, главное, безопасными.
   - Ты ешь, ешь коржики, - в который раз настоятельно предложил хозяин, подсовывая тарелочку.
   - Спасибо... - Вздохнув, Журналист взял очередной экземпляр кулинарного шедевра Старика. - А вы давно знаете Отставника? - попробовал направить он разговор в нужное русло.
   - Вояку, что ли? - усмехнулся Старик. - Нет, недавно, лет сорок, не больше. Мы встретились с ним случайно - он возвращался с какой-то очередной войны, а я... - он неожиданно смутился, - я встретился ему на дороге. - И, увидев непонимание на лице Журналиста, поспешно добавил, - Вот с тех пор и дружим, и воюем вместе.
   - А, простите, можно еще один вопрос? - осторожно спросил Журналист.
   - Какой? - напрягся Старик.
   - Там, в Библиотеке, где я изучаю историю вашего Города, в экспозиции есть один экспонат, не понятный мне... - Старик нахмурился. - То есть, он не один, там их несколько... Вы меня понимаете, о чем я?
   - Понимаю, - обреченно вздохнул Старик. - Опять про банки спрашивать будете?
   - Да... - кивнул Журналист, - Ой, простите. Вы можете, конечно, не отвечать, но мне просто интересно, что это за банки, подписанные названиями чувств?
   - Названиями? - усмехнувшись, хмыкнул Старик. - И только?
   - Они ведь пустые? - осторожно спросил Журналист. Повисла длительная пауза.
   - Пустые?.. - наконец-то вздохнул Старик. - Мне кажется, я уже отвечал на этот вопрос, чуть раньше... - Но, видя недоуменное ожидание на лице Журналиста, продолжил, - Ну что ж, вы, действительно, хотите знать? - Журналист кивнул. - Ладно, я вам расскажу. - И снова выдержав паузу, он заговорил, - А знаете, я ведь не всегда был Стариком... - ухмыльнулся он, глядя на замершего в предвкушении сенсации Журналиста. - Когда-то давным-давно, не здесь, а где-то там...
   Они беседовали долго... очень долго. Но поскольку это ответвление от повествования не имеет прямого отношения к нашей истории, а претендует на свою собственную историю, то мы оставим их одних на кухне, и не станем подслушивать. В конце концов, нет ничего тайного, что, в итоге не стало бы явным. И когда-то где-то всплывет и эта история, только вот где и когда, это вопрос без ответа, как и многие другие...
  
   Часы на башне Ратуши пробили восемь раз. Входная дверь дома Мэра открылась и на пороге показалась Хозяйка. В руке она держала хозяйственную сумку, из которой выглядывал батон свежего хлеба, а на лице ее читались весьма неприятные размышления. Ее озабоченный вид объяснялся тем, что она только что за долгим разговором с соседкой наконец-то узнала последние городские новости и неприглядную роль своего мужа во всем этом.
   - Дорогой! - сухо позвала она, но никто ей не ответил. Хозяйка быстро прошла на кухню и замерла в дверях, увидев своего мужа, спящего на стуле за столом, склонивши голову на грудь. Его шею в несколько оборотов широко повязывал яркий бабушкин шарф. - Теперь я понимаю, почему ты работаешь дома, - вздохнула она и горько усмехнулась, - Ну и угораздило же тебя влезть в эту историю. Горе ты мое луковое! - Хозяйка подошла ближе и склонилась над спящим мужем, - Ну что мне с тобой делать? Как малое дитя! Что один, что второй - все одно, дети!.. - Усмехнулась она своим мыслям, что отец и сын, несмотря на разницу в возрасте, мало чем отличаются друг от друга. Склонив голову набок, она тепло посмотрела на спящего мужа. - И чего ты бегаешь от людей? Остановился бы, объяснил, они бы все поняли. А не можешь объяснить, тогда просто поступай по совести, и объяснять ничего не придется! Эх, эх, эх, умаялся бедный... - Она поправила сбившийся шарф и отошла на шаг, присматриваясь к нему, - Знаешь, а тебе идет. Бабушка всегда чувствует, что кому подходит... - Мэр что-то сонно замычал и, не открывая глаз, поднял голову и пожевал губами, - Ну, ну, ну, я здесь, я здесь. Давай, поднимайся, пойдем, я тебя уложу, а то набегался поди, бедный, намаялся... - опустив свою сумку на пол, Хозяйка стала помогать мужу подняться со стула. Он приоткрыл глаза и сонно посмотрел на нее.
   - А? Что? Это ты?..
   - Я, я, кто же еще? - усмехнулась Хозяйка, подставляя свое плечо. - Давай, пошли.
   - А? Куда? - Дергано вскинул голову Мэр.
   - В кроватку, я тебя уложу. Сегодня выспишься, а завтра всем все объяснишь.
   - А... Объясню... завтра. - Не сопротивляясь, сонно отвечал Мэр, ведомый женой. - А ты где была?
   - Я? - Усмехнулась Хозяйка. - В магазин ходила, с людьми общалась... вместо тебя. Тебя ведь не было сегодня?!
   - Не было... - Вздохнул Мэр.
   - Ну вот. А люди ждут от тебя правильных действий.
   - Ждут? - С надеждой переспросил Мэр, и с опаской оглянулся на второй этаж, - А этот уже вернулся?
   - Бизнесмен? - поняла Хозяйка, - Нет еще... Люди говорят, он странный какой-то стал.
   - Ага... Странный, очень странный. - Сонно кивнул Мэр. Хозяйка посмотрела на дверь гостевой комнаты.
   - И эта что-то долго спит, весь день не слышно ее и не видно, странно... Прямо не знаю, что там ей Доктор уколол - окно их комнаты распахнуто нараспашку, вниз свисают какие-то штаны.
   - Штаны?
   - Да, вернее, только одна штанина. Ах да, И куст белых роз кто-то поломал. Ты не знаешь, кто?
   - Не знаю, - отозвался ведомый женой Мэр, - Может быть, малой?
   - Малой!? - Удивилась Хозяйка, вдруг вспомнив, - Ах да, может быть. Он же на свидание пошел с бабушкиной внучкой. Только как-то неаккуратно он это. Надо будет ему сказать потом, чтобы был аккуратнее.
   - Ага... - согласно кивнул Мэр, - Надо будет сказать... надо будет всем сказать, - и ведомый Хозяйкой, они скрылись за дверями своей комнаты.
  
   После разговора со Стариком Журналист возвращался домой. Перед уходом от гостеприимного хозяина, тот снабдил его коржиками на дорогу и попросил не предавать огласке некоторые нюансы его жизни, по секрету рассказанные молодому человеку, мало ли что. Журналист пообещал это, и теперь в нем боролись между собой служитель пера и совесть простого человека. Согласитесь, нелегко держать в себе то, что тебя переполняет и стремится покинуть твою мелкую тару. Тут нужно что-то побольше, повместительнее, много, много пустых банок...
   Размышляя об услышанном, он дошел до бабушкиного дома и с удивлением обнаружил ее в палисаднике. При свете фонаря, она взрыхляла землю на клумбе и вокруг кустов роз. Несмотря на то, что уже стемнело, в ожидании постояльца и Внучки работа у нее спорилась и кипела.
   - Эх! - Некоторое время наблюдая, воскликнул Журналист, - И откуда в вас столько жизни!?
   Бабушка вскинула голову, оторвавшись от работы.
   - А, это ты, милок, вернулся? Как откуда? - Усмехнулась она, - Из земли, из воды, из воздуха - все силу дает и от всего жить просится! Я вон, после дождика немного земельку переверну, и растениям моим больше жизни захочется. - Она оперлась на сапку и посмотрела на молодого человека, - А ты откуда такой поздний идешь?
   - От Старика, ходил к нему в гости. - Улыбнулся Журналист.
   - И что, как он тебя погостевал?
   - Ничего, хорошо, чай попили - стихи почитали.
   - Ух ты! - Удивилась Бабушка, - Неужто ты старому бесу стихи читал?
   - Нет, это он мне читал, свои... Ой! - испугался Журналист, внезапно вспомнив, что они так и не обсудили со Стариком, какие именно нюансы его жизни лучше сохранять в тайне.
   - Ух ты! - Воодушевленно воскликнула старушка, - Да он еще и стихи слагать научился?! Свои, говоришь?
   - Свои... - неуверенно протянул Журналист, - Да еще какие! Очень красивые.
   - Ну надо же! Во дает! Не знала, что у него такие скрытые таланты есть. Надо будет предупредить своих бабулечек, чтобы обратили на него особое внимание. Уж очень некоторым из них нравится поэзия.
   - Да... Только он... - попытался исправить положение Журналист. Информация вышла из- под контроля и теперь жила сама по себе.
   - Знаем, знаем, - усмехнувшись, поспешно успокоила его Бабушка, - стесняется? Ничего, я сумею это преподнести так, чтобы не задеть ничьего самолюбия. Не волнуйся - и овцы будут сыты, и волки целы... Или наоборот!? - Журналист удивленно посмотрел на нее и они вместе весело засмеялись.
   Со стороны Парка по дороге к дому показались вальяжно идущий Кот, а чуть поодаль сзади от него, осторожная Лапа.
   - А вот еще одна парочка домой возвращается, - усмехнулась Бабушка, кивая Журналисту на приближающихся животных, - Сегодня все парами гуляют. Ну, ну, давай, веди свою красавицу, - крикнула она Коту, когда Журналист приоткрыл калитку, пропуская их вперед. Те медленно проследовали во двор и направились в дом. - Только помните, есть будете из одной миски! У меня некому лишнюю тарелку мыть - Внучка нынче тоже при делах! - Крикнула она Коту и, посмотрев на Журналиста, зашлась смехом, - Ну, а вы чего стоите? Проходите, сейчас ужинать будем.
   - А может, Внучку вашу подождем? - Спросил Журналист.
   - Нет, нет, не нужно ее ждать, она может быть еще не скоро. - Усмехнулась Бабушка, кивнув в сторону дома, - Да и ужину нечего зря стыть, уже все готово, входите.
   - Так я вроде и не голоден... - пожал плечами Журналист.
   - Ага, не голоден... Расскажешь мне, тоже! - Рассмеялась Бабушка, пропуская молодого человека вперед в дом, - Это мы еще сейчас посмотрим... - и, войдя вслед за ним, она скрылась в доме.
   А на улицах Города уже зажглись фонари, захлопали закрываемые ставни и закурился печной дымок над трубами домов. День передал свою ношу вечеру, а тот, в свою очередь, очень быстро превращался в ночь...

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"