Подпалова Ольга: другие произведения.

Не подбирайте бродячих котов!

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 6.40*41  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Когда молодая волшебница выбрала изгнание вместо смертной кары, она думала, что закончит свою жизнь в глубинке на окраине королевства. Так и случилось бы, не подбери девушка бездомного кота. С его появления в ее доме и начались все странные, опасные и совершенно невозможные события, заставившие магичку ввязаться в политические игры сильных мира сего, не раз рискнуть своей жизнью, найти новых друзей, любовь и истинное призвание...
    "Не подбирайте бродячих котов!" - приквел к "Возвращая тебя", повествующий о приключениях Эльхиора.


    Произведение окончено
    На си выложен ну очень черновой вариант - учитываете это при прочтении
    Поделиться с друзьями:


  
  Не подбирайте бродячих котов

Пролог

  
ДОРОГИЕ НАШИ ЧИТАТЕЛИ, ПРОСИМ НЕ РАЗМЕЩАТЬ КНИГУ НА ДРУГИХ РЕСУРСАХ
  
   Хотя стояла глубокая ночь, спать в королевском дворце никто и не собирался. Окна светились огоньками сотен и тысяч свечей и магических шаров, в коридорах то и дело слышны были поспешные шаги, а иногда неизвестные личности переходили на бег. Причиной ночного переполоха стало исчезновение наследного принца королевства Арайи.
   В ярко освещенном кабинете начальника тайной стражи безликие фигуры сменяли одна другу, получали задания, чтобы тут же растаять в хитросплетениях замковых коридоров. Когда последний из них покинул помещение, Рессар эр Корс устало откинулся на спинку кресла и потер кончиками длинных аристократичных пальцев переносицу.
   То, что произошло этим вечером, было просто немыслимо! По его сведениям никто подозрительный не входил и не выходил из покоев принца... Но собственные глаза говорили обратное. Устроенный кавардак явно свидетельствовал, что наследник был похищен, а несколько капель крови принца указывали, что без борьбы здесь не обошлось. Но больше ни единого следа, ни единой зацепки найти не удалось!
   Так же оказались похищены документы, доступ к которым имели люди, которых Рессар мог пересчитать по пальцам одной руки. И хотя важные бумаги не имели к кронпринцу никакого отношения, внутреннее чутье, без которого начальник тайной стражи не удержался бы на своей должности столько лет, настойчиво твердило, что два эти случая взаимосвязаны. И если найти одно, то найдется и другое.
   В данном случае найти бумаги было проще. Как уже говорилось, доступ к ним был ограничен. Всего пятеро. И этих пятерых стоило проверить немедленно. Рассар взглянул на большие напольные часы, на циферблате которых стрелки показывали половину пятого утра, вздохнул и принялся творить заклинание, активирующее переговорное зеркало.
  
   Тем же вечером в том же городе происходила встреча не менее влиятельных людей государства.
   - Позвольте представить: Эльхиор ван Ниран, - произнес хозяин кабинет, а довольно молодой мужчина с черными, как ночь, волосами и серо-серебристыми глазами, напоминающими звезды не только цветом, но и неправильной формой зрачка, отвесил легкий поклон. На его красивом утонченном лице легко читалось некоторое пренебрежение к окружающей его роскоши.
   - Вы уверены, что он справиться? - поинтересовался несколько тучный мужчина в скромной костюме, стоимость которого превышала все мыслимые пределы, ибо не отягощенная роскошью элегантность всегда обходиться дороже всего. Он пострел на Эльхиора, мгновенно оценив и дорогой, но удобный и неприметный костюм, и теплый, хорошо зачарованный плащ, и даже, как показалась наемнику, все то оружие, которое у него не нашла охрана.
   - Разумеется, - кивнул маг, представлявший новоприбывшего. - Эльхиор один из лучших ищеек, легендарный охотник за головами. От него еще никто не уходил. И если кому и под силу тихо и быстро справиться с вашим поручением, так это ему.
   - Что ж, - кивнул первый канцлер. - Молодой человек, я надеюсь, вы не подведете меня.
   - Не стоит сомневаться, - ответил Эльхиор тихим мягким голосом. - Я справлюсь с поручением.
   - Что ж, ваша уверенность похвальна. А теперь выйдите и подождите в приемной.
   Поклонившись, звездноглазый наемник вышел, чуть усмехнувшись. Слух у него был гораздо острее человеческого и разговор в кабинете не будет для него тайной.
  
  

Глава 1

  

Помощь нужна не только тому, кто о ней просит.

NN

  
   Городок был совсем небольшой. А что ожидать от форпоста, расположенного, можно сказать, на отшибе, на самой границе с севером, где отродясь не было никаких столкновений. Спросите почему? Да просто в зимних землях ничего живого и не сыскать. Хотя, не совсем верно, существа там разные встречаются, но ничего такого, что смогло бы сулить опасность Ронарскому королевству.
   И, тем не менее, форт был, были и жители, его населяющие. Шагающая по улице девушка, казалось бы, совсем недавно поселилась в Барге, но за год успела изучить тут каждое здание и улицу вплоть до камушка. Здороваясь с прохожими, Реана свернула на главную улицу и направилась к воротам. На миг она остановилась и обернулась, любуясь открывшимся видом. Садившееся солнце золотило лучами верхушки деревьев старого леса, золотым маревом заливало серые каменные стены, заставляя унылый камень игриво блестеть яркими искорками, багрянцем отражалось в немногочисленных стеклах окон. Серый, с однообразными постройками городишко сейчас казался сошедшим со страниц сказок прекрасным замком.
   - Реана, проходи скорее, - разрушил очарование момента седовласый стражник, - чай не успеешь, девочка, до закрытия ворот.
   - Спасибо, - улыбнулась она и быстро зашагала по направлению к лесу.
   Вслед донесся вздох второго из охранников, Рита.
   Появившись в городке прошлой весной, девушка тут же стала объектом воздыхания большинства неженатых парней и мужчин. Ладная фигурка, большие синие глаза и длинная волна темно-синих, цвета индиго, волос, привлекали к себе внимание и заставляли быстрее биться сердца. Но девушку это внимание только раздражало. Серьезные отношения в ближайшее время она себе позволить не могла, а легкий флирт...В общем, давать повод считать себя особой облегченного поведения она не собиралась. Достаточно было того, что никто навязчиво не расспрашивал ее, чего это ученица столичного мага вдруг решила похоронить себя в глубинке на задворках севера. Поэтому ее общение с одногодками, да и прочими желающими поухаживать за магичкой, сводилось лишь к вежливым отказам на любые предложения, даже самые невинные, и к таким вот душераздирающим вздохам, призванным разжалобить ледяное сердце.
   Ходить за травами девушка любила именно в вечерний час. Да, в принципе, что значит любила? Только в это время и можно по нежным соцветиям отличить чайную травку маарах от обычной крапивы, не говоря уже про прочие лекарственные растения, которые по всем предписаниям стоило срывать именно в сумерках, на грани перехода света во тьму, мистический час древней магии.
   Уже на обратном пути, ощущая легкую тяжесть добытых ингредиентов в заплечном мешке, девушка услышала какую-то возню в небольшой рощице, ближайшей к городским воротам. Точнее сразу за полосой вырубленных деревьев. Хотя уже давненько никто и не думал нападать на Ронар с этой стороны, меры безопасности соблюдались исправно. Порыкивания и повизгивания перемежались шипением и прочей какофонией животных звуков. Подобрав палку, Реана направилась туда. Несколько одичавших собак окружили большого кота. Пушистый зверь поджимал переднюю лапу, из-за которой, видимо, и не сумел спастись на дереве, как это сделал бы любой представитель кошачьего племени.
   Магичка шикнула на собак, и те, недовольно зарычав, медленно, не сводя с нее глаз, отошли. Кот был совсем плох, как определила Реана наметанным взглядом целительницы. Один, на улице, он не выживет, хотя наверняка бродячий, ведь ни у кого из жителей городка такого черного в красную полоску она не замечала. Сердце сжалось, особенно когда кот с трудом посмотрел на нее огромными желтыми глазищами.
   - Ну и что мне с тобой делать? - спросила она, присаживаясь на корточки, осторожно касаясь перепачканной в крови шерстки, а потом поднимая животное на руки. - И что я творю? - Снова вздохнула она. - Я же не люблю кошек!
   Впрочем... нелюбовь к хвостатым не помешала ей твердо решить подлечить животное, в конце концов, любая живая тварь иногда нуждается в лечении и приюте... тем более, к своему несчастью, Реана была жалостливой девушкой.
   Кот оказался животным на удивление умным, когти не выпускал, не царапался, он только шипел, когда она отмывала его от крови, потом обрабатывала многочисленные раны... Когда девушка закончила ей оставалась только улыбнуться, не скрытыми бинтами оказались только морда и самый кончик хвоста.
   Наглое бродячее животное оказалось привередой. Ладно, что он не ел мышей. В домике мышей не водилось, да и не мог он в таком-то состоянии их ловить, но дело не в этом. Но и вчерашнюю кашу есть он не стал. Более того, проигнорировал с таким видом, будто она ему яда предложила, а вот когда она налила себе миску мясного супа, его усатая морда, там оказалась даже раньше, чем ее ложка.
   Девушка недовольно, совершенно по-кошачьи зашипела, заставив зверя недовольно отвлечься от супа и так выразительно посмотреть на нее, что Реана на секунду почувствовала себя полной дурой. Но просто скинуть наглое животное, и еще, для верности, отходить его веником, чтобы не наглел, мешала жалость и уважение к своему труду - менять повязки, если в процессе "воспитания" его раны откроются, не хотелось совершенно.
   - Ах ты, мерзкое животное! - горшки на лавке подпрыгнули, вода в ведре пошла кругами... Веник просвистел в считанных миллиметрах от черно-полосатого уха. Кот остановился, обернулся, посмотрел на нее своими невообразимо-желтыми глазищами и демонстративно, в два укуса, проглотил кусок парной говядины, которая должна была стать ее сегодняшним ужином.
   - Я сделаю из тебя шапку!!!
   Вот только какой смысл махать кулаками после драки? С этой животиной не стоит расслабляться, и больше она его рядом со своей тарелкой не оставит!
   Уже вечером Реана буквально упала на кровать, с удовольствием нежась на ворохе мягких подушек. На сегодня все дела уже закончены, а значит можно немного расслабиться и отдохнуть.
   - Эй, - возмутилась она, когда кот вспрыгнул ей на колени. - И что это ты делаешь?
   - Ну ладно, - вздохнула девушка под укоризненным взглядом огромных желтых глаз и машинально принялась почесывать его за ушком, наслаждаясь мелодичным, таким приятным, урчанием...
   - Нет, - возмутилась девушка, уже устраиваясь спать. - Ты однозначно наглая личность! Твое место на коврике, лучшем случае на печке, но, ни как не на кровати, тем более на МОЕЙ подушке! А ну брысь! - возмутилась девушка, а кот в ответ лишь поудобней свернулся клубком, вдобавок запустив в тонкий батист когти. Всем своим видом показывая, что с этого места его никто и ничто не сдвинет.
   - Ну и ладно, - вздохнула девушка, доставая ночнушку и снимая платье.
  
  
   - Еще раз такое сделаешь, не посмотрю, что ты болезный, и вышвырну на улицу, - пообещала мгновенно проснувшаяся девушка.
   Причина для плохого настроения была вполне понятна, кот выбрался в самое изголовье кровати, почти спихнув Реану с подушки, а теперь еще и принялся перебирать когтями в ее волосах, периодически больно дергая за пряди.
   Завтрак и большая чашка горячего чая заставили девушку примириться с ранним подъемом. Она даже покормила наглую животину, восседавшую на стуле во время трапезы и смотревшую с таким видом, что кусок в горло не лез. Реана упорно игнорировала зверя, продолжая кушать, и только удивлялась, как она еще не умудрилась подавиться под таким укоряющим взглядом. Насытившись, магичка посчтитала воспитательный момент оконченным, и на стул перед котом опустилась миска с куриным мясом. Дальше день пошел по расписанию: быстрая уборка, готовка. Потом девушка обработала принесенные накануне корешки разнообразных трав, развешивая их в кладовке, нарезая, заливая кипятком...Кот лежал на стуле и наблюдал за этими приготовлениями, прищурив свои фантастические янтарные глаза. Слегка помахивающий кончик черного хвоста явно свидетельствовал, что новый обитатель ее дома не спит, а, похоже, просто балдеет от ощущений тепла и домашнего уюта.
   Знакомый стук в двери заставил Реану оторваться от работы и громко крикнуть:
   - Входи, не заперто!
   Краем глаза девушка заметила, как котяра заинтересованно приоткрыл один глаз, тем не менее, даже не сменив позы, словно все происходящее его совершенно не интересует. Конечно, главное, чтобы его, нового хозяина дома, не беспокоили! Магичка фыркнула. Она не могла понять, с какой радости нянчится с котом. Хотя нет, жалко его ей, это логично. Но почему она так активно реагирует на его мелкие выходки? Ну, подумаешь, шкодина мохнатая! Так нет же, это вызывало такое раздражение, будто кот делал все специально, прекрасно осознавая и контролируя свои поступки.
   - Привет, - радостно возвестила с порога рыженькая девушка, снимающая как раз верхнюю одежду. Стоит сказать, она-то как раз была одета куда легче самой Реаны, когда та выбиралась на улицу. Столичная волшебница никак не могла подстроиться под здешний климат и нещадно мерзла тогда, когда остальные жители с веселой улыбкой рассказывали про весеннюю оттепель.
   - Привет, - отозвалась хозяйка, указывая зажатым в руке ножом на недавно вскипевший чайник. - Вода горячая, чашки в буфете, там же и травы для заваривания. Сама справишься?
   - Глупый вопрос, - фыркнула Мира. - Конечно, справлюсь. Я что у тебя себе чай не зава... Ой, какая прелесть!!!!! Ты котика завела!
   - Вчера подобрала, - кивнула Реана. - Я сейчас уже закончу, и сможем попить чай.
   Девушка вцепилась в кота, теребя его, как игрушку.
   - Какие глазки, просто прелесть! Знаешь, я себе такого же хочу, - прижала она кота к груди.
   - Забирай, - ухватилась за идею магичка. За что заслужила два взгляда от участников этой сцены, восторженный - от Миры и потрясенно-негодующий - от кота.
   Тот полупридушенно зашипел и выпустил когти, как-то неестественно сверкнувшие. Или девушке просто так показалось? Мира взвизгнула, а кот отлетел в сторону, приземлившись на все четыре лапы, и мгновенно скрылся под лавкой, продолжая негодующе шипеть.
   - Он меня поцарапал, - потрясенно ахнула Мира.
   - Не успела сказать, что он с характером, - извинилась Реана, которой в этот момент хотелось огреть кота по голове, чтобы тот тихо и смирно полежал в уголочке и так же спокойно был бы вынесен любвеобильной подругой в новое обиталище.
   - Он мне рубашку порвал, - все еще потрясенно сообщила девушка, - новую-ю-ю... А с характером ты это как-то приуменьшила, похоже.
   - Ты забирай, он привыкнет, подобреет, - все еще питала иллюзорную надежду хозяйка дома, - Меня вот уже не царапает.
   Кот запустил когти в пол и зашипел, всем своим видом показывая, что отодрать его удастся только вместе с досками.
   - Ты наверно ему понравилась, а я нет, - вздохнула Мира.
   - Наверное, - признала очевидное Реана, бросив на котищу угрюмый взгляд, и снова повернулась к подруге. - А ты ко мне просто чайку попить или что-то еще хотела?
   - По делу, - призналась Мира. - Слушай, Реана, приготовь мне приворотное зелье. Понимаешь, он тааакой...
   - Мира, - тут же прервала девушка подругу, - Этот раз уже который по счету? Я тебе что каждый раз говорю? Я не шаманка, не гадалка, и не жрица любовных культов, а травница простая, да и то по совместительству. Не готовлю я приворотных зелий! Не умею. Ты что, думаешь, если возьмешь меня измором, я вдруг что-то такое этакое изобрету?!
   Из-под лавки послышались какие-то кашляющие звуки. Реане очень хотелось, чтобы кот чем-то подавился, да пусть хоть комком собственной шерсти! Потому что если это не так, то эта гадина там смеется!
   - Ну почему бы тебе не попробовать? В конце концов, разве это сложно? Я вот тебе даже книжку с рецептиком принесла, прабабкину! Кажется... в общем, давно валя..хранилась!
   - О! - удивилась девушка, беря в руки ветхую тетрадку, полную всяческих рецептов для зелий. - Сокровище-то какое, - в душе жадность и желание изучить книжицу боролись с опаской. - Мира, ты хоть помнишь, что нам светит, если обнаружится, каким образом ты парня завоевала?
   - Долгая проповедь от моего отца, - расплылась в улыбке рыжая. - Ну, прошу тебя, чего тебе стоит, а?
   - Кого хоть выбрала? - сдалась Реана. И возликовала, услышав имя Рита, еще вчера вечером вздыхавшего ей вслед. - Попробуем. Давай я сегодня записи изучу, да рецепт подберу. Проверю, есть ли у меня необходимое. Тогда и попробуем.
   - Ой, прелесть какая, - захлопала в ладоши Мира, - ты самая лучшая!
   - Я самая глупая, - произнесла девушка, когда через мгновение Миры и след простыл. - Вот, котик, ты связался с на редкость глупой магичкой, - потрепала она по голове подошедшего кота. А тот пронзительно мяукнул, словно соглашаясь с ее выводами.
   - Кстати, - оживилась девушка и, подхватив на руки зверя, водрузила его на стол перед собой, - как тебя зовут?
   Кот выразительно посмотрел на нее, почесал лапой за ухом, зевнул во все свои клыки и, казалось, даже несколько задумался, мяукнув.
   - Мурзик, Рыжик, Маркиз? Что? Не нравится? А если Пупсик? Тоже? Барсик! Да ну тебя!
   - ...И как же тебя будут звать, бродяга? - задумчиво протянула девушка, уже минут десять перебиравшая все возможные имена. И тут ее осенило! - Бродяга!
   Кот благосклонно кивнул и ткнулся носом в ее ладонь, напоминая, что доброе слово это, конечно, приятно, но за ушком почесать было бы лучше.
  
   Реана открыла принесенную Мирой книгу и задумалась.
   "Староронарайская вязь, еще тех времен, когда два королевства были одной империей. Довольно любопытный экземпляр. Вот только жаль, что плохо сохранился. Ну да ничего, - улыбнулась она, - сейчас разберусь".
   Затеплив свечу, девушка полезла под кровать, с трудом вытягивая довольно объемную сумку, и почти с головой залезла в нее.
   - Это не то, - недовольно бурчала она, - это еще со времен тракта сохранилось... - Реана с трудом вытащила небольшой меч, лезвие которого кое-где было покрыто непонятными зелеными пятнами, а кое-где проржавело. - И зачем храню? - вздохнула волшебница, запихивая меч под кровать. - Так... - снова вернулась она к своим изысканиям. - Нашла! - возликовала, вытаскивая старый потрепанный словарь, переводить тексты на древней вязи она без него не рискнула.
   Наконец, заточив перо поострее и обложившись свитками для записей, Реана погрузилась в перевод. На первом месте, конечно, стояло приворотное зелье, без которого Мира от нее не отстанет.
   Первое подозрение, что дело здесь не чисто, возникло после того, как в составе появилась разрыв трава. Ничего против этого довольно полезного растения Реана не имела, но смутные подозрения, что с ее использованием приворотное зелье станет поистине взрывоопасным, только крепли.
   Интерес возрастал пропорционально появлению в составе новых ингредиентов: желчь тритона и порошок альта, красивого золотистого минерала идущего на черном рынке на вес золота и в открытую продажу не поступающего. Объективно говоря, все необходимое у Реаны было, осталось перевести процесс приготовления и описание действия. И можно было приступать к работе... точнее, поискать менее затратный рецептик.
   Уже поздно ночью, отложив перевод, Реана потерла переносицу и посмотрела на кота.
   - Знаешь, это меньше всего похоже на приворотное зелье и по составу, и по итогу. Но попробовать сварить надо. Хорошо, что соседи привыкли к тому, что у меня периодически что-то взрывается.
  
   Необходимое Мире приворотное средство было решено отодвинуть на дальний угол стола, зато на столешницу Реана начала выставлять флакончики и бутылочки, хранившиеся отдельно от всего остального по причине дороговизны. Это были еще старые запасы, сохранившиеся со времен ее обучения в столице.
   Что-то мурлыкая, девушка сосредоточенно помешивала варево. Наступал ответственный момент, и кот, ласково теревшийся о ноги, явно мешал. Все попытки отпихнуть назойливое животное к успеху не приводили, отчего Реана злилась и нервничала, а зелье потихоньку начинало закипать... не глядя потянувшись за крылом летучей мыши, девушка вздрогнула от неожиданности: крыло не было мышиным, да и форма несколько отличалась от привычной.
   - Ты мерзкий кот, - не оборачиваясь, сообщила она, - исчезни по-хорошему, не мешай творить гению.
   Пронзительно-ехидное "мяу" лучше всяких слов дало понять: гением ее считают меньше всего.
   Реана недовольно посмотрела на кота, даже учитель сомневался в ее таланте и, когда она в шутку называла себя гением в его присутствии, соглашался, а эта живность... Впрочем, устроить ему скандал можно позже, а сейчас ей нужно крыло летучей мыши, на котором этот желтоглазый гад лежал.
   И вставать он явно не собирался... Крыло получить в итоге ей удалось, пообещав крынку сливок, если он встанет, и немедленно выкинуть, если она не получит требуемого.
   Реана облегченно вздохнула, зелье было уже готово, осталось только обмакнуть тонкую желтовато-красную травку семезора, и "приворотное" зелье готово. Рука чуть дрожала, а тут еще полосатый лез своим любопытным носом едва ли не в сам котелок.
   Стоило травке коснуться зелья, то зашипело, забурлило, потом резко покрылось коркой льда, поминутно меняя цвет. А в итоге на дне котелка оказалась горсть мелких, меньше горошины, шариков.
   - Впервые такое вижу, - призналась Реана коту, осторожно подцепив один пинцетом и рассматривая получившееся. Черно-стальная матовая горошина ничем в принципе не примечательная. Девушка нахмурилась, и тут кот пригнул ей на плечо, стремясь оказаться поближе к интересующего его шарику... Охнув, девушка не удержала пинцет и... ба-бах... Уже сидя на полу, Реана и кот ошарашенно рассматривали то, что когда-то было столом.
   - Еще раз так сделаешь, и я сама тебя на шапку пущу, - пообещала волшебница. - Хорошо, успела щитом накрыть... Хотя... Щепок вроде нет... Ударная волна не сильная... Да и звук взрыва... У меня порой бывает громче... - Реана уважительно посмотрела на котел, если прикинуть мощность взрыва одной такой бусинки, то имеющихся хватит на подрыв центральной столичной башни магов.
   - Знаешь, что самое обидное? - вздохнула Реана. - Приворотное-то все равно надо приготовить... хотя есть у меня одна идейка, - волшебница выбрала самый темный бутылёк, начиная что-то смешивать под удивленным взглядом кота. - Ну чего ты смотришь? Вода, мёд и пара ложек рябиновой настойки, ничего опасного или серьезного, но Мира об этом-то не знает. Будем выдавать за сильнейшие приворотное зелье, если что, - Реана, улыбнувшись, подмигнула. - Подыграешь.
  
  
   Мира влетела едва ли не с самым рассветом.
   - Ну что, готово?!!
   - Конечно, готово, не шуми ты так, - вздохнула Реана. - Вот твой флакончик черненький на подоконнике стоит.
   - Ух ты... А со столом что?
   - Да так, - протянула Реана, - немного не то, не туда и не тогда добавила.
   - А там точно все в порядке? - Мира с опаской покрутила флакончик.
   - Точно, - улыбнулась волшебница.
   - Точно-точно?
   - Хочешь, можем на коем коте проверить?
   Бродяга ошалело посмотрел на нее и попятился.
   - Не хочешь пробовать? - удивилась Реана, глядя на кота. - А придется!
   - Да ладно, - поспешила успокоить Мира, - раз ты говоришь, что все в порядке, я тебе верю. Да и не стала бы ты что попало на животном испытывать.
   - Ну... тоже правда, - согласилась Реана пытаясь выцарапать кота из-под скамейки.
   - Ну, я пойду? - как-то неуверенно спросила Мира.
   - Иди-иди, - покивала Реана. - Ах ты, мерзкое животное, не смей на меня шипеть! Мира, стой! - рыженькая замерла на самом пороге, собираясь тихо уйти, чтобы не отвлекать подругу от разборок. - Ты учти, что накапать надо всего тридцать капель, а не вылить весь пузырек, как ты обычно делаешь с зельями шарлатанок. Добавлять можно в питье, в еду, во все, что угодно, кроме алкоголя. Все поняла?
   - Конечно! - крикнула Мира, вылетая. Стоило за ней закрыться двери, как кот вылез из-под скамьи с видимым облегчением на морде и укоризненно посмотрел на девушку.
   - Ну и чего ты на меня так смотришь? Так она гораздо быстрее поверила.
  
  
   - Ну, и где ты так вымазался? - возмутилась Реана, посмотрев на кота, сейчас бывшего ровного серо-коричневого стенка земли и грязи. На морде было написано столько презрения к собственному облику, что девушка даже злиться не стала.
   - И куда это ты пошел? - снова поинтересовалась она, глядя на грязные отпечатки на полу и кота, направляющегося к кровати. - Бродяга, я тебе сразу скажу, что если ты в таком виде залезешь на кровать, это будет последнее, что ты сделаешь в этом доме, - кот замер и, обернувшись, недовольно посмотрел на нее, а девушка уже доливала небольшую лохань, наполняя ее горячей водой. Бродяга недоуменно посмотрел на нее, а потом, словно поняв, что она собирается делать, прижал уши к голове и выразительно зашипел.
   - И не надо возражений, - пропела девушка, поймав его за шкирку и попытавшись засунуть в лохань. Кот уперся лапами в деревянные стенки и жалобно мяукнул, желтые глаза стали такими несчастными, что любой, кто увидел их, немедленно бы прекратил жестокую экзекуцию. Впрочем, Реана не собиралась сдаваться и отцепила сначала когти одной лапы, но, как только она принялась за вторую, когти первой вонзились еще глубже в дерево, а в глазищах Бродяги помимо мольбы о снисхождении появилась некоторая доля ехидства.
   - Может, договоримся? - протянула Реана, прикидывая, что можно посулить, одновременно удивляясь, что не выкидывает наглую животину за дверь, как собиралась недавно. "Похоже, я к нему привязалась", - вздохнула девушка. - Давай так: ты купаешься и спишь сегодня со мной. Не пройдет, да? - поняла она под выразительным желтым взглядом. - А если тарелочку сливок? Тоже мало? Ну, ты, наглая тварь!!! Ну, хочешь, я тебе сырников нажарю? Хочешь? Тогда давай купаться, - девушка сильней надавила на кота, тот покорно втянул когти, погрузившись в теплую воду.
  
  
   Проснувшись посреди ночи, девушка не могла понять, что же ее разбудило. Сонный разум никак не мог свести воедино появившееся ощущение тяжести в груди, чувства, словно за нею следят... прямо продолжение ее ночного кошмара. Постепенно пришло понимание, что проснуться-то она проснулась, а вот глаза открыть не удосужилась. Последовав своему же совету, девушка взвизгнула от неожиданности, узрев перед собой два горящих золотых глаза.
   - Черти бы тебя покусали! - ругнулась она с другой стороны кровати, глядя в свете магического светляка на недовольно кота, сброшенного на пол ее резким движением.
   Что и говорить, тяжесть на груди вполне объяснялась весом Бродяги, как и чувство слежки. Кому понравиться, что на него полночи пялятся!
   В ответ кот зашипел и демонстративно вспрыгнул на кресло.
   - Ну и обижайся, - разозлилась девушка, - тоже мне, наказание!
  
  
   Постепенно прошла неделя, затем вторая. Присутствие кота в доме магички стало привычным и даже приятным фактом. Сообразительное животное быстро поняло, что именно раздражает, а что радует девушку, и действовало соответственно. В том смысле, что если делал шкоду, то умышленно. После чего восседал на подоконнике и с интересом ждал бурной реакции хозяйки. Реану сначала такая понятливость кота настораживала, но потом в памяти всплыла история, рассказанная еще учителем о биологических экспериментах древних, пытавшихся привить животным разум. Спрашивается зачем, если в мире есть метаморфы? Так тут-то и дело было в том, чтобы не наделять животных возможностью к трансформации, а лишь научить мыслить и думать в человеческих рамках. По-видимому, именно такой лабораторный образчик ей и достался.
   Идею оборотничества девушка отбросила не сразу. В одной из немногочисленных старых магических книг, сохранившихся у нее после переезда, был раздел, посвященный оборотням. Увы, книга была действительно очень старой, что в данном случае было недостатком, поскольку содержала массу устаревшей информации и псевдонаучных домыслов. Например, что оборот метаморфов зависит от лунной фазы. Зато были и дельные мысли.
   Впрочем, Реана не стала пренебрегать ни одним из советов, содержавшихся в тексте. Три ночи новолуния она внимательно наблюдала за своим любимцем, с интересом и не без опаски ожидая заметить в его поведении какие-то отклонения. Но Бродяга с истинно кошачьим наплевательским отношением вел свой обычный образ жизни, и не думая подтверждать опасения хозяйки дома. Когда представления в исполнении кота, который должен был бы с горящими "внутренним демоническим огнем" глазами носить по дому, кувыркаться, "дабы сменить облик звериный на человеческий противоприродный" и вообще вести себя неадекватно, не состоялось, Реана сама над собой посмеялась. Надо же, она, ученица одного из лучших столичных магов, как какая-то деревенская ведьма-недоучка верит в народные приметы тысячелетней давности. Такое ощущение, что она раньше оборотней не встречала!
   "Дура! - обругала себя девушка, - совсем в захолустье северном одичала!"
   Тем не менее, сомнения не шли из головы, поэтому девушка решила все же прибегнуть к одному способу, некогда давным-давно упомянутому наставником. В целом, этот "способ" был скорее шуткой и причиной жуткого раздражения двуипостасной расы. Существовала травка, невесть с чего прозванная висельником. Так вот, это растение, если им накормить оборотня, заставляло нелюдя на краткое время вести себя неадекватно для человека. Реакция могла быть разнообразной: метаморф мог ластиться к людям, выть на луну, кататься... да много чего еще подобного вытворять. Впрочем, висельник имел весьма специфический острый запах, позволяя оборотням заранее почувствовать его в блюдах и избежать публичного унижения.
   Реане пришлось полдня лазить в лесу, вымазаться с ног до головы в грязи и болотной жиже, чтобы добыть растение. Но, как говориться: "охота пуще неволи". Потушив мясное рагу с этой нехарактерной "приправой", она по-братски разделила еду и поставила миску перед ожидающим кормежки котярой. Если он откажется, это уже будет достаточным поводом считать свои подозрения не беспочвенными. Так как прожорливый зверь от мяса никогда не отказывался, даже если оно шло с гарниром.
   Реана испытала смешанную гамму чувств, от сожаления до облегчения, когда кот обнюхал предложенное и аккуратно подцепил из миски кусок мяса, а потом с таким же удовольствием слопал и остаток подливы с присутствующим там висельником. Бродяга только довольно прищурился, довольно облизнулся и выжидающе посмотрел на хозяйку, словно спрашивая, будет ли еще добавка. Когда девушка со вздохом поставила перед ним заново наполненную плошку, зверь боднул ее лобастой головой в ноги и потерся всем тельцем, слегка подрагивающим от гулкого урчания.
   - Не за что, - отозвалась магичка, про себя констатируя, что кот - это только кот, а все ее подозрения - плод больной фантазии. Ей здесь скучно, вот и мается дурью, выискивая интригу там, где той нет, и быть не может.
  
  
   Отсутствие стола существенно осложняло простейшие бытовые потребности, такие как приготовление еды и ее же принятие. На второй день этих издевательств Реана решила, что она просто изводит себя и отправилась в столярную мастерскую. Мастер Рихс, постоянно называвший ее деточкой или девочкой, выслушал пожелания заказчицы и пообещал, что буквально через пару дней необходимый предмет мебели будет готов. Впрочем, девушка надеялась, что сложностей не возникнет. Да и чего бы? Ее же интересовало не какое-то произведение столярного искусства, а обычный обеденный стол. При этом единственным пожеланием было наличие столешницы и четырех ножек.
   Через день в обеденное время раздался стук в двери. Реана поспешила открыть и лучезарно улыбнулась стоящему на пороге парню, позади которого виднелась повозка плотника.
   - Привет, - поздоровалась она с Висом, симпатичным сероглазым блондином, чьи короткие волосы как всегда торчали в разные стороны и даже могли похвастаться украшением в виде пары стружек. А Реаны даже возникло желание струсить их, но она подавила в себе странный порыв, потому как знала, что ее могут неправильно понять. И без того соседи долго привыкали к тому, что девушка живет одна. Пожалуй, тот факт, что она довольно строго и холодно держалась с парнями, и, стал причиной, что языкатые тетушки не пустили по городу слухи о ней, как о блуднице.
   - Я стол привез и соберу сразу, если ты никуда не уходишь, - сообщил парень, переминаясь в дверях.
   - Не ухожу, - отозвалась девушка, - и даже накормлю ухой, как окончишь работу. Надо же новый стол сразу испытать.
   - Договорились, - улыбнулся Вис, спускаясь за составными частями мебели.
   Девушка радовалась приобретению, словно ребенок, получивший игрушку.
   "М-да, - задумчиво протянула она, когда первая волна восторга схлынула, - чем проще ты живешь, чем легче радоваться подаркам судьбы. Если бы я и дальше оставалась в столице, волновала бы меня покупка простенького кухонного столика?" Ответ на этот вопрос был однозначным и категоричны: нет!
   "Может, я по-своему стала лучше? - решила пофилософствовать Реана. - Хотелось бы!"
   Девушка поймала на себе взгляд золотистых глаз и погладила сидевшего рядом кота по голове.
   Меньше чем через полчаса все дружно расположились за новым кухонным столом.
   Бродяга сидел на своем стуле и выжидающе смотрел, как хозяйка разливает в глиняные миски уху. Когда первая порция опустилась на стол перед Висом, кот выглядел настолько потрясенным, словно его оскорбили в лучших чувствах. Поднявшись на задних лапах и оперившись передними на столешницу, Бродяга жалобно мяукнул.
   - И тебе сейчас налью, - усмехнулась девушка, вылавливая кусок рыбы.
   - Он у тебя за столом сидит? - удивился блондин, рассматривая кота, который в это время и сам сверлил помощника плотника угрюмым взглядом.
   - Он фактически член моей семьи, - отозвалась девушка, и тут же поняла, что на нее воззрились оба существа. - Что такое?
   - Кот, значит, родственник? - рассмеялся Вис.
   - Ага, - принялась развивать тему девушка, когда с едой было покончено, - можно сказать, единственный мужчина в доме. Так что теперь никто не скажет, что я живущая в одиночестве и без присмотра сирота. Вот так-то! - гордо закончила она.
   - Раз единственный мужчина, тогда мне у него спрашивать разрешения, если ты согласишься пойти со мной на танцы на следующей неделе? - огорошил он девушку.
   Кот недовольно зашипел, таким образом, помогая Реане выйти из затруднительного положения.
   - Похоже, он против, - усмехнулась она.
   - А ты? - не собирался сдаваться Вис.
   Магичка быстро решала, что же ответить. В общем, помощник плотника ей нравился, причем немаловажную роль в этом играл и тот факт, что раньше Вис особого интереса к ней не проявлял, чем существенно облегчал их общение. Сейчас девушка испытывала разочарование. Ей не хотелось огорчать парня, но и давать надежду не собиралась. Ведь она прекрасно знала, что вскоре уедет и из этого места, чтобы еще один год провести в каком-то пограничном городке, из которого тоже уедет. Сколько их еще будет, таких вот временных пристанищ?
   - Вис, не думаю, что это хорошая идея, - медленно произнесла она.
   - Извини, - стушевался парень, - я думал...
   Девушка только пожала плечами. Не объяснять же ему причину отказа... Для этого пришлось бы рассказать едва ли не всю историю своей жизни.
   - Я пойду, пожалуй, - поднялся Вис.
   - Спасибо за стол, - поблагодарила его на прощание Реана.
   Магичка сидела за столом, сцепив пальцы и облокотившись на столешницу. В голове кружили безрадостные мысли. Опомнилась девушка, только когда кот ткнулся лбом ей под руку.
   - Вот такой из меня сегодня невеселый собеседник, - извиняющимся тоном протянула она, запуская пальцы в теплую густую шерсть. - Бродяга, ты сейчас самое близкое мне существо, - подняла она его на уровень своего лица, заглядывая в янтарные глаза.
   Зверь фыркнул.
   - И вовсе я не драматизирую, - рассмеялась Реана.
   Что правда, настроение постепенно поползло вверх.
  

Глава 2

  

Тысячами незримых нитей обвивает тебя Закон.

Разрубишь одну - преступник.

Десять - смертник.

Все - Бог.

Эвенгар Салладорский. (Ник Перумов)

  
   В небольшой комнате с узкими окнами, скрытыми за тяжелыми шторами, сквозь которые никогда не проникал солнечный свет, было нестерпимо жарко. Огромный, в пол команты стол был заставлен разнообразной алхимической посудой: колбами, ретортами, штативами, змеевиками, весами и мензурками. Десятки навесных полок и шкафов скрывали тысячи стебельков трав, разнообразные реактивы и препараты, уже готовые зелья и основы для их приготовления, десятки книг: от древних пожелтевших фолиантов до новых, едва выпущенных из магографии. Они пирамидами возвышались над полом, грозя погрести под собой того неосторожного, кто потревожит их.
   Старый, умудренный опытом сыщик разглядывал лежащий на полу труп. Это был уже пятый алхимик, убитый в столице, но, как и раньше, ни одной зацепки не было. Преступник исчез с места происшествия, не оставив следов ни магии, ни ауры, ни уж тем более каких-то более приземленных наводок на свою личность, что внушало и уважение, и раздражало. За убийства магов отделы полиции всегда трясли нещадно, и сдать дело в архив уж точно не получиться.
   Два убийства еще вполне могли бы оказаться простым совпадением, но после третьего явно определилась система. Вот только какая? Что играло основную роль? Опыт? Возраст? Талант? Пожалуй, у каждого из ныне покойных хватало всего вышеперечисленного.
   Сыщик вздохнул, в любом случае совет магов уже в курсе происходящего. Органам правопорядка еще на прошлой декаде было приказано выставить у домов некоторых алхимиков охрану. Не говоря уже о том, что некоторые ученые мужи и сами нанимали телохранителей, прослышав о судьбе своих коллег. Слухи сдержать сложно. И разве помогло?! Вот мастера Фибара "берегли" и охранники, и государственные стражи. А толку-то? Всего лишь очередной труп.
  
  
   Рессар эр Корс задумчиво перевернул песочные часы, глядя, как песок тонкой струйкой сбегает вниз. Дело о пропаже принца и чертежей было довольно запутанным. С одной стороны - особа королевской крови, с другой - информация, находящаяся под таким грифом секретности, что и представить страшно. Но что самое странное, даже зацепиться практически было не за что. Кроме того, что к этим документам имели доступ всего пять человек, включая принца, и сейчас их надо было найти, ну хотя бы для того, чтобы убедиться - эти четверо живы и здоровы, а главное - в пределах его досягаемости.
   Когда ему принесли донесение, мужчина нахмурился и несколько раз перечитал бумагу. Шанкара Вер рао Терира найти его люди так и не смогли, хотя прочесали столицу и округу разве что не частой гребенкой. Будь начальник тайной полиции подвержен эмоциям, то сейчас рвал бы на себе волосы и кричал, что этого просто не может быть, что с ним что-то случилось, ведь подозревать одного их лучших друзей принца в измене глупо и бессмысленно. Но Рессар был холодным логиком и пока, все говорило о том, что рао Терира становиться одним из главных подозреваемых в этом деле, а значит, его надо найти как можно быстрее. Причем разыскать парня эр Корс собирался отнюдь не только по вопросам государственным.
   В голове уже складывался план, как можно выполнить поставленную задачу в кратчайшие сроки. Мальчишка умен и изворотлив, но у Рессара был немалый опыт в делах розыска. Раз уж решение принято, рассиживаться дальше смысла не было - настала пора действовать. Сейчас глава тайной стражи королевства Арайа напоминал гончую, взявшую след. Поднявшись из-за стола и кликнув помощника, эр Корс отдал приказ на сбор небольшого отряда своих самых преданных ищеек. Сам же он направился домой, где из тайника были вынута пара заряженных артефактов, долженствующих обеспечить ему путешествие посредством телепортации. Дорогое удовольствие, конечно, но магов привлекать не хотелось. В деле, где все так запутанно, без их участия явно не обошлось.
  
  
   Реана несколько секунд молча разглядывала мужчину, в которого врезалась, потом тоскливо вздохнула, понимая, что ее тоже узнали. Ну, вот и в кого она такая "счастливая"? В маленьком городке, куда даже газеты доставляют раз в сезон малым телепортом, чтобы горячая новость не успела стать заросшим мхом достоянием истории, только она могла нарваться на главу тайной полиции. Не говоря ни слова, девушка развернулась и рванула прочь, спиной прямо таки ощущая погоню.
   "Беги-беги, - мелькнула шальная мысль, - все равно не убежишь далеко". За недолгую практику на Тракте Реана приобрела и отточила только один навык - бегать, быстро и долго. Отточила на "отлично", по крайней мере, ни одна гадость догнать ее не смогла, хотя очень старалась. Долетев до своего дома, девушка закрыла дверь и под ошалело-удивленным взглядом кота принялась метаться из угла в угол. Инстинкт самосохранения требовал оказаться как можно дальше от этого человека, желательно на другом материке, а еще лучше в другом мире. Логика намекала, что сюда его совершенно не обязательно привела неотложная необходимость увидеть бывшую ученицу известного столичного мага, и скорее всего ему нет до нее никакого дела. Реана тряхнула головой, отгоняя подступающую панику, и удивленно посмотрела на кота, потершегося о ее ноги,
   - Ох ты ж, Бродяга, - улыбнулась она, подняв его на руки, - я такая трусиха.
   Кот задумчиво посмотрел на нее и лизнул в нос, заставив девушку рассмеяться и, поудобней пристроив его на руках, начать почесывать за ушком.
   Волшебница улыбалась, чувствуя, как под утробное урчание, тревоги и сомнения тают, как снег под весенним солнцем.
   Реана вздохнула, понимая, что зря так глупо себя повела. Что ей стоило спокойно поздороваться с Рессаром эр Корсом, одарить презрительным взглядом уверенного в себе человека, презирающего своих давних мучителей, или игриво поинтересоваться, неужели почтенный муж так по ней скучал, ночами не спал, что решился податься вслед за изгнанницей. Так нет же! Дала стрекача, словно за ней собаки гнались! Магичка захихикала, оценив получившийся каламбур. Не зря же в народе тайную службу называли "ищейками". Поняв, что сейчас скатится в истерику, девушка пересадила кота на стул и быстро заварила себе пару веточек сонника, имеющего успокаивающее воздействие на нервную систему. Если за нею придут, а за ней обязательно явятся, она будет выдержана и спокойна. Она никуда не выезжала, ничего противозаконного не делала, жила как мышь, и это смогут подтвердить почти все жители города. А причиной ее бегства был застарелый страх и неприязнь, навечно поселившаяся в душе конкретно к этому человеку.
   Дверь содрогнулась под ударами. Волшебница, накинув на плече шаль, поспешила открыть, пока не сломали.
   - Реана виль Сентар? - поинтересовался гвардеец, явно не местный, под удивленными взглядами проходящих мимо. Девушка вздохнула и кивнула.
   - А вы хорошо бегаете, лиата, - похвалил эр Корс, огибая военного и заходя в дом.
   - Месяцы на Тракте и не такому научат, - вздохнула девушка, пожав плечами.
   - Чему же еще вас научил Тракт?
   - Не поверите - готовить.
   - Да? - удивился мужчина. - А воровать секретные бумаги он вас не научил?
   - Ни в коем разе, - открестилась девушка. - Я законопослушная гражданка, ни во что не лезу, никуда не суюсь и уже год никуда не выезжаю.
   - А вот это, - улыбнулся мужчина, - нам еще предстоит проверить.
   - Вы арестованы по подозрению в измене, - оповестил ее гвардеец, повинуясь жесту начальника.
   - Что?! - возмутилась она. - Опять?!
   Но, увидев непреклонный взгляд служаки, только философски пожала плечами и, протянув руки для антимагических кандалов. Процедура ареста была ей хорошо знакома. В конце концов, по такому обвинению ее арестовывают уже второй раз, правда в первый раз ничего приятного не было и сейчас, как подозревала Реана, тоже не будет. Неясным пока оставалось две вещи: во что она вляпалась, и в чем именно заключается ее вина?
   А ведь ее еще и уверяли, что она "легко отделалась", когда наказанием стало лишь изгнание. Не стоило тогда верить. За ней все равно пришли, чтобы негласно расправиться с неугодной.
   - Я и сама могу идти, в "поддержке" не нуждаюсь, - прошипела она вояке, сопроводив это очаровательнейшей улыбкой. А нечего руки тянуть! Еще неизвестно, может ей удастся вернуться в свой домик, а значит, соседям не стоит давать поводов для сплетен больше, чем они уже и так получили. Антимагические кандалы выглядят почти как широкие браслеты, если не присматриваться. И, если она сама будет шествовать по улице, а не вприпрыжку бежать за размашисто шагающими стражами, волокущими ее под ручку, то потом можно присвоить себе статус, допустим, свидетеля, а не подсудимого.
   Магичка шагала молча, прекрасно зная, что эти вышколенные солдафоны и слова ей не скажут.
   Трехэтажный дом, всего в трех кварталах от ее собственного, был Реане наглядно знаком. Дом купца среднего уровня достатка, прошлой зимой так и не вернувшегося из очередной поездки на столичную ярмарку, все это время пустовал. Родственники давно были бы рады продать или хотя бы сдать в аренду строение, вот только покупателей не наблюдалось. К северным границам, в такую глухомань, желающих перебраться особо не находилось. Ну а кто решался, как вот и сама Реана, то стремились найти что-то менее габаритное и дорогое. Хотя девушке было интересно посмотреть, каким же окажется оно изнутри. Впрочем, нынешние обстоятельства портили все возможные радости от незапланированной экскурсии. Да и водить ее по всем комнатам никто не собирался. Коридор, заканчивающийся массивной дверью из черного дерева, был единственным, что она успела рассмотреть до встречи с главой тайной стражи, поджидающим ее по ту сторону стены.
  
   Несколько часов девушке пришлось провести в небольшой комнатке, где ничего кроме стула не было. Да и то мебель оказалась трехногой, и была придвинута вплотную спинкой к стене, чтобы оставаться в вертикальном положении. В общем, сидеть можно, если только осторожно, но пребывая в постоянно напряженном состоянии без возможности расслабиться.
   "Хороший ход, - хмыкнула про себя девушка, - только, такое мы уже проходили". Конечно, покалеченный предмет интерьера отнюдь не был ошибкой по недосмотру. Чем сильнее устанет арестант перед разговором со следователем, тем лучше - тем хуже он будет себя контролировать и больше случайных сведений выдаст.
   Проигнорировав предложенное колченогое "удобство", Реана сняла наброшенную на плечи куртку, которую успела захватить перед тем, как ее утащили из дома, по возможности бережно ее сложила и устроилась прямо на полу, прислонившись спиной к таки завалившемуся стулу. Он был куда предпочтительней, нежели холодная стена нетопленного дома. Стоит заметить, ее "привычка" мерзнуть тоже пошла на пользу. Даже дома в это время года магичка расхаживала в теплом свитере поверх платья, поэтому сейчас не так остро чувствовала пониженную температуру. Ветра нет - и то радость.
   Дверь открылась практически мгновенно, видимо, за ней наблюдали. Девушка сдержала ухмылку. Если бы она примостилась на стул, можно было бы биться об заклад, что допроса пришлось бы ждать еще пару часов как минимум. А вот отдохнуть ей давать не собирались.
   "Зато не замерзну!" - поздравила она сама себя, двигаясь по коридору, подчиняясь указанием конвоира, идущего позади.
   - Присаживайтесь, лиата, - поприветствовал ее глава тайной службы.
   Девушка села и задумчиво посмотрела на него.
   - Я вся в вашем распоряжении.
   Реана чуть усмехнулась, глядя на своего собеседника. С момента их первой встречи ничего не изменилось и по нему, наверное, все так же сохнет большинство красавиц столицы. Несмотря на то, что ему давно уже стукнуло пятьдесят, больше тридцати все равно не дашь. Темные волосы едва тронуты сединой, левый глаз закрыт бархатной повязкой, что, впрочем, не мешает ему одним глазом видеть лучше, чем многие двумя, да и своим вкусам в одежде он не изменял: мышасто-серый костюм, не производящий особого впечатления, если не знать, у какого портного он сшит.
   - Хотел бы выразить свое восхищение, как безмерно рад нашей незапланированной встрече, - мягко промурлыкал мужчина.
   - Давайте оставим эти расшаркивания, - предложила девушка, - все-таки мы не первый день знакомы, начинайте уже.
   Рессар ни на миг не изменил выражения лица, зато в уме быстро менял стратегию разговора. Надо же, прошло не так уж много времени, а эта девочка так кардинально отличается от той наивной малышки, с которой его свела судьба пару лет назад. Похоже, Тракт научил ее не только готовить.
   - Лиата, меня интересует причина вашего пребывания в этом городе, - начал он, подталкивая ее к самостоятельному рассказу. Отвечать на вопросы всегда легче, а облегчать ей общение он не собирался.
   - Я решила здесь пожить, - ответила девушка, явно не собираясь рассказывать что-то помимо ответов на вопросы.
   - Причина?
   - Город понравился.
   - Тебе не кажется, что со мной не стоит играть в загадки? - поинтересовался он с холодом в голосе. - Не самая выгодная для тебя позиция.
   - Ни в коем разе, я себе не враг, - чуть испуганно покачала головой Реана. - Я просто отвечаю на ваши вопросы.
   - Меня интересует твое времяпровождение последний месяц. Ты не выезжала из города?
   - Походы за травами выездами считаются? - уточнила девушка.
   - Нет, если ты ограничивалась Роленским королевством.
   - Тогда не покидала.
   - Лиата Реана, если учесть, что в прошлый раз вас обвинили в измене за хранение документов особой важности, а недавно произошел похожий случай, некоторыми обстоятельствами связанный с этим городком, то получается необычная картинка. А если учесть ваши способности к построению пространственных порталов, то это уже мало напоминает обычное стечение обстоятельств.
   - Но это так! Я никуда не выезжала и не строила порталов, это легко можно проверить, замерив уровень магического фона.
   - Ну, если ты не научилась обманывать артефакт, замеряющий правдивость сказанного, - он достал из-под стола небольшой светящийся кристалл, - то замеры мне не понадобятся.
   Эр Корс подумал, что девушка, несомненно, права. Но не стоило считать его идиотом. Уровень его люди уже замерили, и он-то как раз показывал наличие выходного портала. И при этом девушка не врала. Загадка. А загадки - это его профиль.
   - Тогда наше с вами недоразумение разрешилось?
   - Не совсем, - довольно улыбнулся мужчина, не собираясь упускать магичку с крючка. - Все это не объясняет вашу попытку сбежать.
   - Рефлекс, - честно призналась девушка, - я вас боюсь, тем более я же не из города сбежала.
   - Это звучит по-детски, лиата, - фыркнул он.
   - Это звучит как есть, - спокойно сказала девушка, - о том, что можно просто поздороваться и пройти мимо, я тогда не подумала.
   - Так просто вы все равно бы не прошли, - развеселился он, впрочем, испытывая некоторое удовольствие, что магичка не пытается юлить. Это была несколько ново даже.
   - Тем более, - вздохнула девушка. - У вас ко мне еще есть вопросы?
   - Появлялся ли в городе новые люди? - на всякий случай уточнил он.
   - Нет, - немного подумав, ответила девушка.
   - На всякий случай советую и в ближайшее время вести спокойный образ жизни и не лезть даже в малейшие неприятности, - довольно доброжелательно произнес мужчина, поднимаясь. - Но не убегай, если все же нам придется увидеться снова. Такое будет выглядеть слишком странно.
   - Разумеется, - кивнула девушка, - я свободна?
   - Да, - отозвался Рассар. - Проводи лиату к выходу, - обратился он к вошедшему мужчине, затянутому в темную кожу, а потом добавил: - А лучше вплоть до дома.
  
   Реана закрыла дверь за конвоиром и привалилась спиной к деревянной поверхности, пытаясь унять бешено бьющееся сердце. Правильно говорят, что прошлое всегда догонит! Вот и ее нашло. В общем, если у нее после этой встречи и "милого общения" с главой тайной стражи Арайи добавится седых волос, она не удивиться.
   За всеми этими переживаниями девушка не сразу поняла, что в доме что-то не так. Напряженно обведя взглядом комнату, девушка констатировала, что все вещи находятся на своих местах, но... Бродяга, осенило ее. Кот ее не встречал.
   - Бродяга! - позвала она, заглядывая сначала за занавеску, потом под стол и под кровать в другой комнате.
   "Не волноваться! - приказала она себе, чувствуя, что сердце снова убыстряет ритм, а в горле встает какой-то противный комок. - Он вернется, обязательно вернется... Ведь так?"
   Вот только вопрос остался без ответа.
   Кот не появился ни через час, ни через два, ни даже когда стемнело. Только тогда девушка и закрыла входную дверь, которую держала приоткрытой на случай, если зверь решит прийти назад.
   По щеке скатилась одинокая слезинка, которую Реана вытерла с неожиданной злостью.
   "На то он и Бродяга, - спорила она сама с собой, - сама разве лучше? Выбираешь город, приезжаешь, привыкаешь сама, даешь привыкнуть людям и опять срываешься с насиженного места! Так что мы с моим котом очень даже похожи".
   Что правда, все эти уговоры мало помогали. Девушка даже не осознавала, как привыкла засыпать, чувствуя под боком или на соседней подушке слегка урчащее теплое тельце. Более того, она чувствовала себя настолько одинокой и преданной, что на какое-то мгновение даже становилось смешно. Но ненадолго. Реана крутилась едва ли не полночи, пока сама от себя не устала и не провалилась в неглубокий сон, наполненный странными грезами, в которых она от кого-то постоянно убегала, хотя не могла сдвинуться с места, а за всем этим следили золотистые кошачьи глаза, на одном из которых была черная повязка. В целом, девушка проснулась еще более уставшей, чем когда ложилась.
   Крепкий напиток на основе настоянных трав помог слегка прояснить мозги, разложить мысли "по полочкам", взять себя в руки, и начать себя чувствовать себя человеком.
   "В конце концов, как кот пришел, так и ушел, и ничего здесь не попишешь, - уже в пятый раз повторила она сама про себя, игнорируя легкое пощипывания в глазах. - Она не плакала с тех самых пор, как ее изгнали, и никогда больше не заплачет. Тем более из-за неблагодарной кошастой морды!"
  
   Прошел день, но кот так и не появился, хотя раньше никогда не пропускал вечерней кормежки, даже если уходил в загул. Реана старалась заниматься повседневными делами, но периодически ловила себя на том, что внимательно прислушивается, ожидая услышать тихое, но настойчивое царапанье по ту сторону дверей. И когда раздался отчетливый стук, магичка мгновенно бросилась открывать, даже не давая себе времени задуматься, что Бродяга постучать не смог бы.
   Реана с философским спокойствием восприняла то, что на запястьях в очередной раз защелкнули кандалы. Ее снова обвинили в измене.
   "Да сколько ж можно?! - подумала про себя девушка. - Может действительно стоит устроить какой заговор, хоть не так обидно будет, когда они в очередной раз придут? Дошла, - вздохнула магичка, - всякая глупость в голову лезет, хотя... может это действительно не самая неудачная идея?"
   На этот раз ее без проволочек привели в кабинет к Рессару, встретившему ее ледяным взглядом.
   - Признаться, я разочарован в тебе, лиата, - начал он. - Я уж думал, ты сама порядочность. Как тебе удалось обмануть артефакт?
   - Не поверите, - вздохнула девушка, - но мое мастерство еще не достигло такого уровня, чтобы мухлевать с такими материями. В чем на этот раз меня обвиняют?
   - Не строй из себя дуру, - процедил мужчина, посмотрев на девушку так, что она невольно сглотнула. - Ты ведь сказала, что не имеешь отношения к похищенным документам, а все оказалось наоборот.
   - Да, и повторю это еще столько, сколько потребуется, - вздохнула Реана. - И вообще вроде бы в прошлый раз выяснили, что я ничего не делала.
   - Реана, - Рессар оказался рядом слишком быстро, железными пальцами ухватив ее за подбородок так, чтобы она не могла двинуться, - похитителя отследили по переходу, и именно в твоем доме остались следы его пребывания.
   - Откуда?! - искренне возмутилась девушка, - у меня в доме никого постороннего уже давно не было, только подружка на днях забегала, так она не маг и способностей ноль. А что за похититель?
   Звук пощечины отразился эхом от стен, заставляя девушку прижать ладонь к горящей щеке.
   - Ты месяц живешь под одной крышей с оборотнем и оказываешься настолько глупа, что этого не замечаешь? - с издевкой протянул он.
   - Оборотнем?!! - не поверила девушка, - я же проверяла... обычный кот.
   - То ли ты изумительная лгунья, либо полная дура, но дура опасная, влипающая в неприятности, - произнес он, обращаясь то ли к ней, толи к самому себе.
   Реана вздохнула, ну киса, ну попадись ты мне на темной дорожке...
   - И что теперь? Все по второму кругу? - тихо просила она, прикидывая возможные варианты событий. Будь это ее первый арест, была бы в панике, а сейчас нет, уже привыкла.
   - На этот раз тебя уже никто отпускать не будет, - отозвался глава тайной полиции.
   - Я что-то подобное подозревала, - призналась девушка.
   - Отправишься в Ангаргу а что с тобой делать, будет решать гильдия магов, - отозвался он, словно говорил не о ее будущем, а о чем-то незначительном.
   Реане захотелось биться головой о стену, это наверное было даже похуже, чем возможная смертная казнь. В прошлый раз она избежала разбирательства только заступничеством учителя и в итоге, ее приговорили лишь к изгнанию, не запечатав даже силу. А сейчас... что-то ей слабо верилось в добросердечие черных псов империи.
   - А может лучше на рудники? - с тоской в голосе предложила девушка. - Или на шахты соляные?
   - Ты маг, - отозвался Рессар с таким видом, словно безмерно от нее устал, - значит и вопросы к совету магов. А вообще, тебе давно пора было научиться работать мозгами. Против тебя, девочка, слишком много фактов, наслаивающихся друг на друга с такой безупречной последовательностью, что даже если мой артефакт исправен, и ты говоришь правду, тебе поможет только полное чтение памяти советом. Готова пойти на такое?
   Реана вздохнула, пережить подобный ритуал у нее было процентов пятьдесят, и, ровно столько же приходилось на летальный исход.
   - Готова - не готова, - огрызнулась она, - меня все равно будут читать... - впрочем, как и в прошлый раз прочитать себя она не даст. Принципиально.
   - Следующие два дня поживешь здесь. Под охраной. Вещи тебе самые необходимые выдадут. Все остальное упакуют и направят в гильдию, потом, возможно, сможешь там забрать.
   Реана только вздохнула - слов не было...
  
   Волшебница прислонилась к холодной стене. Вот ведь попала! - мысленно возмутилась девушка. - Из-за какого-то оборотня опять в проблемах по уши. И опять секретные документы, даже смешно как-то. Вот только через два дня маленькая камера, в которой даже пометаться нормально нельзя, смениться конвоем, а потом гасящей магию камерой в подвалах ассамблеи. И до чего ж обидно... Реана прекрастно отдавала себе отчет, что выбор у нее не большой: либо она как законопослушная девочка предстанет перед советом, либо как умная девочка сделает ноги в процессе. И тот вариант, и тот ей одинаково не нравился, шансов выжить было мало, а при втором варианте вернуться на родину ей больше не удастся никогда, если конечно она каким-то чудо не найдет настоящего виновника и документы... Шансов на это было еще меньше чем выжить.
   В глубине здания что-то бухнуло, послышались звуки, издаваемые пробегающими мимо людьми. Магичка вскочила и забарабанила в двери. Не хватало еще оказаться похороненной здесь заживо, если этот взрыв окажется не одиночным. Девушка зло дернула тонкую полоску металла на шее. Настоящий ошейник! Разве что цепь не пристегнули! Но нет, это даже хуже ошейника - этот обруч блокирует ее магию. Полностью. Она даже не сможет простеньким заклинанием вскрыть эту чертову дверь!
   В щель у пола начали просачиваться усики дыма. И вот тут-то Реана испугалась не на шутку.
   - Помогите! - закричала она, барабаня в дверь. Из глаз покатились злые слезы от осознания собственной беспомощности.
   Дверь отворилась почти мгновенно, явив на пороге высокую мужскую фигуру. Параллельно с этим в комнату ворвался дым, заставляя девушку моментально прикрыть рот и нос ладонью, а не рассматривать своего спасителя.
   - Быстрее на выход, - приказали ей. А Реана и рада была стараться.
   Пожалуй, она бы мгновенно заблудилась, если бы сопровождающие не направлял ее уверенной рукой. Внезапно сзади раздались какие-то крики.
   - Давай бегом! - скомандовал мужской голос, закашлявшейся было девушке. - Десять шагов вперед и направо, там будет лестница. По ней в самый низ. И быстрее.
   Магичка рванула мгновенно, понимая, что незадачливый охранник только что дал ей возможность сбежать.
   Стоило только ей добраться до лестницы, как сзади грянул взрыв. Очень близко. Реану отбросило волной горячего воздуха, и она больно ударилась бедром о перила, невольно ойкнув. Почти тут же мужчина сграбастал девушку и едва ли не волоком потащил вниз по ступенькам.
   Следующий воздушный толчок заставил их обоих едва ли не кубарем скатиться последний проем.
   - Проклятье, рано, - ругнулся под ней незнакомец. - Вставай давай! - О, а это уже явно на нее рыкнули.
   Толкнув возникшую перед ними дверь, пара вывалилась на улицу. Реана удивленно заметила, что уже успело стемнеть. Девушка с опаской глянула на мужчину, уже успевшего натянуть капюшон на голову. Кто он? С какой целью помог ей? Вопросов было больше, чем ответов. Она настороженно замерла, боясь, что если двинется, то наваждение развеется, и ее снова поволокут в камеру.
   - Чего застыла? - нарушил молчание незнакомец. - Кого ждем?
   - Эм... - очень глубокомысленно выдавила магичка.
   - Пойдем, - мужчина ухватил ее под локоть и потащил по улице.
   - Куда? - даже не пыталась вырваться она, понимая, что смысла нет - физически он явно сильнее ее, а магически она сейчас фактически пустышка. Как неприятно чувствовать себя такой беспомощной!
   - К тебе домой, - как само собой разумеющееся отозвался спутник.
   - Зачем? - пребывая все в том же ступоре, поинтересовалась она.
   Очередной блещущий мудростью вопрос заставил мужчину остановиться и бросить на девушку задумчивый взгляд. Точнее, Реана думала, что он явно должен быть именно задумчивым. Дальше он сделал шаг к ней, заставив девушку инстинктивно попятится, ухватил за плечи и сильно тряхнул. Так, что у нее даже зубы щелкнули.
   - Какого?!... - возмутилась она.
   - О! Думать начала нормально, - в голосе явно слышалась усмешка. - Ты в лес собираешься налегке? Вещи теплые не нужны?
   Девушка покраснела, развернулась и, сориентировавшись, направилась в сторону своего дома так быстро, насколько это можно было сделать, не привлекая внимания редких прохожих своей поспешностью. Она так усердно мысленно составляла список вещей, которые обязательно стоило прихватить с собой, что не замечала двигающегося следом мужчину. Впрочем, много времени это сборы не заняли, не в первый раз, поэтому девушка скорее вспоминала, где лежит каждая необходимая вещь.
   О том, что она не одна, Реана вспомнила, только когда наткнулась на высокую и все так же закутанную в плащ фигуру, застывшую в дверном проеме, когда уже выходила при полной экипировке.
   - А... - начала была она.
   - Вопросы потом, - резко оборвал ее мужчина, едва ли не выталкивая на улицу, - надо быстрее уходить. Тут тебя станут искать в первую очередь.
   И в этот раз его правоту сложно было не признать. Реана только кивнула и последовала за темной фигурой.
   Магичка не очень любила идти у кого-то на поводу, но сейчас был тот случай, когда она повиновалась без вопросов. В целом, было обидно, что все обернулась именно так. Опять в бега, снова начинать все сначала. Оглянувшись через плечо, чтобы удостовериться в отсутствии погони, девушка пребольно впечаталась в спину спасителя, когда он резко остановился у городских ворот. Переполох у тюрьмы явно не остался не замеченным и сейчас ворота патрулировали особенно тщательно.
   - Не хотелось это делать, - вздохнул мужчина, доставая из небольшой холщевой сумки очень знакомые Реане шарики и кидая их в стену.
   Стража среагировала, мгновенно устремляясь к месту взрыва, а пара беглецов выскользнула по стеночке за пределы города.
   Реана восхищенно присвистнула. У этого незнакомца все выходило как-то просто и без напряжения, словно было спланировано от и до.
   Дальше они поменялись ролями - теперь вела девушка, настолько хорошо изучившая эти леса во время многочисленных походов за травами, что могла бы двигаться по ним с закрытыми глазами, что, впрочем, вполне соответствовало ночному времени суток. Остановиться передохнуть они посчитали возможным лишь часа через три бодрого хода. Причем сделали это, не сговариваясь. Они вообще не нарушали лесную тишину разговором, стараясь сберечь дыхание. Зато теперь вполне можно было расставить все точки над "i".
   Положив сумку, девушка развернулась к своему спасителю и замерла с открытым ртом, глядя в прищуренные золотистые глаза.
   - Убью!!! - короткий кинжал пронесся всего в миллиметре от лица оборотня.
   Мужчина совершенно спокойно развернулся к ней спиной, заставив девушку заскрежетать зубами, вытащил из ствола метательный нож, хмыкнул и отправил лезвие за отворот сапога.
   - Ах ты ж сволочь!!! Ты во что меня втянул, мерзкий оборотень?! Нож отдай, - добавила она уже тише.
   - Не верещи и не переходи на личности, - мягко отозвался он. - Между прочим, это я тебя вытащил.
   - Да? А кто меня во все это втравил? Не будь тебя, я бы там не оказалась, и не пришлось бы убегать.
   - Я тебя не втягивал, - все так же спокойно произнес он, - не отличись в прошлом, никто бы даже не заподозрил тебя ни в чем.
   - Если бы кое-кто затер следы ауры, меня бы и сейчас ни в чем не заподозрили. Ну или уж точно второй раз арестовывать не стали.
   - Могу дать расписку, что ты ничего не знала, устроит? - фыркнул он. - Писать? И ты повернешь обратно?
   - Я что, так похожа на полную идиотку? - возмутилась девушка, слегка остыв. - После побега меня даже в гильдию не повезут, сразу убьют как потенциально опасную. Зелье, кстати тоже, верни.
   - Похожа, - отозвался он, хитро прищурив потрясающие глаза, - ведешь себя... неадекватно. Я привык к другому, - просьбу о зелье этот нахал проигнорировал.
   - Посмотрела бы я на тебя в моей ситуации. Зелье и нож отдать не забудь, и... сними с меня эту гадость, - указала Реана на ошейник.
   - Обещаешь не бросаться тут же заклинаниями? - уточнил оборотень.
   - Обещаю, тут же бросаться заклинаниями я не буду.
   - Тогда пусть украшение на тебе остается, - подтянул к себе мужчина свою сумку и начал что-то активно в ней разыскивать.
   - Сними, пожалуйста, - переступив через гордость, тихо попросила девушка, - я сдержу слово.
   - Садись, - указал он на поваленное дерево, с которого только что поднялся.
   Девушка села, устало прикрыв глаза, адреналин, гуляющий в крови, спадал, начинала просыпаться логика и умение здраво оценивать ситуацию... А он красивый, мелькнула мысль тут же погребенная волной возмущения в отношении желтоглазого оборотня.
   - Подними волосы и не дергайся, - скомандовал он сзади.
   Послушно выполнив требуемое, девушка внезапно подумала, что по коту она точно будет скучать.
   Теплые пальцы слегка пробежали по металлическому ободку, нащупывая место состыковки. Потом мужчина нагнулся, обдав ее шею горячим дыханием и коснулся губами ее шеи. Случайно, вскользь, почти невесомо, так, если бы он просто пытался перекусить ее ошейник. Девушка уже думала возмутиться, как внезапно раздался щелчок, и через миг его руки протягивали ей стальной обруч.
   - Спасибо, - уже совершенно спокойным голосом поблагодарила Реана. - Итак, во что ты меня втянул?
   - Для начала, меня зовут Шанкар, - не обратил на ее вопрос внимания собеседник.
   - Реана, - чуть усмехнулась девушка, протянув ему тонкую ладошку.
   - Я знаю, - развеселился он.
   - Догадываюсь, - усмехнулась она, заправляя прядь за ухо, - и все-таки во что я влипла по твоей милости? В конце концов, должна же я знать, чем на этот раз заинтересовала тайную полицию. А если ответишь, откуда знаешь о моем прошлом, цены тебе не будет.
   - Недоразумение, - ответил Шанкар, явно взвешивая каждое слово. - Скажем так, задание, данное мне из верхов, не было согласовано с тайной службой. Извини, это максимум моей откровенности.
   - Почему на тебя висельник не подействовал? - хмуро спросила девушка.
   - А я думал, задашь ли ты этот вопрос, - ухмыльнулся парень. - Честно признаюсь: повеселила. Ты мне в каком состоянии его давала? Эту травку нам подсовывают, чтобы мы в человеческом обличье себя повели как звери. А я же котом был, - весело закончил он.
   - Понятно, - вздохнула девушка, - по крайней мере, приправка была вкусная.
   - Только не советую шутить с оборотнями так в дальнейшем, - куда серьезней посоветовал Шанкар.
   - Надеюсь, мне больше никогда не придется пересекаться с оборотнями.
   - Это возможно, если ты намерена отправится в зимние земли. Да, там метаморфов ты не отыщешь днем с огнем. А относительно всего остального мира я бы так категоричен не был, - хмыкнул мужчина, подходя ближе и вручая ей кусок пирога, чтобы подкрепиться.
   - Спасибо, - улыбнулась девушка. - И что мы собираемся делать теперь?
   - Мы? - вздернул он бровь. - Я пока хотел бы услышать, каким образом ты умудрилась еще раньше познакомиться с главой тайной службы.
   - А это не твое дело, - огрызнулась девушка, - ты вообще мне счастливую жизнь устроил, мало того, что втравил меня в свои проблемы, так еще и... - Реана даже не находила слов, исподтишка разглядывая собеседника. Лицо скуластое, овальное, золотистые глаза, волосы красные и черные. Причем некоторые пряди длиннее, некоторые короче.
   - И? - заинтересованно осведомился он, снова проигнорировав всплеск ее плохого настроения.
   - И вообще, я тебя месяц кормила.
   - Не думал, что ты настолько меркантильна, - делано изумился он. - В таком случае, я тоже не был бесполезен в это время. Согласись, я был хорошей грелкой по ночам, - с хитрой ухмылкой заявил метаморф.
   В ответ Реана только зашипела не хуже кошки.
   - Да если бы я знала, кто ты, я бы тебя в порошок стерла.
   - Забавное бы получилось зрелище, - он сделал пару шагов к ней. - Откуда такая самоуверенность, Реана? - последнее слово он произнес так мягко, словно проурчал его.
   - Из богатого жизненного опыта, - отрезала девушка.
   - Чего ты злишься? - моментально поменял он тему, выведя девушку из себя. - Ты жива, здорова и свободна. Кроме всего прочего, я прекрасно помню, что ты собиралась уезжать из Барга.
   - Не твое дело! - огрызнулась девушка. - И вообще, в какую сторону ты собрался уходить?
   - В сторону? Не имеет значения. У тебя сил на портал хватит? Нам бы создать одновременно два, тогда отследить высадку не смогут.
   - Хватит, - успокоила она, - главное, чтобы место было как можно дальше от тебя.
   - Мне надо на восточное побережье, это достаточно далеко для тебя? - уточнил он на этот раз без улыбки.
   - В самый раз, - заверила его девушка, - я высажусь в Латоре, и еще... верни мне нож и зелье!!!
   За спинами обоих уже клубились дымкой открытые порталы.
   - Держи, - покладисто согласился оборотень, передавая ей вышеупомянутые предметы, а потом резко дернул на себя и поцеловал. - Это компенсация за то, что со стола шлепком согнала, - рассмеялся он и шагнул в овальный проход прежде, чем Реана успела возмутиться.
   - Вот злопамятный гад, - вздохнула девушка, прижав пальцы к губам и делая шаг в переход.
  

Глава 3

  

Любая маска - опасность потерять свое истинное лицо под ворохом мнимых.

NN

  
   Шанкар Вер рао Терира
  
   Шанкар мягким, поистине кошачьим шагом двигался по вечернему городу. Он шел, не скрываясь, и слегка улыбался, чувствуя, как кожу на груди холодит активированный амулет личины. Еще днем он пробрался в город в своем кошачьем образе, чтобы посмотреть, не поджидают ли его какие-нибудь загадочные личности. Немногие знали, что в этом занюханном городке у приближенных принца Арайи есть один из многочисленных схронов, позволяющих переждать тяжелые времена. Метаморф даже не ожидал, что необходимость в них возникнет так поспешно.
   Кстати, если вернуться к вопросу о загадочных личностях, таковые не обнаружились, но пренебрегать безопасностью мужчина не стал. Зайдя в таверну, он попросил комнату на третьем этаже, тут же расплатился и взял ключ. Поднявшись в номер, не зажигая свет, разделся, и вот уже по крыше быстро мелькнула небольшая тень.
   Юркнув в смотровое окно, оборотень быстро оказался в подвальном помещении, где снова принял человеческий облик и приложил ладони к стене в четко отведенных для этого местах. Часть стены отъехала в сторону, открывая каменные ступени, ведущие вниз. Старый город контрабандистов изобиловал подобными тайными комнатками, и когда-то Шанкару один из хороших знакомых показал такое вот свое прибежище. Данный субъект уже давно почил в бозе, а вот защитное поле метаморфу удалось перестроить под себя.
   Осмотрев полки, казалось бы, в полнейшем беспорядке забросанные разной всячиной, рао Терира ловко выудил оттуда ножны с мечом и аккуратно сложенный дорогой плащ с пропиткой. Причем в это емкое слово включались как и всевозможные травяные средства, так и магия непосредственно. Затем на небольшую кровать, приткнувшуюся в уголке, полетели мешочки с различными наполнителями: амулетами, травами, ядами. Все и по чуть-чуть, на все случаи жизни, но так, чтобы можно было легко унести.
   Увязав все это добро в компактный узел, Шанкар снова обернулся котом, предварительно нацепив на шею и активировав амулет, отводящий взгляд, подхватил сверток в зубы и направился к выходу. Благодаря этой побрякушке, никто и не посмотрел в сторону кота размером с собаку средней величины. Мужчина в очередной раз мысленно ухмыльнулся, радуясь, что его второй облик позволяет ему варьировать размеры - будь хоть с котенка, хоть с тигра. Пожалуй, представители его клана могли по праву считаться лучшими среди соотечественников в мастерстве перевоплощения.
   Вернувшись в гостиницу, Шанкар, одевшись, отловил в коридоре служанку и приказал приготовить ванну. А за это время вполне можно было успеть разобраться со злополучными документами. Ведь он даже не соврал Реане, сказав, что все происходящее - случайность, основанная на играх Старших домов.
   С принцем Арайи они были знакомы уже больше двеннадцати лет, с тех самых пор, как метаморф попал в королевство людей. Молодого человека и оборотня связала дружба, и в верности друг друга они не усомнились ни разу. Когда не так давно Шанкар получил от его высочества довольно странное письмо, тем не менее, отмеченное всеми тайными знаками, подтверждающими личность отправителя, то выполнил указания незамедлительно. Вследствие чего и попал в данную нелицеприятную ситуацию. Секретные документы принца, хранящиеся в его спальне, достать оказалось легко, у него был доступ как у доверенного лица. Так же в тайнике нашлось и письмо, адресованное на его имя. Конечно, мужчину удивило отсутствие принца и только позже, уже будучи арестованным прошлым утром, он узнал про исчезновение друга. Но в ту ночь неприятности на отсутствии принца не закончились. Хотя, следуя инструкции, он старался быть максимально незаметным, на выходе из тайного лаза его уже ждали. Только из-за природной осторожности он заранее заготовил плетение разового телепорта. Вслед за ним проскочило лишь одно веерообразное заклинание. В итоге, режущий уплотненный воздух зацепил лишь немного. Но этого хватило, чтобы утратить концентрацию над плетением и, как следствие, его выбросило едва ли не на задворках мира. Но, видимо, и здесь приложила руку судьба - его нашла Реана. К моменту появлению собак - вот уж чего не ожидал - Шанкар спрятал в удачно замеченном дупле огромного дерева злополучные документы и одежду. На тот момент пребывание в зверином облике было предпочтительней - раны затягиваются быстрее, выше температура тела - не замерзнешь. Тем не менее, появление магички оказалось даже удачным. Одно дело появиться в маленьком городке раненому незнакомцу, совсем другое - коту.
   Стоит признать, в доме девушки он задержался дольше положенного. Его расслабил домашний уют и тепло, забота Реаны. Как оказалось, зря. Кто же знал, что девушка не в ладах с законом окажется! Пусть даже Рессар умудрился отследить точку выхода, пусть отыскал нужный город. Но если бы не личное знакомство с Реаной, он даже не заглянул бы в дом тихой травницы. В день первого ареста девушки Шанкару пришлось срочным образом покинуть ее дом. Увы, незапланированная передышка его слишком расслабила, и оборотень не подумал, что хитрый начальник тайной службы безопасности королевства Арайи оставит в точке телепорта дежурить своих подчиненных. Стоило лишь метаморфу принять свой истинный облик, как его спеленали заклинаниями как младенца. Хорошо хоть он не успел к тому времени забрать из дупла бумаги. Он это сделал уже позже, когда шел вслед за девушкой после совместного побега. А вот прихваченные из дома травницы взрывающиеся шарики ищейки не заметили. В рот-то они к нему не полезли! Зато как пригодились! Кстати говоря, пребывание под стражей и общение с Рессаром тоже имело свою пользу, сомнительную, правда, - метаморф узнал, чем же провинилась ранее перед королевством его невольная соучастница. Кстати, он сразу признался, что девушка не знала о его истинном происхождении, смысла тут что-то выдумывать не было. Увы, девушке его признание уже все равно не помогло. Поэтому, когда пришло время бежать, Шанкар потратил несколько драгоценных минут на освобождение Реаны. Жизнь за жизнь, можно сказать. Хотя, пожалуй, все равно бы помог. Девушка ему нравилась, узнать ее за время совместного проживания в одном доме он успел достаточно, чтобы решить, что она не заслуживает подобной участи и не планировала никаких заговоров против короны - не тот человек.
   А чего только стоила их совместная прогулка по лесу и дальнейшее общение. Ему было так интересно посмотреть на ее реакцию, когда Реана поймет, кто именно стал ее спасителем. Травница его не разочаровала. Хотя, стоит признать, акценты она в своих претензиях к нему расставила неожиданно. Он думал, что ее куда больше заинтересует тот факт, что она спала в одной кровати с мужчиной, а не зверюшкой, но девушке было интересней отсутствие действия висельника! Ладно уж, чужая душа - потемки. А женская - так вообще.
   В целом, у него куда больше стоящих тем для размышлений, нежели нелогичность поведения Реаны. Пока никто не нарушает его уединение, стоило просмотреть документы. Он и так уже должен был сделать это около месяца назад.
   Вскрыв тубус - для этого понадобилась капля крови - и пососав проколотый палец, Шанкар задумался. Лайяр всегда все делал обстоятельно, но чтобы настолько впадать в паранойю...Что же послужило причиной для таких предосторожностей, предпринятых принцем? Пожалуй, стоит все же начать с письма. Бережно вскрыв печать - лить кровь снова как-то не хотелось - он вчитался в текст. Там был какой-то бред о воспоминаниях об одной из залихватских вечеринок времен их бурной юности. Вздохнув, метаморф надавил на еще не успевший поджить указательный палец и капнул выступившую алую каплю к левому верхнему краю листа. Текст моментально исчез, а на бумаге выступило совершенно иное послание, гласившее следующее:
   "Дорогой друг, если ты читаешь это письмо, а меня разыскивают власти и не только, значит, подтвердились худшие из моих подозрений и мне угрожает опасность. Надеюсь, ты сумел забрать документы из моей комнаты. Если да, сожалею, твои неприятности только начинаются. С другой стороны, ты на данный момент единственный, способный справиться с подобной задачей.
   Теперь к делу. В ближайшее время на территории бывшей империи начнется нечто несусветное. Причина - в определенных кругах стала известна информация о нахождении древнего артефакта последнего императора. Ты представляешь, что будет, если вещь подобной мощи попадет не в те руки. Тем не менее, не стоит отвлекаться. Активировать его можно лишь одним способом - кровью наследника императора. Увы, насколько только подобное может быть достоверно известно, но именно мне не повезло этим наследником являться. Вот только вряд ли меня решат оставить в живых при таком раскладе.
   Теперь о том, как это связанно с тобой. Документы в твоих руках не что иное, как карта нахождения артефакта. Опять же, активироваться она может только мной. Знают это и представители Совета, затеявшие грязную игру. Времени остается лишь на что-то одно: прятать документы или спасаться самому. Но так как моей жизни ничего не угрожает даже в случае пленения, выбор очевиден. Именно поэтому, я прошу меня отыскать и передать бумаги. После чего ты волен решать, что делать дальше, переждать события в укромном месте (я отнюдь не сочту подобное трусостью) или же присоединиться ко мне в поисках. Найти меня ты сможешь легко. Не зря я упомянул в подложном тексте про достопамятный вечер наших похождений. Кольцо, которое ты носишь с тех пор - направляющий артефакт. Оно укажет тебе направление, в котором меня можно будет отыскать. Итак, я жду нашей встречи".
   Шанкар некоторое время смотрел, как в его руках песком осыпается письмо. Тоже обычный и весьма полезный трюк, некогда продуманный им самим, когда, еще будучи подростками, они увлеклись новомодными на то время детективами. Главное, секретное послание могло проявиться лишь после получения непосредственно адресатом и восстановлению после распада не подлежало.
   "Да уж, - вздохнул оборотень, - не стоило недавно жаловаться на скучную дворцовую жизнь. Не стоило быть настолько опрометчивым со своими желаниями".
  
   Реана виль Сентар
  
   Реана открыла сумку.
   "Сбежала. Это, конечно, хорошо!" - вздохнула девушка. Но вот бегать по тракту в платье она не собиралась. В очередной раз возблагодарив свою предусмотрительность, девушка переоделась в темно-синие удобные брюки, такого же оттенка рубашку, поверх которой талию обхватил широкий корсажный пояс. В нашитые на него кармашки теперь можно было рассовать самые разные зелья. Все это прикрыл легший на плечи плащ. Зашнуровав высокие ботинки и заплетя косу, девушка закинула на плечо сумку и попрыгала - не гремит вроде ничего. А значит, снова можно податься в бега.
   Что там она думала на счет другого континента? Очень стоящая мысль, похоже. А на этого наглого желтоглазого гада ей наплевать! У него великая миссия, а у нее снова неприятности по его вине.
   Реана прикинула в голове карту мира, одновременно вздохнув - шансов выпутаться из этой передряги у нее немного, но это не значит, что она не будет пытаться. Золото есть и даже предостаточно, так что мечта обосноваться на другом материке не выглядит такой уж бесперспективной. В первую очередь ей нужно уйти как можно дальше, при этом идти лучше на восток, там ничейные земли. Если она доберется до них, можно считать полдела сделано, в ничейный землях можно сделать качественные документы, подорожную, а самое главное - новый диплом мага. Дальше по воде справиться до Ашуры, довольно большого города-порта, выросшего там, где все реки впадают в океан, купить билет на корабль и поминай как звали. Самое главное как можно меньше колдовать, иначе отследят, не привлекать внимание, раздобыть лошадь и меч. При возникновении скорбной мысли о необходимости покупать очередную железку девушка тяжело вздохнула, с ее точки зрения вместо того, чтобы размахивать полутораметровым куском стали, лучше заманить противника на свою территорию и там уже развлекаться с ним, как угодно - играть на своем поле всегда выгоднее. Ну да это лирическое отступление, но самое главное, Реана точно знала: она никогда больше не будет подбирать раненых животных, какими бы красивыми не были их глаза. А для этой наглой скотины, которая просто утопила ее в проблемах, она наймет тень! Теперь ей придется еще как минимум до вечера шагать до ближайшего человеческого жилья.
  
   - Три золотых за комнату, - возмутилась волшебница, глядя в кристально честные глаза трактирщика, - грабеж!
   - Бизнес, - отбрил стоящий на крыльце мужчина, - и вообще, баб не пускаю.
   - А если подумать? - над раскрытой ладонью сформировался сгусток пламени.
   - Волшебница - другое дело, - пошел на попятный корчмарь, - а ночь два золотых.
   - Вымогатель!
   - И в эту сумму входит вкусный сытный ужин и завтрак, а так же горячая вода. Вина не дам, - сразу предупредил трактирщик, - и вообще ничего хмельного.
   - Ну и не надо, - легко согласила Реана. - Ну а теперь-то ты меня впустишь?!!!!
   Когда она вошла в таверну, разговоры резко замерли. На девушку смотрели, как на какую-то забавную зверушку. Чуть изогнув бровь, магичка медленно двинулась вперед. Вдруг перед ней словно из ниоткуда появился какой-то мужик.
   -......!!!!!!!... и... на... в...! - тишина стала пронзительно-звенящей. А парень, минуту назад нагло лапающий ее грудь, пытался отлепить себя от стены, куда Реана впечатала его силовой волной, доступно, на языке наемников объяснив, почему не стоит так вести себя с приличной девушкой.
   - Ты ж не пускаешь баб?! - возмутился огромный мужчина со шрамом через все лицо.
   - Волшебница - не баба, - пожал плечами трактирщик, - а она умеет уговаривать.
  
   Реана подняла глаза на нагло усевшегося за ее столик зеленоглазого, она честно пыталась не обращать на него внимания, но... Ему внимание, как казалось сначала, и не было нужно, он просто пристально смотрел на девушку таким взглядом, что кусок в горло не лез.
   - Ну чего тебе? - сдалась она.
   - Ты красивая, - совершенно восхищенно произнес он. Еще два года назад она бы смутилась, покраснела и полностью растаяла, позволив вить из себя веревки. Еще месяц назад - улыбнулась и с удовольствием поболтала с красивым мужчиной, сохраняя необходимую осторожность, но не сейчас.
   - Ближе к делу. Если дела нет, прошу за свой столик.
   - Ух ты, какая злая девушка, - восхитился парень.
   - И с каждой секундой становлюсь все более злой, - "прозрачно" намекнула девушка, вот только фраза была проигнорирована.
   - Ты ведь волшебница? - поинтересовался зеленоглазый.
   - Глупый вопрос, - фыркнула девушка.
   - Ты ищешь нанимателя? - продолжил расспросы тот.
   - Смотря в какую сторону направляетесь, - прикинув возможные варианты, отозвалась Реана. Ее никогда не прельщали одинокие путешествия по тракту. В компании, а желательно за спинами наемников и охранников, с ее точки зрения было самым лучшим вариантом.
   - А в какую тебе надо?
   - А в какую вы едете?
   - Не стоит отвечать вопросом на вопрос, - довольно спокойно произнес блондин, а Реана почувствовала, как по спине пробежали мурашки, словно в зале резко похолодало. - Куда вы теперь?
   - На восток, в ничейные земли, - вздохнула девушка.
   - Тогда почему бы вам не присоединиться к моему отряду? В конце концов, шансов там выжить тем больше, чем больше с вами спутников.
   - Вы не будете возражать, если ответ я вам дам завтра? - тихо спросила девушка.
   Мужчина только кивнул и поднялся, давая ей возможность в одиночестве наслаждаться обедом. Вот только предвкушение как-то испарилось, сменившись задумчивостью. Предложенный вариант показался просто пределом мечтаний, но что-то настораживало. Хотя, быть может, Реана просто разучилась доверять людям.
   Подбежавшая служанка сообщила, что ее комната и ванна готовы. А вот это уже было пределом сиюминутных желаний девушки, и долго упрашивать ее не пришлось. Спиной она ощущала взгляды оставшихся в зале мужчин, но так и не обернулась посмотреть, был ли среди них беловолосый красавчик.
   Реана откинулась на бортик ванны. От горячей воды поднимался пар, а всего пара капель любимого масла вернули легкую уверенность в том, что жизнь прекрасна. Впрочем, полного расслабления не получалось, мысли все крутились вокруг сумбурных и диких событий последних дней. Арест допрос и побег практически никаких эмоций не вызывали. Хотя может она просто еще не до конца осознала, насколько ухудшилось ее положение. Обращение дорогой домашней зверушки в нахального мужчину - без слов - одни выражения. И сплошь нецензурные! А вот зеленоглазый командир небольшого отряда настораживал. Во-первых, дивно красивый, он явно был полукровкой. Магичка не сразу поняла, что именно в его внешности натолкнуло ее на такое предположение, пока не вспомнила дивных ярко-зеленых глаз. Такими разве что альдо похвастаться могут. А раз у самого блондина крыльев не было, значит необычную расцветку он унаследовал от кого-то из родителей. Но полукровка, в таком возрасте до сих пор не определившийся с обязательным выбором расы - это нонсенс. И не боится же по улицам разгуливать... Девушка покачала головой.
   В любом случае у нее было время подумать. Расслабившись, она и не заметила, как уснула. И лишь остывшая вода заставила утомленную длительным пешим переходом магичку перебраться на кровать. Тем не менее, не обращая внимания на слипающиеся глаза, Реана нашла в себе силы немного поколдовать, на всякий случай проверив постель на наличие мелких паразитов, и лишь после того блаженно растянулась на простынях.
   Утро началось для беглянки довольно поздно. Рабочий люд уже давным-давно был на ногах: раздавался звон кузнечного молота, из кухни слышался звон кастрюль и тарелок, да шуршал соломой конюх в денниках.
   Реана с удовольствием потянулась и подумала, что жизнь куда лучше, чем ей казалось накануне вечером. Вчерашние страхи и сомнения казались напрасными и мелкими. В конце концов, она волшебница, а не просто избалованная богатая девочка, ничего не знающая и не умеющая. За время, проведенное на Тракте, она приобрела немало полезных навыков, вот они-то и помогут ей в дальнейшем еще не раз. И вовсе не понадобится ей покровительство полукровки, которого девушка порядком опасалась. Не хочется соваться из огня да в полымя.
   Поднявшись и поплескавшись в подогретой магией воде, Реана задумалась, что делать дальше. Решение было более чем простым - отправиться за покупками для предстоящей дальней дороги.
  
   Реана едва увернулась от врезавшегося в стену дома огненного сгустка.
   - Придурки, вы что творите?! - возмутилась она, притормозив и обернувшись на преследующих ее магов. - Использование боевых заклинаний стихии огня в городе запрещено уставом гильдии.
   - И это нам травница-изменница говорит, - рассмеялся один из магов.
   - Травница? - удивилась девушка. - Я травница?!
   - Ага, ориентировки еще никогда не ошибались. А что хочется считать себя крутым боевым магом? - возмутился второй, подходя ближе.
   - Ни в коем разе, - открестилась Реана. Она тряхнула рукой, словно сбрасывая пылинку, а в незадачливых охотников полетел серебристый сгусток, постепенно становящийся все больше. И вот уже охотники с ужасом узнали печать Тиарты. Но прежде чем смогли что-то сделать, заклинание настигло их... Реана осторожно обошла вокруг красивых голубых кристаллов, внутри которых угадывались человеческие фигуры, осторожно постучала по стеклу и вздохнула. Хорошо печать сработала, качественно, дня три они простоят, пока сама не развеется, ну или раньше кто-нибудь из коллег снимет... а пока пора делать ноги. Как собственно и собиралась.
   Реана влетела к трактир и прислонилась спиной к двери под удивленными взглядами посетителей. Глубоко вздохнув, она быстрым шагом направилась к блондину.
   - Ты что-то там про найм говорил? - поинтересовалась она, игнорируя насмешливую улыбку зеленоглазого.
  
  
   Шанкар Вер рао Терира
  
   После принятия ванны и сытного ужина Шанкар решил, что теперь вполне можно было бы уточнить, что же делается в мире, и чем этот самый мир может грозить ему лично. Сев за стол и установив напротив себя небольшое зеркало так, чтобы отчетливо видеть свое отражение, метаморф неспешно сплел заклинание и набросил его на блестящую в свете свечи поверхность. Зеркало мягко засветилось, являя оборотню лицо собеседника, явно уже некоторое время поджидавшего этой попытки связи - так быстро он ответил.
   - Ты не торопился, - не без упрека заметил собеседник.
   - Занят был, - фыркнул Шанкар. - Есть еще информация?
   - Знаешь, что ты редкостный нахал? - со смешком отозвался мужчина на той стороне зеркала и тут же продолжил уже куда более деловым тоном, так как ответ был очевиден. - Здание пострадало, жертв нет. Девчонку ты вытащил?
   Оборотень кивнул. Смысла юлить не было.
   - Этот факт крайне разозлил совет магов. Думаю, у нее начнутся вскоре большие неприятности. На твоем месте я бы попытался оказаться как можно дальше он этой невезучей девицы.
   - Уже, - ответ прозвучал сухо, но емко. - Наше перемещение отследить удалось?
   - Нет. Магическое наслоение стерло возможные координаты высадки.
   - Замечательно, - удовлетворенно вздохнул Шанкар. Хотя бы на время ему обеспечена фора. Пока его следы отыщут ищейки тайных служб, а они отыщут, это дело времени, он может успеть сделать очень многое.
   - Что ты намерен делать дальше? - нарушил воцарившееся молчание собеседник.
   - Еще не определился, - не соврал метаморф, хотя некоторый план действий уже начал вырисовываться в голове.
   - Держи в курсе, может смогу помочь, - и хотя это было предложением помощи, это не звучало как просьба. Шанкар точно знал - от этого человека он никогда не услышит просительных ноток.
   - Спасибо, - просто кивнул он перед тем как деактивировать заклинание вызова.
  
   Зайдя в лавку артефактора, Шанкар с удовольствием осмотрелся вокруг. Ему всегда нравилось это место, где каждый миллиметр стены занимал какой-нибудь предмет с крайне интересным свойством. Казалось бы, он - взрослый мужчина, а каждый раз чувствовал себя здесь как ребенок, впервые попавший в лавку игрушек, - так и тянет что-нибудь потрогать, посмотреть поближе. Кстати говоря, трогать тут что-либо без разрешения хозяина не стоило. Для начала особо любопытных защитное поле "приветствовало" легким статическим разрядом, а особо настырных - могло вообще на некоторое время отключить от реальности. Этого Шанкар не проверял на себе, но и особо не жаждал удостовериться. Кстати говоря, старый плут Анхог, хозяин этой сокровищницы, держал в строжайшем секрете авторский способ плетения такой защиты, чем несказанно раздражал других торговцев, которые уже всеми возможными способами пытались вызнать данную информацию.
   Метаморф уже готов был опустить руку на небольшой звоночек на прилавке, предназначенный для оповещения продавца о желании клиента с ним пообщаться, когда краем глаза уловил движение в арочном проеме, ведущим в подсобное помещение. Оборотень и вида не подал, что заметил появление хозяина, таки нажав на кнопку звоночка. Он ведь сейчас в облике человека, значит, и реакция должна быть человеческая, то есть никакая.
   - Снимай амулет, мальчишка! Кого ты думал здесь обманывать? - проскрипел старческий голос.
   - Откуда ты узнал? - рассмеялся Шанкар, касаясь рукой кулона и возвращая себе родной яркий образ.
   - Дурак, я его сам создал, думал, я не почувствую свое же творение? - фыркнул Анхог.
   Стоит заметить, что человеком хозяин лавки не являлся, а был представителем крылатых альдо. Третьей и последней расы, населявшей этот материк. Альдо были крайне замкнутым сообществом, редко появляясь в городах иначе как группами. Причем причиной такого поведения была отнюдь не предполагаемая уязвимость внешне хрупких сознаний. На самом деле в силе и скорости они вполне могли поспорить с метаморфами. На самом деле альдо банально презирали представителей других рас, кичась своей дивной красотой. В целом - неприятные типы, по мнению самого Шанкара и большей части прочего населения, которое, впрочем, не включало опять же большинство женщин, просто дуреющих от изысканности черт крылатых. Словно этого бы не хватило, альдо еще и не гнушались практиковать любовную магию, доводя человечек до состояния тупой влюбленности за считанные мгновения. Впрочем, именно поэтому поодиночке можно было встретить разве что уже умудренных опытом и знаниями альдо.
   - Так чего явился? - тон прозвучал по-отечески дружелюбно, несмотря на содержание фразы.
   - А просто проведать старого друга разве не мог? - приподнял красноватую бровь оборотень.
   - Ты? Нет, - рассмеялся артефактор.
   - У меня проблема, - перешел к делу Шанкар, выкладывая перед альдо перстень. - Он должен указать направление, но не делает этого! - метаморф не лукавил, тут уж стоило быть честным, как на приеме у врача. Полвечера мужчина бился над кольцом, пытаясь понять, каким образом украшение должно исполнять задачу, про которую принц упоминал в своем письме, но так и не получил необходимого результата.
   - Посмотрим-с, - протянул альдо с самым заинтересованным видом. Он прекрасно знал, что оборотень просто так бы у него не появился - не того полета птица.
   Шанкар молча наблюдал за его манипуляциями, ожидая окончательного вердикта.
   - А кольцо твое? - задумчиво протянул минут через десять Анхог.
   - Да, а в чем проблема? - отозвался озадаченный метаморф, а потом добавил: - Его уже несколько лет не снимая ношу.
   - Странно, твое колечко ориентировано на другого человека. В том смысле, что активировать его должен кто-то другой.
   - Это невозможно, я его в руки никому не давал уже давным-давно, - растерялся Шанкар.
   - Значит, вспоминай, где ты мог оказаться достаточно близко к другому человеку, чтобы артефакт смешал ваши ауры. А и еще обязательное условие: хорошей силы магическая вспышка, - озадачил его пожилой альдо.
   - Проклятье! - потрясенно выдал метаморф, восстановив в памяти недавние события. Побег, вспышки магического взрыва... Реана...
   "Какой кошмар!" - решил про себя оборотень, представляя, во что может вылиться такой поворот событий.
   Выйдя от артефактора, Шанкар был в бешенстве. Да как такое могло только произойти?! Слепая случайность, так перегадившая все планы!
   Медленно вдохнув и выдохнув, он постарался отстраниться от эмоций и взглянуть на ситуацию объективно. Что там ему сказали? За ней попятам бут пущены псы Совета магов! И это уже становилось настоящей проблемой. Потерять девушку нельзя ни в коем случае, иначе он так и не сможет сделать доверенное ему ближайшим другом поручение.
   Когда мужчину окликнули по имени, ему показалось, что это галлюцинация. Рука метнулась к амулету на груди, чтобы проверить, на месте ли полезная побрякушка. Оборотень зло выругался сквозь зубы. Из-за плохих новостей он напрочь забыл активировать артефакт, перед тем как выйти из лавки. Непростительная ошибка.
   Тем не менее, делать было уже не чего - его уже заметили. Шагнув в тень, он остановился и просто ждал приближающуюся к нему пару. Келум и Хагера. Два оборотня, некогда бывшие его друзьями, пока он еще жил на территории метаморфов. И он мог побиться об заклад на собственную жизнь, что эти двое тут не просто так оказались.
   Приветственно махнув им рукой, он знаком предложил следовать за собой и, активировав амулет личины, нырнул в толпу. Не посреди улицы же разговаривать.
   Оказавшись в своем трактире, он остановился у стойки, заказал ужин на троих, пару кувшинов вина и, расплатившись, приказал поднять все это в его комнату.
   - Присаживайтесь, - махнул он на стулья за столом, и пошел открывать дверь служанке, удерживающей в руках огромный поднос, заваленный снедью. Бросив девушке мелкую монетку, поблагодарил кивком и быстро выпроводил ту в коридор.
   - Итак, как вы меня нашли? - задал он первый и основной вопрос.
   - Сними сначала с себя эту гадость, - отозвалась Хагера, забавно сморщив носик.
   Мужчина с интересом рассматривал так сильно изменившуюся подругу детства. Она так и осталась невысокой и даже казалась хрупкой, тем не менее, фигурка была ладной, женственной. А он помнил ее еще костлявой девчонкой-подростком, так стеснявшейся своего маленького росточка. На плече лежала золотистая коса, в которой, тем не менее просматривались более темные, почти шоколадные пряди. Такого же оттенка карие внимательные глаза. Нос с небольшой горбинкой. А еще она забавно склонила голову на бок, став похожей на свою вторую ипостась - ястреба - даже в человеческом облике.
   - Так лучше? - взглянул он на нее уже золотистыми глазами.
   - Несомненно, - неуверенно улыбнулась, не зная, как он может теперь повести себя. Все-таки Шанкар очень долгое время провел среди людей и сомнения этих представителей племени оборотней относительно своего старого знакомого были понятны.
   - Все же, как вы меня разыскали? - повторил он свой вопрос тем же спокойным нейтральным тоном, сам пока еще окончательно не определившись, кем считать их теперь. - Только не говори, что у отца еще осталась эти артефакты, заряженные на мою кровь?
   - А ты сомневался? - рассмеялась она, поднимая в руке небольшой шарик.
   Всего одним броском Шанкар оказался рядом и выхватил предмет из девичьей ладони. Не зря же он остался стоять, надеясь, что возможность все-таки подвернется.
   Келум уже стоял рядом с девушкой, напряженная поза выдавала, что любое неосторожное движение хозяина комнаты спровоцирует волка на атаку. А рука пепельного блондина, нежно касающаяся девичьего плеча, подсказала Шанкару, что трепетная забота, которую Келум всегда испытывал по отношению к этой малышке, переросла в нечто гораздо большее.
   - Теперь на одну меньше, - довольно изрек красноволосый, бросая артефакт на пол и с силой впечатывая его каблуком.
   - Я думаю, все не передавишь, - чуть улыбнулась Хагера. - Твой отец просил передать тебе, чтобы ты немедленно возвращался, у него к тебе важное дело.
   - На данном этапе у меня уже есть задание, которое я отложить не имею права, - отозвался мужчина, бережно подбирая слова. - Он передал еще какое-либо послание? Письменное, устное? Я не поверю, что он не перестраховался на случай моего отказа. Что еще вам двоим было сказано относительно меня?
   Девушка слегка покраснела, протянув ему небольшой конверт. Князь действительно знал своего отпрыска и действительно подстраховался, а еще он очень убедительно попросил не возвращаться без своего блудного сына.
   На некоторое время, пока Шанкар читал, воцарилась тишина. Келум обменялся напряженным взглядом со своей напарницей, своей парой.
   - Пока что мои цели совпадают с тем, чего от меня хотел бы отец. Так что возвращаться в Микадию я пока не стану. Вам для него передать ответ, или сами изложите ему то, что я расскажу?
   - Прошу прощения, лорд Шанкар, но мы не можем вернуться без вас.
   - Оставьте титулы, слишком давно мы знакомы, это во-первых. Во-вторых, с каких пор метаморфы переняли человеческую привычку уделять столько внимания статусу? - фыркнул Кот, прищурив золотистые глаза. В данном случае хорошие воины ему не помешают, тем более такие, которым можно было бы доверить прикрыть спину. А значит, стоит сразу разобраться в отношениях, чтобы в дальнейшем вопросы уже не возникали.
   - Мы отправимся с тобой, куда бы ты не пошел, - тихо сказал молчавший до этого Келум.
   - Что вы знаете о происходящем? Хоть представляете, во что впутываетесь? - спокойно поинтересовался Шанкар, опускаясь на свободный стул и откидываясь на спинку.
   - Нет, но это и не важно, - ответила девушка, - мы просто будем следовать за тобой.
   - Честно, - прищурился мужчина, наклонившись, - это звучит однотипно: "Будем следовать", "куда бы ты ни пошел"... Я разочарован, - он резко поднялся и отправился собирать свой нехитрый скарб, оставив несколько ошарашенных метаморфов обмениваться взглядами.
   - Не шипи, кот, - рыкнул Келум, - мне плевать, нравиться тебе или нет. Разочарован ты или нет, я просто пойду за тобой, чтобы потом приволочь тебя к князю, даже если придется тащить на привязи.
   - Вот теперь узнаю старых друзей, - расплылся в улыбке Шанкар. - Значит, не приручили? А то я уже начал было сомневаться.
   - Приручить можно пса, - снова недовольно рыкнул парень. - А теперь рассказывай, во что ты вляпался.
   - Рассказывать буду по дороге. Мне срочно где-то в этом мире надо найти одну единственную девушку, - совершенно по-кошачьи фыркнул рыжий оборотень.
   - Красивую? - вдруг заинтересовалась Хагера.
   - Необычную, - весело отозвался Шанкар, застегивая дорожные сумки. - Но что куда важнее, найти надо ее раньше псов Совета. А это важнее внешних данных.
   - Интересно, что должна была совершить девушка, чтобы по ее следу пустили псов, а самое главное, в какой стороне нам ее искать, мир большой, - отозвался волк.
   - Самому интересно, - под нос пробурчал хозяин комнаты, не сомневаясь, впрочем, что его услышат оба собеседника. - Знаю только, где ее должен был выбросить телепорт.
   - И где? - заинтересовалась Хагера.
   - Латора, - это он уже произнес, пристегивая за спину ножны с мечом.
   - Это же другой конец мира, - возмутилась Хагера. - Далековато ее занесло.
   - От меня подальше, - заявил Шанкар так, словно это было его личным достижением.
   - Действительно интересная девушка, - согласился Келум, - а самое главное она, похоже, довольно умна. Кстати, сколько шансов, что если псы уже взяли ее след, она продержится до нашего появления?
   - Не имею ни малейшего понятия. Мы стерли ориентировку по высадке одновременным открытием порталов. Правда, это снижает и наши шансы ее отыскать, так как мы знаем только название города. Но это хоть что-то.
   - Найдем! - оптимистично заявила Хагера. - В конце концов, Келум может вынюхать ее, если у тебя есть что-то ей принадлежащее!
   - Разберемся на месте, - согласился Шанкар, первым выходя в темный коридор.
  
  
   Реана виль Сентар
  
   Реана придирчиво осмотрела лошадь, которую ей выделили. В конце концов не могла же она доверить свое бренное, но любимое тело неизвестно кому. Лошадка была симпатичная, каурая, изящная, как раз для девушки.
   - Когда выезжаем? - поинтересовалась она у командира, стоящего за спиной и с каким-то странным выражением наблюдающего за ее хождениями вокруг кобылы.
   - Завтра утром.
   - Хорошо, - кивнула она.
   Утро ничем не отличалось от обычного утра обычного отряда наемников или уходящего каравана: шум, гам, лошадиное ржание смешивалось с руганью солдат и конюхов. В общем, ничего необычного. На нее косились, и косились как-то нехорошо. Впрочем Реана быстро списала это на отсутствие меча или магического посоха мага, прошедшего обучение в академии. Только такие чаще и таскались с караванами. Ведь те, кто уже не нуждался в данном атрибуте, подобная участь не прельщала. Что ж, им придется привыкать, размахивать железякой Реана умела, но не любила, предпочитая обходиться умом и магией.
   Несколько настораживало то, что даже через час после выезда к ней никто не подъехал. Хотя наемники в таких отрядах в двадцать-тридцать человек обычно очень быстро отправляют к новеньким кого-то общительного и через несколько часов все, что было рассказано одному, становиться достоянием общественности. Впрочем, было еще кое-что, не вписывающееся в картину типичного наемничьего отряда - Анамар Ронмару, капитан-полукровка, выглядевший лет на двадцать, не больше. По опыту она знала, что обычно во главе отрядов стояли более взрослые мужчины, и с первого взгляда на эту должность можно было поставить замкапитана. В добавок ко всему над отрядом явственно витало какое-то напряжение, и интуиция намекала, что не только она является этому причиной.
   - Ты чем-то озабочена? - Реана едва не вздрогнула. Ну что ей стоило немного прикрыть эмоции? Ведь полукровки довольно чувствительны к мироощущению окружающих, хотя сила их восприятия и эмпатии строго индивидуальна. А со способностями данного индивидуума она еще не определилась.
   - Да так, есть пара вопросов, которые уже не принципиальны, но и жить спокойно не дают.
   - Тогда, - пожал плечами парень, усмехнувшись, - может я смогу успокоить тебя ответами?
   - Попробуй, - усмехнулась Реана. - Сколько тебе лет?
   - Двадцать.
   - Ты полукровка?
   - А что, не видно?
   - Почему они подчиняются тебе?
   - По праву сильного, - пожал плечами Анамар. Реана едва удержалась в седле. По праву сильнейшего этот... мальчишка? Верилось с трудом. Нет, он даже в двадцать лет мог быть великолепным воином, но в то, что он... что он вызвал человека на поединок и убил его, верилось слабо и это притом, что его право сильнейшего может оспорить любой.
   - Ты так этим удивлена?
   - Немного, - призналась девушка, прокручивая варианты.
   - Я стал их капитаном, вызвав и убив на поединке предыдущего, и отстоял свое право в трех поединках, этих идиотов я тоже убил, - в его глазах мелькнуло что-то дикое, а девушка едва не застонала: и чего она совету не сдалась?
   - Боишься, - усмехнулся зеленоглазый, уловив изменение ее настроения.
   - Не понимаю, - отозвалась она.
   - Чего ты не понимаешь? - удивился он. - Рядом с тобой едет хладнокровный убийца.
   - Тебе так хочется меня напугать или произвести впечатление? - задумчиво взглянула она из-под брошенных ветром на лицо волос.
   Девушка убеждала себя, что главное не проявлять своего волнения и неуверенности. Это как с незнакомой собакой. Она не нападет, пока не уверится, что сильнее, что ты ее боишься.
   - Сообщаю факт, - равнодушно бросил он.
   Его забавляла эта девушка, в ней органично сочетались уверенность, хрупкость, сила и слабость. Она будет интересной игрушкой.
   - И что дальше? - нарушила она затянувшуюся паузу.
   - Ничего, - усмехнулся парень, подмигнув и на секунду став похожим на обычного подростка.
   - Это радует, - немного едко отозвалась она, тем не менее, подкрепив сказанное улыбкой. Может, она зря себя накручивает?
   - Да? - удивился он, задумчиво посмотрев на нее, и чуть прикрыл глаза, словно спрятал что-то за длинными, на зависть девушкам, темными ресницами.
   - Странное общение выходит, - отозвалась Реана, вглядываясь в горизонт. Чувство тревоги только усиливалось. Вот только от чего? От присутствия этого странного парня рядом или чего-то пока еще неведомого?
   "Проклятие, - мысленно ругнулась она, - Котяра, во что же я вляпываюсь по твоей вине?!"
  
   Остаток дня прошел совершенно нормально и даже скучно. Девушка монотонно покачивалась в седле, легко приноровившись к ритму лошадиной поступи, и даже прикрыла глаза. Конечно, спать не получилось бы - она не настолько привычна к путешествиям верхом - не наемница, в конце концов. Но думалось так легче.
   Мысли Реаны, однако, скакали с одного на другое. А точнее с одного на другого, с зеленоглазого полукровки на желтоглазого оборотня. С последним она рассталась слишком быстро, чтобы решить загадку: какой же он, Шанкар-человек. Хотя кот как раз получился великолепным. А с первым она была знакома слишком мало, чтобы сказать что-нибудь, отличающиеся от обычной характеристики полукровок - псих.
   Да и вообще, последнее время мир вокруг нее словно сошел с ума. Или же она. Причем неизвестно, что хуже. А уж она-то думала, что хуже изгнания в ее жизни ничего не будет. Хотя, стоит признать, некоторые позитивные моменты все же были. Если забыть о страхах, в ее жизни добавилось приключений. Новые встречи, новые места. А если она еще сумеет живой и здоровой добраться до межконтинентального порта, то и новая жизнь.
   Вот только шансы на новую жизнь были довольно призрачными, Реана всегда была склонна к здоровому пессимизму. А в сложившейся ситуации иногда накатывала апатия.
   Магичка сквозь опущенные ресницы наблюдала за наемниками. Сейчас она ехала как раз посередине отряда. Причем создавалось впечатление, что ее конвоировали. Отряд разделился словно на две части: десять человек спереди, разбившись попарно, еще двадцать два позади нее, также попарно. И только магичка ехала одна, в гордом вынужденном одиночестве. После недолгого разговора с Анамаром больше никто так и не составил ей компанию.
   И это настораживало еще больше, чем все возможные проблемы, связанные с одиночным путешествием. Впрочем, девушка утешала себя тем, что ей особо не стоит привязываться к кому бы то ни было и так наверно даже лучше.
   И хотя время скитаний по Тракту сделало ее сильнее, к вечеру Реана чувствовала себя порядком уставшей. Ей даже один из мужчин помог спуститься, точнее просто вынул из седла, за что Реана наградила его пусть и усталой, но благодарной улыбкой. Кажется, именно он был помощником Анамара. И звали его Миркаром. Правда, ошибаться она могла, так как еще смутно понимала, что из себя представляет этот наемничий отряд. А разговор с их красивым предводителем только породил массу новых вопросов и предположений.
   - Отдохни у костра, лиата, - посоветовал он ей, подзывая одного из мужчин и вручая тому поводья лошадки.
   - Просто Реана. Не надо обращаться иначе как по имени, - попросила она. Конечно, уважительное обращение - это норма, и раньше она совершенно нормально воспринимала все это "выканье". А потом ей стало казаться, что это несколько обезличивает...
   - Хорошо, Реана, - Миркара не пришлось просить дважды, - можешь пойти к ручью умыться.
   - Это предпочтительней, - согласилась она, предвкушая, как можно будет смыть с себя дорожную пыль. И хоть устраивать омовения неподалеку от тридцати незнакомых мужчин она, конечно же, не станет, но хоть умыться и почувствовать себя чистой хотелось неимоверно.
   Стряхнув с ресниц капельки воды и убрав в сумку принадлежности для умывания, Реана неуверенно вышла к костру, где уже широким кругом расположились мужчины. Само собой, что некоторые все еще были заняты работой по обустройству лагеря, что дало девушке возможность предположить, что существует некая очередность таких вот общественных обязанностей. Готовящееся в огромном котле варево весело похлюпывало, выпуская на поверхность пузырьки и распространяя вокруг потрясающе вкусный запах. У магички даже в животе забурчало. Этим звуком она привлекла внимание все того же Миркара.
   - Реана, иди сюда, - позвал он ее с понимающей улыбкой.
   Умостившись на указанном месте, оказавшемся между Анамаром и его первым помощником, девушка благодарно приняла миску, предложенную ей поваром. Его имя она, оказывается, тоже запомнила - Корк. Он бы поджарым мужчиной лет сорока с поразительно молодыми серо-голубыми глазами и сеточкой морщинок в уголках этих глаз, явно свидетельствующими о веселом характере их владельца.
   - Очень вкусно, - поблагодарила она, когда миска опустела.
   - Добавки? - подмигнул ей повар.
   Девушка отказываться не стала. Пара плодов фири, которые она прихватила из таверны, были уничтожены еще днем, и к вечеру она успела порядком проголодаться. Дома Реана ужинала значительно раньше. Да она никогда и не изображала из себя птичку за столом, которая не ест, а лишь клюет пищу. И даже неоднократно мысленно благодарила родителей за особенность своего организма не поправляться.
   - Ты что, не взяла ничего съестного с кухни таверны? - словно вторил ее мыслям Анамар.
   - А после вас там что-нибудь могло остаться? - фыркнула она под сопровождение мужского смеха. - А может, я слежу за фигурой?
   - Только не говори, что помешана на этом, как все городские фифочки, - втянулся в спор полукровка.
   - Очень заметно? - приподняла она миску, которую Корк не поскупился заполнить до самых краев.
   Вокруг снова раздались смешки, а напряжение, весь день витавшее в воздухе, казалось, почти исчезло.
   Реана поймала на себе одобрительный взгляд Миркара. Похоже, ее только что окончательно одобрили. Неужели все эти мужчины по-своему опасались ее? Не хотели присутствия в дороге капризной девицы, но считали это блажью своего капитана и молчали? Если так, то дисциплина здесь железная. Интересное наблюдение, заставляющее задуматься над причиной происходящего. Больше двадцати взрослых мужчин опасаются мальчишки? Пусть и полукровки? Или здесь чувствуется железная рука первого помощника?
   Реана подумала, что обязательно должна решить эту загадку. И чем быстрее - тем лучше. В конце концов, от этого зависит ее собственная жизнь.
   К костру наконец подтянулись остальные члены отряда, а Миркар указал ей на небольшую импровизированную палатку, сооруженную непосредственно для нее из низко нависающей над землей ветки и пары одеял.
   Здраво рассудив, что ей на отдых времени требуется больше, чем привыкшим к такому ритму жизни наемникам, Реана вскоре отправилась укладываться.
   Только уснуть удалось не сразу. Ее терзали сомнения относительно ее статуса в отряде. Она не платила за охрану, не могла каким-то образом принять участие в разбивке лагеря, хотя в дальнейшем собиралась оказывать посильную помощь. Так кто же она? Новая игрушка для малолетнего предводителя? Такой вариант ее совершенно не устраивал, так как предполагал возможность появления в ее палатке ночного посетителя. Вот уж не хотелось бы такого поворота событий.
   Лишь только когда по звукам стало понятно, что все улеглись спать, девушка позволила себе устроится удобней и заснуть, свернувшись клубочком.
  

Глава 4

Фортуна любит смелых. Впрочем, как и смерть.

Дин Кунц

  
   Алиус Фер, один из высших офицеров псов гильдии, рассматривал магическое изображение изменницы: волосы цвета индиго, синие глаза - довольно красива. По ней сложно сказать, что она высококлассный специалист широкого профиля. Таких в народе еще любят называть боевыми магами. И двое его щенков, не разобравшись как следует, не изучив того, чей след собираются взять, решили с бухты-барахты получить себе все лавры, понадеявшись на то, что большинство заклинаний для них не страшны. Вот только Реана не одной боевой магией балуется, в ее арсенале широкий набор всевозможных печатей, которые опасны даже псам. Ему ли не знать ее навыки и умения, сам же по просьбе друга учил ее. Теперь пожинает плоды - девчонка без зазрения совести применяет полученные у него знания на псах... С другой стороны, не убила же она щенков. Вот ведь не везет девочке, рассмеялся хрипловатым каркающим смехом мужчина, сначала обвинение в измене и карьера едва ли не придворного мага летит в тартарары, а саму ее изгоняют, затем путешествие по тракту от одного города к другому. И стоило ей немного остепенится, опять обвинение в измене. Сбежала. И в первом же городе нос к носу совершенно случайно столкнулась с его псами. Откуда девочке знать, что уже год на пустошах в ничейных землях он тренирует молодняк? Интересно, как она выпутается? Впрочем, несмотря на то, что она и его ученица он не собирается давать ей спуску - Реана изменница, а значит должна предстать перед судом магов и принять его решение, каким бы оно ни было.
  
  
   Шанкар Вер рао Терира
  
   В городе было излишне шумно и суетно. Словно на псарню, полную голодных охотничьих псов, бросили зайца. При этом несчастный не только сумел избежать участи обеда, но еще и затерялся где-то в вольере, и псы активно его ищут. В качестве зайки Шанкар почему-то ярко представил Реану, а вот в роли собак выступали как раз сами псы ордена магов.
   А еще ему очень хотелось узнать, что такого сотворила его знакомая, чтобы городская стража хватала всех мало-мальски подозрительных девушек, одновременно посмеиваясь под гневными взглядами ищеек Совета.
   Проходивший мимо патруль остановил оборотней, старший подозрительно оглядел Хагеру, но его даже не убедил клановый медальон метаморфов, который было решено проверить на подлинность в участке. Куда и попросили проехать троицу.
   Шанкар не верил в реальность происходящего. Он оказался за решеткой! Впрочем, как и его спутники. Радовало только то, что это была не магическая тюрьма, откуда даже теоретически невозможно сбежать, а обычная, имеющаяся в любом даже самом захолустном городке под ратушей. Если хоть кто-нибудь опознает его, ничего хорошего это не принесет. Пересекаться с начальником тайной полиции повторно, а в перспективе еще и с палачом не хотелось.
   Келум сидел, прислонившись к стене и глядя за метаниями Хагеры и напряженно застывшим Шанкаром. Чего они совершенно не ожидали, так это что практически сразу по прибытию в город их задержат, как обтекаемо сообщила стража, до выяснения личности и обстоятельств. Как они узнали из разговоров довольных стражников, какая-то волшебница надавала по носу выпускникам магической академии.. Шанкар, услышав это, чуть дернулся, напрягся, но расслабился немного, когда услышал что магичку сразу поймать не удалось и теперь ее усиленно ищут . А так как внятного описания от еще не до конца пришедших в себя "жертв" получить не удалось, под раздачу попадали все мало-мальски подозрительные девушки. На этом моменте ему пришлось буквально зажимать рот подруге, которой ну очень хотелось возмутиться по поводу того, кто здесь подозрительная. Келум не безосновательно полагал, что если дать ей слово, то ничем хорошим это не кончиться.
   - С какой радости мы тут сидим? - не выдержала Хагера первой спустя двадцать минут общего молчания.
   - Ждем, - меланхолично отозвался Шанкар, вынырнувший из своих раздумий.
   Келум же просто усмехнулся и заключил подругу в объятия, чтобы она не принялась бушевать.
   - Это обычная тюрьма, если ты не заметил, - фыркнула девушка, не собираясь так просто сдаваться. - Нас даже на магические способности не проверили! Тут же вскрыть решетку проще простого с нашей-то силой и умениями.
   - Сядь, - жестко произнес кот, сверкнув на нее глазами. - И не выступай.
   Когда девушка послушно замолчала, тем не менее, зло блеснув на него глазами, он продолжил:
   - Мне сейчас излишнее внимание не надо. И так ясно, что тут какая-то ошибка. Значит, нас скоро выпустят. Если бы ловили именно меня, то уж постарались бы снять все магические побрякушки. Поэтому мы все сейчас будем сидеть и просто ждать решения проблемы. Применим силу только в крайнем случае. Тебе все ясно?
   - Извини, - бросила на него полный раскаяния взгляд Хагела.
   - Просто сдерживай свои птичьи порывы, - фыркнул Шанкар, взглянув на Келума. Тот с легкой улыбкой чуть прикрыл глаза, показывая, что кот был в праве осадить девушку, и потерся подбородком о ее макушку.
   Шанкар усмехнулся, волк просто не хотел влезать в их разборки, считая предводителя правым, но не желая по мелочам портить отношения со спутницей жизни. Что ж, разумная позиция.
   - Вот, ваша милость, - раздался подобострастный голос начальника тюрьмы, - вы туточки посмотрите, которая охальница ваша.
   Чуткий слух оборотня уловил звук шагов двух людей.
   Метаморф подобрался, прикидывая всевозможные действия пса: от "идиот, ты оборотня поймал", до "вот ты и попался, изменник!" Рядом с низеньким краснолицым толстячком наконец показался поджарый мужчина лет сорока с глазами человека, привыкшего повелевать. Он придирчиво осмотрел Хегеру и вздохнул.
   - Идиот. Ваши люди что, цветов не различают? Четко же сказано: темные, почти черные волосы, а эта девушка шатенка. Отпустить, - дал он резолюцию и уже почти на грани слышимости Шанкар уловил его недовольное бурчание: - Да что ж за неделя-то? Сначала проверка, потом изменница как снег на голову, теперь еще и стража ловит, кого попало...
   Как ранее и предполагал метаморф, остальное оказалось только делом времени.
   Шанкар глубоко вздохнул, переступив порог. Словно не час здесь провел, а лед двадцать.
   - Ну и куда понесло Реану, если ее до сих пор не поймали? - заинтересовался он, понимая, что поиски теперь существенно осложняться.
   - Ты про ту девушку? - удивился Келум. - Думаешь, искали ее?
   - Практически уверен, - признался Шанкар. - Да уж, не везет ей, слов нет. Келум, ее надо найти!
   - У тебя есть что-то, ей принадлежащее?
   - Вот, - желтоглазый достал из кармана старую потрепанную книгу, ту самую, по которой Реана варила зелье. Зачем он таскал с собой книгу Шанкар понять не мог, все равно перевести и приготовить хоть что-то было не реально.
   - Слабый запах, - признался волк.
   "Отцу даже кровь не стоило мою подсовывать, Келум меня бы и по платочку нашел", - восхитился Шанкар после разговора с пожилым трактирщиком, прекрасно запомнившим синеволосую синеглазую магичку.
   - Остается только один вопрос: куда ее понесло в компании наемников?
  
   Самым главным теперь было разобраться, куда и главное с кем ее понесло. По своему богатому опыту Шанкар знал, что наемники бывают трех типов: приключенцы, которых несет туда, где погорячее, логики, которые никогда не полезут туда, где можно запросто лишиться головы, и все остальные - исключения, которые не входят ни в одну из двух категорий. Как сказал трактирщик, она уехала с отрядом в тридцать человек. С одной стороны, это внушало надежду, что с ней все впорядке, с другой - настораживало, зачем такому отряду простая травница? Впрочем, самая хорошая новость была та, что они отстали всего на пару дней, и был реальный шанс нагнать его пропажу. А вот о том, как он будет уговаривать ее активировать кольцо, принимая во внимание их расставание, Шанкар даже думать не хотел.
  
  
   Реана виль Сентар
  
   Второй и третий день их путешествия прошли так же спокойно и размеренно. Подъем, завтрак, день пути, ужин и отбой. Правда теперь путешествовать магичке было куда как веселее. Кто-нибудь из мужчин с удовольствием составлял ей компанию. Под вечер у девушки уже начинали болеть скулы от постоянных улыбок и хихиканья, которые вызывали многочисленные истории. Особенно в этом усердствовали двое наемников, обладавших потрясающим чувством юмора - Ранис и Лирик. Девушка подозревала, что некоторые из веселых похождений отнюдь не казались в прошлом такими уж легкомысленными, а, возможно, даже совершенно таковыми их непосредственным участникам не казались, но сейчас слушать про приключения отряда и некоторых его членов в отдельности было весело.
   Периодически Реана ловила на себе взгляды Анамара, иногда задумчивые, иногда заинтересованные, иногда раздраженные. Последние заставляли ее внутренне сжиматься. Вся ситуация порождала просто чудовищное количество вопросов.
   Наверное, стоило начать с того, что светловолосый предводитель отряда был настоящим уникумом. В Нилекие, их мире, вообще не было полукровок как таковых. Нет, это не означало, что представители разных рас не заключали браки - такое случалось сплошь и рядом, и у них рождались дети. Но в возрасте десяти лет подобный ребенок должен был решить, расу кого из родителей хотел бы наследовать, а затем пройти ритуал инициации. Задействованная магия мягко корректировала сознание, изменяла тело, постепенно вытесняя все признаки отвергнутой расы. Довольно сложная процедура, если бы не одно существенное "но" - неинициированные полукровки могли быть опасными для окружающих. Обычно они отличались повышенной регенерацией, силой, скоростью, могли быть и другие необычные способности... Но сложность заключалась в том, что очень часто такие детишки страдали некоторыми отклонениями психики или иными дефектами организма, такими, например, как ускоренное старение. Вот такие вот странности начинали постепенно проявляться, если по каким-либо причинам инициация проведена не была. И именно к таковым относился Анамар.
   Девушка еще не совсем поняла, в чем именно заключалось проклятие смешанной крови у этого красавчика. Кстати, магичка предполагала, что одним из родителей предводителя наемничьего отряда был именно альдо. Такая внешность. Такие глаза. Если бы он был инициирован, девушки бы штабелями ложились к его ногам... Впрочем, с чего она взяла, что это не так?
   С другой стороны, их первый и пока единственный состоявшийся в дороге разговор явственно показал, что полукровка остается совершенно равнодушным к факту им же совершенного убийства. Возможно, ему характерны были приступы не контролированной агрессии... или повышенная жестокость как норма поведения... Впрочем, проверять это она опытным путем не стремилась. Оставалось только ждать.
   Хотя, был еще один интересный момент. Взрослых полукровок методично разыскивали и уничтожали, если они отказывались пройти инициацию. А если учесть, что подобный ритуал в более позднем возрасте был смертельно-опасным испытанием... В общем, большинство предпочитали смерть. И вот теперь основные вопросы в этой категории: во-первых, как Анамар умудрился прожить уже десять лет и не быть пойманным, и даже более - не особо переживать об этом. И, во-вторых, почему он не предусматривал возможность предательства. Будь то кто-то из членов его отряда, который мог оказаться недоволен своим предводителем, или же даже она сама. Ведь парень предстал перед ней в своем истинном облике, не прикрытый амулетами личины или иной маскировкой, и при этом совершенно не волновался, что она тут же помчится на него доносить властям.
  
  
   Анамар, прикрыв глаза, наблюдал за Реаной. Все-таки она очень красивая девушка. Если говорить серьезно, он был очень удивлен, когда наследующий день после того, как волшебница отказалась присоединиться к его отряду, первое, что она спросила, ввалившись в таверну, вакантно ли место мага. К тому же весь ее вид говорил, что у нее неприятности. И почувствовать себя ради разнообразия принцем, спасающим принцессу, было приятно. Единственное, что не давало ему покоя - собственное двойственное восприятие Реаны, но пока... его волновала эта девушка и хотелось понять, как она относиться к нему. Было любопытно, как много она успела понять за этот день о том, кем он является, и как поведет себя дальше. Ему волшебница показалась личностью наблюдательной. Он не опасался, что она сможет доложить. Не успеет. Анамар потряс головой, стремясь разложить по полочкам всю ту кашу, что сейчас там царила.
   - Что скрывается за спокойствием твоих глаз, Реана? - он задал вопрос напрямик, наблюдая, какие эмоции проявятся на личике собеседницы.
   Девушка вскинулась, удивленная поэтичным звучанием этой фразы. К тому же она немного испугалась, ведь, задумавшись, даже не заметила, как к ней подъехал этот парень-загадка.
   - Мне есть над чем подумать, - осторожно ответила магичка.
   - Не сомневаюсь, - согласился полукровка. - И о чем же или о ком же ты думаешь сейчас?
   - Пожалуй, ты сам являешься сейчас самой загадочной личностью в моем окружении, - совершенно искренне отозвалась она с легкой улыбкой. Сразу было понятно, что полукровка так быстро не отвяжется, возможно, если дать ему желаемое - ответить на вопросы откровенно, или почти откровенно может быть достаточно познавательно и для нее. Ведь у них же будет диалог, а не допрос.
   - Тогда, я льщу себе тем, что ты думаешь обо мне? Я и только я занимаю твои мысли? Приятно сознавать. Однако не проще ли решить некоторые вопросы, просто задав их?
   Некоторая высокопарность фраз насторожила Реану. Сейчас ее собеседник несколько отличался от того, с кем она имела дело накануне. Неуловимо. Но своей интуиции девушка доверяла, опытным путем она уже проверила - та ее не обманула ни в случае с бумагами, ни с котом, когда твердила, что касаться ни к одному, ни к другому не стоит. Пожалуй, хоть теперь к ней стоит прислушаться! Если у Анамара еще и раздвоение личности процветает... Да и сами фразы звучали с явным намеком на флирт. Но, несмотря на это, девушка все же спросила:
   - Почему ты сразу сказал мне в трактире, что ты полукровка? Я ведь могла тут же доложить об этом чистильщикам.
   - Мне было скучно, - признался Анамар. - А еще захотелось посмотреть, как поведет себя в такой ситуации красивая девушка.
   - Я оказалась такой предсказуемой? - усмехнулась она.
   - Нет, почему? - несколько удивился полукровка. - Ты вполне могла меня сдать, могла умереть на месте от разрыва сердца, могла сбежать и бояться высунуть свой красивый носик из щели, куда могла бы забиться... ты могла бы... Но сделала ты то, что сделала. Ты интересная, а меня привлекают интересные личности.
   - Наверное, я должна быть польщена? - довольно язвительно прозвучал ее вопрос.
   - Почему бы и нет? - пожал плечами зеленоглазый. - Все зависит от твоего субъективного восприятия реальности... Короче, понимай, как хочешь.
   - Учту, - отозвалась она, бросив на него несколько растерянный взгляд.
   "Опять странный диалог какой-то вышел. Ну и что теперь ей делать? Как на него реагировать?" - задалась магичка вполне закономерным вопросом.
   - Мы скоро приедем в город, - вздохнул Анамар, словно сжалившись над ней. - Лирик! - воин подъехал, выжидающе гладя на капитана. - Он будет охранять тебя, - глядя на девушку, твердо сказал полукровка. - Это приказ. А в отряде приказы не обсуждаются. И постарайся быть поаккуратней, ведь я надеюсь продолжить наш разговор еще не раз.
   Реана задумчиво кивнула, отчетливо понимая, что сейчас ей тоже был отдан приказ.
   В душе зрела уверенность, что, несмотря на тот факт, что ее странно влечет к этому загадочному красивому существу, ради собственного блага от него стоит бежать подальше. И чем быстрее она покинет отряд - тем лучше для нее. Но пока это было слишком рано. Ей еще так необходима была их защита.
  
   Когда на горизонте появился город, сердце Реаны радостно ёкнуло - цивилизация, ванна!
   Когда часть воинов внезапно свернули с дороги в сторону ближайшей рощи, девушка удивленно взглянула на своего сопровождающего. Лирик был симпатичным голубоглазым блондином, про цвет волос которых говорят "пшеничные". Девушка приблизительно думала, что он скорей всего лишь на пару лет ее старше, но интересоваться не стала. В конце концов, это не слишком уж необходимые сведения.
   - Куда они? - поинтересовалась, подсчитав, что сейчас к городу продолжали двигаться только капитан отряда, его помощник, она сама с Лириком и еще двое сопровождающих.
   - Нет смысла въезжать в маленький город всем отрядом, - принялся объяснять едущий рядом мужчина. - Зачем занимать весь трактир?
   Девушка пожала плечами, прикинув, что логика в его словах есть, но сама она ни за что бы не осталась спать под открытым небом, будь у нее возможность ночевать под крышей дома.
   - А он вот в таком виде и поедет в город? - нарушила она тишину, понимая, что Лирик прекрасно поймет, кто этот самый "он".
   - Нет, - усмехнулся наемник, - оденет амулет личины. Да и то, сделает это по настоянию Миркара. Капитану в целом все равно.
   - Такая беспечность, - задумчиво протянула она. - Его что, никогда не пробовали сдать властям? Да хоть кто-то из отряда? Я не имею в виду, что среди вас предатель, это исключительно мое любопытство, - поспешно объяснила магичка, понимая, что встала на скользкую дорожку.
   Воин только рукой махнул на ее оправдания:
   - Еще как пробовали. Но не пережили.
   - Он их?... - Реана не знала, как закончить фразу. Вот она второй раз слышит упоминание о совершенных Анамаром убийствах, произнесенное таким спокойным голосом... Впрочем, чему она еще удивляется?! Они же наемники, их же не огороды стеречь нанимают.
   - Нет. Не совсем, - Лирик задумался, видимо, решая, с чего начать. - Ты же знаешь, что полукровки обладают некоторыми... способностями?
   Девушка кивнула.
   - Вот и наш капитан владеет чем-то таким. В общем, когда вступаешь в отряд и приносишь ему клятву служения, то не можешь сделать чего-то, что было бы направлено в ущерб предводителю. Подобное действие ведет к остановке сердца.
   Реана зябко повела плечами. Как не назови - все равно убийство.
   - Я не приносила клятвы, - прошептала она себе под нос, пытаясь таким образом себя успокоить, но была услышана.
   - Знаю, - серьезным тоном отозвался наемник. - Это как раз всех и беспокоит. Никто не понимает этого решения предводителя. Только на твоем месте я бы и не пытался.
   - И не собиралась, - разозлилась она. Может дома ее и считали изменницей, но дрянью она не была, и не собиралась платить за добро предательством. Может Тракт это и тяжело, но она не собиралась поступаться своими жизненными принципами. - А иначе что, он бы меня убил?
   - Любой из нас, - отозвался Лирик.
   Реана зло ударила под ребра лошади, заставив ее рывком уйти вперед, оставив позади своего сопровождающего. Эти бесконечные запугивания ей уже выше крыши надоели.
   Вырвавшись немного вперед, она уже не видела, как, удивленно заломив бровь, к Лирику обернулись Анамар и Миркар. Их подчиненный только пожал плечами, но повинуясь жесту капитана остался на месте, давая девушке возможность побыть в одиночестве.
   Немного успокоившись и вновь обретя возможность рассуждать здраво, без влияния захлестывающих эмоций, девушка попыталась проанализировать состоявшийся разговор. Конечно, по-своему наемник был прав, но ее это не слишком грело. В целом, причина ее выходки была более чем эгоистична. Будучи в окружении такого количества мужчин ей хотелось хоть ненадолго почувствовать себя женщиной, слабой, требующей опеки и заботы, а ей сейчас внятно дали понять, что носиться с нею никто не собирается. А она за этот год так устала быть сильной. Позволила себе расслабиться. И на кого теперь злиться кроме себя, спрашивается? От этого становилось только стыдно. Но не перекладывать же с больной головы на здоровую!
   Постепенно смирившись с неизбежным, Реана придержала лошадь, вернувшись на свое место в отряде, сохраняя на лице каменное выражение, не пропускающее наружу для обозрения окружающих ни единого чувства.
  
   Оказавшись в таверне, которую выбрал Анамар по одной ему известной причине, Реана у хозяина заказала себе комнату, расплатившись за нее собственными средствами. И сделала это отнюдь не из желания растратить свои сбережения побыстрее. Но она и так слишком зависела от отряда, поэтому решила быть максимально самостоятельной в том, с чем могла управиться.
   А еще она однозначно собиралась сегодня просто поваляться в кровати, предварительно приняв горячую ванну, чтобы максимально расслабиться. Она, несомненно, очень любила лошадей, но от постоянного сидения в седле уже порядком устала, да и спина несколько побаливала от однообразного положения.
   Заказав ванну и ужин в номер, она попрощалась со своими сопровождающими и отправилась наверх, ощущая приятный холодок ключа в ладони. Ей очень хотелось посмотреть на лица наемников, ведь предполагалось, что Лирик будет ее тенью. Ан нет, она сейчас закроет дверь и никого не будет пускать, даже если пожар случится!
   Нежась в слегка остывшей, но все еще теплой воде, девушка поняла, что жизнь в целом прекрасна и удивительна. Вот она постепенно доберется до порта, устроится на корабль. Благо, в финансах у нее стеснения не было, природная запасливость - вещь крайне необходимая для безбедного существования. А потом отправиться на другой материк, выберет небольшой городок, но не слишком маленький, купит дом, откроет лавку с вывеской "услуги мага"... или что-то более оригинальное напишет...
   Из блаженной неги ее резко выдернул настойчивый стук в двери.
   Выбравшись из ванной, поспешно обтеревшись полотенцем и натянув на себя рубашку и бриджи, девушка отправилась открывать.
   Не слишком довольный задержкой Анамар застыл на пороге.
   - Что случилось? - поинтересовалась Реана, остановившись напротив, всем своим видом давая понять, что гостю стоит побыстрее излагать суть и оставить ее в покое.
   - Почему сразу случилось? Разве я не могу проведать красивую девушку? - несколько наиграно удивился парень.
   - Я не помню, чтобы эта девушка кого-то приглашала, - отозвалась магичка.
   - Разве командиру требуется приглашение, чтобы проверить свою подчиненную? - довольно зло усмехнулся Анамар.
   - Анамар, я устала и хотела бы отдохнуть, заходи, закрывай двери и переходи уже к сути дела, - вздохнула она, отходя вглубь комнаты, потому как заметила, что эта задержка в дверях его начала раздражать. А сейчас терпеть психи полукровки ей совершенно не хотелось.
   Парень чуть усмехнулся, заходя в комнату, скользнул взглядом по лицу Реаны, задержался на тяжелых, распущенных и еще влажных волосах и снова усмехнулся. Сейчас она нравилась ему до безумия, если конечно это слово применимо к нему. Он сделал еще несколько шагов, оказавшись в опасной для нее близости, а потом схватил за руку под испуганный писк, прижал к себе и накрыл такие манящие губы своими.
   Реана дернулась и отстранилась, обрадовавшись, что он ее не удерживал.
   - Я обещалась быть магом отряда, а не твоей любовницей, - произнесла она после воцарившейся на некоторое время тишины. Она сверлила его взглядом, он наблюдал за ней с легкой усмешкой.
   "Забавная девушка, - мысленно усмехнулся Анамар. - Что ж это только становиться интересней". Не говоря ни слова, капитан вышел.
   Реана только тяжко вздохнула. И как это понимать? Он остался при своем мнении или ее выступление произвело на него впечатление? Девушка невольно облизнула пересохшие от волнения губы.
  
   Утром она с трудом проснулась. Когда приходилось ночевать на земле, завернувшись в спальник, утренний подъем не казался таким уж мучительным, а вот покидать теплую и мягкую постель не хотелось категорически.
   Поплескав в лицо самостоятельно подогретой заклинанием водой и почистив зубы, она, все еще сонная, спустилась в общий зал завтракать. Несомненно, холодная вода куда лучше способствовала бы подъему, но так геройствовать девушка не собиралась.
   Заприметив светлую шевелюру Анамара, она подошла к столику, произнесла "доброе утро" и опустилась на свободное место возле капитана. Еще вчера, ворочаясь в своей постели, она решила, что просто не будет реагировать на его выходку.
   - Что будешь заказывать? - поинтересовался он.
   - Топор, - отозвалась она, изучая доску возле барной стойки, где мелом было написано меню.
   - Зачем? - удивленно повернулся к ней парень.
   - От головной боли с утра пораньше, - отозвалась она. Пусть сам додумывает, что именно подходит на роль ее головной роли.
   - Реана, мы выезжаем через полчаса. Советую поторопиться, - "осчастливил" ее новостью Миркар, когда она сделала назвала служанке пару наименований выбранных блюд. - Кстати, мы получили заказ. Это наш заказчик и его сопровождающий - Небен Сабед и Лигой Шадон.
   Девушка с удивлением осмотрела сидящих за столиком мужчин и на самом деле узрела новые лица.
   - Прошу прощения, - лучезарно улыбнулась она, игнорируя ухмылку капитана, - я когда не высплюсь - очень невнимательная.
   - Такой красивой девушке можно простить гораздо большее, - отозвался мужчина с небольшой светлой бородкой.
   Девушка еще раз дежурно улыбнулась, подтягивая к себе тарелку с принесенными блинчиками и делая еще один заказ в дорогу.
   Вгрызшись в это произведение кулинарного искусства, она чуть не заурчала от удовольствия. Такую вкуснятину она не ела давным-давно. У самой блинчики дежурно подгорали, и с них дольше приходилось сколупывать черную корку. А варенье!
   Раздавшийся над ухом смешок заставил ее повернуться к Анамару.
   - Что? - поинтересовалась, дожевав и отметив, что Миркар и некоторые из наемников благополучно удалились, и за столиком остались только они с капитаном и заказчики, тоже неспешно поглощающие свой завтрак.
   - Если бы знал, вчера бы пришел с вареньем, - промурлыкал он, стирая пальцем капельку сладкой подливки с ее губ.
   - Не помогло бы, - мягко отстранилась она.
   - И тем не менее, в следующий раз я опробую пойти другим путем, - пообещал он.
   - Анамар, - в ее голосе добавилось холода.
   - Доедай и собирайся быстрее, - посоветовал он, снова благополучно пропустив мимо ушей ее возмущения.
   - Аппетит пропал, - отодвинула она тарелку. Сидеть здесь, чувствуя, как его пальцы легко перебирают ее волосы на кончике косы, и при этом ощущать на себе взгляды заказчиков, было просто невмоготу уже.
   - Реана, - позвал полукровка, когда девушка встала.
   - Я быстро соберусь, - отмахнулась она, не оборачиваясь, прекрасно понимая что он имел в виду отнюдь не ее сборы.
  
   Дорога медленно ложилась под копыта лошадей, наемники, несмотря на полученное задание, никуда особо не торопились, вот только атмосфера неуловимо изменилась. Появилась некоторая настороженность и напряженность, но для тех, кто не путешествовал с отрядом ранее, заметить эти едва уловимые перемены было невозможно. Реана даже иногда ловила себя на мысли, не кажется ли это ей.
   Впрочем сейчас Реане было не до того чтобы отслеживать поведение отряда. Оба заказчика ехали рядом с ней, честно объяснив, что компания красивой девушки привлекает их гораздо больше, чем компания грубых наемников.
   Однако несмотря на первую настороженность по отношению к их клиентам, девушка быстро расслабилась, спутники ей попались веселые, интересные, готовые пересказывать новинки тетра, литературы, говорить о музыке... В общем, говорить о том, чего Реане больше всего не хватало во время ее изгнания.
   Немного раздражала неизменная фигура Лирика за спиной, он не вмешивался, но все-таки... Что могло угрожать ей среди отряда Реана не понимала, однако Анамар явно не собирался отменять приказ и что-то подсказывало, что даже спорить с ним на эту тему чревато проблемами. Впрочем, сегодня Реана не хотела заморачиваться с большой загадкой по имени Анамар, хотя мысль о том, что последнее время ей капитально не везет на знакомства не оставляла до самого вечера. На привале Реана уже привычно отдала поводья; как бы хорошо к ней не относились в отряде, до бытовых дел ее по прежнему не допускали. Со стороны могло показаться, что ее опекают и заботься, но девушка точно знала - это не то что бы неправда, а скорее, не совсем так. Но что именно двигало наемниками понять она не могла, точно было только одно: ни один из ребят, с которыми она путешествовала, за исключением их необычного командира, не позволил себе ни одного проблеска интереса к ней иначе как к боевой подруге. Единственными, кто оказался не занят в обустройстве лагеря, оказались их клиенты и Реана, решив продолжить так увлекшую ее беседу, под недовольным взглядом Анамара присела к их костерку.
  
   Анамар наблюдал за клиентами и Реаной и злился. В душе поднималась волна возмущения. Как она смеет сидеть с ними, когда ему скучно?! И вообще, как ей может быть весело, когда ему скучно?! Вот только весело ли? Надо повнимательней присмотреться...
   - Присаживайся, Реана, - похлопал по бревну возле себя Небед.
   - Благодарю, - девушка села, протянув руки к небольшому костерку.
   - Тебе скучно? Не принимаете участия в обустройстве лагеря? - быстро определил причину ее мытарств мужчина. - Ну согласитесь, они должны беречь единственную женщину в отряде.
   - Мне действительно немного скучно, - призналась Реана, - но такая забота приятна.
   - Мы вполне в состоянии разнообразить тебе вечер, - улыбнулся собеседник.
   - Разве что разговорами о литературе, - призналась девушка, - больше меня сейчас ничего не интересует.
   - Реана, неужели это время суток стоит убивать на книги, будь то чтение или разговоры о нем? - мужчина довольно личным жестом подхватил ее выбившуюся прядь и заправил ей за ухо.
   - А почему бы и нет? - делано изумилась девушка, отсаживаясь подальше. - Я люблю литературу и всегда с удовольствием посвящаю ей свободное время.
   - И поэтому состоишь в отряде наемников? - развеселились ее собеседники. - Сомневаюсь, что у тебя тут остается время на чтение.
   - У мня вполне остается время для чтения, - довольно резко ответила девушка, решив не вдаваться в подробности. "Ну вот, - вздохнула про себя она, - а ведь казались такими приятными... Нет, мне точно последнее время на знакомства не везет". - А причины, по которым я нахожусь в отряде наемников, никакого интереса не представляют.
  
   Анамар вздохнул. Глупая девчонка, вечно она так. Чуть надувшись, он подошел к разговаривающим и молча взяв Реану за руку, потянул за собой. Сегодня она будет играть с ним.
   - Ты будешь сидеть со мной! - заявил Анамар, как только они немного отдалились.
   От такого заявления слова благодарности застыли на языке уже открывшей было рот девушки. Да сегодня полнолуние что ли? Они что, все подурели сегодня?!
   - С какой радости? - взорвалась она.
   Магичка рванула на себя руку и гордо удалилась в темноту леса, не заметив, что капитан легким шагом последовал за нею. А за ними последовал Миркар, предчувствуя неприятности.
   Анамар довольно быстро догнал ее, схватив за руку.
   - Ты моя игрушка!
   - Я кто? - возмутилась Реана.
   - Ты моя игрушка, - спокойно сообщил зеленоглазый.
   - Тебя в детстве пороли мало? Нельзя считать, что все окружающие здесь для того, чтобы выполнять твои прихоти и быть игрушками.
   - Для игрушки ты слишком много говоришь!
   - Ты похоже совсем не слышал что я говорила, - вздохнула девушка. - Еще раз: Я! НЕ! ИГРУШКА!!!
   - Замолчи, - зашипел парень, - замолчи! - в его глазах заплескали какие-то дикие огоньки. - Ты всего лишь игрушка и я буду делать, что хочу!!!!
   Реана посмотрела на него, вздохнула и сделала, как ей показалось, самую большую глупость своей жизни - щелкнула разъяренного полукровку по носу с мыслью, что если убьет, то хоть быстро. Тот замер, неверяще посмотрев на девушку, чихнул и совсем растерялся, став похожим на маленького ребенка. Миркар удивленно смотрел на своего капитана, он был уверен, что этой девочке не жить, а тут...
   - Так не честно, - совершенно по-детски возмутился Анамар. - Это не по правилам!
   - Что? - изумилась девушка, услышав такое... И перевела растерянный взгляд на заместителя капитана, который совершенно глупо торчал по пояс из ближайших кустов.
   - Это не честно, - недовольно сказал Анамар, посмотрев на нее исподлобья, а потом осторожно подергал ее за рукав. - Можно я сегодня рядом спать буду? - посмотрел он на нее глазами маленького ребенка.
   - Миркар? - просящим тоном протянула магичка, понимая, что от всех этих событий у нее сейчас банально начнется истерика.
   Помощник капитана только развел руками. Что делать в таких ситуациях он не знал до сих пор. Да, капитан вел себя как ребенок... но даже ребенок умеет убивать. А иногда такой он даже более жесток, чем обычно.
   - Так можно? - парень снова подергал ее за рукав. - Ну пожалуйстааааааа...
   - Пошли, - растеряно согласилась она. - Миркар, если ты до завтра не придумаешь для меня объяснения, я за себя не отвечаю, - многозначительно сообщила магичка, испытывая странную смесь злости и растерянности.
   Миркар только пожал плечами, похоже, завтра у него будет тяжелый день. Зная капитана, он точно будет не в духе, а еще и недовольная магичка... Интересно, он переживет завтрашней день?
   - Обязательно, - тяжко вздохнул он, лишь бы только в данный момент его оставили в покое.
  
   Реана несколько удивленно смотрела на Анамара. Все-таки не понимала она этого парня, то он ведет себя как сущий ребенок, то как взрослый эрудированный человек... Девушка замерла, машинально погладив лежащего у нее на коленях полукровку по волосам. А ларчик-то просто открывался, поняла девушка, и это сосем не раздвоение личности, как ей казалось, все намного проще и намного сложней. Личность одна - восприятие мира разное.
  
   Это серый мир: мир пепла и крови, его внутренний мир, где больше нет никаких других красок. Он медленно идет по серой дороге, по которой струиться алая жидкость... Где-то там, на горизонте, видна тонкая линия, прозрачная стена, за которой он... Если подойти к этой стене и положить на нее ладонь, она прогнется, гибкая тонкая пленка, которую не порвать, стена, которую не обойти... Он поднял глаза... Он не знает, что видят другие полукровки в своем мире, он видит себя, просто себя, а не представителя прекрасной крылатой расы альдо, вот только между ним, который стоит с этой стороны и тем, кто сидит с той - десять лет. Десять лет ребенку, играющему со сломанной вертушкой.
   - Она моя игрушка, - капризно говорит мальчик, подняв на него взгляд.
   - Ты ломаешь игрушки, а она гораздо интересней живой и здоровой.
   - Все равно, она моя игрушка, почему я не могу играть с ней?! - еще чуть-чуть и, кажется, он заплачет... Он этого так не любит... - Я хочу с ней играть!!!
   - Не кричи!! Она мне нужна!
   - Это не твоя игрушка, - тихо и обиженно сказал мальчишка. - Можно хоть чуть-чуть я аккуратно, правда... Она мне нравиться... - редкий случай, они в чем-то согласны.
   - Мне она тоже нравиться... - это безумие говорить с собой, но все полукровки безумны. Возможно, ему еще даже повезло, ведь с мальчишкой можно хоть чуть-чуть договориться, в конце концов они одна личность и разница не так уж велика, всего десять лет... Он конечно может пройти ритуал, но это значит отказаться от части себя... а себя он любит...
  
   Он не знал, как просыпаются обычные нормальные люди, для него момент пробуждения всегда был резким, почти неожиданным. Он просто открывал глаза и все... сейчас он смотрел на спящую девушку и удивлялся себе. В душе царила удивительная и непривычная для него нежность, она действительно ему нравилась... но... еще ни разу ребенок в его душе не укладывал в постель девушку! И это немного смущало, ведь он как раз очень хорошо помнил, как вел себя, помнил и осознавал, но изменить что-то не мог. Анамар осторожно погладил ее по щеке, убирая упавшую на лицо прядь.
   Но это легкое движение все равно разбудило Реану, тут же приоткрывшую еще сонные, сейчас почти черные глаза. Она слегка непонимающе посмотрела на него.
   - А ты еще более красивая, когда только просыпаешься, - мягко улыбнулся он. - Наверно, мне стоит чаще спать вместе с тобой.
   Эта провокационная фраза моментально прогнала сон Реаны. Девушка со стоном перекатилась в ограниченном пространстве импровизированной палатки, зарывшись головой в одеяло.
   - Обойдешься, - донеслось оттуда.
   - Ты такая забавная, - расхохотался Анамар. - Что ж, сегодня я не буду больше тебя смущать, и так уж и быть покину твою уютную постель. С добрым утром, красивая, - полукровка выбрался из палатки и в удивительно хорошем для себя настроении направился умываться. День начался очень хорошо.
  
  

Глава 5

Жизнь - это то, что с нами происходит, пока мы строим планы.

Джон Леннон

  
  
   Реана была бесконечно рада, что это путешествие наконец-то подходит к концу и ей больше не придется терпеть масленые взгляды клиента. По крайней мере Анамар в этом отношении был несказанно лучше. Вот уж кто умел смотреть так, что ощущение того, что тебя раздевают, не оставалось, хотя обещал многое! А еще ему, как это не парадоксально, можно было отказать, не то чтобы совсем ничего не опасаясь, но все же... А вот их клиент... Честное слово, если бы не их контракт - сама бы убила.
   Небольшой городок Реану, некогда жительницу столицы, особо не впечатлил. Единственным разнообразием была ярмарка, проходящая на главной и единственной площади. Правда, все настроение портил маячащий за спиной Лирик.
   Магичку, сейчас эффектно затянутую в кожаный походный костюм из черной кожи, мужчины провожали взглядами, а некоторые смельчаки улыбались. Правда, улыбались они до тех пор, пока не натыкались взглядом на многообещающее выражение лица ее охранника.
   Женщинам надо чувствовать, что ими восхищаются, а восторженные улыбки, сменяющиеся кислым выражением на лицах, не добавляли Реане восторга. На замечание, что ее спутник мог бы держаться более расслаблено и дать ей свободу передвижения, Лирик отреагировал только снисходительным взглядом, словно она высказала какую-то глупость.
   Еще через пятнадцать минут девушка решилась на более активные действия. Завернув в ближайший магазин женской одежды, схватила первый попавшийся тряпичный изыск и метнулась к раздевалке. Сняв только кожаный жилет, натянула через голову несоразмерно большое платье и направилась к Лирику.
   - Будешь моим советчиком, - сообщила она, поворачиваясь к нему спиной. - Завяжи бретельки, будь добр.
   Позади нее раздался страдальческий вздох.
   - Спасибо, - лучезарно улыбнулась она. - Фантастически смотрится, не правда ли?
   - Наверное, - очень тактично отозвался мужчина. - Но...
   - Но ты прав, я померяю еще, - прекратила его мучения девушка.
   - Я тебя на улице подожду, - предложил Лирик с надеждой в голосе, видимо, решив избежать еще одной попытки привлечения к примерке.
   - Конечно, - улыбнулась она, приопустив веки, чтобы не было видно предвкушающего блеска глаз.
   Зашнуровав на себе жилет и дав продавщице мелкую монету, Реана узнала, что в магазинчике есть запасной выход. Еще одна монетка обеспечила доступ на свободу в обход поджидающего ее стража.
   Она конечно понимала, что ее выходка повлечет за собой нравоучения от Анамара, но отказать себе в удовольствии оставить наемников с носом не смогла. Тем не менее, всю ярмарку к этому моменту они уже обойти успели, так что девушка лишь заглянула в пару запримеченных точек, купила некоторые травы да пару метательных кинжалов на всякий случай, которые продавались с удобными наручными ножнами, и направилась в таверну.
   Задумавшись, Реана шла по коридору к своей комнате, когда ее схватили за руку. Единственное, что помешало ей запустить заклинанием в нахала это то, что мужчина оказался их клиентом, с которым они еще связаны контрактом.
   - Вам что-то нужно? - довольно вежливо начала девушка, прикидывая, как поспокойней, а главное, побыстрей отделаться от этого неприятного субъекта.
   - Нужно, - девушка почти представила, как он облизнулся, - и только вы можете мне помочь.
   - И чем?
   - Вы, моя драгоценная Реана, можете скрасить мой одинокий вечер, - он попытался прижать девушку к себе, обдав ароматом излишне приторных для мужчины духов.
   - Отпустите меня, - прошипела Реана, прикидывая, что без применения магии справиться с довольно крупным мужчиной шансов у нее маловато.
   - Ну что ты ломаешься? - довольно зло спросил он, пытаясь поцеловать пока удачно уворачивающуюся девушку. - Тебе небось уже не раз приходилось вашему смазливому капитану вечера скрашивать...
   Интересно, мелькнула у девушки мысль, если я превращу его в жаркое Анамар сильно обидиться?
   - Вам не кажется, что Реана несколько не в восторге от ваших высказываний и действий?
   Девушка обрадовалась Миркару как родному, среди ее знакомых он больше всех напоминал трезвомыслящего человека.
   - И что? - недовольно протянул кандидат на жаркое.
   - Руки убери от нее, - посоветовал мужчина, - пока тебе их не переломали.
   - Вы меня охранять нанялись!
   - Да, но в контракте черным по белому написано, что мы должны доставить вас живым, а вот о здоровье ничего не сказано. К тому же я с вас еще неустойку слуплю за неуважительное отношение к членам отряда...
   Все, вздохнула Реана, и этого перемкнуло, деньги первый помощник мог вытрясти даже из демона. Пальцы клиента разжались, вот только когда девушка подняла глаза, она поняла, что послужило причиной. За наемником в расслабленной позе абсолютно спокойный стоял Анамар.
   - Миркар если ты закончил подсчитывать наши будущие прибыли, проводи Реану в ее комнату, раз уж ты все уладил.
   - Как скажете, капитан. Реана, прошу...
   Под надзором Миркара магичка собралась за каких-то пять минут, просто запихнув все вещи в сумки, не утруждая себя аккуратностью. На лошадь она тоже заползала под хмурым взглядом первого помощника.
   "Вот называется "оставила наемников с носом"... Теперь бы самой его не лишиться", - мрачно думала девушка, глядя на идеально прямую спину Анамара, ехавшего впереди. Ей он так и не сказал ни единого слова. Лирика Реана видела лишь мельком, так как сейчас позади нее в качестве сопровождения ехал уже совершенно другой мужчина. Всегда мрачный Орс у нее симпатий не вызывал, да и разговоры сейчас вести не хотелось и ей самой.
   Привал капитан скомандовал очень быстро, стоило лишь скрыться из виду злосчастному городишке. Но никто спускаться с лошадей не стремился, кроме самого Анамара и Лирика.
   Реана вздрогнула, когда Анамар одним ударом отбросил своего подчиненного в сторону.
   - Ты что творишь? - возмутилась она, встав на его пути, моментально слетев с лошади и мысленно костеря себя на все лады.
   - Он нарушил мой приказ.
   - И что? - почти кричала Реана. - Это не причина его избивать! Сам же знаешь, что я виновата сама! - Анамар размахнулся, а девушка зажмурилась, понимая: один удар и она не соберет костей, но оного не последовало. Осторожно приоткрыв глаза, девушка увидела, что полукровка остановил руку едва ли не в считанных миллиметрах от ее лица, а в его зеленых глазах была какая-то почти детская обида.
   Анамар опустил ладонь и, резко развернувшись, зашагал куда-то в сторону.
   - Уф, - выдохнула девушка - как же с ним нелегко. Ну и куда он направился? - возмутилась девушка, глядя на удаляющуюся спину капитана. - И я когда-то хотела младшего брата? Не знала я, чего желаю... - бормотала она про себя, поспешив догнать неуравновешенного полукровку.
   Догнать его удалось далеко не сразу и только тогда, когда Реана уже прочно потеряла лагерь из вида.
   - Ну и зачем ты за мной идешь? - зло поинтересовался парень, почему-то оказавшись за ее спиной.
   - Потому что ты расстроен, зол, и мне стыдно за свою выходку. Я не хочу, чтобы ты себя еще больше накручивал, - призналась девушка понимая, что это звучит довольно абсурдно.
   - Не смеши меня, разве можно переживать за какого-то полукровку?! Я определенно не достоин такой чести! И вообще, ты же Лирика защищала! Вот и сидела бы с ним!
   Реана замерла, на секунду ей показалось... или не показалось... что те эмоции, которые она увидела в его глазах, это действительно детская обида. Обида того, кого никогда не защищали, того, о ком никогда не волновались и не переживали. Он опять в своем детском состоянии?! Девушка постаралась взглянуть на ситуацию глазами Анамара. Он приказал защищать ее, но Лирик нарушил приказ и пусть ей ничего не угрожало, Анамар рассердился, а она встала на защиту провинившегося, словно показав, как мало ценит его заботу.
   - Анамар, - тихо произнесла девушка, - спасибо... - парень замер, настороженно посмотрев на нее. - Я знаю, что ты считаешь меня своей игрушкой, но все равно спасибо за заботу и беспокойство. Да, я защитила Лирика, но не потому, что не ценю твою заботу, а потому, что он слабее... а я не хочу, чтобы ты убивал по таким пустякам.
   - Твоя безопасность не пустяк! - взорвался Анамар и замер, скрипнув зубами. А девушка сделала то, чего не ожидала от себя: поддавшись вперед, она обняла его и снова прошептала:
   - Спасибо.
   Мир был восстановлен. По просьбе Реаны, к ней опять вернули Лирика в качестве сопровождающего. Тридцать три раза извинившись, она магией убрала с лица парня синяк и залечила разбитую губу. Хотя сама она знала, что прикосновение сейчас излучающей магический холод ладошки к лицу не приносит воину приятных ощущений, окружающие мужчины так не считали, отпуская несколько коробящие ее слух комментарии. Похоже, тот факт, что недовольство капитана так быстро сошло на нет, расслабил всех.
  
   Нападение было неожиданным и стремительным, однако наемники показали высокий класс, мгновенно сориентировавшись, и разбойникам пришлось столкнуться с ожесточенным сопротивлением.
   Реана благоразумно не лезла в бой.
   "В конце концов, она и с мечом много не на воюет, а уж без меча - тем более лезть никуда не стоит. А вот их магические штучки с ней не прокатят! Сил нейтрализовать любое заклинание у нее хватит, а вот самой лучше не светиться, в конце концов, оно ей надо? Лишние проблемы. И плевать, что это не совсем порядочно подставлять под ножи совершенно незнакомых людей. Будь сейчас лишь магическая заварушка, никто из наемников даже пальцем не пошевелил, чтобы помочь. И, в конце концов, по контракту это она - маг".
   Так она думала, пока увидела, как в одного из воинов отряда Анамара не полетел файербол, ударив в спину. Быстро выделив на краю леса, под самым прикрытием деревьев фигуру мага, девушка принялась формировать заклинание. Оно его не убьет, но нейтрализует точно. Еще миг и мужчина как подкошенный свалился в тень.
   - Молодец, - похвалил капитан, спрыгивая с лошади и обнажая клинок.
   Девушка с восторгом наблюдала за движениями полукровки - мастерство, помноженное на нечеловеческую скорость. Чтобы не привлекать внимание, jyf уже спустилась на землю, укрывшись за крупом лошади.
   Наверно, этого не ожидал никто, хотя... Реана-то знала, что обычно у каждого второго в кармане мог оказаться самый завалящий амулет. Уж лучше бы это было что угодно, пусть даже блокиратор магии, но все оказалось хуже, гораздо хуже. Один из разбойников был несчастным обладателем "Рыцаря смерти", довольно красивого внешне амулета, ужасного по своим свойствам. Активированный амулет превращал человека в машину для убийства: повышенная регенерация, скорость, выносливость, сила... Вот только человеку было все равно, кого убивать: друзей, врагов, женщин, мужчин, стариков или детей, главное - убить. Дополнительной проблемой амулета было то, что не обязательно под его воздействие попадали именно те, кто его активировал. Чем слабее и неустойчивей твоя психика, тем больше шансов, что жертвой амулета станешь ты, и вряд ли сейчас в этой свалке был человек, чья психика была бы менее стабильна, чем психика Анамара. Именно потому он и использовался крайне редко - никогда нельзя было знать наверняка, не превратишь ли ты в непобедимого воина своего же противника.
   Активация амулета внешне ничем себя не проявляла, но для магов это звучало колокольным набатом такой силы, что хотелось пригнуться, cпрятаться куда-то, чтобы не слышать этого проникающего в мозг звука. По счастью или наоборот, но уровень воздействия "Рыцаря" определялся именно силой этого неслышимого никому, кроме магов, звука... Реана облегченно вздохнула, судя по всему, амулет был полупустой, но теперь требовалось вытащить Анамара из этого состояния, а это уже представляло серьезную проблему...
   На поляне тем временем произошли серьезные изменения: Анамар, попав под действие "Рыцаря", легко разобрался с разбойниками. Учитывая то, что их численность и до этого значительно проредили, сейчас на его пути были его люди. Все, на что хватило фантазии Реаны, это печать очищения. Золотистый круг, пронизанный алыми знаками, легко сорвался с пальцев. Эта простенькая печать должна была очистить разум от постороннего влияния и успокоить душу, но получиться ли это с тем, чья душа изначально далеко не спокойна, Реана не знала.
   - Почему же не действует?! - всплеснула руками она.
   - Раньше он быстрее выходил из такого состояния, - заметил миркар, напряженно наблюдавший, как сокращается расстояние между предводителем наемников и его же людьми.
   - У него есть амулет? - резко обернулась к нему магичка.
   - Он ему и не нужен, - бросил Миркар.
   И этого хватило, чтобы у волшебницы все части головоломки. Действие заклятие лишь усугубило уже существующее состояние, а печать подействовала только на одну из составляющих! Рванув к полукровке, она успела поднырнуть под меч, который поймал на свой клинок Миркар, и вцепилась в Анамара. Пока она мчалась к нему, старалась не думать, насколько это опасно.
   Реана чуть вздрогнула, когда зеленоглазый осторожно коснулся ее щеки... Перемазанный в крови, с полубезумным взглядом, он внушал почти иррациональный ужас. Но его прикосновение, настолько трепетное и нежное... Что сейчас видел перед собой этот полукровка, Реана не знала, она даже не понимала, почему рванула к нему, на миг забыв про собственную безопасность. Девушка хорошо понимала: она его не любила и никогда не сможет полюбить того, кто считает ее вещью, игрушкой. Ведь игрушки так часто ломаются. Но все-таки было в этом юноше что-то такое... Может, та самая щемящая нежность, иногда прорывающаяся сквозь всю злобу и жестокость.
   - Зачем? - тихо спросил он
   - Инстинктивно. Я испугалась... за тебя, - отозвалась магичка, понимая, что говорит правду. Она успела привязаться к этому странному парню.
   - Я мог убить тебя, - он отвернулся, убирая ладонь с ее щеки, оставляя на ней алые следы.
   Реана вздрогнула, запоздало испугавшись. Да, она накрыла себя щитом, но не подумала, что опасность может грозить и изнутри.
   - Никто не должен беспокоиться и бояться за меня, я всего лишь полукровка.....
   - Не говори так, - попросила она, с удивлением чувствуя, что прописная истина, произнесенная таким уничижительным тоном, ее неприятно зацепила.
   - Но... - он как-то тоскливо посмотрел на нее и вдруг зло усмехнулся. - Это так, я полукровка, а на полукровок всем плевать! Мы никому не нужны.
   - Полукровок в мире тысячи, - разозлилась она, - то, что ты не прошел инициации, не делает тебя хуже. Мне что, надо говорить прописными истинами? Или тебе просто нравится придаваться жалости к себе?! Не хочешь моего участия? Не буду. Извини, что решила помочь и полезла не в свое дело! - резко развернувшись, так что коса больно хлестнула по плечу, она направилась к своей лошади.
   - Прости... - тихо сказал он. - Просто обо мне мало кто волновался и... спасибо.
   Все еще кипя от злости, девушка лишь кивнула. С его перепадами настроения она сама скоро превратиться в истеричку!
   Эти двое так увлеклись выяснением отношений, что не заметили слегка понимающих усмешек вновь собирающихся в дорогу наемников.
   Миркар проводил девушку задумчивым взглядом. Было б хорошо, если бы она оставалась с отрядом как можно дольше. Похоже, Анамару ее присутствие идет на пользу.
  
   Когда Анамар внезапно подъехал и заявил: "Нам надо поговорить", Реана напряглась и лишь кивнула, ожидая продолжения.
   - Мне хотелось бы уточнить один интересный момент, - задумчиво протянул он.
   - Да? - девушка резко почувствовала себя не очень уютно.
   - Во-первых, разбойники не нападают на хорошо вооруженный отряд наемников. Во-вторых, у обычных оборванцев, которые идут в такие банды, амулетов такой мощи не сыскать. Конечно, я мог бы подумать, что это диверсия непосредственно против меня, но... Несмотря на мое пренебрежение маскировкой, стараниями Миркара про мою смешанную кровь знают очень немногие. Наших провожатых я уже опросил, поверь, соврать возможности у них не было. Поэтому самый логичный вывод, который напрашивается сам собой, это нападение связано с кем-то новеньким. Ты у нас единственная, кто подходит на такую роль.
   - Ну... скорее всего так и есть, хоть, - Реана задумалась, - обычным разбойникам от меня вряд ли что-то должно быть нужно... Скорее, за мной должна идти полиция, - вздохнула магичка - и псы, - Реана чуть поморщилась. - Прости, похоже, я устроила тебе много проблем.
   - Я бы предпочел, чтобы ты о сюрпризах предупреждала меня заранее, - голос Анамара на этот раз был уже не такой холодный.
   - Хорошо, давай я все расскажу, а если ты решишь, что я должна покинуть отряд, так и будет.
   - Расскажешь вечером, - он заправил ей локон за ухо, проведя пальцем по щеке. - Пока я не хочу, чтобы даже Миркар был в курсе. Ему я потом изложу лишь то, что посчитаю нужным.
   - Спасибо, - мягко улыбнулась Реана, почувствовав себя как-то странно, ведь, по сути, она поступила так же, как Шанкар, использовала его втемную, втравила в неприятности с короной. Но похоже он решил оставить ее в отряде, да и прореагировал гораздо спокойней, чем она в похожей ситуации...
   Реана вздохнула и снова улыбнулась Анамару, все-таки он хороший парень, конечно, не без свои проблем, но у кого их нет?
   Настроение медленно ползло вверх, тенистый тракт, солнышко пригревает, деревья взметнулись до небес, Шанкар стоит, на дерево облокотившись... Что?! Девушка не поверила своим глазам и даже ущипнула себя. Нет, не кажется... Ладно...
   - Я скоро, - сказала она Анамару, развернув лошадь. Было бы не вежливо просто проехать мимо, а что она рада его видеть... То это не так.
  
  
  
   Шанкар не верил самому себе - догнали, наконец-то! Сейчас он снова увидит ее... и заставит поехать искать принца. Метаморф прислонился к дереву на обочине дороги, высматривая отряд, который они даже умудрились немного обогнать. Девушка ехала во главе отряда рядом со смазливым парнишкой, который ему неожиданно не понравился... Внезапно Реана насторожилась и повернула голову, встретившись с ним взглядом. Шанкар насторожился, если вспомнить их расставание травница могла быть отнюдь не рада увидеть его снова и с нее вполне станется просто проехать мимо. В ярко- синих глаза ему с его острым зрением была заметна целая гамма чувств, от удивления до легкого раздражения, вот только радости от встречи там что-то не было заметно. Проедет - не проедет, гадал он и с едва заметным облегчением выдохнул, когда Реана, что-то сказав парнишке рядом, повернула лошадь к нему.
   - Это не восточное побережье, - настороженно посмотрела она на него.
   - Во-первых, привет, как дела? Во-вторых, у меня резко поменялись планы.
   - Дела? С твоей подачи, - огрызнулась она. - Почему мне не понравилось твое замечание про смену планов? - оборотень не понял, это был вопрос или просто мысли вслух.
   - Возможно потому, что у тебя хорошо развита интуиция, - миролюбиво заметил мужчина.
   - Шанкар, - жалобно глянула она не него, - есть шанс, что я сейчас закрою глаза, и ты исчезнешь?
   - Боюсь, что нет, а тебе этого бы так хотелось? - чуть ехидно протянул он, слегка обиженный ее словами.
   - С твоим появлением у меня начинаются проблемы, - отозвалась она, - так что да, хотела бы. Неужели так сложно не мешать мне просто жить? - разозлилась она. Наконец-то появился тот, кого можно было обвинить во всех своих неудачах... и как бы нечестно это не было, остановиться она уже не могла, чувствовала свое бессилие и от этого злилась еще больше. На себя, на него, на произошедшую несправедливость, прошлую, теперешнюю...
   Резко дернув за поводья, она развернула лошадь.
   - Стой! - Шанкар схватил ее за руку. - Нам надо поговорить!
   - Отпусти... - начала было она.
   - Отпусти мою девушку! - прозвучал рядом холодный приказ из уст мгновенно оказавшегося рядом блондина.
  
   Анамар недовольно смотрел на желтоглазого метоморфа, который о чем-то говорил с его игрушкой. И ему это объективно не нравилось, хотя бы потому что Реана чем-то недовольна... Девушка резко развернулась, чтобы уйти, а желтоглазый схватил ее за запястье, удержав. Этого стерпеть полукровка уже не мог, в мгновенье ока оказавшись рядом с ними и прошипев: - Отпусти мою девушку!!!!
  
   - Твою девушку? - удивился Шанкар, не отпуская впрочем руки магички.
   - Так! - опередила открывшего было рот парня Реана, - Шанкар, тебя это не касается. Я тебя прошу, просто исчезни. Анамар, с тобой мы объяснимся чуть позже.
   Во время этой пылкой речи она успешно отцепила от себя руку оборотня, даже потерев запястье. Похоже, он не рассчитал силу.
   - Реана, я не могу просто исчезнуть! Мне нужна твоя помощь!
   - Тебе? От меня? - удивилась она. И даже подъехала ближе, заглянув ему в глаза, - ты ведь опять принес мне неприятности?
   - Ну, как тебе сказать... - задумался Шанкар, - наверное да, но, Реана, прошу тебя... Ты мне нужна! Я без тебя я его не найду!
   - Кого? - спросила она, тут же проклиная свое чрезмерное любопытство. Опять она сует нос не в свои дела! Сколько же раз ей надо еще обжечься, чтобы уметь обуздать это желание узнать неизведанное, покопаться в очередном секрете?
   - Моего принца, Реана, - Шанкар посмотрел на нее несчастными желтыми глазами, - прошу тебя... - теоретически отказать ему было не возможно.
   - Принца Арайи? - ахнула она, все же понизив голос. - Его семья подписала указ на мое изгнание, а ты хочешь, чтобы я ему помогала?! - сейчас ее голос напоминал змеиное шипение.
   - Да, ведь это значит, что ты можешь получить амнистию.
   Он видел, что этот ход оказался удачным. Реана замерла, сосредоточенно думая над услышанном. И заставил себя подавить облегченный вздох, когда девушка обратилась к молчавшему все это время зеленоглазому блондину.
   - Анамар, он может присоединиться к отряду? Мне надо подумать, - попросила она.
   - Реана... - по поджатым губам было ясно, что парень скорее откажет.
   Магичка похоже и сама это поняла, так как наклонилась вперед и положила ладонь ему на щеку и посмотрела в глаза:
   - Пожалуйста, - едва ли не прошептала она.
   Потершись щекой о ее руку, мальчишка только вздохнул, развернул лошадь и направившись во главу продолжившего движение отряда.
   Шанкар скрипнул зубами не понимая, откуда в нем столько злости и ненависти к мальчишке, которого она просто погладила по щеке.
   - Кто это? - поинтересовался он довольно зло.
   - Их капитан, - отозвалась задумчивая Реана. - Шанкар, мне надо подумать. До вечера подождешь?
   - Хорошо, - кивнул оборотень, недоверчиво смотря на мальчишку. - А не молод он для капитана?
   - Ты издеваешься что ли? - усмехнулась девушка, бросив на него косой взгляд. - Он ведь сейчас без амулета. Неужели не догадался, что Анамар полукровка альдо?
   - Не обратил внимания, - признался Шанкар, - меня больше ты занимала.
   На самом деле Шанкар прекрасно опознал в мальчишке полукровку, но... интересно, зачем она связалась с ним?
   Хотя девушка и высказывалась довольно резко про его присутствие, но и нагонять отряд особо не спешила, позволяя лошади брести рядом с его конем.
   Шанкар только расслышал, как она даже не грани его слышимости пробурчала: "И зачем я в тот день пошла в лес?!"
   - За травами, - огрызнулся Шанкар, сам до конца не понимая, почему такие ее реплики задевают его до глубины души. - Эй вы, хватит пытаться сливаться с лесом, выходите!
   - Кто это? - встрепенулась девушка, присматриваясь к приближающейся паре метаморфов.
   - Мои друзья - Келум и Хагера. Это Реана, - тут же перезнакомил всех метаморф
   - Наслышаны, - фыркнула ястреб, характерно для своей второй ипостаси наклоняя голову и окидывая магичку цепким взглядом. Синеволосой девушке это явно не понравилось.
   - Приятно познакомиться, - спокойно отозвалась Реана. - Извините.
   Пришпорив лошадку, она быстро нагнала и обогнала отряд, но мужчины, включая его самого и светловолосого капитана, только проводили девушку взглядом, даже не думая нагнать.
   - Похоже, она тебе не очень рада, - вздохнул Келум. - У нас будут проблемы?
   - Сложно сказать, - задумчиво посмотрел вдаль Шанкар. - Мне удалось ее заинтересовать, но не ожидал, что... В общем, Хагера, еще одна язвительная реплика в ее сторону, особенно пока она не согласилась, и отправлю обратно.
   - Я больше так не буду, - клятвенно пообещала девушка, скрестив пальчики за спиной. Ну что поделать, ей не нравилась травница.
  
  
   Немного приведя в порядок мысли, которые расползались в разные стороны как тараканы, девушка решила, что пора бы уже возвращаться в отряд. Тем более что уже начинало темнеть, а насыщенный день давал о себе знать. Помня про то, что на нее ведется охота, магичка постоянно держала отряд в поле зрения, прекрасно зная, что и ее не оставят без присмотра. Так что вернуться в шумную мужскую компанию наемников удалось в считанные минуты. Передав поводья Миркару, девушка с благодарностью приняла протянутую руку, когда спускалась.
   - Нагулялась? - усмехнулся мужчина.
   - Есть немного, - смущенно отозвалась Реана.
   - Ты там определись, что с ними делать-то, - дал ей установки первый помощник, - а то иметь в тылу непонятно как настроенных оборотней не очень хочется.
   - Обязательно, - кивнула она, тут же направившись в указанную им сторону, но остановилась и добавила: - Можешь через полчаса присоединиться к нам вместе с Анамаром?
   - Сделаю, - согласился Миркар.
   - Привет, - кивнула она расположившейся у огня троице нелюдей. - Шанкар, мне хотелось бы узнать подробности.
   Шанкар задумался, объяснять долго и он честно не был уверен, что сможет объяснить все правильно. Впрочем, всегда есть еще один путь.
   - Надень, - кинул он ей кольцо.
   - В чем подвох? - насторожилась Реана и бросила раздраженный взгляд на тихо фыркнувшего Келума.
   - Ни в чем, - честно признался Шанкар, - это кольцо - компас, настроенный на одного человека.
   - Я тут причем? - зло поинтересовалась девушка, понимая, что ее опять используют вслепую. Но, тем не менее, натянула кольцо на палец. Металл тут же нагрелся, заставляя ее слегка испуганно пискнуть, хотя больно не было. Кот тут же оказался рядом, бережно, но твердо ухватив ее руку. А тем временем камень в перстне затуманился, а потом золотая пыль сформировала блестящую стрелочку, указавшую на восток.
   - Просто в результате нашего совместного побега компас, который был настроен на меня, замкнулся на тебя и теперь мне жизненно необходима твоя помощь!
   - Шанкар, - медленно и спокойно, с расстановкой заговорила девушка, - пусть ты и оборотень, и у меня вряд ли что получится, но если ты не объяснишь мне, во что ты пытаешься меня втянуть, я тебе попробую удушить. И не дави на жалость!
   - Хорошо, - с улыбкой отозвался метаморф, устраиваясь удобней, - слушай...
   - Значит, ты решил, что проблем с одним королевством мне мало и решил, пусть лучше я бегаю по всей империи? - рассмеялась девушка горько, сама чувствуя, что еще немного и ее обреченная веселость перейдет в полноценную истерику.
   - Ну, все не так трагично, - постарался упокоить ее Шанкар.
   - Значит, я пессимистка, - отозвалась Реана, не разделяющая его мнения.
   - Поверь, я смогу тебя защитить! Просто помоги мне найти принца.
   - У меня уже есть защита, - кивнула она на наемников. - Шанкар, из всего услышанного меня пока больше всего привлекает только возможность вернуть положенное мне по праву рождения. Возможно я эгоистка, не патриотка, но любить мне правительство Арайи не за что. Я соглашаюсь только в надежде, что за мной больше не будут охотиться.
   - Я понимаю и рад, что ты поедешь со мной, - Шанкар опустил веки, скрыв торжество во взгляде.
   - У меня есть обязательства и перед Анамаром, - немного слукавила девушка. Во-первых, она чувствовала себя спокойней, когда рядом с нею и оборотнем были люди, не преследовавшие свои тайные цели, как метаморфы. А, во-вторых, хотелось потешить себя и посмотреть, как нахальный котяра будет выпутываться из этой ситуации.
   - В смысле "обязательства"? - насторожился Шанкар.
   - Для начала, я их штатный маг, - отозвалась она.
   - Я никуда ее не отпущу, - вмешался объект их обсуждения, вырастая за спиной у Реаны.
   - Маг? - удивился Шанкар, - Прости, но если мне не изменяет память, ты травница! А отпустишь или нет, это мы еще посмотрим.
   - Ты обо мне многого не знаешь, - отозвалась девушка, - тем более, что я пока не собираюсь покидать отряд. Я ведь так понимаю, мы ведь движемся в нужном направлении.
   - Да, - насторожился Шанкар, - и что ты хочешь сказать?
   - То, что сказала, - отозвалась она.
   - Тогда я нанимаю отряд для сопровождения, - чуть усмехнулся Шанкар.
   Реана поморщилась, представляя реакцию Анамара на подобное заявление. Впрочем, она не ошиблась.
   - Я не собираюсь брать такой заказ, - вскинулся полукровка.
   - А сколько вы заплатите, - тут же раздался заинтересованный голос Миркара.
   Реана мысленно улыбнулась, она знала, что первый помощник капитана правильно уловит суть. Она ведь не зря предложила ему подойти.
   - Триста золотых!
   - Это несерьезно, - откликнулся Миркар под довольным взглядом капитана и недовольными взглядами оборотней... - Ради такой суммы я не буду рисковать жизнью.
   - Правильно, - кивнул Анамар, - не стоит.
   - А вот три тысячи это ближе к реальности...
   - Миркар!
   - Это грабеж! - воскликнула Хагера.
   - Я не буду брать этот заказ!
   - Пять тысяч, - раздался спокойный голос Шанкара. - Я заплачу вам пять тысяч.
   Реана подобрала челюсть. Нет, сумма сама по себе не маленькая, но на нее куда большее впечатление произвел совершенно неэмоциональный голос метаморфа. Судя по загоревшимся глазам Миркара, теперь даже Анамару не отвертеться. Все-таки он как капитан обязан заботиться о благополучии отряда, а стоит наемникам узнать о предложенной сумме... вопросов больше не останется.
   - Договорились, - процедил сквозь зубы блондин.
   Анамар смотрел на девушку которую объявление о найме отряда казалось обрадовало. Что бы не связывало ее с желтоглазым оборотнем, не похоже, чтобы это было чем-то особо приятным. Но почему она тогда согласилась ему помочь? Этот вопрос требовал немедленного ответа, полукровка осторожно прикоснулся к ее плечу и тихо спросил: - Ты ничего не хочешь рассказать?
   - Пойдем, поговорим в лагере, - предложила она, поднимаясь. - Всем спокойной ночи.
   - Спокойной ночи, - откликнулся Шанкар и недовольно проводил их взглядом. Анамар обнял магичку за плечи, почему-то после недавнего нападения совершенно не хотелось оставлять девушку одну.
   - Анамар, что за показательные выступления? - развернулась она к полукровке, стряхивая его руку.
   - И почему сразу показательные? - возмутился полукровка.
   Реана только прищурилась. Эти собственнические замашки ее порядком раздражали.
   - Что ты хотел от меня услышать? - решила не вдаваться она в скользкую тему их странных взаимоотношений.
   - Правду. Почему ты помогаешь ему и что вообще случилось с тобой?
   - Если не вдаваться в подробности, - она медленно пошла по направлению к палатке, - меня дважды обвинили в государственной измене с разницей в год, хотя ни доказательства, ни кристалл правды этого не подтвердили. То, что предложил Шанкар... возможно, в случае успеха, с меня снимут все подозрения. Если только Совет магов не доберется до меня первым, поскольку я попадаю под их юрисдикцию. Но его предложение - мой, возможно, единственный шанс.
   - Тебе так надо это оправдание? - немного насупившись, поинтересовался блондин.
   - Это залог моей безопасности, - развернулась она к нему. - Это была моя жизнь.
   - Это была твоя жизнь, - Анамар выделил слово "была", - почему бы не начать новую? А безопасность... я обеспечу ее тебе.
   - Неужели ты думаешь, что быть вечно путешествующим наемным магом, это то, к чему я всегда стремилась?
   - А чем плохо быть просто наемником? Ты будешь свободна!
   - Анамар, - шагнула она вперед, заглядывая ему в глаза. Девушка чувствовала, что должна ему объяснить, так как... просто ее покоробило его сегодняшнее замечание, что он никуда ее не отпустит. А если она захочет уйти сама? - Я не хочу так жить.
   - Почему? Это же весело!
   Девушка постепенно начала понимать, что, похоже, мировосприятие ее собеседника несколько видоизменилось.
   - Может, ты не поймешь, - мягко начала она, - но я хочу свой дом, со временем детей.
   "Ну же, - взмолилась она, - если ты сейчас ребенок, ты должен понять это желание иметь дом!"
   - А как же я? - тихо и обиженно спросил Анамар, подергав ее за рукав.
   Девушка растерялась. Как можно ответить на такой вопрос?!
   - Как же я? - еще раз тихо спросил он. - Ты меня бросишь, как и все?
   - Нет, - соврала она. Хотя соврала ли?... - Не брошу.
   - Тогда, - полукровка просветлел, - можно я сегодня буду спать с тобой?
   - Анамар? - заглянула она ему в глаза, пытаясь понять, не прикидывается ли он сейчас. В очередной раз оказаться утром в постели со взрослым мужчиной ей не хотелось. Она прекрасно понимала, что таким образом играет с огнем.
   - Пожалуйста, - протянул зеленоглазый, глядя на нее настолько невинно.
   - Хорошо, - сдалась она, проклиная свое неумение говорить "нет" детям. - Только без шуток!
   - Ага! - кивнул он, порывисто обнимая ее. - Ты лучшая!
  
   Реана открыла глаза, чутко прислушиваясь к размеренному дыханию Анамара: спит он или нет? То, что она проснулась раньше него, ну, или она надеялась, что проснулась, давало призрачный шанс не оказаться в уже знакомой ей ситуации. Главное выбраться тихо и незаметно, пока он еще спит.
   - Далеко собралась? - поинтересовался "спящий".
   - Умываться, - выпалила девушка. Судя по интонации, рядом с ней сейчас был вполне адекватный взрослый человек.
   - Еще слишком рано, - открыл он свои яркие глаза.
   - Тем не менее, я уже встала и иду умываться, а теперь будь добр, отпусти меня.
   - Прекрати возмущаться, - фыркнул он, явно не собираясь ее выпускать, дернув за руку, подмял под себя. После чего медленно отстранился, вернувшись на свое место, уверившись, что она тут же не сбежит, - я не собираюсь... хм... пользоваться возможностью. Но и лишаться грелки в твоем лице не хотелось бы.
   "Это был последний раз, - клятвенно пообещала себе девушка. - Самый при самый последний, больше она на эту уловку не поведется, вот только..." Реана вздохнула, устоять что перед желтыми, что перед зелеными глазами она не могла.
   - Я не хотел вчера ставить тебя в неудобное положение с ночевкой, - внезапно произнес Анамар, - это... не совсем я.
   - Да я уже поняла, - вздохнула Реана. - Мне кажется или ты порой воспринимаешь мир как ребенок?
   - Ты ведь быстро в этом разобралась, правда? - спросил он очевидное, но словно хотел услышать подтверждение именно от нее.
   - Да, - призналась Реана, - кто еще знает об этом?
   - Миркар, еще кто-то из ребят. Я не уверен. Мой заместитель печется о моем статусе больше, чем я, - отозвался капитан со смешком, пока его руки методично перебирала пряди на кончике ее косы.
   - Я думаю, он привязан к тебе, - чуть улыбнулась девушка. - В любом случае, можешь быть уверен, от меня никто ничего не узнает.
   - Я знаю, - слегка кивнул он. - Я в тебе не ошибся.
   - А теперь, - девушка машинально потрепала его по волосам, - отпусти меня, и я пойду умываться, раз уж проснулась.
   - Останься со мной, - попросил он.
   - Еще пять минут, - строго предупредила девушка, решив воспринимать это заявление как просьбу еще немного побыть грелкой. О другом варианте она предпочитала не думать, особенно в свете того, что обещала ему.
   - Я не это имел ввиду, - фыркнул он. - Я действительно не хочу тебя отпускать.
   - Анамар, - вздохнула девушка, - ты не хочешь отпускать, а я не могу остаться, и все, что я могу предложить тебе - это дружбу и не больше.
   - Пока не появился оборотень, я думал, мне удастся уговорить тебя, раз ты спокойно отнеслась к моему кровному проклятию.
   - Шанкар здесь почти не причем, - вздохнула девушка.
   - Не воспринимай мои слова так буквально, - усмехнулся Анамар, приподнявшись на локте. - Он сумел предложить тебе большее.
   - Он предложил мне шанс, - вздохнула девушка, - но... Даже если все выгорит и меня оправдают, что помешает мне иногда попутешествовать с тобой? - поинтересовалась она, выскальзывая из палатки.
   "А действительно, что? - задумала Реана. - Может он и полукровка и немного безумен, но это не значит, что он плохой парень".
  
  
  

Глава 6

Просто друг поможет перевезти вещи, а хороший друг - труп.

NN

  
  
   Выбравшись из палатки, девушка направилась к ручью. Настроение было замечательное. Почему-то зрела уверенность, что они только что с Анамаром нашли общий язык. Парень вызывал в ней какие-то теплые чувства... но ведь перерасти в любовь они не могли. Наверное, так скорее относятся к братьям. Точно она сказать не могла, так как была единственным ребенком в семье. Забавно, в ее представлении дом всегда ассоциировался со зданием, с мощными стенами, с уютно потрескивающим огнем в камине... а сейчас она начинала и в маленькой палатке чувствовать себя по-домашнему.
   Она ощутила, что рядом кто-то находится и быстро обернулась. Всего в нескольких шагах дерево подпирал оборотень, застывший в расслабленной позе.
   - Ты, кажется, в довольно близких отношениях с этим мальчишкой? - тихо спросил он.
   - Тебя это не касается, - тут же ушла в глухую оборону девушка.
   - Интересно, почему как только я оказываюсь близко, ты становишься похожей на ежика? - усмехнулся он. - Не хочешь позвать своего спасителя и заступника?
   - А нужно? - спокойно поднялась она на ноги. - Шанкар, ты всегда такой гад, или только когда видишь меня?
   - Нет, - усмехнулся оборотень, - обычно я милый и пушистый, люблю полежать на коленках и спать на подушке.
   - Тебе не достаточно, что я согласилась помочь? - посмотрела она на метаморфа.
   - Достаточно, - вздохнул мужчина, - но... вдруг ты сможешь меня удивить?
   - Шанкар, от тебя у меня сплошные проблемы, - вздохнула Реана. - Если бы не вариант амнистии, я бы предпочла тебя никогда больше не видеть. Я что, в первый раз это говорю?
   - Нет, - вздохнул оборотень, оторвавшись от дерева, - но я все еще не очень хочу в это верить.
   - Я принесла домой кота, и баловала я кота, - произнесла она, чувствуя, что хорошее утреннее настроение уже сошло на нет, - но Бродяга и ты теперешний - для меня два совершенно разных существа. Оставь меня в покое, - она направилась в лагерь.
   Шанкар проводил ее взглядом и тяжело вздохнул, почему-то это было неприятно услышать.
  
  
   Весь день магичка старалась держаться поближе к Анамару, сменив свое привычное место в строю отряда. Капитан удивленно приподнял бровь, удивившись ее перемещению, но вопросов задавать не стал. За это девушка была ему благодарна вдвойне, так как сама не могла понять, почему присутствие оборотня заставляет ее так напрягаться. Даже полукровка со своей неуравновешенной психикой вызывал куда меньше опасений и каких-либо отрицательных эмоций. В целом, ее доводил до бешенства тот факт, что Шанкар так долго прикидывался обычным котом, а она не разгадала его истинной сущности! А кому понравиться признаться в собственной ненаблюдательности и, что уж там, исключительной доверчивости, граничащей с глупостью.
   Тишина, равномерное бряцанье сбруи и мерная поступь лошадки имели какой-то усыпляющий эффект. Реана поймала себя на том, что начала клевать носом.
   - Мы скоро остановимся, - заметил ее сонливость Анамар.
   - Спасибо, - поблагодарила она Миркара, бросившего ей флягу, но тут же закашлялась, стоило только сделать первый глоток, - ...это что?!
   - Но тебе ведь спать расхотелось? - фыркнул мужчина, но под взглядом своего капитана принялся объяснять: - Отрезвляющее. На парнях проверял пару раз в городе, думаю, и ей поможет.
   - Я лучше своими силами, - вернула флягу магичка, чувствуя на языке противную горечь.
   - Своими силами что? - осведомился подъехавший метаморф.
   - Мы обсуждаем, когда пора останавливаться на привал, - отозвалась Реана, стараясь быть вежливой, так как понимала, что пока он еще не сделал ничего, из-за чего стоило бы начинать хамить. Еще сочтет ее истеричкой.
   - Чем быстрее, тем лучше, - пожал он плечами, - приближается гроза.
   - Осталось не долго, - внимательно осмотрел небо Анамар, - есть хорошее место в получасе езды где-то.
   - Вот и решили, - усмехнулся Шанкар, внимательно посмотрев на нее.
   - Мы успеем? - заинтересованно обернулась к нему Реана, понимая, что его звериному чутью доверять стоит.
   - Должны. Надеюсь, ты не боишься грозы? - чуть снисходительно улыбнулся он девушке.
   Реана скрипнула зубами, посмотрев на Шанкара.
   - Не маленькая, воды не боюсь.
   - Какая жалость, что в Барге не было гроз, я мог бы проверить, - буквально промурлыкал он.
   - Даже если бы я боялась грозы, у тебя я в последнюю очередь пошла бы искать защиту, - откликнулась волшебница.
   - Даже если Реана боится грозы, я всегда помогу ей успокоиться, а тебя ее дела не касаются, - прошипел разъяренный полукровка.
   Шанкар только усмехнулся.
   - Вы путешествуете уже почти неделю, - глянул он на Анамара, - мог бы уже постараться выяснить предпочтения своей девушки, - он выделил слово "своей" таким тоном, словно это было нечто абсурдное.
   - Предпочтения моей девушки я предпочитаю выяснять постепенно, наедине... - Анамар чуть усмехнулся.
   - Так, - прошипела Реана, - а вам не кажется, что делить ВАШУ девушку не стоит в ее присутствие? Шанкар, ты в моем доме кем был? Вот и молчи. Анамар... - не найдя подходящего описания, девушка дала лошади шпоры, обгоняя мужчин.
   - Перестарались, - фыркнул Шанкар едва слышно. Эта особа ему нравилась, но при этом ее резкие отповеди провоцировали его на несколько недостойные подначки. Возможно, его раздражение было вызвано еще и реакцией зверя внутри на присутствие Анамара, поскольку оборотни всегда весьма негативно относились к альдо.
   Реана, не обращая внимания на то, что надвигалась гроза, летела вперед. Было до ужаса обидно слышать о себе такое. В конце концов, она им кто, игрушка, которую двое детей не могут поделить? Ладно, со стороны Анамара периодически именно это и было, но Шанкар?!!! Да как он мог?!
   Пространство впереди пошло рябью. Вполне возможно, что если бы девушка смотрела на дорогу перед лошадью, а не была поглощена переживаниями, то успела бы заметить происходящее и затормозить. Влетев в мерцающий портал, девушка от удивления чуть не выпала из седла, когда лошадь споткнулась - неизвестно, специально ли, но уровень земли при состыковке пространства не совпадал. Каким-то чудом лошадка устояла и даже более - повинуясь желанию хозяйки, стрелой помчалась вперед. Реана четко понимала - кто бы ей так ни "удружил", стоит сначала разобраться, будут ли ее преследовать, и кто это будет, а уж потом предпринимать соответственные меры.
   Дробный топот копыт позади подсказал, что интуиция ее не подвела. Один лишь поспешный взгляд назад дал возможность зафиксировать закутанные в плащи темные фигуры. Несмотря на то, как волшебница еще недавно злилась на оборотня и полукровку, ей бы очень хотелось заметить из яркие шевелюры среди ее преследователей. Но нет, увы, это было лишь надеждой.
   Этот один единственный взгляд стоил многого. После телепортации девушку выбросило в лесу, светлом, без особо разросшегося подлеска, но лесу! Лошадь пронеслась под веткой, которая моментально выбила всадницу из седла. Приложившись спиной о землю, магичка на время потеряла возможность дышать, а в глазах затанцевали разноцветные звездочки.
   Чувство самосохранения заставило подняться и обернуться - среди деревьев мелькали силуэты преследователей. И расстояние с катастрофической скоростью сокращалось. Девушка испуганной птицей сорвалась с места, хотя понимала, что попытка скрыться заранее обречена на провал - не ей соревноваться в скорости с лошадьми.
   Адреналин в крови усилил чувство восприятия до максимума. Наверное, поэтому Реана услышала шум воды неподалеку, хотя казалось, различить что-либо кроме гулких ударов собственного сердца было невозможно... Призрачная возможность спастись - но единственный возможный шанс на успех. Изо всех сил беглянка рванула на звук, буквально через несколько мгновений оказавшись на берегу реки. Не давая себе возможности обдумать, что же она делает, магичка оттолкнулась и ласточкой нырнула в воду.
   Холод тысячами иголочек коснулся тела, на миг лишая возможности двигаться. Успев набрать воздуха еще во время прыжка, Реана заставила себя расслабиться и сделать несколько гребков, не всплывая на поверхность. А вдруг повезет, и ее не заметят? Это, конечно, вряд ли возможно, но вдруг!
   Приблизившись к поверхности, жадно втянула воздух и опять ушла поглубже, активно работая руками и ногами - и чтобы помочь течению отнести ее подальше, и чтобы хоть немого согреться.
   Тем временем мозг анализировал ситуацию. Сейчас, вспоминая специфику ряби пространства, девушка понимала, что телепорт открывали не силами мага, а с помощью амулета. Причем заряженного непосредственно на нее. Очень сложная и дорогая штука, причем, только разовая. Так что как говориться, овчинка выделки не стоит, если жертва вдруг окажется прыткой. Волшебница смогла выделить только один возможный вариант на роль заказчика, который мог бы создать и спонсировать такую операцию - Совет магов. Значит, сейчас за ней попятам гнались псы. Понятное дело, что сам отряд официально назывался стаей, и подразумевалось, что волчьей. Но в народе иначе как цепными псами их не называли. Понятно, конечно, что лишь за глаза.
   А еще она правильно сделала, что не попыталась отбиться магией - все равно только потеряла бы преимущество во времени. В стаю отбирали тех, на кого магия как таковая не действовала совершенно, или действовала незначительно, едва-едва. На них совет магов "охотился" с такой же целеустремленностью, как и за магами с мощным потенциалом.
   Еще один вздох у поверхности, снова гребки в глубину.
   Конечно, она могла бы попытаться воздействовать на окружающие псов предметы, но это слишком долго. Она успеет вывести из строя лишь нескольких, пока ее не скрутят. Тем не менее, у девушки уже начал зреть план.
   Реана стояла на поляне, глядя на приближающихся псов. И хотя мужские лица ровным счетом ничего не выражали, в глазах некоторых мелькало торжество от удачно завершающейся погони. Наверное, сама она сейчас представляла жалкое зрелище - мокрая, с растрепанной косой, больше всего она сейчас, наверное, напоминала кошку, вытащенную за хвост из воды.
   - Что, думаешь, куда бы сбежать? - поинтересовался ближайший.
   - Вообще-то нет, - призналась Реана, но немного попятилась, стараясь держаться так, чтобы ее не окружили.
   В глазах пса отразилось недоумение, смешанное с легким презрением.
   - Странно, мне казалось, это твой любимый способ решать проблемы, - как-то мягко, даже без насмешки произнес он, останавливаясь.
   Девушка мысленно хмыкнула. Значит, доставить ее они должны без членовредительства. Вот и тратят время на пустые разговоры. А ей это сейчас только на руку.
   - Ну, - магичка пожала плечами, - побег от проблем, действительно, всегда у меня стоит планом "А". Вот только...
   - Только?... - усмехнулся пес.
   - Вот только план "А" никогда не срабатывает, - вздохнула девушка. - И тогда я принимаю бой...
   Псы расхохотались.
   -...на своей территории, - закончила она фразу, падая на одно колено и касаясь пальцами земли. - Печать Итренела.....
   Псы заметались. Но к небу уж взметнулись контуры огромной пентаграммы, заключенной в круг, испещренной различными символами. Девушка медленно поднялась на ноги, стараясь не показывать, как тяжело ей это далось, и победно улыбнулась.
   - Стой!
   Реана послушно замерла.
   - Ведь все равно не уйдешь!
   - Я попробую, - вздохнула она, разворачиваясь к ним спиной. Необходимо было поспешить. Девушка специально замкнула заклинание так, чтобы для поддержания ловушки уходили силы самих заключенных, но, несмотря на это, на ее поддержание в состоянии готовности и активации ушла большая часть сил. Печать продержится двенадцать часов, потом еще два-три дня псы будут отходить от воздействия. За это время надо постараться оказаться как можно дальше и как можно лучше запутать следы. Все-таки как было бы все проще, если бы она могла убить псов. Но однажды данное словно убивать, лишь в случае смертельной опасности, не позволяло ей так поступить. И пусть теперь ее считают изменницей, для нее ее слово, ее принципы по-прежнему нерушимы.
  
   Шанкар почувствовал, как сердце словно остановилось, когда Реана исчезла в серебристом мареве портала. Слабо верилось, что она решила от них просто сбежать, да и строить порталы на такой скорости... Метнувшиеся к проему тени только подтвердили уверенность.
   Он переглянулся с Анамаром, в глазах которого легко читался такой же ужас. Не сговариваясь, они подстегнули лошадей в надежде проскочить в проем до того, как он закроется, но... не успели.
   - Проклятье, - ругнулся Шанкар.
   - Ты же маг! - развернулся к нему полукровка, а оборотень напрягся, заметив, какими огромными стали зрачки парня.
   - Допустим, я открою портал, но куда? - попытался объяснить ему метаморф и замолчал... В голове созрел план. - Так, я сейчас смогу создать разовый проход только для себя в точку ее высадки, - Шанкар искренне порадовался, что оставил кольцо у девушки, а значит, отчетливо сможет ощутить свою вещь на расстоянии. Соскочив с лошади, принялся рыться в седельной сумке, - а вот это Келум подпитает и сможет настроить портал на меня, - Анамар ловко подхватил брошенный оборотнем артефакт.
   - Хорошо, - кивнул капитан отряда, а оборотень только хмыкнул и передал подъехавшему волку артефакт.
   На поляну, где еще недавно открывался портал псов, Шанкар вышел буквально через пару минут. Раздевшись и свернув вещи, он мгновенно перевоплотился в кота размером с теленка, потянул носом воздух и помчался вглубь леса, прихватив сверток с одеждой.
  
   Реана пошатнулась, чувствуя, как ее начинает колотить... Сначала холодная вода, потом печать... Печати вообще один из самых сложных разделов магии, требующий огромного запаса сил и огромной внутренней концентрации, ведь тебе не только надо проговаривать заклинание, но и удерживаться в сознании рисунок самой печати, без которого ничего не получиться. Нет, конечно можно просто начертить рисунок на земле, но для этого требуется еще больше времени, ведь рисовать придется именно того размера, который нужен. А вот удерживая печать в разуме в этом смысле проще, но дается значительно тяжелее. Девушка споткнулась, едва не полетев носом вперед, с трудом удержалась на ногах. Захотелось просто лечь и...
   "Соберись! - прикрикнула на себя Реана, - ты должна идти дальше. Самое главное - не сдаваться... давай, еще пару шагов... еще чуть-чуть!.." Девушка полетела на землю, почувствовав, как кто-то удержал ее за запястье. Страх пронзил сердце, нет, не может быть! Они не могли сломать печать! Не могли... Девушка дернулась.
   - Прекрати, - раздался над ухом голос Шанкара, - это я.
   Обернувшись, она ласково улыбнулась.
   - Шанкар... ты пришел... я так рада...
   Девушка позволила притянуть себя к мужчине, и ненадолго затихла в кольце теплых рук. Шанкар носом уткнулся ей в макушку, легко поглаживая девушку рукой по спине. От его ладоней распространялось тепло, чтобы дать девушке возможность согреться и так же подсушить ее одежду.
  
   Идти становилось все сложнее. При том что Реана вообще не любила путешествия и редко удалялась от городских ворот больше чем на два-три часа пешего хода, сегодняшние события для нее стали просто из ряда вон выходящими. Она даже не представляла, что во время своего побега, перешедшего в заплыв, умудрилась удалиться от места перехода на такое огромное расстояние. Она уже второй час упрямо топала за Шанкаром, который втравил ее в большие неприятности. Солнце садилось, и в сгущающихся сумерках идти становилось практически невозможно. В очередной раз споткнувшись о корягу, девушка зашипела, бросила сумку на землю и просто упала рядом.
   - И не смотри на меня так! - возмутилась она. - Во-первых, я не вижу в темноте. Во-вторых, я устала. В-третьих, я голодная... И это еще далеко не все в списке моих претензий к тебе, а еще... апчхи... мне холодно, - на последнем слове по щеке девушки скатилась злая слеза. Сама не ожидая от себя такого, она потрясенно застыла.
   Метаморф присел рядом и бережно стер пальцем соленую капельку, уже готовый сказать, что они вскоре остановятся на привал. Но тут же встревожено прижал ладонь сначала к ее щеке, а потом ко лбу. Вместо того, чтобы по привычке отпрянуть, магичка с тихим вздохом потерлась о его руку.
   - Хорошо-то как, - прошептала она, - у тебя руки холодные.
   - Зато ты вся горишь, - сообщил он, даже не успев толком порадоваться его реакции на его прикосновение. Девушка лишь еще больше расслабилась, используя его руку как опору.
   Оборотень на миг задумался, понимая, что оставлять ее вот так вот в лесу, совершенно разболевшейся, он не может. Резерв, чтобы открыть телепорт, восстановился совсем недавно, теперь можно было одним скачком переправиться... вот только куда? Есть ли смысл возвращаться в лагерь? Было ясно, что Реане нужен врач, а так как у наемников она сама исполняла эту роль, никого, способного оказать ей помощь, там не окажется.
   Прикрыв глаза, метаморф прикинул их месторасположение, вспоминая карту, которую просматривал как раз перед тем, как прыгать сломя голову за девушкой в телепорт.
   Она совершенно не сопротивлялась, когда Шанкар поднял ее на руки, и лишь уткнулась ему в плечо лбом. Даже сквозь одежду мужчина мог ощутить высокую температуру.
   Сосредоточившись, он активировал плетение и шагнул в марево, чтобы с другой стороны ступить уже на деревенскую улочку, освещенную лишь светом, льющимся из окон домов. Постучав в первый попавшийся дом, он скупо улыбнулся появившейся на пороге женщине. Но ему не потребовалось ничего говорить, хозяйке дома хватило лишь одного взгляда на почти бессознательную ношу на его руках.
   - Заходи, - придержала она дверь.
   - Ей нужен лекарь, - негромко произнес он.
   - Это и так понятно, - перебили его. - На втором этаже есть комната, положи ее там.
  
   Все, что он мог, это переодеть ее в сухое, с ложки напоить отваром лечебных трав и закутать в два плаща и пару одеял - все, что были. Но Реану все еще лихорадило. Шанкар не смог придумать ничего лучше, как снова стать большим котом и устроиться рядом, пытаясь хоть так согреть волшебницу.
  
   Реана посмотрела в такие родные желтые глаза и улыбнулась, осторожно протянув ладонь, коснулась пушистого уха.
   - Ты мне снишься, Бродяга, или я брежу? Побудь со мной еще немного, хорошо? Мне без тебя было так плохо, - призналась девушка, зарываясь пальцами в кошачью шерсть, обнимая зверя за шею. Ее все еще била лихорадка, постепенно сдавая свои позиции. Хотя разве могло быть иначе, когда ее грел любимый домашний питомец?
   Шанкар только вздохнул, еще немного и он начнет ревновать к самому себе. Волшебница явно относилась к нему лучше, когда он пребывал в пушисто-хвостатом состоянии. А может, это только последствия лихорадки? Но как бы то ни было, пусть даже в таком виде, но она рада ему, а для него это уже не мало.
  
   Анамар смотрел на заключенных в ловушку псов. Благодаря Келуму они легко отыскали эту поляну и теперь было ясно, кто едва не украл у него Реану. Глухая злоба поднялась из глубин души.
   Потянувшись, он снял притороченный к седлу небольшой арбалет и уверенным движением зарядил его болтом.
   - Ты что творишь? - кинулась к нему Хагера.
   Анамар холодно посмотрел на нее.
   - Собираешься вот так вот расстрелять безоружных? - в упор посмотрела на него метаморф.
   - Именно, - спокойно отозвался полукровка, махнув рукой отряду, прекрасно зная, что сейчас лучшие из его стрелков последуют примеру командира. Раздавшийся звук щелчков, знаменующий закрепление тетивы, подтвердил его ожидания.
   - Это подло и недостойно воинов, - зло рыкнула соколица.
   - Я не оставляю за спиной живых врагов.
   - Они не могут себя защитить, - привела она очередной довод.
   - А Реана против всей стаи долго бы продержалась? - отозвался он, едва сдерживаясь, чтобы не отбросить девицу со своего пути, так как она загораживала прямой обзор.
   - Она справилась! - не уступала эта поборница справедливости.
   - А они проиграли, - фыркнул Анамар, вскидывая оружие. - В таком деле ошибки непростительны. Я исправляю ее ошибку.
   Щелчок тетивы - и болт устремился прямо в сердце первого из псов. За спиной прозвучал синхронный выстрел отряда.
  
  
   Три едва заметных простому взгляду ночных тени метнулись к деревнестоянке, злость на убитых товарищей затмевала разум. К тому же у них оставалось невыполненным задание - доставить изменницу совету магов.
   Верема осторожно скользила по самому краю лагеря. Чего-чего, а недооценивать наемников она не собиралась, мстить за убитых товарищей тоже, в конце концов все псы (прижилось название, теперь даже они себя место волков псами зовут. А что, так и есть они просто цепные псы, которых спускаю на неугодных) готовы к смерти. Непонятно было только одно. Почему изменница сама не убила? Раз она владеет магией печатей, значит в арсенале имеются и смертоносные штучки, но... Она не убила, а только выигрывала себе немного времени и ушла... А ребятам... ребятам просто не повезло. Ну и ладно, все равно среди них не было ни одного, по кому Верема могла тосковать плакать. У псов не приветствуются проявления привязанностей, прямо как на настоящей псарне. Попытавшись перехватить девушку на противоположном берегу реки, они отсутствовали в момент встречи основного отряда с беглянкой. И это спасло. Они видели, как мужчина забрал их жертву, но рисковать и нападать не решились. Слишком большой риск, что девушка опять сбежит, а она нужна была им живой. Ничего, пара часов ожидания сыграет лишь на руку.
   Быстро поднявшись по лестнице, Верема скользнула в дальний угол крошечного коридорчика, почти полностью слившись с ночными тенями. Падающий сверху из "кошачьего лаза" прямо над ее головой луч лунного света лишь помогал остаться незамеченной. Снизу раздался шум и девушка недовольно поморщилась, похоже, у кого-то из этих двоих сдали нервы. Они должны были еще подождать! Псица задержала дыхание, когда дверь, ведущая в комнату, тихо приоткрылась, выпуская высокую мужскую фигуру, бесшумно скользнувшую вниз по лестнице.
   Девушка едва улыбнулась своим мыслям кончиком губ и, не теряя времени, шмыгнула в комнату. Магичка лежала на кровати, завернутая в одеяло, как в кокон. На лоб девушки лег простенький амулетик-монетка, заряженный таким образом, чтобы максимально углубить ее сон. Верема поморщилась - ей было бы проблематично утащить беглянку самостоятельно. Поэтому она с остатками стаи очень кропотливо разрабатывала план похищения. Она лучше всех умела маскироваться, а значит, проникновение в комнату было возложено на ее плечи. Еще двое псов отвлекали на себя сопровождающего девушки. Все они прекрасно понимали, что шансов вернуться у этих двоих не будет. В их задачу входило отвлечь мужчину и связать его боем на то время, которое ей понадобиться, чтобы активировать последний оставшийся амулет, который откроет портал в башню Совета.
   Стянув с шеи артефакт, Верена готова была его активировать, капнув капельку крови, но почувствовала, как шеи коснулось холодное лезвие.
   - А теперь ты очень медленно отдашь мне амулет, - послышался наполненный холодной яростью голос.
   Псица медленно отвела руку в сторону и выпустила подвеску. Судя по тому, что удара о пол не последовало - незнакомец сумел его поймать на лету. Девушка до сих пор была потрясена тем, как быстро он справился с остатками стаи и как бесшумно оказался подле нее. Она не услышала! Даже не ощутила его присутствия!
   - Что с ней? - поинтересовался тут же ее пленитель.
   - Просто спит, - отозвалась псица.
   - Пошли, - потянул ее к выходу из комнаты незнакомец, слегка надавив на лезвие, чтобы Верема и не думала сопротивляться или шуметь.
   Девушка прикрыла глаза, понимая, что ее, скорее всего, просто сейчас убьют.
   Спустившись по лестнице и оказавшись в зале с камином, спутник толкнул воительницу в кресло и одним щелчком пальцев зажег в камине огонь.
   "Маг", - немного апатично констатировала девушка. Теперь ей стало понятно, почему он справился с псами так быстро - магия всегда хорошее подспорье, пусть даже на них нельзя влиять напрямую.
   - Верема? - волчица вздрогнула от звука собственного имени, не понимая, откуда этот человек может ее знать. Внимательно окинув его взглядом, пришла к выводу - она его никогда раньше не встречала.
   - А если так? - мужчина приложил руку к груди и с прищуром золотистых глаз наблюдал, как на ее лице появляется изумление.
   - Шанкар, - выдавила она, совсем не испытывая радости от встречи. Она и так многим была ему обязана, и сейчас, если метаморф ее не убьет, не останется ничего иного, как...
   - Рассказывай, - коротко и жестко.
   О чем он спрашивает, можно было и не уточнять, и она медленно заговорила.
   - Девушкой интересуется Совет. Настойчиво интересуется. Причины я не знаю. Моя стая была уже второй, которую за ней послали. Вас выследить удалось только потому, что удалось в Латоре снять слепок ее заклинания - фактически настроили два разовых артефакта на ауру.
   - Эта игрушка перебросила бы вас в Совет? - на цепочке, зажатой в пальцах, покачивался ее телепортационный амулет.
   Верема просто кивнула. На кое-то время воцарилась тишина. Шанкар задумчиво покачивался с пятки на носок, а псица ожидала его решения, напряженная, как струна.
   - Уходи, - неожиданно произнес он. - Я уже один раз спас тебе жизнь не для того, чтобы самому ее и отнять. Убирайся, пока я не передумал.
   Девушка дернулась, как от удара. Какое унижение! В первый раз он взял с нее обещание выполнить одну единственную просьбу - это был ее выкуп за свою жизнь. А теперь он своим решением продемонстрировал, что не считает ее достойной эту жизнь выкупить. Лучше бы ей была дарована смерть - тогда бы псица не оскорбила свой род попыткой действовать против того, кому обязана всем: существованием, карьерой. Значит, она должна будет это право заслужить.
   Мягко соскользнув с кресла, псица опустилась на колени и склонила голову, прижав одну руку к сердцу, вторую ко лбу.
   - Я, Верема Мекаяр, слух и нюх волчьей стаи Совета, отрекаюсь от своего звания и призвания и приношу клятву верности...
   - Стой, - прервал ее оборотень.
   Она лишь закрыла глаза, понимая, что если он клятвы ее не примет, ей не останется иного, как самой себя убить, таким образом лишившись посмертия.
   - Клятву охранять ты принесешь Реане, - обрадовало ее решение оборотня.
   Ее жизнь - теперь его жизнь, он мог распоряжаться ею, и значит, он принимает служение.
   - ...Шанкару Вер рао Терира и обязуюсь жизнью защищать Реану виль Сентар.
   Она почувствовала, как на груди под пальцами внезапно стало очень горячо. Значит, она все сделала правильно, и ее клятва принята. Теперь метка исчезнет, лишь когда долг жизни будет выплачен.
   - Пошли, - махнул ей метаморф, - надо прибрать до того, как встанет хозяйка дома, или проснется Реана.
   Помогая убирать трупы, Верема поймала себя на мысли, что ничего не ощущает к убитым псам, даже маломальского сожаления или сочувствия.
   Кровь с деревянного пола Шанкар убирал с помощью магии.
  
   Келум недовольно прижал уши. Нет, он конечно понимал, что в таком виде у него нюх лучше и все такое, но называть волка собачкой - это с его точки зрения было несколько слишком... Ладно бы собакой, так нет, именно собачкой... Наверное, это всегда будет возмущать его. Покосившись на полукровку, он недовольно зарычал. Анамар гнал вперед как можно быстрее, словно не понимая, что найти из тысяч запахов нужный им весьма тяжело... Особенно если учесть, что запах крови перекрывал все... Да, они уже отошли от того места, где капитан хладнокровно расстрелял псов, но Келуму казалось, что запах этой крови будет преследовать его очень долго. И самое страшное, что его волчья сущность поступок Анамара полностью одобряла - врагов нельзя оставлять в живых.
   Келум сел и почесал за ухом. Ну вот, опять, точка, где нет запахов, они все стерты. Точка портала. Но что заставило Шанкара прибегнуть к такому шагу, зная, что это затруднит поиск, он не знал. Плохо, похоже придется подцеплять и восстанавливать. А вот здесь начинались проблемы...
   Оборотень потянулся всем телом, от лап до хвоста, и с самым независимым видом забрал у Хагеры сверток с одеждой. Когда молодой человек вышел из-за кустов, то чуть поморщился под горящим взглядом полукровки.
   - И что это значит? - прошипел Анамар.
   - То и значит, - пожал плечами Келум. - Дальше они ушли телепортом.
   - Так открой его!
   - Не могу, - спокойно возразил волк, - амулет, настроенный на Шанкара, разрядился, надо подождать, пока заряд не восстановиться. Все-таки мы протащили через него тридцать человек, с лошадьми... Это немало для такого простенького артефакта, и вообще радоваться надо, что он заряжается.
   - И долго ждать?
   Келум вздохнул. Что-то подсказывало, что его ответ Анамару не понравиться.
   - Как минимум сутки...
  
   Реана пришла в себя ближе к полудню, когда Шанкар уже начал волноваться ее затянувшимся бессознательным состоянием и недобро поглядывал на Верему, которая к этому времени уставшую объяснять, что действие ее амулета было рассчитано минимум на двенадцать часов.
   Когда магичка очнулась, приютившая их хозяйка дома без лишних слов выставила его из комнаты, предварительно взяв псицу в помощницы, чтобы произвести осмотр пациентки и сменить прогревающие компрессы на ее спине.
   - Через час вашей девушке надо будет поесть, а так пусть лежит в постели, - дала она оборотню указания.
   Шанкар только кивнул, усмехнувшись при мысли о том, что бы сказала Реана про упоминание о ней в качестве его девушки.
   Появившись на пороге комнаты, откуда вышла хмурая Верема, не особо радующаяся доставшейся участи медсестры, метаморф наткнулся на тяжелый взгляд магички.
   - Кто она и что она здесь делает? - она пальчиком указала ему за спину, где еще недавно виднелась спина уходящей ищейки.
   - Твой новый телохранитель, - спокойно отозвался Шанкар, тем не менее, присаживаясь на кровать так, чтобы оказаться вне зоны ее досягаемости - прищур темно-синих глаз не сулил оборотню ничего хорошего.
   Когда же девушка закашлялась, мужчина вздохнул и, сжалившись, начал рассказывать про ночные события.
   - Она из псов? - как-то подозрительно спокойно поинтересовалась Реана.
   Ее собеседник ограничился кивком.
   - Я не хочу видеть ее рядом с собой! Она пыталась отправить меня в Совет! Ты хоть представляешь, что меня там ждало? Даже пытайся она меня просто убить, я бы была к ней более лояльна! - змеей прошипела волшебница.
   - Это не оспаривается, - спокойно и даже немного холодного отозвался мужчина. - Вопросы твоей безопасности я обсуждать не намерен.
   - Шанкар!...
   Метаморф дальше не вслушивался, так как понял, что сейчас его попытаются втянуть в банальный спор и поднялся, стягивая с себя рубашку.
   - Что ты творишь? - магичка уставилась на него, мгновенно замолчав.
   - Ты отвернешься, или мне продолжить так? - уточнил он, справившись с застежкой ремня.
   Штаны последовали за рубашкой на кресло, а сам Шанкар обернулся большим котом и запрыгнул на кровать к Реане, у которой от негодования разве что пар из ушей не валил.
   - А можно не делать это в моем присутствии? - обернулась к нему волшебница, радуясь, что причиной ее румянца могла стать как повышенная температура, так и прилив раздражения.
   Котяра только фыркнул, явно намекая, что раздеваться в коридоре ради потворствования ее стыдливости не намерен.
   - Вернемся к моей... телохранительнице, - последнее слово девушка почти по слогам цедила.
   Шанкар только прищурил глаза, устраиваясь головой у нее на коленях.
   - Это значит, что говорить не умею - спорить бесполезно? - со смешком в голосе поинтересовалась девушка, явно ежесекундно теряя боевой настрой. Кот неопределенно махнул хвостом - мол, понимай, как знаешь.
   - Ты нахал, - констатировала она, зарываясь пальцами в густую шерсть на загривке.
  
   Келум вздохнул и вздыбил загривок, почему-то возле дома, куда он привел отряд, пахло псами.
   - Они здесь? - рыкнул Анамар, посмотрев на дом.
   Келум кивнул, все-таки плохо, что в животной ипостаси способность к речи не сохраняется. А вставать на пути у полукровки, стремящегося увидеть свое сокровище, он не собирался. Засада непонятно есть или нет, а этот если не убьет, то покалечит... Анамар спрыгнул с коня и постучал. Женщина, открывшая дверь, настороженно посмотрела на него.
   - Простите... девушка... с синими глазами и волосами цвета индиго... - Анамар смутился, явно не ожидая, что на пути окажется всего лишь пожилая лара, а не ощетинившиеся мечами воины. - Она мой друг...
   - На втором этаже... - женщина посторонилась, а полукровка вихрем взлетел по лестнице.
   Анамар распахнул дверь и замер. Реана, закутанная в одеяла, сидела на постели и машинально почесывала огромного, с теленка, кота... Она повернулась на звук и тепло улыбнулась.
   - Анамар, привет.
   - Реана, ты в порядке? - тихо спросил он, прислонившись к косяку.
   - Да, Шанкар вовремя принес меня к целительнице, - лучезарно улыбнулась ему девушка. - Мне не пошло на пользу купание.
   - А где сам этот... заказчик? Он что, оставил тебя одну?!... Целительнице... - Анамар выдохнул чуть испуганно и вместе с тем раздраженно.
   Девушка растерялась, а потом хихикнула.
   - А тебя размеры кота не удивили? - указала она на зверюгу, насмешливо прищурившую желтые глаза.
   - Это он?! - выдохнул наемник, а потом в его глазах что-то изменилось... - Красивая киса! Можно погладить? - протянул он, посмотрев на Реану.
   Магичка удивленно воззрилась на полукровку, не ожидая такой реакции.
   Кот реагировал быстрее - зашипел и поспешно спрыгнул за кровать, тут же приняв человеческий облик. Девушка только успела отвести глаза.
   - Трогать не советую, - зло бросил он наемнику, быстро натягивая штаны, пока покрасневшая волшебница демонстративно рассматривала противоположную стену.
   - Плохая киса, - протянул наемник. - Ты правда в порядке? - посмотрел он на нее. - Я волновался.
   - Да, - кивнула она, избегая смотреть на Шанкара.
   - Твой ужин, - раздался позади Анамара голос Веремы, застывшей с подносом в руках с непередаваемым выражением мнимой покорности и отвращения.
   - А это еще кто? - поинтересовался он, пристально разглядывая девушку. Судя по всем признакам, это была не простая деревенская девка, а тренированный воин.
   - Я из стаи, - спокойно отозвалась она, ставя поднос на колени к Реане, - была раньше.
   - Убью, - прошипел Анамар.
   Девушка одарила его холодным взглядом, словно окатив талой водой.
   - Это Верема, - тут же вмешалась Реана, вскидывая руки в предупреждающем жесте. - Не смейте ссориться! - на последних словах девушка поморщилась и закашлялась, приложив руку к груди.
   - Реана, - бросился к ней перепуганный наемник.
   - На выход оба, - скомандовала бывшая псица, бросив уже не ухмыляющемуся Шанкару его же рубашку. - Так, а ты ешь, - это уже адресовалось магичке. - Потом выпьешь лекарство, и я сменю тебе согревающие компрессы.
   - Реана? - посмотрел на нее наемник, не трогаясь с места, и становилось понятно: если сейчас его не успокоить, то с места он не сдвинется.
   - Верема ничего ей не сделает, - отозвался из проема оборотень.
   - Иди, - прошептала пациентка, даже махнув рукой, чтобы усилить сказанное. Анамар кивнул, выходя. Он еще точно не знал, что делать, но то, что отряд в этом селе задержится, было без вариантов.
  
  

Глава 7

Вот величайшая трагедия жизни: что-то всегда меняется...

NN

  
  
   Анамар постучал в дверь и вошел. Застыл на пороге, привалившись плечом к дверному косяку, и в упор задумчиво разглядывая волшебницу. Полукровка довольно долго смотрел на нее, заставляя девушку чувствовать себя крайне неуютно. Тем не менее, девушка молчала.
   - Почему ты не убила их? - спросил он неожиданно.
   - Я не убиваю, если могу, - магичка мгновенно поняла, о чем идет речь.
   - Нельзя оставлять за спиной живых врагов, - упрямо поджав губы, процедил Анамар, - этим ты делаешь себя слабее.
   - Ты... - девушка не знала, как спросить. Да и надо ли? Если и так понятно, что он ситуацию явно... исправил. И она не хотела знать, как именно. - Я не буду спорить, но сама решу, как мне поступать с врагами.
   Анамар настороженно смотрел на девушку, но все же заговорил, явно очень аккуратно подбирая слова.
   - Враги далеко не так благородны, как ты сама, и если у них будет шанс, всегда попытаются всадить нож под лопатку. Впрочем... Поступай, как знаешь, - вздохнул он. - Я постараюсь всегда быть рядом, чтобы защитить тебя.
   - Спасибо, - вполне искренне поблагодарила она, неуверенно улыбнувшись.
   - Ты такая наивная, - вздохнул парень, - просто слов нет.
   - Я не считаю это недостатком, хотя постоянно по этой причине влипаю в разные ситуации.
   - Я думаю, - полукровка, сев на кровать, положил ей голову на колени, - тебе больше не стоит беспокоиться по поводу того, куда ты влипаешь... теперь у тебя есть я...
   Анамар вздохнул. А Реана поняла, что обе его части сознания сейчас друг с другом явно солидарны. Девушка погладила блондина по его красивым волосам, медленно пропуская пряди сквозь пальцы. Она чувствовала некоторое умиротворение, когда проявилась его вторая часть сознания. Взрослый Анамар заставлял ее несколько напрягаться, а ребенок - умиляться.
  
   Шло время, а Реана все больше убеждалась, что если есть что-то, что она однозначно не любит больше тракта, то это болеть. С одной стороны очень приятно, кода вокруг тебя все суетятся, переживают, но с другой - раздражает неимоверно. И единственная причина, по которой она все еще оставалась в постели, заключалась в том, что окружающие безоговорочно верили целительнице и слышать не хотели о том, чтобы ехать куда-то.
   За три дня она успела изучить все стены в комнате, знала, какая из половиц скрипит, а в какой из щелей живет небольшой паучок.
   А еще она научилась по звуку шагов определять, кто из посетителей к ней направляется по лестнице. И хотя все трое ходили почти бесшумно, некоторые различия имелись. Вот и сейчас по-кошачьи мягкие шаги явно предшествовали появлению в комнате Шанкара.
   - Когда я могу уже встать? - встретила она его дежурным вопросом.
   - Если после осмотра целительница подтвердит, что ты идешь на поправку, - сегодня, - улыбнулся он, аккуратно опускаясь в кресло, наученный горьким опытом, что оно может преподнести сюрпризы, поскольку одна ножка чуть короче остальных.
   - А если нет... - вздохнула недовольная Реана, но фразу так и не закончила. - Я уже не могу здесь... если б ты знал, как я болеть не люблю.
   - Я уже понял, - хмыкнул он и бросил ей яблоко, - держи контрабанду.
   - Спасибо, - кивнула девушка, вгрызаясь в сочную мякоть. - К тому же нам не стоит задерживаться. И ехать я могу у кого-нибудь в седле, - прохрумкала Реана.
   - Ты не могла бы на кольцо взглянуть? - попросил он, уже заранее предчувствуя ее реакцию. Он каждый день, а то и по паре раз на дню просил ее это сделать.
   Магичка тяжко вздохнула, откладывая огрызок, и натянула на палец кольцо, тут же засветившееся золотой стрелочкой.
   - Не меняется, - подытожила она очевидное.
   - Ну, это, наверное, хорошо, - неуверенно протянул он. - Значит, не придется по всему миру за принцем гоняться. С другой - плохо, если эта обездвиженность имеет причины.
   - Если бы он был мертв, артефакт бы не сработал, так ведь? - то ли полуутвердительно, то ли полувопросительно произнесла волшебница, дотянувшись до его руки и слегка пожав своей теплой ладошкой.
   Шанкар задумчиво погладил ее пальцы. В этой попытке его приободрить было что-то трогательное. Если учесть, как она обычно ощетинивалась. Похоже, эта болезнь идет ей на пользу - во всяком случае, по отношению к нему Реана стала мягче.
   - Наверное, - согласился он, решив, что дальнейшее молчание может сделать их разговор натянутым. Все это время он перебирал ее пальцы, ненавязчиво, легко скользя по теплой коже, наблюдая, как на ее щеках медленно проявляется румянец. Хорошо, что она не замечала его пристального внимания.
   Возникшая на пороге Верема только вскинула бровь, посмотрев в глаза оборотня. Тем временем Реана уже перебралась опять на свою постель.
   - Можешь принести карту? - спокойно попросил Шанкар, даже не поинтересовавшись, зачем появилась воительница.
   - Сейчас, - кивнула она и неспешно вышла.
   - Зачем? - поинтересовалась магичка, явно уже оправившаяся от смущения, но еще не успевшая перейти в свое ершистое состояние.
   - У меня мысль одна интересная пришла... - медленно подбирал слова метаморф, оформляя догадку в связанный текст. - Кольцо постоянно указывает в одном направлении. Вот я и думаю попробовать по карте провести прямую линию и посмотреть, не пересечет ли она что-нибудь примечательное.
   Дальнейшее обсуждение направления маршрута проводилось уже целым консилиумом. Миркар, у которого Верема изъяла карту, сообщил об этом капитану. Так что оба наемника тоже присутствовали в комнате. В стороне не остались и оборотни. А Верема и вовсе стояла у изголовья кровати магички с видом стража. Реана пару раз недовольно на нее покосилась, после чего просто махнула рукой, понимая, что так просто от псицы не отделаешься.
   Прикроватная тумбочка заменила столешницу - на ней была разложена карта, которую сосредоточенно крутил Шанкар. Оборотень дотошно подбирал соответствие между их нынешним местоположением и обозначениями сторон света на рисунке. Остальные наблюдали за этим процессом с живейшим интересом и периодически давали советы. Их метаморф с достойным уважения стоицизмом спокойно игнорировал, полагаясь на какое-то свое внутреннее чутье, заставляющее его каждый раз сдвигать карту едва ли не по миллиметрам в нужное положение.
   - Итак, - он наконец зафиксировал карту и прочертил на ней ровную линию, - мы находимся вот в этой точке, - грифель карандаша уперся в точку начала прямой.
   - А линия - это направление указателя? - уточнила Хагера.
   - Именно, - согласился кот, сдвигаясь чуть в сторону, чтобы Анамару было удобней рассматривать карту.
   - Здесь три города на линии, - задумчиво произнес полукровка. - Он может оказаться в любом.
   - Сам знаю, - огрызнулся Шанкар. - Все остальное - болота, леса и горы. Там вряд ли стоит искать.
   - Самое интересное, - не отреагировал на язвительный тон Анамар, - что на этой линии находится Ангаргу. Вот столицу бы я проверил первым делом. Там человека отыскать сложнее во стократ.
   - Что значит проверить столицу? - подозрительно тихо спросила Реана, привлекая всеобщее внимание.
   - То и значит, - отмахнулся Анамар, пристально изучая карту и дальше.
   - Да? Понятно, - протянула девушка и, вздохнув, обвела присутствующих взглядом. - А вы ничего не забыли?
   Верема удивленно посмотрела на магичку.
   - Вроде нет... - протянул Шанкар, почуявший какой-то подвох в вопросе. При этом он отпустил край карты, который прижимал к тумбе, от чего Анамар, как раз в этот момент пытавшийся ее развернуть, едва не упал.
   - "Вроде нет...", - передразнила его девушка, - тогда я напомню. Меня обвиняют в государственной измене, это раз. Два - меня уже один раз изгнали, мне заказан путь в Ангаргу и Арайю в целом тоже. Туда я не поеду!
   Дальше следовали длительные вполне логические доводы и упрямые двухсложные ответы Реаны: "Не поеду".
   Наконец ей удалось вытолкать всех за двери. Не буквально, сама она всех поочередно в шею не гнала. Зато пришлось усердно, с надрывом кашлять. Конечно, за это придется расплатиться еще одним днем пытки постельным режимом, но ей нужна была передышка.
   Хорошо хоть карту оставили впопыхах. Проследив маршрут, Реана поморщилась еще раз. Все-таки столица... С планами навестить ее пришлось согласиться, скрепя сердце. И так уже Шанкар пообещал связать ее и довезти до столицы на своей лошади. И самым обидным оказалось то, что возмущение Анамара вызвал не изуверский способ ее транспортировки, а лишь тот факт, что она поедет на лошади оборотня, а не на его собственной!
   Рассматривая пожелтевший пергамент, немного рваный по краям и носивший многочисленные следы длительных путешествий, девушка нашла и малюсенький плюс выбранного направления. В Ринпране жил знакомый алхимик, у которого можно пополнить запас довольно интересных зелий и реактивов.
   Мысли опять свернули на возможные последствия поездки. На плаху категорически не хотелось.
   Высунувшись из окна, девушка увидела внизу Шанкара и оповестила его, что в столицу она все же поедет, но сама и на своей лошади. И что теперь они дружно в ответе за ее свободу. Окно она тут же захлопнула, но все же услышала веселый смех. Одновременно захотелось и улыбнуться, и стукнуть этого нахального типа.
  
   Через пару дней Реана, закусив губу, с интересом изучала количество флакончиков и баночек, которые она достала из своей безразмерной сумки. Что-то стоило просто выкинуть, что-то еще можно было оставить. Но если запас зелий еще терпел с пополнением и ревизией, то запас трав... Магичка недовольно покосилась на хиленькую связку. М-да. Запас трав стоило пополнить немедленно. Часть она может купить у целительницы Ашер, но кое-что придется собрать самостоятельно. Хотя бы по той простой причине, что ради этих трав ей жалко тратить деньги.
   Верема, балансируя подносом с ужином, открыла деверь и недовольно фыркнула:
   - И куда это ты собралась? - поинтересовалась псица, глядя на свою подопечную, уже полностью одетую для выхода на улицу.
   - За травами, - совершенно спокойно отозвалась девушка.
   - Да? - хитро усмехнулась воительница. - И тебя ничего не смущает?
   - Например? - вскинула голову доплетавшая косу магичка.
   - Например, кто тебя больную отпустит? Ты недавно серьезно болела и едва пошла на поправку. Куда тебя за травами несет?!
   - Верема, мой запас трав просто катастрофически мал! - попыталась объясниться Реана.
   - Купи! - последовал категоричный ответ.
   - Деньги надо беречь, - тяжело вздохнула лекарь. - Да и не все купить можно. Легче самой собрать и правильно засушить.
   - Прекрати дурить, - возмутилась Верема. - Ты едва на ногах стоишь.
   - Но я не могу не пойти, - всхлипнула Реана. - Я всегда очень ответственно отношусь к свои обязанностям. Чем я буду лечить в походе, если вдруг что-то случиться?
   - Ты такая проблемная, - вздохнула Верема.
   - Уж какая есть, - тут же вскинулась волшебница и поморщилась от того, как загудело в голове.
   - Раздевайся, ешь и ложись, - в приказном порядке распорядилась Верема. - Я прогуляюсь за твоими травами.
   - Ты? - с сомнением протянула магичка. - Ты хотя бы знаешь, как они выглядят?
   - Не имею ни малейшего представления, - призналась псица под удручающий стон магички. - Но ты вполне можешь мне скинуть мыслеграмму.
  
  
   Начинало вечереть, и если в поселке это еще почти не ощущалось, то в лесу уже сгущался сумрак. И это тоже не добавляло хорошего расположения духа шагающей по ковру опавших листьев Вереме. Воительница после принесения клятвы охранять магичку постепенно превращалась из телохранителя сначала в горничную, а теперь и в травницу. Голова болела после прямого ментального контакта. Обычно после такого воздействия, осуществляемого опытным магом, неприятных ощущений не оставалось. Но либо сказывалась болезнь, либо Реана была неопытна, но последствия были весьма неприятными для псицы.
   Верема остановилась возле какого-то невысокого куста, сравнив его с картинкой, мгновенно ясно возникшей в уме. Не то. Возникшая было надежда, что удастся управиться так быстро, мгновенно увяла, а настроение девушки еще сильнее ухудшилось.
   Ей вообще казалось раньше, что все зеленые насаждения различаются разве что высотой, кустики там всякие и деревья... А уж какие там листики, их цвет и форма, обычно мало волновало девушку. Впрочем, Верема покривила душой. Наука выживания, с ранних лет вбиваемая наставниками будущим воителям, включала знания и относительно флоры Нилекии. Съедобные и лечебные растения, обладающие прямым, интенсивным действием, псица могла опознать. Но сейчас в ней больше говорила злость, а не здравый смысл. Поэтому она эти факты в расчет не принимала.
   Отыскав очередной куст, более или менее походящий издалека на изображение, Верема направилась к нему для проведения дальнейшего, более детального сравнения. Надо признать, что отсиживающий за кустом немытый тип Верему весьма заинтересовал. А уж когда он полез прямо сквозь драгоценные заросли, потрясая перед собой старым мечем с зарубками, девушка и вовсе возрадовалась. Появилась возможность выплеснуть свое дурное настроение. Учитывая, что мужик своим активным продвижением обламывал необходимые псице для выполнения задания Реаны молодые отростки этого года, рискуя продлить ее пребывание в лесу на неограниченное время, воительница посчитала его действия за личное оскорбление и радостно потянулась к оружию.
   Разбойник, никем иным этот оборвыш быть явно не мог, быстро растерял весь боевой пыл, стоило ему увидеть, как девушка мастерски крутанула меч. Изящное профессиональное движение показало, что легкой добычей незнакомка не станет. Чувство самосохранения советовало работнику ножа и топора делать ноги, а мужское достоинство - напасть и победить вооруженную бабу. Видимо, этот представитель человечества придерживался мнения, что женское дело детей рожать, да супы варить, а не мечом орудовать.
   Верема хищно усмехнулась, отражая первый же нелепый замах с плеча, в который силы было вложено больше, чем мастерства, крутанулась и огрела пролетевшего мимо под действием инерции "вояку" плоской стороной клинка. Спланировав на землю и едва ли не пропахав в ней канаву, тать поднялся, посмотрел на девушку налитыми кровью глазами и замахнулся на псицу. Тем временем Верема успела уже наиграться и потешить свое самолюбие, и выражение ее глаз явно подсказывало неудачному разбойнику скорую расправу. Каким-то образом уловив эти ее намерения, мужик швырнул мечом в противницу и ринулся в кусты, спасая свою жизнь и снова вытаптывая драгоценные заросли.
   Воительница легко увернулась от метательного снаряда, но время было упущено, и душегубец успел скрыться в лесу. Ну не гнаться же за ним было. Сняв с пояса мешочек, Верема бережно наполнила его аккуратно срезанными прутиками и листьями и удовлетворенно вздохнула. Вечер явно удался: задание выполнено, глухое раздражение осело.
   Вот теперь-то девушка и припомнила уроки мастеров, касающихся даров природы. Решив проявив инициативу, Верема принялась искать знакомые деревья да травы. Серебристые с внутренней стороны листья росицы отыскать оказалось проще простого. Их воительница складывала сразу в два мешочка, один предназначался травнице, а второй - для нее самой. Достаточно было разжевать листик и приложить кашицу к ране, как ускорялся процесс сворачивания крови. Весьма полезная травка - мало ли какие приключения их еще ждут. Вооружившись небольшим ножом с широким лезвием, извлеченным из-за голенища сапога, псица наковыряла черную кору могильного дерева, прозванного так в народе за то, что в радиусе пяти метров от него не росла даже трава. Не смотря на мрачную "славу" древа, девушка знала, что отвар из коры помогает избавиться от проблем с желудком и прочими напастями кишечными.
   Действуя подобным образом, девушка и не думала выслужиться перед появившейся начальницей, а просто руководствовалась здравым смыслом.
   Под кронами деревьев скопился густой сумрак, заставляющий существенно напрягать зрение, когда Верема решила, что дальнейшее ее блуждание по лесу смысла не имеет, поскольку с каждой минутой искать тропинку, ведущую к поселению, будет все сложнее.
   О том, что сюрпризы в этот вечер еще не закончились, возвестило появление на пути псицы пятрых татей, по степени неумытости и оборванности похожих друг на друга как две капли воды. Потому Верема даже затруднилась бы сказать, кого из этих любителей природы она недавно обнаружила под кустиком. Злопамятный мужичок ей попался, сам не справился, так друзей притащил, девицу уму-разуму учить.
   Верема напряглась. Все-таки пять человек - это перевес, тут могут сильно уступать в умении, но подавить числом и грубой силой. Скакать и уворачиваться, держа в поле зрения всех противников, крайне сложно, почти невозможно. Лучше всего было бы избежать драки, банально сбежав. Вовремя отступить - не трусость, а тактическая хитрость, если при этом ты не нарушаешь прямого приказа, конечно же. Пока она обязана жизнью и не отдала долг, не имеет права умереть, если только хочет сохранить право на перерождение. Но в ночном лесу она ориентировалась плохо, а вот о татях такое явно не скажешь. Если они тут живут, то каждое дерево, каждую кочку знают. Значит надо сражаться. Девушка достала меч, настороженно замерев и не делая попытки нападать первой.
   - Надеюсь, ты уже нагулялась? - раздался насмешливый вопрос откуда-то сверху.
   Разбойники дружно задрали головы. Верема же делать подобной глупости не стала. Мгновенно упав на колено, она подцепила из-за голенища нож и послала его в горло второго слева мужчины. Не глядя, попала ли, - она знала, что да, - псица в два шага приблизилась к оставшимся четырем и полоснула клинком центрального, мгновенно выходя с линии удара разворачивающихся остальных крайних мужланов. Один из татей упал жертвой своего же напарника, еще один - от ее клинка, последнего добил меткий бросок Анамара. Полукровка мягко спрыгнул на землю и брезгливо ткнул носком труп.
   - Развлекаешься в одиночку? - ухмыльнулся он.
   - Развлеклась бы, если бы не убил последнего, - огрызнулась она. Несмотря на оказанную помощь, девушка была не слишком рада видеть блондина. Раз он оказался здесь, значит, за ней следил. Не доверяет. В целом, правильно делает. Она бы в такой ситуации тоже бы не верила заверениям пленника. Но не в ее случае. И это раздражало.
   - Странный у тебя вкус в отношении мужчин, - хмыкнул предводитель наемников и, развернувшись спиной, направился к поселку.
   Верема лишь приглушенно прошипела ему в спину нечто нелицеприятное, вовремя не придумав достойного ответа на его намек.
  
   Через два дня Ашер объявила Реану здоровой и готовой отправляться в путь. Магичка ликовала и едва ли не светилась от счастья, что покинула опостылевшую больничную койку, как она называла свою постель. Сейчас, покачиваясь в седле, она одаривала каждого, кто попадался ей на глаза, лучезарной улыбкой. И эта жизнерадостность явно оказалась заразной. Хотя на нее и впрямь без улыбки смотреть было невозможно.
   Верема наблюдала за Реаной, прокручивая в памяти слова, брошенные Шанкаром в ночь их встречи. Похоже, синеглазую волшебницу он ценил даже выше собственной жизни.
   - Что ты задумала? - прошипел над ухом подъехавший Анамар.
   - С чего ты это взял? - спокойно полюбопытствовала она.
   - Ты пес! - предводитель наемников бросил короткую фразу как ругательство, которое к тому же должно было весьма лаконично объяснить все и сразу.
   - А ты психованный полукровка, - отрезала Верема, - Но я же не говорю, что ты собираешься устроить массовую резню в ближайшем селе? У всех свои недостатки...
   Анамар впервые не знал, что сказать. В лицо его очень редко называли тем, кем он по сути своей и являлся. А эта...
   - Единственное, что можешь обо мне сказать? - ехидно поинтересовался он, но наткнулся на безмятежный взгляд девушки, внимательно его разглядывающей.
   - Увидела что-то новое? - недовольно фыркнул он.
   - Да, - кивнула псица. - Ты красивый, - небрежно бросила она, отъезжая вперед к Реане.
   Анамару пришлось признать, что его только что умыли.
   Стоит отметить, что появление Веремы в отряде стало в своем роде проблемой. Не сговариваясь и наемники, и оборотни заняли по отношению к бывшей псице более чем настроженную позицию, если не сказать враждебную. И совершенно не стремились как-то облегчать ее жизнь или идти на контакт. А когда выяснилось, что Верема будет защищать Реану и в дальнейшем, получив статус ее личного телохранителя, то Лирик едва не "встал на дыбы", бросая на новенькую недовольные и злые взгляды. Хотя не мог не признать - теперь шутку с магазином Реана провернуть однозначно не сможет. Впрочем, саму воительницу такое отношение, казалось, совершенно не заботило. Ей поставили цель, дали задание, и она собиралась стать синеволосой девушке едва ли не нянькой.
  
   День шел за днем. Все так же пылил тракт. В знойном летнем воздухе был разлит характерный запах плавящейся смолы хвойных деревьев. "И даже в такую погоду я умудрилась заболеть, - удрученно думала девушка. - А ведь за год на Севере вполне должна была бы привыкнуть к низким температурам и закалить организм". Реана удовлетворенно прикрыла глаза, покачиваясь в седле мерно ступающей лошади.
   К вечеру температура снизилась, а ветерок и вовсе стал прохладным, даря желанное облегчение.
   Сейчас она несколько отстраненно смотрела, как Анамар и Шанкар кружат по полянке с мечами наголо. Похоже, им просто было необходимо спустить пар, да и интересно было обоим, кто одержит верх. Главное, чтобы это не зашло слишком далеко.
   Первый удар осторожный, когда противники только пробовали друг друга, пытаясь понять, чего ожидать. Ведь они оба знали, что противник силен и умел. Удар за ударом бой набирал скорость, и звон мечей сплетался в какую-то удивительную мелодию.
   Напряжение все возрастало. Наемники уже оставили свои дела и внимательно наблюдали за боем, порой смешками и комментариями встречая очередной удачный выпад или финт каждого из участников состязания. В какой-то момент очертания Шанкара поплыли и под рукой Анамара проскользнул уже не человек, а зверь, сбивая противника с ног и нависая над ним, ощерив клыки.
   Блондин оттолкнул от себя усатую морду.
   - Уберись, слюнявый, - фыркнул он.
   - Это вообще нечестно, - заметил кто-то из младших наемников, видимо только недавно попавших в отряд.
   Реана отвернулась, когда метаморф перевоплощался обратно. А она-то думала, зачем это Шанкар снял с себя рубашку. Видимо, он заранее планировал подобный исход поединка.
   - Каждый из нас пользуется своими возможностями по максимуму, - невозмутимо отозвался мужчина.
   - Что вы вообще здесь делаете? - развернулся к собравшейся толпе полукровка. - Или все уже справились со своими обязанностями?
   Толпа медленно рассасывалась. Реана тоже поднялась, завидев подходящую к ней Верему.
   - Здесь неподалеку есть озеро, вода теплая, - сообщила она своей подопечной. - Могу посторожить, пока искупаешься.
   - Она еще нездорова! - видимо, Анамар услышал последнее слово и решил вмешаться.
   - Я скорее заболею от того, что скоро коростой покроюсь! - разозлилась магичка, выхватывая из рук телохранительницы полотенце. - Его лучше посторожи!
   Волшебница направилась по едва заметной тропинке, едва ли не закипая от раздражения. Она же не снежная фигура, чтобы от воды таять! Обернувшись, уверилась, что за ней никто не идет, и блаженно вздохнула, оставшись в одиночестве. Точно говорят: мысль материализуема - опасайтесь мечтать! Это ей-то недавно общения не хватало! Теперь не знает, как скрыться от новоявленных нянек с мечами!
   Наконец-то повезло! А если кто подглядывать удумает, она, не глядя, в жаркое превратит. Озерная поверхность казалась зеркальной гладью, и только серебристая лунная дорожка едва дрожала на спокойной воде. Быстро скинув одежду и распустив волосы, она осторожно попробовала пальчиками ног воду и довольно улыбнулась - теплая. И аккуратно вошла в нее, не желая поскользнуться. Вот только дно было песчаным, и никакого ила, как следовало бы ожидать. Почувствовав небывалую легкость в теле, довольно улыбнулась. Видимо, где-то под водой есть магический источник, очищающий воду и наделяющий ее целебными свойствами. Вот вам и вода жизни.
   Немного поплескавшись и поныряв, девушка легла на воду и, чуть прищурившись, принялась любоваться полной луной. Расслабившись, она наслаждалась тишиной чудесного вечера. Услышав подозрительный шорох в кустах, она резко нырнула. Показавшись через несколько секунд в ином мете, тут же метнула небольшой огненный пульсар в сторону прибрежных кустов.
   - Ну, и кто тут у нас решил погреться? - заинтересовалась она, пытаясь выглядеть с середины озера результат дела рук своих.
   - Слабенькая попытка, - сообщил мужской голос прямо за ее спиной.
   Реана возмущенно ахнула и снова ушла под воду. Вынырнув левее от предыдущего места, она посмотрела на мужчину, насмешливо смотревшего на нее с дерева у самой воды.
   - Мне еще раз попробовать? - угрожающе поинтересовалась она, поигрывая еще одним сгустком. Правда она прекрасно понимала: то, что она не высовывается из воды больше чем по плечо, смазывает и уменьшает ее воинственный настрой.
   - Будет тот же эффект, - подмигнул он, а шар пламени в ее руке с шипением потух. - Выбирайся на берег, пока не замерзла окончательно.
   Реана заскрипела зубами, понимая, что с этим заявлением не поспоришь. Накинув на себя простенькую иллюзию, девушка поплыла к берегу.Ей это очень хотелось бы знать, кто этот мужчина, так спокойно загасивший ее магию? Потому-то Реана и не спешила звать на помощь. Тем более что она не ощущала для себя угрозы, агрессии незнакомец не проявлял совершенно. А ехидство не в счет.
   Неторопливо продефилировав мимо ухмыляющегося брюнета, она услышала фырканье.
   - Такой недоделанной иллюзией разве что на площадях народ дремучий развлекать.
   Девушка недовольно зашипела, постаравшись усилить заклинание, хотя понимала, этот наглый тип видел уже все что можно и нельзя. Единственный способ достойно выйти из положения просто одеться, причем не слишком спешить.
   - Ты вообще кто? - спросила Реана, максимально незаметно начиная плести печать Цесары. По идее, эта печать вполне могла удержать даже низшего бога.
   - Можешь звать меня Элихор ван Ниран, - сообщил прислонившийся спиной к дереву брюнет. - Это на меня тоже не подействует, но можешь попробовать, - сообщил он, приведя девушку, мягко говоря, в шоковое состояние.
   Реана почувствовала себя глупо. Мало кто мог противостоять магии, однако такие уникумы встречались, но вот увидеть плетение печати... Сейчас волшебница по настоящему испугалась, она была одна против человека, которому ничего не смогла бы противопоставить!
   - Итак, теперь готова поговорить? - осведомился мужчина, направившись к ней.
   - Смотря о чем, - вздохнула девушка, краем глаза присматривая пути к отступлению.
   - А о чем хочешь? - тут же оживился он, подарив ей веселую улыбку. - Кто я, сейчас не важно. Мои цели я тоже изложу тебе позже. Меня куда больше интересует, хочешь ли ты жить?
   - Конечно, хочу, - осторожно произнесла Реана, всерьез начиная опасаться, что наткнулась на опасного сумасшедшего типа. Какой же она оказалось самоуверенной дурой, что позволила вот так вот неосторожно довериться незнакомцу. - Вопрос в том, чего мне будет стоить моя жизнь?
   - Потери беспечного существования, - туманно объяснил он. А магичка убедилась, что имеет дело с душевнобольным.
   - Сейчас меня волнует один вопрос: что мне грозит с твоей стороны? - осторожно уточнила Реана.
   - Ничего, - совершенно серьезно и спокойно проинформировали ее.
   - Тогда с твоего позволения я пойду, - улыбнулась она, аккуратно и медленно двигаясь по тропинке.
   - Глупая маленькая наследница, - фыркнул под нос Элихор, растворяясь в лесных тенях.
   Реана обернулась посмотреть, не преследует ли ее недавний визави, но никого не обнаружила. Она ведь отвлеклась лишь на миг! Не слышала шагов, не чувствовала изменений магического поля. Даже следов на земле не осталось! Девушка решила, что ничего никому про этот случай не скажет. Еще ее обвинят в слишком разыгравшейся фантазии как последствии болезни. Признаться, она уже и сама начинала сомневаться, а не приснилось ли ей это все. Но с другой стороны, если бы уснула в озере, то ее бы привела в чувство вода, накрывшая с головой отяжелевшее тело, а не сон... Девушка поняла, что вскоре сама запутается в своих ощущениях видения и яви. В любом случае, ночью она ляжет спать рядом с Анамаром.
   Она неспешно побрела в лагерь, на ходу вытирая полотенцем влажные волосы. Как же все-таки хорошо чувствовать себя чистой. Пройдя мимо выглядевшей несколько взъерошенной Веремы, тронула за плечо Анамара.
   - Да? - обернулся тот от костра, где что-то втолковывал новенькому наемнику, появившемуся в отряде после посещения деревни.
   - Я могу...- она замялась, понимая, как двусмысленно для присутствующих мужчин прозвучит ее фраза. - Я могу сегодня ночевать в твоей палатке?
   - Ты себя плохо чувствуешь? - тут же всполошился Анамар, видимо, справедливо рассудив, что раз она сама напрашивается на совместную ночевку, то что-то должно было стрястись необычное.
   - Ага, ее согреть надо, - хохотнул кто-то из мужчин, но тут же замолчал под диким взглядом предводителя.
   - Нечего завидовать, - не промолчала Реана. - Не к Вереме же мне ночью греться подползать? А у тебя действительно теплее.
   Девушка довольно улыбнулась. Убила двух зайцев одним выстрелом. И ведь не соврала, с красавцем полукровкой на самом деле будет тепло.
   Утро начиналось почти как обычно. Если не учитывать, что до озера, куда она отправилась умываться, ее решила сопровождать не Верема, а Хагера.
   Реана прекрасно понимала, что эта птичка-переросток ее не особо любит, и не совсем понимала почему оно так. Ведь их пути нигде не пересекались. Они даже общались мало. В конце концов она же согласилась помочь Шанкару, которого метаморф едва ли не боготворила! Можно было заподозрить обычную ревность к дорогому человеку, но рядом с девушкой-ястребом постоянно был молчаливый Келум, которого она явно любила. Реана пару раз конечно попыталась по-дружески начать общение с Хагерой, но наткнувшись на злое ехидство, оставила эти попытки. Хотя... Реану, привыкшую в какой-то мере быть всеобщей любимицей, такое отношение злило и обижало.
  
   Шанкар остановился, когда краем уха уловил звучание женских голосов. Может это и не его дело, но общение Хагеры и Реаны редко было нейтральным и уж точно очень далеким от дружеского. Поэтому стоило хотя бы просто проконтролировать, чтобы дело не дошло до рукоприкладства. Да и ему просто было интересно!
   - И что же я такого сделала, чтобы заслужить твое столь доброе отношение? ехидно прошипела уже порядком разозленная Реана.
   - Не удивительно, что тебе удается попадать во все приключения, - протянула его сопровождающая, - если совсем не пользоваться умом и маломальской наблюдательностью.
   - Не умей я пользоваться умом, я не была бы магом! А относительно наблюдательности... что ж, сейчас я наблюдаю ничем не обоснованные нападки с твоей стороны. Тоже жаждешь себя в качестве моего воспитателя попробовать? Сама я на это не напрашивалась! И приключения я себе не подыскиваю, сами на голову валятся!
   - Ты сама! - перебила ее Хагера. Шанкар подозревал, что во всех смертных грехах Реана до сих пор готова обвинять именно его, но, тем не менее, вмешиваться не спешил. - Тебе нравится их сталкивать лбами, да?
   - Кого? - растерялась волшебница от столь резкой смены темы.
   - Ты опять ночевала с полукровкой! - прошипела Хагера. - Шанкар с тобой носится, спасет тебе жизнь, мы столько времени теряем, пока ты отлеживаешься, а потом ты опять с этим наемником?
   - С кем хочу, - отбрила Реана, - с тем и ночую. Я никогда не просила спасать меня! Ты права, все мои проблемы имеют первопричину во мне... Например, мое умение сострадать. И еще, Хагера, мне честно уже плевать, как ты относишься ко мне, но не смей задевать Анамара. Он мой друг!
   - Достаточно, - рыкнул Шанкар, завидев, что метаморф открыла было рот, появляясь на полянке. - Хагера, хватит. Тебе напомнить, что обустройство моей личной жизни не входит в круг твоих обязанностей?
   - Нет, - глухо отозвалась девушка.
   - Свободна, - оборотень дождался, пока его соотечественница скроется за деревьями, и обернулся к магичке. - Не обращай на нее внимание.
   - Постараюсь, - вздохнула Реана. - Что бы там не казалась Хагере, я не собираюсь вас стравливать с Анамаром, просто... - было отчетливо видно, что слова оборотницы все же запали ей в душу, заставляя копаться в себе и раз за разом задавать вопрос: а так ли это?
   Ему очень хотелось услышать продолжение, но сейчас вытягивать из Реаны объяснения явно не стоило. Она была права. У нее есть собственная жизнь, в которой она ни перед кем не должна отчитываться.
   - Просто у Хагеры потребность меня защищать, которая выработалась еще в детские годы, несколько гипертрофирована, - он усмехнулся. - А еще мне надо было бы кое-что объяснить. Присядь, - он указал на поваленный ствол неподалеку.
   Двушка села, машинально откинув косу за спину и как-то очень устало посмотрела на него:
   - Тебе не обязательно мне что-то объяснять, - постаралась она увильнуть от намечающегося серьезного разговора.
   - Я не хочу дальнейших разногласий в отряде, поэтому послушай, - если сначала его тон свидетельствовал, что возражения не принимаются, то к концу реплики стал значительно мягче. - Ты знаешь, что в метаморфах многое определяется их внутренней звериной сущностью. Наверное, из-за этого мы собственники. Чего бы это не касалось. Например, территория - многочисленные войны тому примером. Личные отношения, многое другое.
   - Причем здесь я? - не выдержала девушка.
   - Это вводная часть, чтобы дальше ты не попыталась меня поджарить, - рассмеялся он. - Я пытаюсь объяснить тебе причину поведения Хагеры. Понимаешь, когда ты согласилась мне помогать, то между нами установилась некая... связь. Для всех оборотней будет ясно, что ты находишься под моей защитой. Я думаю, про правила магических клятв ты должна знать. Это своеобразная вариация. Мое обязательство обеспечить твою безопасность за твое содействие.
   - На мне что твоя метка? - очень спокойно поинтересовалась волшебница, заставив его насторожиться.
   - Нет, ничего подобного, - покачал оборотень головой. - Мне сложно объяснить принцип человеку, а не метаморфу. В любом случае, Хагера воспринимает тебя как...
   - ...твою собственность, - "по-доброму" так подсказала она.
   - Только не психуй, - предупредил он, - но, ты подобрала очень правильное слово.
   - И ты туда же, - вздохнула Реана, уткнувшись лицом в ладони.
   - О чем ты? - не понял оборотень и решил уточнить.
   - То Анамар своей игрушкой зовет, то ты собственностью... надоело....
   - Я не называл, - Шанкар очень аккуратно отнял ее ладони, чтобы заглянуть в темные глаза. - Я попытался объяснить тебе восприятие оборотней, чтобы ты понимала природу поведения Хагеры, - он решил повторить уже сказанное, чтобы суть дошла до явно расстроенной девушки.
   - Как я уже сказала, мне все равно, что она там думает, - вздохнула Реана.
   - А про игрушку объяснишь? - мягко поинтересовался он, стараясь не нарушить ее меланхоличного настроения.
   - А что тут объяснять? - усмехнулась магичка. - Это дите малое меня игрушкой считает... считал... с ним еще сложнее, чем с тобой.
   Шанкар замолчал, пытаясь переварить услышанное, испытывая странное удовлетворение, что Анамара эта девушка назвала ребенком.
   - Значит, легче? - приподнял он бровь, скрыв улыбку.
   - Легче, - кивнула девушка. - От тебя я приблизительно знаю, чего ожидать. Но прошу тебя, держи свою цепную птичку как можно дальше от меня.
   - Я постараюсь, - пообещал Шанкар со смешком, накручивая на палец выбившуюся прядь.
   - И еще, - Реана в упор посмотрела в его желтые глаза, - оставь мои волосы в покое.
   - Я еще таких не встречал, - признался он, тем не менее, не выполнив ее просьбу. - Метаморфы, конечно, не настолько падки на все необычное, как альдо, но...
   - Но что? - заинтересовалась девушка. Она чуть склонила голову на бок, открыто рассматривая его ярко-синими глазами.
   - Не важно, - фыркнул он. - Но ты сказала, что знаешь, чего от меня ждать. Я так предсказуем?
   - Предсказуемее Анамара, - поправила Реана.
   - Все равно, - усмехнулся оборотень, наклоняясь, и легко, как бы пробуя ее реакцию, коснулся ее губ своими.
   Порадовавшись, что она тут же не убежала, а лишь замерла от неожиданного развития изначально серьезного разговора, Шанкар мягко подтянул ее к себе на колени. Пальцы одной руки утонули в волосах на затылке.
   - Ты можешь уйти, когда захочешь, - пообещал он, оторвавшись от нее.
   Реана замерла, напомнив напуганного зверька. Осторожность требовала уйти, любопытство и что-то еще совершенно непонятное - остаться, вот только... что делать в итоге, она не знала.
   Шанкар, прищурив золотистые глаза, наблюдал за ее мимикой, не спешил, но и отпускать не собирался. Она нравилась ему, он хотел ее, но при всем этом он не собирался обижать, поддавшись просто своим инстинктивным желаниям. Аккуратно он заправил выбившуюся прядь ей за ухо. Реана посмотрела на него и несколько нехотя встала.
   - Не хочу давать Хагере еще один повод, - честно призналась она, направляясь к лагерю.
   Оборотень отпустил ее легко. Она ведь не сказала нет лично ему, значит... это очень многое значит, улыбнулся он.
  

Глава 8

Тюрьма -- недостаток пространства, возмещаемый избытком времени.

Иосиф Бродский

   Реана протянула ладони к огню. Все-таки после появления в ее жизни одного наглого желтоглазого самоуверенного типа многое изменилось. Сейчас она почему-то не испытывала раздражения по отношению к нему. Так она думала, сквозь пламя наблюдая за очередной тренировкой Шанкара и Анамара. Может она просто привыкла? Вот только иногда она со странным чувством облегчения и непонятно разочарования думала о том времени, когда все закончиться. Когда они найдут принца.
   На самом деле Реана не была до конца уверена, что это ее приключение поможет ей снять обвинение в измене. В конце концов, их на ней висит целых два. Но надежда просто жила. Она никогда не была по своей натуре убежденной путешественницей. И пускай некоторая жажда смены окружения присутствовала - не всегда была нужда срываться с насиженных мест все то время, что она провела в изгнании. Просто, она хотела обрести "дом". И когда очередной раз она понимала, что вроде бы уютное местечко в очередном городке даже приблизительно не дотягивает до этого почетного статуса - мгновенно снималась с места. Когда все закончиться, даже если не получит амнистии, она найдет свой дом и больше не будет уезжать из него, потому что... Потому что она хочет, чтобы те, кто без Тракта не могут жить, всегда могли вернуться к ней.
   Ее меланхоличное настроение было нарушено насмешливым фырканьем Анамара. Оторвав взгляд от танцующего пламени, Реана посмотрела на стоящих перед ней мужчин, которые, оказывается, уже закончили тренировку.
   - Нами любуешься? - насмешливо поинтересовался Шанкар, через голову натягивающий брошенную ему Веремой рубашку.
   - Боем, - отозвалась она, не желая признаваться в минутной слабости.
   - Да? - заинтересовался Анамар. - Надо признать, раньше я такого интереса не замечал. Если ты уже выздоровела...
   - Я великолепно себя чувствую, - прервала его девушка, не желающая, чтобы над ней опять тряслись как наседки над единственным яйцом.
   - Тогда пойдем, - вздернул ее на ноги блондин. - Ты там говорила, что не умеешь ничего кроме ножа держать...
   - Мне противопоказаны нагрузки! - взвыла магичка, быстро уразумев, что задумал полукровка. Она повернулась к оборотню, - Шанкар!
   Тот только протянул ей свой клинок рукоятью вперед:
   - Не порежься, - напутствовал двуипостасный с ободряющей улыбкой.
   Реана отпрыгнула от Анамара, меч которого просвистел совсем рядом с ней.
   - Спасите! Верема!
   Бывшая псица оторвала взгляд от своего клинка, который точила, и с интересом посмотрела на "тренировку". Волшебница пыталась одновременно увернуться от атак Анамара и при этом не выронить собственное оружие. Видимо, наемник всерьез озабочен ее безопасностью, раз решился навлечь на себя недовольство девушки, безбожно гоняя ее по поляне. Впрочем, волноваться, что он причинит ей маломальский вред, было бессмысленно. Понаблюдав за "обучением", Верема решила на следующий вечер присоеденится к этим двоим, и вернулась к прерванному занятию.
   - А может не надо? - простонала волшебница, каким-то чудом сумев парировать удар.
   - Надо, - непреклонно отрезал Анамар, который даже не запыхался, - ты должна уметь за себя постоять.
   - Я маг! - в сердцах воскликнула девушка, пропустив очередной выпад и заработав очередной синяк на предплечье.
   - И что? - поинтересовался полукровка, давая ей несколько секунд передышки эффектно завернув мельницу над головой.
   - Мамочки, - пискнула перепуганная волшебница, бросившись наутек.
   - Возьми меч и парируй, - прокричал ей в спину явно веселящийся наемник.
   - Я не самоубийца, маньяк, - зло фыркнула девушка, выглядывая из-за дерева.
   - Я знаю! - расхохотался Анамар, заставив девушку задуматься, что именно его развеселило: определение, которое она дала себе, или ему самому? - завтра продолжим, - пообещал блондин.
   Увы, именно так и случилось. На следующий день ее перед ужином вытряхнули из палатки, куда Реана спряталась в надежде, что про обещанную экзекуцию забудут. Не тут-то было. На этот раз ее гоняла Верема. И волшебница пожалела, что Анамар сегодня уступил свое место преподавателя воительнице.
   Стоило так же признать, что ото дня ко дню Реана могла бегать от своих "учителей" все дольше. И меч из ее рук выпадал все позже. На вечерние представления собирались все не занятые работой по лагерю наемники, воодушевляя ее выкриками и порой давая советы, которые, кстати, частенько приходились очень кстати, спасая ее из бедственного положения. Больше всего она полюбила вечера, когда с ней занимался Шанкар. Оборотень посвящал больше времени объяснению ей основных принципов сражения, ставил руку, проверял боевую стойку и до автоматизма заставлял повторять элементарные связки. Он же в итоге настоял на замене обычного меча на его укороченную, детскую вариацию, скорее сошедшую бы за приплюснутый длинный кинжал. Хагеру к тренировкам и близко не подпускали, хотя и грозились, когда Реана отказывалась вначале брать в руки оружие. Для магички имя оборотницы стало чем-то вроде прозвища несуществующего монстра, которым матери стращают детей. Сама Хагера только фыркала на такие заявления, ее, кажется, такая роль лишь забавляла. Но по какой-то причине к Реане она стала относиться куда мягче. Возможно, этому способствовал факт, что с вечера начала тренировок она больше ни разу не ночевала подле Анамара. Ей теперь вообще стало все равно, где и как спать, настолько она выматывалась. А когда впавший в детство парень один раз задал такой вопрос, отшутилась, что опасается и среди ночи быть поднятой на пробежку.
   Вечера заканчивались показательным боем Шанкара и Анамара. Реане они казались скорее укором ее собственному неумению, нежели примером для подражания.
   Впрочем, спустя пару недель такого измывательства, девушка с радостью обнаружила, что достигла определенных, пусть и минимальных, успехов.
  
   - Все! - магичка отшвырнула меч.- Да сколько ж можно? Это форменное издевательство.
   - Но Реана, - принялся возражать Анамар, устало вздохнув. Этот спор начинался едва ли не ежедневно. - Ты должна уметь защищать себя!
   - Я и умею! А вы мне рефлексы сбиваете.
   - Если на тебя нападут...
   - Я уклонюсь от первого удара и раскидаю нападающих при помощи магии. Я даже с вами двумя одновременно справлюсь.
   - Да? - усмехнулся метаморф, плавно поднимаясь на ноги и приближаясь к месту, выделенному в этот вечер для проведения тренировок. - Не хочешь продемонстрировать? - подначил он ее.
   - Легко, - кивнула Реана. Она была полна решимости и даже словно сил прибавилось.
   Анамар и Шанкар переглянулись, безмолвно определив стратегию. Проще всего было напасть одновременно с двух сторон и в мгновение ока доказать девушке, что в таких ситуациях маги тоже превращаются в обычных людей. И оба знали, что ни один не даст ей поблажки и не погнушается использовать все свои сверхчеловеческие способности.
   Метнувшись к волшебнице, они наткнулись на легкий барьер, легко пропустивший их к девушке, но свою задачу выполнивший - они потеряли скорость и подарили Реане драгоценные, решающие секунды. Девушка бросила простую силовую волну, разведя руки так, чтобы магия ударила во все стороны от ее застывшей фигуры. Анамар отлетел на несколько шагов, но быстро восстановил равновесие. Девушка раскрыла ладонь, на которой переливался огненный сгусток.
   - А потом в нападающего летит это. Или ледяные копья. Или еще что-то смертоносное. Или, если врагов много, буду кастовать заклинание массового поражения. Я - маг. Не спорю, при встрече с воином вашего уровня у меня могут возникнуть проблемы, но я в состоянии защитить себя.
   - Вообще-то ты подготовилась и придержала нас, - обвиняюще заметил полукровка.
   - А ты думаешь, по темным переулкам, где на меня могут напасть, я буду ходить без такого щита? - фыркнула она.
   - Хорошо, - кивнул Анамар. - Признаю, немного увлеклись. Но тренироваться ты все равно будешь.
   - Для общего развития и поддержания формы, - опасливо предупредила Реана. - Без попыток сделать из меня воина. Я - маг.
   - Поняли уже, - рассмеялся блондин и кивнул.- А теперь подними меч... Слушай, а может...
   - И не думай, - прошипела волшебница. - Знаешь, почему почти нет универсалов? Магия, как и фехтование, - искусство. И ему надо посвятить жизнь. Только тогда ты чего-то достигнешь.
   - Убедительно, - признал полукровка, чтобы пресечь спор. - А меч все равно возьми.
  
   Следующий день, казалось бы, ничем не выделяющийся в чреде предыдущих, все же стал для Реаны весьма необычным. Хотя бы тем, что в это утро она проснулась сама, несмотря на вечернюю тренировку. И более того, чувствовала себя вполне отдохнувшей и полной сил.
   - Сегодня мы приедем в Ринпран, - сообщил Анамар, присаживаясь возле нее у костра во время завтрака. - Хотя я предлагаю обойти город.
   Реана почувствовала, как рушатся ее надежды на ночевку в теплой постели под крышей и громко запротестовала.
   - ...и мне нужны реактивы для зелий, - привела она последний и самый веский аргумент. Она заставила себя не смутиться, хотя заметила, что слишком часто стала манипулировать окружающими ради собственного удобства.
   В итоге было решено небольшой группой остановиться в трактире на эту ночь. Реана ликовала. Она даже привела спутников в любимую таверну, расположившуюся на соседней улице от дома алхимика, которого магичка собиралась навестить.
   - Никакой самодеятельности, - предупредил ее Шанкар. Реана только кивнула.
   В комнате они поселились втроем с Веремой и Хагерой. Такой принцип расселения девушку не порадовал.
   - Ты не могла бы заказать ужин нам сюда? - без задней мысли попросила магичка свою телохранительницу и объяснила: - в общем зале потом будет слишком шумно.
   - Хорошо, - Верема кивнула, видимо решив, что раз ее подопечная остается не в одиночестве, то и глупостей не наделает.
   Стоило псице выйти, как в двери постучали. Когда девушка открыла, двое прислужников втащили в комнату большую бадью и установили ее в комнатке, исполнявшей роль купальной. Еще минут десять ушло на то, чтобы наполнить ванну.
   - Я первая, - Хагера быстро шмыгнула во внутрь, опередив Реану только благодаря своей нечеловеческой скорости.
   - Чистила бы ты перышки стандартным звериным образом, - сказала в закрывшуюся дверь разочарованная магичка. Делать ей было решительно нечего. Из соседней комнатки доносилось довольное мурлыканье оборотницы, не спешившей заканчивать омовения, а Верема по какой-то причине задерживалась.
   Реана прошлась по комнате, думая, чем себя занять. Взгляд наткнулся на сумку с реактивами. Она прекрасно знала, что сейчас большая часть пузырьков в ней пустует.
   "Ничего ведь не случиться, если я пройдусь до соседней улице без сопровождения", - убеждала она себя, уже потянувшись к холщевой сумке.
   Спустившись по лестнице, обозрела зал, отыскивая взглядом Верему, но не найдя, направилась к трактирщику:
   - Если мои спутники будут спрашивать меня, передайте, что я направилась к алхимику, - сообщила она, сопроводив просьбу мелкой монетой, и дождалась его утвердительного кивка. Конечно, все можно было сделать проще, прокричав ту же самую фразу плескающейся Хагере. Но Реана этого не сделала из вредности.
   Волшебница вышла на улицу и с удовольствием вдохнула воздух, наполненный ароматами еды, готовящейся на кухне трактира. Желудок протестующее взвыл, напоминая, что после завтрака во рту не было маковой росинки. На обед они не останавливались, желая достичь города затемно.
   Не обращая внимания на это неудобство, магичка зашагала по улице.
   Реана в недоумении остановилась возле так хорошо знакомого ей здания. С Тармпиром Флариусом, пожилым алхимиком, ее связывало давнее и плодотворное сотрудничество. Именно через него она доставала редкие реактивы практически по бросовым, по меркам черного рынка, ценам. И вот сейчас вокруг дома стоял магический контур, которого никогда не было раньше. Интуиция настойчиво подсказывала, что любопытство чревато очередными проблемами.
   Застывшая посреди улицы девушка, продолжавшая разглядывать дом, не осознавала, что за ней тоже наблюдают. Следователь по особо важным делам смотрел на синеволосую девушку. Эту девушка ему уже едва ли не снилась!
   Ориентировка оказалась точна. Среднего роста, пропорционального сложения, довольно красивая: с тонкими чертами лица, необычными темно-синими волосами, заплетенными в косу, и синими глазами. Все-таки городские сплетницы - это незаменимый источник информации, от их глаз не ускользнет ни одна деталь. Если конечно вычленить эти детали из вороха догадок и предположений. По крайней мере одна из кумушек эту девушку вспомнила очень хорошо. Синеволосая навещала алхимика в среднем раз в два месяца, порой чаще или реже, но, тем не менее, регулярно. По словам той же добропорядочной лары, задерживалась синеволосая у алхимика от получаса до трех - четырех часов. И каждый раз он сам провожал ее, будучи, по словам свидетельницы весьма и весьма довольным. "Ну вы понимаете меня..." - многозначительно шептала ему, неодобрительно поджав тонкие губы. Скорее всего именно это уже и было теми самыми домыслами, но как бы то ни было, а пообщаться с этой любопытной особой однозначно стоило.
   Реана только вздохнула, глядя, как к ней целеустремленно направляется поджарый мужчина в серой с синей косой полосой форме.
   - Могу я узнать ваше имя, лиата? - учтиво склонил он голову, при этом не отрывая от магички внимательного взгляда.
   - Реана виль Сентар, - девушка прекрасно знала, что врать не рекомендуется. Почти наверняка в кармане этого мужчины можно найти детектор лжи и амулет для сканирования ауры... Вот влипла! Сейчас ее задержит страж, потом передаст тайной полиции, а те с чистой совестью отдадут ее совету магов, а в частности псам. Невеселая перспектива. Интересно, сколько у нее шансов выкрутиться? Ко всему прочему все та же интуиция подсказывала: при неблагоприятном исходе этот городок может утонуть в крови, а вот этого как раз хотелось избежать.
   - Вы не могли бы пройти со мной поговорить? Только поговорить, - успокоил следователь напрягшуюся было девушку. Похоже, сам того не ожидая, он получил ключик к раскрытию преступлений.
   Реана крутила в руках чашку со взваром. Судя по всему, ее пока не обвиняли ни в чем, и это радовало. Но и вопросов пока не начали задавать. А вот это как раз настораживало. Хотя девушка искренне надеялась, что у стражей и тайной полиции существует хоть какое-то отличие в методах ведения "разговоров".
   - Прошу прощения, что заставил вас ждать, - Алько Фиантор сел напротив девушки, - итак, как давно вы знакомы с алхимиком Тармпиром Флариусом?
   - Около трех, может четырех лет, - задумалась Реана, восстанавливая в памяти события их знакомства.
   - Какие отношения связывали вас? - произнес мужчина, что-то отметив в блокноте, имевшем весьма непрезентабельный вид.
   - Исключительно деловые, - пожала плечами девушка, - а это принципиально?
   - Разумеется. Должен же я знать, что вас связывало с убитым, - страж внимательно наблюдал за девушкой, услышавшей эту новость.
   - Ах вот как, - вздохнула девушка, подперев щеку рукой. Что-то подобное она и подумала.
   - Вы не удивлены? - насторожился следователь.
   - Не очень, - вздохнула девушка, мгновенно взяв себя в руки. - Из-за кражи вы не стали бы вести в отделение всех, кто не внушает вам доверия.
   - Тогда может вы сможете объяснить, зачем посещали его с довольно приличной периодичностью?
   - Разумеется,- Реана вежливо улыбнулась, а вот сердце предательски забилось. Так если вдобавок еще и манипуляции на черном рынке и контрабанда всплывет, то помимо смертной казни и запечатывания магической силы ей грозят Изморские соляные шахты. Ну просто замечательно! - Я частенько покупала у него зелья.
   - Какие? - страж явно заинтересовался, всем своим видом сейчас напомнив девушке пса, взявшего след долгожданной дичи.
   - Разные, - весьма размыто отговорилась девушка, быстро, но очень аккуратно выстраивая линию ответа. Главное не врать, а вот недоговаривать очень даже можно. - В последний раз, я купила у него настойку осноцвета. Это довольно сложный препарат, который добавляется в разные зелья.
   - Запрещенный эдиктом эликсир?
   - Нет, что вы, - девушка искренне рассмеялась, - настойка осноцвета довольно распространена, хотя требует длительной и правильной выдержки. Поэтому я и предпочитаю закупаться у знакомых алхимиков, кому доверяю, а не готовить самостоятельно.
   - Как я понимаю, - следователь поддался вперед, - у вас довольно много знакомых алхимиков, - он дождался утвердительного кивка собеседницы. - Назовите, пожалуйста, их имена.
   Реана нервно барабанила пальцами по столешнице. После того как она выполнила последнюю просьбу и назвала несколько имен, следователь вежливо извинился и покинул кабинет. И вот уже почти полтора часа она находилась одна в этом кабинете. Интуиция уже буквально вопила об опасности. Хотя ее все еще не пытались одеть в антимагические оковы или как-то воздействовать ментально. К тому же волшебницу волновало осознание того факта, что ее уже почти наверняка обыскались. Ей не хотелось даже думать, что предпримет Анамар.
   Хлопнула дверь и наконец-то появился следователь.
   - Лиата Реана, вы задержаны по подозрению в пяти убийствах.
   - Что?! - девушка неверяще потрясла головой, словно пытаясь проснуться, затем подскочила и тут же опустилась на стул, расхохотавшись. Да... соляные рудники не зря ей пришли на ум.. - А можно уточнить, кого именно я убила? - обреченно поинтересовалась она, понимая, чем закончиться сегодняшний, или как максимум завтрашний день - очередным побегом. Вот только услышав имена, девушка серьезно задумалась, практически не реагируя на окружающим мир, пока ее вели в камеру. Все убитые были великолепными алхимиками, как говориться, рожденными с благословением богов. Да, возможно не самыми приятными людьми, но вряд ли был кто-то желающий их смерти настолько. К тому же Реана хорошо знала, что все эти пятеро время от времени выполняли заказы королевского дома. Очень интересно...
   Реана отстукивала незамысловатый ритм по стене, рассматривая металлические обручи на запястьях. Плохо, что на нее нацепили антимагические браслеты, значит самой выбраться не получиться. Нет, конечно, Тракт научил ее многому и сводил с довольно интересными людьми, не всегда добывающими хлеб насущный законными методами, но... сейчас девушка как никогда отчаянно жалела, что за все это время так и не освоила правила пользования отмычкой. Магичка чуть поморщилась. Ей для полного счастья только навыков домушника не хватает, и так уже целый шлейф преступлений на нее навесили.
  
  
   Верема уже не прислушивалась ко все более и более кровавым предложениям на тему: как вытащить Реану из очередной передряги. Причем последнее предложение перебить всех неугодных поступило из уст довольно рассудительного и осторожного Шанкара. И если от Анамара она нечто подобное ожидала услышать, то оборотень ее удивил.
   - Ты куда? - насторожился Анамар.
   - За Реаной, - спокойно откликнулась девушка, дернув на себя дверь комнаты, где проходил военный совет. - Быстро седлайте лошадей и ждите нас в ближайшей роще по правую сторону от тракта к столице.
   - Вот просто так сама ее вытащишь? - попытался съехидничать зеленоглазый.
   - Да, - кивнула Верема, почувствовав удовлетворение от того, что смогла удивить полукровку. - И не суйтесь за мной, иначе все только испортите.
  
  
   Реана настороженно прислушалась к звуку поворачивающегося в дверях ключа, и зло усмехнулась, увидев конвоира. Судя по масленому взгляду, который он бросил на нее, сидеть в одиночке ей не долго.
   - На выход, - бросил он, отступая в сторону. - И без глупостей.
   Волшебница промолчала. Пока на ней эти проклятые железяки, мешающие колдовать, вести себя надо вежливо, очень вежливо. Может, попытка Анамара научить ее пользоваться оружием была не лишена смысла, пришлось признать магичке.
   К удивлению Реаны проводили ее не в общую камеру, а снова в кабинет следователя. Здесь ее поджидал сюрприз в виде Веремы, прислонившейся спиной к стене. Псица смотрела на нее скучающим взглядом.
   - Спасибо, теперь я ее забираю.
   - Она обвиняется в нескольких убийствах, - устало возразил страж с тоской в глазах. Видимо, этот диалог продолжался уже некоторое время. Мало кто мог отказать псу, тем более в вопросах магов-отступников у них приоритет.
   - Совет предоставит вам всю необходимую информацию после собственного расследования, - жестко отозвалась Верема. - А теперь с вашего позволения.
   - Может вам выделить охрану? - следователь интуитивно понимал, здесь что-то не так, но фактов не было и, значит, повода противодействовать тоже.
   - Нет необходимости, - недобро прищурилась, напрягшись, псица. - Или хотите сказать, что я не успею довести до своего отряда одну единственную девушку в антимагических оковах?
   - Извините, - следователь махнул помощнику, приказывая проводить их к выходу.
   Уже выйдя на улицу, Верема позволила себе облегченно вздохнуть, но хватки на предплечье Реаны не ослабила и потащила ее к коновязи.
   - Ты всегда притягиваешь к себе неприятности? - явно только для справки уточнила она и без того очевидное для себя.
   - Ну как тебе сказать, - вздохнула Реана, - если где-то падает кирпич, в трех случаях из десяти он упадет очень близко. И то если я буду заранее знать, что он падает.
   - А в остальных? - заинтересовалась Верема, помогая "пленнице" сесть спереди себя.
   - В оставшихся семи - он упадет мне на голову, - поджав губы, констатировала неприятную закономерность Реана, приподняв запястья, выразительно намекая, что антимаг неплохо бы снять.
   - Только подальше отойдем, хорошо? К тому же нам стоит поспешить. Нервы у Анамара плохие, может решить воплотить в жизнь свой план, - негромко просветила псица.
   - Даже спрашивать не буду, какой именно, - передернула плечами Реана. - Но ты права, в данном случае лучше поспешить. Не хочу потом чувствовать себя виноватой за реки пролитой крови.
   - Анамар вполне адекватный молодой человек, - неожиданно укорила ее Верема, - без причины бесчинствовать он не станет. Кстати, сделай лицо несчастнее, - скомандовала она, завидев патруль.
   Те, углядев скованную Реану, остановились, выжидающе глядя на всадницу с пленницей. Псица слегка приспустила с плеча рукав, демонстрируя оскаленную волчью голову, и пришпорила лошадь активнее цокать по брусчатке. Чем быстрее они выберутся из города, тем лучше.
   Реана, скорбно склонившая голову, заслонила лицо волосами, чтобы прохожие не видели ее улыбки, которая никак не вписывалась в образ несчастной жертвы.
   - Ты его защищаешь?
   - Уточняю факты, - нисколько не смутилась та. Впереди, у ворот, показалась сторожка стражников. - Теперь помолчи, - скомандовала воительница, направляя лошадь в толпу и заставляя расступаться прохожих, не желающих попасть под копыта. Передав постовым какой-то документ, Верема повторила процедуру с оголением плеча и демонстрации знака псов.
   - Ты сильно на меня сердишься? - спросила Реана, когда они выехали за ворота и стражи уже не могли расслышать их диалога.
   - Я сама виновата, - нейтрально отозвалась Верема. - Не надо было тебе доверять.
   Эти слова больно резанули Реану. Причем она на самом деле чувствовала себя виноватой. Сначала сама пошла к алхимику, потом без сопротивления позволила стражу себя увести, не предупредив друзей. Неужели она успела настроить против себя и Верему? Может Хагера в чем-то права?..
   - Извини меня, - выдавила из себя магичка.
   - Принимается, - без эмоций опять отозвалась псица. А Реане захотелось обернуться и посмотреть, есть ли проявление каких-то чувств в глазах ее телохранительницы, ведь по голосу этого понять было нереально. - Куда бы ты ни влипла, я приду, чтобы тебя вытащить, - внезапно продолжила Верема.
   Реана не могла понять, чем все-таки она обязана такой почти фанатичной преданности? В конце концов, почему она охраняет ее вместо того чтобы находиться подле того же Шанкара? Сам метаморф так ничего и не сказал по этому поводу, талантливо уходя от всех попыток Реаны что-либо разведать. Чем бесконечно злил ее.
   - Верема, - волшебница задумалась, пытаясь подобрать слова, а потом плюнула на все это и спросила в лоб. - Почему ты защищаешь меня?
   - А что тебе сказал Шанкар? - вопросом на вопрос ответила ее телохранительница.
   - Ничего, - вздохнула девушка, - ничего мне этот наглый кошак не сказал.
   - У меня долг жизни перед ним. Двойной, - воительница помолчала. - Он предпочел сделать меня твоим телохранителем.
   - Понятно, - вздохнула Реана, автоматически потерев запястье, словно браслеты доставляли ее физическую боль, - беспокоится за активатор компаса для поиска принца. Ну и ладно. Верема, честно скажу, у меня никогда не было телохранителей, но я очень постараюсь не осложнять тебе жизнь, - она улыбнулась, забыв, что псица все равно этого не заметит, - ну по мере моих скромных сил.
   - Это не играет роли, - несколько холодно отозвалась та. - Я в состоянии выплатить свой долг в любых условиях.
   Заметив, что Реана несколько огорчилась, услышав такую отповедь, девушка все же добавила:
   - Но... буду благодарна. И, Реана, не думаю, что Шанкаром руководят только эти соображения.
   - Честно говоря, я вообще не понимаю, что руководит Шанкаром, - призналась магичка.- Верема... - девушка даже извернулась, заглянув через плечо, немного смущенно посмотрев на воительницу, - ты была бы не против стать моим другом, а не только защитницей?
   Девушка чувствовала себя так, словно недавно вышла из детской песочницы. Обычно там идут такое разговоры. Но она уже и так повела себя сегодня как дите неразумное, так что еще один поступок в том же духе ничего не стоит. Тем более, он станет единственным верным за сегодня. В конце концов, ей ли не знать, как она отчаянно нуждается в друзьях, и как ей тяжело было быть одной.
   - Реана, - псица задумалась, - я не совсем понимаю, что значит дружба для тебя. Таких, как я, не учат дружить. С самого детства нас только тренируют, превращая в живое оружие. Возможно, я всегда останусь куда лучшим охранником, чем другом. Но я готова попытаться.
   - А мне больше и не надо, - радостно улыбнулась волшебница и снова принялась разглядывать дорогу, потому как от неудобного положения начала уже болеть шея.
   - Если честно, я не ожидала, что моя жизнь так круто изменится, - внезапно произнесла за ее спиной Верема, одновременно с этим признанием натягивая повод и заставляя лошадь сойти с тракта. - Думала: очередное задание. Очередной маг-ренегат. А тут... Ты предлагаешь дружбу. Шанкар вполне мог бы убить - я этого и ожидала, но он уже второй раз меня пожалел. Теперь еще и Анамар. Он знает, что я пыталась тебя украсть, но при всей своей... странности не пытается меня убить.
   Она ничего и не спрашивала, только утверждала, но видно было, что была довольна возможностью выговориться.
   - Мы здесь все странные, - хмыкнула Реана, - со своими заморочками и, похоже, ну по крайней мере мне так кажется, по кодексу наемников решили не слишком уделять внимание прошлому, если только оно не несет опасности в будущем.
   - Наверное, единственное правильное решение, - кивнула воительница.
   - Да, - кивнула Реана, настроение которой опять стремительно падало. - Только вот мое прошлое меня постоянно настигает.
   Верема не отозвалась, только пришпорила лошадь, направляясь к роще, на которых цвели мелкие соцветия, источавшие терпкий аромат.
   Анамар встретил ее в своем детском состоянии, стащив с лошади, как только Верема остановилась.
   - Со мной все в порядке, - отозвалась Реана в ответ на озабоченный взгляд Шанкара, стоящего рядом. - Извините меня, - произнесла она, с вызовом вздернув голову. Если уж начала сегодня извиняться перед Веремой, стоит закончить это и перед остальными.
   - Еще скажи: "Больше не буду", - зло бросила Хагера, которой, видимо, все же влетело от Шанкара. Реана чувствовала ее взгляд, словно тот был материальным.
   Одного взгляда желтоглазого оборотня хватило, чтобы ястребица замолчала и, фыркнув, ушла.
   - Не скажу, но постараюсь, - тихо произнесла Реана, чувствуя, как расслабляется в руках полукровки, сейчас по-детски сопящего ей в шею.
   - У нас проблема, - тем временем Верема решила привлечь к себе внимание, обращаясь сразу к Шанкару. - По городам разосланы ориентировки ее внешности и ауры. Твоих, кстати говоря, нет, я потрясла на эту тему следователя. А вот на нее еще и убийства теперь повесят.
   Следующие полчаса они с Реаной на пару рассказывали подробности пребывания у стражей сначала метаморфу, затем подключившемуся "повзрослевшему" Анамару.
   - Плохо, - резюмировал Шанкар, - если мы не придумаем, как провести Реану в столицу, это грозит растянуться надолго.
   Все промолчали, так как сказать было особо и нечего.
   - У нас есть время на длительную остановку где-то на день? - спросила Реана, чувствуя себя полной дурой, что сама в очередной раз сует голову в пасть зверя-людоеда.
   - Теоретически, мы вольны делать, что заблагорассудится, - попытался приободрить ее Анамар, но добавил уже серьезно: - Они ищут псицу и беглую магичку, целый отряд наемников может сбить их со следа, если замаскировать Реану.
   - Тогда есть способ, - магичка вздохнула, - но мне нужны где-то сутки на подготовку и сутки на отдых.
   Когда ближе к вечеру они отыскали подходящее место для ночевки, лагерь был разбит и все поужинали, Реана устроилась в своей палатке, возле которой сейчас царил настоящий ажиотаж:
   - Меня не трогать, - предупредила она, улегшись поудобней. - Верема, выгони их всех, умоляю, - прошептала она, закрывая глаза.
   Некоторое время после наступления тишины, во всяком случае, возгласов и оживленного перешептывания до нее не долетало, девушка лежала и собиралась с духом. Опять ее любопытство аукнется ей. То, что она собиралась попробовать, обычно практикуют под руководством старших магов. Она сама пробовала это лишь единожды, и тогда рядом был учитель. Правда, тогда попытка не увенчалась успехом. Но и придумать иного она не могла - выход был только один. Слепок ее ауры ворота не пропустят, а вот если его слегка подкорректировать, то возможно получится избежать проблем. Впрочем, сейчас ей надо было не столько полностью изменить и перекроить ауру, сколько внести коррективы, спрятать истину под нагромождением лжи, правды и полуправды. Но это требовало времени. Да и продержится заклинание, если она будет магичить, не больше трех-четырех дней. Все-таки живая аура всегда стремиться восстановить свой первоначальный вид. Теперь осталось расслабиться и сосредоточиться, чтобы не нанести себе же каких-то повреждений на этом уровне.
  
   - Она так лежит почти сутки, что ты можешь сказать? - Анамар расхаживал перед входом в палатку Реаны. Он бы и внутри сидел, если бы Верема не прогнала его.
   - А что я могу? - возмутился Шанкар. - В конце концов, откуда мне в деталях знать, что она делает?
   - Ты же маг, - прошипел блондин.
   - Маг магу рознь, - огрызнулся метаморф.
   - Потише вы, - шикнула на разошедшихся мужчин Верема, - она прячет ауру, а это длительный и очень тяжелый процесс. На воротах столицы вмонтированы амулеты, которые даже под личинами распознают личность человека, чьи магические слепки аур внесены в регистр городской стражи. Кстати, Реана одна из них.
   - Откуда ты знаешь? - спокойно поинтересовался оборотень, присаживаясь напротив девушки.
   - Реана рассказала про свою идею, пока мы лагерь ставили. Про амулеты знаю сама, псы частенько пользуются сводками стражи, если амулеты срабатывают.
   - Про ауры подробней, - недовольно буркнул Анамар, всем своим видом пытаясь показать, что ему просто интересно, а не страшно из-за нечеловеческой неподвижности ставшей дорогой ему девушки.
   - Наша волшебница сейчас прячет свою истинную ауру под другой, или перекраивает собственную ауру... Я точно не знаю. Но этот фокус позволяет с высокой долей вероятности обмануть амулеты.
   - С большой долей вероятностью? - подозрительно протянул Шанкар.
   - Да. Все зависит от уровня подготовки, сил мага и так далее. Чем сильнее маг, тем больше изменений он может внести в рисунок. Возможно, этот метод стал бы использоваться повсеместно, если бы не одно но: он съедает не только магические, но и физические силы, требует огромного количества времени и большого искусства. Да и не преподают такие вещи в обычных магических школах, об этом способе знают архимагистры и некоторые магистры. И те из учеников, кому они решили доверить эту тайну. Анамар, прежде чем вздумаешь ее будить, позволь мне договорить. Если прервать процесс изменения ауры, то есть большая возможность получить труп вместо мага. Изменение ауры - процесс тонкий, ювелирный. Поэтому не трогай ее... - с угрозой в голосе закончила она.
   - Но она не просыпается, - протянул капитан недовольно-плаксивым голосом, и тут же замер, когда псица потрепала его по волосам.
   - Не волнуйся, она скоро проснется, и я скажу, каким ты был хорошим мальчиком... - причем последнее было сказано шепотом и с неожиданной нежностью. Девушка уже поняла, что такие скачки сознания у Анамара бывают при сильном волнении, причем не за себя.
  
   Реана открыла глаза. Вроде бы закончила. Голова кружилась, перед глазами прыгали разноцветные мушки.
   - Пришла в себя? - тихий голос заставил ее перевести взгляд в дальний угол палатки, где она рассмотрела сидящего Шанкара. - Как ты себя чувствуешь?
   - Словно по мне проехался верховой отряд, - призналась она. - Сколько я так пролежала?
   - Чуть больше суток, - оборотень приблизился и положил прохладную ладонь ей на лоб.
   - Как Анамар? - поинтересовалась Реана и устало улыбнулась, завидев гримасу на лице Шанкара.
   - Что ему сделается? - совершенно по-кошачьи фыркнул он. - Впадал в детство, а сейчас снова повзрослел и муштрует свой отряд, - здесь в его голосе прорезалась нотка уважения, заставившая девушку снова улыбнуться уголками губ.
   - А ты? - все же спросила она, решив "погладить по шерсти" его самолюбие.
   - Волновался, - тихо произнес оборотень, аккуратно погладив ее по волосам. - Но спасибо тебе за желание помочь.
   - Ты приставил ко мне Верему, чтобы она берегла носительницу перстня? - внезапно спросила Реана, не понимая, почему этот вывод после разговора с бывшей псицей до сих пор не дает ей покоя.
   - Я попросил ее охранять дорогого мне человека. Ты будешь хранительницей кольца до тех пор, пока мы не найдем принца, надеюсь, не долго, но Верема останется с тобой до тех пор, пока ты сама не захочешь ее отпустить, или пока она не отдаст свой долг. Так достаточно емко? - спросил он, задумчиво перебирая ее локоны.
   - Да, - девушке действительно такая формулировка нравилась больше. Она зевнула.
   - Ты есть хочешь? - поинтересовался Шанкар.
   - Пить и спать, - попросила она. Принимая у метаморфа уже третью кружку с водой, Реана наконец почувствовала, что жажда отступает. - Можешь достать мне второе одеяло?
   - Я сам им буду, - предложил он, стягивая с себя рубашку и начиная расшнуровывать штаны.
   - Во время поединков с Анамаром ты перевоплощался так, - напомнила она, отворачиваясь.
   - Это были показательные выступления, - рассмеялся Шанкар, - и мне жаль без надобности рвать хорошие вещи. Сменных штанов у меня осталось не так уж много.
   В следующий миг к Реане скользнул большой пушистый кот, растянувшийся вдоль всего ее тела.
   - Если ты еще и мурчать начнешь, я почувствую себя безмерно счастливой, - сонно прошептала она, запуская руки в густой мех. Раздался уже привычный смешок, что в кошачьем исполнении всегда заставлял ее улыбаться, а потом зверь тихонько заурчал, еще больше убаюкивая и без того сонную девушку.
  
  

Глава 9

  

Время не имеет значения - важна только жизнь.

Вито Корнели

   Реана ехала на лошади, размеренно покачиваясь в такт шагам животинки. Сейчас девушка была одета, как и Верема, напоминая наемницу: удобная одежда из мягкой кожи, не стесняющая движений, но без каких-либо украшений или любимых магичкой корсетов. За спиной крепился меч, его рукоять виднелась за левым плечом. Выкрашенные в черный цвет волосы делали ее похожей на Верему, словно они были родными сестрами. Анамар и Шанкар, тоже ставший брюнетом до первого своего превращения в зверя, ехали чуть впереди. Еще двое наемников держались позади.
   В город было решено въезжать небольшими группами и расселяться в трех гостиницах, располагавшихся на одной улице в квартале средней руки. В слишком дорогом заведении наемки останавливаются крайне редко, в случае если сопровождают какого-то богатого клиента, но всегда бросаются в глаза служителям порядка. В слишком дешевых кабаках тоже просто привлечь внимание стражей, просто потому как туда они захаживают чаще, чтобы отслеживать порядок на ночных улицах. А вот как раз привлекать внимание никто из участников спасательной операции не хотел.
   Впрочем, прежде чем переживать по поводу расселения, им стоило без проблем миновать городскую стражу с их охранными амулетами.
   - Спокойней, - заметила Верема ерзание подопечной в седле. - Ты сейчас другая. А теперь повернись направо и улыбнись тому красавчику в форме, поощрительно, но не призывно.
   Волшебница вздохнула и стрельнула глазами в указанном направлении, на миг встретившись взглядом с симпатичным молодым человеком, как раз принимающим из рук Шанкара въездную пошлину.
   - Цель? Где остановитесь? - спросил начальник смены, заполняя какую-то графу в журнале. Похоже, второй вопрос заинтересовал и молодого стража, незаметно подмигнувшего Реане. Девушка сначала побледнела, а потом залилась румянцем.
   - Найм, - ответил Шанкар, заставляя жеребца заплясать и оттеснить тонконогую лошадку Анамара, который зло наблюдал за всей этой пантомимой. - Еще не решили, но будем благодарны за совет.
   Пока страж на выбор перечислял гостиницы и записывал название выбранного Шанкаром пристанища, девушка старалась не смотреть на молодого человека. Верема же развлекалась во всю, перемигиваясь с парнем под неодобрительным взглядом Анамара.
   Реана судорожно перевела дыхание только когда их пропустили. Впрочем, то же самое сделал и Шанкар, послав ей после этого ободряющий взгляд.
   Столица жила своей обычной жизнью. Люди спешили по своим делам, почти не обращая внимания на небольшой отряд наемников. Сюда стекались многие, желающие новой жизни, приключений или заработка. И удивить здешних жителей видом наемников, пусть даже с очень дорогим и хорошим оружием, было сложно.
   Реана мельком взглянула на перстень, указывающий на восток. Что ж, им было пока что по пути. Гостиница находилась в другой части города, и туда еще предстояло добраться. Зная, что придется ехать через квартал, в котором она когда-то жила, девушка пониже опустила голову, и даже с удовольствием бы натянула плащ с капюшоном, если бы в летний полдень это не выглядело бы столь странно. Она еще издалека заметила знакомый шпиль с желтой звездочкой и красноватую черепицу крыши. Руки непроизвольно натянули поводья. Лошадка, и без того порывающаяся дотянуться до растительности, пробивающейся у края дороги, послушно встала перед такими знакомыми воротами.
   "Толкни их и войди, - тихо шептал внутренний голос, - посмотри, изменилась ли что-нибудь? Вдруг там все по-прежнему: и качели на старом древнем дубе, и резная беседка, где ты часто читала и куда бегала на свидания... Вдруг там все еще ждут тебя?"
   В памяти словно само собой всплыло воспоминание, как она, отчего-то беспечно счастливая, распахивала дверь главного дома, и сообщала всем:
   - Я дома!
   И тут же раздавался недовольное бурчание экономки:
   - Опять носишься, Реана, все ж не десять лет... красивая, молодая леди, пора и степенно вести себя... Ну заходи, чего застыла. Сейчас чаек поспеет, я тут пирожков напекла.
   И голос учителя, слушающего все это из библиотеки:
   - Уже вернулась? Вот и хорошо...
   - Реана, - ворвался в сознание голос Анамара, - чего застыла? Едем.
   - Да, - вздохнула девушка, отводя глаза, - едем.
   Прежде чем она снова войдет в этот дом, ей надо доказать - она никогда не предавала свою страну.
   Столица столь прославленного королевства прятала свои секреты, как записная кокотка морщины под белилами и румянами. Въезжавший в центральные ворота путешественник оказывался в окружении красивых ухоженных домиков, становившихся все шикарнее. Чем ближе к императорскому дворцу, тем тщательнее были подметены мощенные улицы. Но вот если свернуть с центральных улиц и углубиться в жилые районы, где обитали нищие, вот там-то сразу становиться видна изнанка жизни: кучи мусора в узких переулках, покосившиеся домишки, закрытые деревянными ставнями или щурившиеся черными провалами окон. Это здесь не стоило ходить по вечерам, и даже днем взгляд натыкался на городское отребье с голодными, злыми, настороженными взглядами.
   - Так короче, - невозмутимо объяснила Верема, сейчас указывавшая путь.
   За всю свою жизнь в столице Реана бывала в таких местах всего пару раз, и проезжая по этим улицам, старалась не глядеть по сторонам, не желая думать, что кому-то в родном доме живется хуже, чем ей в изгнании.
   Когда они снова оказались на приличных улочках, девушка с удовольствием осмотрелась и принюхалась к запаху свежевыпеченного хлеба, плывшего из открытого окна булочной.
   Анамар, чуть приотстав, купил пару посыпанных сахаром ватрушек, и, пришпорив лошадь, нагнал успевших отъехать спутников, вручив девушкам лакомство.
   Когда они выехали на площадь, Реана не сдержала радостного возгласа. Она так давно не была в столице, ведь ей даже в более ли менее крупные города был заказан путь, а теперь она угодила в разгар ярмарки. Базар бурлил: слышались смех, торги и ругань. Магичке казалось, что она попала в яркую сказку. Вряд ли кто-то из спутников мог ее понять, но девушка была безоглядно счастлива. Правда постоянно напоминала себе о том, что у них есть цель, отличная от похода по магазинам.
   - Пока все соберутся, у нас будет немного времени на это, - со смешком сказала Верема, завидев жадный взгляд волшебницы.
   Реана признательно улыбнулась и направила лошадь в переулок, вслед за каурой кобылкой псицы.
  
   Занеся вещи в комнату, где ее поселили вместе с Веремой, Реана с восторгом заметила, что в комнатке на третьем этаже наличествует крошечный балкончик. Скорее даже не так, кто-то потрудился вместо стандартного окна прорезать в стене балконные двери, если распахнуть которые, можно было увидеть решетку высотой до пояса. Зато длинные шторы, лениво колышущиеся от легкого ветра, придавали этому творению неведомого эстета вполне симпатичный вид.
   - Мило, - оценил вид Шанкар, зашедший в комнату. - Пойдем, украду тебя ненадолго для разведки.
   Девушка поняла, что почувствовала разочарование, когда услышала концовку фразы, но направилась следом за оборотнем, не выразив недовольства.
   - Одень перстень, - попросил мужчина.
   Стрелка упрямо указывала на восток.
   - Значит, прогуляемся, - резюмировал метаморф, подсаживая спутницу в седло.
   Ехали молча, Реана внимательно следила за компасом, периодически указывая, где стоит свернуть.
   - Вот он, - внезапно произнесла она, глядя на небольшой обшарпанный домишко с заколоченными окнами. Дом казался пустым и это настораживало. Для такой защиты, которая там стояла, это было ненормально. Реана чувствовала, как у нее на руках волоски встали дыбом, стоило лишь определить уровень этой волшбы.
   - Поехали, не стоит тут задерживаться, - скомандовал Шанкар, трогая лошадь. - Демонстрировать слишком уж явного внимания.
   Реана направилась за ним, спиной ощущая чей-то насмешливо-злой взгляд. И это нервировало.
   - Что-то там нечисто, - поделилась она своими соображениями с Шанкаром.
   - То есть по-быстрому справиться завтра ночью нам не удастся? - уточнил он, хотя было видно, что ему хотелось бы как можно быстрее вытащить друга из переделки.
   - Может и получится, - признала она. - Мне обязательно надо посетить алхимика и травяную лавку, набраться сил за ночь и зарядить амулеты.
   - Хорошо, поможем по мере возможностей, - легко согласился ее спутник.
   - Знаешь, даже странно, что я так легко ощутила здешнюю магию, - она прикусила губу. - Неужели никого не заинтересовало, зачем такой халупе такая охранная система?
   - Может все дело в том, что маги такого уровня и подготовки, как у тебя, так далеко в трущобы не забредают? - предложил Шанкар самое правдоподобное объяснение.
   - Наверное, - пробормотала волшебница, хотя почему-то была уверенна, что не все так просто.
   Обратно их легко довел оборотень, чей нюх даже в человеческом обличье безошибочно указывал дорогу к гостинице. Покачиваясь в седле, девушка поймала себя на мысли, что думает не о завтрашних сложностях, а о своем спутнике, уже минуту сверля его широкую спину взглядом. Покраснев, она перевела взгляд на дорогу, затем принялась изучать, как прядет ушами лошадка, отгоняя назойливую муху. Непроизвольно скользнула глазами по Шанкару и вспомнила, как после смены рисунка ауры засыпала с большим зверем, а проснулась в кольце мужских рук... Он тогда даже позаботился о вкусном мясном бульоне. Да, - решила она, - лучше думать о еде, чем о нем. Мне только влюбиться осталось и напоследок остаться с разбитым сердцем, - мысленно фыркнула она. Этот довод трезвого разума вроде бы подействовал.
   Спешившись во дворе гостиницы, волшебница услышала, как ее окликнули.
   - Лара Реана? - девушка непроизвольно обернулась, только затем поняв, что голос зовущего не принадлежал ни одному из наемников. Слишком уж детским он оказался. Магичка отыскала взглядом мальчишку лет четырнадцати, стоящего в нескольких шагах от них. Шанкар удивленно приподнял бровь, Реана в ответ пожала плечами. Тем не менее, мальчик их безмолвный разговор заметил и упрямо сжал губы, бросив на девушку тяжелый взгляд человека, не собирающегося отступать от намеченной цели.
   - Да, мое имя Реана, - признала она, хотя чувствовала, что метаморфу это все не нравиться.
   - Вы ведь раньше были ученицей мастера Ортона? - тихо уточнил мальчишка, глянув на ее исподлобья.
   Реана быстро подхватила мальчика под локоть, не давая вырваться, и подвела к группе деревьев, только тогда отпустив.
   - Извини, но о таком кричать посреди двора не стоит. И что тебе от меня надо? - задала девушка довольно простой вопрос. Она понимала, что в случае какой-то каверзы, мальчик отсюда просто не уйдет живым. Шанкар стоял у конюшен, не спуская взгляда с них и явно прислушивался. С его звериным слухом не было проблемой разбирать, о чем пойдет речь. Впрочем, девушка не была против такого положения дел. Этому нелюдю она уже доверяла почти как самой себе. Но только почти. Хотя, стоит признать, ее жизнь он пока берег лучше, чем она сама.
   - Я его младший ученик! - мальчик с вызовом вздернул подбородок, словно опасаясь, что девушка сейчас начнет насмехаться над ним или поливать учителя грязью.
   - Как твое имя? - спросила Реана.
   - Мелек, - парень засмущался, поняв, что забыл про элементарную вежливость. Девушка невольно улыбнулась. - Учитель, вас часто вспоминает и не находит себе места. Он беспокоиться, - совсем тихо сказал паренек.
   - Понятно, - протянула девушка. - Как ты меня нашел?
   Мальчишка задумался:
   - Ну... я тут одну книгу разбирал на древнеимперском и там заклинание поиска было. Сложное, - сообщил он с гордостью.
   - Что в состав зелья входит? - заинтересовалась Реана.
   - А как вы узнали, что там зелье будет? - восхитился мальчишка.
   - Мотай на ус, - волшебница удержалась от порыва щелкнуть его по носу, - почти все древнеимперские манипуляции высших порядков требуют зелья как составляющей ритуалов. Кое-кто из ученых считает, что это не столько магия, сколько широкопрофильная алхимия. Так что в зелье входит? - прервала она, понимая, что начала лекцию, подражая манере преподавания Мастера.
   Мальчишка задумался и начал перечислять...
   - Н-да... - протянула Реана. Идея найти принца без помощи кольца опадала сама собой, так как крови венценосной особы у нее не было, да и кое-что из иных ингредиентов найти было не реально. Разве что делать предварительный заказ алхимикам. А это самоубийству подобно, ждать времени нет, да и донесут на нее мгновенно. В этом сомневаться не приходилось. - А теперь повторю вопрос, как ты меня нашел?
   - Я же уже сказал, - возмутился парень.
   - Так, малолетний гений, - Реана теряла терпение, - ты бы хоть врать научился. Ты мне какие ингредиенты назвал? Где бы ты взял мою кровь для состава? Зная Мастера, никогда не поверю, что он после всех событий сохранил у себя нечто подобное. И не советую врать, - жестко добавила она, надеясь, что у мальчика будет достойное объяснение. Сообразительный малыш начинал ей нравиться, но рисковать своей свободой и жизнью из-за него она не станет.
   - Вы сегодня перед воротами останавливались на пару минут, - признался Мелек, покраснев. - Я в окно смотрел и узнал вас. У Мастера ваш портрет в кабинете висит, я его часто рассматривал.
   Реана подавила улыбку. Будучи девчонкой, она и сама частенько пялилась в окно или изучала портреты на стенах кабинета, лишь бы только оттянуть время, когда приходилось садиться зубрить теорию магии.
   - Слушай внимательно теперь, - она чуть наклонилась вперед, пристально глядя мальчику в глаза. - Ты вернешься домой и никому не скажешь, что здесь меня видел. Заклинание вырви из книги и спрячь, и если кто спрашивать будет, прикидывайся глупым и наивным ребенком. Понял? - вытащив из кармана бумажку, она принялась тут же сорванной и смоченной в слюне веточкой выводить слова, зная, что Мастер догадается использовать давний прием для проявления написанного. - Это отдашь Мастеру. И больше меня не ищешь! Все понятно?..
   - Нет, - растерянно вздохнул мальчишка, - почему я вас искать не должен?
   - Я изгнанница и изменница. А потери еще одного ученика Мастер не переживет. И ты же не хочешь, чтобы тебя допрашивал Совет? Знаешь про их методы? Ты все понял?
   - Да, - кивнул мальчишка, побледнев. Хотя все еще выглядел разочарованным. Реана понимающе усмехнулась уже в который раз за разговор. Конечно, Мелек уже мнил себя героем, возвращающим блудную дочь под крышу родного дома. Спасет Мастера от страданий. А потом все его долго и дружно благодарят. Наивный ребенок. Когда-то она сама была такой же. Внезапно мальчик искренне улыбнулся ей и произнес:- Удачи вам.
   - Спасибо, - улыбнулась Реана потрепав его по рыжим волосам. - Удача мне понадобиться. Теперь давай, дуй обратно.
   Реана прижалась щекой к теплой коре дерева. Она надеялась, что хоть с новым учеником учителю повезет. Триама Учитель выгнал еще во времена ее обучения. В конце концов его бесконечные долги и дикие, даже порой жестокие выходки совсем истощили терпение Мастера... Потом в измене обвинили ее и изгнали. Она тоже стала его разочарованием. Хорошо, что с учителем теперь есть кто-то, кто так волнуется о нем. Интуиция подсказывала, если по итогам этой авантюры ей даруют амнистию, она поладит с мальчиком.
   - Ты о чем-то задумалась, - раздался очень близко голос Шанкара. - Кто это был? Похоже, после его появления тебе стало не по себе.
   - Я думала, ты все слушаешь, - укорила она его в лукавстве.
   - Я прислушивался только к тону разговора, не угрожает ли тебе он, - серьезно отозвался оборотень.
   Реана мягко улыбнулась, понимая, что ей приятен этот жест доверия к ее суждениям, особенно учитывая ее недавнее не слишком разумное поведение в Ринпране.
   - Этот мальчик, Мелек, своим визитом всколыхнул воспоминания, которые я пытаюсь спрятать как можно глубже. Мне нравилось жить у учителя, - вздохнула девушка. - Мне нравилось у него учиться, и...
   - И ты скучаешь, - спросил Шанкар с какой-то непонятной ей интонацией.
   - Безумно. Учитель был одним из самых близких мне людей.
   Она произнесла это так, что метаморф внезапно задался вопросом, а есть ли человек, который бы так же скучал по нему самому? Исключая мать, наверно, нет. Но ему бы хотелось, он понял это неожиданно, но очень отчетливо, чтобы и сама Реана вот так же скучала и желала оказаться рядом с ним, а не пыталась удрать, как от огня. Эта ее непосредственность и способность влипать в смешные и нелепые, а порой и опасные ситуации заставляли его чувствовать такую гамму эмоций, которой давно не испытывал по отношению к женскому полу.
   - Мелек - его новый ученик... - девушка вытерла неожиданные даже для нее слезы. - Он хороший мальчик и волнуется за учителя, а я... Я за два года даже не написала ему письма. Я эгоистка?
   - Не думаю, - Шанкар притянул к себе девушку, чуть улыбнувшись, когда она сжала в кулаках его рубашку. Такой меланхоличной и расстроенной он ее еще не видел. Почему-то эта картина умиляла. - Реана, ты просто попала в очень сложную ситуацию. И знаешь, я думаю, ты не писала своему учителю, потому что не хотела его расстраивать.
   - Ты прав, - вздохнула волшебница и подняла на него грустные глаза. - Шанкар?
   - Да? - тихо спросил он.
   - Можно я еще так постою?
   - Конечно, - оборотень улыбнулся.
   - Ели бы ты мурлыкал, было б лучше, - прошептала она.
   - Предлагаешь мне раздеться посреди двора? - рассмеялся он.
   - Нет, - покраснела девушка, смутившись от картины, нарисованной воображением.
   А оборотень усмехнулся, кажется, она начала-таки воспринимать две его ипостаси как нечто единое.
   - Пойдем обедать, - предложил он минут через пятнадцать, почувствовав, что Реана уже пришла в себя и начала смущаться и крутиться от понимания, как близко он к ней находится, и какое впечатление их пара производит на рабочих и гостей гостиницы, появлявшихся во дворе. Как говориться, хорошо понемножку.
   Поев и подумав, что мир очень даже неплох, Реана принялась готовиться к запланированной операции по освобождению принца. Перечень заклинаний, которые могли пригодиться при таком действе, уже был давно готов. Все время их путешествия она только тем и занималась, что решала да взвешивала правильность каждого принятого решения. Часть будущего арсенала будет подготовлена заранее, ее можно будет просто активировать словом-ключом. Раньше подготовку было начинать неразумно - такие заготовки остаются активными не больше пары суток. Вписав на листик названия, Реана задумчиво поцокала языком. Да, ее резерва как раз хватит для создания всего этого. Придется готовить одно отвратительное на вкус зелье, призванное ускорить восполнение магических сил, но опять же суток должно будет хватить.
   Вторым этапом ее подготовки должны были стать некоторые весьма интересные зелья. Здесь немалым подспорьем оказалась книга, принесенная Мирой. Хороший маг никогда не скажет, что он знает все. Хороший маг всегда ищет новое знание, чтобы стать сильнее, Реана всегда льстила себе мыслью, что она и является этим самым Магом с большой буквы. Поэтому находила силы переводить в дороге книгу, где еще в Барге вычитала рецепт взрывного "любовного зелья". Кстати говоря, эти замечательные шарики тоже были на повестке дня. Девушка на новом листике выписала список ингредиентов.
   Волшебница уже давно пришла к выводу, что книга является именно дневником какого-то мага-экспериментатора, имевшего пристрастие к почти поэтическим названиям. И вот они-то вводили магичку в недоумение. Вот как можно квалифицировать рецепт под названием "безмятежный сон", когда в составе трав числится взрывтрава? Лучше б уже неведомый автор назвал его "вечным сном", или "смертельным" для полной правдивости.
   Раз уж Шанкар пообещал ей помощь, она отказываться не станет. Девушка поднялась и направилась в их с Анамаром номер. Постучав для приличия, она толкнула дверь.
   - Соскучилась по нашему обществу? - радостно улыбнулся полукровка, поднимая голову от вручную нарисованной карты квартала, где размещался интересующий их дом. Шанкар, только-что что-то втолковывавший предводителю наемников, отбросил с лица длинную челку и немного устало вздохнул. Легким общение этих двух мужчин не было.
   - Мне нужны эти составляющие, и как можно быстрее, - она протянула листик. - Я, конечно, могла бы и сама пойти, но...
   - Лучше не надо, - мягко заметил Шанкар.
   - Не стоит, - одновременно с ним отозвался Анамар, беря листок. - Миркар лучше раздаст это народу, который умеет читать. Получится быстрее.
   - Да, пожалуйста, - Реана едва сдерживала смех, такое единодушие для них было нехарактерно. Это ж как надо опасаться ее способностей влипать в неприятности!
   - Так действительно будет быстрее, а ты отдохнешь, - решил "утешить" ее блондин, а оборотень только тихо фыркнул.
   Реана решила не обращать на это внимания.
   - Как справятся, пусть заносят мне все в комнату, - Реана гордо поплыла к выходу. Потом все же развернулась и хитро подмигнула нелюдям.
   Заплатив поварихе серебряную монетку, волшебница временно позаимствовала часть кухонной утвари для смешивания зелий. Зачарованные кусочки угля, которые были наделены свойством гореть некоторое время, выделяя нужное количество теплоты, решили проблему с температурным режимом. Теперь оставалось только дождаться гонцов.
   Впрочем, Реана и не думала скучать, сидя сложа руки, и взялась за задумку с заготовками. Итак, огненные шарики. Вся сложность состояла в правильном распределении энергии, чтобы они всегда находили заданную цель, не реагируя на преграды. Ее давнишняя разработка теперь имела право быть опробованной на мишенях. Дальше следовали стихийные заклинания: ледяные копья, чаще они использовались как таранное заклятие, нежели как боевое, но мало ли, что случиться может, заготовка для "шквалов", пара заклинаний из школы темных магов, призванных упокаивать разбушевавшуюся нежить. Впрочем, хотя заклинания принадлежали темной школе магии, основаны они были именно на использовании света, как известно, разрушающе влияющего на нежить. Так что даже не будучи некроманткой, она вполне могла ими пользоваться. Долго и бережно она плела основу для телепорта, потом подвешивала его к собственной серьге. Девушка почувствовала, что начинает выдыхаться. Если бы она делала личный телепорт, то потратила бы меньше энергии из своего резерва, но рассчитывала провести с собой в случае опасности минимум человек двадцать, а значит, не приходилось беречь магию и силы.
   Открыв записи, она принялась колдовать дальше, до тех пор, пока руки не начали дрожать от усталости. Закрыв глаза, девушка привалилась спиной к стене.
   - Все хорошо? - уточнила Верема, уже некоторое время сидевшая в комнате, но не мешавшая своей подопечной.
   - Устала, - призналась Реана, не меня позы.
   - Выспись сегодня, - посоветовала псица.
   Магичка невесело усмехнулась. Да, ее телохранительница права, но еще было столько дел.
   - Как только принесут мои травы, разбуди меня, - попросила она, клубочком сворачиваясь на кровати.
   Когда ее все же растолкала воительница, Реана заподозрила, что ей все же дали поспать дольше положенного. На столе громоздилась гора свертков. Тем не менее, девушка жаловаться на задержку не стала - она и вправду чувствовала себя вполне отдохнувшей. Даже резерв немного восстановился, облегчая задуманное. А то она уже опасалась, что перестаралась с подготовкой и потянула жизненные силы из ауры.
   Следующие два часа она бегала вокруг стола, нарезая, перетирая, смешивая и нагревая ингредиенты и их сочетания. В комнате что-то постоянно звякало, грюкало, булькало и шипело. Пару раз слышался звук разбитого стекла и тихие проклятия, которые девушка бормотала себе под нос, проклиная собственную неуклюжесть. Верема дважды заглядывала к волшебнице, предлагая той спуститься поужинать, и дважды уходила ни с чем. Однажды зашел Анамар, но его тут же выставили вон, снабдив ведром с какой-то булькающей грязью. Благосклонно Реана приняла лишь большую чашку с чаем, которую псица, не спрашивая заранее, внесла ей и безапелляционно приказала подкрепиться.
   Шанкар благоразумно не совался, прекрасно зная, какой бывает Реана в процессе своих алхимических трудов. Еще пребывая в кошачьем облике в ее доме в Барге, он частенько наблюдал подобную картину и представлял, как можно попасть под горячую руку.
   Реана устало оперлась на хрупкие перильца балкона, подняв лицо к небу. Прохладный ночной ветер развивал волосы и играл подолом платья. Серебристая луна в окружении мелких бриллиантов звезд казалась невиданным украшением на темном бархате.
   "Да что это со мной? - усмехнулась Реана. - Я ведь никогда не была романтиком. Вполне трезвомыслящая девушка, в меру циничная, в меру жестокая, но не романтик, уж точно не романтик". Да и вообще, о звездах думают влюбленные девушки, а у нее нет такого объекта обожания. Или есть? Девушка вспомнила, как сегодня днем стояла в кольце рук метаморфа и наслаждалась этими минутами покоя и чувства защищенности. Она мягко улыбнулась. Желтоглазый оборотень, то доводящий ее чуть ли не до истерики, то трогательно нежный, все чаще возникал в ее мыслях. А может, она просто перенесла чувства привязанности и даже любви со своего кота на человека? Хотя и кот, и человек - это одно и то же! Реана прижала руки к пылающим щекам.
   - Как же я запуталась... - прошептала она в ночь. То мужчина, то зверь. Он то нравился ей, то она почти ненавидела его. Интересно, это она приручала кота, или в итоге приручили ее? Она попыталась вспомнить, нет ли у восстанавливающего зелья побочного действия в виде повышенной влюбчивости или эмоциональности. Вроде бы такого она про него не читала. Хотя использовали его нечасто именно из-за не до конца выясненного воздействия на человеческий организм. Альдо вот, например, под его воздействием не могли летать. И опять же неизвестно почему. Девушка вздохнула. У нее все равно не было выбора сегодня.
   - О чем задумалась? - поинтересовался сзади объект ее размышлений, заставив девушку вздрогнуть от неожиданности.
   - Если я скажу "о тебе", ты мне поверишь? - спросила Реана, не оборачиваясь. Она прекрасно узнала его голос.
   - Конечно, - мягко улыбнулся метаморф, облокотившись на перила. А потом предположил: - Волнуешься из-за принца?
   - Нет, - вздохнула Реана и, повернувшись, посмотрела ему в глаза, - из-за него я не переживаю. В конце концов, его семья довольно жестоко поступила со мной.
   Шанкар только чуть наклонил голову набок и промолчал, ожидая от нее продолжения.
   - У меня сегодня странное настроение, - призналась Реана. - Говорю глупости, думаю глупости и почему-то совсем не волнуюсь о завтрашней операции.
   - Расслабься, все будет хорошо, - довольно банально попробовал приободрить он ее. - Мы с Анамаром сумеем тебя подстраховать, ты же веришь мне? - он аккуратно приподнял ее лицо за подбородок. Девушка смотрела на желтоглазого и улыбалась. Может у нее действительно странное настроение, но сейчас ей было хорошо рядом с ним. И спокойно.
   - Верю, - кивнула девушка, - я тебе верю, - она протянула руку, пропустив сквозь пальцы его волосы. - В который раз, но я тебе верю.
   Шанкар накрыл ее губы поцелуем, за талию подтянув и прижав к себе. Реана прильнула к мужчине и ответила на поцелуй, решая не думать о том, что скорее всего совершает ошибку, идя на поводу у сиюминутного желания.
   - Ты меня с ума сводишь, - выдохнул он, обдав горячим дыханием кожу на шее, от чего по спине побежали мурашки.
   - Обычно все на оборот, - улыбнулась Реана, погладив его по щеке.
   - У нас завтра весьма ответственный день, но если ты сейчас меня не выставишь из комнаты, я уже не уйду, - пообещал он, прокладывая тропинку из поцелуев к ключице.
   - Не уходи... - шепнула она, откинув голову. Что было делать, если он действительно сводил ее с ума?
   Его не пришлось просить дважды.
  
  
   Верема остановилась у двери их с Реаной комнаты и усмехнулась, расслышав едва слышный шепот и легкий вздох удовольствия. Псица только головой покачала. Кажется, ей стоит поискать себе другое место для ночевки. Правда, сначала ей хотелось удовлетворить женское любопытство. Уже через пару минут она толкнула дверь в комнату предводителей отряда.
   "Вот оно как, этого следовало ожидать", - усмехнулась псица, приветственно кивая Анамару.
   - Как успехи в подготовке? - полюбопытствовала она, порадовавшись, что догадалась зайти, а не пошла сразу же на конюшню. В целом, она ничего не имела против поспать на сеновале, там вполне даже удобно. А вот Анамару, особенно если бы проявилась его детская сущность, вполне хватило бы смекалки пойти разыскивать Шанкара, который вряд ли вернется в эту комнату до утра. И к Реане мог бы забрести. О последствиях думать не хотелось, она же знала, как собственнически полукровка относился к магичке. Хотя Верема рассматривала худший из возможных результатов. Впрочем, лучше предполагать лучшее, но готовиться к худшему. Она просто немного перекроила эту пословицу под данную ситуацию.
   - В целом, выработали стратегию, - зевнул полукровка. - А что, собственно, ты тут забыла? - недоверчиво посмотрел он на нее.
   - Травяной настой тебе принесла, - спокойно отозвалась девушка, поставив на столешницу емкость с напитком, от которого поднимался пар.
   Анамар недоверчиво прищурился и потянул ноздрями воздух, принюхиваясь к сладковатому запаху заварных трав.
   - Думала отнести Реане, чтобы помочь восстановить силы к завтрашнему дню, - ни словом не соврала воительница, а дальше без заминки произнесла, - но она уже спит. Не хочешь, не пей.
   - А почему мне? - все еще не шел на контакт зеленоглазый.
   - Ты еще кого-то здесь видишь? - притворно изумилась псица. Изначально она хотела сказать: "Был бы здесь Шанкар, не сомневайся, первому бы предложила ему". Но потом подумала, что не стоит заострять внимания на отсутствии оборотня.
   - Тогда спасибо, - протянул парень, подтягивая к себе чашку и делая первый глоток. Правда, перед этим он еще раз понюхал.
   - Не за что, - откликнулась она, приваливаясь спиной к спине на соседней кровати. "Вот здесь-то она и будет спать", - решила Верема.
   Некоторое время они общались относительно освобождения принца, а Анамар зевал все чаще. Так продолжалось, пока на заданный вопрос псица не получила ответа. Она довольно ухмыльнулось. Долго же на него действовало снотворное. Собственно, она сказала правду, предполагая подсунуть напиток Реане, но раз не удалось, она все равно нашла ему применение. Теперь можно было и самой устраиваться спать. Псица покосилась на полукровку и, вздохнув, отложила идею о тихом и безмятежном отдыхе. Стоило сначала перетащить парня в кровать, а то еще свалится со стула. А вот тогда и выспаться можно будет.
  

Глава 10

Самая сумасшедшая удача приходит за шаг до поражения

Наполеон Хилл

  
   Реана проснулась на диво отдохнувшей. Резерв был полон под завязку. Наткнувшись взглядом на спящего рядом Шанкара, магичка уткнулась лицом в подушку, костеря себя на все лады. Что ж она наделала? Будто у нее и без того сложностей было мало в общении с оборотнем. Тем не менее, афишировать случившееся она не собиралась. Разбудив метаморфа, она бросила еще сонному любовнику одежду, едва дождалась, пока он оденется и буквально вытолкала мужчину за дверь, мотивируя такую спешку тем, что ей еще массу зелий надо подготовить к вечеру. Частично это было правдой. Оставшись в одиночестве, Реана первым же делом бросила чашку в стену, довольно слушая, как разлетаются глиняные черепки. Даже полегчало.
   "Вот они, взаимоотношения с работодателем!" - хихикнула она, решая больше не уделять этому столько внимания. В конце концов, они взрослые люди и могут делать, что хотят.
   Зашедшая в комнату Верема достала их своих сумок сменную одежду и отправилась переодеваться, не сказав ни слова. А Реана почувствовала запоздалые угрызения совести, что даже не подумала, где придется ночевать ее телохранительнице.
   Еще раз укорив себя в том, что волнуется не из-за того, что следует, Реана взялась готовить зелья, срок действия которых исчерпывался двенадцатью часами. Такими хорошо замки вскрывать, что очень может пригодиться, создавать дымовые завесы и прочие мелкие гадости для противника творить.
  
   Девушка сидела на крыше дома, дожидаясь, пока все займут свои позиции. Волшебница чувствовала спиной взгляды. Один принадлежал Вереме, решившей в интересах самой Реаны не спускать с магички глаз. Вторым наблюдателем был Шанкар. За день они едва ли парой слов перебросились. Впрочем, она сознательно избегала пересекаться с оборотнем, все еще не понимая, как с ним себя вести. Да она даже не знала, чего хочет от себя и от него в дальнейшем. В итоге, девушка решила, что над этим стоит задуматься, если они оба останутся живы после всей этой затеи с освобождением. И сейчас метаморф, явно не понимающий причины подобного ее поведения, стоял позади, сам того не желая раздражая ее своими тяжелыми взглядами в спину.
   Реана еще раз бросила взгляд на кольцо, стрелка упорно указывала на заброшенный особняк. Чтобы абстрагироваться от мелкого противного дождя, сделавшей уже ее косу неподъемно тяжелой, волшебница прикрыла глаза, внутренним зрением рассматривая окружающие дом плетения. Она даже мысленно облизнулась. Тут можно было потратить пару дней, кропотливо разматывая узлы и изучая структуру. Она бы с удовольствием посвятила этому это время, чтобы изучить, понять и научиться воспроизводить вот такую опасную для нежданных гостей красоту. Увы, вскоре ей придется банально на куски рвать это кружево в надежде удержать от активации сигнальные нити. Она уже даже придумала, как именно должна это делать.
   Охранка явно многоуровневая, сложная печать, состоящая из системы виртуозно сплетенных между собой отдельных составляющих. Для таких многоуровневых заклинаний существуют некоторые ограничения. Каждая из частей подпитывается магом отдельно, создавая так называемый канал наполняемости. Здесь наверняка могут быть включены следующие части: основа базовая, обычная охранка от взломщиков, это всего лишь один канал, защита от магического взлома и магии поиска. Тут можно предположить минимум три канала для подпитки. Итого уже четыре в сумме. А вот точка для замыкания рисунка. Это просто аксиома магических искусств, но многие недоучки почему-то упорно считают, что зиждется любая пентаграмма или прочая силовая структура на узлах. Лодыри. Об этом никогда не говорят во время учебы старшие наставники, ибо есть негласный закон. Кто не пришел к такому элементарному выводу сам за столько лет обучения, тот недостоин стать стоящим магом. Так что и подсказывать ему не станут. Вот и весь секрет. И если бы Реана ставила перед собой цель уничтожить купол, то она просто выбила бы эту замыкающую точку из жесткой структуры линий. Но! Ей надо будет сделать все так, чтобы охранка не пострадала.
   Рука скользнула к неизменной сумке на бедре. Реана, не глядя, на ощупь выудила зеленоватый флакон с зельем-отмычкой и вскрыла пробку. Нашептывая формулировку заклинания, она воедино сплетала магию и алхимию. Это тоже она придумала сама, с той лишь разницей, что один раз уже пробовала на практике и получила положительный результат. Закончив с этим, волшебница положила флакончик в нагрудный карман.
   - А может просто ворвемся внутрь? - предложил Миркар, пришедший доложить, что все заняли оговоренные по плану места.
   - И нас защита по стенкам размажет, - закончила Реана, переводя взгляд на столпившихся позади нее соратников. На оборотня она опять принципиально не смотрела.
   - Ты же целый день заговаривала амуницию, - уточнил воин.
   - Я вам что, богиня, чтобы непробиваемые латы одним словом создавать? - раздраженно и язвительно откликнулась она, но заставила себя успокоиться - не все сведущи в магическом искусстве и просто верят в нее и ее возможности. Приятно, конечно, но и ответственность увеличивается, когда знаешь, что на тебя так надеются. И горько от сознания, что это катастрофически далеко от истины.
   - А если Верема? На нее не действует магия, - заметил Анамар, бросив на воительницу косой взгляд. Реана задумчиво посмотрела на наемника. Что вчера произошло между этими двумя, что полукровка так внимательно изучает профиль псицы уже последние полчаса? Да что за ночь чудес вчера вообще была? - в сердцах подумала она.
   - И даже на нее подействует, - вздохнула магичка. - Не знаю, кто здесь живет, и кто все это ставил, но поработал он на совесть.
   - А если... - она поняла, что голова, уже наливающаяся тупой монотонной болью, просто взорвется, если ей придется отвечать на все эти, увы, лишенные смысла идеи.
   - Верема... - позвала Реана, стоявшую неподалеку псицу, и мученически посмотрела на девушку. Та понимающе усмехнулась, и цапнула Анамара, за рукав.
   - Пойдем... - Реану всегда удивляло, почему полукровка, казалось бы, при всем своем недоверии к псице, обычно слушает ее и делает, как было сказано. Воительница отвела Анамара на пару десятков шагов в сторону и что-то ему пару минут втолковывала, на что он в итоге просто кивнул, улыбнувшись девушке.
   - Значит так, - в очередной раз повторила Реана, - сначала я ломаю защиту, и только потом по моему сигналу вы входите.
   - Ты не волнуйся, - посоветовал вернувшийся Анамар, - войдем. К тому же нам в этом доме не жить потом.
   - Понятно, - вздохнула магичка. - Но все-таки давайте без лишних разрушений. Мне не хотелось бы привлекать внимание стражи, - легкие ухмылки на лицах мужчин заставили ее вспомнить, что в этом квартале стражи могут появиться раз в год, два - в пятилетку. - Просто не привлекать внимания, - поправилась она, - чьего-либо.
   - Тогда на позиции? - спокойно и серьезно спросил Анамар, проверяя, как выходят из ножен клинки. Реана проследила за его действия задумчивым взглядом. Это был непривычный ей Анамар. Она почему-то воспринимала его как... почти как младшего брата. Вот оно, самое правильное определение! Но при этом она как старшая сестра постоянно ожидала от полукровки какой-то дикой, если не детской выходки. Может, она просто слишком часто видела его детское второе Я и потому несознательно преуменьшала возраст предводителя наемников? Глядя на серьезного и сосредоточенного светловолосого мужчину, девушка задалась вопросом: неужели она так плохо разбирается в людях? Настолько доверчива до сих пор? Видит в людях то, что хочет сама, упуская из виду очевидное?
   - Хорошо, - вздохнула девушка, и направилась вслед за остальными к лестнице. Реана отметила, что Шанкар молча повернулся к ней спиной, легко и бесшумно сбегая по ступенькам. Словно ее и не было здесь. Эта мысль неприятно резанула. "Чего и добивалась", - вздохнула девушка.
   Выйдя на улицу и посмотрев на серое здание на фоне темного неба, Реана зябко передернула плечами. Сейчас она впервые, но полноценно, ощутила, как ею овладевает неуверенность и страх. Остановившись в тени постройки на противоположной стороне узкой улочки, волшебница принялась бережно подтягивать к себе нити охранного плетения. Ее волосы сами собой рассыпались по плечам, на кончиках пальцев замерцали голубые искорки. Их оттенок становился все насыщенней, они то ярко вспыхивали, то гасли, а потом сорвались в полет. Вокруг дома замерцала голубая сеть, темно-синие искорки, как маленькие паучки, ползли к какой-то ведомой только им точке, концентрируясь в узлах плетения. На миг ставшая пластичной охранка позволила Реане разорвать сигнальные нити и замкнуть их на самих себя. Теперь у них будет время. Хозяин не получит сигнала и обнаружить сможет причину только если сам потянется проверить состояние собственного творения. Реана открыла глаза и покачнулась, не сразу привыкнув к окружающему пространству - внутренним зрением все воспринималось чуть иначе. Девушка вынула из кармана заветную бутылочку и открутила крышку, пока шла к крыльцу заброшенного особняка. Она чувствовала, как из сгущающихся теней почти неслышно за ней следом скользят фигуры ее соратников.
   - Смотрите внимательно и запоминайте, - негромко сказала она, надеясь, что ее услышат. Ну а кто не услышит, что ж, это не на ее совести будет.
   Магичка чуть склонила голову на бок, присматриваясь и приноравливаясь, а потом широким жестом веером выплеснуло жидкость. Попадая на светящееся синим плетение, зеленоватая влага шипела и пенилась некрасивыми болотного оттенка пузырями. Часть сети упала, словно по паутине провели раскаленный проем, вырезая арку прохода. Остальной купол замерцал и снова стал невидимым.
   - Проходите только через проем, - напомнила Реана. - И позаботьтесь о том, чтобы найти дорогу обратно, иначе... - она не стала заканчивать фразы, все и так знали, что будет в этом втором случае.
   Первыми в проем скользнули оборотни. Шанкар и Келум переглянулись, а потом просто выломали дверь, пару раз приложившись плечом и банально вынеся косяк. С их-то силой такая преграда - не преграда. Реана покачала головой, да, она почти забыла, что они не люди. А зря.
   Следом скользнули пятеро наемников и Анамар. Реана вздохнув последовала за ним, зная, что магическая поддержка им будет еще нужна.
   Первый этаж не принес никаких проблем, впрочем, как и второй. Везде царило запустение, с потолка свисала паутина, где-то еще можно было рассмотреть ее жителей, а местами серое пыльное кружево свисало лохмотьями. На стенах облупилась краска и штукатурка, даже зияли дыры разных размеров. От потолка тянулись потоки влаги и буйно расползались темные пятна грибка, облюбовавшего эту влажность. Воздухом было сложно дышать из-за пыли. В целом, складывалось впечатление, что дом заброшен уже не первое десятилетие. И стояла совершенная тишина, даже мыши под полом не скреблись. Странное чувство все еще не отпускало Реану, ей все больше казалось, что она что-то забыла, что-то упустила из виду... Но что?
   Реана замерла. Разгадка плавала где-то на поверхности. Но необходимость постоянно двигаться и следить, чтобы не попасть ногой в пустоту в полу, не давала сосредоточиться.
   - Что случилось? - немного раздраженно обернулся к ней Шанкар. Но на его неожиданную грубость девушка не обратила внимания. Она обвела взглядом комнату, но перейдя на внутренне зрение, не видя окружающей мерзкой обстановки. Она искала другое.
   Вот оно! Девушка заметила у внешней стены легкое красноватое мерцание. Девушка направилась к нему напрямик. Для окружающих она двигалась, как будто внезапно ослепла. Несколько неуверенные, угловатые жесты и целенаправленное продвижение прямо, словно она не видела кучи мусора и трещин в рассохшемся паркете. Верема резко рванула Реану под локоть, когда она чуть было не упала, удерживая магичку в вертикальном положении. Волшебница не поблагодарила, не пожаловалась, она словно ничего не заметила, не отрываясь вглядываясь в нечто одно ей видимое.
   Она аккуратно провела подушечками пальцев по стене. Руку неприятно холодило и одновременно покалывало. Магичка мотнула головой, с трудом фокусируя взгляд на стене, теперь уже воспринимая ее обычными органами чувств, и брезгливо отерла руку о штанину.
   Этот дом был ловушкой. Защитные заклинания высочайшего уровня, эта охрана - все для того, чтобы они клюнули. Их ловили, как рыбку на живца, а может просто перестраховывались, но... Дом оказался гораздо больше, чем с наружи. Бесконечный лабиринт этажей и комнат. А еще, она могла биться об заклад, здесь повсюду были разбросаны магические ловушки. Стало по-настоящему страшно. Тут бы просто в живых остаться, а еще принца надо найти. О боги, да проще найти иголку в стоге сена, ведь внутри этот дом мог быть размером с целое королевство.
   - Реана, - окликнул ее Анамар, - почему стоим?
   - У нас проблемы, - тихо произнесла она, обернувшись. Ей было все равно, как на нее сейчас смотрели. - Дом - это свернутое пространство. Не почувствовали разве, что он больше, чем должен быть?
   Жутковатую новость восприняли спокойно и с почти некоторым пренебрежением. Реана обиделась. Опять перейдя на другой уровень восприятия, подняла осколок кирпича и швырнула его в темное пятно у дверного косяка. Блеснув, камень исчез.
   - Это телепорты, - объяснила она, - я даже боюсь загадывать, куда они могут выбросить. Малейшая ошибка может обернуться катастрофой.
   - И что теперь? - растерянно произнес кто-то.
   - Есть специфика, замкнутое пространство окружает обычно объект, но замыкается на каком-то предмете. Редко когда можно найти более сложную модификацию. В общем, подозреваю, что этим "предметом" и будет пленник. Найдем принца - сможем выйти.
   - Что ж, это совпадает с ранее поставленной задачей, - сухо отозвался метаморф.
   - Она усложнится, - сообщила она. - Вы лишаетесь боевой поддержки мага. Я буду вынуждена внутренним зрением отслеживать магические ловушки, иначе мы рискуем просто не дойти. Вереме придется постоянно следить за моим продвижением, иначе сверну себе шею. Остальные смотрят в оба и незамедлительно исполняют мною сказанное.
   - Можем идти? - поинтересовался Анамар.
   - Нет, - Реана старалась не раздражаться. - Провожу инструктаж о том, как пользоваться зельями из моей сумки.
   - Зачем такие сложности? - снова задал вопрос Анамар.
   - Потому что я не смогу среагировать, если что-то случиться, моментально. Либо отслеживаю ловушки, либо действую как боевой маг - одно из двух, другого не дано. Так кто?
   - Хагера, подойди, - скомандовал Шанкар.
   Реана заставила себя промолчать. Он это что, назло сделал? Впрочем, она признала, логика здесь есть. Наемники привыкли сражаться - их оружие мечи и кинжалы, Анамар, Шанкар и Келум обладали незаменимыми навыками воинов ближнего боя, особенно учитывая их нечеловеческие возможности. Верема будет следить за нею самой, остается только оборотница. К тому же ее звериная ловкость не даст чему-нибудь случиться с драгоценным содержимым сумки.
   Вздохнув, Реана перешла на внутреннее зрение и тут же почувствовала, как на ее предплечье сжалась рука телохранительницы.
   - Спасибо, - тихо произнесла она и принялась осматриваться. - Теперь идем вперед, но не спешите, - скомандовала она, напряженно вглядываясь в окружающее, стараясь вовремя заметить блеск магических нитей, знаменующих ловушку.
   Еще час прошел в бесполезных блужданиях по дому. Комнаты и царившая в них картина запустения мало отличались друг от друга, порой разве что попадалась полусгнившая мягкая мебель и покалеченные столы да стулья, лишенные ножек или спинок. Но даже этим изменениям они радовались. Буквально сразу Анамар отдал приказ помечать помещения, в которых они уже побывали, и замыкающий процессию наемник "вооружился" еще и грифелем.
   Реана уже с десяток раз останавливала отряд и отдавала Хагере распоряжение вытащить из сумки определенный пузырек, чтобы дезактивировать вражеские сюрпризы. Несколько раз ей приходилось самой колдовать над дверными проемами, чтобы они потеряли свои смертоносные свойства. От необходимости постоянно менять способ восприятия окружающего мира у Реаны раскалывалась голова. Боль острой спицей ввинчивалась в виски. Им даже пришлось сделать привал и девушка проглотила одно из своих зелий. Вот уж не думала магичка, что первый же обезболивающий препарат будет предназначаться самому лекарю.
   Вид внезапно возникшей перед ними лестницы мгновенно заставил воспрянуть духом. Это уже было что-то принципиально новое, выбивающееся из привычного антуража.
   - Стоять! - крикнула волшебница, завидев легкое марево у первой же ступеньки. Опустившись на корточки, она нащупала обломок доски и швырнула его на лестницу. Окружающие дружно затаили дыхание, наблюдая, как деревянный брусок распадется трухой.
   Но для Реаны картина не изменилась. Она моргнула, и вцепилась в Верему, дожидаясь, пока восстановиться нормальное мироощущение. Выудив из сумки небольшой шарик, размяла его в руках и швырнула на лестницу. Затем повторила эксперимент с палкой - тот же результат. Девушка зло всплеснула руками. Она вытащила из-за голенища сапога небольшой кинжал и направилась к ступенькам. Заметив краем глаза движение, отрывисто бросила Анамару:
   - Я знаю, что делаю.
   Присев на корточки, она сначала одним движением отрезала не слишком длинную прядь волос, затем полоснула лезвием по ладони, резко выталкивая воздух сквозь сжатые зубы. Смочив пряди кровью, бросила их в марево, наблюдая, как подношение мягко рассыпается в ничто. И еще одна деревяшка полетела на лестницу, на этот раз гулко поскакав по ступенькам на пролет ниже.
   - Верема, - позвала она, протянув подруге руку - мы спускаемся первыми, иначе не разминемся.
   Но этот неспешный спуск больше сюрпризов не преподнес, приведя их в длинный и широкий коридор, по обе стороны которого виднелись открытые или закрытые двери. Выстроившись в привычном порядке, они двинулись вперед. Реана неожиданно для себя поняла, что не видит тут даже ставшего уже привычным красноватого мерцания. Почему-то это скорее настораживало, чем радовало.
   - Тут... - она не успела высказать своих сомнений. Из одной из комнат стремительно скользнуло нечто огромное, мгновенно расшвыряв всех ударами лап, крыльев и гибкого длинного хвоста.
   - Да что это за тварь?! - крикнул кто-то из наемников, укрывшись за перевернутым столом. Реана понимала, что вопрос закономерен. Даже маги не всегда предвидят, какой результат получится в ходе создания вот таких вот "зверушек". Эта же махина имела приземистое четырехлапое тело, покрытое плотной броней - это как раз проверили опытным путем. Недлинная шея удерживала голову с вытянутым рылом и частоколом острых зубов. За спиной то разворачивались, то сворачивались кожистые крылья. Но не длинные, которые смогли бы поднять эту тушу в воздух, а словно недоразвитые. Впрочем, чудище успешно использовало их в атаке, не рискуя при этом зацепить стены или потолок. Довершал картину длинный и гибкий чешуйчатый хвост.
   - Химеры, - откликнулась Реана. Вот и пришло время воспользоваться заготовками. Швырнув в магическое создание ледяное копье, она с грустью констатировала, что ощутимого эффекта это не принесло.
   - И как ее убить? - прокричал Анамар, укрывшийся в соседней комнате.
   - А я откуда знаю?! - возмутилась волшебница, немного высунувшись из укрытия и осматривая огромное существо. Тварь припала к земле и просто прислушивалась, порыкивая и крутя головой. Похоже, количество возможных жертв и то, как они рассредоточились, сбивало чудище с толку.
   - Ты же сказала, что это химера, значит знаешь ее уязвимое место.
   - Это магическое создание. Уязвимое место определяется характеристиками, которые впихнул в нее создатель.
   - И сколько здесь таких тварей?
   - Откуда я знаю?! - в сердцах возмутилась она, активировав еще одно заклинание. "Думай, думай же!" - мысленно прикрикнула она на саму себя. - Скорее всего глаза и шея, если попасть под пластину.
   - Значит сейчас проверим, - расхохотался Анамар, встав в полный рост, крутанул меч и бросился к монстру.
   Реана испуганно охнула, когда увидела, что делает этот безумец. Наемники же, завидев предпринятую атаку предводителя, бросились ему на помощь. Магичка поняла, что несмотря на усталость, не может оставаться в стороне и просто наблюдать, как гибнут ее соратники. С кончиков пальцев Реаны сорвался вихрь, бросая в морду химеры кучу грязи, пыли и мелких обломков, слепя, забивая глаза и мешая достойно встретить атакующих людей. Второго заклинания она не активировала, чтобы не зацепить тех наемников, кто дотягивался до крутящейся и визжащей твари в тесноте коридора. Девушка старалась лишь смягчить падения тех, кого отбрасывал от себя беснующийся зверь и прикрывала щитами сражающихся.
   Но глазами девушка все время выискивала двоих. Шанкар с легкостью уворачивался от ударов мощных лап, раз за разом вгоняя меч в конечности, от чего химера оставляла на полу кровавые следы. А вот на Анамара смотреть было страшно. Он упивался боем, с восторгом танцуя, да, именно танцуя с противником. Алая кровь пропитала его одежду и стекала по клинку. Пропустив над собой когтистую лапу, рубанул по брюху, быстро сместившись вбок и подпрыгнув над хвостом, который тут же сбил с ног стоящего за полукровкой мужчину. Ухватившись за опустившееся в этот момент крыло, Анамар рывком вскочил на загривок химеры, рубанул в основание шеи, явно не смутившись неудачей, и тут же вогнал в глаз обернувшейся к нему твари длинный кинжал, незаметно появившийся в его руке. Оттолкнувшись от полоснувшего его по бедру второго крыла, как кот, отпрыгнул в сторону, выходя из-под удара.
   Остальные отпрянули, позволив агонизирующей твари биться в судорогах. Анамар стоял ближе всех, с каким-то умилением наблюдая за умирающей химерой.
   И подойти к нему никто не решался. Реана с ужасом увидела, как его штанина становиться темной от сочащейся из раны крови, и принялась перебираться через завал из мебели, чтобы подойти.
   - Хагера, в третьем кармане обезболивающее и заживляющее зелье, обработай им всех нуждающихся, я сейчас подключусь, - бросила она безмолвно кивнувшей оборотнице, хотя знала, двое из отряда уже этот дом не покинут. Зато еще четверым пострадавшим они помочь сумеют.
   - Оставь его в покое, - потребовал Шанкар, перехватив ее на полпути. Анамар был явно не в себе, и если уж его люди предпочитали держаться от него подальше, то и Реане возле наемника делать нечего. - Полукровки живучи.
   - Откуда ты знаешь? - зло воскликнула девушка, сбрасывая с плеча его руку. - У тебя много знакомых полукровок такого возраста?
   - Реана, он сейчас может быть опасен, - попыталась воззвать к голосу разума Верема.
   - И ранен, - отмахнулась магичка. - Я должна ему помочь. Оба отойдите, - зашипела она на двоих доброжелателей.
   Приблизившись, позвала его по имени, отметив, что он поднял голову, пытаясь сфокусировать взгляд на ее лице. В глазах все еще плескалось безумие. Реана бережно погладила его по щеке, с разочарованием заметив, как он мотнул головой, отстраняясь. В прошлый раз вышло быстрее, впрочем, и враг был слабее. Решившись, волшебница прижалась к полукровке, одаривая поцелуем и удерживала до тех пор, пока не почувствовала его попытки ответить тем же.
   - Полегчало? - спросила она.
   - Не уверен, - соврал он, поморщившись от боли. Усмешка Реаны мгновенно сменилась озабоченным выражением лица.
   - Хагера, быстрее сюда, - она подняла глаза, чтобы рассмотреть, чем занята оборотница и наткнулась на тяжелый взгляд Шанкара. Реана лишь сжала челюсти - ей не перед кем и не за что оправдываться.
   В одной из комнат было решено сделать привал, чтобы привести в порядок раненых. Когда волшебнице удалось подлатать пострадавших в бою, она чувствовала себя так, словно по ней пробежалось стадо вот таких вот химер. Два пузырька были использованы для превращения в прах тел погибших наемников. Возможно и напрасная трата драгоценных зелий, ведь неизвестно, что еще поджидает их впереди, но девушка не могла иначе. Поймав благодарный взгляд Анамара, она задумалась, а что он чувствовал? Ведь это его людей, вверивших ему свои жизни, он только что потерял.
   И только третий раз споткнувшись на ровном месте, Реана вынуждена была признать, что ей тоже нужен отдых. Сев у стены рядом с Анамаром, она лбом уткнулась ему в плечо, позволяя себе на миг расслабиться.
   - Что ты там сделал? - тихо спросил Шанкар, чтобы не разбудить задремавшую Реану, присаживаясь на корточки напротив сидящей пары.
   - С химерой? - уточнил полукровка. - Понимаешь, это такое состояние, когда одно мое восприятие еще не сменилось другим. Все становиться четче, яснее и гораздо медленнее. Время замедляется, но одновременно с этим мне становиться сложно отличать друзей от врагов. Обостренные инстинкты, обостренная жестокость, обостренная жажда крови... А я ведь и так не самый дружелюбный парень, - усмехнулся он. - В этом состоянии мне как никогда хочется убивать. И чем сильнее враг, тем больше удовольствие. И из этого состояния очень сложно вынырнуть. Возможно, когда-то мне это и не удастся, - тихо и очень спокойно произнес он как давно осознанный и принятый факт.
   - Если не пройдешь ритуала, - сказал Шанкар, садясь рядом с полукровкой и тоже с удовольствием прислоняясь к холодящей разгоряченную кожу стене.
   - Зачем? - не обернулся к нему Анамар, не желая даже этим тревожить тихо дышащую ему в плечо волшебницу. - Альдо не пожелали меня принять, и я это помню очень отчетливо. А стать человеком, когда столько лет прожил с нечеловеческими способностями, я не смогу.
   - Нам скоро пора будет двигаться, - сообщил метаморф через некоторое время, поднимаясь. - Перед выходом поедим.
   Анамар прикрыл глаза, на этот раз без насмешки подумав, что подаренный ему Реаной поцелуй пришелся очень не по нраву Шанкару. И еще непривычней было то, что не было внутреннего торжества, испытываемого ранее каждый раз, когда удавалось поддеть соперника. "Значит, на самом деле я слишком близко подошел к тому, чтобы раствориться в своем безумии окончательно", - устало подумал он, и улыбнулся, услышав, как глубоко вздохнула Реана, невольно вторя его мыслям.
   Следующий час не принес ничего нового, кроме головной боли для Реаны. От постоянного напряжения и необходимости следить за магическим фоном, девушка даже едва не попала в одну из ловушек. Ее просто спас случай. Готовая сделать шаг, она споткнулась о доску и та от пинка упала на то самое место, куда магичка собиралась поставить ногу.
   В раз просевшая половица, потом так же мгновенно вернувшаяся на место, вполне могла раздробить неосторожному первопроходцу ногу.
   - Реана? - обеспокоенно прошептала ей над ухом Верема. - Что случилось?
   - Ошиблась, - констатировала очевидное девушка, поморщившись. - Найдите мне палку подлиннее, пожалуйста, - попросила она, пока ее не стали расспрашивать о причинах допущенной оплошности. В конце концов, не одна она устала, и маичка не видела причины, почему из-за нее одной все эти люди еще на длительное время должны оставаться в этом отвратном месте. Ничего, она потерпит. Не впервой.
   Пока отряд не прошел зал, девушка и впрямь чувствовала себя слепой. Она аккуратно ступала, простукивая перед собой палкой, проверяя половицы, опускавшиеся и поднимающиеся в произвольном порядке. Остальные вытянулись гуськом, ступая шаг в шаг за волшебницей, чтобы сохранить конечности в целостности и сохранности. Реана тихо бурчала себе под нос проклятия. Магическое зрение тут не помогало, так как заклинание было вплетено в пространство под половицами, а смотреть сквозь дерево было нереально.
   Впрочем, терпение и упорство было с лихвой вознаграждено. В комнатке, куда их вывел зал с зыбучим полом, мягко светился телепорт. Реана восторженно разглядывало это маленькое чудо. Стационарные телепорты были весьма дорогостоящей вещью, и помимо королевского дворца были в распоряжении всего нескольких наделенных властью Домов. Поэтому установка такой вот диковинки в заброшенном доме казалось нонсенсом.
   - Поздравляю, - обратилась она к подошедшим оборотням и Анамару. - Кажется, мы уже на месте.
   - Не ловушка? - коротко спросил Шанкар.
   - Не я его ставила, не знаю. Но это единственный выход отсюда.
   - Значит, идем вовнутрь? - Верема недоверчиво, как и все остальные, покосилась на "вход".
   - Да, но Реана первой не пойдет, - выступил вперед Анамар. - Нужны добровольцы.
   Из толпы собравшихся в узком коридорчике наемников шагнули пятеро мужчин, выжидающе посмотревших на Реану.
   - Если готовы, просто шагайте вовнутрь, - собственно, ничего нового она бы им сказать и не могла. Дальше потянулось мучительное ожидание. Прошло всего каких-то пять минут, как телепорт вновь ярко полыхнул, пропуская одного из наемников.
   - Все чисто, ход ведет в какое-то подземелье.
   Реана поняла, что совершенно не хочет подниматься, так хорошо ей было просто сидеть у прохладной стены, давая возможность ногам отдохнуть. Ухватившись за протянутую Веремой руку, магичка все же перевела себя в вертикальное положение и последовала за уверенно шагающей вперед псицей. Наблюдая за плавными, по-кошачьи грациозными движениями воительницы, Реана в очередной раз принялась сравнивать их обеих. И опять получалось не в ее пользу. Задумавшись над этим, она даже не заметила, как под ногу попал обломок кирпича. Взмахнув руками в попытке удержать равновесие, девушка едва ли не кубарем вылетела из телепорта.
   - Не ушиблась? - спросила Верема.
   - Не волнуйся, - вздохнула волшебница. - Так где мы?..
   - Тут какая-то дверь, - окликнул ее один из первопроходцев.
   - Куда руки потянул?! - рванулась Реана к нему, хлопнув по тыльной стороне ладони, словно перед ней был нашкодивший мальчуган. И тут же смутилась своей выходки, пробормотав невнятное изменение.
   - Открыть сможешь? - поинтересовался появившийся позади нее Шанкар.
   - Придется, - улыбнулась она, искренне надеясь, что это последний раз, когда ей необходимо сегодня колдовать. Резервы были пусты почти полностью. Из-за восполнения оных с помощью злополучного зелья, на кастование уходило больше сил, чем в обычном случае. Запасы организма же не бесконечны. Девушка устало потерла глаза, рассматривая плетение. Сложное. Сев прямо на пол, Реана едва ли не носом закопалась в сумку, пытаясь найти хоть что-то подходящие.
   - Что-то не так? - заволновался оборотень, опять сбивая ее с мысли.
   - Все нормально, - огрызнулась волшебница. Вытащив синего цвета пузырек, потрусила его, заставив зелье внутри забулькать, машинально прикидывая, подойдет ли оно, или стоит поискать что-то еще. Решив, что попытка - не пытка, девушка зубами вытянула пробку и плеснула на дверь черной жидкостью. Что-то тихо затрещало, возле замка даже заискрило. И ничего.
   Реана зло ругнулась. Она потянулась щупом, отыскав дополнительное крепление уже поврежденной запирающей печати.
   "Это не может быть пустышкой, - убеждала себя уставшая волшебница. - Слишком много труда вложено".
   Когда наконец Реана смогла справиться с замком, дверь открылась совершено бесшумно.
   Пленник сидел в углу, устало откинувшись на стену. Изможденный, усталый, он тем не менее смотрел прямо. Сероглазый, темноволосый, он мог быть красивым, если б не излишняя худоба да нездоровый цвет кожи.
   "Ему бы выкупаться да поесть нормально, а еще лекарских эликсиров восстанавливающих попить", - подумала магичка и внезапно почувствовала, что голова пошла кругом.
   - Как она? - обеспокоенно спросил Шанкар через минут пять, оставляя принца на попечение наемников.
   - Плохо, - встревожено ответил полукровка, держа на коленях пребывающую в беспамятстве девушку. - Дыхание совсем слабое.
   - Но ведь все будет хорошо? - не унимался оборотень.
   - А я-то откуда знаю?! - взвился командир наемников. - Я не врач и не целитель. Я знаю только, что она почти непрерывно колдовала все время, пока находилась в этом проклятом доме. И вот свалилась без сознания.
   - Надо что-то делать, - растерянно предложил метаморф.
   - А что есть идеи?! Предлагай! - язвительно прошипел блондин.
   - Успокойтесь! - спорщики зло посмотрели на Верему. - У Реаны сильное переутомление. Дайте ей отдохнуть, и не надо ничего этакого выдумывать, - вмешалась воительница, позади которой с таким же серьезным видом кивнула Хагера.
   - Может восстанавливающее зелье какое-то? - стушевался под женским напором блондин.
   - Да она их уже и так наглоталась немеряно, - фыркнула псица. И в этом ее пренебрежительном звуке ясно можно было услышать: "Мужчины!"
  

Глава 11

Это глупо пытаться быть тем, кем уже никогда не станешь.

NN

  
   Реана открыла глаза и осмотрелась. Эта комната была ей не знакома. Она с каким-то разочарованием отметила отсутствие полюбившегося балкончика. Вздохнув, девушка откинулась на подушки. Даже если она попала в какую-то неприятность, сейчас магичка чувствовала себя слишком слабой, чтобы выпутываться из нее самостоятельно. Лучше уж дождаться первого посетителя и выяснить детали произошедшего, пока она была без сознания.
   Вторя мыслям девушки, чуть скрипнула, открываясь, дверь, впуская ее телохранительницу. Реана облегченно вздохнула и улыбнулась подруге.
   - Я много пропустила? - полюбопытствовала она.
   - Для начала скажи, как ты себя чувствуешь? - поинтересовалась псица.
   - Мерзко слабой, - честно откликнулась волшебница, признав очевидное. - Как на счет моего вопроса?
   - Принц спасен, мы сменили гостиницу, ты спала почти двое суток, - коротко подвела итоги прошедших дней Верема, устраиваясь на стуле и закидывая ногу на ногу. - Это если кратко.
   - Хотелось бы полную версию, - мгновенно откликнулась ее подопечная.
   - Тогда приводи себя в порядок и пойдем ужинать, вечером будет общее заседание. Кстати, вроде бы даже кого-то пригласили, так что не удивляйся, если увидишь незнакомых личностей.
   - Кого? - заинтересовалась девушка, медленно сползая с кровати под оценивающим взглядом псицы. - Я в состоянии идти сама, - правильно трактовала она скептическое выражение лица Веремы и поплелась ко второй двери, логично предположив, что та должна вести в ванную комнату.
  
   Реана знала, что это неправильно и не по этикету, но сейчас синеволосая волшебница была слишком вымотана, чтобы точно следовать своду порой дурацких правил, которого обычно придерживалась. Прислонившись лбом к холодному стеклу, она молча радовалась, что подоконник такой широкий и на нем так удобно сидеть. О чем говорил принц и глава тайной полиции, ей сейчас было все равно. Пришлось, конечно, пережить несколько неприятных минут, когда Рессар эр Корс появился на пороге общей гостиной. Реана даже забыла, как дышать, когда его взгляд остановился на ней. Из-за чего даже подавилась и облилась горячим терпким настоем из трав собственного приготовления. Сердце пропустило удар от понимания, что ее нашли.
   - Спокойнее, лиата Реана, - произнес глава тайной полиции, заметив, как заметался взгляд девушки в поисках путей к отступлению, - я сейчас здесь не из-за вас. Не стоит быть такой эгоцентричной.
   Реана до сих пор ощущала, как горят ее щеки от воспоминания этого привселюдного унижения. А еще девушка поняла, что обожает свою телохранительницу. В дверной косяк вошел метательный нож.
   - Не стоит быть настолько эгоцентричным, - промурлыкала воительница слегка вздрогнувшему мужчине, - я просто тренируюсь.
   - Пугать людей? - уточнил Рессар.
   - И это тоже, - мягко улыбнулась брюнетка.
   Магичка отметила краем глаза недовольство, появившееся на лице Шанкара, расслабленно-задумчивую полуулыбку Анамара и заинтересованность Лайяра.
   Вот принц-то как раз и был объектом изучения для Реаны этим вечером. Даже живя в столице ранее, она не пересекалась с особами королевской крови. Лайяр АсТернте - единственный наследный принц Арайи. И хотя она знала, что они с Шанкаром одногодки, если оборотня парнем назвать язык не поворачивался, то Лайяр выглядел младше своего закадычного друга. Среднего роста, он выглядел именно изящным, хотя Реана и понимала, что это впечатление обманчиво. Волосы у принца были угольно-черными, а глаза красивого серого цвета казались даже серебристыми, когда молодой человек улыбался.
   - Какое разнообразие, - промурлыкала ей на ухо наклонившаяся Верема, кивнувшая на мужчин. - На любой вкус.
   Реана вздернула бровь, показывая, что псица несколько не вовремя решила высказывать свои фантазии.
   - Да, я забыла, что ты уже определилась со своими предпочтениями, - фыркнула воительница, впервые намекнув волшебнице о своей осведомленности относительно их с Шанкаром отношений. - А я вот все никак не выберу, кому отдать призовое первое место, - все тем же легкомысленным тоном продолжила она.
   Невольно магичка поддалась на провокацию и тихо рассмеялась, привлекая внимание всех присутствующих.
   - Лиата Реана, вы хотели бы что-то добавить? - поинтересовался Лайяр.
   Реана только сделала неопределенный жест рукой, показывая, что ее реакция касалась не его рассказа, а диалога с телохранительницей. Но к разговору прислушалась, так как он коснулся интересующей ее темы - похищения принца.
   - Я мало что могу рассказать, - тем временем информировал Рессара брюнет, - один доброжелатель сообщил, что во дворце назревает заговор против меня. Увы, доказательств он предоставил лишь минимальные, но я все же решил поверить. Тем более, чуть ранее удалось узнать некоторые интересные детали относительно ныне похищенных документов, которые на самом деле были изъяты из тайника по моему приказу. Дальше все банально. Покушение состоялось в ту же ночь - слишком быстро, чтобы я успел незаметно для заговорщиков подготовиться к подобному развитию событий. Меня оглушили, и все следующее время держали взаперти, причем до сих пор я не знал, что находился в черте столицы.
   - Итак... Мой принц, надеюсь, вы понимаете, что ваш отец желает вашего непременного возвращения, как впрочем и возвращения бумаг, - вежливо, но весьма твердо напомнил начальник тайной полиции.
   - При таком повороте событий, мой отец рискует остаться без наследника, - спокойно откликнулся Лайяр. А стоявший у стены задумчивый Шанкар только прикрыл глаза, как бы выражая полную солидарность с услышанным.
   - Поверьте, мы вполне можем обеспечить вашу безопасность... Неужели вы не понимаете, любое иное развитие событий - это самоубийство? - зашел с другой стороны Рессар.
   - Эр Корс, - холодно произнес наследник, - я не спрашивал вашего мнения. Мы встретились только затем, чтобы вы лично убедились - я жив и здоров. И обвинения в измене с Реаны виль Сентар и Шанкара Вер рао Терира могут быть сняты. Скорее это действия ваших людей станут мешать моим дальнейшим планам. Я прекрасно понимаю, что наши с отцом приказы противоречат друг другу, но чтобы облегчить ваше положение, передам родителю письмо, и даже отмечу его кровью, чтобы была возможность подтвердить личность. Но сразу прошу вспомнить, что оба вышеназванных здесь моих помощника - маги, и они готовы сделать так, чтобы по этой капле крови в дальнейшем мое местонахождение вычислить не смогли.
   - Мой принц, а вы наверно не учитываете того, что Реане предъявлено даже не одно обвинение в измене, а два. Плюс к этому незаконное возвращение в столицу.
   - Побег забыли, - недовольно буркнула волшебница, решив напомнить, что обсуждаемая ими особа все же присутствует в комнате и даже не является мебелью.
   - Да, спасибо, побег. Давайте еще обдумаем варианты...
   - С каких пор моего слова недостаточно? - очень мягко поинтересовался Лайяр. - Бумаги никто кроме меня не получит. Они чуть было уже не попали не в те руки, если бы не Шанкар.
   - Ваше высочество, я подчиняюсь непосредственно вашему отцу, и наша беседа проходит в столь дружелюбной атмосфере исключительно благодаря тому, что я вас очень уважаю как человека, делающего многое на благо королевства. Скажите, что вам мешает внести в документы некоторые исправления? И лично мне вашего слова хватит, а вот вашему отцу... - фраза была многозначительно незакончена, чтобы дать каждому додумать последствия в меру своей бурной фантазии.
   "Хороший ход", - признала про себя Реана, усмехнувшись. Она перевела взгляд на Анамара. Полукровка, сейчас щеголявший со своим амулетом, выглядел совершенно невозмутимым. Его словно и не особо интересовало происходившее в комнате. Ловко прокручивая на пальцах нож-рыбку, он наблюдал за Рессаром из-под опущенных ресниц. Волшебница даже невольно восхитилась выдержкой их гостя, продолжавшего отстаивать свою позицию, хотя он не мог не ощущать этого пристального внимания блондина.
   Рессар вздохнул:
   - Одних с Шанкаром я вас в этот самоубийственный поход не имею права отпустить, - Реана подумала, что эр Корс хорошо осведомлен, ведь о походе речи ранее не заходило. Впрочем, чему уж тут удивляться? Должность обязывает. - Или же всячески постараюсь помешать вам осуществить задуманное. С поддержкой вашего родителя у меня полномочий и возможностей будет предостаточно.
   - Хорошо, - кивнул Лайяр, - я встречусь с отцом в течении трех дней, а вы поубавите активность ваших людей. Не уберете полностью, чтобы не слишком привлекать нежелательного внимания, но и мешаться они не должны в дальнейшем. И еще, вы можете выбрать только пятерых, которые смогут меня сопровождать в дальнейшем. Отряд у меня уже есть. Постарайтесь выбрать лучших и с безупречной преданностью короне или лично вам.
   - Ну вот и договорились, - улыбнулся Рессар. - Кандидатов я представлю после вашей встречи с отцом.
   - Нам надо пройти во дворец как можно тише. Есть предложения? - поинтересовался у присутствующих Лайяр.
   Реана вздохнула. Она за каких-то пару часов устала так, словно провела на ногах сутки. Но, видимо, сейчас отдыхать ее тоже не отпустят. Точнее, отпустят, но она сама хотела из первых рук узнать результаты обсуждений.
   - А если порталом? - предложил Анамар, которого, видимо, весьма впечатлил этот способ перемещения в заброшенном доме.
   - Не вариант, - сразу опровергла этот вариант магичка, - Я сейчас не в состоянии, а если даже Шанкар постарается, у него это не получится. Не мне вам рассказывать, какая защита стоит на дворце. Если же настроимся и выйдем через стационарный телепорт, нас там будут ждать. Давайте лучше тайными ходами.
   - О которых весь дворец вплоть до тараканов знает? - улыбнулся Лайяр.
   - Да уж, - согласился Шанкар. - "Тайные" это не про наши ходы. А может нас кто-нибудь проведет?
   - Например? - усмехнулся Анамар. - Если вы хотите оставить свое посещение дворца в тайне, придется придумать нечто либо гениальное, либо элементарное настолько, что никто не заподозрит подвоха.
   - Реана, - начал было Шанкар, - твой учитель. . .
   - Нет, - перебила его девушка, - учителя я вмешивать не позволю. Тем более я знаю, как мы пройдем.
   - И как? - заинтересовались остальные. Даже Рассар удивленно приподнял бровь.
   - Завтра во дворце прием девиц, желающих стать королевскими невестами. Думаю, помните, что так называют женщин, желающих переселиться и попытать счастья в заморских провинциях. Конечно, их отведут к мелким чиновникам, но во дворец все же попасть реально.
   - И как это относится к нам?- побледнел оборотень.
   - Что значит "как"? - удивилась девушка. - Пойдем под видом невест.
   - И как ты собираешься их откачивать? - тихо поинтересовался у магички эр Корс, не скрывавший, какое получает удовольствие от происходящего.
   - Никак, - фыркнула она, - это на самом деле относительно дельная идея.
   - Не спорю, - после этих его слов трое парней побледнели, посмотрев на главу тайной полиции так, словно он им смертный приговор подписал. - Но лучше уж я вас своими путями поведу, - облегченный общий выдох заставил его уже не скрываясь рассмеяться. -
   Кстати, лиата Сентар, ваши документы для амнистии получите после знаменательной встречи в конце декады. Вы же не откажитесь сопровождать принца? И... постарайтесь больше не попадать в столь неприятные ситуации. Шанкар, а с тобой нам надо будет еще поговорить попозже. С вашего позволения, Ваше Высочество, я вас покину.
   - Хорошо, - кивнул наследник. - Эр Корс, мы сами вас навестим, как и сегодня.
  
   В назначенное время Шанкар связался с главой тайной полиции и в тот же вечер им принесли форму гвардейцев, с едва заметными нашивками подчиненных эр Корса. Надо признаться, вся их компания в форме внутренней стражи смотрелись весьма колоритно.
   Реана порадовалась, что в гвардию принимают женщин, иначе б им с Веремой пришлось на самом деле изображать из себя "невест". Ей самой совершенно не хотелось соваться во дворец, но документы для ее оправдания были весомым аргументом. Эр Корс избрал замечательную приманку, чтобы мотивировать ее для сопровождения принца. И по сути выбора у нее не было.
   Дворец всегда производил на девушку странное впечатление. Роскошный, пронизанный светом, словно дышащий какой-то хрустальной холодной чистотой и силой. И вместе с тем было нечто, заставляющие зябко передергивать плечами, словно на самом деле эта прохлада была ощутима физически.
   Шагая за по длинным коридорами, девушка невольно поводила плечами, особенно когда смотрела на спину Рессара, присоединившегося к ним пару минут назад. Он ей даже слова не сказал, но неприятие, которое она испытывала к этому человеку, учитывая их прежний опыт общения, никуда не делось. Само его присутствие не давало ей расслабиться в подобной компании.
   - Нервничаете, лиата? - обращение к магу показало, что вопрос адресован именно к ней.
   - Вы слишком проницательны для человека, который идет ко мне спиной.
   - Я глава тайной полиции, - откликнулся Рессар, не оборачиваясь. Собственно, это все объясняло.
   Пару раз они останавливались, пережидая, пока пройдет настоящий патруль, но присутствие эр Корса снимало все вопросы. Остановившись у дальней стены у лестницы, используемой прислугой, и нажал на один из камней кладки.
   - Я не знаю этого хода, - удивленно произнес Лайяр, сейчас щеголявший усами, существенно менявшими его внешность.
   - И никто не знал, кроме меня, - отозвался Рессар, первым шагая в темный и узкий проход. - Он ведет в личный кабинет вашего отца, и открывать его могут только люди, получившие разрешение от правителя.
   - Проклятье, - прошипел где-то позади магички Шанкар, которому в этом узком проходе было сложнее всех. Если не обернется котом, конечно, но раздеваться и одеваться в присутствии короля было явно не лучшей идеей.
   - Что, мальчик мой, в звериной шкуре удобнее? - послышался из темноты впереди голос эр Корса.
   - Представьте себе, - раздраженно фыркнул метаморф.
   Реана выставила вперед руки, не желая уткнуться носом в спину главы тайной полиции. Чем больше между ними расстояние, тем ей спокойнее. А еще ее очень интересовало, что за взаимоотношения между Шанкаром и Рессаром. За прошедшие дни они с метаморфом едва ли парой слов обменялись, и если чуть ранее волшебницу грызла совесть, то теперь раскаяния не было и в помине. У нее возникло и уверенно крепло убеждение, что все метания и эта игра в прятки с эр Корсом были лишь имитацией. Длинным поводком, с которого ее и не думали спускать, чтобы контролировать каждое действие. И именно Шанкар был тем, кто контролировал, чтобы она с него не сорвалась.
   Тем временем они уже достигли места назначения. Впереди часть стены отъехала в сторону. Хлынувший в проем свет ненадолго ослепил девушку, которая даже вынужденно замялась в проходе. Когда же глаза привыкли к более яркому освещению, она смогла разглядеть, что их уже ждали. Поклонившись королю, Реана опустилась в одно из кресел. Предстоял тяжелый разговор. Но, слава всем богам, что не ей. Поэтому можно было временно расслабиться, пока случайно не всплывет ее имя. Впрочем, может ей повезет и она будет просто безликим магом из сопровождения. Лучше поменьше привлекать внимание сильных мира сего. "Хотя куда уж больше? - невесело усмехнулась она про себя. Впрочем, думая о расслаблении, это она погорячилась - в присутствии Рессара это было бы крайне сложно. Да и взгляд Его королевского Величества настораживал, тяжелый, исподлобья, и такой проницательный. И при всем этом внутреннем могуществе, этот мужчина был удивительно похож на своего сына. Точнее наоборот.
   "Пожалуй, - решила Реана, рассматривая обоих представителей правящей династии, - Лайяру еще есть к чему стремиться".
   Разговор принца с правителем протекал бурно. Сейчас они оба явно забыли, какие должности занимают, и это был обычный спор отца и сына, которые придерживаются диаметрально противоположных точек зрения на один предмет. Здесь уже были попытки подкупа и угрозы, шантаж и стук кулаком по столу. Реана усмехнулась, маг при таких спорах был просто необходим - вовремя убирать телекинезом тяжелые предметы, к которым тянулись руки спорщиков. Не то, чтобы она на самом деле опасалась, что накал страстей доведет до рукоприкладства. Скорее ей было жаль красивые и изысканные фарфоровые украшения на столе правителя, которым непременно быть бы разбитыми ради "отведения души". Когда она провернула это в первый раз, Его Величество просто не обратил внимания, в пылу спора просто не разобравшись, что произошло. Во второй раз - выразительно посмотрел на нее.
   - Прошу прощения, Ваше Величество, - девушка почтительно склонила голову, - но стране нужен наследник. И поэтому, несмотря на то, что я довольно неплохо владею медицинскими чарами, до крайностей лучше не доводить.
   Видимо, она все же чем-то насмешила правителя, так как он неожиданно махнул на Лайяра рукой, как бы признавая за ним право поступать так, как заблагорассудиться.
   Обсуждение остальных деталей много времени не заняли. Теперь девушка шагала к выходу со счастливой улыбкой на лице, чувствуя, как за пазухой, у самого сердца едва слышно похрустывает бумага с печатями и подписью самого короля о ее помиловании и восстановлении во всех правах. Конечно, все это было сделано в обход совета магов, но так как ее дело было с сугубо политической подоплекой, этого должно было хватить для полного оправдания и "обеления" пострадавшей репутации.
   Ей почти не верилось, что завтра ее жизнь вновь станет такой, как пару лет тому назад. Или почти такой же. По негласному решению все остальные организационные вопросы было решено оставить на следующий день. Тем более что время уже было позднее, и этот поход во дворец вымотал всех если не физически, то эмоционально. Тяжело постоянно ждать неприятностей, оставаясь в напряжении каждую секунду.
   Опять сменив гостиницу, в целях запутывания следов, если все же кто-то любопытный решил бы за ними проследить, все расселились в уже привычном порядке.
   Реана лежала на кровати, глядя, как на потолке паучок упорно выплетает кружево паутины. Впрочем, ни старательного мухолова, ни его ажурное творение она не видела. Мыслями девушка была совсем в другом месте. Завтра она сможет встретиться со своим учителем. Очень хотелось по старой привычке вбежать на крыльцо, широко, со стуком, распахивая двери, как она частенько делала это в прошлом. Впрочем, она отдавала себе отчет, что вряд ли она когда-нибудь теперь повторит подобное. Тогда она была девочкой, верящей, что жизнь - это красивая сказка, еще не побывавшая на Тракте и ни разу не убивавшая. Теперь она повзрослела, или, даже можно сказать, постарела душой. Остались только неизменным ее былые привязанности и устремления. Она станет лучшей и докажет, только теперь в первую очередь именно себе, что она способна на все.
   Реана понимала, что она эгоистка, что даже не рассматривает возможности дальнейшего путешествия в сопровождении принца. Но при этом угрызений совести не чувствовала. Она делала все возможное и даже более того, пока ее связывало данное оборотню слово. Теперь все получили то, чего хотели. И геройствовать она не собиралась, научившись ценить то, что дарит судьба, она не хотела гнаться за большим. Она устала и снова жаждала обрести дом. Да, это стало навязчивой идеей, недосягаемой мечтой, которая начала сбываться. И Реана намеревалась вцепиться в свой шанс быть счастливой в своем понимании всеми руками и ногами.
   Завтра она попрощается со всеми. Да, она будет скучать и будет ждать их триумфального возвращения. Но попрощается, не позволив себе даже случайной мысли о возможности самой отправиться в путь. В очередной раз задумчиво покрутив это свое решение, девушка поняла, что оно единственно правильное и не вызывает в ее душе какого-либо сожаления.
   Тихо скрипнула дверь. Реана усмехнулась: все трактиры и гостиницы одинаковы, объединены в ее восприятии этим привычным неприятным звуком. Возникшая на пороге Верема радостной не выглядела.
   - Что случилось? - приподнялась на локтях волшебница, напрягаясь от понимания, что сейчас ее тихий миг счастья может быть безвозвратно испорчен.
   - Я хотела бы с тобой поговорить, - псица опустила глаза, словно чувствовала себя виноватой. - Только ответь мне на вопрос: ты точно решила остаться?
   - И ни за что не передумаю, - с несколько неестественной улыбкой подтвердила магичка.
   - Тогда я просила бы тебя отпустить меня, - Верема теперь смотрела прямо на нее, с явным напряжением ожидая ответа, как и сама Реана минутой ранее.
   - Отпустить? - не поняла она. Сейчас у нее в голове билась только одна головокружительная мысль, принесшая облегчение: ничего не случилось!
   - Я обязалась хранить твою жизнь, пока не верну свою честь, - напомнила воительница. - Но если в дальнейшем ты собралась вести спокойный образ жизни, то я могу так никогда и не вернуть долга жизни. Поэтому я хочу отправиться с Шанкаром.
   - Я понимаю, - Реана признала, что это действительно будет правильно. Она не хотела быть человеком, который насильно превратит Верему в пожизненную рабыню своего собственного слова. Но при этом в глубине души возникло неприятное чувство разочарования, словно ее на самом деле бросают. Ее единственная подруга.
   "Ты собственница и эгоистка!", - укорила она себя, загоняя эти недостойные чувства как можно глубже.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила Верема, отвечая улыбкой на улыбку девушки, которая, собственно, и стала ответом. - Пойду, поговорю с Шанкаром.
   - Конечно, - Реана опять откинулась на кровати. Теперь мысли крутились вокруг оборотня. Ей все еще не давали покоя сделанные выводы. И хотя теперь они не имели никакого практического значения, зато заставляли кипеть от обиды и злости за подобное предательство, лишая даже искры желания первой сделать шаг к устранению размолвки, возникшей на пустом месте. Хотя она ждала, что он постарается перехватить ее, поговорить, может даже извиниться... Но нет, Шанкар был с принцем едва ли не круглосуточно. Что говорило само за себя.
   Девушка устало вздохнула, поворачиваясь к стене и закрывая глаза.
   Утром Реана вновь окунулась в круговерть подготовительных работ, стараясь максимально забить аптечку лекарственными зельями и препаратами длительного срока действия, помечала пузырьки и вносила в длинный список. Забегавшие периодически Верема и Хагера уже были проинструктированы в отношении этот систематизации. Во дворе слышался зычный голос Миркара, раздававшего приказы. На крыльце стоял Анамар, молча наблюдавший за сборами. Принц благоразумно не высовывался. А Шанкар, видимо, составлял ему компанию, так как черно-красной шевелюры метаморфа видно не было.
   Через два часа вся подготовка была уже закончена. Верховые и вьючные лошади стояли оседланные, постукивали от нетерпения копытами или меланхолично жевали удила, прядая ушами и позвякивая сбруей. Наемники и их предводители собрались во дворе.
   Первой к девушке подступила Верема.
   - Ты присмотри там за ними, - вздохнула волшебница.
   - Не волнуйся, все будет хорошо, - пообещала бывшая псица, с легкой улыбкой посматривая на синеволосую магичку.
   - Даже не думала, что я к ним так привязалась, - пожаловалась Реана. - За Анамаром следи особо, он...
   - Адекватный молодой человек, - напомнила Верема, весело улыбаясь, а Реана, застонав, уткнулась в ладони лицом.
   - Постоянно об этом забываю. Береги себя, - она обняла воительницу. - И возвращайся живой и здоровой.
   - Постараюсь, - смутилась ее подруга. Раньше ее никто так на задания не провожал.
   - Ты тоже, - волшебница обратилась к подошедшему полукровке и порывисто обняла, - возвращайся поскорее.
   - Как получиться, - усмехнулся Анамар, погладив девушку по волосам. - Не волнуйся, я сделаю все, чтобы обратно мы вернулись тем же составом.
   - Угробишь всех людей эр Корса? - рассмеялась она.
   - Если понадобиться, - полушутя-полусерьезно отозвался блондин.
   - Я знаю, - пришлось признать ей. Потом, все же улыбнувшись, волшебница отпустила парня.
   - Ты точно не хочешь поехать с нами? - тихо спросил Анамар. - Знакомый маг лучше незнакомых двух.
   - Прости, - смутилась Реана, - но для меня уже достаточно приключений. Я хочу поскорее вернуться домой.
   - Понятно, - полукровка грустно посмотрел на нее. - Я буду очень скучать.
   - Я по тебе тоже, - рассмеялась она, услышав знакомые детские интонации в его голосе и тихо добавила, потрепав парня по волосам: - За тобой в обоих состояниях. Словно у меня одновременно есть и старший, и младший брат. То, что я хочу провести немного времени с учителем, совершенно не значит, что я не буду рада, когда мы снова увидимся.
   - Значит, принимаешь меня в члены своей семьи? - лукаво посмотрел на нее предводитель наемников, сейчас уже совершенно не напоминавший маленького мальчика.
   - Похоже на то, - согласилась она, надеясь, что он понимает: на большее рассчитывать не стоит.
   - Это лучше, чем ничего, - криво усмехнулся он, целуя ее в щеку и еле слышно прошептав на ухо: - Сестренка.
   Реана почувствовала, что глаза наполняются влагой и поморгала, заставив слезы отступить.
   Лирика и Миркара она тоже поцеловала в щеки, неожиданно заставив этим первого помощника Анамара смутиться. Просто кивнула уже сидевшим на лошадях Келуму и Хагере и подошла к принцу.
   - Удачного пути, ваше высочество, - произнесла она. - Очень хочу верить, что вам удастся задуманное.
   - Спасибо, лиата Сентар, - легко поклонился он. - Надеюсь, теперь ваша жизнь станет спокойнее.
   Она благодарно кивнула, сделав шаг в сторону и оказавшись лицом к лицу с метаморфом.
   - Прощай, - произнес он первым, а Реана подавилась фразой, которую хотела сказать, словно ее окатили ведром ледяной воды.
   - Спасибо, Шанкар, - вполне доброжелательно произнесла она. Что ж, теперь она по крайней мере не будет жалеть, что так и не помирилась с ним.
   Когда они скрылись из глаз, девушка вздохнула. Ну вот, контракт вроде бы закончен, а значит, теперь она и вправду может начать налаживать свою жизнь.
   Она остановилась у знакомой калитки, глубоко вздохнула и толкнула ее. Та легко отворилась, даже не скрипнув, значит, она все еще числится в свободном доступе к дому. Поднялась на крыльцо и, попытавшись успокоить бешено бьющееся сердце, повернула дверную ручку и вошла. Реана сглотнула и смущенно улыбнулась, начав машинально теребить кончик косы. Сейчас, глядя на пожилого мужчину, сидящего в гостиной в кресле, она снова ощущала себя маленькой девочкой.
   - У...учитель... - негромко окликнула она его, застыв в дверном проеме.
   - Девочка моя, - встрепенулся архимаг, словно скидывая с себя оцепенение, отложил книгу и поднялся, раскрыв ей объятия. Реана сморгнула слезы и бросилась к тому, кого считала самым родным человеком.
   Магичка улыбнулась экономке, принесшей ей горячий кисловато-терпкий напиток из лепестков цветов, которые и сама и выращивала. Она украдкой смахивала слезы радости с глаз. Все-таки приятно оказаться дома.
   - Так ты надолго, девочка? - вздохнул старый маг.
   - Ну... - улыбнулась Реана. - До тех пор, пока вы будете рады меня видеть.
   - Ура! - воскликнул Мелек, едва не опрокинув чашку. - Учитель, лиата Реана с нами жить будет?
   - Мелек, - архимаг нахмурился, осаживая парня, но его глаза задорно засияли.
   - Я была бы не против, - призналась Реана. - По крайней мере пока не найду жилье.
   - Это замечательно, девочка, - учитель улыбнулся. - Мелек, тебе не кажется, что у тебя есть несколько незаконченных дел?
   - Но...
   - Мелек, - достаточно было одного слова. Волшебница хорошо знала этот тон и лишь усмехнулась про себя.
   - Уже ушел, - понятливо кивнул мальчишка и убежал. А Реана встретилась с понимающим взглядом учителя.
   - Так ты надолго?
   - Не знаю, - призналась она. - Просто у меня появился шанс восстановить свою жизнь, свой дом. Хотя ваш всегда был для меня...
   - Ну что ты смутилась, как маленькая, - учитель потрепал ее по волосам. - Я старый дурак, но хорошо знаю, что дети всегда покидают отчий кров. И я всегда буду рад принять тебя здесь. Но, девочка моя, ты ничего не хочешь мне объяснить? - учитель внимательно посмотрел на Реану и в его теплых мудрых глазах мелькнула сталь.
   - Я получила амнистию, - сообщила волшебница, - которую подписал сам Арг АсТернте.
   - Амнистия, подписанная королем? - мастер задумался. - Реана, это конечно великолепная новость, и я счастлив, что ты вернулась домой, но боюсь, Совету это не очень понравиться.
   - Я слишком долго пробыла на задворках королевств, чтобы отслеживать новые веяния в Совете, - немного раздраженно отозвалась она. - Мастер, что изменилось за эти года?
   - Для начала я больше не имею в нем членства, Реана. Сейчас у власти стоит группировка Альгема Шрио, если ты помнишь, он был одним из тех, кто настаивал на твоем изгнании и он ейчас довольно влиятельный маг, который подмял под себя почти все объединения.
   - Но столько времени прошло... - растерянно протянула магичка.
   - Да, времени прошло не мало, - вздохнул мастер.
   - Но многое не меняется, - так же вздохнула она, задумавшись.
   - Не меняется, - задумался мастер - Вряд ли... Меняется все. Начать с того, что должность придворного мага занята ставленником Шрио. Ах, девочка моя, если бы я не был так нетерпелив...
   - Нашли бы, за что меня подставить, позже, - не согласилась она. - Я сама оказалась виновата, будучи слишком доверчивой и недальновидной. Согласитесь, не больно хорошие качества для придворного мага.
   - Но тем не менее, - вздохнул учитель. - Что ты думаешь делать теперь?
   - Куплю или сниму дом, возьмусь оказывать магические услуги за оплату, я поднаторела в этом деле. Еще подучусь, и тогда уже посмотрим, как можно будет строить карьеру. Но в политику я больше лезть не хочу, - с мягкой улыбкой закончила она.
   - Хорошее и взвешенное решение, - одобрил мастер. - Но Реана, может получится так, что политика сама найдет тебя.
   - Я научилась прятаться, придется проверить новоприобретенные навыки, - рассмеялась она. - Мастер, у вас есть на примете какой-нибудь домик неподалеку отсюда?
   - Надо подумать, Реана. Так сразу я тебе ничего не скажу, но пока оставайся здесь и отдыхай. А за ужином тебе предстоит повеселить старика рассказами о том, как ты жила все это время
   - Обязательно, - она поднялась. - Моя комната ведь еще свободна?
   - Мелек? - вопросом на вопрос ответил Ортон.
   - Хороший мальчик,- улыбнулась Реана. Выходя из комнаты, она впервые за долгое время чувствовала, что можно расслабиться.
  
  
  
   Выйдя за ворота, отряд некоторое время двигался по тракту, не таясь и не скрываясь. Чем больше привлекаешь внимание, тем меньше станут подозревать. Вечером они остановились на ночлег, каждый привычно исполнял отведенную ему роль. Из лесу донесся одиночный волчий вой, закончившийся красивой, но несвойственной диким животным нотой.
   - У нас гости, - не отрываясь от своего занятия, оповестил Шанкар.
   Вскоре из темноты к костру серой тенью выскользнул Келум. За ним следовали десять человек.
   - Вы могли бы присоединиться и попозже, - съязвил оборотень, отыскав взглядом главу тайной полиции.
   - Это к концу вашей эскапады? - в тон ему отозвался эр Корс.
   - Желательно, но можно было бы и позже, - с очаровательной улыбкой присоединился к пикировке Лайяр. Рессар решил на этот выпад не обращать внимания, а махнул рукой своим людям. Семеро безошибочно отправились к Миркару, а двое придвинулись ближе к костру, вступив в круг света.
   - Прошу вашего внимания, - он посмотрел на принца, капитана наемников и метаморфа, - это маги, которые будут вас сопровождать. Ларен Мельт, - темноволосый мужчина коротко кивнул, - и Саим Каро, - приветственный жест повторил его коллега, среднего роста шатен с такими светлыми глазами, что даже казались водянистыми. - Дальше в моем присутствии я необходимости не вижу.
   Анамар коротко кивнул, не испытывая особого желания общаться с новыми людьми. Его сильно раздражала необходимость постоянно носить амулет. А учитывая, что маги, несомненно, являются еще и шпионами, а значит, чертову подвеску теперь придется таскать на себе круглосуточно. Глядя на новоприбывших, полукровка с мрачным удовлетворением думал, что эти двое в его отряде не приживутся.
   А принц и оборотень вполне доброжелательно поприветствовали волшебников и предложили присаживаться.
   - Надеюсь, мы сработаемся, - произнес Ларен и улыбнулся притормозившей Вереме, сейчас с интересом разглядывающей этих двоих, призванных заменить ее подопечную.
   - Не сработаемся, - бросил недовольный Анамар, поднимаясь и направляясь к своему заму.
   - Не обращайте внимания, - посоветовала псица под смешок Шанкара, - он со всеми сначала такой.
   - Это уж точно. С самого начала и до самого конца, - вздохнул оборотень. - Анамар - командир наемников. С ним вы познакомитесь в пути. Вам известна наша конечная цель?
   - Не совсем. Лар Рессар только приказал сопровождать вас и оказывать всестороннюю магическую поддержку. И особо предупредил, что приоритетом являются ваши жизни.
   - Сразу видно выучку тайной полиции, - кивнул принц. - Всю нужную вам информацию получите позже. А пока добро пожаловать, - с этими словами он подал новым соратникам миски с едой.
  
  

Глава 12

Великая слава заключается не в том, чтобы никогда не ошибаться,

а в том, чтобы упав, суметь подняться.

Конфуций

  
  
   Реана застыла на пороге, довольно оглядывая помещение. Наконец у нее есть собственный дом. Правда, еще почти пустой, но зато довольно просторный. Два этажа, плюс огромный чердак и подвал - значит, будет, где разместить лабораторию. А еще по второму этажу дом опоясывал балкон. Просто красота, которую пока скрывало огромное количество пыли. Значит, ей в любом случае предстоит уборка. Как это не прискорбно, но бытовые заклинания эту проблему решить могли далеко не полностью.
   Через час волшебница серьезно задавалась вопросом, почему великие маги, да и просто маги, которые разработали заклинания, призывающие огненный дождь, сотрясающие горы и поворачивающие вспять реки, не в состоянии придумать ни одного боле ли менее действенного способа для качественной уборки. Да и стоило признать: бытовые заклинаний у нее получались конечно не то, чтобы из рук вон плохо, а скорее как-то просто не очень удачно.
   Решив объявить грязи и пыли решительный бой, Реана направилась на рынок, кляня себя за то, что сразу не сделала этого. Ведь там вполне можно заказать такую услугу, как уборка дома. Девушка замерла, задумчиво прикусив губу. Нет, это ее дом, и она справится самостоятельно. В конце концов, там осталось не так уж и много сделать. Для продажи постройку поддерживали в относительной чистоте, а теперь она просто очищала ауру запустения и заброшенности. К моменту, когда дом был пригоден к заселению, Реана чувствовала себя так, как после трехчасовой тренировки с Анамаром и... Фразу она решила не заканчивать даже про себя, уж больно неприятно кольнуло в груди воспоминание о расставании. Впрочем, сегодня ей предстояло еще кое-что сделать, и эта занятость поможет не вспоминать о неприятных моментах. Стоило навесить на дом хотя бы первый слой защиты и тогда поговорка "Мой дом - моя крепость" будет хоть частично соответствовать действительности. Да и мебель неплохо присмотреть. Все-таки хорошо, когда деньги не являются проблемой.
   Реана любовно поглаживала сумку с зельями и вспоминала прошедшие покупки. Сегодня из всей мебели доставят только кровать, зато завтра придется принимать остальное. Закупилась она довольно основательно, не устояв перед соблазном, в дополнение ко всему необходимому приобрела несколько милых сердцу безделушек. Сейчас она несла в корзинке только немного еды себе на вечер и то, что было совершенно необходимо.
   Девушка уже дважды ловила себя на чувстве, что спину жжет чей-то взгляд, наблюдающий, но не угрожающий. Она оборачивалась пару раз, стараясь заметить кого-то подозрительного, но кроме обычных прохожих на довольно оживленной улице никого не оказалось.
   Дом помог отыскать учитель. Теперь она будет жить всего в трех кварталах от мастера и Мелека, к которому за эти несколько дней привязалась, как к младшему брату. У них же она и обедала, и ужинала, пока не рискуя готовить сама. Это здание еще не ощущалось Домом, в понимании, которое в это слово вкладывала Реана, но она собиралась приложить максимум усилий, чтобы превратить его в свою мечту. Но завтра, сегодня пора было уже ложиться.
   Реана резко распахнула глаза, когда поняла, что удушающее чувство опасности, преследующее ее во сне, на самом деле не только порождение ее спящего разума.
   Девушка дернулась, когда поняла, что чья-то рука закрывает ей рот.
   - Не дергайся и не колдуй, - прошипел знакомый голос, медленно отпуская ее из захвата.
   - Ты? - Реана удивленно воззрилась на поднявшегося с постели брюнета.
   - Вставай быстрее, - так же тихо произнес он, - в доме псы. И пришли они не за мной.
   - Но охранные плетения...
   - А ты считаешь, что для них это существенная помеха? - насмешливо изогнул он бровь.
   Девушка почему-то чувствовала, что он говорит правду, хотя это казалось нереальным. У нее же есть амнистия! Но беспрекословно подчинилась, спешно натягивая одежду, так как чувствовала, что контур охранки разрушен. В это время загадочный посетитель застыл на месте, казалось, даже не дыша, прислушиваясь к чему-то слышимому лишь ему одному.
   - Пойдем, - тихо произнес и первым скользнул в коридор.
   Реана схватила лишь сумку с зельями, в которой лежали также и заветные документы на амнистию.
   Мужчина ухватил ее за запястье, потянув по коридору к окну, видневшемуся на противоположной стене.
   - Там нет выхода, - очень тихо прошептала она.
   - Знаю, - согласился он, распахивая раму. - Прыгай.
   - Я не умею летать, - огрызнулась она.
   - Придется научиться, - отозвался брюнет, одним рывком выбрасывая ее из окна.
   С приглушенным писком магичка рухнула на груду мусора, лишь в последний миг успев выставить под собой воздушную подушку. Заклинание не защитило ее от жесткого приземления, а лишь смягчило падение, окутав ее облаком пыли и сора.
   - Мерзавец, - прошептала она, отплевываясь.
   - Это прозвучало почти ласково, - послышался позади нее его насмешливый негромкий голос. - Поспеши. Хотя я и подготовил для прихвостней совета несколько неприятных сюрпризов на первом этаже, они скоро заметят твое отсутствие в доме. И в этот момент нам лучше быть подальше.
   Вздернув ее на ноги за шкирку, неизвестный маг поволок ее в темноту переулков.
   - Куда ты меня затащил?! - возмутилась девушка, формируя над ладонью огненный шар.
   - Убери его сейчас же, - холодно приказал мужчина. - У тебя хоть капля чувства самосохранения есть?
   - Есть, и оно мне настоятельно советует оказаться как можно дальше от тебя, - сверкнула глазами Реана, впрочем огонек убрала. - Итак?
   Крутанув девушку вокруг ее оси, визави указал рукой куда-то в темноту. В вечернем небе виднелись отблески зарева.
   - А теперь одна попытка угадать, что там горит?
   - Мой дом!!!!! - горестно воскликнула девушка, не имея сил даже отвести взгляда от ярких красок пожара, подсвечивающих небеса.
   - Ну что ж, - порадовался стоящий позади незнакомец, - мне попалась весьма сообразительная особа.
   - Возращаясь к основному вопросу, - вздохнула Реана, взявшая себе в руки. - Ты кто?
   - Дух-хранитель? - с вопросительной интонацией предложил он вариант.
   - Не убедительно, - покачала головой волшебница. - Еще вариант?
   - Доблестный рыцарь, который не мог бросить девушку в опасности? - с видимым удовольствием продолжил игру ее "похититель".
   - Не похож, - процедила магичка, - скорее разбойник с большой дороги. Итак, еще раз: ты кто? И зачем за мной следил? Я же помню, как ты появлялся не так давно у лесного озера, где я купалась.
   - Зови меня Эльхиор, - уже куда более деловым тоном произнес он, - я спас тебе жизнь. Думаю, это сейчас главное.
   - Хорошо, - вздохнула девушка, - пока оставим подробности на потом. Эльхиор, кто я, ты, так подозреваю, знаешь?
   - Думаю, даже больше, чем знаешь ты о себе сама, - мягко улыбнулся он.
   - Меня это что-то не радует, - вздохнула девушка, - совсем не нравится.
   - Признаться, меня это мало волнует, - поделился Эльхиор соображениями.
   - Ты мне уже не нравишься, - прошипела она. - И что теперь?
   - Теперь мы найдем тебе лошадь и сменную одежду... - начал было мужчина, но его прервала очередная шипящая фраза собеседницы.
   - Что? Опять?! - взвилась Реана. - Опять в путь? Да сколько ж можно? И вообще, с тобой я никуда не поеду!
   - Маленькая наследница, - Эльхиор сделал пару шагов, заставив девушку невольно попятится, потому как в его голосе прорезались рычащие нотки, - запомни, я не спрашивал твоего согласия, а просто сообщил, что ты обязана сделать, если хочешь и дальше жить.
   Реана зло зашипела. Но этот субъект был ей не по зубам, она это понимала. Так что пока стоит делать то, что он говорит.
   - И еще, - бросил он ей фразу, вворачивая из переулка на темную улочку, - тебя стоит подучить магии. Пока твои способности меня удручают.
   - Меня? Магии?- опешила Реана, растерянно посмотрев на Эльхиора.
   - Что еще смущает? - оглянулся он.
   - Я высококлассный маг!
   - Ты недоучка, считающая себя хорошим магом, - рассмеялся он, снова шагая по улице с таким видом, словно совершенно не интересовался, следует ли она за ним.
   "Я запихаю в глотку ему эти слова", - пообещала себе Реана, направившись следом.
   Остановились они только за городом. Волшебница чувствовала себя отвратительно, мало того, что она не выспалась, безумно устала за предыдущий день и теперь пару часов шла в очень быстром темпе, так еще и настроение было паскудным сразу по нескольким пунктам. Ей не удается создать свой дом, за ней опять охотятся, а она не знает, почему, опять приходится бежать, опять в дорогу, на Тракт, снова неопределенность.
   - Подожди меня здесь, - скомандовал Эльхиор, указывая ей на низко нависающие над землей ветви одного из деревьев, образовывающие естественную нишу.
   - С чего ты взял, что я буду тебя ждать? - с вызовом спросила она. Конечно, можно было бы и не задавать этого вопроса, а просто сбежать, как только он скроется за деревьями. Но чувство самосохранения, в отсутствии которого он сам только недавно ее укорял, настойчиво советовало уточнить возможные последствия.
   - Потому что я с легкостью отыщу тебя и в следующий раз, - спокойно отозвался мужчина. - Но уверяю, в этом случае я не буду таким вежливым.
   - Будто тебя в этом можно было упрекнуть сейчас, - пробурчала она, принимая из его рук неведомо откуда взявшийся сверток с одеялом внутри. Подняв глаза, чтобы поблагодарить за возможность утеплиться, она только удивленно огляделась - вокруг никого не было.
   Проявляя невиданное послушание, девушка забралась под ветви и с радостью отметила, что сидеть на сырой земле не придется, так как кто-то заблаговременно затащил туда бревно. Завернувшись в одеяло, она примостилась на оном и прислонилась спиной к удачно раздвоившемуся стволу живого дерева, образующего шалаш. Наученная своими предыдущими путешествиями, она знала, если есть время отдыхать, его надо использовать именно для сна, ведь неизвестно, когда удастся поспать в следующий раз. Усталость дала о себе знать, позволив мгновенно провалиться в сон без сновидений.
   Вернувшийся наемник несколько мгновений сидел на корточках в проходе, рассматривая безмятежное личико спящей девушки с каким-то странным выражением сожаления в звездных глазах. Затем тронул магичку за плечо и мгновенно перехватил ее взметнувшуюся руку за запястье, не давая сформировать атакующее заклинание.
   - Хотя бы реакция у тебя хорошая, - заметил он, отпуская ее, как только уверился, что его узнали и нападать не станут. Ей на колени легла сумка. - На первое время тебе этого будет достаточно, - сухо сообщил он. - Все остальное для похода у меня есть: оружие, припасы, магические приспособления.
   - Слушай, ну что тебе от меня надо? - вздохнула волшебница, открывая сумку и осматривая ее содержимое: пару комплектов одежды, расческу, с десяток бутыльков с разными зельями.
   - Мне нужно, чтобы ты смогла выжить во время похода, это раз, - мужчина приторачивал походные сумки на свою лошадь.
   - А два? - насторожилась Реана, поспешно выбираясь вслед за мужчиной из-под ветвей. - И куда именно поход?
   - Тебе понравиться, - пообещал Эльхиор, проверяя комплектацию тюков на спине вьючной лошади, - в Мертвый город, бывшую столицу империи Архост.
   - Ты псих! - возмутилась девушка, глядя на симпатичную каурую лошадку, чем-то похожую на ее прежнюю. Не дождавшись реакции на это заявление, она лишь вздохнула -
   надо было ехать с ребятами. - Зачем тебе туда?
   - М-м-м, - задумчиво протянул мужчина, обернувшись и глядя на девушку взглядом, от которого она зябко повела плечами, - тебе понравиться ответ "возродить империю"?
   Реана почувствовала, как задрожали колени. Слишком уж неправдоподобно это прозвучало. Возродить империю!
   - Ты не просто псих, ты совершенно безумен!
   - Я тебя никогда в обратном не убеждал. Но, знаешь, может вздохнуть спокойней, это не является моей целью, - спокойно и без тени насмешки, еще недавно звучавшей в его голосе, произнес он, вскакивая в седло.
   - Это пугает меня еще больше, - вздохнула девушка, садясь на лошадь. У нее было много вопросов, одним из которых было: почему она не послала его в Бездну, а едет за ним?
   - Потому что у тебя нет выбора, - сказал Эльхиор, словно читая ее мысли.
   - Есть что-то еще, что я должна знать? - покладисто спросила девушка.
   - Хорошая попытка, - Реана почти видела его ухмылку, хотя сейчас бурила взглядом его удаляющуюся спину.
   Наблюдая за предводителем их крошечного отряда, магичка никак не могла понять, что на самом деле двигает им. Она чувствовала, что перечисленные причины были всего лишь верхушкой айсберга. Понимала, что он опасен, едва ли псы будут опасней его.
  
   Когда взошло солнце, они все еще были в дороге и остановились, лишь когда желудок Реаны настойчивым урчанием напоминал, что время завтрака пришло и давным-давно уже минуло. Спешившись, волшебница с восторгом потянулась, разминая затекшие мышцы. Получив сухой паек, магичка принялась с интересом рассматривать своего то ли похитителя, то ли спасителя. Высокий, не худощавый, а скорее тонкокостный. Гибкий и смертоносный, как отравленный клинок. И если мужчина смотрелся изящным, то впечатление явно было ошибочном. Скорее всего, из благородных, - подумалось девушке, - редко у кого из крестьян, торговцев или мастеровых можно увидеть настолько утонченны черты. А он был, безусловно, красив. Если бы он не вызывал у Реаны безотчетного ощущения, что от него надо держаться подальше, то она могла бы потерять голову от его потрясающе красивых серебристо-серых глаз со звездными зрачками.
   Видимо, у Эльхиора были железные нервы, так как не чувствовать этот изучающий взгляд он не мог. Но заговорил только теперь, когда уютно затрещал небольшой костер.
   - Вернемся к обсуждению вопроса, что ты бездарность, - с очаровательной улыбкой заявил он.
   - По-моему, ты заговариваешься, - усмехнулась синеволосая волшебница. - Я хоть и не величайший маг, но как минимум компетентный. И уж точно не бездарность.
   - Принято, - как-то слишком легко согласился мужчина. - Но тебе этого будет недостаточно.
   - И кто это решил? - возмутилась она.
   - Ответ разве не очевиден? - рассмеялся ее собеседник.
   - Не тебе оценивать мой талант, - вскинулась девушка.
   - Я констатирую факт. Ведь ты же хочешь стать лучшей? В таком случае стань моей ученицей. Я даю тебе знания, ты обязуешься беспрекословно слушаться. Думаю, обмен равноценный.
   Реана задумалась. Конечно, было чрезвычайно соблазнительно стать еще лучше, еще сильнее, но Эльхиору она не доверяла ни на грамм.
   - Не вижу, чему ты можешь меня научить, - фыркнула она скорее из вредности, нежели на самом деле так считая.
   И только закончив фразу, поняла, что попала в умело расставленную ловушку - слишком уж радостно блеснули серебряные глаза ее визави.
   - Давай я тебе это докажу? - тоном искусителя предложил он.
   - Попробуй, - вздохнула Реана.
   - Три дня... думаю, этого должно хватить, - магичка ни на миг не поверила, что он хоть миг сомневался, она теперь была убеждена - все было разыграно как по нотам. - Три дня я буду периодически воздействовать на тебя магически. Ничего опасного для здоровья. И если ты сможешь использовать щиты или найдешь противодействующее заклинание, - я признаю тебя равной. Если же нет... сама понимаешь.
   - А можно подробней? - насторожилась волшебница.
   - Нельзя, - расхохотался он, явно получая удовольствие от замешательства собеседницы. - Хорошо, дам тебе подсказку: постарайся не менять своих привычек. Реана, где же твой дух авантюризма? Или в этом замечательном, молодом теле живет душа старухи?
   - Авантюризм - это не про меня больше. Мне он когда-то слишком дорого обошелся, - усмехнулась девушка. - И не тебе судить, какая у меня душа, - она зло прищурилась. В уме она просчитывала возможные варианты развития событий, взвешивая "за" и "против". Пожелание не менять своих привычек в его исполнении настораживало еще больше. Интересно, это замечание касалось ментального щита, который она автоматически поддерживала вокруг себя постоянно? Или все еще сложнее окажется? Ведь она хорошо помнила исход их столкновения на озере.
   - Скажу проще, - Эльхиор поднялся, одним движением руки заставил потухнуть костер и развеял взвившийся сизый дымок, - тебе стоит согласиться, если хочешь жить. Либо ты докажешь, что являешься сильным магом, либо станешь им после обучения. Но упрямая и необученная ты мне не нужна. Будет проще свернуть тебе шею, чтобы не мешалась под ногами. Наш привал окончен, а у тебя на раздумья время до вечера.
   - Скотина, - прошипела Реана. Видимо, выбора действительно не было. А значит, не было смысла тянуть с ответом. - Я согласна.
   - Какая решительность! - "оценил" мужчина, вскакивая в седло. - Тогда бонус: постарайся выспаться в дороге.
   - Я уже его ненавижу, - прошептала девушка, садясь в седло.
   - Это я уже слышал, - послышался смех представителя авангарда их крошечного отряда. Волшебница от злости слишком сильно дала пятками по бокам лошади, едва не вылетев из седла, когда недовольная кобыла встала на дыбы.
  
  
   К вечеру Реана чувствовала себя едва ли не победительницей. За весь день она ни разу не попала впросак. Если дело пойдет так и дальше, ей удастся показать этому зазнайке, что она стоит многого. "Впрочем, - одернула она себя, - не стоит заранее праздновать победу". Настораживал тот факт, что все атаки Эльхиора были слишком явными, не отличались сложностью. Да, он вбухивал в заклинание целое море силы, но ведь она не зря столько времени потратила на разработку способов не контрдействия, а избегания прямого столкновения сил. Как опытный фехтовальщик по лезвию спускает даже самый страшный удар, сводя на нет силу и инерцию нападающего, так же можно было действовать и в магии. Вот уж где Реана могла от чистого сердца поблагодарить Шанкара и Анамара за мучительные тренировки с оружием. Если ее и не научили владеть оружием так, чтобы она могла стать достойным противником, то хотя бы подали весьма полезную идею.
   Теперь же ее стало настораживать такое положение вещей, ведь изначально магичка ожидала большего, намного большего. Все это на время забылось, смытое волной эйфории и восторга от собственной гениальности и неуязвимости. Но что, если странный спутник этого и ждал? Девушка постаралась незаметно для едущего впереди мужчины добавить к своей защите еще один щит. Но не просто наложила его поверх уже существующего, а аккуратно вплела в первичную структуру еще один, чтобы ощущалось ее творение как единое целое.
   Маг скомандовал привал. Подготовка к ночлегу много времени не заняла - для двоих не многое нужно было. Когда ужин был съеден, а посуда вымыта в тихо журчащем неподалеку ручье, мужчина принялся укладываться спать.
   - А охранное плетение поставить? - удивилась Реана, несколько ошарашено наблюдая за его приготовлениями.
   - Зачем? - изобразил непонимание Эльхиор, не прерывая своих манипуляций с одеялом.
   - Как это?.. - растерялась девушка, не зная, с чего начать приводить доводы. - Ладно, сама справлюсь, - фыркнула она, решив, что это странное поведение - очередной пункт в проверке ее способностей. Честное слово, как ребенок в песочнице.
   - Не советую, - поднял голову с подушки, которой сейчас служило седло, собеседник. - Только зря силы потратишь.
   - Я не хочу проснуться, точнее, не проснуться, в желудке какой-то твари, - прошипела Реана.
   - Так покарауль, - отозвался маг. От такой наглости девушка сначала даже растерялась, а Эльхиор воспользовался паузой, закончив свою мысль: - Я же советовал отдохнуть впрок.
   - Катись лесом! - прошипела волшебница, принимаясь стелить свою постель. Она тоже будет спать, но поставив предварительно охранку!
   Прошло, наверное, часа три в бесполезных попытках уснуть, прежде чем Реана перестала ворочаться и села, признав поражение. Теперь она сидела в ворохе одеял, в который превратилась ее постель, смотрела в огонь, периодически вбрасывая туда изломанные веточки, которые она нещадно теребила в пальцах, словно это была шея Эльхиора. Она устала, спать хотелось, но желанное забытье не шло! Вообще! В очередной раз покосившись на спящего мужчину, Реана подумала, что, должно быть, именно он виноват в ее бессоннице.
   Реана сонно потерла глаза. Безумно хотелось спать, но стоило прикрыть глаза хоть на секунду, появлялось ощущение, что по коже течет что-то противное, липкое, мерзкое. Поспать этой ночью ей не удалось ни минуты, но лучше уж так, чем испытывать отвращение к самой себе. И так появилось желание искупаться.
   Девушка зябко передернула плечами, прогоняя остатки отвратительного ощущения. Она чувствовала себя разбитой. Усталость наваливалась на плечи неподъемным камнем. А Эльхиор, явно не имея никаких проблем со сном, просто сиял. Эта свежесть и бодрость заставила волшебницу поморщиться от отвращения.
   - Что-то случилось? - полюбопытствовал мужчина, заметив ее состояние.
   - Ага, солнце все же взошло, - огрызнулась Реана.
   - Предлагаешь потушить? - серьезно и задумчиво вопросил он.
   От такого поворота разговора Реана настолько удивилась, что даже почувствовала, как отступила усталость. Он что, не понимает шуток? Но его снисходительная улыбка заставила опять придти в бешенство.
   Горячий настой из терпких трав, оставляющий на языке вязкое послевкусие железа, словно действовал в полсилы, не принося желанного отрезвления.
   - Ну что, по седлам? - вскочил на ноги Эльхиор, бросая в костер какое-то заклинание, от чего тот выпустил клубок вонючего дыма и мгновенно умер.
   Реана закашлялась и поднялась:
   - Я тебя ненавижу, - прошептала девушка себе под нос, с трудом седлая лошадь и взбираясь в седло. Стоило определить для себя виновника всех несчастий, и мир стал чуть ярче.
   - Значит, ты недостаточно устала, раз испытываешь еще какие-то эмоции, - фыркнул наемник.
   - Скотина, - прошипела она, чувствуя себя еще и беспомощной.
   Весь день она потратила на поиски заклинания, которым он мог лишить ее сна. Она билась над этой загадкой все время, и не видела ровным счетом ничего! Никаких изменений на ауре! А ведь так незаметно могло влиять заклятие, лишь наложенное на таком тонком уровне. Что же она просмотрела?
  
  
   На пыльном тракте было душно. Солнце, словно сошедшее с ума, жарило так, что дорога казалась раскаленной сковородкой. Воины поснимали плащи, защищавшие от предрассветного холода, и куртки. Они были бы счастливы снять кольчуги и рубашки, но никто из мечтавших об этом даже не подумали исполнить свои фантазии. Царила тишина, даже разговаривать было лень, лишь иногда вяло, словно по привычке, мужчины перекидывались короткими репликами да фыркали кони.
   Вечер не приносил особого облегчения, становилось лишь немного прохладней, но даже легкий ветерок был встречен определенным оживлением, все чаще завязывались разговоры и слышались шутки.
   Когда сумерки начали обесцвечивать измученный жарой мир, Анамар скомандовал привал.
   - Позволишь?
   Верема с легким недоумением посмотрела на Ларена. Маг только улыбался, подавая ей руку, чтобы помочь спуститься с лошади.
   "Ну что ж, - решила экс-псица, - почему бы и нет?!" В конце концов, приятно, когда в тебе видят не пса, не воина, а просто девушку. Мелочь вроде бы, но приятно. Только резанул спину холодный взгляд Анамара. Но это тоже мелочь. Он всегда недолюбливает всех, кто нарушает его привычный миропорядок.
   Верема никогда раньше не знала, что мелкие знаки внимания могут приносить столько удовольствия. Поданная кружка с чаем, лишний плащ, пахнущий хвоей, костром, ветром и мужским запахом самого Ларена, добрая улыбка, и теперь вот помощь. Раньше о ней никто так не заботился.
   За эти несколько дней она чувствовала себя счастливее, чем за последние несколько лет в отряде Стаи. И она стала ловить себя на мысли, что ждет этого внимания. Девушка не знала, может ли позволить себе привязываться к кому-то, расслабиться настолько, чтобы впустить еще кого-то в свою жизнь. Не признак ли это слабости, ведь именно эти мысли ей так долго внушали во время подготовки для карательного отряда Совета магов.
   - Спасибо, - обратилась она магу, все еще стоящему рядом.
   - Для меня это лишь удовольствие, - мужчина с лукавой ухмылкой изобразил придворный поклон, заставив ее улыбнуться, так нелепо этот жест смотрелся посреди пыльной, прожаренной нещадным солнцем дороги. После чего Ларен развернулся и направился расседлывать свою лошадь.
   - Хватит мечтать, - пробурчал проходящий мимо Миркар. - Девочка, займись лошадью, а им займешься после ужина.
   Верема расхохоталась вместо того, чтобы залиться краской. Она же не Реана, чтобы смущаться, услышав солдатский юмор, тем более, что помощник Анамара высказался весьма толерантно.
   - Только не говори, что я разбиваю тебе сердце, - лукаво подмигнула она.
   - Конечно, - фыркнул мужчина. - Всегда вам, ветреным, молодых подавай.
   Это заявление вызвало у псицы новый смешок. Она потянула за повод, но внезапно обернулась:
   - Миркар, а ты где ночуешь?
   - Иди уже! - смутился старший. Вокруг слышался хохот наемников, наблюдавших эту сцену.
  
   Первым, что сделал Анамар, когда они остановились на привал и разбили лагерь, нашел небольшой ручеек и сунул в него голову. Определенно полегчало. Казалось, даже думать стало легче. Парень очень плохо переносил жару, видимо, сказывалась наследственность крови альдо. Эта раса прекрасно переносила холод горных чертогов, но вот другая температурная крайность была для них едва ли не губительна. Хорошо еще, что Миркар умел замечательно всех организовать, и вмешательства самого предводителя не требовалось. Конечно, сейчас полукровка так думал именно про девятку влившихся в его отряд новичков, так как остальные и без того прекрасно знали свои обязанности.
   От большого общего костра уже приятно тянуло аппетитным запахом мясной похлебки. Кто-то чистил коней, кто-то устанавливал немудреные навесы на случай дождя, который предвещало низкое темное небо и духота. Караульные уже направились в лес. И Анамар с удовольствием отметил, что в их число не вошел ни один из ставленников главы тайной полиции Арайи. Наемник направился к костру, где уже собрались принц, оборотни, его заместитель, псица и оба новоявленных мага.
   - Ужин будет готов минут через тридцать-сорок, - мгновенно известил его Миркар.
   - Замечательно, - фыркнул Анамар. - Хвостатый, тренировку еще никто не отменял.
   - Ты что, за день придумал какой-то гениальный ход, который не позволит тебе в очередной раз позорно проиграть? - радостно откликнулся колкостью метаморф, легко вскакивая на ноги и стягивая через голову рубашку.
   Верема устало потерла висок. Да, она обещала Реане присмотреть за этими двумя, но интересно, если она просто отвернется и позволит полукровке и оборотню поубивать друг друга, ее подруга сильно расстроиться? "Наверное, да", - признала она с тяжелым вздохом. - В конце концов, магичка была очень привязана к этим... двоим". У Веремы даже не нашлось определения для дуэлянтов. За все то время, что они были в пути, не проходило и дня, чтобы эта парочка не поцапалась. И псица в который раз за прошедшие дни пожалела, что Реана не поехала с ними. Синеволосая волшебница на Шанкара и Анамара действовала, как чашка успокоительного настоя. В ее присутствии они забывали друг о друге и переключались на нее.
   - У вас тут так всегда весело? - негромко поинтересовался Ларен, подсаживаясь ближе.
   - Нет, - покачала головой псица, - у нас обычно гораздо веселее, лар Ларен. Просто главный раздражитель, а по совместительству главный громоотвод, остался в столице.
   - Та девушка, которая отказалась сопровождать вас, - понимающе кивнул он.
   - Реана, - подтвердила Верема. - Но у нее были причины остаться.
   - Не сомневаюсь, - улыбнулся маг. - Но если вы не заменяете лиату Реану в статусе няньки, может, присоединитесь ко мне за чашкой травяного взвара?
   - Сейчас? - поинтересовалась она, приподняв бровь. Учитывая, что в данную минуту в ее руках находилась чашка с вышеупомянутым напитком, высказанное предложение звучало несколько двусмысленно.
   - Вообще, - произнес волшебник, уголки губ которого подрагивали от явного усилия сдержать улыбку. - В любое выбранное вами время.
   - Заманчивое предложение, - согласилась девушка, улыбнувшись. - А еще давай без официоза.
  
  
   Реана потерла глаза. Она не спала уже почти трое суток. А загадку так и не отыскала.
   - Ты долго будешь надо мной издеваться? - посмотрела она на Эльхиора, жующего свой ужин.
   - О чем ты говоришь? - приподнял брови звездноглазый.
   - Это из-за тебя я не могу спать! - зарычала она.
   - Уговор. Помнишь? - усмехнулся он. - Ищи разгадку, у тебя еще одна ночь. Больше трех суток не спать все равно нельзя. А это означает твой проигрыш, на этом этапе.
   - А будут еще? - потрясенно спросила она.
   - Ты же хотела доказать, что профессионал во всех областях? Или я что-то подзабыл?
   - Все правильно, - вздохнула девушка, потерев глаза, которые горели так, словно в них песка насыпали.
   Ночь прошла в очередном полубессознательном состоянии на грани сна и яви.
   - Реана? - позвал ее Эльхиор, потормошив ее за плечо. Девушка едва не расплакалась, осознав, что даже не заметила, как он проснулся.
   - Я проиграла, да? - она прикрыла глаза, чувствуя себя плохо как из-за физической усталости, так и эмоциональной. Ей так не хотелось ему уступать.
   - Взгляни на свою ауру, - внезапно произнес Эльхиор. - Только глаза не открывай.
   Реана была настолько уставшей, что сил огрызаться уже не нашлось, она подчинилась. Она увидела чужеродную нить заклинания мгновенно. Она повторяла рисунок ауры, как влитая.
   - Почему? - выдохнула волшебница.
   - Почему не увидела ее раньше? Или почему я тебе это показал? - она его не видела, но в голосе ясно слышалась усмешка.
   - Не знаю, на какой вопрос хочу услышать ответ первым, - призналась она, продолжая пялиться на темную нить.
   - Показал, чтобы ты поняла, тебе стоит у меня поучиться. Не увидела, потому что не умеешь смотреть. Получилось бы показать только доведя тебя до такого состояния. Постепенно научишься видеть и без переутомления. Понятно?
   - Пытаешься объяснить, что ты не являешься просто ненормальным садистом? - усмехнулась магичка, чувствуя себя чуточку лучше.
   - Этого я не утверждал, - рассмеялся он, и коснулся сомкнутыми указательным и средним пальцами ее лба. - Спи.
  
   Реана проснулась поздно, как-то заторможено глядя на солнце в зените.
   - Соня, - промурлыкал рядом Эльхиор.
   - Завтрак будет? - решила наглеть по полной программе магичка, раз уж сам наемник и был виноват в ее состоянии полутрупа.
   - Ты мне стала почти симпатична, - отозвался он. - Такая наглость импонирует.
   Девушка тяжело вздохнула. Совести у него нет априори. Мог бы хоть раз дать ей выиграть пикировку, раз уж довел ее до такого состояния.
   Волшебница не спешила вставать. Приветливо потрескивал костер, распространяя волны тепла. Вкусно пахло жареным мясом.
   - Вставай, ешь, и поедем, - скомандовал он. - Мы отстали от графика из-за твоей тугодумности.
   - А он есть? - удивилась она, принимая сидячее положение.
   - Представь себе, - Эльхиор направился к лошадям, чтобы приторочить к седлам сумки, пока его спутница усиленно жевала. - Сегодня мы должны оказаться у переправы через Ангару.
   Реана закашлялась, поперхнувшись.
   - Куда? - прохрипела она. - Ангара более чем в недельном переходе от этого места.
   - Знаешь, что такое телепорт? - фыркнул мужчина.
   - Не считай меня круглой дурой, - разозлилась волшебница, поражаясь, как он умудряется довести ее до белого каления всего парой-тройкой фраз.
   - Подъем! - напомнили ей.
   - Хорошо, - кивнула девушка.
   - Разве я спрашивал твоего мнения? - изумился ее визави, заставив скрежетать зубами. - А еще напомню, что от пиявки на ауре ты не избавилась.
   - Но... - Реана прикусила язык. А что же, она на самом деле думала, что Эльхиор уберет эту гадость.
   - Если хочешь уснуть раньше, чем через три дня, и сделать это без моей помощи - научись видеть ауру на более высоком уровне и убирай пиявку.
   - Ты уже знаешь, что я хочу сказать? - Реана поняла, что улыбается. Хотя не могла понять почему.
   - Что я гад? - фыркнул Эльхиор. - Где твоя фантазия?
   - В спячке, - огрызнулась она.
   Звездноглазый лишь рассмеялся, так ничего и не ответив.
   А девушка не могла никак подобрать отвисшую челюсть. Впервые последнее слово осталось за ней.
  

Глава 13

Ученье - свет, только тот или этот?

NN

   Удушающая жара не долго отравляла жизнь. В один из дней она сменилась проливными дождями. Когда неожиданно подувший прохладный ветер нагнал тучи, отряд оживился, возобновились разговоры, шутки и побасенки. Но постепенно, вместе с темнеющим от темных грозовых облаков небом, темнели и лица людей, спешащих надеть куртки и достать из скаток плащи. Первые тяжелые капли прибили пыль к земле, а потом дождь хлынул стеной. От холодных струй воды не спасали даже водоотталкивающие плащи.
   Лошади понуро брели в грязи, в которую превратилась грунтовая дорога.
   - Надо добраться до тех деревьев, - махнул рукой в сторону ближайшей рощи подъехавший к предводителю наемников Ларен.
   - Что это изменит? - Анамар скептически глянул на мага, а потом перевел взгляд на небеса, низвергающие потоки воды.
   - Там мы сможем закрепить водоотталкивающий купол. Посреди поля это слишком сложно - ненужная трата сил, которая не окупится результатом.
   - Я понял, - резко отозвался Анамар, - но если мы не успеем переправиться через реку, пока не начнется половодье, застрянем в этой рощице очень надолго.
   - Попробуем, - кивнул брюнет, приотстав.
   - А когда-то здесь был брод, - задумчиво протянул Анамар, осматривая бушующие воды.
   - Если он здесь был, - заинтересованно протянул Лайяр, - то сейчас явно недоступен? Что теперь будем делать?
   - Если бы я знал, - вздохнул полукровка, машинально поправляя амулет. - Останавливаемся на привал. Переходить такую реку без подготовки лучше не пробовать в такую погоду.
   - Можно попробовать создать мост, - предложил блондинистый маг.
   Анамар задумался:
   - Насколько это затратно в смысле силы? - поинтересовался он.
   Маги переглянулись.
   - Поддерживать его для целого отряда будет крайне проблематично.
   - Тогда пока все же сделаем остановку, - вздохнул принц.
   - Но мы... - начал было Ларен.
   - Вам надо будет провести не одного-двух, - оборвал его Анамар, - а целый отряд. Может, я недооцениваю вас, но уверен, что создание моста требует время. Так что пока нам лучше стоит сделать привал. А пока мои люди поищут брод или мост.
   - Может стоило бы рискнуть и выиграть время? - тихо заметил подъехавший Шанкар.
   - Не стоит попросту расходовать силы. Они нам еще могут понадобиться.
   - Ты предполагаешь, что на том берегу нас могут поджидать? - вскинул голову Лайяр.
   - Я отвечаю за своих людей и не собираюсь попросту рисковать ими, - процедил сквозь зубы Анамар.
   - Я и не предлагал, - спокойно отозвался принц.
   - Знаю, - Анамар убрал со лба мокрые пряди, - просто у меня не самые лучшие предчувствия.
   - Его чутью стоит верить, - кивнул Шанкар, сворачивая в сторону рощи, провожаемый удивленным взглядом полукровки.
  
  
   Все еще шел дождь. Крайне неприятно оказалось выйти из телепорта, покинув ясный и солнечный день, и оказаться под потоком воды, обрушившимся с небес, мгновенно промочившим их до нитки. Пришлось приложить немало усилий, чтобы снова чувствовать себя комфортно: создать водоотталкивающий кокон, а затем сушить одежду на себе и в сумках. Этому сопутствовало отвратительное чувство зарождающейся усталости, подкрепленное спровоцированной "пиявкой" Эльхиора бессонницей.
   Дождь только начал утихать, когда они подъехали к реке, через которую собирались переправляться.
   Реана рассматривала грязный и бурный поток, в котором закручивались небольшие водоворотики, утаскивая в глубину ветки и прочий мусор, который смыла в Ангаргу дождевая вода. Волшебница едва удерживала нервничающую лошадь, прядающую ушами и пританцовывающую на месте. Умное животное явно понимало, что ему предстоит, и совершенно не горело желанием лезть топиться. И сама Реана была совершенно солидарна с нею в этом вопросе.
   - Ты уверен, что мы здесь можем переправиться? - покосилась она на спутника. Впрочем, если он что вздумал, ей придется это сделать, как бы ни обидно было это признавать.
   - Не попробуем - не узнаем, - пожал плечами Эльхиор, "не разочаровав" девушку в ее ожиданиях.
   - Оптимист, - вздохнула магичка, сама понимая, что слово прозвучало скорее как ругательство. - Может, поищем нормальный брод?
   - А может, ты прекратишь ныть и вспомнишь, что являешься магом? - не удосужился дослушать ее до конца звездноглазый.
   - Ты, кстати, тоже. Но это не мешает тебе скидывать все магические манипуляции на меня, - прошипела Реана.
   - Ты должна хоть чему-то научиться, пока есть время. Так мы вброд пойдем по ледяной воде, или ты что-нибудь наколдуешь? Что молчишь?
   - Я думаю, - огрызнулась Реана. Снова мокнуть совершенно не хотелось, значит придется колдовать. Осталось решить, что именно.
   Разглядывая бушующую реку, волшебница перебирала в памяти арсенал заклинаний. В идеале можно было заставить разойтись воды. Но, во-первых, на это уйдет слишком много сил, во-вторых, она не была уверена, что будет в состоянии его удержать. Не в нынешнем состоянии. Необходимо было искать другой вариант. Например, стационарный нормальный мост. Вот только в поле зрения такого не наблюдалось. Хотя... Девушка прикинула расстояние до другого берега и пришла к выводу, что ей должно хватить сил перевести по "лунной" тропинке даже лошадей.
   - Мне надо пару минут, - озвучила она свое решение.
   - Не тороплю, - легко согласился мужчина, как и девушка спешиваясь и направляясь к кромке воды, ведя лошадь под уздцы.
   Реана опустилась на колени и принялась чертить простенькую гексаграмму, призванную привязать заклинание к определенному месту. Взяв камень, девушка набросила на него магическую "нить" - он должен будет стать второй точкой опоры.
   - Давай лучше я, - предложил Эльхиор, протягивая руку. Волшебница отдала будущий снаряд без пререканий, у мага было больше шансов перебросить камень на другой берег.
   - Замечательно получилось, - констатировала она, проследив за траекторией полета камня. Растянуть нить и залить получившуюся тропинку силой труда уже не составило.
   - Опробую твое творение первым, - сообщил ее спутник, направляясь к слабо светящейся полосе.
   - Это еще почему? - возмутилась Реана.
   - Я не могу позволить девушке переправляться по мосту, предварительно не проверив его надежность, - обаятельно улыбнулся он, ведя в поводу обеих лошадей.
   - Как же, - фыркнула волшебница. - Лучше признай, что опасаешься, как бы я просто-напросто не развеяла заклинание, когда ты будешь на середине реки.
   - Заметь, не я это сказал, - усмехнулся Эльхиор.
   Реана смотрела, как мужчина мягко ступает по неширокой, едва заметной тропке, ведя в поводу всех трех лошадей, набросив на них простенькую успокоительную сеть, внушающую животным, что ничего необычного для них не происходит. Магичка ступила на "мост", когда ее напарник преодолел большую часть пути. В идеале было бы дождаться, пока он сойдет на сушу, но заклинание оказалось весьма энергоемким.
   Добежав до середины реки, волшебница наткнулась на взгляд Эльхиора, задумчиво наблюдавшего за ее попытками изображать из себя канатоходца - она решила немного смухлевать и сузила ширину тропы до минимально возможного, чтобы беречь крохи оставшейся магии. Сказать, что ей это задумчивое созерцание ей не понравилось - не сказать ничего. Проведя с этим мужчиной-загадкой всего несколько дней, Реана определила для себя одно стопроцентно: от него можно ждать всего, чего угодно, и чаще всего этот сюрприз окажется крайне неприятным. И это если мягко выражаться! Девушка даже замерла на миг, укрепляя свои щиты, вытягивая для этого силы из внутренних резервов.
   Все это время Эльхиор невозмутимо стоял на берегу, лишь слегка приподняв бровь, показывая, что ее приготовления не остались незамеченными. Впрочем, этому Реана уже не удивлялась. Зато произошедшее ввергло ее в шок. Эльхиор все же ударил, но ее собственной силой. Сначала под ее ногами качнулась тропинка, а девушка с ужасом поняла, что этот гад незаметным и непонятным для нее образом перехватил контроль над закрепленным заклинанием! А затем сгусток ее собственных сил "извне" пролетел сквозь все щиты, ударил в грудь, сбивая в холодную, бурную воду.
   Волшебница взвизгнула, тут же проклиная себя за эту позорную демонстрацию испуга и растерянности. Впрочем, в следующий миг эта мысль улетучилась, вытесненная одним лишь желанием жить и выбраться из холодной и мутной реки. Стоило лишь магичке выплыть на поверхность, как новая волна увлекала ее под воду. Крутящиеся в небольших водоворотах обломки досок и ветви деревьев лишь затрудняли задачу и порой заставляли ее шипеть от боли в ушибленных пальцах или боках.
   Реана выползла на берег уставшая настолько, что даже шипеть сквозь зубы ругательства, когда каждое движение отдавалось болью, было выше ее сил. И первым, что она увидела, когда открыла глаза спустя... она не знала, сколько прошло времени - минута, или она успела отключиться на несколько часов, были носки сапог Эльхиора.
   - Жива? - судя по звукам, он присел рядом.
   А волшебница лишь прикрыла глаза, не желая хоть как-то отвечать. Она была бы просто счастлива, если бы ее всего лишь оставили в покое.
   - Не дождешься, - произнес над ухом голос ее мучителя и девушку тут же, словно котенка, за шкирку вздернули в вертикальное положение. Замотав ее в одеяло и влив в горло какую-то жгучую жидкость, наемник усадил ее на землю, вручив кусок хлеба с мясом. Реана вяло жевала, с удовольствием ощущая, как по телу расползается тепло от непонятной жидкости явно не ее приготовления. Сейчас ей было на диво хорошо и даже присутствие Эльхиора раздражало не так остро.
   - О том, что ты маг, забыла напрочь, что ли? - полюбопытствовал вышеупомянутый, присаживаясь напротив, после того, как разбил лагерь возле места ее "переправы".
   - Ты позаботился, чтобы у меня на это не осталось сил, - отозвалась она. Но это прозвучало настолько устало, что стало не более чем констатацией факта, нежели попыткой огрызнуться.
   - Я даю тебе возможность научиться новым приемам, а ты отбиваешься, - его ровный тон начинал бесить.
   - Учить полутруп?
   - До этого состояния тебе далеко, - усмехнулся Эльхиор.
   - Мне так не кажется, - прошипела она.
   - Значит, я верю в тебя больше, чем ты сама, - резюмировал наемник, снова выигрывая спор, поскольку девушка вынуждена была признать, что это логичный довод.
   - И что мне делать? Что нужно было делать? - она не знала, какой из вопросов, которые пришлось выдавливать из себя, был важнее.
   - Думать, - коротко бросил сидящий напротив брюнет.
   "А не пойти бы ему лесом! - зло подумала Реана, вгрызаясь в свой ужин с таким рвением, словно под ее клыками должна была оказаться шея ее обидчика. - И почему я под ним тропу не разрушила, пока была такая возможность? Хорошо хоть, не последняя". Эта мысль обнадеживала.
   - Не советовал бы.
   - Пошел вон из моих мыслей, - взвилась девушка, тут же представив самую похабную картинку, которую могла представить.
   - Твоя эротическая мечта? - с интересом и ничуть не смутившись глянул на нее Эльхиор.
   - Нет! - магичка чувствовала, что ее щеки заалели. - Когда ты перестанешь так беззастенчиво меня считывать?
   - Когда научишься ставить нормальные ментальные щиты, - безапелляционно ответил звездноглазый.
   Реана выразительно посмотрела на него, стараясь передать таким образом все владеющее ею презрение к этому нахальному типу, который даже ее не слышал.
   - У меня нет проблем со слухом, - рассмеялся Эльхиор. - Как ты подпитываешь ауру?
   - Это вопрос для подмастерьев, - она глянула удивленно.
   - Для тебя и это сложно? - изогнутая бровь заставила ее мученически вздохнуть.
   - Аура подпитывается от источников магии, расположенных во времени и пространстве, согласно концепции, которую я сейчас излагать не собираюсь. Подпитка происходит автоматически. Чем ближе мы к линии силы, тем интенсивнее идет восстановительный процесс, - она сжала губы, показывая, что это максимум ее великодушия.
   - Ты не недоучка, - он откинулся назад, упершись локтями в землю, - ты не знаешь даже основ. Измельчали нынче маги. Думаю, если ты окажешься способной, сможешь до конца нашего путешествия выйти на роль архимагистра. В нынешнем понимании этого слова. Заманчиво?
   Конечно, это было заманчиво и тщеславность Реаны убеждала немедленно согласиться со всем, что бы Эльхиор ни предлагал. Однако неверие в подобную радужную картину, нарисованную и обещанную им, хотя обещаний наемник как раз не давал, заставляли сомневаться. Это было просто нереально, точно так же, как и поверить, что она попала в компанию к неизвестному Совету архимагистру-путешественнику с замашками садиста.
   Легко разгадав ее сомнения, мужчина негромко заговорил, заставляя ее прислушиваться, а значит, отвлечься от своих рассуждений:
   - Ауру можно заряжать напрямую от источника. Если правильно проводить подобную процедуру, она не станет опасной. Либо подобные знания утеряны, либо они утаиваются специально. И не перебивай, - он сказал это даже до того, как она открыла рот, чтобы поинтересоваться, откуда ему знать такие сложные материи. - Если источника или его нити поблизости нет, то сама природа, ее стихии становятся источником силы. Работать с природной магией, используя ее собственные резервы - тяжело, но если у тебя пуст резерв - это единственный возможный вариант. Сегодня ты могла взять силы из самой воды.
   - Это на грани со сказкой, - упрямо отозвалась она.
   - У тебя будет шанс стать ее частью, - подмигнул Эльхиор, начиная устраиваться на ночлег.
   - И что дальше? - повторила свой вопрос Реана, когда поняла, что продолжения не последует.
   - Для тебя - ночное дежурство, - невозмутимо откликнулся мужчина. - Ты же не сняла пиявку.
   - Ты гад, - почти равнодушно резюмировала она. - Ты же сам тянешь мою силу! Именно поэтому я почувствовала собственную энергию перед падением в реку.
   - Полезный прием, правда? - усмехнулся Эльхиор. - Успешных попыток снять моего... питомца.
  
   Вечер протекал на диво мирно и спокойно. Снова доведя себя до изнеможения постоянным недосыпом, уже в предрассветные часы Реана смогла вновь рассмотреть пиявку. Снять ее тоже оказалось просто, как и обещал Эльхиор. Тут же свернувшись калачиком, она уснула, даже забыв активировать охранный контур.
   Проснулась магичка снова далеко за полдень, рассмотрев перед собой Эльхиора, выглядевшего крайне довольным.
   - Ты не поставила охранку, - заметил он.
   - И тебе доброе утро. Ты так радуешься потому как уже придумал очередной извращенный способ отомстить мне за это? - фыркнула она, выползая из-под одеяла и начиная переплетать растрепавшуюся косу.
   - Нет. Меня радует, что ты оправдала мои ожидания и сняла паразита с ауры, - объяснил звездноглазый. - Но думаю, твоя идея с местью заслуживает внимания.
   Реана едва слышно застонала.
   - А если я соглашусь принести эту ученическую клятву? - неуверенно полюбопытствовала она.
   - Так быстро сдалась? - рассмеялся Эльхиор.
   - Может это проявление моей догадливости? Я быстро переосмыслила ситуацию.
   - После купания? - продолжал веселиться он.
   - После того, как смогла прооперировать собственную ауру с минимальным количеством магических сил. Это... вдохновляет.
   - Залазь в седло, - скомандовал наемник, поднимаясь.
   Последующие несколько часов ей на самом деле было не до разговоров. Заданный темп поддерживать было сложно. А когда лошади уставали, и приходилось пускать их шагом, Эльхиор объяснял ей основы построения ментальных щитов высшего порядка, как про себя назвала их волшебница. Ей было непонятно, почему она о таком даже не слышала? Откуда такие знания о материях, доступных разве что архимагам? Он как-то обмолвился, что знания подзабылись...Но сколько же должно было пройти времени, чтобы произошло подобное? Даже члены Совета не могут продлить свою жизнь настолько. Так кто же такой Эльхиор? Этот вопрос интересовал ее настолько, чтобы рискнуть принести клятву и выиграть время, чтобы разгадать его загадку. Даже если не учитывать всего багажа знаний, которые он обещал ей передать. За это она почти готова была убить. Даже если это будет самоубийство.
  
   Вынув из костра ветку с поджаривающимся на ней куском кролика, Реана неверяще посмотрела на Эльхиора.
   - И это все? - на всякий случай уточнила она.
   - Если мало, могу добавить пару пунктов, - без тени улыбки отозвался ее собеседник.
   - Не стоит, я же уже пообещала, - волшебница, сжав кулачки, так как этой фразой пыталась убедить и себя.
   - Тогда начнем, - мужчина протянул ей открытые ладони.
   Она вложила руки в его, поразившись, насколько теплыми они оказались. Если подумать, она первый раз вот так вот просто касалась его.
   - Тебе напомнить? - негромко поинтересовался Эльхиор, и через пару минут не дождавшись от нее ни звука.
   - Не стоит, - Реана перевела дыхание и заговорила: - Обязуюсь слушаться своего учителя и не обращать полученных знаний ему во вред.
   Ладони закололо, и закружилась голова.
   - Это все, - наемник поддержал ее, не давая свалиться с бревна.
   - Неприятное чувство, - признала девушка.
   - В ученичестве вообще много неприятного, но это потом окупается.
   - Это предупреждение? - настороженно поинтересовалась она.
   - Это факты, - мягко улыбнулся мужчина.
   - И я еще пожалею о своем решении? - устало вздохнула она.
   - Возможно, не единожды, - после небольшой заминки кивнул Эльхиор.
   - Спасибо, - неожиданно даже для себя произнесла она.
   - За честность?
   - Именно, - она впервые за долгое время не чувствовала раздражения.
  
   Следующие пару дней прошли замечательно. Когда они были в пути, Эльхиор подробно и очень образно рассказывал ранее неизвестные ей детали в теории. Реана поглощала информацию как губка, чтобы во время привалов практиковаться, доводя себя до изнеможения. Маг направлял и подталкивал ее в этом начинании, но явно был доволен ее усердием.
   Отыскать нить источника для Эльхиора не составило труда и один день они провели возле него, в постоянных попытках подключиться к нему напрямую. Изначально Реана боялась даже "коснуться" сияющей нити, но насмешки наставника сделали свое дело: ей захотелось доказать, что в его словах нет ни грамма правды.
   - А вот теперь все правильно получилось, - мужчина посмотрел на ауру Реаны, полуприкрыв веки.
   Реана посмотрела на проплывающие по небу облака, довольно и сыто улыбнулась. Именно что сыто, потому как ее переполняла магия.
   - Осторожно, - Эльхиор растянулся рядом с нею. - Не стоит расслабляться.
   - Слить излишек магии? - привычно поинтересовалась магичка и очень удивилась, когда услышала отрицательный ответ.
   - Потяни еще, - мягко посоветовал он. - Я не шучу и не пытаюсь тебя убить. Ты можешь растягивать резерв, постепенно увеличивать его.
   - А предел есть? - как всегда Реана попыталась быть практичной, стараясь сдержать свой энтузиазм.
   - Твое усердие и твоя жизнь, - улыбнулся Эльхиор.
   - Главное - не переусердствовать, - закончила Реана, начиная медленно тянуть энергию.
   - Не спеши, - корректировал он ее действия. - А теперь достаточно. На сегодня достаточно.
   - А от переизбытка сил может подташнивать? - Реана уперлась лбом в землю.
   - Привыкнешь, - рассмеялся мужчина, поднимаясь. - Полежи пока что.
   - Это забота? - искоса глянула на него магичка.
   - Нет, - фыркнул он, - жалость.
   - Уже встаю, - закрыла глаза Реана, даря себе еще немного времени, чтобы собраться с силами.
  
   - Как ты прицепил на меня пиявку? - в тот же вечер поинтересовалась волшебница.
   - Ты все же почувствовала себя всемогущей? - обернулся в седле наемник.
   - Я хочу знать больше, это так странно? - поинтересовалась девушка.
   - Рано, - после небольшой паузы отозвался Эльхиор, - это слишком сложная материя.
   - Работа с источником и растягивание собственной ауры, по-твоему, не сложно?
   - Сначала освоишь стихийную магию. Такая пиявка - это соединение всех стихий, пока ты не готова.
   Реану порадовало уже то, что он все же согласился объяснить свой отказ. Она вообще не понимала, как за такое время научилась мириться с таким отвратительным отношением к самой себе.
   - Когда мы тогда начнем практиковаться со стихиями? - тут же спросила она, решив не откладывать на потом.
   - И никаких возмущений на тему твоей компетенции? - еще раз обернулся через плечо Эльхиор.
   - А это поможет? - усмехнулась девушка.
   - Не думаю, - признал он с улыбкой.
   - Тогда твой вопрос лишен смысла, - пожала плечами она.
   - Ты быстро учишься.
   - Это похвала? - удивилась Реана.
   - Да, - кивнул наемник.
   - Почему меня это только настораживает? - она уже говорила свои соображения вслух, лишь бы не давать ему возможности озвучивать ее мысли. Или, что еще хуже, отвечать на них.
   - Ты быстро учишься.
  
   - И до каких пор твои файерболы будут напоминать фейерверк для детей? - фыркнул Эльхиор, вылавливая огненные шары из воздуха голыми руками, словно насмехаясь.
   Реана выразительно ругнулась. Она не могла понять, почему ее магия не причиняет ему вреда. А ведь еще удивлялась, когда он предложил начать с Огня. Теперь волшебница не сдерживалась, вкладывая в заклинания энергию, словно это были настоящие боевые действия.
   - Почему? - она всплеснула руками, отбрасывая с лица мокрые от пота пряди.
   - Что опять не ясно? - демонстративно устало вздохнул он.
   - Нельзя быть неуязвимым! Как бы хорошо ты не владел стихийной магией! - она зло посмотрела на своего визави.
   - Ты хочешь, чтобы я сразу же рассказал тебе все секреты, маленькая наследница? - одна бровь выразительно изогнулась.
   - Как ты меня назвал? - почти мгновенно среагировала Реана.
   - У тебя нет проблем со слухом.
   - Я не поняла, что это значит, - скрипнула зубами магичка.
   - Ты хочешь, чтобы я сразу же рассказал тебе все секреты? - эта привычка загонять их диалоги вот в такие петли предельно раздражала.
   - Знаешь, чем больше я тебя знаю, тем больше хочу превратить в хорошо прожаренную котлету! - не сдержалась она.
   - Пока ты не научишься работать с более тонкими потоками, ты мне даже плащ подпалить не сможешь, - он наклонился к ней так близко, что Реана невольно отступила.
   - Что там с тонкими потоками? - она подняла взгляд на Эльхиора.
   - В чем суть твоей работы со стихийной магией? - мужчина отодвинулся настолько, чтобы она могла почувствовать себя комфортно.
   - В заклинаниях, - отозвалась она, постаравшись незаметно для него перевести дыхание. Он ее подавлял. И это раздражало, пожалуй, больше всего.
   - Как привязывают заклинание к стихии? - продолжал допытываться новоявленный наставник. Порой самые, казалось бы, простые вопросы, вызывают наибольшие сомнения и сложности.
   - Стихийные заклинания наполняются собственной преобразованной силой. И в зависимости от природной предрасположенности у магов есть склонность к определенным стихиям.
   - Молодец, - кивнул маг. - И это полная чушь.
   У Реаны не нашлось слов, точнее нашлись не сразу.
   - Я почти двадцать лет именно так и колдую, а ты говоришь "чушь"? - она уже кричала к концу фразы.
   - Именно, - кивнул звездноглазый, глядя ей прямо в глаза. - Ты даже не упомянула про чистые стихии.
   - С ними невозможно работать, слишком опасно, - она замотала головой. Проклятие, она же скоро станет истеричкой рядом с этим невыносимым, жутким... она решила не заканчивать фразы.
   - Это сейчас с ними не работают. Или не говорят, что работают, - негромко произнес Эльхиор. - Заклинание - это способ сконцентрировать магию. Но наполнять их можно природной магией, магией стихий, не преобразовывая собственную, а преобразовывая природную магию в своем теле. Стать проводником. Пропускать ее через свою ауру.
   - Как с источником? - почему-то она ему безоговорочно верила.
   - Иначе, - качнул головой мужчина, от чего тонкие косички на висках резко дернулись.
   - Не скажешь как?
   - Тебе придется разбираться с этим самой, - Реана понимала, что сейчас мужчина предвкушает хорошее развлечение. Это сулило ей неприятности.
  
  
   Тихо шумел камыш, хор лягушек притаился где-то в его основании. Мягкий, едва заметный туман стелился над безмятежной гладью темной воды, где отражались низкие звезды и полная луна. Чуть покачивались над поверхностью водяные лилии, раскрывшие огромные бело-серебристые бутоны.
   Реана сидела на берегу, любуясь на эту красоту. Порой она ловила себя на том, что просто бездумно уставилась в одну точку.
   - Устала? - у нее за спиной остановился Эльхиор.
   - Нет, - отозвалась она и сжала зубы, ведь так хотелось ответить "как собака".
   - Замечательно, - радостно продолжил мужчина, - в таком случае у тебя не должно возникнуть проблем со сном. Точнее, с его отсутствием.
   - Опять дежурство? - голос звучал ровно, почти безжизненно.
   - Если хочешь это так назвать, - его явно продолжала почему-то развлекать ситуация. - Раздевайся.
   - У тебя на этой жаре мозги закипели? - взорвалась она. Далее шли несколько фраз, перенятых из весьма цветистого лексикона наемников.
   - Если закончила, то раздевайся и лезь в воду, - с ехидной ухмылкой резюмировал Эльхиор. - Хотя то, о чем ты подумала, можно включить в программу обучения. Если хорошо попросишь.
   - Эльхиор, катись в бездну, - прошипела Реана, вскакивая на ноги. - Зачем мне в озеро лезть? Или это тонкий намек, что от меня несет лошадиным духом?
   - В целом, я думаю, что тебе пора попробовать работать с водной стихией, - он явно любовался выражением ее лица, на котором как в калейдоскопе сменялись чувства.
   - Зачем раздеваться? - поинтересовалась магичка, стараясь говорить спокойно.
   - Так проще, позволяя соприкасаться стихии с кожей, - теперь он говорил без издевки, лишь делясь соображениями и информацией. - Знаю, о чем ты хочешь спросить. Почему тренировку мы начали с файерболов, а теперь перешли к противоположной стихии? Все просто. Мы состоим из воды, мы находимся в воде до рождения - она нам ближе всего, и с нее надо начинать.
   - А раздеваться зачем? - упрямо повторила волшебница. - Одежда и так пропустит воду.
   - Просто думаю, что холодная и мокрая одежда будет основательно тебя отвлекать, - ухмыльнулся Эльхиор.
   - Отвернись, - волшебница в упор посмотрела на мужчину.
   - Ты думаешь, я чему-то могу удивиться? - он деланно удивленно приподнял брови.
   - Просто отвернись, - сквозь зубы процедила Реана.
   Через пять минут, стоя по шею в прохладной воде, девушка растеряно посмотрела на стоящего на берегу мужчину.
   - И что теперь? - поинтересовалась она, чувствуя себя крайне неуютно.
   - Ночуешь в озере, - маг поморщился. - Признаться, не завидую. Мне уже холодно на тебя смотреть...
   - Эльхиор! Я не хочу знать о твоих соображениях. Можно продолжить инструктаж?
   - Можно, - покладисто согласился звездноглазый. - Чтобы к утру не получить переохлаждение, тебе надо придумать, как управлять стихией.
   - Бросаешь в воду, чтобы научилась плавать? - она уже напряженно обдумывала, что можно сделать в данной ситуации.
   - Ты быстро учишься, - усмехнулся наемник.
   - На это и надеюсь, - ей явно предстояла длинная ночь.
   Когда берег опустел, девушка первым делом попыталась выйти на сушу, но ее постигла неудача. Эльхиор явно все предусмотрел и поставил барьер из непонятных ей плетений, чтобы избежать попытки смухлевать. Перестраховщик проклятый! Есть хорошие учителя, есть плохие, а есть Эльхиор. Реана вздохнула. Когда она только окунулась в озеро, вода была как парное молоко, но с каждой минутой становилась все холоднее и холоднее. Уже тихонько постукивали зубы, и мурашки бегали по коже.
   А еще она не понимала, как ей контролировать стихию. Эльхиор сказал, что надо проводить силу сквозь собственное тело. Но она ее не чувствовала. Стоять в озере становилось невыносимо, и Реана легла на спину, позволяя воде поддерживать себя и баюкать на затихающих волнах. Волосы намокли и потяжелели, стелясь по глади озера, словно экзотическое растение. Девушка смотрела на низкие звезды и на душе становилось умиротвореннее. Волшебница вдруг словно наяву услышала, как в зеро вливается подземный источник, как журчит небольшой ручей с северной стороны, начинающийся из озера, как где-то далеко становиться полноводной бушующей рекой, стремящейся каждой свей капелькой влиться в объятия седого океана.
   Она ощущала окружающую влагу вокруг своего тела, каждую каплю. И в ней самой тоже была вода.
   ...более тонкие материи....
   Своим восприятием она "спустилась" на более тонкие уровни. Молекулы воды могли отталкиваться, как кусочки магнита. И если оттолкнуть влагу вокруг тела от той, что внутри...
  
   - Т-ты знаешь, я н-не-н-навижу тебя, - простучала зубами Реана, чувствуя, как по волосам стекает вода. Она добралась до лагеря, сжимая в руках водяной шар. Она так надеялась устроить ему экстренную и мокрую побудку. А ему все равно!
   - Я в курсе, Реана, в курсе, - Эльхиор улыбнулся, сладко потягиваясь. - Но у тебя нет выбора.
   - Н-не спорю, все это оч-чень ин-нтересно, но ты меня в гроб загонишь! - она чувствовала, что даже предрассветная прохлада заставляет ее тело согреваться.
   - Зато учу тому, что почти никому неизвестно.
   - Откуда у тебя такие познания в магии, которую практиковали разве что в древней империи? Я не дура, и видела отрывки из старых книг. Знания разрозненные, нет методик, но то, что там описывается, очень схоже с тем, что ты мне рассказываешь. Просто делаешь это проще.
   - А это не твое дело. Разве ты не хочешь знать больше? Стать сильнее? - его голос становился все тише, заставляя прислушиваться к себе.
   - Методы все равно драконовские, - буркнула Реана, подбрасывая в почти потухший костер пару веток потолще.
   - Зато ты растешь очень быстро, - если бы магичка не пообвыклась с его манерой общения, то посчитала бы это откровенным подхалимажем. А так... его слова внушали веру в себя. - Это самое важное, - он опять читал ее мысли.
   - И все больше тебя ненавижу.
  
  
   Анамар напоминал взявшую след гончую, всем своим нутром ощущая: лимит их везения исчерпан. Им обязательно надо переправиться через реку и именно поэтому он и несколько его разведчиков едва ли не частой гребенкой прочесывали берег реки в обе стороны, пока основная часть отряда отдыхала и сушилась под куполом, установленным магами.
   - Командир! - окликнул полукровку ветеран с изъеденным оспинами лицом, подкрутив длинный ус. - Здесь вроде можно будет проехать!
   Анамар направил коня к указанному месту и въехал в воду. Прежде чем здесь пройдет отряд, надо самому убедиться, что переправа возможна.
   - Течение слишком сильное, - покачал головой он, останавливаясь в нескольких метрах от берега. - Не дай светлейшая, кого-то снесет.
   - А мы перила сделаем, - предложил блондинистый парень, поправляя повязку, закрывающую левый глаз. Самый молодой и авантюрный из его разведчиков. - Закрепим веревку вот у тех деревьев, а затем вон на том, - он указал на старый треснувший дуб. Предводитель наемников задумался - это был вполне разумный вариант, даже учитывая дождь и сильный ветер. С такой задачей его ребята справятся легко.
   - Аст, останешься здесь. Вирс, возвращаешься со мной в лагерь. Будем переправляться здесь, - решил Анамар, пришпоривая коня.
  
   Верема встревоженно вглядывалась в пелену дождя. Анамар и двое его людей все еще не вернулись. И на сердце с каждой минутой становилось все тяжелей. Наконец сквозь сплошной поток воды появились контуры двух фигур, и псица удовлетворенно улыбнулась, убедившись, что с полукровкой все нормально.
   - Сворачиваем лагерь! - отрывисто скомандовал блондин, отбросив с лица мокрые волосы.
   Наемники действовали быстро и слаженно. Горячий напиток разливали в пустые фляжки, и закапывались в землю горящие магические угольки. Хорошо, что лошадей не расседлывали, так что сборы заняли всего несколько минут.
   Верема, слив в кружки остатки влаги, направилась к промокшим разведчикам.
   - Вот, согрейтесь немного.
   - Спасибо, красавица, - подмигнул ей ветеран, а блондин только кивнул, прихлебывая горячий отвар. Псица с прищуром оглядела полукровку. За последние пару дней она не видела его спящим.
   "Когда найдем место для ночевки, надо будет ему в отвар капнуть укрепляющей настойки, что Реана дала", - решила она.
   Сидя в седле, девушка несколько секунд медлила, затем, укорив себя за изнеженность, со вздохом направила лошадь вперед, под холодные струи проливного дождя.
   Хотя никто не посмел оспорить принятое Анамаром решение, наверняка у всех, глядящих на бурную воду, закрадывалось сомнение в успехе переправы. Тревожно ржали лошади, не желающие заходить в такую неспокойную реку, но все же покорявшиеся стальной воле своих всадников. От холода сводило пальцы. Веревка скользила, и за нее приходилось цепляться так, что грубые волокна едва ли не рвали кожу.
  
   Оборотень направил коня к предводителю наемников, который стоял чуть в стороне, провожая каждого человека задумчивым взглядом.
   - Все идет хорошо, - заметил Шанкар, - маги страхуют животных и людей.
   - Все будет хорошо, когда мы окажемся на другом берегу, - отозвался беловолосый, не глядя на собеседника.
   - С этим не поспоришь, - согласился метаморф, и его ухмылка была идентичной той, что появилась на лице Анамара.
   Считается, что полукровки не подвержены болезням и простуде. Анамар чихнул и зло ругнулся себе под нос.
  
   Шанкар только покачал головой и подумал, что блондин как всегда стал исключением из правила. Пара дней под проливным дождем и переправа в ледяной воде сделали свое дело, наградив его всеми симптомами основательной простуды. Не помогли даже укрепляющие настои Реаны, которыми его пичкала Верема. Процесс лечения воительница превратила в целое представление для всего отряда. Даже если блондин не становился ребенком, своим вторым воплощением, во время приема гадких смесей, она уговаривала его как несмышленыша, явно получая от этого удовольствие, и доводя самого предводителя наемников до белого каления.
   - Я обещала Реане, что присмотрю за тобой, - сообщала она каждый раз, когда он приходил в бешенство. - Не досмотрела. Теперь вживаюсь в роль няньки.
   Впрочем, Шанкар был вынужден признать, что выбранный ею путь - единствен верный. Чтобы не кочевряжиться на глазах у такого количества народа, Анамар безропотно сносил все издевательства над собой.
  

Глава 14

Порядочного человека можно легко узнать по тому,

как неуклюже он делает подлости.

NN

   Реана протянула руки к огню. Теперь, когда у нее выдался спокойный вечер, не наполненный безумной усталостью и изобретательными выходками ее напарника, можно было неспешно обдумать все произошедшее. Пришло понимание, что несмотря на свою нелюбовь к путешествиям, она снова оказалась на Тракте. И опять одна. Только ни Анамара, ни Веремы, ни... даже Шанкара, или особенно его, рядом не было. Рядом нет никого, кто стал ей дорог. И что самое неприятное - она сама их бросила. Хотя раньше она так не считала. И теперь рядом лишь звездноглазый наемник, который доводил ее до белого каления. И все равно она шла за ним, хотя чувство самосохранения кричало, чтобы девушка держалась от него подальше.
   Она не понимала, почему он спас ее от псов, но просто приняла это к сведению. Она каждый раз ему уступала, слушалась и делала то, что он говорил. Не могла не слушаться. И не понимала причины этой покладистости. И лишь сильнее раздражалась от собственной беспомощности.
   - Ты маньяк! - закричала она, уворачиваясь от прилетевшего из темноты огненного кольца.
   - Но прогресс есть. Ты быстрее кастуешь, - вступивший в круг света маг с удовлетворением оглядел ее щит. - Как ты успела отклониться?
   - А не должна была? - вскинулась девушка.
   - Ты должна поддерживать щит постоянно, - напомнил Эльхиор.
   - А если б не держала? Я же должна хоть иногда отдыхать? - она чувствовала, что вот-вот сорвется от того, что приходится объяснять ему элементарное.
   - Не должна, - жестко отозвался он. - Я объяснил тебе, как пополнять ауру из природным ресурсов. Пользуйся знаниями, а не складируй их.
   - Если бы они еще помогли превратить тебя в уголек, - прошипела Реана.
   - Мечтай-мечтай, маленькая наследница.
   - Не называй меня так! - воскликнула она, гордо наблюдая, как огненные кольца вязнут в ее щите.
   - А как мне тебя называть, наследница? - мужчина наклонился, с интересом рассматривая ее.
   - Не называй меня так! - кольца пробили щит и устремились к ней, рассыпавшись искрами.
   - Ты потеряла концентрацию, и вот итог. Ты бы умерла, если бы сейчас был настоящий поединок.
   - А кто меня сбивает?! - она сама понимала, что довод звучит по-детски.
   - То есть, - Эльхиор делано удивился, - ты думаешь, что никто не будет пытаться вывести тебя из себя? Ты слишком импульсивна.
   - Ты... - девушка зашипела, - ты....
   - Да?- ласково улыбнулся наемник.
   - Я становлюсь истеричкой рядом с тобой! Ты невыносим!
   - Спасибо за комплемент, - очаровательно улыбнулся он
   "Я выдержу! - мысленно повторяла Реана. - Я обязана. Я надеюсь..."
   - И я надеюсь, - произнес негромко Эльхиор. Но его спутница этих слов не услышала.
  
   Небольшая деревенька, которая показалась на горизонте, вызвала у Реаны почти детский восторг. Прошедшие семь дней наедине с Эльхиором ее так утомили, что она просто жаждала увидеть людей. Никогда не думала, что она будет настолько заочно любить незнакомцев.
   Небольшая тихая деревенька, плетеные заборчики с нанизанными на них глиняными крынками. Центром деревни был каменный колодец с журавлем, вокруг которого на скамеечках сидели несколько пожилых лар.
   Лошадь мерно шагала по главной улочке этой небольшой деревушки, ступая за лошадью наемника. Реана наблюдала за играющими среди домов детьми, и носящимися за ними со звонким лаем собаками.
   - Видела бы ты сейчас свое умиленное выражение лица, - рассмеялся наемник.
   - У тебя глаза на затылке? - возмутилась Реана.
   - Материнский инстинкт заговорил? - вопросом на вопрос отозвался Эльхиор.
   - А если да? - провокационно фыркнула магичка.
   - Можешь перенести его на меня, - предложил ее спутник.
   - Если только впадешь в детство, - рассмеялась девушка. Она чувствовала себя на диво легко и была почти счастлива. Без видимой на то причины. Магичка бросила взгляд из-под ресниц на наемника. Есть шанс, что этот вечер в деревеньке пройдет спокойно. В конце концов, вокруг было много людей, не начнет же он чудить... Хотя...
   Наемник очаровательно улыбнулся старушкам и полюбопытствовал, где можно найти старосту и справился о его имени. Реана наблюдала эту сцену с некоторым удивлением, вот такой вот очаровательный и милый он был ей незнаком.
   - Лар, лара, что привело вас в Бриммин? - коренастый мужчина со внушительной мускулатурой встретил их на крыльце. Реана предположила, что скорее всего он кузнец.
   - Проездом, лар Ген, - Эльхиор спешился и подал руку старосте. - Хотели бы остановиться на ночлег. И мы готовы запла...
   - Если кому-то нужна помощь целителя, я могу помочь, - перебила его Реана, зная, что в таких поселениях обычно очень трепетно относятся к гостеприимству. И предложение денег могло стать оскорблением
   - Вы врачеватель, лиата? - тут же изменил обращение староста.
   - Да, травница, - ее голос прозвучал твердо. Реана даже заставила себя не обращать внимания на усмешку своего спутника.
   - Я буду рад предоставить вам свой дом, - лар Ген сделал приглашающий жест.
   - Спасибо, - Реана была счастлива спешиться, с удовольствием разминая затекшие мышцы.
   Поужинав, магичка довольно и сыто вздохнула. Ее спутник о чем-то тихо беседовал с хозяином дома, жена которого сейчас убирала со стола. Ей, наверное, стоило бы присоединиться к ней, но Реана почему-то чувствовала, что не знает, о чем даже заговорить. Она чувствовала себя... чужой. Двое девочек расставляли на столе сладкие пироги и заварники с пахучими запаренными травами.
   Магичка перевела взгляд на возящегося на полу с котенком малыша лет четырех. Почувствовав неожиданный порыв, она поднялась, подошла к ребенку и присела на корточки.
   - Привет, - Реана улыбнулась маленькому собеседнику. - Красивая кошка, а как ее зовут?
   - Мини, - мальчик посмотрел на нее широко распахнутыми голубыми глазами.
   - Красивое имя. Ты знаешь, что когда-то оно означало "ласковая и добрая"?
   - Правда? Она на самом деле такая, - забавно произнес малыш, слегка присвистывая через выпавший молочный зуб.
   - Правда, - улыбнулась девушка. - Имена всегда отображают сущность животного или человека. Например, как зовут вашего пса?
   - Клык! - радостно засмеялся малыш. - А ваше имя что значит?
   - Меня зовут Реана. "Реа" - это от древне имперского "идущая", а "на" - знание, так что можно сказать я "Идущая за знанием". А как тебя зовут?
   - Орик, - он выжидающе посмотрел на волшебницу.
   - "Ор" - сила, вторая часть имени "ик" - это производная от "икер" - дух. И что у нас получается?
   - Сильный духом! - улыбнулся ребенок, слегка закашлявшись.
   - У тебя что-то болит? - тут же среагировала она-целитель.
   - Нет, - он покачал головой. - Просто кашляю.
   - Сейчас лето, - осторожно продолжала расспрашивать волшебница. - Пил холодную воду из колодца?
   - Нет, я давно кашляю, - пожаловался мальчишка, передав ей попискивающего котенка.
   - А я могу тебя потом осмотреть? Это не страшно и не больно. Я волшебница и могу творить чудеса, - прошептала она так, словно сообщала величайшую тайну.
   В этот момент она поняла, что в комнате тихо, и взоры всех присутствующих устремлены на них.
   - Орик, тебе не пора спать? - хозяйка, лара Лона, погрозила сыну пальцем.
   - Спокойной ночи, - малыш послушно поднялся и дал ладошку сестре. Потом обернулся и прошептал: - Уложите ее тоже спать, и укройте. Не хочу, чтобы она тоже кашляла.
   - Обязательно, - со всей серьезностью кивнула девушка и, когда за детьми закрылась дверь, обернулась к родителям. - Лар Ген, вы поэтому обрадовались, тому, что я оказалась целителем?
   - Поэтому, - мужчина выглядел теперь уставшим и расстроенным. - Наша травница даже не знает, что с ним. Лиата, вы поможете? - в его голосе звучало столько надежды, что она не могла не ответить:
   - Да.
   Реана вздохнула, заметив, как покачал головой Эльхиор, явно ее осуждавший.
   Спустя час сев на край постели спящего ребенка, волшебница по привычке прикрыла глаза, переключаясь на видение его ауры. Ее наставник научил ее делать подобное, не теряя ощущение пространства, но не сейчас. В данный момент она сделает все по старинке, так будет спокойнее. Ведь она не станет экспериментировать над маленьким человечком.
   Орик и так родился слабеньким, а прошлой зимой, похоже, еще и сильно простудился. Вот откуда кашель. Застарелая болячка притаилась в легких и постепенно подтачивала его. Если ничего не сделать, то мальчишка с таким сильным именем долго не протянет.
   Она сидела, рассматривая хитросплетение завитков его ауры, пытаясь разобраться, какой именно участок видоизменен. А в голове уже зрел план дальнейших действий.
   Выйдя из комнаты, она посмотрела на ожидавших ее родителей.
   - Я попробую завтра. Дайте ему с утра выпить это, - магичка подняла с лавки свою сумку и выудила пакетик с травами. - Про остальное я расскажу, если мне все удастся завтра. А теперь мне необходимо выспаться.
   Она посмотрела на застывшего в дверном проеме Эльхиора. Его бровь поползла вверх, но девушка лишь упрямее сжала челюсти.
  
   На следующий день, когда солнце поднялось на небо и достигло пика, Реана устроилась с Ориком в тени большого дерева с вкусно пахнущей на жаре хвоей.
   - Я попробую тебе помочь, - магичка аккуратно подбирала слова, поскольку видела, что малыш волнуется. - Не волнуйся, тебе совершенно не будет больно.
   - Я не боюсь, - совершенно не по-детски вздохнул мальчик. - Даже если больно, то наверно можно потерпеть, чтобы мама больше не плакала, правда?
   - Ты очень смелый, - улыбнулась волшебница. - Ложись на спину и закрой глаза. Молодец, теперь расслабься. Чувствуешь, какой вкусный воздух? Глубоко дыши и думай о хорошем.
   - Хорошо, - просто согласился Орик.
   Девушка дождалась, пока мальчик выполнит данные ею инструкции и положила руку ему на грудь. Ее план был рискованный и не до конца обдуманный. Но это была единственная идея, которая должна была бы привести к успеху.
   "Кровь - это тоже жидкость, - убеждала она себя. - И человеческому телу она даже ближе, чем просто природная влага, значит, и работать с нею будет проще". Реана вздохнула, смакуя ароматный воздух, и потянулась к крови мальчика, пытаясь почувствовать каждую е каплю. ("Я бы к вомпЕрам пошла, пусть меня научат, или прикладной курс молодого малефикара") Путешествуя по кровотоку, девушка ощущала организм мальчика так, словно читала книгу. Добравшись до легких, она ощутила воспаление. Дальше все оказалось проще, чем она опасалась. Переключившись на воду, которая находилась в самом теле, Реана принялась постепенно нагревать его тело изнутри.
   Спустя еще тридцать минут девушка сидела, привалившись спиной к стволу огромного дерева и наблюдала из-под ресниц за безмятежно спящим малышом. Совершенно здорового ребенка. В этом она была уверенна совершенно. И счастлива от понимания этого. Но удерживать температуру так долго, не давая ей при этом нанести вред ребенку, оказалось очень сложно и утомительно.
   - Тебе все удалось... - негромко произнес Эльхиор, присаживаясь на корточки рядом с магичкой.
   Реана устало прикрыла глаза: эта его привычка тихо подкрадываться напомнила ей о еще двух... не безразличных ей мужчинах, о которых она старалась не вспоминать.
   - Это вопрос или утверждение? - прошептала девушка.
   - Это похвала.
   Его слова оказались неожиданно приятными.
   - Это вода... - она облизнула губы. - Мне помогли знания, которые ты дал, - слегка усмехнувшись, продолжила: - Я не зря мерзла в озере.
   - Ты все еще не можешь превратить меня в жаркое, - напомнил Эльхиор.
   - Я могу спасти жизнь, - усмехнулась Реана, бросив искоса довольный взгляд, - а это стоит большего.
   - Не смей расслабляться! - мужчина наклонился к ней поближе. - Мы выезжаем через три часа.
   - Хорошо, - она просто кивнула, снова прикрыв глаза. Нужно было отдохнуть.
  
   Когда она снова их открыла, то снова увидела улыбающегося Эльхиора.
   - Прошло уже четыре часа.
   - Извини, я просто отключилась, - она огляделась, отметив отсутствие ребенка и сместившиеся на земле тени. - Сейчас соберусь.
   - У тебя еще часа два запаса, - усмехнулся мужчина, подавая руку, чтобы помочь девушке подняться. - Тебя готовы чествовать, как богиню. Не зазнайся.
   - Ты мне этого не позволишь и всего парой фраз вернешь с небес на землю, - рассмеялась Реана. После недавнего лечения настроение было замечательное.
   - Всегда к вашим услугам, - Эльхиор отвесил галантный поклон.
   От блюд ломился стол, крепкие напитки лились рекой, слышался смех и песни. Реана уже чувствовала себя неловко из-за количества тостов, в которых ее восхваляли, словно она спасла не ребенка, а целое государство. Она даже не знала почти никого из присутствующих.
   - Нам пора, - присел рядом маг, когда девушка уже почти решилась сбежать. - Я не хочу оставаться здесь на вторую ночь. Помнишь о псах?
   - Поехали, - Реана так обрадовалась, что даже изумила собеседника. - Прикрой меня.
   - Десяти минут должно хватить. Ты обязана уложиться.
   - Мне трех хватит! - пообещала Реана, сползая с лавки и медленно пробираясь к двери.
   Дорога начала подниматься на холм. Магичка тихо рассмеялась, вспомнив, как всего днем ранее радовалась, что увидит стольких людей, а теперь мечтала просто удрать. Напоследок оглянувшись, девушка натянула поводья, заставляя лошадь остановиться.
   - Может, показалось? - шептала она.
   - Чего ты задерживаешься? - Эльхиор остановил лошадь рядом.
   - Там дым, - Реана указала рукой направление.
   - Это уже не наша забота, - равнодушно откликнулся наемник.
   - Я не могу так, - огрызнулась магичка, ударяя пятками по бокам лошади.
   Волшебница мчалась по улочке, и зарево становилось все ближе. Она знала, какой именно дом полыхает, но отказывалась в это верить. Только не у этой семьи, не у приютивших их людей. Не у того сильного духом мальчика, которого она спасла... Она уже видела, как горел ее дом, когда она уезжала с Эльхиором, и сейчас она опять едва не уехала с ним, оставляя за спиной лишь пламя и пепел.
   Перед домом старосты толпилось едва ли не все население Бриммина. Выстроившиеся в цепочку мужчины передавали от колодца ведра с водой. Женщины удерживали детей, жаждущих поглазеть на буйство стихии.
   Реана взглядом нашла кузнеца и его жену и бросилась к ним.
   - Что произошло? - она закашлялась в клубах дыма, которые бросил в лицо ветер.
   - Лиата Реана, - бросилась к ней заплаканная Лона. - Я не знаю, где Орик. Дом вспыхнул так быстро... я не знаю, что произошло. Мой сын... я не знаю, где он.
   - Орик там?! - Реана с ужасом обернулась к полыхающему дому.
   - Пожалуйста, помогите, - жена кузнеца схватила ее за руку. - Вы же маг.
   Реана прикрыла глаза, мысленно потянувшись во внутрь дома, выискивая присутствие ребенка.
   - Он там, - негромко произнес рядом Эльхиор. А ведь она даже не думала, что он последует за ней.
   - Усмири огонь, ты же можешь, - теперь она уже вцепилась в мага, как ранее за нее саму цеплялась испуганная мать.
   - Ты тоже можешь, - его руки легли ей на плечи.
   - Я такого не делала! - Реана судорожно пыталась сообразить, что может сделать. С огнем она всегда справлялась хуже всего. Она могла строить "стены", которые удерживали пламя, не позволяя ему распространятся. Но это не поможет, когда дом превратился в ловушку из языков огня.
   - А я не стану, - твердо произнес он, глядя ей в глаза. - Это как вода, - голос Эльхиора теперь звучал вкрадчиво, - только с точностью до наоборот. Но ты сможешь... или ребенок умрет.
   И это было главное... жизнь маленького мальчика. Но ее сил не хватит! Тем более что этот огонь был каким-то необычным, словно живым.
   - Лиата Реана... - голос Лоны доносился словно издалека.
   ...это как вода...
   - Что я творю?! - девушка бросилась в огонь.
   Огонь уже охватил деревянные перекрытия и, казалось, вот-вот рухнет крыша. Жар был нестерпимым, он ощущался даже сквозь защитную сферу, которую она вокруг себя образовала. Сухой горячий воздух обжигал легкие, в горле першило при каждом вздохе, и сжимало спазмами.
   Реана даже растерялась, когда оказалась внутри дома. За эти пару дней она неплохо изучила расположение комнат, но стены были объяты пламенем, стирая границы или создавая новые. Огонь бушевал и ревел, как голодный хищник, готовый пожрать все на своем пути. Найти в этом безумии маленького мальчика казалось невозможным.
   "Это как вода..." - билось в сознании. И если она могла утонуть в озере, то здесь должна... сгореть. Получалось именно так.
   Опустив щит, Реана попыталась расслабиться. Она убеждала себя, что воздух всего лишь теплый.
   Вода была в ней... наоборот... огонь снаружи... и в ее душе...
   И когда Реана поняла, как настроиться на стихию, ее перестало жечь. Пламя ревело, шипело и трещало рассыхающееся дерево. И в этой какофонии слышался шепот. Стихия подсказывала, где находится живое существо, подталкивала и помогала.
   Лишь вывалившись наружу, крепко прижимавшая к себе Орика, волшебница позволила себе расслабиться и прокашляться от гари и дыма, набившегося в легкие.
   Она умоляюще посмотрела на Эльхиора, когда к ней бросилась ликующая толпа. Выдерживать еще и выражение восторгов она была не в состоянии.
   - Лары, - голос мага звучал с такой властностью, что мгновенно воцарилась абсолютная тишина, - дайте лиате Реане отдышаться, - воспользовавшись заминкой, звездноглазый наемник подхватил ее на руки и зашагал к привязанным неподалеку лошадям. - Ты должна выдержать, - твердо произнес он.
   - Я смогу, - она взяла в руки поводья, беззвучно повторяя про себя эту фразу раз за разом, чтобы на самом деле не вывалиться из седла. И опять хотелось спать. Ей вообще начинало казаться, что жизнь наполнена лишь одним чувством абсолютной усталости.
   Девушка пробормотала что-то благодарное, когда мужчина буквально стащил ее со спины пофыркивающей лошади и усадил на поваленное непогодой дерево.
   - Это ведь ты виноват в пожаре, - она не спрашивала. - Я чувствовала там твое влияние. Зачем?
   - Это следующая ступень. Вторая стихия, - не стал отпираться Эльхиор.
   - Они дали нам кров, мы делили с ними еду... - она смахнула со щеки слезу. Она не знала, почему плачет, наверное, навалилось все сразу: злость на своего наставника, обида, разочарование и безграничная усталость.
   - Цель оправдывала средства, - в его голосе не было ничего.
   - Это не по-человечески... - прошептала Реана.
  
   На следующее утро девушка встала едва ли не до рассвета. Лучи восходящего солнца прорезали предрассветную тьму, рассеивая тени и окрашивая небеса в золотисто-алые тона. Реана первым делом посмотрела на спальное место Эльхиора, отметив уже сложенную постель и упакованную седельную сумку, переброшенную через скаток из одеял.
   - Ты хоть иногда спишь? - пробурчала она автоматически, на миг забыв, что накануне собиралась избегать общения или игнорировать спутника.
   - Тебе это на самом деле интересно? - маг появился откуда-то сбоку с заячьей тушкой в руках.
   - Нет, - лаконично отозвалась девушка, начиная собираться.
   - Бойкот? - развеселился Эльхиор.
   - Я тебя не понимаю, - вздохнув, магичка посмотрела на собеседника, стараясь выдержать взгляд звездных глаз. - А понять - значит принять. И пока я не разберусь в причинах твоих поступков, я не хочу обсуждать с тобой что-либо помимо магии.
   - Я тебя тоже не понимаю, - неожиданно признался наемник.
   - Это обнадеживает, - фыркнула она.
   - Сегодня начнем подниматься в горы.
   Реана лишь кивнула, начав складывать вещи.
  
   Несколько дней, пока они двигались по предгорьям, прошли совершенно спокойно. За день путешественники старались преодолеть как можно большее расстояние, а вечера посвящали тренировкам. Дорога была не слишком оживленной, и маги не скрывались, пользуясь проторенным путем, вместо того, чтобы искать объездные маршруты, ведущие к перевалу. Горы опасны, если не знать где и как по ним ходить.
   Когда Эльхиор заставил свою лошадь свернуть с основной дороги, Реана удивилась. В поселке она разжилась картой и, изучив ее, была твердо уверенна, что кроме небольшого поселка на тракте к перевалу в дневном переходе от места их нынешнего нахождения поблизости негде останавливаться.
   - Куда мы? - магичка тронула каблуками бока лошади, догоняя наставника. - Мы потеряем время, если начнем плутать по горам. Дорога к перевалу только одна.
   - Мы туда не поедем. Нам надо попасть в одно конкретное место в Ремьерских горах и надо найти проводника, - по тону мужчины было понятно, что он находится в хорошем расположении духа. И Реана решила воспользоваться моментом:
   - Ты решил искать проводника в лесу?
   - А ты когда-нибудь слышала про Сумеречный город? - отозвался Эльхиор, проигнорировав заданный вопрос.
   - В первый раз слышу, - призналась девушка.
   - Тогда тебе будет полезно, - хмыкнул наемник.
  
   До места назначения они доехали на закате. Предгорья залиты красновато-золотым светом умирающего солнца. Верхушки деревьев полыхали багрянцем, тихо шуршали на ветру, создавая иллюзию настоящего живого пламени. Реана отвернулась от этой красоты, вглядываясь вперед. Возвышающийся справа первый из пиков Ремьер отбрасывал длинную тень, в которую они как раз и въезжали.
   - Видишь, какая тонкая полоса тени? - Эльхиор указал направление. - Оно напоминает указательную стрелу. И на самом деле показывает путь к Сумеречному городу.
   - И следуя за подсказкой, все приезжают к нему в сумерках. Поэтому такое название? - уточнила Реана после того, как сообщила о своих соображениях.
   - Не только, - усмехнулся маг. - Скоро сама поймешь.
   Угрюмый лесной сумрак сплетался с тенями, накрывшими землю после захода дневного светила. Деревья и кусты срослись ветвями так плотно, что Реана недоумевала, как Эльхиор находит тропы, по которым способны пройти лошади. О том, что это жутковатое место кто-то способен называть домом, вообще казалось абсурдным.
   Лес шуршал, пыхтел и повизгивал, начиная ночную жизнь. И почему-то эти такие закономерные звуки слегка приободрили волшебницу, зябко поводящую плечами от неприятных предчувствий.
   Когда деревья внезапно расступились, пропустив путников к черте города, Реана неверяще помотала головой, подавив желание протереть глаза. Городом называть это поселение мог бы разве что слепой. Открывшееся зрелище было жалким и омерзительным. Низкие покосившиеся домики лепились друг к другу под такими немыслимыми углами, что даже сложно было различить, где заканчивается один и начинается другой. Краска на стенах уже облупилась и частично облезла. Стены порой подпирали доски, и девушка непроизвольно поймала себя на мысли, что сравнивает "город" с калекой, который опирается на костыль.
   Узкие улочки и грязные переулки не освящались фонарями, и лишь тусклый свет ламп в помещениях проникал сквозь щели в стенах и рамах да через открытые двери многочисленных трактиров. В подворотнях шныряли тощие, облезлые от лишая собаки. Одна из них остановила на девушке свой голодный и какой-то безумный взгляд, отчего Реана вздрогнула. Эти животные были опасными и дикими хищниками, которые несомненно напали бы, стоило лишь проявить слабость. Из открывшейся двери в наблюдавшую за магичкой псину полетела бутылка, и животное с низким рыком, сменившимся визгом, умчалось в темноту. А девушка не почувствовала жалости, лишь омерзение, смешанное с облегчением.
   В воздухе висел устойчивый запах винных паров, а силуэты немногочисленных прохожих нередко сильно покачивались, выдавая сильную степень опьянения, иногда спотыкаясь или падая. Они болтались от одного питейного заведения к другому. Слышался звон монет, которые переходили в руки трактирщиков или потрепанных женщин всех возрастов. Реана опустила глаза, стараясь не смотреть ни на что, кроме гривы собственной лошади. Что бы не пришлось ей перенести за время изгнания, она никогда не опускалась на такое дно. Она понимала, что до такой жизни людей могут доводить и несчастья, но звуки хриплых голосов и развязного смеха убеждали в обратном. И чувство омерзения и гадливости лишь усиливалось.
   - Мне здесь... не нравится. Что бы ты ни говорил, - процедила она сквозь зубы, когда наемник скомандовал остановку и помог ей спешиться.
   - Я сказал, что тебе это будет полезно, а не что ты придешь в восторг от нашей прогулки. Чувствуешь разницу? - наемник быстро расседлал и обтер лошадей, навесив на стойла сложную охранку, которая не столько предупредила бы хозяев о попытке кражи, сколько сама противодействовала бы злоумышленникам, например, лишив пальцев. Теперь Реана понимала, почему последние пару дней он демонстрировал ей такое своеобразное агрессивное охранное плетение.
   - Можно было бы не останавливаться тут на ночь, - девушка и сама понимала, что брюзжит как старуха, недовольная вся и всем. Но ничего поделать не могла.
   - Нам нужен проводник. И увы, именно среди этой швали находится нужный человек. Так что надень капюшон и следуй за мной, стараясь быть незаметной, - Эльхиор с места не сдвинулся, пока она не кивнула, последовав его инструкциям.
   Девушка не понимала, какими критериями руководился ее наставник, выбирая именно эту харчевню. На первый взгляд эта постройка ничем не отличалась от десятка других, расположенных на этой длинной улочке, как и от еще пары десятков на соседних. Впрочем, здесь хотя бы было тихо.
   Ее спутник толкнул дверь, уверенно переступая порог. Реана скользнула следом, быстро осматриваясь по сторонам из-под темной ткани, почти прикрывшей глаза.
   Небольшую комнату наполнял дым мутных масляных ламп, свисавших на цепях с потолка, и курительных трубок. Несколько фигур в плащах сгорбились за грубо сколоченными столами. Еще группа разговаривала с трактирщиком у стойки, представлявшую собой доску, уложенную на две огромные пивные бочки.
   Эльхиор прошел к одному из столиков у стены и указал ей на свободный стул, повернутый спинкой к залу, сам же занял место напротив, с которого можно было обозревать все помещение.
   Высокий худой мужчина в замызганном переднике вышел из-за стойки, пересек зал и подошел к новоприбывшим:
   - Принести что-то выпить? - сухо и как-то устало поинтересовался он.
   - Эля кувшин, - коротко бросил Эльхиор, давая хозяина какую-то мелкую монету.
   - Думаешь, это можно пить? - чуть заметно поморщилась Реана от витавшего в воздухе кисловатого запаха.
   Ее спутник лишь криво усмехнулся, не проронив ни слова.
   Через пару минут на стол со стуком опустился глиняный кувшин с пенным напитком. Влага плеснула через край, растекшись по щербатой поверхности темной лужицей. И кроме девушки на это, похоже, никто внимания не обратил.
   - Нам нужна комната на ночь, - снова заговорил Эльхиор, когда трактирщик ставил перед ними кружки с надколотыми краями.
   - Последняя по коридору на втором этаже, - хозяин скептически посмотрел на их закутанные в плащи фигуры. - Только деньги вперед.
   - Половину, - недобрая усмешка наемника явно сулила неприятности, если в мужике перевесит жадность.
   Монеты быстро и незаметно перекочевали из рук в руки, после чего Эльхиор обратился к волшебнице.
   - Лучше иди в комнату и поставь охранку. Для меня сквозь нее пройти будет не проблема.
   Реана не только не стала огрызаться, но и была рада побыстрее убраться из зала.
   Подбросив в очаг полено, Реана устроилась на постели, куда предварительно вылила пару пузырьков с эликсиром, изгоняющим паразитов. Она сидела, подтянув колени к подбородку и крепко обхватив их ладонями. У нее так долго не было возможности вот так просто быть предоставленной самой себе. В глазах девушки, невидящий взгляд которых был устремлен в пространство, танцевал отражавшийся огонь.
   Тело онемело, и ей пришлось вынырнуть из мыслей и сменить позу, потерев покалывающие мышцы. Глянув в темноту за окном, магичка решила, что пора ложиться, чтобы успеть восстановить силы перед продолжением пути. Сон пришел мгновенно, позволяя расслабиться и окунуться в грезы.
   Но вот пробуждение оказалось куда неприятнее. Было трудно дышать, и в сознание не сразу пришло понимание, что ее придавили к постели, пытаясь обездвижить. Реана принялась неистово брыкаться и царапаться, с отчаянием чувствуя, как ее попытки вырваться оказываются безрезультатными. Заклинание не принесло результатов, словно это была детская хлопушка, а не боевое заклятие.
   Зажмурившись, магичка бросила в воздух световой шар, ярко вспыхнувший в кромешной тьме. Приглушенное шипение подсказало, что ей удалось задуманное, и нападающие переживают неприятные для себя мгновения слепоты. Реана рванулась вперед, чувствуя, что это ее единственный шанс освободиться. Но резкий рывок за лодыжку стащил ее с кровати. Девушка больно приложилась спиной о пол, стукнувшись так же и затылком. Пару секунд она не могла сделать вдох. Но мозг активно работал, заставляя недоумевать, почему псы медлят.
   Белый шар под потолком все еще шипел и сыпал яркими искрами, разгоняя мрак. С трудом сфокусировав взгляд на дверном проеме, девушка получила ответ на свой вопрос. У стаи появился новый и куда более опасный, чем она, противник. Эльхиор застыл, приподняв бровь. Видимо, он уже атаковал псов, но и его магия не могла воздействовать на выкормышей совета. Реана не знала, что сделал маг, но внезапно воины выронили оружие. Их руки метнулись к головам, зажимая уши или царапая глаза, откуда струйками сочилась кровь.
   Реана скорчилась на полу в углу, не имея сил отвести взгляда от ужасающей картины. А Эльхиор спокойно взирал на корчащихся у его ног людей, и не думая остановиться.
   Когда воцарилась абсолютная тишина, более не нарушаемая хрипами умирающих, звездноглазый маг присел напротив девушки, лишь отшатнувшейся от него.
   - Не глупи, - его холодный, деловой тон почему-то подействовал на Реану отрезвляюще.
   - Как? - в это слово-выдох она вложила все свое непонимание и неверие.
   - Еще научу, - усмехнулся маг, снова пересаживая ее на развороченную кровать и проверяя, не пострадала ли подопечная.
   - Я ничего не могла сделать, - почему-то принялась оправдываться девушка. Ей было стыдно, что после стольких дней, когда она раз за разом раскрывал ей тайны магического искусства, она оказалась неспособна защитить свою жизнь.
   - В таком случае это еще раз только доказывает, что тебе стоит меня слушать, а не пытаться противодействовать, - вкрадчиво заметил Эльхиор.
   Реана кивнула, стараясь не смотреть на пол, хотя тела словно притягивали взор.
   - Пойдем, - поднял ее наемник, - сменим комнату.
   Но все же присел и вспорол кинжалом одежду на плече одного из тел. В разрезе виднелась оскаленная волчья морда.
   Реана сквозь зубы потянула воздух. Ее все же нашли, догнали псы. И если бы не Эльхиор... Она не понимала, как и что он сделала, но результат впечатлял. И еще она чувствовала, что притупленное совместным путешествие чувство страха перед этим загадочным мужчиной снова всколыхнулся в душе.
  
  
  
   Верема уже привыкла, что на привале Ларен всегда оказывается рядом и уже невольно искала его взглядом. Но сегодня он превзошел самого себя, принеся воительнице букет лесных цветов. Девушка, не сдержавшись, рассмеялась, чуть склонив голову на бок. Она очень живо представила, как он собирает эти крохотные цветы в темноте. И оценила.
   - Это очень мило и немного безумно, - заметила девушка, вдыхая нежный и чуть сладковатый аромат.
   - Ради твоей улыбки я готов и не на такие безумства, - куртуазно поклонился маг и, тихо фыркнув, обнял ее, проведя пальцами по ее тугой косе и заправив за ухо выбившуюся прядь.
   - Еще раз спасибо, - Верема посмотрела на него, прекрасно понимая, что за этим последует. Ларен, склонившись, поцеловал ее, а девушка, довольно подумала, что лес дает возможность уединиться, даже когда ты путешествуешь с целым отрядом вездесущих наемников.
  
   В компании, расположившейся у костра, царило непринужденное настроение. Шанкар был доволен, что принца уже приняли в свой круг, не только как нанимателя, сколько как равноправного члена отряда.
   - Сегодня готовил Миркар? - с опаской поинтересовался Анамар, присаживаясь к костру, у которого расположились по привычке все командование, оборотни и маги.
   - Надеюсь, никто не следит за фигурой? - полюбопытствовал со смешком первый помощник, потрясая увесистой ложкой.
   Анамар фыркнул, припомнив давнюю сцену у костра, когда Реана только появилась в отряде. От соседнего костра, куда донесся громкий голос Миркара, послышался смех.
   - Кажется, я не в курсе, - заметил Лайяр.
   - Вы просто плохо знакомы с Реаной, - заметил полукровка, подавая повару миску.
   Вскоре многие разбрелись по своим делам - кто-то отправился спать, Миркар и Анамар занимались какими-то организационными вопросами, которые не должны были касаться нанимателей. Шанкар задумчиво смотрел в огонь.
   - Кажется, мыслями ты далеко от этих мест. Не можешь не думать о лиате Реане? - окликнул его Лайяр. Оборотень усмехнулся, немного склонив голову на бок. Проницательность друга подчас могла раздражать. Сейчас был почти такой момент. Это была не та тема, которую он хотел бы обсуждать... даже с самим собой.
   - Она умеет собирать все проблемы на свою голову.
   - Я не очень хорошо знаком с ней, - улыбнулся принц, - но мне кажется, женщина, которая вытащила меня из ловушки Совета, сможет позаботиться о себе.
   - Ты как обычно мыслишь рационально и логично. И да, ты слишком мало знаком с ней... Может, тебе даже повезло, - куда жестче закончил Шанкар.
   Лайяр только улыбнулся. Таким он друга давно не видел.
   Метаморф тряхнул головой - думать о синеволосой волшебнице стоило как можно меньше. Как бы он не хотел забыть, получалось это плохо.
   Ему до сих пор было непонятно, почему все не заладилось с той самой замечательной во всех отношениях ночи. Не понимал, что именно он сделал не так. Недоумение сменилось ревностью и злостью, когда она тем же вечером целовала Анамара на глазах у всего отряда. Он даже радовался, когда магичка приняла решение остаться в столице. Как говорится: "С глаз долой - из сердца вон". Но прошло некоторое время, и гнев потихоньку сошел на нет. Шанкар радовался, что насыщенная событиями походная жизнь позволяла не думать и не анализировать собственные чувства к Реане.
   Даже тренировку с Анамаром оборотень воспринял как возможность спустить пар. И все было замечательно до тех пор, пока он не стал ловить себя на мысли, что он ищет в толпе наблюдателей ее лицо. Невольная, но очень четкая и колкая мысль: "Она смотрела за нами" - оказалась почти болезненной. Но взгляд натыкался лишь на лица новых магов, занявших ее место.
   Эти рассуждения вызвали у него ухмылку. Ведь Реана ему никто, она отвергла его! Мужская гордость была задета, в этом он себе отчет отдавал. А ведь ему даже в голову не пришло бы сейчас так перетряхивать собственную душу, если бы его друг не задавал таких вопросов.
   - Ты зараза! - фыркнул Шанкар, поднимая глаза и натыкаясь взглядом на его понимающую улыбку.
   - А ты не привык, чтобы тебе отказывали, - рассмеялся принц. - Рано или поздно, мы вернемся в столицу.
   Появление Веремы у костра привлекло внимание мужчин. По тому, как предвкушающее блеснули глаза Лайяра, Шанкар понял, что тот выбрал для себя новую "жертву". Неприятно было это признавать, но понимание, что его самого больше допрашивать не будут, принесло недостойное облегчение.
   - Лара Верема, - мягко обратился к воительнице опальный принц, - насколько помню, вы еще недавно были частью стаи?
   Оборотень про себя тихо фыркнул. Да уж, его друг мог часами "ходить вокруг да около", демонстрируя замечательные навыки политика, но теперь явно решил "бить в лоб". Хороший ход - у наемников не в почете приемы дипломатии, они ценят честность и открытость, а если еще и шокировать собеседника неожиданным вопросом, можно много понять по его первой реакции.
   - Это так, ваше высочество, - Верема чуть склонила голову на бок, спокойно и прямо посмотрев на принца.
   - Вы же понимаете, что у меня не могли не появиться вопросы, - очаровательно улыбнулся мужчина. - Я в курсе истории спасения вашей жизни Шанкаром, но вас не смущает, что Совет слишком просто вас отпустил?
   - Я думаю, Совет сейчас беспокоят несколько другие проблемы, - осторожно, словно пробуя зыбкую почву под ногами, отозвалась девушка.
   - Не стоит недооценивать верховных магов, - покачал головой Лайяр. - Верема, так легко отпускают либо пешек и пустышек, оставляя неприятную задачу прихлопнуть их в самом конце, дав почувствовать вкус ложной надежды. Или шпионов. Так кто же вы?
   Шанкар сам, не отрываясь, смотрел на бывшую псицу. Довольно неприятный выбор ей предоставил принц, и было чрезвычайно интересно, сумеет ли девушка с честью обойти расставленную ловушку.
   - Ваше высочество, - мягко улыбнулась Верема, - а вам не кажется, что ваше спасение прошло очень уж гладко? Совет умеет вербовать, а легко отпускают либо пешек, либо предателей. Так кто же вы?
   - Надеюсь, исключение, - с улыбкой отозвался Лайяр.
   - Я тоже, - протянула воительница, - я тоже.
   - Она тебя умыла, - расхохотался Шанкар, когда девушка ушла к другому костру.
   - Я заметил, - фыркнул принц, - может на ней жениться?
   - Встань в очередь, - откликнулся метаморф. - А вообще поднимайся, потренируемся.
   - Анамар тебя уже не устраивает в качестве партнера?
   - Он сегодня не в духе, - отмахнулся оборотень. - Еще прибьет сгоряча.
  
  
   Анамар бросил взгляд на Верему, усаживающуюся у костра рядом с Лареном. Его не слишком радовал закручивающийся роман псицы, но он ничего не говорил. Даже если ему это не нравится - это еще не повод влезать в жизнь девушки просто потому, что она осталась его единственным связующим звеном с Реаной. Полукровка усмехнулся - довольно зрелые для него рассуждения, хотя... его раздражение порой все-таки прорывалось холодным и излишне для него вежливым отношением и к псице, и к магам. Хотя раздражение, которое порождало постоянное ожидание чего-то дурного, помогали снимать тренировки с Шанкаром. Заслышав звон оружия, полукровка усмехнулся. Как вовремя!
  

Глава 15

Всем правит Случай. Всегда слепой и равнодушный...

NN

   Остаток ночи Реана спала урывками. Даже забывшись сном, где ее постоянно кто-то преследовал, она прислушивалась к окружающему миру, просыпаясь от скрипа дерева за окном или шуршания крыс в стене. Каждый раз она некоторое время лежала, уставившись в потолок, скользя взглядом по кружеву паутины, красиво серебрящейся в свете заглядывающей в единственное окно луны, и прислушиваясь к размеренному дыханию Эльхиора. Она завидовала его безмятежности.
   Один раз у нее даже возникла идея перебраться к нему на постель, устроиться рядом с мужчиной, чтобы почувствовать себя в безопасности. Но в ту же секунду память услужливо подбросила воспоминание о том, как он холодно наблюдал за кончиной псов. И его глазах не было чувств. Совершенно. Он пугал ее сильнее, чем тот же Анамар во время своих безумных выходок в состоянии берсерка. Стоит ли говорить, что желание искать защиту возле Эльхиора мгновенно испарилось?
   На рассвете волшебница опять проснулась от хриплого кукареканья за окном. Протерев запотевшее окно ладонью, она некоторое время наблюдала, как сереет предрассветный сумрак. Восходящее солнце не просматривалось из этого забытого богами места, не было феерии рассветных красок, но пришло неожиданное облегчение от понимания, что ночь отступает.
   Магичка уверенно поднялась, решив разбудить наставника. Но не успела она прикоснуться к плечу наемника, как он, не открывая глаз, произнес:
   - На будущее не советую такое делать.
   - Учту, - Реана не хотела тратить время на препирательства, потому отошла и принялась переплетать косу. - Ты вчера нашел проводника?
   - Да, мы встречаемся с ним через пару часов, - подтвердил Эльхиор и негромко рассмеялся, когда она облегченно выдохнула, услышав эту замечательную новость.
   Когда дверь закрылось за спиной мужчины, ушедшего справиться относительно завтрака, Реана села на постель, прикрыв глаза. Утром Эльхиор снова напоминал себя прежнего, такого, каким она привыкла воспринимать его за прошедшие недели. Но теперь в ее душе поселилось чувство безотчетного страха перед тем нечеловеческим холодом, глянувшим из глубин его души.
   Спустившись в зал, она с сомнением изучила дымящееся на тарелке жаркое, пытаясь определить, что за зверь попал в котел с этим варевом.
   - Если я скажу, что это не крыса, будет достаточно? - полюбопытствовал звездноглазый, наблюдая за ее сомнениями.
   Реана кивнула и взяла ложку, предварительно очистив ее простеньким заклинанием.
   Подошедший хозяин почтительно передал Эльхиору сверток, от которого приятно пахло свежей сдобой. Получив причитающуюся сумму, трактирщик быстро ретировался. Сегодняшнее его поведение разительно отличалось от вчерашнего, скучающе-раздраженного. Видимо, произошедшее побоище произвело впечатление даже на многое повидавшего жителя убогого городка разбойников, убийц, воров и прочей швали.
   Усердно пережевывая жесткое мясо, Реана думала, что с их стороны было чрезвычайно предусмотрительно запастись всем необходимым для путешествия в горах в Бриммине.
   Если бы они следовали обычным маршрутом, то покупать теплые вещи и провизию стоило бы в Лесном пристанище - процветающем городке, расположенном возле тракта. Находящийся в дневном переходе от их нынешнего местонахождения, он был пунктом остановки всех караванов перед началом долгого и опасного пути через горы. И раз они этого не делают...
   - Мы не пойдем к перевалу? - решила уточнить она, нарушив тишину.
   Эльхиор лишь кивнул и сделал глоток дымящегося вина из на этот раз целой кружки.
   Когда спутники вышли на улицу, город показался Реане вымершим. Жизнь будто замерла. Словно ночные хищники, местные жители отдыхали после ночного кутежа, дожидаясь наступления вечерних сумерек.
   Лошади встретили их дружным приветствующим всхрапом, перебирая копытами.
   - Доброе утро, лар, лара, - послышался позади немного сипловатый голос.
   Реана обернулась, изучая проводника, пока ее спутник отвечал на приветствие. Незнакомец был на полголовы ниже наемника, потертая, но добротная одежда выдавала в нем бывалого путешественника. Неопределенного цвета волосы на затылке перехватывала кожаная лента, а нижнюю часть лица скрывала борода. За спиной виднелся зачехленный лук и колчан со стрелами, на бедре - короткий клинок в старых ножнах.
   - Приветствую, лар, - Реана вежливо наклонила голову, когда поняла, что к ней только что обратились.
   - Фиран, - поправил, поморщившись, егерь. - Можем уже выезжать.
   Не слушая, что ответит Эльхиор, волшебница скользнула в стойло, погладив бархатистый нос своей лошадки, и скормив ей хлебную корку. Кобылка трясла головой и перебирала копытами, демонстрируя желание выбраться из замкнутого пространства.
   - Поверь, я сама жажду побыстрее покинуть это место, - рассмеялась девушка, набрасывая на ее спину потник и седло.
   Если егеря и удивил их странный маршрут, то он даже виду не подал. Дни протекали в безмолвии. Никто не отвлекался на лишние разговоры. Реана периодически останавливала лошадку, чтобы собрать травы. У нее даже набрался дополнительный сверток с дарами природы. Эльхиор на это внимания не обращал, а Фиран порой специально указывал на полянки, поросшие лекарственными травами. Вечерами маг объяснял ей основы накладывания трех- и четырехступенчатых печатей, приправляя уже известные ей основы множеством советов для облегчения работы со сложными конструкциями и экономии собственных сил.
   Вокруг еще царило лето. В кронах высоких деревьев скользил ветер, путаясь в пушистых ветках. В колючих зарослях алели налитые сладким соком ягоды, из-под прошлогодних опавших листьев проглядывали темные шапочки грибов, а в ветвях щебетали мелкие птицы. Горы производили впечатление уснувших великанов, дремлющих у подножия величественных замков. Белоснежные шапки терялись в низких облаках.
   Но день за днем окружающий пейзаж неумолимо менялся. Лиственные деревья с ажурными кронами постепенно сменялись хвойными гигантами. По ночам становилось по-настоящему холодно, а звезды на черном бархате небес словно сияли ближе, маня к себе недостижимой красотой.
   Спустя неделю путешествия на вечернем привале Фиран объявил, что маленький отряд достиг места назначения, и завтра он тронется в обратный путь, если услуги проводника больше не требуются.
   Только на следующее утро, после ухода егеря, Реана полюбопытствовала у наставника, куда именно они так стремились. По ее скромному мнению, кроме деревьев ничего не изменилось, как не наблюдалось и ничего примечательного.
   - Мы еще не дошли, - отозвался седлавший лошадей Эльхиор. - Просто отсюда я уже дорогу знаю. Если будем идти строго на север, вскоре окажемся на широком уступе, расположившемся между самыми высокими пиками Ремьерских гор. Когда-то это место называлось троном, так как напоминало по форме трон императора.
   Луна еще дважды всходила на небо, когда Эльхиор наконец-то обрадовал ее сообщением, что выше они подниматься не станут.
   Несмотря на время года, на такой высоте лежал снег, и девушка куталась в меховой полушубок, хотя магия не дала бы ей замерзнуть, даже останься она в летней тунике.
   - И все же зачем мы здесь? - полюбопытствовала девушка.
   - Тебя не устроит ответ: наслаждаться природой? - он фыркнул, разглядев скептическое выражение на личике спутницы. - Хотя такой красоты, как здесь, ты на самом деле нигде больше в мире не увидишь. Оставим здесь лошадей и немного прогуляемся. Ты знаешь, что означает название "Ремьеры"?
   - Опять же пережитки империи, - отозвалась она. - Кажется, это означает "стекло".
   - Хрусталь, - поправил звездноглазый, уверенно прокладывая путь между невысокими деревцами. - Это было единственное место, где росли хрустальные или, как их еще называли, "зеркальные" цветы. Если бросить лепестки только что сорванного цветка в воду, можно было заглянуть в будущее. Но охотников отыскать диковинку было так много, что это чудо исчезло. Осталось лишь название гор. Посмотри направо.
   Реана стояла на широком выступе чуть в стороне от тропы, не в силах отвести взгляда от развернувшегося пред нею пейзажа. Облака цеплялись за верхушки деревьев, заставляя горы куриться. Белая дымка клубилась глубоко в ущелье под ногами.
   Девушка аккуратно отошла от края, ощущая восторг и страх одновременно. Эльхиор был прав, стоило потерять полдня, чтобы просто вздохнуть этот кристально-чистый воздух, практически звенящий, и какой-то искристый.
   - На такой высоте не тянет почувствовать себя птицей? - поинтересовался стоящий напротив маг.
   - Эльхиор - настороженно протянула волшебница, которую почему-то насторожил тон собеседника. - Что это ты задумал?
   - Ничего, - улыбнулся звездноглазый, но эта ухмылка показалась девушке гадкой.
   - Ничего хорошего? - уточнила Реана, опасливо бросив взгляд через плечо, где разверзлась бездна. - Подозреваю, что ничего хорошего для меня. Ты же не просто так меня сюда привез? - как-то слишком спокойно закончила она, уже будучи практически уверенной в том, что произойдет дальше.
   - Видишь ли, тебе многому надо научиться.
   - А обычные методы не проходят? - девушка почувствовала, как безмятежность треснула. И теперь ей стало страшно. Его холодные глаза сейчас были такими же, как в ночь нападения псов в Сумеречном городе.
   - Маленькая наследница, у меня нет времени и желания использовать обычные методы. Мы прошли уже половину пути, но ты освоила только две стихии. Так что...
   - Эльхиор, не надо! - запротестовала Реана, чувствуя, что в горле пересохло. - Я же разобьюсь. Это воздух, да? Он новая стихия?
   - Ты же маг, и не обычный маг, - "успокоил" ее Эльхиор. - Жить захочешь - что-нибудь придумаешь. Ты сможешь полететь, - в следующий миг сгусток воздуха ударил девушку в грудь. Недостаточно тугой, чтобы выбить из нее дух, но его хватило, чтобы выбросить Реану на несколько метров за край уступа.
   Ощущение падения пришло не сразу. Влажный воздух ударил в спину, создавая иллюзию поддержки. И лишь когда она окунулась в водянистую субстанцию облака, в миг пропитавшую одежду и рванувшую вверх рваными белесыми кусками. Неожиданный душ мгновенно отрезвил волшебницу, напомнив, что у нее не так уж много времени для решения задачки, приз за которую - жизнь. И ее падение - все же не полет.
   Мысли мелькали фантастически быстро. За долю секунды она придумала и отбросила более десяти вариантов: она не могла стать птицей, она не могла левитировать себя, так как приходилось еще бороться и с ускорением... Она вообще ничего не могла! Если только...
   Реана попыталась перевернуться в воздухе, чтобы рассмотреть, когда появится ближайшее облако. Было жутко наблюдать, как приближается земля, но она постаралась абстрагироваться. В этот раз получилось быстрее и легче. Сказывался опыт. Девушка хихикнула, хотя это больше напоминало истерический всхлип.
   Она уже работала с водой и представляла, что необходимо делать. Магичка потянулась к воде в своем теле. И когда прямо под нею оказалось очередное облако, Реана не пролетела сквозь него, а прилипла, едва не захлебнувшись, резко втянув в себя вместо воздуха водянистую субстанцию. Отдышавшись и немного успокоившись, волшебница осознала две вещи: во-первых, она все еще падала, хотя и не так быстро, во-вторых, ей было необходимо освоить воздух, чтобы не опасаться повторного учебного "полета", подстроенного наставником-маньяком.
   Снова закрыв глаза, Реана попыталась раствориться в воздухе, как это удалось в предыдущие разы. Вода была гостеприимной, огонь подталкивал безумствовать, а воздух - веселиться. Ветер вихрем летел по просторам, нырял в белый туман облаков, влетал и тонул в солнечных лучах, танцевал на радугах и обнимал ее за талию крыльями, подталкивая облако.
   И ему можно было подыграть...
   Воздух под облаком немного уплотнился, замедляя падение и позволяя его корректировать. Теперь волшебница мягко планировала ко дну ущелья. И лишь сейчас поняла, как близко оказалась к земной тверди.
   Облако растеклось по земле туманом, оставив Реану стоять на земле, осознавая, что ей удалось, что она справила, осталась жива. И полетела!
   Девушка перевела взгляд на свои трясущиеся руки и опустилась на колени, тыльной стороной ладоней стирая слезы со щек. Она не могла прекратить плакать, как и смеяться. Реана понимала, что у нее обычная истерика, но никакие доводы разума не помогали. Он превращал ее в первоклассного мага, но такими темпами она так же станет сумасшедшей. Или обзаведется склонностями к суициду. Облегчение смешивалось с запоздало накатившей волной страха и дикой ярости.
   Схватив ближайший к ней камень, магичка запустила им в заросли, жалея, что это не Эльхиор. Глубоко дыша, она пыталась восстановить душевное равновесие, когда внезапно осознала, что звук удара камня о что-то твердое был необычным. Пожалуй, этот факт дошел бы раньше, если бы сознание не туманила такая смесь самых разнообразных чувств.
   Поднявшись, волшебница направилась в заросли, аккуратно отодвигая с дороги тяжелые колючие ветви. Идти пришлось недалеко. Буквально за первым кругом старых елей находилась красивая поляна. Реана затаила дыхание - в самом ее сердце находился круглый колодец, сложенный из необработанных темно-серых камней. А вокруг него к земле склоняли тяжелые головки цветы, словно сделанные из хрусталя искусным мастером.
   Девушка зачарованно замерла. Интересно, Эльхиор знал, что в этой долинке она наткнется на это чудо природы, или это прихоть судьбы? Магичка шагала к колодцу аккуратно, стараясь не примять хрупкие стебли. Лепестки цветов искрились в лучах заходящего солнца, и все вокруг переливалось мириадами разноцветных искр, порой расцветая крохотными радугами. В какой-то миг волшебница даже забыла, что надо дышать.
   Она стояла, чувствуя на коже теплые поцелуи солнца и буквально впитывая окружающую ее красоту, обретая умиротворение.
   Но вот солнце коснулось горизонта, и лучи скользнули выше, золотя верхушки деревьев, а долина погрузилась в мягкий сумрак, превращая магические цветы в блеклые стекляшки.
   Поддавшись порыву, девушка наклонилась и сорвала один цветок. Стебель тихо хрупнул, словно настоящее стекло. Магичка ожидала боли в порезанных пальцах, но на коже не было и царапины.
   Наклонившись над бортиком колодца, Реана заглянула в черную воду, в гладкой поверхности которой отражалось полыхающее кровавым закатом небо.
   "Если бросить лепестки только что сорванного цветка в воду, можно было заглянуть в будущее".
   Хотела ли она это? Безусловно.
   Оторвав пару лепестков, Реана осторожно растерла их пальцами, в очередной раз подивившись, как твердый на ощупь материал превращается в мягкий прах. Сияющая пыль закружилась в воздухе, ложась на воду серебром. Некоторое время ничего не происходило. Девушка разочарованно перевела дыхание. Да, она ожидала чуда и испытала разочарование. Еще раз вздохнув, девушка уже было решила отойти от колодца, но когда отпускала его бортик, нечаянно зацепилась за острую колючку. Темная капля мгновенно набухла на месте разреза и сорвалась в колодец.
   Реана сунула мизинец в рот, посасывая, чтобы унять жжение. А тем временем прямо на глазах у завороженной волшебницы серебристая пыльца окрасилась в красный оттенок ее же крови. В глубине воды проступили неясные очертания фигурок и движения. Присмотревшись, Реана различила взлетающую ввысь крылатую фигуру. Стоящий к ней спиной человек на переднем плане обернулся и улыбнулся, открыто и ласково. Но затем глаза Анамара закатились, и он рухнул как подкошенный в лужу собственной крови. Картинка взорвалась феерией красок, больно резанувшей по глазам. Девушка упала на колени, стараясь справиться с болью, молоточками стучащей в висках. Камень колодца холодил кожу, принося некоторое облегчение.
   Когда организм почувствовал себя более ли менее неплохо, Реана нашла в себе силы подняться и посмотреть на хрустальный цветок, все еще лежавший на бортике. Еще четыре лепестка. Еще два видения. Интуиция подсказывала, что начав этот эксперимент, его необходимо довести до конца.
   И снова блестящая пыльца посыпалась в успевшую очистится воду. Девушке пришлось достать из ножен на поясе кинжал и кольнуть палец. Алая капля упала в темные глубины, а спустя пару минут за ней последовала вторая.
   Отбросив на землю клинок, магичка вцепилась пальцами в темный камень, уже чувствуя, что после окончания простора ей может понадобиться опора.
   В воде вновь закрутился кровавый вихрь. Теперь девушка смотрела на мир глазами кого-то, находящегося в гуще боя. Заносились и опускались клинки, воины падали к "ее" ногам. И одним из упавших оказался оборотень, превратившийся в леопарда. Краем глаза она заметила Шанкра, скользнувшего в арочный проем, тут же рухнувший - в воздух взметнулось облако пыли и сора, заставляя воинов прикрывать лица руками от летящих осколков мрамора. На этом видение оборвалось. Боль накатила с удвоенной силой, добавилось головокружение и тошнота. Опустив руку, Реана зачерпнула горсть воды и с наслаждением умылась.
   Сидя на холодной влажной земле, Реана уже почти с ужасом думала, что через эту пытку придется пройти в третий раз. Но выбора не было.
   Поднявшись, она медленно, словно оттягивая заключительный момент, растерла остатки цветка, проследив взглядом полет серебристого вихря. На ладони появился еще один разрез и теперь три капли сорвались вниз.
   Она не сразу поняла, что смотрит на саму себя, лежащую на каменной плите. По краям алтаря шла вязь незнакомых символов. Девичьи губы что-то шептали, но Реана не могла разобрать, что именно. Это наверняка было важно. Но слепящая боль не позволяла сосредоточиться. Мелькнуло лезвие кинжала, по самую рукоять входя в грудь девушки там, где под ребрами билось сердце. Эту боль магичка почувствовала, как свою собственную.
   Желудок скрутил болезненный спазм, бросив ее на колени. Отстраненно Реана порадовалась, что почти не ела с утра. Откашлявшись, она уткнулась лбом в землю, прикрыв глаза.
   Когда девушка нашла в себе силы подняться, небо уже основательно потемнело - лишь у самых верхушек еще виднелись темно-красные отблески почти скрывшегося за горизонтом солнца. Девушка не представляла, как искать Эльхиора - почти все силы понадобились, чтобы буквально выползти за пределы полянки, поросшей хрустальными цветами, которые теперь вызывали лишь отвращение.
   Устроившись под деревом, девушка с удивлением обнаружила, что резерв почти пуст. Но к воде она прикоснуться не могла, огня поблизости не наблюдалось, а воздух она почему-то сейчас просто не ощущала как донор магии. Словно магии не было вообще. Хотя, может вся природная сила здесь уходила в воду в колодце и высасывалась цветами? Это объяснение показалось девушке вполне логичным.
   Ночная прохлада заставила магичку поежиться, выдергивая из состояния полудремы, в которое она впала, стоило лишь прикрыть глаза. Рассмотрев перед собой загоревшуюся воронку портала, Реана не сразу поняла, что это может стать ее выходом из долины грез, как она про себя окрестила странную поляну.
   Цепляясь за шершавый ствол и царапая руки о жесткую кору, она нашла в себе силы подняться и преодолеть разделяющие ее со светящимся овалом пару шагов, буквально вывалившись на руки к наставнику.
   - Реана? - неужели в его голосе на самом деле прозвучало беспокойство?
   Отвечать не хотелось. Но шлепки по щекам мгновенно привели в чувство, заставив замахать руками перед лицом, чтобы унять энтузиазм ее "спасителя".
   - Не смей сейчас спать, - скомандовал мужчина, - я не знаю, что ты учудила, чтобы растратить весь резерв и начать тянуть жизненную энергию.
   - Я летала, - зло отозвалась она, вспомнив первопричину своих мучений.
   - А то я не знаю, как это делается, - фыркнул наемник, подхватывая ее на руки. Против этого девушка и не думала возражать, в его теплых объятиях было хорошо - так легко соскользнуть в желанный сон без сновидений.
   - Не спи! - рявкнул над ухом знакомый голос, в котором сейчас звучали железные нотки. Ослушаться его она почему-то не могла.
   Почувствовав ступнями земную твердь, Реана удивленно осознала, что опять стоит, а мужские руки уверенно стаскивают с нее одежду. Но возмущаться сил не было. Даже язвительные замечания не приходили на ум. Но вместо прикосновения к коже ласковых пальцев она ощутила уверенный толчок в спину. Невольно сделав шаг вперед, магичка задохнулась от холода, широко распахнув глаза. Попытка попятиться не увенчалась успехом - она лишь налетела спиной на Эльхиора, так же вошедшего в ледяную воду горного озера, только не утруждаясь тем, чтобы снять одежду.
   - Еще два шага, - уговаривал ее ласковый мужской голос. И она послушалась. В лицо ударили холодные струи воды небольшого водопада, мгновенно пропитав тонкую и короткую нижнюю рубашку, неприятно прилипшую к телу. Чтобы удержать равновесие, девушка уперлась ладонями в чуть скользкий от мха камень, и склонила голову.
   Теплые пальцы бережно отвели за ухо мокрую прядь, до того беспрерывно пытающуюся забиться в рот.
   - Отрешись от холода, черпай из проточной воды силу и срочно заполняй ауру. Восполни жизненную энергию и не спеши вливать магию в резерв. Ты меня поняла? - инструктировал ее такой же совершенно мокрый мужчина. Реане пришлось кивнуть, чтобы избавиться от его присутствия. Ее не смущало, что она оказалась перед ним фактически раздетая, в очередной раз будучи слабой и беспомощной, как слепой котенок.
   От ледяной воды, сейчас почему-то не ощущавшейся таковой, голова делалась абсолютно пустой и легкой. По ее телу словно струилась сама магия и Реана чувствовала, как приходит долгожданное облегчение, исчезает слабость в мышцах. Вода была ее первой стихией, она поддавалась легче всего, делилась силой, окутывая теплом природной магии.
  
   Эльхиор покачал головой, глядя на Реану, стоящую под водопадом. Сейчас она казалась сосредоточенной и удивительно красивой, несмотря на залегшие под глазами круги от усталости. Эта девочка действительно усваивала его уроки быстро, выкладываясь без остатка, беря упорством то, что не давалось умением. Интересно, это только для того, чтобы рано или поздно ей было что противопоставить ему? Очень может быть. Он даже разочаровался бы, думай она иначе. Девушка прекрасно понимала, что он угроза, но угроза не сиюминутная, и явно хотела быть готовой к любым неожиданностям. Что ж, ему будет интересно посмотреть, как у нее это получиться.
   Минут через десять мужчина снова вошел в воду, чтобы вывести явно увлекшуюся единением со стихией девушку на берег.
   Сидя у костра, когда сухая и сытая Реана с удовольствием впитывала тепло и магию огня, заполняя удивительным образом опустошенный резерв, Эльхиор решил задать ей несколько вопросов. Сейчас он почти жалел, что пришлось научить ее ставить такие основательные ментальные щиты. Сам маг придерживался мнения, что делать что-то надо хорошо, либо не делать вообще. У него был выбор: либо знать ее мысли, и позволить подобное другим сильным магам, которые, несомненно, найдутся в Совете, либо всех лишить подобного преимущества разом. Он выбрал второй вариант. Впрочем, так игра становилась лишь интереснее.
   - Реана, - окликнул он, с улыбкой наблюдая, как она пытается сфокусировать взгляд на его лице, - что случилось с резервом?
   - Хочешь сказать, что подстроенная подлянка не твоих рук дело? - вопросом на вопрос отозвалась она.
   - Нет, - пришлось признаться наемнику.
   - Значит, судьба не любит меня больше, чем я предполагала, - с усмешкой отозвалась волшебница, снова замолчав. А у ее собеседника сложилось отчетливое впечатление, что она не проронит больше ни слова на эту тему, как бы он не провоцировал это.
   Что ж, такое упрямство ему было хорошо знакомо, но Эльхиор так же был чрезвычайно терпеливым. Хотя можно было попробовать зайти с другой стороны.
   - Мне вот интересно, маленькая наследница, почему ты не пытаешься сбежать? Ты не боишься панически псов. Ты ко всему относишься настороженно, просчитываешь тысячи ходов в голове, но когда приходит время действовать, поступаешь наперекор всем законам логики. Ты ведь боишься умереть, так почему защищаешь незнакомых людей, наплевав на все? Чем тебе заплатили в деревне? Ничем. Ты не взяла ни медяка. Тогда почему?
   - Не знаю, - пожал плечами Реана, - может потому, что это правильно. Знаешь, я не столько боюсь смерти, сколько боюсь умереть бессмысленно. Горевшая деревня и больной ребенок - в этом есть смысл. Когда болела я, травница не отказала мне в помощи, когда я была в беде, мне помогли. Когда осталась одна, у меня появилась новая семья. И поэтому я не могу иначе.
   - И не надо объяснять, маленькая наследница, - усмехнулся Эльхиор, прекрасно зная, как раздражает Реану это непонятное для нее обращение. Звездноглазый наемник смотрел на нее, но вспоминал другую. Нынешняя ученица была на нее так похожа... все-таки одна кровь.
   И эти слова... "Я не могу иначе"... Мужчина улыбнулся, сел, оперевшись руками о согнутые колени и сцепив пальцы в замок. "Потому что это правильно. Я не могу объяснить. Хотя... Потому что мой долг защищать эту страну и этих людей. Долг служить и долг защищать".
   У Силь была такая же улыбка. Эльхиор прикрыл глаза, вызывая в памяти ее уже почти стершийся образ. А теперь все, что осталось - эта девочка. И она еще не знает, еще не поняла, что очень многое в ее жизни будет определять долг служить и защищать. Так мало осталось в нем от того, кем он был. Но чувство, которое вызывала только эта улыбка, еще жила в сердце.
   "Прости, Силь, но эта девочка - последний шанс. И я не могу его упустить", - мысленно обратился к призраку собственной памяти мужчина, глядя на устраивающую на ночь Реану.
  
  
   Келум возвращался вдоль тракта, держась под кронами деревьев. Где-то над головой раздался птичий клекот и оборотень усмехнулся, зная, что это приветствие от его избранницы. А еще он знал, как необычного выглядит улыбка на звериной морде и совершенно по-собачьи фыркнул.
   Оборотень бесшумной серой тенью скользил по труднопроходимым буеракам. Насколько тяжело было находиться в лесу в облике человека, настолько же легко зверем. Весь мир становился больше, объемней и ярче, пусть и не из-за цвета. Звуки, запахи, неясные и хорошо различимые тени будоражили сознание. Сверху посыпались иголки, когда белка перепрыгнула с ветки на ветку. Рыжая прелестница лишь махнула хвостом и умчалась.
   Волк широкими прыжками принялся взбираться на возвышенность. Он заприметил удачный скальный уступ, с которого должна была замечательно просматриваться дорога. Кусты скроют крупного зверя от любопытных глаз, но ему самому помехой не станут. Келум взбирался все выше и выше, иногда недовольно поскуливая, когда острые камни больно впивались в подушечки лап. Все же он не горный арнак, чтобы скакать по нешироким скальным выступам. Наконец оказавшись на вершине, он лег и подполз к краю. Вдалеке отчетливо виднелся отряд всадников. Конечно, это могли быть как купцы, так и солдаты, посланные в погоню. Хотя с их везением первый вариант можно было даже не рассматривать.
   Стоило признать, народу за ними послали довольно прилично. Подобраться ближе оборотень не решился. Если там есть маги - оборотня они засекут. Ему же надо лишь доставить весть о преследователях, причем сделать это как можно быстрее. А для этого ему придется мчаться весь остаток дня, чтобы выиграть еще времени. До заката он должен был бы успеть, прикинул Келум, спешно спускаясь с уступа. Оставалась надежда, что Хагера сможет подробней рассмотреть состав отряда с высоты птичьего полета.
  
   Шанкар был доволен: за сегодняшний день они преодолели порядочное расстояние. Уже завтра можно будет оказаться по ту сторону Ремьер. Стемнело и пора было сделать привал, чтобы дать отдохнуть людям. Но как назло не было ни единого подходящего участка, откуда бы будущий лагерь не просматривался бы, как на ладони. Впрочем, оказалось, что отряд Анамара уже ходил здешними дорогами, выполняя какой-то заказ, и Миркар вывел всех на уютную поляну с протекающей неподалеку узкой горной речушкой.
   Ужинали все с удовольствием, радуясь долгожданному отдыху. Когда к костру вылетел взмокший от изнурительного бега оборотень, Шанкр вскочил, стаскивая с плечей плащ, чтобы набросить его на плечи перекинувшегося Келума.
   - Погоня, - выдохнул мужчина, с благодарностью принимая из чьих-то рук флягу. - Хагера расскажет подробнее, - он кивнул на выходящую из леса уже одетую девушку. И хотя выглядела она чуть свежее своего возлюбленного, круги под глазами выдавали усталость.
   Выслушав доклад, Шанкар переглянулся с Лайяром и Анамаром.
   - Сворачиваем лагерь, - коротко бросил помощнику предводитель наемников.
   - Надо пересечь перевал ночью, - согласился принц.
   - Засады там не наблюдалось, Хагера летала только вчера, - напомнил Шанкар. - Если поспешим, то успеем проскочить.
   - Поторопите людей, - кивнул принц.
  
  
  
   Верема с удовольствием умылась, протирая влажной ладонью шею и ключицы. Разгоряченную кожу приятно холодил легкий ветерок и влага горной речушки. Немного болела голова, но порыв поискать целебное снадобье в сумке, которую подготовила для похода Реана, псица подавила. Легкий дискомфорт она перенесет, а обезболивающее еще может пригодиться в будущем. Пока их продвижение было спокойным, и чутье бывалого воина подсказывало: судьба прихотлива, и довольно быстро наказывает за собственное снисхождение.
   - Я могу помечтать, что ты специально ушла, чтобы встретиться со мной? - Ларен остановился рядом.
   - Помечтать можешь, - усмехнулась девушка, распрямляясь и поворачиваясь к мужчине.
   Одарив ее улыбкой, маг подступил к ней вплотную, находя ее губы. Верема запустила пальцы в его темные волосы, радуясь возможности ненадолго расслабиться в его теплых руках и забыть про все сложности, растворяясь в поцелуе. Когда ее спина неожиданно коснулась шершавого ствола дерева, Верема поняла, что невольно отступила, подыскивая точку опоры.
   - Ноги не держат? - тихо рассмеялся Ларен, обдав кожу на шее горячим дыханием.
   - Пока держат, - не согласилась она, потом игриво добавила: - Но можешь попробовать...
   Договаривать девушка не стала, снова притягивая мужчину к себе. Сейчас на нее не давило чувство долга, и она могла позволить себе пойти на поводу у желаний. Бытность наемницей и частью стаи научили, что подарки от жизни порой стоит принимать, не задумываясь о причинах благодати. Впереди была только неизвестность, но именно эту ночь можно было бы наполнить удовольствием. Она всем телом подалась к магу, руками скользя по его груди.
   Все испортило ощущение присутствия кого-то третьего. Слегка отстранившись от Ларена, Верема обернулась в сторону, откуда чувствовала взгляд, встретившись глазами с Анамаром. Предводитель наемников буквально секунду еще смотрел на псицу, а потом крутанулся на месте, разорвав зрительный контакт, и направился к лагерю.
   - Проклятье! - прошипела девушка, почувствовав, как возбуждение и предвкушение отступают, оставляя только неприятное чувство разочарования.
   Она виновато улыбнулась Ларену, который только криво усмехнулся.
   - Переживу, - понятливо пробормотал он. - Обязанности няньки?
   - Нет, - Верема покачала головой, понимая, что для мага их взаимоотношения с Анамаром оставались сплошным вопросом. Но объяснить, что на миг в зеленых глазах ей почудилось истинно детское разочарование, она не могла. Раз полукровка до сих пор таскал амулет личины, значит, не стремился раскрывать новоприбывшим свою двойственную сущность. И не ей нарушать это. - Просто... у нас еще будет время, - она поцеловала Ларена, поспешно направившись к кострам.
  
   Гоня лошадей во весь опор, Шанкар надеялся на удачу, хотя было глупо полагаться лишь на такую капризную и ветреную даму. Камешки мелким крошевом летели из-под копыт, но перевал становился все ближе. Это их шанс стряхнуть погоню с хвоста, только бы им немного повезло. Мчаться в темноте было опасно - лошади могли подвернуть ногу на любой из многочисленных выбоин, но другого выхода все равно не было. Главное - миновать перевал, это узкое место, столь идеально подходящее для ловушки, а затем затеряться в лесах будет намного проще. И там их будет найти куда сложнее.
   Шанкар надеялся, что доклад Хагеры окажется верным и переход через горы будет пустовать. Вот только оборотница - не маг, и если их поджидают там еще отряд магов совета, которые экранируют себя отзеркаливающими щитами, то это может стать конечной точкой в их путешествии. Во всяком случае, для большей части отряда. Вот только другого варианта не было дано.
   - Стоять! - окрик Лайяра заставил всю кавалькаду затормозить.
   - Что случилось? - жеребец Анамара, подъехавшего к принцу, зло фыркал и косил глазом на седока, жестко удерживающего готового вновь сорваться вскачь коня.
   - Нас гонят в ловушку, - его друг просто озвучивал его мысли.
   - А то я не догадывался о такой возможности, - съязвил предводитель наемников.
   - Я говорю не о возможности, а данности, - в голосе всегда невозмутимого Лайяра прорезались рычащие нотки. - Нам дали засечь погоню только в том месте, где не оставалось ничего другого, кроме как бежать. Мы на всем скаку влетим в магические сети!
   - Хагера, ты там точно никого не видела? - Анамар нашел взглядом метаморфу.
   - Я не маг, - глухо откликнулась она.
   - Продолжать? - поинтересовался принц.
   - Мы оторвались от преследующего отряда - значит, уже выиграли время, - заметил Шанкар. - Какие есть варианты?
   - Перейти горы, не пользуясь перевалом, можно еще только в двух местах, - быстро принялся излагать Анамар, - но только если бросим лошадей.
   - По возможности лишаться транспорта не стоит, - заметил Миркар.
   - Знаю, - кивнул полукровка и весело усмехнулся: - Прорываемся боем?
   - Если уберем магов, - кивнул Шанкар, прекрасно понимая, что эта задача скорее всего ляжет на плечи оборотней.
   - При условии, что сделаем это быстро, - впервые вмешалась бывшая псица, - когда успеет подойти отряд загонщиков, нас зажмут с двух сторон. И не думаю, что у них не предусмотрена связь.
   - Лара Верема абсолютно права, - согласился Лайяр.
   - А если уйти телепортом? Не зря же нам навязали магов? - Шанкар тихо фыркнул и покачал головой, Анамар даже сейчас не упустил возможности ткнуть магов носом в тот факт, что их присутствие в отряде полукровки им воспринималась в штыки даже спустя столько времени.
   - Есть два варианта, - Ларен оставался невозмутим, не реагируя на пристальный взгляд блондина. - Отсюда мы можем открыть телепорт для человек десяти и перенести их на порядочное расстояние от перевала.
   - Я не брошу своих людей, - рыкнул наемник.
   - Никто и не просит, - жестко оборвал его Шанкар. - Второй вариант?
   - Открыть портал для всех будет очень сложно. Мы так выиграем разве что пару километров.
   - Реана могла больше в одиночку, - фыркнул Анамар.
   - И где ваша хваленая лиата? - огрызнулся Ларен, лимит терпения которого явно закончился.
   - Хватит! - рявкнула Верема, одергивая готовых сцепиться мужчин. - Будем облегчать врагам задачу мелкими склоками?
   - Я на ней все же женюсь, - тихо хмыкнул Лайяр на ухо Шанкару, - и женщина, и военачальник. Убью двух зайцев одновременно.
   - Значит, нам надо подъехать как можно ближе к засаде, - резюмировал мгновенно успокоившийся Анамар.
   - Маги, держите защиту и заготовку телепорта, - поддержал его принц.
   - Я не знаю, куда нас выбросит такой переход, - предупредил маг. - Места незнакомы, пробивать проход будем наугад.
   - А что ты вообще знаешь? - тихо пробурчал полукровка, отъезжая.
   - Нас устроит все, если только не окажемся в толще гор, - примирительно заметил Шанкар. - Я сам могу этим заняться.
   - Пусть этим занимаются маги, - вмешался Лайяр. - Подключишься, если дела будут совсем уже плохи.
  
   Наверное, у кого-то из тех, кто ждал в засаде, просто сдали нервы, или же это была досадная, но полезная для поджидаемых ошибка. Одинокая стрела вылетела из-за нагромождения камней. Если их и собирались взять живыми, планы явно изменились - секундами позже в воздух взвился рой стрел. Наемники, не дожидаясь приказа, вскинули щиты, но все же кто-то вскрикнул от резкой боли, а в воздухе запахло кровью. Вскинули руки маги, формируя отводящие стрелы заклинание. Очень вовремя - о защитный купол ударились и рассыпались искрами боевые заклинания противников.
   - Там слишком много магов! - крикнул Ларен.
   - Всем перегруппироваться! - раздался приказ Миркара.
   - Надо возвращаться, - крикнул Анамар. - Нас просто расстреляют такими темпами. Защитный купол не даст подобраться к магам.
   - Нас расстреляют в спину! - отрезал Шанкар.
   - Стройте портал, - раздался голос Лайяра.
   Маги переглянулись - сейчас они оба держали щит, если хоть кто-то ослабит концентрацию... Принц ругнулся.
   - Выиграем время, - пообещал Анамар, отдавая очередной приказ.
   Хоть обычные щиты и не смогли бы надолго защитить от заклинаний - разве что от стрел прикроют, но этого должно хватить, чтобы маги построили телепорт.
   Когда наконец появилась голубоватая воронка, все вздохнули с облегчением. Анамар и Ларен прикрывали отступление, до обидного напоминающее бегство.
  

Глава 16

Где мудрец, мирозданья постигший секрет?

Смысла жизни ищи до конца своих лет:

Всё равно ничего достоверного нет -

Только саван, в который ты будешь одет...

Омар Хайям.

  
   - Если нет виноватых, то во всем виноват Эльхиор, - вздохнула Реана, рассматривая собравшихся под деревом волков. Будь это нормальные санитары леса, проблема бы решилась одним огненным сгустком, но этих тварей не брала магия! Лошадей, храпящих и косящих на хищников белесыми от страха глазами, они даже не замечали. А ведь в четвероногих мяса было на порядок больше! Волчары расселись под деревом этаким ровным кружком и, вскинув узкие морды, выжидающе смотрели на нее.
   Воображение дорисовало салфетки на серой шкуре, беленькие такие, накрахмаленные, с тонкой вязью кружев, вилки и ножи из чистого серебра, превратило дерево в блюдо, на коем возлежало, точнее, еще восседало главное украшение стола - одна маленькая худенькая и невкусная синеволосая волшебница. Но доказать последнее неправильным волкам было проблематично.
   - И почему это сразу я? - искренне поинтересовался с соседнего дерева звездноглазый, пока Реана от греха подальше забиралась повыше.
   - Еще скажешь, что эти волчары не твоих рук дело? - скептично поджала она губы.
   - Тебя не смущает тот факт, - возмутился маг, - что я тоже сижу на дереве?
   - Не особо, - фыркнула девушка, - потому что я точно знаю, стоит тебе захотеть...
   - Ну хорошо, - рассмеялся ее наставник, - даже если это моих рук дело, что будешь делать ты?
   - Пересидеть на дереве ведь не получится? - вздохнула она.
   - И не надейся, - рассмеялся мужчина, легко спрыгивая на землю и направляясь к лошадям. Волки в его сторону даже ухом не повели. - А будешь долго возиться, они еще и по деревьям лазить научатся.
   - Мерзкий, злобный тип, - бурчала под нос магичка, - ни стыда, ни совести, ни элементарного сочувствия. Да он меня в гроб вгонит на радость Совету.
   Реана понимала, что это смешно и нелепо, но подобное бурчание помогало ей сосредоточиться на решении задачки: как снова ступить на земную твердь и не оказаться в зубах серых злобных тварей. Мысли, что ей удастся провернуть тот же самый фокус, что и Эльхиор, она даже не допускала, понимая абсурдность оной.
   - Тебе напомнить, что у меня очень чуткий слух? - усмехнулся мужчина, продолжая седлать лошадей, которых успокоил одним лишь касанием к бархатным носам. - И мне определенно не нравится направление твоих рассуждений.
   - Не нравиться - не слушай, - огрызнулась Реана. - Мне после знакомства с тобой год успокоительные настои пить придется, - пожаловалась она.
   - Здесь ты не права, одним годом ты не обойдешься, - рассмеялся Эльхиор, седлая своего коня.
   - Зачем это представление понадобилось? - спросила волшебница. Возможно, разобравшись, какую цель преследовал Эльхиор, превратив ее в курицу на насесте, она сможет понять, как справиться.
   - Практика для тебя. Помнишь химеру, которую не брала магия? Вот теперь эти волки - тот же вариант.
   - Откуда ты знаешь? - насторожилась девушка.
   - Я многое знаю, - многозначительно произнес маг, - займись волками, не зря же я столько сил потратил на модификацию.
   - Я не хочу убивать животных, ставших твоими игрушками, - прошипела Реана.
   - Мне плевать, как ты слезешь с дерева, мне нужен результат, - припечатал наемник, вскакивая в седло и беря в повод остальных лошадей. - Догоняй.
   Эльхиор удивился когда спустя двадцать минут девушка, как ни в чем не бывало, нагнала его. Чем-то чрезвычайно довольная, волшебница вспрыгнула в седло, не проронив ни слова. Мужчина приподнял бровь, ожидая отчета. Ему на самом деле было чрезвычайно интересно, что же выдумала его подопечная. Признаться, он не надеялся встретиться с ней раньше, чем разобьет лагерь после захода солнца. По его расчетам эти полчаса она должна была еще мучиться угрызениями совестями, побиваясь о горькой судьбе волчьей стаи. А потом несколько часов пробовала бы разобраться со сложной системой матриц, завязанной на крови - хотя он специально оставил ей подсказку в ауре вожака.
   Тоскливый вой взвился в небеса.
   - Это как понимать? - нахмурился звездноглазый.
   - Ты же сказал, что тебе все равно, как я спущусь? - хитро фыркнула девушка. - Неподалеку ведь был ручей, подтопить, а затем высушить почву оказалось довольно просто, спасибо за науку.
   Эльхиор мысленно усмехнулся - значит, она все же нашла лазейку. Что ж, находчивость - полезное качество. Вот только сообщать Реане об этом не собирался, сказав:
   - Надеюсь, ты наигралась в бога? Не думаю, что другие путники поблагодарят того, кто оставил на свободе почти неуязвимых тварей. Поздравляю, ты только что создала новый ужас Ремьерских гор. Конечно, есть надежда, что звери не сумеют выбраться из ловушки и передохнут долгой и мучительной смертью от города. Запомни, Реана, сострадание - иногда худшее, что когда-либо создавали боги, потому как его последствия бывает разрушительнее итогов злого умысла.
   Закончив отчитывать в раз погрустневшую девушку, он тронул коня каблуками, переходя на рысь.
   - И хочешь сказать, что ты сейчас просто вот так уедешь? - донесся до него окрик.
   Наемник натянул повод и обернулся:
   - Это твоя ошибка, сама ее и исправляй, если посчитаешь нужным.
   Удаляющийся дробный стук копыт сообщил, что Реана решила вернуться.
   К костру девушка вышла уже далеко за полночь. Расседлав лошадь и обтерев влажную от пота шерсть, принялась устраиваться на ночлег. Все это она проделывала в гробовом молчании.
  
   На следующий день Реана, проснувшись, вполне дружелюбно поприветствовала наемника, словно не бойкотировала общение накануне. Такая резкая перемена в ее поведении настораживала, но не настолько, чтобы Эльхиор принялся дотошно допытываться о причине подобной доброжелательности.
   - Сегодня спустимся в предгорья, - заметил Эльхиор. - К вечеру приедем в небольшую деревушку.
   - Такую, как Сумеречный город? - передернулась магичка.
   - Нет, - усмехнулся ее учитель. - Вполне нормальная, ничем не примечательная деревушка.
   - В твоих устах это звучит как минимум сомнительно, - поделилась она своими наблюдениями.
   Деревенька на самом деле показалась на закате. Но настроение Реаны становилось тем хуже, чем ближе к воротам они подъезжали. Везде горели огни. На улицах толпились люди, о чем-то спорили. Гул голосов и дым чадящих факелов плыл в воздухе.
   Волшебница поняла, что не хочет ехать в деревню, но малодушно подавила этот порыв. Ну и что, что у нее самой проблем больше, чем можно было бы предположить, возможно, она сможет помочь кому-то. Дважды повторив про себя эту фразу, девушка фыркнула, заслужив быстрый косой взгляд от спутника. Такие мысли скорее подходили бы какому-то герою, нежели ей. Тем более что на этот "титул" она не претендовала.
   Завидев приближающихся путников, селяне замолчали и выжидающе уставились на них.
   - Люди! - разнесся над толпой вздох облегчения.
   Сказать, что подобное поведение не слишком вдохновляло, ничего не сказать.
   - Люди добрые, что случилось? - невозмутимо полюбопытствовал Эльхиор. А Реану окружившая лошадей толпа нервировала.
   - Лары, - высокий бородатый мужчина выступил вперед, - чудовище терроризирует деревню.
   - Вам повезло, - маг одарил окружающих очаровательной улыбкой, мгновенно располагающей к нему, - лиата Реана высокоспециализированный боевой маг.
   Девушка только кивнула, когда взгляды всех присутствующих обратились на нее. Что ж, стоило ожидать нечто подобное - Эльхиор не преминул подставить ее. Волки, теперь вот чудище... что ж дальше-то будет?
   - Лиата, вы ведь поможете нам?
   Волшебница вдохнула. Другая деревенька, но та же просьба о помощи - и тот же ответ. Она лишь утвердительно кивнула.
   - Давайте обсудим детали в доме, - произнесла она, понимая, что ее готовы отправить отлавливать какую-то жуть вот прямо сейчас, не давая спешиться и отдохнуть. Лезть же во тьму, где бродит тварь, про которую ты не знаешь ровным счетом ничего - самоубийство, она же себя к такому типу явно не причисляла. Хотя, ведь связалась же она с Эльхиором?
   Уже сидя за добротным золотистым столом, приятно пахнущим лаком и недавно обработанной живой древесиной, Реана грела пальцы о большую глиняную чашку и слушала рассказ.
   Сводилось все к тому, что ровно декаду назад из лесу не вернулась пара молодиц, собиравших ягоды. Их искали, но девушки пропали бесследно, а исчезновение списали на разгулявшихся не по сезону волков. Но затем обнаружилось, что кто-то разорил несколько свежих могил. Заподозрить каких-то любителей темных ритуалов было сложно. На свой закономерный вопрос о причинах такого вывода девушка получила довольно интересный ответ:
   - Так разве ж тела понадобятся только частями?
   Девушку слегка замутило, стоило только представить, какую именно картину разгула хищника должно быть застали деревенские жители. Впрочем, как стало известно из последующего рассказа, поглощением падали неведомый монстр не ограничился, задрав через день местного пьянчугу, завалившегося спать под забором. Следующей жертвой стал один из охотников, возвращающийся домой в темноте. Его-то крики и привлекли всполошившихся людей. Рассмотреть татя удалось лишь частично, но сам староста до сих пор делал знаки, отводящие нечисть, как только речь заходила про жуткую тварь. Реана силилась вспомнить, соответствует ли услышанное описание хоть какой-то дряни в справочнике бестиария.
   - Завтра покажете мне кладбище, - сообщила она, разочаровавшись в собственной памяти.
   Получив заверения в максимальном содействии, гости направились в отведенную им комнату. Две кровати весьма порадовали Реану, жаждавшую выспаться не на жесткой земле, но не хотевшей делить койку с наставником. Впускать его в свое личное пространство ей было неприятно. Хотя, что парадоксально, рядом с ним она порой чувствовала себя совершенно спокойно.
   - Ну что? - поинтересовался Эльхиор, когда их оставили наедине.
   - Я не знаю, что за тварь это может быть, конечно, если только это не ты постарался опять модифицировать очередного зверя, - с сомнением покосилась на него девушка.
   - Это нирапи, - внезапно заговорил звездноглазый наемник, - его кожа настолько толстая, что даже арбалетный болт, пожалуй, не пробьет её. На лапах находятся очень
   острые ядовитые когти - один порез моментально парализует. Убить его можно, надо лишь отыскать слабое место.
   - Какое? - Реана даже подалась вперед.
   - А это уже твоя задача, - фыркнул мужчина, не поддавшись, - я и так уже слишком облегчил тебе задачу. И даже не услышал за это спасибо.
   - Спасибо, - легко согласилась девушка, отправляясь за ширму раздеваться. - Но откуда ты про них знаешь? Опять пережитки империи?
   - Нет, выведены недавно Советом, - как-то лениво откликнулся Эльхиор.
   - Что? - волшебница даже высунул голову из-за перегородки. - Зачем им выпускать такую дрянь на охоту?
   - А мне интересно послушать твое мнение, - растянувшийся на кровати маг оставался невозмутимым.
   - Это может быть сбежавший опытный образец... - заканчивала она эту фразу неуверенно, глядя на гримасу отвращения на лице собеседника.
   - Тебе не кажется, что не стоит недооценивать Верховных магов? - фыркнул наемник.
   - Они допускают ошибки, - не согласилась Реана, выходя из-за ширмы и усаживаясь на кровати. - Я тому наглядное подтверждение.
   - Это скорее моя заслуга, нежели твоя, - развеселился Эльхиор.
   - Детали, - фыркнула девушка. - Итак, это не ошибка, и зверь оказался на воле по злому умыслу. Значит, либо полевые испытания, либо террор.
   - Вот теперь согласен, - кивнул мужчина, - бросай свои замашки пытаться рассмотреть лучшее даже во врагах. Чтобы оставаться в выигрыше, стоит предполагать худшее.
   - Даже в тебе? - она прямо посмотрела на него, невольно разочаровавшись, что собеседник не взглянул на нее, даже с учетом того, что не была уверенна, выдержит ли его прямой взгляд достаточно долго, чтобы прочесть в этих потрясающе красивых глазах ответ.
   - Особенно во мне, - "обнадежил" ее мужчина с отвратительной ухмылкой собственного превосходства.
   - Откуда ты знаешь про изыскания Совета? - Реану мучил этот вопрос с самого упоминания о Верховных магах.
   - Тебе не кажется, что надеяться, что я за раз открою все карты - как минимум наивно? - фыркнул Эльхиор. - Спи, завтра у тебя тяжелый день, - он щелчком пальцев потушил стоящую на столе свечу.
   - Если ты так осведомлен о нирапи, мог сам бы помочь этим людям, - пробурчала девушка скорее просто по привычке, нежели надеясь на самом деле добиться от него активный действий.
   - И лишить себя такого представления? - неподдельно удивился наставник.
   - Ну конечно! Святая наивность, - съязвила девушка, закапываясь в одеяло.
  
   Почти сутки спустя девушка сидела на нижней ветке, росшего прямо посередине кладбищенского участка. В пределе видимости лежала пара пожертвованных для облавы козьих туш.
   Девушка с отвращением наблюдала, как из темноты к неожиданной трапезе явилось странное создание. Больше всего тварь напоминала огромную, прямоходящую ящерицу. На голове виднелись два рога разных размеров. Шея почти сразу переходила в костяной горб. Лапы оказались трехпалыми, причем верхняя конечность была лишь одна, на самом деле увенчанная длинными и слегка закрученными темными когтями.
   Реана изучала ауру существа, убеждаясь, что все сказанное Эльхиором соответствует действительности. Существо вроде бы и восприимчиво к магии даже, но мощная броня вполне может дать время расправиться с магом, если это создание движется достаточно быстро. Причем последнее определить было проблематично.
   Девушка аккуратно потянулось щупом к нирапи, пытаясь "прощупать" его защиту и выявить это самое заветное место. Но неожиданно монстр всхрапнул и оторвался от своей кровавой трапезы. Костяной клюв повернулся в сторону, где скрывалась девушка. Магичка не видела, но буквально чувствовала, как двигаются его ноздри, втягивая запах ее магии, пробуя на вкус. Кто же знал, что он будет наделен еще и такими качествами?
   На ее пальцах заплясали искорки огня - разрушительная стихия легко откликнулась на зов, ластясь к волшебнице, как ручной котенок, шепча и подталкивая быстрее совершать задуманное. Но Реана не хотела спешить. Отдернув щуп, она понимала, что все равно оставила для монстра отчетливый след, который приведет его прямо к ее укрытию. А нирапи издал низкий вибрирующий клекот и двинулся меж надгробий. Когти вспахивали землю как плуги, оставляя длинные борозды. Тварь не спешила, словно была уверенна, что жертва никуда не уйдет.
   Решив не мудрствовать лукаво, девушка потянулась к воде, содержавшейся в почве. Если подействовало с волками - получится и здесь. Монстр даже тяжелее, значит и увязнет глубже.
   Тварь неловко дернулась, когда лапы утонули в жидкой грязи, рванулась вперед и злобно взвыла, стоило почве начать подсыхать и сковывать тело.
   Ухмыльнувшись, Реана мягко спланировала на землю - в этом положении листва неудачно закрывала ей обзор на нирапи, а ей еще предстояло определить, как же на него воздействовать. Аккуратно согнув колени, чтобы не получить травму при соприкосновении подошв с земной поверхностью, девушка перевела взгляд на своего подопытного монстра, и волосы буквально зашевелились на голове. Нирапи чудовищно мощным рывком уже высвободил две передние лапы и разрывая почву, пожирал магичку взглядом.
   Не долго думая, Реана бросила в гада огненную сеть. Не убьет, так хоть покалечит, а вплетенный в стихийное заклятие маячок покажет, куда надо будет бить затем. Вот оно! Реана ощутила, как звякнуло сигнальное плетение, но нирапи уже стремительно приближался. В монстра ударил порыв ураганного ветра, затормаживая продвижение, почти мгновенно за ним в полет отправился заостренный кол, в который превратился остов выдернутой с изголовья одной из могил таблички. Увы, снаряд лишь скользнул по голове, ослепив гада на один глаз, но так и не попав в глазницу. Брошенный следом кинжал принес еще меньше пользы.
   Магичка попятилась, еще одним шквальным порывом ветра отбрасывая почти вплотную подобравшегося монстра. Реана метнулась между каменными плитами, перекатилась, чтобы пропустить над собой пролетевшее надгробие, сбитое беснующейся тварью. Вот где пригодились уроки ее друзей! Завидев обломанную ветку с не слишком размочаленным концом, она бросилась вперед, с восторгом чувствуя, как пальцы сжимаются на будущем оружии.
   Резко крутанувшись, чтобы уйти с места, где она только что находилась, волшебница с восторгом, порожденным бурлящим в крови адреналином, увидела почти перед собой открытую пасть. Воткнуть палку в глаз и нажать на нее всем весом удалось на диво легко. Реана чувствовала, как по телу дряни прошла предсмертная судорога, и почти мгновенно с этим плечо обожгла резкая, слепящая боль.
   Она уже понимала, что невозможность пошевелиться означает, что в кровь уже проник парализующий яд с когтей нирапи. Запоздало пришел страх, который вытеснил азарт боя, а еще нахлынуло неожиданное облегчение. Она не чувствовала тела, но так же и не чувствовала боли. Как глубоко не вошли бы когти, она этого не ощущала.
   Через некоторое время послышались шаги, а перед ее глазами возникло невозмутимое лицо Эльхиора. Мужчина присел перед ней, отбросив с лица влажную от пота прядь.
   - Спи, маленькая наследница, - как-то нежно прошептал он, прижимая к ее лбу сведенные вместе указательный и средний палец.
  
  
   Эльхиор бросил первую горсть земли.
   Застарелая боль в душе всколыхнулась с новой силой...
   ...- СИЛЬ!!!
   Синеволосая девушка падала со стрелой в груди, и время словно замедлило свой бег. Это неправильно, это стрела предназначалась ему. Но почему...
   - Силь... - колени коснулись земли рядом с ней. Он прижал к себе девушку, чье сердце уже не билось. Мгновенная смерть. Говорят, это - благо... но как же больно живым.
   ...А затем пышные похороны... Центральное кладбище. Старое. Дышащее покоем. И море белых цветов, которые она так любила. Казалось, что она просто спит... казалось, вот-вот дева откроет глаза, сядет, оперевшись на руку и потерев кулачком глаза, как ребенок. И улыбнется, как улыбалась только ему. Лишь ему одному... Была только боль и слезы, которые ему не положены, на которые он не имел права. Зато плакал мир - тяжелые капли упали на землю, когда о крышку гроба ударился первый ком земли... А ему было отказано даже в этой малости. Все, что он мог, это стоять и смотреть, как земля с глухим стуком падает в могилу, и благодарить богов за дождь, с которым смешивались горячие капли на щеках.
   Теплый ветер шуршал листвой в кронах вековых деревьев. Эльхиор зло отогнал непрошенные воспоминания. Сейчас не было дождя, не было белых цветов, это совсем другое кладбище и другая девушка.
   Он многих хоронил в своей жизни: друзей, врагов, даже любимых, но еще никогда и никто не заставлял его заново переживать ту, самую важную смерть. Да еще при таких обстоятельствах. Резко развернувшись, он направился прочь от свежей могилы, спиной чувствуя удивленные и даже осуждающие взгляды деревенских, хоронивших свою спасительницу. Его губы кривила злая усмешка - это еще далеко не конец. И он не имеет права на жалость и сострадание.
  
  
   Реана очнулась резко. Словно чья-то воля вырвала ее из сновидений, бросая в непонятную реальность. Ее окружала абсолютная тьма. Попытка сесть привела лишь к тому, что ее вновь отбросило на спину, а лоб заныл от соприкосновения с твердой поверхностью. Магичка провела пальцами по дереву над ней, стараясь не паниковать от мыслей, невольно зарождавшихся в четко работающем разуме - уж слишком необычными оказались размеры ящика. Плечо саднило, и девушку сунула руку за пазуху, проверить состояние собственного тела, по которому прошлись когти нирапи. Вспоминая изогнутые ятаганы на лапах твари, она боялась нащупать сплошное месиво, но коснулась лишь только аккуратных полос шрамов.
   Закрыв глаза и расслабившись, что, впрочем, далось с трудом, она попыталась определить, где находится. Но сколько бы импульсов она не высылала, ответ оказался один - вокруг лишь земля. Быть похороненной заживо - то еще удовольствие. Впрочем, Реана сама себе удивлялась - волнения больше не было. Четвертая стихия, четвертое и последнее испытание - рано или поздно оно должно было быть. И если она прошла предыдущие - значит и эта передряга ей по зубам.
   Земля воспринималась скорее как колыбель, дающая жизнь, нежели как кладбище, где эта жизнь прекращалась. Вода пела, воздух звенел, огонь гудел и трещал, а от земли исходил тихий успокаивающий гул. Это была самая спокойная и надежная из стихий, самая неторопливая. А еще Реана слышала, как окружающая ее тьма тихо пульсирует, словно огромное сильное сердце, сердце самого мира. И если постараться, этот ритм можно ощутить в каждом дереве, камне, скале. Поддавшись порыву, девушка постаралась подстроиться под него, дышать так же неспешно. Казалось, даже ее собственное сердце теперь пульсировало в такт. И стихия откликнулась легким дрожанием, приветствуя ее, готовая помочь, надо было лишь попросить...
   Комья земли полетели в разные стороны, позволяя чумазой девушке в длинном, некогда белом платье, выбраться из могилы. Рухнув на спину, Реана жадно втягивала в себя чистый ночной воздух и впитывая красоту подмигивающих с небес звезд. Она не знала, сколько времени прошло в таком положении, пока наконец не почувствовала в себе силы подняться, придерживаясь за надгробие, на котором она с отвращением рассмотрела свое имя. Не сдержавшись, девушка сжала пальцы, чувствуя, как крошится под ними монолит плиты. Еще гулявшая в теле сила, которой так щедро одарила ее Земля, сминала камень, заставляя змеиться по нему широкие трещины, пока тот не осел мелким крошевом.
   Итак, ее все же похоронили. Девушка с брезгливостью рассмотрела свой саван, скорее напоминавший половую тряпку неопределенного цвета после ее продирания сквозь толщу почвы. Осталось выяснить, почему она "воскресла" и умирала ли на самом деле. Стать упырем ее не прельщало. Стащив с плеча ткань похоронных одеяний, девушка с удовольствием рассматривала внушительный кровоподтек на предплечье и кровоточащую царапину. Если есть движение крови - значит, она жива и вполне может претендовать на роль обычного человека. Ну, практически обычного.
   Теперь стоило найти Эльхиора... Девушка обернулась в ту сторону, где, она это точно знала, находилась деревня.
  
  
   - Эльхиор!!! - Реана вылетела из портала. - Ты мерзкая склизкая сволочь. Я тебя прямо сейчас превращу в жаркое.
   Мужчина едва не попятился - в синих волосах пробегали серебристые искорки. И для него это был плохой признак, но все же скорее это было показателем крайней степени бешенства. За несколько часов, пока они не виделись, она не могла достичь того уровня, чтобы причинить ему вред. Когда брошенное ею заклинание пробило его наскоро выставленный щит, пришлось уворачиваться.
   Волшебница почувствовала, как тело пронзила невыносимая боль. Один миг она не могла сделать вдоха, это было так знакомо - как смерть. Дважды за один день - это уже перебор. Следующая волна швырнула ее на землю, заставляя судорожно пытаться вздохнуть.
   - Знаешь, что с тобой? - Эльхиор присел рядом, холодно глянув на свою подопечную. - Твоя кровь дает знать тебе, что ты совершила серьезную ошибку, наследница. Никогда не пытайся напасть на меня, - он замолчал и тихо продолжил, словно за миг до этого еще раздумывал, давать ли совет: - Перестань думать о том, как я умираю от рук твоих - тогда полегчает.
   Вдруг подхватив ее на руки, мужчина перенес обессиленную девушку на лежанку и укрыл своим плащом.
   - Почему? - выдохнула Реана, а маг только сел рядом, не отрывая звездных глаз от танцующих языков огня.
   - Что именно тебя интересует? - усмехнулся он, все еще не глядя на подопечную. - Я думал, и так понятно, что это испытание четвертой стихией.
   - Почему ты выбрал меня? - она даже приподнялась, кутаясь в теплую ткань. - Могу поспорить, что ты встречал немало молодых одаренных магов, с куда боле стабильной психикой и меньшим количеством проблем. Так почему я?
   - Ты уже спрашивала об этом в самом начале нашего путешествия, - напомнил он, - почему думаешь, что в этот раз получишь другой ответ?
   - Потому как в прошлый я не получила никакого, - фыркнула волшебница.
   - Потому что тебе под силу справится со всеми стихиями, - неожиданно сдался Эльхиор, оставаясь все таким же невозмутимым.
   - А остальным нет? - девушка ждала ответа, словно это смогло бы стать ключом ко всем скопившимся у нее вопросам.
   - Не всем, - неопределенно откликнулся наставник.
   - Хватит темнить, - вновь начала заводиться Реана. - Зачем все это? Раз за разом чувствую себя неудачницей и мне больно, что страдают невинные люди. Знаешь, как меня встретили после того, как я выкопалась из могилы и пошла искать тебя? Приняли за упыря и едва не насадили на вилы! - девушка думала, что если этот гад сейчас рассмеется, она вновь нападет на него, даже если за этим вновь не останется ничего, кроме боли. - Я не хочу, чтобы ко мне обращались искаженные страхом и ужасом лица, которые еще недавно мне улыбались! Я люблю людей...
   - Ты их не любишь, - фыркнул наемник, впервые за время их разговора проявив хоть какие-то эмоции.
   - Я люблю людей, которые не влезают в мое личное пространство, - упрямо закончила она мысль.
   - А я к таким не отношусь, - хмыкнул мужчина, отнюдь не спрашивая.
   - А ты вообще человек? - вплеснула руками девушка и лишь тогда осознала, что сказала лишнее. Она могла костерить его любыми словами, но именно это определение почему-то ее покоробило. Судя по тому, как напряглась спина Эльхиора - его тоже.
   - Видимо, нет, - все же отозвался он, поднимаясь. - Ложись спать.
   Глядя на удаляющуюся в темноту фигуру, Реана пожалела, что не смогла извиниться. Почему после всех издевательств она все еще чувствует такую потребность в нем, магичка определить не смогла.
   Чувствуя неловкость, волшебница сползла с его спального места и переместилась напротив, где по обыкновению находилась ее постель. Впрочем, расстаться с его плащом она тоже не спешила.
  

Глава 17

  

Страху свойственно преувеличивать истинное значение факта.

Виктор Гюго

  
   - Никогда не думал, что в горах можно найти болота, - вздохнул принц, ведя в поводу лошадь и с трудом вытаскивая ногу из жидкой грязи, лишь едва прикрытой чахлой растительностью, с трудом тянувшей на звание кочки.
   - Могло быть и хуже, - флегматично пожал плечами Анамар.
   - Что может быть хуже блуждания по болотам, которых быть в Ремьерах быть в помине не должно, и которые закончатся неизвестно когда? - зло выдохнул Шанкар.
   - Болота, в которых водиться неизвестно что, - фыркнул полукровка.
   - Лучше не начинайте! - вдруг слаженно выдохнули ближайшие к командиру наемники.
   - Это они к чему? - забеспокоился Шанкар.
   - Ничего, - недовольно буркнул Анамар.
   - У нашего командира очень сложные отношения с болотами, - вздохнул Миркар.
   - Это случайности! - фыркнул блондин.
   - А подробнее? - заинтересовался Лайяр.
   - Он может напророчить неприятности, - закончил Лирик, ехавший позади.
   - Хватит! - рыкнул Анамар. - Давайте устраиваться на ночлег, как только найдем подходящее место. Уже почти сутки на ногах.
   Подходящее место все же нашлось - кусок неподтопленной суши и пара-тройка корявых деревьев, росших прямо из воды.
   Разжечь костры и как-то просушить одежду было почти нереально - резервы магов оказались пусты. Посоветовавшись с начальством, Верема выудила пузырек с темной жидкостью и вылила его поровну в две кружки.
   - Держите, - емкости с чудодейственным отваром перекочевали в руки магов.
   - Восстанавливающее зелье? - поинтересовался Саим Каро, неуверенно принюхиваясь к содержимому.
   - Нет, яд, - фыркнула Верема, опускаясь на землю рядом с Лареном.
   - Лиата Реана явно предусмотрительная женщина, - улыбнулся тот, одним глотком опустошая чашку и морщась. - Собственно, мы уже выпили подобное и из своих запасов, но дополнительная порция ускорит процесс восстановления.
   - Вам надо выспаться теперь, - напомнила девушка, вкладывая руку с мужскую ладонь.
   - Увы, - согласился с ней Ларен.
   - Пойду просушу древесину для остальных, прежде чем последую вашему совету, лара, - поднялся Саим.
   - Всегда ценил его за тактичность, - фыркнул маг, пересаживая Верему к себе на колени.
   - Не увлекайся, - рассмеялась девушка, отстранившись после поцелуя, - тебе надо поспать.
   - Ты можешь спать со мной, - предложил он.
   - Я могу спать рядом, - поправила его воительница со смешком, сама жалея, что с этого островка никуда не деться.
   - Да, это уже что-то, - согласился мужчина, проведя пальцами по ее щеке. - Стоит последовать примеру более сознательного сослуживца, - вздохнул он, выпуская Верему из объятий.
   - Думаю да, если хочешь поесть чего-то горячего, - поддержала она мага.
   Утром никто и не думал спать подольше, и дело было не том, что стоило поспешить, ведь маги Совета вполне могли отследить телепорт. Вокруг островка сгустилась белесая дымка. Щупальца тумана пробирались под одежду и липли к волосам. Влажные одеяла и отсыревшая одежда совсем не способствовали здоровому отдыху, поэтому вскоре весь отряд оказался на ногах, отогреваясь у пары костров, созданных исключительно благодаря восстановившимся магам.
   Анамар недовольно вглядывался в густой воздух, но разглядеть что-то даже на расстоянии вытянутой руки было проблематично.
   - Происхождение не магическое, - сообщил Лайяр, присаживаясь рядом и получая кружку с горячим напитком.
   - Интуиция? - фыркнул полукровка.
   - Нет, у магов справился, - усмехнулся принц, а Шанкар только покачал головой и заметил:
   - Мы не можем двигаться вперед с такой видимостью, но и оставаться на месте опасно.
   - Ты озвучиваешь прописные истины, - огрызнулся Анамар, который явно пребывал в отвратительном настроении.
   - Это лучше, чем сидеть и пялиться в туман, - не сдержался оборотень.
   - Предлагаешь поохотиться на болотных котов? - с вызовом глянул на собеседника блондин.
   - Я предлагаю подавать своим людям достойный пример. И это касается обоих, - жестко прервал разгорающуюся ссору наследник Арайиского трона.
   - Хагера не сможет летать в таком тумане, так что разведка отменяется, - наконец произнес метаморф.
   - Но есть карта, и мы примерно определились с нашим местоположением, - подключился к обсуждению предводитель наемников, разворачивая бумагу и тыкая пальцем в точку, где довольно подробно были отображены горы.
   - Если так, то двигаться нам только прямо на север, - Лайяр задумчиво изучал рисунок. - Можно рискнуть.
   - Если связать лошадей и самим не отлучаться от них ни на шаг - не потеряемся, - предложил Шанкар.
   - Если в болотах что-то поселилось, будем просто обедом, добровольно пришедшим в логово, - пессимистично заметил Анамар.
   - Еще никто не отменял твою удачу, ради которой большая часть наемников на территории бывшей империи жаждет попасть в этот отряд, - примирительно напомнил метаморф.
   - Еще никто не отменял мою взаимную "любовь" к болотам, - фыркнул блондин.
   - Мы рискнем, - решил принц, сворачивая свиток и передавая ее хозяину.
  
   Тихое завывание ударило по нервам. Сначала напоминавшее песню ветра в щелях под крышей, он становилось все сильнее, все громче... Верема почувствовала, как в мозг впивается острая спица боли. Девушка зажала уши руками, надеясь, что такой незамысловатый жест принесет облегчение.
   Но агония прекратилась почти мгновенно. Только тихий шепот вкрался в сознание... Верема тряхнула головой, отгоняя навязчивое присутствие, и постаралась покрепче взяться за поводья, но рука ухватила лишь пустоту. Пришло понимание, что она сделала это - утратила связь с отрядом.
   - Анамар? - позвала она, а затем уже громче: - Ларен?! Шанкар!!!
   А туман тем временем шептал, и этот навязчивый шелест порождал в уме жуткие образы.
   Прошлое не отпускает... А тебя оно не отпустит никогда... Не веришь? Как думаешь, о псах так легко забывают? О тебе помнят, и лишь по странному стечению обстоятельств ты пока еще здесь, с ними.
   Верема глубоко вдохнула, стараясь не думать о трясущихся пальцах. А ведь она все время пыталась скрыть эти мысли как можно глубже. Не думать об этом, не бояться...
   Как думаешь, а если вас всех схватят? Да. Всех. Ты ведь знаешь, что вас ожидает. И тебя тоже. Кого-то потом все же оставят живых. Да, я тоже считаю, что лучше уж сразу умереть, чем терпеть подобное существование.
   А тебе ведь жизнь точно оставят. Пускай лишь для того, чтобы посмотреть, что же дальше? Как ты себя поведешь, псица? А я тебе и так скажу, что получится... Тебя, подавят настолько, что то время, когда тебя только забрали, когда делали частью стаи, покажется тебе самими лучшими годами в твоей жизни, которая ничего не стоит, и не стоила.
   Тебя лишат даже тех крупиц воли, которые ты имела. Будешь слабовольной тряпичной куклой в руках своих хозяев.
   Ты будешь убивать и не думать. Не думать, кто перед тобой, кто смотрит на тебя со звериным страхом или с самонадеянным вызовом. Тебе это будет все равно, ты будешь на все смотреть безразлично... Даже на свою смерть.
   Девушка упала на колени, пытаясь закрыть уши, лишь бы не слышать этих слов, не понимать, что все услышанное - правда. Что если их схватят...
   Ты думаешь о себе... А что будет с твоими друзьями?
   - Друзьями... - эхом повторила девушка, к горлу которой подошел ком. О том, что будет с остальными, не хотелось даже задумываться. Ведь им придется еще хуже.
   Верема живо представила все те ужасы, что она видела... в которых принимала участие.
   Как думаешь, тебя удостоят чести убить кого-то из ренегатов? Которых ты воспринимаешь... как друзей! Или они уже стали семьей?
   Знаешь, а ведь это еще интереснее... Посмотреть, сможешь ли ты показать свою преданность хозяевам, убить дорогих тебе людей? Сможешь? А сможешь не выдать секреты, которые так могут повредить твоей "семейке", пусть даже под пытками?.. Кто окажется сильнее: твоя внутренняя сила или хозяева?
   Лишь потом стараешься накормить агонизирующую совесть отговорками о тех, кто сильнее тебя, может даже признаниями о своем бессилии. Впрочем, после подобных признаний тебе станет легче? Ты ведь уже и так моральная калека, а потом?..
   Потом, после того, как тебя поставят перед твоими друзьями и вложат в руки нож?
   Слезы текли по щекам девушки, несмотря на то, что она старалась их вытереть похолодевшими пальцами.
   Сможешь ли ты сделать для себя выбор, что же для тебя дороже? Твоя жизнь и смерть близких от твоих же рук, или и твоя смерть и погибель друзей - но уже от чужих?..
   Сможешь ли ты выбрать, глядя им в глаза, решить, как они закончат свой жизненный путь?
   Сможешь ли ты загнать нож глубоко в грудь Анамара, когда он доверчиво смотрит на тебя глазами ребенка в своей душе? Когда нож так легко входит между ребрами, добирается к сердцу? Знаешь же как...
   Сможешь ли, понимая, что стоящий рядом пес не просто убьет их вместо тебя, но и принесет невыносимую боль перед самой смертью? Сможешь?..
   Сможешь убить их ради себя? Ради их легкой смерти?
   Всхлип отчаяния вырвался у Веремы, которая шептала что-то непонятное, давясь слезами.
  
  
   Келум ощутил, как волоски на загривке встали дыбом, словно он был в волчьем облике. Внутренний зверь отчетливо ощущал чужое присутствие и это ему совершенно не нравилось. Раздражал и туман. В этой густой пелене зоркий метаморф чувствовал себя
   слепым, и даже нюх его подводил.
   Она тебя любит? Любит? Или все же нет? Как думаешь?
   Мужчина взволновано начал осматриваться по сторонам, пытаясь увидеть говорящего. Вот только кроме вязкого тумана ничего не было видно.
   Так ты ответишь?
   А вот знаешь, что я могу сказать точно? Ее любишь ты! Да... В этом даже сомнений нет. Ты любил ее всегда, с самого детства... Только разве она это замечала? Ведь намного чаще ее внимание уделялось Шанкару.... И многое ли изменилось за последнее время? Да, вы повзрослели, ты любишь ее еще больше, от детской влюбленности осталась искренность и... многое еще осталось.
   А она? Она вновь пытается опекать Шанкара, словно не замечая, сколько боли и раздражения это вызывает у тебя. Или ты действительно веришь, что не догадывается? Не замечает твоего плохого настроения, твоего напряжения, обиды...
   - Нет! Не замечает, - зло отозвался Келум, пытаясь сдержать бушующие эмоции. Только он знал, как много для него это стоило.
   О-о-о, у нас даже разговор!.. - восхитился бестелесный собеседник.
   - Она со мной! Со мной, а не с ним! - прорвало мужчину после последней фразы, которая словно была пропитана желчью.
   Она с тобой? Ха! Насмешил... Это ты с ней! Да, вот именно так. Если она с тобой, то почему каждый раз спешит на помощь к нему, когда нужно и ненужно тоже? Ведь даже сам Шанкар воспринимает ее как свою охранницу. Разве ты не понимаешь, почему Хагера так злилась на Реану? Ты все понимаешь - потому что ее любимому делали больно.
   Как думаешь, сколько людей, которые пересекаются с вашей троицей, связанной практически лишь детской дружбой, удивляются вашим отношениям? Сколько мысленно спрашивает, почему ты это терпишь? Или неужели Шанкар всего этого не замечает? Или когда же она выберет, кто для нее дороже, и с кем она хочет быть, быть ближе? Сколько пусть даже из вашего отряда задавалось хотя бы одним из этих вопросов?
   Хочешь знать? Действительно?
   - Все равно, - в голосе Келума отчетливо слышалось звериное утробное рычание.
   Слушай: КАЖДЫЙ!!! Каждый думал об этом. Ведь это все видно, даже просто наблюдателю. Лишь вы не видите или крепко зажмуриваете глаза.
   Ведь Шанкару это выгодно, ее устраивает, а ты... Ты молчишь!
   Как думаешь, почему она так себя ведет? Вот и возвращаемся к первому вопросу: любит она тебя или нет? Или лучше спросить, кого же она все-таки любит?
   - Ее люблю я, и это взаимно, - едва слышно ответил мужчина.
   Сколько раз он сам задавал себе этот вопрос... Сколько доводов находил за и против...
   Оборотень тряхнул головой, внутренний волк тихо поскуливал. Хотелось зажать уши, чтобы не слышать этих голосов, проникающих в душу, выворачивающих все то, что так тщательно было спрятано: страхи и сомнения... Но словно самом сердце билось в такт этим ядовитым фразам.
  
   Лайяру показалось, что в тумане справа от него застыла темная фигура. Движение он заметил краем глаза, но, обернувшись, не рассмотрел ничего кроме колышущегося тумана, щупальцами тянущегося к нему. Еще одно мелькание на грани восприятия заставило молодого человека остановиться и внимательно вглядеться в дымку. Рука непроизвольно легла на эфес меча, словно оружие могло защитить от неведомой опасности. Но вокруг лишь плескалось белесое ничто.
   Попытавшись возобновить продвижение вперед, принц обнаружил, что он совершенно один. Не слышно было ни лошадиного храпа, ни тихого звяканье удилами, бряцанья оружия наемников или негромких разговоров. Только влажный туман плескался у ног, ластился и укутывал непроницаемым саваном.
   Ты ведь знаешь, - проник в сознание шепот, - они все надеются, они возлагают на тебя надежды. Но ты слаб. Ты забыл об ответственности перед своей страной, своими подданными и умчался покорять горные вершины, как только представилась возможность. Так поступают мальчишки, мечтающие о приключениях, кровавых боях и бездумной храбрости, считающие романтикой все то, что на деле превращается в ужас, боль и агонию. Поговорим еще об ответственности?..
   Ты ведь знаешь, что будет потом, когда ты не оправдаешь их надежд? А будет именно так. Разве случится иначе? Ты для этого слишком слаб. Хотя бы себе ты можешь признаться, насколько неуверен в своих силах? А судьба не улыбается слабым, которые перекладывают решение проблем на чужие плечи: отца, друга детства Шанкара, этого странного наемника Анамара? Ради великих побед приносят великие жертвы. Ты разве задумывался над этим? Чем ты пожертвовал?.. А еще судьба любит смелых. Ты не делаешь необдуманных шагов, не рискуешь всем ради великого выигрыша... и так потеряешь все...
   Они все отвернуться от тебя, все оставят тебя, слабого, беспомощного, не оправдавшего надежд предводителя...
   Этот шепот все не стихал. И нечего было возразить, потому что он действительно мог не справиться, оказаться недостойным. И это было страшно и горько...
  
  
   Шепот закрался в разум, задавая вопросы, на которые Шанкар не хотел бы отвечать даже самому себе. Вот только ответы здесь были не нужны. Создание, которому принадлежал этот бестелесный голос, вытаскивало воспоминания откуда-то из глубин его сознания.
   Чего же ты так боишься, оборотень? В чем не хочешь признаваться даже себе?
   Ты знаешь, о чем я говорю... Ты знаешь, что думают другие...
   Ты никогда не умел делать правильный выбор, ведь так? Промах за промахом... Сколько бы ты не обдумывал свой выбор, в результате оказывается, что принятое решение в очередной раз заводит в тупик, из которого тебя приходится вытаскивать другим... Но некоторые вещи исправить невозможно. Ты этого не сделаешь никогда!
   Итак, какие ошибки предпочитаешь не считать таковыми?
   Или я не прав, что ты сейчас жалеешь, что выбрал когда-то в себе оборотня? Полукровка... Ты решил, что он тебе нужнее. Или за тебя решили? Ведь все тогда даже не сомневались, что ты будешь метаморфом, что ты именно эту расу выберешь. Да и как можно было подумать, что ты променяешь все те преимущества, что дает оборотничество, на целый ворох недостатков людей? Ведь так? Слабые, однодневные... Да много чего можно еще сказать... Даже сейчас твой брат найдет в тебе кучу недостатков, свойственных людской расе.
   Зато ты теперь жалеешь о своем выборе. Ведь почти все твои друзья - люди... Тебе предстоит долгая жизнь, гораздо длиннее человеческой. И когда ты будешь все еще в расцвете сил, внук Лайяра займет трон твоего друга. Ты всех их переживешь... если, конечно, захочешь.
   Но во всем этом виноват лишь ты!
   Конечно, можно найти сотни объяснений, например, что на тебя надеялся отец, что от тебя не просто ожидали, но и давили этим ожиданием. Ведь так не хотелось обмануть близких. Да и не близких, впрочем, тоже. Не обманул? Зато обманулся сам...
   Зато пути назад нет... И можешь не рассказывать, что в десять лет ты еще был несмышленышем и совсем не понимал, что будет в будущем. И что никто не мог даже предположить, что все сложится именно так. Да, ты даже не предположил... Но чья в этом вина?
   Зато что в результате? Ты вернулся к людям, ушел, бросил родных. Хотя знаешь, что они многого от тебя ждут. Все еще ждут. Но ты ведь как всегда всех разочаруешь. Не умеешь по-другому. Ты бегаешь по полям и лесам за опять же призрачными надеждами, мечтами и идеями. И пока что ты уверен, что поступил правильно. Вот именно "пока что"! А что будет завтра? Не сменишь ли ты опять взгляд на жизнь, и все окажется в совсем ином свете?
   Чего ты добился? Ты оборотень. Зато ушел к людям. Зачем было вообще все это затевать, ведь в конце получилось это? Ради отца? Так всем уже заправляет твой братец. Он тебе с самого начала обо всем этом говорил. Просто в лицо. Он смог это предвидеть. Значит, он лучше? Достойнее? Наверное так и есть... Зачем тогда было ввязываться в ту борьбу? Чтобы уйдя к людям, пустить насмарку все, чего добился. Так было легче... Ты всегда ищешь легкие пути. Ну-ну... Твой брат был прав - ты всего лишь полукровка.
   Ты ведь такой же, как Анамар. Только он честнее... Он остался самим собой, потому что не захотел сделать выбор. Может за это его и полюбила Реана, а не тебя...
   Ты позволил ей уйти, не удержал. А хочешь, я скажу, что именно ты сделал? Нет, не просто дал ей уйти, ты не захотел преодолевать какие-то свои мелкие желания, гордыню, ревностью...
   Возможно, не будь тебя, она осталась бы помочь Лайяру, значит, и его ты уже по-своему предал...
  
   Анамар вздрогнул, когда некто неведомый произнес прямо над ухом:
   - Ты мечтаешь о семье... - раздался искушающий шепот. - Признайся, сколько раз ты думал о том, кем были твои родители? Почему они отказались от тебя и позволили пережить столько. Столько разочарований. А если бы... Если бы тебя не бросили, если бы ты был чистокровным, неважно человеком ли, альдо ли, если бы...
   А может у тебя есть брат или сестра? Какие сладостные слова...
   Анамар пытался стряхнуть с себя странное оцепенение, но только все больше погружался в некое подобие транса. Перед глазами все плыло, словно на реальность накладывалась иная картинка.
   Сестра.... Младшая, которая смотрела бы на тебя с обожанием и гордилась бы тобой... или старшая, которая бы поучала, дула на разбитые коленки и с визгом вытряхивала из косы жуков... Но... как скоро ты бы стал обузой? Как быстро в глазах родных поселился бы страх? Она бы испытывала это разрушающе чувство постоянно, боялась тебя и пыталась спрятать его. А ты чуял бы его, чуял, как дикий зверь... коим она бы тебя и считала. Он ведь знаком тебе, очень хорошо знаком. Он окружает тебя с рождения, полукровка.
   Последнее слово голос словно выплюнул и картины закружились, как в калейдоскопе, вызывая приступ тошноты.
   - Мне здесь не нравиться! - Анамар чувствовал, как его внутреннее детское Я становится доминирующим. Как чувства и сомнения, которые его взрослая часть держала под контролем, получают долгожданную свободу, выливаясь обычной детской истерикой.
   Зато давление чужого разума как-то мгновенно ослабло, выпуская из плена кошмаров, словно неведомый недоброжелатель не успел перестроиться на его новое мировосприятие.
   - Верема! - завидев в дымке знакомую фигуру, парень бросился к ней, дергая ее за рукав, пока псица не пришла в себя. Сложно игнорировать испуганного ребенка.
   - Давай уйдем отсюда! - выдохнул он, уткнувшись ей в плечо. Псица машинально обняла и погладила по волосам прильнувшего к ней блондина.
   Болото... Вот только девушке показалось, что туман стал чуть менее плотным.
   - Мы не можем прямо сейчас, - немного рассеянно пробормотала она, пытаясь придумать, как отыскать разбредшийся в тумане народ.
   - Можем! - психанул Анамар. - Мы должны уйти! - он слегка оттолкнул девушку и, поскользнувшись, упал в грязь на пятую точку. - Реана бы меня поддержала! - заявил ребенок, подхватил комок грязи и швырнул ее в туман.
   - Реаны здесь нет! - припечатала Верема, чувствуя раздражение. Как же не вовремя предводитель наемников решил впасть в детство. Сейчас, когда ей нужна была бы поддержка, а не дополнительные проблемы.
   - Никогда еще не говорил спасибо за метко брошенный комок грязи, - из молочной дымки появился Шанкар, отряхивающий куртку.
   Псица искренне порадовалась его появлению, указав на причитающего полукровку.
   - Она меня бросила! Осталась в городе... Бросила! - скулил блондин.
   - Хватит! - резко рявкнул оборотень, заставив даже Верему подпрыгнуть от неожиданности и подумать, что, видимо, она рано начала радоваться. Сграбастав за шиворот Анамара, метаморф вздернул его на ноги. - Ты думаешь, только тебе она дорога?! Только ты ее любишь? - Шанкар умудрялся, даже разговаривая на повышенных тонах, слегка шипеть, как раздраженный кот.
   Девушка отчетливо представила, как у него на загривке шерсть стала бы дыбом, будь он в звериной ипостаси. Впрочем, вмешиваться она не собиралась. Во-первых, соваться под руку разбушевавшегося оборотня было глупо и опасно. Да и сам Анамар смотрел на "собеседника" сейчас весьма осмысленным взглядом.
   - Тебе полегчает, если услышишь, что она всех нас бросила?! - рявкнул Шанкар, отталкивая полукровку, от чего тот приложился об оказавшееся позади дерево.
   - Видимо, полегчает, - совершенно спокойно отозвался он. - А тебе?
   Мужчина только вздохнул, отбрасывая со лба влажные темно-красные пряди, и фыркнул, бросив на Верему раздраженный взгляд. Видимо, он сам от себя не ожидал такой выходки и теперь уже злился из-за собственной несдержанности.
   - Извини, - быстро бросил он, скрываясь в тумане.
   - Наверное, я тоже должен извиниться, - заметил Анамар, поднимая взгляд на Верему.
   - Спишем это на туман, - она передернула плечом, вспоминать пережитый ужас не хотелось, но она понимала, что все услышанное еще придется осмыслить. - А за Реаной я тоже скучаю. Мы все к ней привязались.
   - Видимо, не так, как он, - негромко отозвался наемник, разворачиваясь и направляясь в туманы за Шанкаром. - Пойдем, пора приводить всех в чувство.
   Верема молча последовала за Анамаром. Ей о многом нужно было подумать.
   Чтобы привести в чувство отряд, потребовалось немало времени. С наемниками Анамар особо не церемонился, парой оплеух возвращая их из мира грез и кошмаров. Дело пошло быстрее, стоило лишь отыскать магов. Засветив на ладонях шары слепящего белого света, они быстро отыскивали членов отряда одного за другим.
   Псица и полукровка шагали за Лареном, внимательно слушая его краткую, но весьма познавательную лекцию:
   - Эти болота, видимо, обитель вайверов. Духи, созданные магами еще во времена имперских войн. Даже не знали, что они еще существуют где-то, кроме как в легендах и на страницах, где очевидцы описывали события, история которых насчитывает тысячелетия. Эти существа проникают в тело человека и сосут из него энергию, этим потихоньку убивая носителя. Вайверы очень сильно боятся света, так как он уничтожает их плоть. Чтобы сделать человека слабовольным, чтобы у него не возникало сомнений и подозрений о наличии в нем паразита, вайверы вытаскивают на поверхность страхи и сомнения жертвы, гиперболизируют их, усиливают чувства своих носителей, и таким образом питаются.
   - То есть все, что я... слышала - это все же правда? - глухо спросила воительница.
   Оба мужчины бросили на нее быстрые взгляды, затем, очень аккуратно подбирая слова, маг произнес.
   - Лишь основа. Дели все услышанное на сто. Хотя я понимаю, что правда и ложь смещались слишком сильно.
   - И как убедиться, что ни в ком эта дрянь не зацепилась? - Анамар оказался более практичным.
   - Чем быстрее выберемся из долин, тем быстрее поймем, - отозвался Ларен, поймав ладонь Веремы и ободряюще пожав ее. - Мы подвесим как можно больше освещающих шаров, чтобы отпугивать вайверов, но это максимум.
   - Тогда стоит поторопиться, - кивнул капитан наемников, быстро давая распоряжения и проверяя присутствие своих людей.
   К превеликому облегчению, выйти из болот удалось уже к закату. Туманы закончились как-то мгновенно, словно их отделяла прозрачная стена. Несколько человек, оказавшись в лучах закатного светила, неожиданно упали в обморок.
   - Чего и следовало ожидать, - пробормотал Саим, передавая Ларену поводья и направляясь к пострадавшим. Анамар скомандовал привал. Правда, разбить лагерь решили все же чуть дальше, где стену из колышущегося тумана скрыли древесные стволы. Маги мгновенно принялись варить какое-то зелье, периодически растворяя в золотистой влаге крошечные магические светляки, словно пытались напитать отвар светом в прямом смысле.
   Верема сидела у костра и смотрела в огонь. Покоя не давала мысль, что она на самом деле является угрозой для отряда. Вот только деваться ей все равно было некуда.
   - Вспоминаешь кошмары? - рядом сел принц, тут же наполняя свою кружку горячим отваром.
   - Это у меня на лбу написано? - невесело усмехнулась она.
   - Об этом думают все, - отозвался Лайяр.
   - И тебя это не тяготит? - поинтересовалась воительница, завидуя этой невозмутимости.
   - Я уверен, что делаю все возможное, чтобы навеянное вайверами не стало правдой. Если ты можешь сказать то же самое, то не стоит донимать себя сомнениями.
   - Прочишь себе карьеру политика или священнослужителя? - фыркнула Верема, чувствуя, что от этих слов ей стало легче.
   - И те, и другие обязаны хорошо разбираться в людях, - хитро улыбнулся принц.
   - Нельзя не согласиться, - рассмеялась девушка. - От вайверов только один положительный момент - если преследователи откроют портал вслед за нами, их ждет неприятная компания.
   - Учитывая ночное время суток - несомненно, - кивнул наследник Арайи.
   Ненадолго воцарилась пауза, во время которой тишину нарушал только треск дров и негромкие переговоры за соседними кострами.
   - Лайяр, вас не смущает...
   - Что нас явно ждали? - закончил за нее собеседник. - Мы опять общаемся официально?
   - Я была слишком расстроена и забылась, - поджала губы девушка.
   - Жаль, - покачал головой он. - Мне еще при дворе надоело это выканье.
   - Если собираешься наследовать трон - терпи, - хмыкнула Верема.
   - Вернемся к вопросу о засаде, - мягко ушел от ответа принц. - Думаешь, нас пасли всю дорогу?
   - В их духе, - подтвердила псица.
   - Предполагаешь наличие шпиона? - Лайяр посмотрел на собеседницу в упор.
   - Предполагать худшее... - она развела руками.
   - Значит, не одному мне показалось странным это неожиданное появление преследователей, - вздохнул принц, на миг показавшись Веремее просто молодым и несколько неуверенным молодым человеком, а не всегда расчетливым и логичным политиком. - Мне нравится, как ты мыслишь.
   - А дальше будет дежурная шутка о том, что ты не прочь видеть меня в качестве жены? - рассмеялась она.
   - Знаешь, значит, - фыркнул Лайяр, - а согласилась бы?
   - Нет, - хмыкнула девушка.
   - Вот когда начинаешь чувствовать, что трон пошатнулся, - рассмеялся молодой человек.
   - Спокойной ночи, Ваше Высочество, - попрощалась девушка, поднимаясь.
   - И вам, лара, - в тон ей откликнулся собеседник.
   Верема скользила по сонному лагерю, остановившись возле костра, где спали маги. Скользнув под одеяло и прижавшись к Ларену, она почувствовала, как мужская рука тут же легла ей на талию.
   - Не хочешь прогуляться? - провокационно прошептала она, слегка коснувшись губами его уха.
   - Где ты была немного раньше, когда Саим готовил очередное восстанавливающее зелье? - сонно поинтересовался он.
   Верема лишь разочарованно вздохнула, устраиваясь удобней и почти мгновенно проваливаясь в сон.
  
   К костру, у которого сидел Анамар, из лесу выскочил огромный кот необычной черно-красной расцветки. Уже через пару секунд принявший человеческий образ Шанкар натягивал одежду, здесь же ранее и оставленную.
   - Я не видел тебя в облике кота уже давненько, - заметил наемник.
   - Мышек ловил, - отшутился мужчина, отбрасывая с глаз отросшую красную челку. - Какие-то проблемы? - оборотень заметил выражение лица предводителя наемников.
   - В туманах было много неприятного, - задумчиво произнес блондин.
   - И эти твари наверняка надавили на то, что ты полукровка? - негромко поинтересовался метаморф.
   - Не только, но в целом ты прав, - согласился Анамар.
   - Знаешь, - Шанкар присел рядом, - мне тоже напомнили, что я родился полукровкой.
   - Я все равно необычней, - фыркнул блондин, - я таковым и остался.
   Шанкар удивленно обернулся.
   - Хороший подход, - согласился оборотень.
   - Необычное мышление, - рассмеялся Анамар, - наверное, потому и сумел вырваться из хватки вайвера. Полезно иногда быть сумасшедшим.
   Метаморф поддержал его смешком.
   - Каким был твой мир? - спросил блондин после нескольких минут молчания. - В какие цвета он был окрашен? Кого ты видел сквозь тонкое зеркало?
   - Человека, - чуть помедлив, отозвался Шанкар. Ему не надо было уточнять, что имеет в виду Анамар. - А мир... он был таким же, как сейчас. Только грань исчезла, когда я понял, кто я.
   - Оборотень Шанкар? - уточнил наемник.
   - Да, "оборотень Шанкар", - фыркнул названный.
   - Понятно, - вздохнул предводитель наемников.
   - И к чему этот разговор? - заинтересовался его собеседник.
   - Пытаюсь разобраться с услышанным. И, наверное, еще и потому что я всегда был полукровкой, за гранью я всегда видел полукровку. Только младше.
   - Ты же знаешь, что сложности как раз в том, что две части души взрослеют по-разному.
   - Да уж, заметил как-то, - язвительно отозвался Анамар.
   - Кем бы ты ни был, ты справляешься со своими обязанностями, и делаешь это хорошо. Думаю, она бы сказала то же самое.
   Блондин признательно кивнул.
   - Знаешь, тебе стоит научиться называть ее по имени, - заметил парень после непродолжительного молчания.
   Шанкар тряхнул головой. Это странный разговор на странные темы. И последняя тема оказалась самой неприятной.
   - Реана выбрала свой путь, не мне ее судить, - наконец отозвался Шанкар. Впрочем, они оба помнили, что именно он сказал на болотах. И все нынешние заверения выглядели лживо.
   Оборотень поднялся и сбросил куртку - уже через миг рядом с Анамаром щурился большой кот.
   - Вот что называется "умело сменить тему", - рассмеялся блондин. Метаморф лишь фыркнул, что, впрочем, весьма напоминало смешок.
  
  
   Хагера остановилась рядом с Келумом, сидящим на поваленном дереве и откинувшимся на ствол еще одного.
   - Я не видела тебя весь вечер, - произнесла она.
   - Думал, - откликнулся оборотень, не оборачиваясь.
   - Ты видел, Шанкар сегодня перевоплощался. Я думала...
   - А обо мне ты думала? - резко развернулся к ней Келум, прерывая на полуслове.
   - Что? - растерялась девушка.
   - Последнее время ты только и говоришь о нем! - не выдержал мужчина. - Ты ведешь себя минимум как нянька, максимум...
   - Ты ревнуешь? - поняла она, искренне удивившись.
   - Да, - мгновенно признал мужчина. - Когда была Реана, она раздражала тебя, ты не могла говорить ни о чем ином. Я думал, все изменится, когда магичка останется в городе. И она это сделала. Но ты продолжаешь отслеживать все, что происходит с Шанкаром.
   - И ты думаешь... - Хагера подошла чуть ближе.
   - Я начинаю подозревать, что ты хотела бы, чтобы лиата выбрала Анамара, освободив тебе дорогу.
   - Келум! - девушка повысила голос, чтобы привлечь внимание. - Знаешь, что мне навеяло в туманах? Что тебя больше нет рядом. Что наш поход окончится твоей смертью. Больше всего я боюсь тебя потерять! - Метаморф замолчал, глядя на подругу и чувствуя себя полным идиотом. - Тебе не стоило во мне сомневаться, - закончила Хагера, обнимая его за пояс.
   - Извини, - Келум ткнулся носом ей в макушку.
   - Тогда замолчи и поцелуй меня, - рассмеялась оборотница.
  
  

Глава 18

Чтобы определить границы возможного, надо выйти за них.

NN

  
   Несмотря на усталость не только физическую, но и эмоциональную, причиной которой стало посещение болот, позволить отряду день отдыха предводители не могли. Все прекрасно понимали, что если ищейки Совета напали на их след, то просто так преследование не бросят. Вайверы могли разве что временно задержать отряд, идущий по пятам, выиграть немного времени, но не больше.
   Вечер застал путников на границе леса, довольно резко переходящего в степь. Пока наемники разбивали лагерь под укрытием из крон деревьев, у командирского костра шли горячие обсуждения относительно дальнейших действий.
   - Почему ты так настаиваешь, чтобы мы обошли степь? - принц посмотрел на Анамара. - Мы лишь потратим время. Непозволительная роскошь для нас, учитывая обстоятельства.
   - Могильники, - коротко бросил предводитель наемников, не считая необходимым вдаваться в более подробные объяснения.
   - Но так мы сэкономим несколько дней пути, если продолжать двигаться запланированным маршрутом, - повторился Лайяр.
   - И потеряем моих людей, - отрезал полукровка. - Мы поедем в обход.
   - Мы будем двигаться в светлое время суток. Одну ночь маги сумеют продержать охранные щиты. Я...
   - Прежде чем вы решите сказать: "Я вам приказываю", подумайте, что будет, если я проигнорирую ваш приказ, и вы останетесь в степи с горсткой преданных людей.
   - Не думаю, что до этого бы дошло, - вмешался Шанкар, затем обратившись к наследнику Арайи. - Он прав, три дня нам погоды не сделают. Стоит оставить ложный след для преследователей, ведущий в степь, а самим обойти по краю. Магам и так хватит работы.
   - Разделить отряд - значит ослабить его, - заметил первый помощник капитана наемников.
   - Я не предлагаю отправлять людей в могильники, - улыбнулся оборотень. - Мы вполне можем пожертвовать лошадьми. Достаточно будет нескольких четвероногих и пары добровольцев, которые поведут мнимый отряд, а до сумерек присоединятся к остальным. Маги Совета не смогут определить количество всадников, следы же будут свидетельствовать в нашу пользу. Спровоцируем разделение их отряда.
   - У нас всего четыре свободные лошади, - тут же сообщил практичный Миркар. Уточнять, по какой именно причине освободились кони, не пришлось. Стычка у перевала позволила Смерти собрать кровавую жатву.
   - Оборотни вполне могут проделать оставшийся путь в зверином обличье, - предложил Шанкар, которому все же было жаль жертвовать замечательным животным, но и другого выхода он не видел.
   - Выберем самих слабых и отправим их в степи, - согласился Миркар, а метаморф облегченно улыбнулся.
   - Осталось найти добровольцев, - заметил Лайяр. Добавлять, что эти люди могут и не успеть покинуть опасную территорию до наступления темноты, потребности не было.
   - Думаю, достаточно будет и меня одной, - неожиданно заговорила Хагера, проигнорировав обеспокоенный взгляд Келума. - Свяжите животных, и я поведу их в поводу. Затем обращусь в птицу. Я смогу быстрее вернуться, чем это сделают уставшие от скачки лошади.
   - А нежить сможет попировать, оттягиваясь от границ территорий, - кивнул Лайяр. - Значит так и сделаем.
  
  
   Тихо мерцали низкие яркие звезды. Лошади, уставшие за дневной переход, лениво щипали траву. Тихо потрескивал уютный костерок, и над лагерем витало какое-то задумчиво-ленивое настроение, что невольно настораживало. Синеволосая волшебница перебирала колбочки и коробочки из сумки. Опыт подсказывал, что зелья должны всегда содержаться в идеальном порядке.
   - Знаешь в чем твоя проблема, Реана? - неожиданно спорил Эльхиор, задумчиво глядя на костер.
   - И в чем же? - оторвавшись от инвентаризации, фыркнула магичка, очень не любившая признавать правоту наставника. Или даже возможность таковой.
   - То, что ты достигла своего предела. Новые знания, разработки, к чему все это? Ты топчешься на месте.
   - Что ты этим хочешь сказать? - насторожилась Реана. Прошлое подсказывало, что ни один разговор Эльхиор не начинает просто так. И если уж заговаривает, то это чревато проблемами.
   - Только то, что сказал. Мешочек-то возьми, - усмехнулся звездноглазый, как-то слишком многообещающе.
   Девушка потянусь к холщевой сумке, самой обычной, в которую обычно заворачивают припасы, и опасливо посмотрела на наемника.
   - Что там? - вздохнула Реана.
   - Еда, - улыбнулся Эльхиор, которому определенно нравился ее настрой. За прошедшее время наследница неплохо его изучила - всегда готовая, всегда настороже. - На три дня, думаю, тебе этого хватит, - заметил мужчина, поймав взгляд обеспокоенной его молчанием девушки.
   - Эльхиор... - Реана практически рычала, не понимая что происходит. А то, что он в очередной раз что-то затеял, однозначно.
   - Ты знаешь, что такое принудительная телепортация, Реана? - ласково улыбнулся Эльхиор. Больше всего наемник сейчас напоминал очень довольного кота, наслаждающегося последними трепыханиями своей жертвы, и прекрасно понимающего, что той уже никуда не деться.
   - Конечно знаю!- возмутилась девушка, машинально подтягивая к себе плащ, сброшенный чуть в стороне.
   - Просто знать - мало, - ласково, как маленькому ребенку, объяснил Эльхиор. - Теперь тебе придется испытать это на себе.
   Реана только успела схватить мешок, когда провалилась в светящуюся дыру.
   Когда в глазах прекратили прыгать разноцветные точки от принудительной телепортации, Реана первым делом проверила свои щиты, добавив еще парочку более изощренных плетений - куда бы не отправила ее эта звездноглазая сволочь, вряд ли это абсолютно безопасное место. Подвесив маленький светлячок, девушка осмотрелась. Оказывается, ее выбросило в большом зале, облицованном красным мрамором. Под куполом клубилась темнота, мешая оценить его истинные размеры. Второй сотворенный светлячок скользил вдоль стен, обозначив четыре выхода.
   То, что ее здесь никто не поджидал, "радуя" клыкастой ухмылкой, несомненно, обнадеживало. Реана быстро повесила на плечо сумку, засунув туда плащ и мешок с провизией. Предварительно выудив оттуда парочку бутылочек из темного стекла, она закрепила их в специальных кармашках на поясе. Не понимая, где находиться, девушка собиралась быть вдвойне осторожной.
   Вот только вступившее в круг света умертвие, выползшее из бокового коридора, разрушило все оптимистичные мечты. Не растерявшись, и даже не особо задумываясь, что именно надо делать, девушка сложила пальцы в фигуру, аккумулирующую силу заклинания света.
   "Упокоение вышло на славу", - удовлетворенно подытожила Реана, разглядывая маленькую кучку праха, и горько рассмеялась. Теперь она точно знала, где находится. Единственное место, где так спокойно стали бы разгуливать живые мертвецы - степные могильники. А она уже почти поверила, что судьба подарила ей передышку.
   Такое ей в самом кошмарном сне не могло присниться. Даже самые ненормальные и самоуверенные наемники за десять верст обходили эти места.
   Реана прижалась спиной к холодной стене. Она, конечно, сильно утрирует по поводу своей слабости, но.... С другой стороны могильники были ... Должны были быть поистине... удивительным местом. Теоретически, они представляли собой уникальные исторические памятники имперских времен. Один минус: из них лезла такая гадость, что территория вокруг древних руин уже давно не заселялась людьми, хотя жирная черная почва была истинным кладом. Не раз и не два появлялась идея зачистить этот гадюшник, вот только либо непонятные неудачи не афишировались, либо Совету был какой-то резон сохранять такой рассадник умертвий.
   Что ж, у нее теперь появился по-настоящему уникальный шанс изучить их. Если удастся выжить. И это ее совсем не радовало.
   Надо было наконец определиться, куда идти, а точнее, просто решиться и выйти из зала. А это почему-то было гораздо сложнее, нежели войти в горящий дом за Ориком. Может потому, что там все было проще, и опасность была ясна? С могильниками все так легко не будет. Вспомнив все, что слышала об этом месте, девушка зло пнула стену, тихо зашипев от легкой боли в ушибленных пальцах. Зато в голове прояснилось, заставив панику отступить.
   Если верить книгам, которые она читала, изучая заклинания школы света, красные залы - это место обитания умертвий четвертого уровня. Ей было интересно, какой ненормальный все же сумел прорваться сюда, чтобы установить подобное. Учитывая "славу" этого места, попасть в красный сектор можно разве что телепортом. Возникал вопрос, кто так удружил неизвестному везунчику? С другой стороны радует, если сюда кто-то входил, значит она сможет выйти. Главное - правильно выбрать направление.
   Четыре коридора, один из которых ведет наверх. Улыбнувшись, девушка решительно направилась к одному из выходов.
   "Везение - не ее сильная сторона", - поняла Реана, - наткнувшись на какую-то костяную дрянь высотой в холке с крупного быка. Больше всего существо напоминало крупного ящера с удлиненной шеей и сильными конечностями. Особую жуть созданию придавал черный цвет костей и странный туман, почти настоящая тьма, распространявшаяся вокруг него, не давая разглядеть детально. Половина длинного туловища уже завернула из-за угла, но половины еще не было видно. На костяной морде в темных провалах глазниц светились багрово-алые точки. Была бы эта тварь живой, то глазки, возможно, светились бы плотоядно.
   "Люцикар! - вспомнила девушка название твари. Наверное, все же повезло". Есть ее эта тварь точно не будет - это довольно хрупкие создания. Хотя покусать могут. Их костлявое тело вырабатывает черный дым, поэтому их редко получается разглядеть. Чем дольше это существо остается на одном месте, тем больше вокруг него черного тумана. Она пыталась вспомнить, что именно еще было в книге. Эти существа не любят яркого света, но, тем не менее, могут при нем жить. На солнце просто перестает вырабатываться эта дымка, лишая мертвого зверя преимущества внезапности.
   Как ни странно, особого страха не было. Наверное, сказывалось путешествие с Эльхиором, существенно закалившее ее нервы. Теперь настроение уже поднимало даже понимание, что съесть ее, переварить и получить от этого удовольствие тварь не сможет. Ободрение для мазохистов, и она это понимала, но все равно невольно улыбнулась.
   Итак, возвращаясь к насущной проблеме: еще не до конца выползший из-за угла люцикар. Крупные костяные твари, такие как костяные драконы, обычно требуюют постоянной подпитки магией или смертями, так как постоянно зависят от хозяина. С этой же тварью все проще. Сработать должно стандартное упокоение. Если попадет - ведь эти создания очень увертливы.
   Рассматривая кучу когда-то агрессивных костей, Реана с сожалением наблюдала, как рассеивается дым. Какая жалость, ей не помешала бы этакая природная дымовая завеса. Через некоторое магичка поняла, что пол неровный. Открытие ничего хорошего не принесло, кроме абсолютно несвоевременного желания побиться головой о стену. Присутствовал небольшой наклон вниз, почти незаметный, но это означало, что этим путем она спуститься на уровень ниже. На неизведанный уровень.
   Вот только и вернуться она уже не могла. Столько развилок уже было пройдено, что искать дорогу было бы глупо - ей банально не хватит воды для повторного путешествия. Ничего страшного на пути пока не попадалось, но это лишь нервировало. Волшебница отдавала себе отчет, что находится едва ли не в самой глубине могильников. Невольно сглотнув, она приободрила себя, что ситуация сложилась хоть и опасная, но не смертельная. Обнадеживала так же мысль, что после очередного испытания у нее появится шанс увидеть и придушить Эльхиора.
   Реана отдавала себе отчет, что заблудилась. "Руки бы оторвать строителям", - бормотала девушка, вполне справедливо прикинув, что это-то она как раз может сделать. Вдруг местный зодчий бродит по коридорам своего творения в виде полуразложившегося зомби? Впрочем, все эти многочисленные переходы и повороты позволяли успешно избегать встреч с "милыми" здешними обитателями. Чтобы максимально обезопасить себя, она замоталась в несколько щитов, которые должны были сделать ее фактически невидимой для не слишком разумных обитателей могильников, прикрыв живую ауру. Впрочем, это удавалось далеко не всегда - пару раз, когда маскировка давала сбой из-за повышенной чувствительности к магии, приходилось отстреливать желающих включить ее в собственный рацион. И сейчас у нее на счету было еще два зомби, три костяка и одно неопознанное существо, не значившееся в большом реестре магических созданий. С тех пор как нечисть и нежить начала активно проявлять внимание к ее скромной и что не маловажно, живой персоне, покоя Реана не видела. Она не знала, сколько прошло времени, день сейчас или ночь. Впрочем, это были второстепенные вопросы, которые можно было отложить, ведь сейчас магичка полностью сконцентрировалась на том, чтобы максимально скрыть свою ауру и хоть что-нибудь сделать с желанием поспать. Двигалась вперед она уже на одном энтузиазме и желании сохранить жизнь.
   Через несколько часов, едва не падая от усталости, Реана заметила небольшую нишу в стене. Девушка радовалась этому ненадежному укрытию, как подарку на День рождения. Поставив щит и начертив всевозможные отводящие знаки, магичка завернулась в плащ и, с трудом устроившись на небольшом пятачке, провалилась в тревожный сон.
   Нормально поспать, конечно, не удалось, но все-таки хоть немного отдохнула.
   "Ну ничего, - мысленно пообещала себе девушка, - как только выберусь, сделаю две вещи: убью Эльхира и наконец отосплюсь".
   Наткнувшись на очередное умертвие, девушка уже автоматически складывала пальцы в знак, концентрирующий силу развоплощения. Один живой мертвец распался в прах, второй, третий... Четвертый хлопнул пародией век над прогнившими глазницами и посмотрел на нее, оскалив почерневшие зубы.
   - Мамочка... - прошептала волшебница, попятившись и натолкнувшись спиной на стену. Почему же не сработало?! На фоне более чем суточного бодрствования и необходимости постоянно колдовать, она не поняла, что резерв почему-то пустеет излишне быстро. И хотя она научилась подпитываться от стихий, но, увы, делать это могла лишь целенаправленно, растворяясь в природной магии. А вот запасаться энергией неосознанно, параллельно творя волшбу, было крайне сложно. Одним словом, не получалось, хотя Эльхиор раз за разом объяснял ей принцип, снова устраивая ученице бессонные ночи, чтобы вогнать ее в транс. Впрочем, "лирическое" отступление было не к месту, из сложной ситуации необходимо было искать выход. Не помешал бы и сам выход в прямом смысле этого слова. "Стратегическое отступление или бегство, все одно, но чем дальше, тем лучше", - думала девушка.
   "Все-таки Эльхиор на нее хорошо влияет, - вздохнула Реана, оторвавшись от умертвия, - после него даже самые страшные порождения некромантии почти не внушают страха. Вот только с пустым резервом она долго не продержится. Надо его как-то пополнить".
   Девушка забилась в уже знакомую щель и в который раз прокляла небезызвестного звездноглазого наемника, псов, предателя, чью вину корда-то повесили на нее, и свое невезение отдельным замысловатым выражением.
   "Почему?! Почему она должна выживать там, где благополучно загнулись белее чем три десятка экспедиций с опытными магами?! Что она здесь забыла?!" - эти мысли, явно не помогающие сохранить трезвость разума, бились в голове. Вдохнув и выдохнув, чтобы расслабиться, девушка заставила себя успокоиться, загнав раздражение поглубже. Сейчас важно было при минимуме резервов в распоряжении максимально продуктивно их использовать, быстро пополнить запас магии. Но чем дальше, тем хуже оказалась картинка окружающей действительности. При попытке подпитаться выяснилось категорическое нежелание организма пропускать через себя растворенную в воздухе магию. Похоже, магию смерти она принять не может...
   "Или может, но не хочет?.. Нашла же она подход к стихиям? - размышляла девушка, поддерживая расслабленное состояние полутранса. - В теории смерть - это тоже стихия".
   Вот только от сознания этого дело легче не пошло, что-то в ней отвергало этот вид силы. С другой стороны, процесс все-таки пошел. Правда девушка уже успела взмокнуть от количества попыток подстроиться под своеобразную ауру этого места. Все равно, если пытаться втиснуть человеческое тело в щель, где в лучшем случае смог бы поместиться зверь размером с кошку. Но потихоньку резерв заполнялся.
   Когда процесс становления собственных сил подошел к концу, Реана облегченно вздохнула, прикрыв глаза и позволяя себе легкую улыбку. Внутренние часы подсказывали, что она потеряла около четырех часов светлого времени суток. Впрочем, она могла и ошибаться. Пару секунд она смаковала идею вернуться и упокоить зомби, из-за которого ей пришлось усовершенствовать навыки спринтерского бега, но в результате магичка решила не размениваться на мелочи. Ей надо двигаться дальше, а не могильники зачищать. Хотя такая идея начинала ей нравиться: зачистить развалины города и привести сюда группу ученых. Пусть они разбираются с наследием империи. Впрочем, девушка быстро одернула себя, перестав предаваться глупым мечтам. Количество магической энергии пьянило, мешая здраво оценивать собственные силы. Стоило признать, что задуманное будет одной ей не под силу. А жаль.
   Тихо скользя по мрачным коридорам, девушка невольно ловила себя на мысли, что когда-то этот город, видимо, был впечатляющим. Бесконечные коридоры, пролегающие под землей, лишь остатки былого величия, блеска, великолепия. Полустертые и почерневшие фрески и выщербленные барельефы позволяли фантазии дорисовать уже утерянное в минувших веках.
   На этот раз Реана старалась не отвлекаться и не геройствовать. Наверное, именно поэтому она вовремя заметила, что по полу стелется странная дымка. Но откуда туман в замкнутом пространстве? Почти мгновенно девушка оказалась окружена белесой влажной субстанцией, в которой рассмотреть было сложно даже собственную руку, поднесенную почти вплотную к лицу. Магичка настороженно замерла, готовясь к очередной неприятности. И она не заставила себя долго ждать - неожиданно стало тяжело дышать, словно кто-то сдавил горло. Волшебница подавилась жестоким сухим кашлем, упав на колени. Легкие горели огнем, слезились и отчаянно чесались глаза.
   Паника захлестнула с головой, когда очищающее воздух заклятие ушло в пустоту.
   Уткнувшись лицом в холодный и грязный пол, Реана пыталась успокоиться, но прорывающиеся в легкие крохи воздуха не способствовали рациональному мышлению. Было страшно, но рождалась странная уверенность, что здесь и сейчас она не умрет. Не имеет права.
   Даже не поняв, как ей это удалось, магичка сотворила вокруг себя непроницаемую сферу. Очистить воздух внутри нее удалось без проблем. Некоторое время девушка просто лежала, восстанавливая дыхание и самообладание. Нашарив в сумке фигурный фиал, Реана откупорила его, махом выпив горчащую жидкость, которая только подтверждала факт, что противоядия порой на вкус бывают хуже ядов. Этот универсальный эликсир был еще не самым гадким. Впрочем, дожидаться пока противоядие полностью подействует, магичка не стала - чем быстрее она покинет опасное место, тем лучше. Ведь не стоило забывать, что количество воздуха в сфере тоже ограничено.
   А туман все не кончался. В густом молоке было совершенно непонятно, куда она идет. Пару раз довольные предстоящим обедом морды подземных тварей возникали перед ней совершенно неожиданно и натыкались на щит. Вой разочарования мгновенно сменялся предсмертным хрипом, когда тела охватывало жадное пламя.
   Но больше всего Реана боялась того, что в этом мареве она может просто-напросто не увидеть, где заканчивается пол, если древние строители схалтурили и перекрытия между ярусами разрушились. Она была совершенно не уверена, что в случае неожиданного падения успеет сделать хоть что-то.
   "А вообще с этим туманом надо было что-то решать. Если бы не уроки Эльхиора, - Реана скрипнула зубами, - так далеко она бы не прошла. С другой стороны, если бы не старания звездноглазого, она бы вообще тут не оказалась". Огонь, ощущая ее раздражение, лизнул кончики пальцев горячим языком. Девушка замерла. А что если выжечь его этот проклятый туман? Правда было опасение, что при подобной попытке она просто все взорвет, рискуя оказаться погребенной заживо. Хотя в первый раз, что ли? Но вот если укрепить щиты и договориться со стихией, как когда-то в полыхающем доме, то у нее появится возможность определиться со своим местонахождением. Магичка пару секунд, продолжая медленно продвигаться вперед, рассматривала эту идею. До чего же трудно сделать выбор, когда на кону стоит твоя жизнь.
   Злая усмешка искривила губы девушки, а вокруг тонкой фигурки вспыхнуло огненное кольцо. Взревело, затанцевало хищное живое пламя, пожирая окружающий туман, словно влажное нечто было хорошо просушенными дровами. Девушка зябко обхватила себя руками. Это буйство стихии невольно оживило воспоминания полыхающего дома.
   Недовольное фырканье огня, наткнувшегося на непреодолимое препятствие, привлекло внимание волшебницы. Сквозь алые сполохи девушке померещилась человеческая фигура. Но этого быть просто не могло: ядовитый туман, затем еще ее заклинание... Присмотревшись, девушка поняла, что зрение ее не подвело, а плавные движения незнакомца совсем не напоминали угловатые ужимки костяков и зомби. Все еще терзаясь сомнениями, она все же заставила схлынуть послушное ее воле пламя.
   Реана очень осторожно направилась к человеку, проклиная свое неуемное любопытство. Чем ближе она подходила, тем яснее понимала, что в очередной раз попала в переделку. Больше всего человек напоминал высохшую мумию. Желтая пергаментная кожа плотно облепила скелет, и, казалось, мышцы и сухожилия просто не существуют в этом карикатурном теле. Тонкие редкие белые волосы словно паутина прилипли к черепу, падая на плечи. Черная одежда, неожиданно чистая, казалась почти новой, если б не архаичный покрой. На плече отчетливо виднелась фибула - знак некромантов.
   Реана с прищуром смотрела на лича. Ей для разнообразия только мертвого мага не хватало! Впрочем, чего еще ожидать от могильников? Если она выживет, то ей море по колено казаться будет.
   Личи вообще существуют на страницах легенд и мифов. Даже некроманты Ледяного плато не верят в возможность жизни после смерти. Но вот прямо перед ней, поигрывая посохом, стояло прямое доказательство бессмысленных теорий.
   - А может, поговорим? - вздохнула Реана, пытаясь звучанием голоса отвлечь легендарную тварь. Вступать в открытую конфронтацию хотелось меньше всего. А вот один точный удар мог стать спасением. Надо только ослабить его внимание. Впрочем, на ответ она не рассчитывала - в легендах и байках личи рисовались как безмозглые и злобные существа.
   - Почему бы и не поговорить, - неожиданно откликнулся мертвый маг, кивая. - Девушка, вы в порядке? - обеспокоенно уточнил он у осевшей на пол Реаны.
   - Нет... да, - вздохнула волшебница. - Просто устала и перестала что-либо понимать.
   - Ну конечно же, - хлопнул лич себя по лбу, - как я не подумал. Ты прости старика, совсем забыл за века, что значит быть живым. - Лич помог потрясенной Реане подняться. - Пойдем, здесь мой дом недалеко.
   Жилищем мертвого мага оказалась библиотека, светлая и просторная. Два глубоких кресла, резной стол и широкая кушетка мостились на свободном пятачке, а все остальное пространство занимали книги. Стеллажи уходили под потолок, в воздухе парила пара золотистых шаров-светильников.
   Реана удивленно озиралась, не так представляя место жительства такого существа. По ее мнению, скорей бы подошел старый склеп.
   - Проходи и располагайся, - пригласил лич. - Гостей я не ждал, так что ничем угостить не могу.
   - Я и не рассчитывала, собственно, так что ничего страшного, - пробормотала волшебница, - буду рада просто немного отдохнуть.
   Маг хмыкнул, вызвав у Реаны еще один прилив изумления.
   - Ты права, гадости тут разной хватает. Сложно одному присматривать за таким хозяйством. Раньше имперцы сюда магов-недоучек сгоняли на отработку боевых заклинаний школы света, но вот некоторое время почти никто не появляется.
   Тысячелетний лич! Реана села в кресло.
   - Для меня это не так уж много, - словно прочел ее мысли. - А тебя, наследница, зачем заслали в Бейренские могильники?
   - Наследница? - ухватила главное Реана и вздохнула: - Знать бы, наследница чего.
   Лич аж поперхнулся воздухом:
   - Ты не знаешь? Сильнейшие маги на службе империи когда-то выглядели в точности как ты: темно-синие волосы и ярко-синие глаза. Редкое и запоминающееся сочетание.
   - Так, - заинтересовалась Реана, даже забыв про усталость, - а можно с этого места подробней?
   - Много времени прошло. Не знаю, как сейчас, но в мое время никто из магов не рискнул бы связывать с родом Теленгар. Казалось, что нет ничего невозможного для них в мистических искусствах. И всегда представитель этого рода были рядом с императорами, магической мощью поддерживая их могущество.
   - Но я не вхожу в семью Теленгар. Даже никогда не слышала о них... хотя нет, видела в нескольких старых книгах, кажется.
   - Ты знаешь свое генеалогическое древо на несколько тысячелетий вглубь? Учитывая боковые ветви? Зато внешность очень соответствует. Я же не утверждаю, а лишь предполагаю родство, - покачал головой лич, хитро поглядывая на собеседницу.
   - Хорошо, допустим, что я член этого рода... и что мне теперь делать? - вздохнула Реана.
   - Жить, пользоваться своей силой, выяснять границы возможностей, - он даже фыркнул. - Поверь, девочка, я бы с удовольствием поменялся с тобой проблемами.
   - Ладно, - улыбнулась магичка, - этим я займусь на досуге. А отсюда как мне выбраться?
   - Иди на восток - там когда-то были главные ворота. Как выйдешь за стены, сможешь построить телепорт, - проинформировал ее лич. - Только аккуратно. В городе много чего развелось. Меня не трогают - я сам нежить, а вот тебя учуют сразу. Извини, с этим помочь не могу.
   - А может, проводите? - с надеждой попросила Реана.
   - Меня не пустит дальше второго круга, - предупредил мертвый маг.
   - Что за круг?- заинтересовалась девушка.
   - Город был разделен на четыре круга, - лич направился к выходу. - Первый, или внутренний, принадлежал знати, второй - тем, кто мог похвастаться богатством, но не родовитостью. Третий отводился для простолюдинов, а в последнем строились промышленные здания. Все просто.
   - Так стало немного понятней, - вздохнула Реана. - А мы сейчас в каком?
   - В первом. Храмы священнослужителей и магов располагались возле дворца наместника, - лич задумался, восстанавливая призабытые знания. - Пойдем.
   Путь, проделанный в компании с мертвым волшебником, стал самым спокойным участком, проделанным Реаной за последние сутки. Пара неопознанных тварей, радостно вывернувших из-за угла, учуяв живую плоть, разочарованно пятились, завидев подле девушки шагающую фигуру в темном балахоне.
   Маг охотно рассказывал ей историю могильников. Оказалось, город был разрушен еще до падения империи. Ни один из правителей не хотел бы терпеть подобную вольницу рядом со столицей. Но терпели, не желая связываться, точнее, не имея возможности управиться с немалым количеством магов смерти, выбравших Бейрен в качестве дома. Впрочем, ничто не остается неизменным. Один из императоров, которого особо допекли нападки свободных отрядов на караваны, собрал отряд лучших магов и воинов и буквально за ночь сровнял город с землей, оставив лишь руины. Конечно, не обошлось без предательства, но разве сейчас это имело значение?
   - А причем здесь нежить? - спросила девушка, провожая взглядом проковылявшего мимо зомби, почему-то местами обросшего густой шерстью.
   - Последний подарок от местных магов, - фыркнул лич.
   - А вы?..
   - Был ли я среди этих магов? - понял ее старый волшебник. - Был, во внутреннем круге, охраняя жителей. Я не принимал участия в боевых действиях, и имперцы меня не заметили, удовлетворившись уничтожением противостоящих некромантов.
   - Не заметили? - девушка удивленно приподняла бровь. - Но вы же мертвы.
   - Я не сказал, что меня не убили, - рассмеялся маг, хотя Реана не спешила разделить его веселья. Да уж, чувство юмора у мертвых, оказывается, специфическое. - Тела остальных волшебников сожгли. На меня же подействовало заклятие, которое к тому времени разработали мои коллеги, поднимающие мертвых на улице, чтобы бросать их в битву с захватчиками.
   - Это грустно, - заметила она.
   - Вот когда поживешь с мое, девочка, - улыбнулся лич, - то заметишь, что со временем чувства стираются.
   - Наверное, - пробормотала девушка, подумав, что не желает когда-нибудь дожить до такого состояния, даже несмотря на то, как привязана к своему земному существованию.
   - Так вот, некромантов высшего уровня в империи не хватало, чтобы остановить распространение проклятия. Ведь в зомби обращались все, кто попадал на территорию развалин и был укушен или убит местными тварями. Но вскоре маги определили, что далеко отдалиться от места своего создания здешние... хм, жители, не могут. И тогда успокоились, лишь периодически присылая на зачистки команды учеников. Жесткая, но действующая методика обучения. Вот мы и пришли, девочка, дальше тебе придется идти самой.
   - Спасибо, - кивнула она, глядя на арку, ведущую на улицу. Световой день уже подходил к концу, и на развалины вот-вот готовы были опуститься сумерки. Девушка поморщилась.
   - Ты могла бы переночевать у меня, я рад буду пообщаться с живым человеком, - предложил маг. - Не стоит разгуливать по могильникам в сумерках.
   - Мне на самом деле пора, - сказала Реана. Конечно, от лича можно было бы узнать много интересного, но во фляге уже закончилась вода, мешок так же был освобожден и от еды. А еще одна бессонная ночь ее не прельщала. Ведь мертвый маг совершенно не нуждался в отдыхе, в отличии от общения. В конце концов, из могильников ее новый знакомый никуда не денется, можно будет и наведаться еще раз. Во время перехода они успели познакомиться, и лич подарил волшебнице небольшую брошь, рисунок на которой в точности повторял рисунок фибулы некроманта, предварительно заручившись ее обещанием его повторно навестить.
   - Тогда удачи, девочка, - искренне пожелал спутник.
   - И вам, - Реана слегка поклонилась Мастеру темных искусств, делая первый шаг за пределы арочного проема.
   Вновь окружив себя дополнительными щитами, девушка крепче сжала в руке лист бумаги - это был ее шанс выбраться без риска заблудиться снова.
  
   Реана шла, уткнувшись в карту, отданную темным магом. Хоть и древняя, она оказалась хорошо зачарована, так что в руках не рассыпалась и давала надежду добраться до нужного места. А там телепорт и труп Эльхиора. Странное дело, но разговор с личем и этот город оставил довольно двоякое впечатление. С одной стороны могильники удручали, с другой - поражали своей загадочностью, практически как сама смерть, единая в разных ликах. Ко всему прочему ей становилось все легче пропускать через себя здешнюю магию, растворенную в воздухе, наполненном смертью и тленом. Эта невиданная смесь не воспринималась как нечто враждебное и совершенно чуждое. Просто... иначе.
   Реана так увлеклась этим открытием, что мгновенно сплела защитную сеть из этой магии, набросив ее на внешний край своего кокона. Для магического зрения она казалась серебристо-серой, почти как паутина. Неброско, но в то же время завораживающе своей строгой красотой. Именно поэтому она даже не сразу заметила, что нечисть избегает попадаться ей на пути. Впрочем, причина такого поведения стала понятна довольно скоро. Выскочивший из бреши в стене мохнатый зверь рассыпался прахом, едва коснувшись щита носом. Сорвавшийся с ладони магички файербол угодил в стену, опоздав лишь на секунду.
   Реана удивленно присвистнула, даже на время приостановившись и попинав носком сапога кучку пепла.
   Увы, многие из зданий, указанных на чертеже уже перестали существовать и ориентироваться магичке оказалось сложновато. Разворачивая карту, девушка опрометчиво продолжала шагать по улице, за что и расплатилась. Это было больно и крайне обидно. И чрезвычайно унизительно. Великая волшебница, прошедшая школу Эльхиора, одна спустившаяся в могильники, пусть и не по своей воле, и прошедшая их, совершенно глупо шлепнулась в незамеченную ранее яму. И хотя уже стемнело, все равно было обидно. Сидя на дне, девушка охнула и аккуратно пошевелилась, определяя, не повредила ли она что-то. Но все обошлось. Реана подперла рукой щеку, подумав о том, что для того, чтобы спуститься с небес на землю и вспомнить о том, что великая волшебница - простая смертная, оказалось достаточно одной глубокой ямы.
   Но надо было выбираться потихоньку. Выглянув за край, магичка вздохнула и с трудом подавила желание спрятаться обратно. Судя по всему, могильники еще не исчерпали свои сюрпризы, и нечто весьма внушительных размеров, собранное, казалось, из частей тел совершенно разных животных, двигалось в ее сторону. То, что намерения этого создания далеки от гуманных, сомнению не подлежало. Оставалось определить, что предпочтительнее: попытаться упокоить или сбежать, пока ее не заметили?
   Казалось бы, ничего сложного, но интуиция подсказывала, что в этот раз все будет не так просто. Решив не испытывать судьбу, девушка подтянулась и выбралась из ямы, цепляясь носками сапог за выступающие корни для опоры.
   Голос разума очень громко и внятно требовал убраться отсюда подальше, от этого существа вообще и от могильников в частности. Ведь она не великий некромант.
   Вот только монстр радостно что-то рыкнул и мотнул квадратной головой в ее сторону, при этом потеряв какие-то ошметки плоти. Желудок Реаны от этого зрелища сделал кульбит, и сама магичка порадовалась, что давно уже ничего не ела, а значит, и расстаться было не с чем. В морду твари полетел огненный шар, обдав ходячее недоразумение волной пламени. Монстр взвыл и поднялся на задние лапы. В воздух взвивались клубы удушливого дыма, тварь и не думала гибнуть. С шипением пламя осело, оставив обгоревшее, черное тело, которое все же было живо, если это слово применимо к умертвию.
   И тут Реане стало страшновато. Было что-то странное в происходящем, этой неуязвимости. К тому же чудище заметило девушку и поковыляло навстречу. Реана оббежала яму, надеясь заманить противника в ловушку, но этот набор ходячих костей оказался наделен зачатками разума и свернул с прямой траектории, не давая провернуть задуманное. Магичке было понятно, что если столь сильный заряд природной магии не принес результатов, значит и другие стихии пробовать бессмысленно. "Клин клином вышибают", - решила она, потянувшись к накопленной, но еще непреобразованной магии этого места. На кончиках пальцев защипало. Сила Смерти в этот раз откликнулась мгновенно. Реана почти слышала, как голодная стихия урчит от предвкушения поживы, почти подталкивает под руку, предлагая освободить ее, спустить с цепи пусть даже на собственное порождение.
   Впрочем, возникала другая проблема, волшебница знала слишком мало заклинаний школы темных искусств. Это была фактически закрытая сфера деятельности. Оставалось только попрактиковаться в паре заклятий, про которые ей успел рассказать древний лич. Девушка просто не могла не попытаться узнать что-то настолько раритетное и редкое. А маг охотно объяснял. Впрочем, нехватка времени и основ знаний некромантии не позволили им должным образом развить тему. Пара заклятий, продемонстрированные им, были максимально приближены к стихийной магии. Оказалось, что и такое можно практиковать.
   Заклинание "Черный пепел" было вариацией огненного. Чаще всего его применяли против одушевленных порождений магии, имеющих канал для самоподпитки, или попросту кровососущих гадов. Но если наполнять матрицу темной силой, можно было получить весьма интересный результат. На который девушка, впрочем, и рассчитывала. Расставив ноги на ширину плеч, Реана положила одну ладонь на другую и, вытянув руки, прикрыла глаза, сосредотачиваясь на последовательном выполнении инструкций лича.
   "Когда поднатореет в использовании магии Смерти, принимать столь неудобную позу, концентрирующую энергию не придется", - убеждала она себя, чувствуя себя несколько глупо, учитывая, что это было еще и опасно, принимая во внимание неспешно двигающуюся к ней тушу монстра, но все же преодолевшего за эти пару минут большую часть разделявшего их расстояния.
   Реана ощутила неожиданный холодок в груди. Это чувство присутствия чего-то чуждого ей было несколько пугающим, но одновременно с тем родилась уверенность, что все идет именно так, как должно. Недавно заученные слова легко слетали с губ, на кончиках пальцев засветились черные искорки. Стряхнув их в направлении умертвия, Реана с интересом наблюдала, как рой точек окутывает неубиенную тварь и резко вспыхивает приглушенным серым сиянием. И все. Там, где еще недавно двигалось чудовище, не осталось ничего, кроме горки серого жирного пепла, который подхватил слабенький ветер и разнес по руинам.
   Магичка устало вздохнула, то ли по неопытности, то ли из-за волнения, она влила слишком много силы в матрицу, существенно опустошив свой резерв. Пора завязывать с экспериментами.
   Выход за четверный круг впечатлил Реану едва ли не сильнее самого посещения могильников. Город окружала огромная стена в четыре человеческих роста, сложенная из какого-то прозрачного материала, совершенно непохожего на что-либо виденное волшебницей ранее. Аккуратно тронув преграду щупом, не рискуя сразу же совать руки к неизведанному творению чьего-то гениального разума, девушка убедилась, что угрозы непосредственно для нее неизвестный материал не несет. Кончики пальцев буквально чесались от желания прикоснуться к стене, но исполнив это, магичка так и не получила ответа на свой вопрос: что же это такое? Не похоже было ни на камень, ни на хрусталь. Поверхность ощущалась почти бархатистой и какой-то теплой. К тому же за прошедшие века она не то что не разрушилась, но даже трещинами не пошла. Появилась уверенность, что это чудо простоит так еще не одно тысячелетие. Мелькнула догадка, что это и есть то самое заклинание древних, не позволяющее нежити расползаться далеко от города, но подтверждения, увы, девушка отыскать так и не смогла.
   Продвигаясь вдоль стены, Реана все же отыскала ворота, оказавшиеся запертыми. Они возвышались над уровнем прозрачной преграды на добрых три метра. По створками плелись причудливые цветочные орнаменты, среди которых можно было разглядеть фигурки животных и людей. Эта изысканная красота настолько резко контрастировала с царящими вокруг запустением и разрухой, что делалось не по себе.
   Запрокинув голову, девушка зачарованно разглядывала монументальное сооружение, не в силах оторвать взгляд.
   - И как я тебя открывать буду? - вздохнула волшебница, приложив ладонь к вратам. Те неожиданно легко поддались, ломая столь цельный рисунок на две ровные половинки. Это почти кощунственное действо вызывало у Реаны чувство сожаления, что она невольно стала причиной разрешения изысканной красоты. Она только головой покачала, выходя за пределы могильников. Обернувшись, магичка посмотрела на светлеющее небо, давая себе зарок, что она еще непременно вернется сюда. Она ведь дала слово навестить лича, и ничего, что эта благородная цель будет соседствовать с иными.
   Как-то мгновенно накатила усталость и понимание, что она провела на ногах уже двое суток. Строя телепорт, девушка неожиданно осознала, что острое желание надавать по ушам одной наглой личности, устроившей ей эту незапланированную экскурсию, улетучилось. Даже странно, но она была ему почти благодарна. Реана с улыбкой вступила в овальное светящееся окно перехода, подозревая, что такая реакция вызовет недоумение у Эльхиора, уже привыкшего к ее эмоциональным возмущениям относительно его диктаторских замашек. Что ж, все меняется.
  

Глава 19

Порою ложь говорит куда больше, нежели могла бы сказать правда.

И еще больше говорит молчание.

NN

  
  
   Реана не верила своему счастью. После могильников уже несколько дней ничего экстраординарного не происходило. Даже Эльхиор не слишком изводил ее подколками или чрезмерными нагрузками. Но странное затишье на этот раз не вызывало волнения. Не чувствовалось какого-то подвоха. А девушка привыкла доверять своему внутреннему чутью, которое последнее время ее не подводило.
   Даже удавалось выделить время на изучение и перевод дневника, некогда позаимствованного в Барге у подруги. Помимо довольно необычных и не слишком сложных рецептов, страницы содержали остроумные пометки на полях, где автор порой критиковал собственные действия, вызывая у девушки улыбку.
   Эльхиор даже порой составлял ей компанию, из-за плеча пробегая глазами страничку, фыркал и кратко с юмором комментировал написанное, или довольно точно и емко объяснял некоторые моменты, которые вызывали у девушки недоумение из-за необычности подхода древнего автора.
   Этот вечер так же сначала предполагался таким же спокойным. Девушка задумчиво вчитывалась в бисерный почерк, укрывающий очередную страницу дневника, а ее спутник готовил на костре подстреленного пульсаром зайца.
   - Ты должна быть мне благодарна, - неожиданно заметил Эльхиор, прокручивая импровизированный шомпол.
   - За ужин? Несомненно, - автоматически откликнулась девушка, у которой уже давненько в животе урчало от плывущих в воздухе ароматов. Расслышав смешок, она все же оторвалась от чтения и сконцентрировала внимание на мужчине. - Что ты имел в виду? За обучение? - она села и принялась переплетать косу.
   - Не только, - рассмеялся Эльхиор. - Например, еще за незабываемые впечатления.
   - Как я могла забыть?! - иронично покаялась магичка.
   - К слову, по твою синеволосую голову было послано немало наемников, которые доставили мне пару неприятных минут, пока ты прохлаждалась в могильниках.
   - И это ты мне сообщаешь спустя несколько дней? - заинтересовалась она. Девушка не видела смысла психовать или злиться. Хорошо то, что хорошо обошлось. И если еще и не имеет последствий - вообще замечательно. - Кстати, где они все? - спросила она скорее для поддержания разговора, нежели на самом деле не догадываясь о судьбе охотников-неудачников.
   - Им не посчастливилось встретиться со мной, - фыркнул Эльхиор. - Как понимаешь, их задание и мои планы на тебя - вещи взаимоисключающие.
   - Это меня и тревожит.
   - Мои планы?
   - Именно, - прищурилась Реана.
   - Не переживай по этому поводу, маленькая наследница, твое любопытство рано или поздно будет удовлетворено, - рассмеялся собеседник, проверяя мясо. - Ужинать будешь?
   - Буду, - кивнула волшебница, задумавшись о том, что конец их путешествия очень близок. Если припомнить неясные видения, показанные зеркальными цветами, этот самый итог путешествия может не принести ей ничего хорошего. Увы, интуиция на этот счет упорно молчала.
   Эльхиор задумчиво посмотрел на девушку.
   - Что-то знаешь?
   - Ты о чем? - Реана подняла на него удивленный взгляд.
   - Неплохая попытка, - фыркнул мужчина. - Раньше ты бы обязательно спросила что-то подобное: "И не надоело тебе называть меня наследницей?".
   - Надоело? - предположила она, но заметив скептическое и выжидающее выражение на лице собеседника, усмехнулась. - Есть некоторая догадка относительно рода Теленгар.
   - Забавно, - усмехнулся звездноглазый наемник, - откуда такая информация?
   - Лич рассказал в могильниках, - призналась Реана.
   - Лич... - протянул Эльхиор. - Как любопытно. И что он еще рассказал?
   - Делюсь информацией только во взаимном порядке, - решилась на мелкий шантаж она.
   - И что бы ты хотела знать? - сцепив пальцы, поинтересовался мужчина.
   - Что ты знаешь о хранителях Теленгар? Почему рухнула империя, если ее правителям помогали могущественные волшебники?
   - Это уже два вопроса, - заметил ее собеседник.
   - Взаимосвязанные, - скромно потупила глазки магичка.
   - Значит, лич тебе этого не рассказывал?
   - Хочу сравнить сведения, - откликнулась Реана, выдержав его взгляд. - Я на самом деле наследница рода? Поэтому ты меня выбрал?
   - Да, - после непродолжительного молчания, произнес Эльхиор. - Твои предки что-то намагичили со своей кровью. Только отпрыски хранителей могли активировать в себе все изначальные стихии, не вызывая их внутреннего конфликта.
   - Ты тоже их наследник? - неуверенно предположила девушка.
   - Нет, - усмехнулся мужчина, - даже близко не являюсь. Но это максимум, что я скажу о своем происхождении.
   - Хорошо, - легко отступилась Реана. Впрочем, она и не ожидала от него таких откровений и поэтому даже не огорчилась. - Зачем тебе в мертвый город?
   - Нужен артефакт, - Эльхиор так спокойно и быстро откликнулся, что магичка поняла - ответ едва ли не отрепетированный. И эта короткая фраза - только вершина айсберга. Но легкое поджатие губ явно свидетельствовало, что и эту тему он развивать не намерен.
   - Вернемся к вопросу об империи, - произнес собеседник. - Сложный вопрос. Скорее всего на тот момент идея огромной страны, которой управлял один человек, себя изжила. Не нашлось достойного наследника, так говориться в книгах. Ты наверняка читала, что у последнего из императоров не осталось наследников.
   - В исторических сводках говорилось о сумасшествии последнего правителя. Что случилось на самом деле? - скорректировала направление разговора волшебница.
   - Почему ты считаешь, что я должен об этом знать? - Эльхиор отбросил с лица волосы.
   - Предположение, - улыбнулась Реана. - Ты знаешь много... необычного.
   - Считай, что лесть подействовала, - усмехнулся звездноглазый наемник. - Последняя официальная Хранительница императорского престола умерла, защищая своего повелителя. Неизвестно, что стало причиной дальнейших событий. Сыграл ли главную роль тот факт, что правитель остался без магической поддержки в момент смуты, или что императором руководили иные мысли - неизвестно. Но он провел сложный ритуал, призывая из-за грани древнее и могущественное существо. Демон или дух - этого не знает никто. Род убийцы последней Хранительницы Теленгар захлебнулся в собственной крови. Восстание безжалостно подавили. Не щадили никого. Жестокость этой расправы потрясла даже ближайших соратников. Тогда сформировался конклав магов, объявивших императора безумцем и свергнувших его. Такую смерть никто и не стал бы оплакивать, пожалуй. Хотя возможно, среди родственников этих самых будущих архимагов Совета просто были жертвы расправы правителя. Тут ты можешь помечтать о великой любви и великой мести, - язвительно фыркнул Эльхиор.
   - Даже самые возвышенные чувства не оправдывают геноцид, - холодно отозвалась Реана, которую почему-то неприятно задело это снисходительное обращение, словно она была придворной девицей, зачитывающейся любовными романами.
   - А ты хоть раз хоронила любимого человека? Знаешь ли, как это мучительно осознавать, что никогда больше не увидишь тех, кто был хоть сколько-нибудь дорог? Как это больно, когда от тебя отворачиваются те, кому ты веришь больше всего? Ты слишком быстро берешься судить поступки тех, чьих помыслов и потребностей не знаешь. Нельзя делить мир на черное и белое, Реана, если ты на самом деле собиралась стать придворным магом, стоило бы это понимать.
   - Я не знаю, - согласилась девушка, - не понимаю и не хочу знать. Я не хочу терять любимых. И я сделаю все, чтобы защитить их, а не мстить потом.
   - Знаешь, что самое... забавное, - он наклонился к ней очень близко, - ты такая же, как твои предки, наследница. Защищать, оберегать, служить. Ты не можешь по-другому. Ты думаешь и поступаешь, как велит тебе сердце. Вот только об одном ты забываешь: сердце... оно хрупкое, оно слабое. И однажды оно не выдержит. И что тогда останется тебе?
   Реана набрала воздуха, чтобы ответить, но промолчала, задумавшись над его словами. Она многое пережила, но ни разу ее сердце не разбивали, не заставляли страдать от безысходности. Никогда не ощущала она такой боли, о которой только что говорил Эльхиор. Она напомнила себе, что не знает о нем ровным счетом ничего, ни о его радостях, ни о боли, которая могла змеей свернуться в душе. Но ей стало страшно от мысли, что он знал, о чем говорил. Потому что сложно пережить такое и сохранить в душе нечто человеческое.
   - Наверное, ты прав, - произнесла она, чувствуя, как его потрясающе красивые глаза все это время зорко следили за ней, подмечая малейшие изменения в мимике.
   - К сожалению, - Эльхиор снова отодвинулся.
   - И что остается? - спросила она, сглотнув комок в горле.
   - Жить, - просто откликнулся мужчина, но это слово показалось девушке приговором.
   Реана уже жалела, что затеяла этот разговор, иногда лучше незнание. Она откуда-то знала, что Эльхиор вольно или невольно все же впустил ее ненадолго в свой внутренний мир. И еще пришло понимание, она не жалеет его, хотя именно такие чувства испытывала бы к любому другому человеку. Этого человека жалость бы только унизила, и еще это чувство могло бы стать слишком опасным в первую очередь для нее.
   - Хочешь еще что-то обсудить? - расслабленно поинтересовался наемник, сейчас бывший совершенно невозмутимым.
   - А ты ответишь? - неуверенно улыбнулась она.
   - Не обещаю.
   - Тогда нет, - покачала головой Реана, принимаясь за еду. Мясо кролика уже успело существенно остыть, но задумчивую девушку это мало заботило.
  
  
   Раздраженного Анамара подчиненные пытались обходить десятой дорогой, обращаясь со всеми вопросами исключительно к Миркару. В лесу они блуждали уже третий день, и конца-края этому переходу пока не было видно. К тому же и ближайшие прогнозы были весьма неопределенные, так как Хагера больше не могла проводить разведку по воздуху. Странный густой туман, который должен был бы стелиться по земле, почему-то держался поверх крон деревьев. Маги лишь пожимали плечами, не зная, как объяснить необычный природный феномен, и ссылались на зачарованные вайверами болота.
   Накануне Анамар отослал две группы разведчиков, одни должны были провести разведку территорий, по которым отряду еще лишь предстояло пройти, другие - проверить, "висит ли на хвосте" погоня, смог ли отряд преследователей пройти вотчины духов.
   Вот только оговоренные сроки возвращения наемников уже прошли, и капитан едва ли не с каждой минутой становился все мрачней, совершенно не радуя этим окружающих.
   Передовой отряд разведчиков вернулся ближе к вечеру. Но настроение Анамара вверх, как ожидалось многими, не поползло, а наоборот полукровка стал на удивление тих и задумчив, пугая этим еще больше тех, кто его хорошо знал.
   - Спешиваемся! - разнесся приказ командира.
   - Зачем? - полюбопытствовал подъехавший Лайяр.
   - Пойдем пешком, - несколько ехидно перефразировал самого себя предводитель наемников, но потом все же решил объяснить: - Дальше на лошадях не проехать, еще минут десять от силы, а потом животные переломают себе ноги, если будут нести груз.
   - То есть мы будем ехать в сумерках? - удивился принц.
   - И даже ночью, если потребуется, - резко отозвался капитан. - У нас за спиной погоня, и необходимо выиграть максимальное количество времени.
   - У нас нет подтверждения, - возможно, Лайяр добавил бы и еще что-то, но договорить ему не дали.
   - То, что мои люди не возвращаются - уже подтверждение.
   - Но...
   - Но при заключении договора мне было четко сказано, что принца в мертвый город я должен привести живым. Так что воспринимайте предстоящий марш-бросок как данность. Ну, или как развлекательную прогулку, - язвительно закончил Анамар.
   - По буеракам? - и хотя Хагера фыркнула это довольно тихо, она все же была услышана.
   - А оборотней я бы убедительно попросил сменить ипостась и затеряться в этих самых буераках, - усмехнулся капитан. - Или тебе есть что сказать по сути? Новая информация на основе проведенной разведки?
   Раздражение Келума прорвалось горловым рычанием, но короткий взгляд Шанкара заставил оборотня недовольно замолчать.
   Когда с высоты птичьего полета, или просто взобравшись на уступ скалы, смотришь на лес, раскинувшийся вплоть до места, где земля соприкасается с небом, то представляешь тенистые поляны и дубравы, напоенные запахами влажной земли, древесной смолы и греющейся на солнце хвои. Но оказавшись посреди леса понимаешь, что на самом деле он грязно-коричнево-серый, сумрачный и неприветливый. Ему не нравится, когда люди тревожат его покой. Идти легко только первые два часа, а потом каждый шаг - почти подвиг. В пожелтевшей прошлогодней листве, что укрывает землю напополам с хвоей, прячутся узловатые корни деревьев, мелкие ямы словно специально лезут под ноги. Тонкие ветки так и норовят хлестнуть по лицу. Лес всячески сопротивляется чужакам и только оборотням этот переход дается чуть легче.
   Лесные тропы казались бесконечными. Извилистые, едва заметные, они порой пропадали из виду и идти приходилось, полагаясь только на звериное чутье метаморфов. Даже полукровка шел, иногда спотыкаясь, и что-то неразборчиво, но очень выразительно, шипел себе под нос. Остальные наемники не были так щепетильны и почти в голос крыли звериные тропы, которыми их вели.
   Шанкар поймал себя на том, что все чаще оборачивается, чтобы посмотреть, как там принц. Пусть даже тот и тренированный воин, но опыта таких длительных пеших переходов не было. Впрочем, его друг пока ни единым намеком не дал понять, что устал или что ему требуется отдых.
   - Мы ходим кругами! - возмутился принц через несколько часов. - Эту елку я вижу уже в третий раз!
   - Вы только заметили? - с ехидцей в голосе протянул Анамар. - Мы путаем следы, ваше высочество.
   - Тебе обязательно ему грубить? - вздохнула шагающая рядом с полукровкой Верема. - Он не следопыт и не наемник, он провел большую часть жизни во дворце. Откуда Лайяру знать детали? Вопрос был закономерен?
   - Я вообще предельно вежлив, - фыркнул блондин.
   - Держи свое дурное настроение при себе! - раздраженно бросила воительница. - Ведешь себя так, словно окружающие виноваты в том, что отряд потерял людей. Когда ты соглашался на авантюру, то знал, что это опасно.
   - Ты невыносима, псица!
   - Не тебе меня выносить! - Верема зло сжала кулаки. Больше всего злило его обращение, ведь Анамар не мог не знать, насколько неприятны ей были эти воспоминания. Глухое раздражение прорвало плотину ее самообладания в виде шипящих резких реплик. Девушка понимала, что просто срывает злость на Анамаре, поступая в точности так же, как и он парой минут ранее, но остановиться уже не могла: - Ты ведешь себя как нахальный мальчишка. Не считаешься с мнением других, но хочешь к себе иного отношения. Не многовато чести для человека, который творит, что ему заблагорассудиться? И.... и.... - Верема оборвала сама себя - полукровка сейчас выглядел подавленным и растерянным. Надо же, она даже не заметила, как взрослый уступил место ребенку, и продолжала сыпать обвинениями. Сейчас же в его взгляде явно читались неуверенность и обида.
   - Прости, - вздохнула девушка, - я сорвалась.
   - Ты не злишься? - насупился капитан, по-детски дернув ее за рукав. Теперь становилось понятно, почему Реана не могла злиться на него долго.
   - Нет, не злюсь, - воительница погладила его по волосам, а Анамар, подавшись вперед, обнял ее, уткнувшись лицом в плечо. Верема удивленно замерла, лишь глубоко вздохнув. Сложно относиться как к ребенку к человеку, который выше тебя на голову как минимум. Оставалось только дождаться, когда этот порыв любвеобильности к окружающему миру и к ней в частности сойдет на нет.
   Впрочем, сюрпризы для девушки не закончились. Через пару минут нагнав Верему, блондин вручил ей подарок.
   - Это что? - она в некотором шоке рассматривала выдранное с корнем растение.
   - Цветок! - радостно сообщил полукровка. - Красивый, - после этого утверждения он задумался, словно прикидывая, на самом ли деле это определение соответствует действительности, или нет. - Тебе, - закончил он уже более уверенно. - Я тоже хотел сказать, что на тебя не сержусь.
   - Спасибо, - рассмеялась Верема. Вот оно - оригинальное, мужское "извинение".
   - Нравиться? - полукровка выжидающе заглянул ей в глаза.
   - Очень, - от чистого сердца улыбнулась воительница.
   Когда блондин умчался вперед, девушка еще раз осмотрела зажатый в ладони стебелек, оборвала корешок и вставила цветок в гриву лошадки, заинтересованно пряднувшей ушами.
   Когда наконец скомандовали привал, никто не тратил время на разведение костров и приготовления еды. Поужинав сухим пайком и определив ночные смены дежурств, люди спешили лечь спать, чтобы успеть отдохнуть перед следующим утомительным марш-броском.
   Верема проснулась неожиданно для себя и сонно потерла глаза. Какое-то движение привлекло ее внимание, заставив насторожено замереть, вглядываясь в темноту. Усмехнувшись, она поднялась и направилась к сидящему на земле Анамару, что-то вычерчивающему палочкой на земле.
   - Сейчас не твоя смена, - заметил полукровка, даже не поднимая глаз. А Верема поняла, что ошиблась в своем предположении, что капитан наемников все еще находится в состоянии ребенка.
   - А сам почему не спишь? - поинтересовалась она, присаживаясь рядом и кутаясь в плащ. От влажной земли, давно не видящей солнца из-за густой кроны леса тянуло сыростью, которую сейчас не компенсировало тепло костра. Огонь не разводили еще и по причине возможной погони, чтобы не давать врагам лишней возможности отыскать беглецов.
   - Полукровкам сон не нужен, - отмахнулся парень, но после ее насмешливого фырканья добавил: - Не спится.
   - Что это? - она попыталась разглядеть линии на очищенной от прошлогодней листвы земле.
   - Машинально, - отмахнулся он. - Помогает думать. Меня не оставляет чувство, что вскоре произойдет что-то крайне неприятное. Словно царапает...
   - Интуиция пока тебя редко подводила, - заметила она.
   - Знаю, - его кивок девушка скорее почувствовала, нежели увидела. А по тону становилось понятно, что собственная правота не приносит ему ни капли удовлетворения. Воительница передернула плечами то ли от холода, то ли от осознания, что ее собственные сомнения и страхи лишь усилились после этого разговора. Любой наемник в некотором роде должен быть фаталистом, прекрасно осознавая, что Смерть ходит по пятам, готовая в любой миг подставить подножку. С другой стороны, никто не говорил, что принять это и перестать бояться легко.
   Неожиданно Анамар притянул ее к себе, обняв.
   - Не волнуйся, - каким-то образом он угадал направление ее мыслей.
   Верема напряглась. Все-таки никогда не знаешь, что ожидать от полукровки. Тем более, что подобные фамильярные жесты она не любила. Но почти мгновенно осознала, что это выражение поддержки не вызывает внутреннего протеста. Девушка расслабилась, пригрелась и зевнула.
   - Согрелась? - поинтересовался он через пару минут молчания.
   Она кивнула:
   - Пойду спать, - решила девушка, поднимаясь, а Анамар вновь подобрал палочку.
  
   Они двинулись в путь с рассветом. И хотя под кронами деревьев еще царил густой сумрак, щебетание птиц свидетельствовало о том, что лучи восходящего солнца уже окрасили небеса.
   Келум вернулся по следам отряда и потянул воздух носом. Только привычные лесные запахи. У их командира паранойя, но паранойя заразная. Когда полукровка потребовал у него вернуться и "замести следы", даже мысли не возникло с ним спорить или не подчиниться приказу. Оставалось разве что вцепиться зубами в ель, выдрать ветку побольше и пройтись ей по земле, как веником. Волк фыркнул, представив такую картину.
   Внезапно чуткий нос уловил странный, несвойственный лесу запах.
   "Все-таки не паранойя"...
   - Перестань гавкать и скажи нормальным языком, - вспылил Анамар, глядя на запыхавшегося оборотня, шерсть которого на загривке торчала дыбом.
   - Волки не гавкают! - огрызнулся Келум, оборачиваясь и принимая из рук Шанкара одежду. - В лесу не так пахнет.
   - Что значит "не так"? - насторожился блондин.
   - Не знаю. Но этот запах настолько чужероден лесу, что я даже не могу сказать, что или кто мог оставить такой след. Он мне знаком. Скорее напоминает химер в доме, где мы нашли принца.
   - Не самая хорошая новость, - вздохнул Анамар. - Всем быть предельно внимательными и острожными.
   Дважды повторять никому не потребовалось. Маги разбросили поисковую сеть, которая должна была бы предупредить о приближении живых существ, в которых ощущалась бы хоть толика магии. Метаморфы приняли свой звериный облик, обостренные органы чутья вполне могли сыграть решающую роль.
   Келум первый коротко взвыл, предупреждая об опасности, а затем низко зарычал.
   Они появились одновременно с пяти сторон. Гигантские фигуры выступили из леса совершенно беззвучно. Это были химеры, но совершенно непохожие на встреченную ранее. Мощные лапы могли как беззвучно ступать, так и рвать противников выпущенными когтями. Массивные тела скорее напоминали волчьи, только зверюги были под два метра как минимум и намного шире в грудной клетке. Холка переходила в короткую шею с двумя головами, одна из которых была чуть больше, словно более сформированная, а потому разумная. Вторая же просто скалила пасть, полную иглоподобных зубов, и вращала белками глаз.
   Никому не требовалось дополнительного напоминания - наемники мгновенно заняли оборонительную позицию. Но и химеры не собирались ждать, пока закончится перегруппировка. Все так же беззвучно, они рванулись вперед, отталкиваясь мощными задними лапами.
   Анамар рывком выбил Лайяра из седла. Приземление оказалось болезненным, но явно
   было предпочтительнее, чем встреча с химерами лицом к... мордам. Быстро перекатившись, полукровка оценил ситуацию. Лошадь наследника Арайи умерла даже раньше, чем успела испугаться - когти твари мгновенно перерезали горло несчастному животному. Массивное тело уже поворачивалось к ним, выискивая глазами несостоявшихся жертв, в то время как голова поменьше клацала зубами, пытаясь достать и отгрызть кусок конины.
   Капитан наемников зло выругался. Сражаться с химерами в лесу - совершенно не то же самое, что сражаться в тесноте дома, где габариты чудовищ играли на руку лишь их противникам.
   Блондин резко оттолкнул с траектории броска химеры принца, из которого неудачное падение выбило дух. И тут же зашипел от боли в плече. В воздухе уже отчетливо пахло железом. "Значит, все же зацепило", - автоматически отметил разум, а тело уже действовало, посылая в тварь пару метательных ножей, извлеченных из рукава, который уже начал пропитываться кровью. Анамар удовлетворенно отметил, как лезвие вошло в глазницу меньшей головы. Из горла химеры вырвался короткий взвизг и низкий рык, выражавший бешенство.
   Химера на миг застыла и бросилась куда-то в сторону. Капитан наемников с ужасом заметил, как на пути твари оказалась Верема, как раз метавшая в еще одну химеру кинжал, как на плече девушки сомкнулись мощные челюсти. Мотнув головой, раненный зверь рывком отбросил воительницу с пути.
   Бывшая псица только ахнула и сжала зубы. Сильнее боли в укушенном плече отдался страх, когда мимо промчался Анамар. На его губах блуждала предвкушающая улыбка. Нечто похожее она уже видела, там, в доме. И это зрелище пугало ее, как и тогда. Он казался совершенно обезумевшим. Он явно упивался происходящим. Казалось, еще немного, и он отбросит меч, чтобы рвать этих тварей когтями.
   Анамар крутился волчком вокруг беснующейся химеры. Наносил удары, чтобы в следующий миг поднырнуть под лапу и ударить кинжалом. Звук ломающейся стали заставил наемника раздраженно зашипеть, а затем рассмеяться одновременно злобно и радостно от упоения битвой. От появления достойного и даже опасного противника.
   В этот самый миг яркая вспышка какого-то боевого заклинания всего на миг отвлекла внимание твари, и этим тут же воспользовался полукровка, преодолев разделяющее их расстояние и вгоняя зажатый в здоровой руке меч в шею химеры под таки углом, чтобы лезвие, миновав ключицу и грудину, дошло до сердца. Пожалуй, обычному человеку это оказалось бы не под силу, но сейчас для вошедшего в боевой транс полукровки не существовало невозможного. Огромная туша осела на землю, забрызгивая все вокруг черной, дымящейся кровью. Но этого было мало. И крови было мало.
   Осмотревшись, Анамар хищно усмехнулся, заметив неподалеку еще одно чудовище, теснившее его людей, не обладавших нечеловеческой ловкостью своего командира. Впрочем, желание помочь как раз не было приоритетным в стремлениях полукровки.
   Враги ли, друзья? Какая разница? Эту дрянь надо было убить... убить...
   "Защитить..." - пробился тоненький голосок разума. Анамар замер, пытаясь удержаться на тонкой грани. Но острый запах железа сводил с ума. Блондин стремглав бросился к химере, вспрыгивая ей на загривок и резким быстрым ударом вонзая меч в темную шкуру наугад туда, где, по его мнению, должны были находиться сухожилия. Если сразу обездвижить эту дрянь... Впрочем, задумка не удалась - химера каким-то шестым чутьем почувствовала приближение противника и в момент удара извернулась непостижимым образом, когтистой лапой сбрасывая с себя наглеца.
   Полукровка приземлился на полусогнутые ноги, используя меч для торможения. В боку кололо при каждом вдохе, что явно свидетельствовало как минимум об одном сломанном ребре, но Анамара сейчас это мало волновало.
   И тут химеру с ног сбил черный кот с красноватыми полосами. Два огромных зверя покатились по земле. Оборотню в последний момент удалось выскользнуть из смертельных объятий. Порождение магии же не успело затормозить и приложилось спиной о ствол огромного дерева. Полукровка отчетливо услышал, как что-то хрустнуло, и зверь злобно рыкнул. А Шанкар уже обратился человеком и одним движением снес твари голову мечом, который ему бросил кто-то из наемников.
   Но вместо облегчения Анамар ощутил лишь раздражение, что у него из-под носа увели добычу. Инстинктивная реакция хищника не сулила оборотню ничего хорошего - из горла полукровки вырвалось предостерегающее рычание.
   Неизвестно, чем бы закончилось все это, если бы не Верема, бросившаяся наперерез блондину и прильнувшая к нему в поцелуе.
   - Никогда больше так не делай!!! Ты не Реана, чтобы откалывать такие номера! - Анамар отпихнул девушку от себя довольно резко, не рассчитав силы.
   Воительница не удержалась на ногах, упала на землю. Из глаз брызнули слезы от резкой боли, пронзившей укушенное плечо.
   Капитан наемников мгновенно оказался рядом, виновато заглядывая в ее лицо.
   - Все хорошо? - спросил он неожиданно севшим голосом.
   - Вроде бы, - кивнула бывшая псица, чувствуя, как ее слегка трясет.
   - Извини, - он протянул ей руку, предлагая помощь. - Тебе не стоило. Сама знаешь, как я опасен в таком состоянии.
   Верема молчала. Сейчас она понимала Реану, которая тогда рванулась к нему. Невозможно смотреть, как кого-то поглощает тьма. Она знала, все, что он говорит ей - правда. Да, она - не Реана, но ведь смогла привести его в чувство.
   - Я больше переживала за Шанкара, - наконец отозвалась она, не в силах удержать обиды. Не обратив внимания на протянутую ладонь, она аккуратно поднялась, оберегая поврежденную руку, - ты был опасней для него, чем для меня в тот момент.
   В отдалении еще слышались звуки боя. Девушка даже удивилась, поняв, как далеко оказались две части разделенного боем отряда. Впрочем, сейчас она была не в силах оказать помощь. От потери крови ощутимо мутило.
   Ее поддержала сильная рука, и девушка опознала в оказавшемся рядом мужчине Шанкара.
   - Воспользуйся зельями Реаны, - напомнил он. - Заодно вместе с Хагерой можете начать оказывать помощь раненным, но начни с себя.
   - Все не так плохо, - заметила она. И ведь на самом деле не соврала, иногда, еще в бытность частью стаи, некоторые ранения бывали и похуже.
   - Тогда считай это приказом, - заметил он с ухмылкой и негромко заметил. - Я и не знал, что ты настолько дорожишь моей жизнью, что готова целоваться с Анамаром.
   Верема даже поперхнулась воздухом. Видимо, все же ее чувство юмора сейчас было не на высоте. Настроение было ниже плинтуса. И если бы Шанкар к этому моменту не успел бы обзавестись брюками, она бы в долгу не осталась, но сейчас только пожала одним плечом.
   - Долг, - сухо отозвалась она.
   - Принято, - легко согласился он.
   Яркая вспышка и рев пламени заставил их обоих замолчать и броситься в ту сторону, где раздался взрыв.
  
   Лоран отпрянул от химеры, запустив в нее очередным бесполезным заклинанием. Он даже не понял, каким образом отделился от основной группы, но сейчас хищная дрянь целенаправленно теснила его в чащу, ускользая от заклинаний. Чудовище словно играло в кошки-мышки, и боевой маг не мог избавиться от чувства беспомощности.
   Очередной бросок химеры оказался слишком неожиданным. Он понимал, что не успевает уйти с траектории удара. Резкая боль, пронзившая грудь, только подтвердила догадку - Лоран даже глаз не стал опускать, чтобы посмотреть на нанесенную жуткими когтями рану. Он не предполагал, он точно знал, что произошло. На губах появилась усмешка. Еще до того, как сердце само перестало биться, он активировал сильнейшее заклинание, в которые вложил все жизненные силы, наполнявшие ауру. Огонь с бешенным ревом объял фигуру мага и твари, превращая обоих в пепел, чтобы тут же угаснуть, не тронув ни единой сухой ветки, не провоцируя лесной пожар.
  
   Столкновение с химерами погрузило отряд в странное обреченно-печальное состояние. Лагерь они разбили в часовом переходе от места стычки, не желая оставаться на месте побоища. Отряд сократился еще на пятерых человек, включая и погибшего мага.
   Анамар обеспокоенно оглядывал своих притихших людей. У самого на душе скребли кошки. Каждый переживал смерть товарищей, но при этом каждый считал, что Верема потеряла больше, нежели кто либо. И периодически кто-нибудь нет-нет да и бросал на девушку сочувствующий взгляд. Вспоминая их собственный... разговор в лесу, Анамар чувствовал себя еще хуже.
   "Доигрались", - мелькнула мысль, когда он заметил, как девушка тихо, стараясь остаться незамеченной, покидает лагерь. Он по собственному опыту знал, как порой раздражает всеобщее внимание и ненужное сочувствие. Легко поднявшись, блондин бесшумно двинулся за ней.
   Верема сидела на краю небольшого овражка, глядя вперед, словно пыталась что-то разглядеть сквозь кроны деревьев. Анамар неспешно приблизился, давая ей возможность ощутить его присутствие и как-то прореагировать, если компания, особенно его, нежелательна. Причем в последнем он был практически уверен. Так и не дождавшись реакции, он опустился рядом, не зная, что сказать. Но оставлять ее одну совершенно не хотелось.
   - Совсем плохо? - тихо спросил полукровка.
   Верема обернулась и некоторое время просто смотрела на собеседника, не зная, что ответить.
   - Нет, - наконец нашлась с ответом она. - Просто... я уже почти поверила, что все может быть хорошо.
   - В то, что все будет хорошо, всегда хочется верить, - усмехнулся Анамар, рефлекторно срывая какой-то стебелек. - Только жизнь не остановилась для тебя и пусть это глупо, но... разве все не может быть хорошо потом?
   - Наверное, может... если переживем этот поход, - все в том же тоне откликнулась она, снова переводя взгляд вперед. Анамар чувствовал себя лишним, но уходить не собирался. Внутренний голос подсказывал, что стоит остаться и попробовать наладить отношения, которые он едва не испортил.
   - Ты любила его? - наконец спросил он.
   - Нет, - отозвалась Верема, - но я любила идею быть любимой и надеялась любить. Странные разговоры для девицы с мечом, да? - немного горько рассмеялась она.
   - Нормальные, - отмахнулся Анамар. - Мы все хотим быть любимыми. Даже такие, как мы.
   - Если это попытка меня утешить, то она несколько неуклюжая, - тихо фыркнула Верема
   - Уж как умею, - в ответ фыркнул парень.
   - Спасибо, - негромко отозвалась воительница. - Теперь главное просто выжить, да?
   - Переживем, - он подтвердил сказанное кивком, словно от этого оно могло стать весомее. - Я не могу обещать, что не дам тебе умереть, но очень постараюсь, чтобы ты жила. Думаю, из нас ты больше всех достойна этого.
   - Когда ты в детском состоянии, разговаривать с тобой проще, зато кто бы тогда стал моей "жилеткой"? - поддела она его уже привычным тоном.
   - Не знаю, - рассмеялся Анамар. - Кстати, быть "жилеткой" я не планировал и... никому не рассказывай, хорошо?
   Поменяв дислокацию, полукровка положил голову ей на колени, а Верема принялась ненавязчиво перебирать мягкие светлые пряди.
   Прикрыв глаза, наемник едва ли не впервые в жизни подумал, что котом быть не так уж и плохо. Тонкие пальчики легко касались головы, позволяя расслабиться. Вторая, детская половинка души также оказалась неожиданно довольной и миролюбиво настроенной. Анамар усилием воли отодвинул это присутствие своего второго "я" на задворки сознания, чувствуя некоторое раздражение, как всегда, когда появлялось это чувство раздвоенности.
   Верема... Сейчас она казалась неожиданно хрупкой и растерянной. Он привык видеть ее иной: великолепным воином, уверенной в себе женщиной с командирскими замашками и даже с некоторыми сестринско-материнскими поползновениями на его счет. Вспомнить хоть те мерзкие лекарства, которые она вливала в него несколько вечеров подряд после злополучной переправы. Обычно она была сосредоточенной и очень настороженной, словно боялась подпустить кого-то слишком близко, позволить вторгнуться в ее личное пространство. Впрочем, это и не удивительно, если вспомнить ее прошлое. И то, как быстро она нашла общий язык с Лораном, Анамара удивляло и раздражало. Он изначально не мог относиться к магам, как к своим людям, не воспринимал их частью отряда. А Верема этой частью стала. И он очень ревностно относился к тому, что, так или иначе, считал своим. Он старался подавить неожиданное чувство удовлетворения, что сама судьба убрала из отряда одного из магов, особенно Лорана. Ведь свято место пусто не бывает, и, возможно, на это так хотелось бы надеяться, та же самая богиня Судьбы вернет на вновь освободившееся место Реану.
   Но об этом ей знать было не обязательно. Объяснение таких нюансов его личного и не всегда нормального восприятия мира лишь спровоцировали бы новую размолвку.
  

Глава 20

Свободен лишь тот, кто потерял все, ради чего стоит жить

Э. Ремарк

  
   - Я когда-то читал, что столица империи располагалась на холме, буквально утопавшем в цветах, - заметил Анамар. - Или то была картина? - он задумчиво почесал макушку. - В общем, я ожидал чего-то иного.
   - Я тоже, - признался Лайяр, вглядываясь в окружающий пейзаж.
   Степь казалась мертвой. Почва была сухой и потрескавшейся - резкие порывы ветра поднимали тучи песка, как картечью жаля им незакрытые участки кожи и лошадей, недовольно всхрапывающих и пританцовывающих. Но взгляды были прикованы к каменистому холму впереди, на вершине которого виднелись развалины древнего города. Только камень и туман. Казалось, развалины укутаны облаком, случайно запутавшемся среди камней и так тут и оставшемся.
   - А я думала еще, почему это место называют Мертвым городом, а не названием столицы, которым пользовались имперцы, - поддержала их подъехавшая Верема.
   - Возможно, проклятие - не вымысел, - заметил Шанкар, трогая пятками бока своего жеребца и понукая его спускаться в долину.
   - Какое? - заинтересовалась девушка, догоняя метаморфа.
   - Это легенда, я слышал ее еще в детстве, так что за правдивость пересказа не ручаюсь, - Шанкар поморщился от очередного порыва ветра, бросившего в лицо выбившиеся из-под капюшона плаща волосы. - То ли маги прокляли императора, то ли император - свергнувших его магов, но земля вокруг города начала умирать.
   - Как в могильниках? - уточнила девушка.
   - Нет, в могильниках опасна сама нечисть, а тут сама природа. Она отравлена.
   - Не слишком радужные прогнозы, - заметила воительница, а оборотень только пожал плечами.
   Мертвый город производил удручающие впечатление и вместе с тем завораживал. Здания с дивной красоты фронтонами щурился темными провалами окон. Покрытые вековой пылью, грязью и плесенью статуи словно злобные призраки следили за чужаками, потревожившими покой, провожая полными ненависти взглядами.
   Хагера зябко передернула плечами, поймав на себе понимающий взгляд Шанкара. С тех пор как они в лесу нашли остатки старой дороги, прошло уже несколько дней. Не приходилось петлять по лесному массиву, достаточно было придерживаться полуразрушенного тракта. Вот только у всех независимо друг о друга возникло ощущение безотвратности какой-то опасности. Шанкар не мог отделаться от ощущения, что за ними кто-то пристально следит. Оборотень тряхнул головой: "Лезет же всякое в мысли". Впрочем, заставлял беспокоиться факт их значительно ослабшей магической поддержки. Сам он был магом весьма посредственным, в отряде его помощь сводилась в этом вопросе к минимуму, прибегать к магии приходилось лишь в случае, когда резервы Россаровских людей пустели. Теперь же остался один Саим, а интуиция подсказывала, что для такой передряги и этого мрачного места этого катастрофически мало.
   - Куда нам дальше? - заинтересовался Анамар, посмотрев на Лайяра. Тот лишь вздохнул, в очередной раз сверяясь с документами.
   - У нас есть карта внутренних ходов, но до них еще надо добраться. Не указанно, где находиться спуск.
   - Предлагаю найти самое большое и помпезное здание, - усмехнулся Шанкар. - Скорее всего тайные ходы начнутся оттуда. Храм или дворец - нам подойдет что угодно.
   - С чего такая уверенность? - заинтересовался Анамар.
   - Тайны хранятся либо правителями, либо под носом у правителей, - с усмешкой откликнулся оборотень. - А так уж повелось, и не только у людей, что самые большие здания всегда или храмы или дворцы.
   - Остается только один вопрос, - заметила незаметно подошедшая Верема, - как найти здесь это самое здание. В основном остались руины. А ко всему прочему дворцы знати не уступали размерами и роскошью императорскому.
   - Я уже ненавижу этот город, - прошипел принц после пятичасовых плутаний. - Здесь все руины большие и величественные.
   - Может с воздуха можно будет увидеть что-то, что мы пропустили? - предложил капитан наемников.
   Хагера только кивнула. За время, проведенное в отряде, она привыкла выполнять приказы полукровки, не фыркая и выказывая неприятие. Через несколько минут из-за ближайшей полуразрушенной стены вылетел ястреб.
   Бесконечность неба. Так замечательно летать, ощущая под крыльями упругие потоки воздуха. Может для других он неверный и обманчивый, но для птицы воздух и ветер - это верные и преданные друзья, они помогут крыльям донести куда угодно. Но этот влажный, сырой туманный воздух все осложнял. Мелкие капельки влаги оседали на крыльях, утяжеляя их. Хагера предпочла бы подняться как можно выше и взглянув на город сверху, но вместо этого приходилось держаться ближе к земле, чтобы иметь возможность хоть что-то рассмотреть. Лететь надо было медленно, внимательно следя, когда прямо перед нею внезапно опять появится очередная стена. Но чем ближе она подлетала к центру города, тем прозрачней становилась молочная дымка. Открывшийся вид был настолько фантастически неправдоподобным, что оборотница едва не забыла, как махать крыльями. Возвышающийся посреди мертвого города дворец был совершенно цел: не облупилась краска, не стерлась позолота, не сгладил ветер черт сидящих на выступах химер и горгулий, не покрылись сетью трещин белоснежные стены. Это место было прекрасно. Более того, с высоты птичьего полета отчетливо было видно, что древнее строение словно вписано в идеально правильную пентаграмму защиты. Кто бы ни строил город, он позаботился о безопасности. Становилось жутковато от понимания, что такой гигант мог пасть.
   Теперь девушки оставалось найти лишь оптимальный путь от дворца к оставшемуся где-то в туманах отряду. Хагера с неудовольствием резюмировала, что туманы - основной бич их путешествия.
  
   Шанкар прислонился к холодному камню. Дом, сохранивший все четыре стены и крышу, стал пристанищем отряда на сегодняшнюю ночь. Это было огромное здание, еще сохранившие остатки былого величия: белый мрамор, покрывшийся тонкой сеткой трещин, изящная лепнина и резьба под потолком.
   Они остановились на ночлег, как только Хагера снялась с места. Уже и так было понятно, что по неведомой причине их водит кругами. Так или иначе, но проклятые туманы, которые у всех уже ассоциировались с неприятностями, вызывали глухое раздражение.
   - У меня крылья отваливаются, - тихо фыркнула вышедшая из-за соседнего полуразрушенного здания оборотница.
   - Ты проделала большую работу, - похвалил Шанкар. - Без тебя мы здесь еще долго плутали.
   - Почему ты уверен, что мне удалось найти дворец? - полюбопытствовала девушка, связывая влажные волосы в хвост.
   - Ты бы не вернулась так быстро, - улыбнулся он.
   - Я не мазохистка летать в темноте, - фыркнула Хагера, направляясь к появившемуся в дверном проеме Келуму.
   - Что ты нашла? - тут же поднялся на ноги Анамара.
   - Покормите для начала уставшую девушку, - ухмыльнулась ястребица, с благодарностью принимая миску с горячей похлебкой. - Или куда-то спешите на ночь глядя?
   - Не стоит спорить с голодной женщиной, - улыбнулся Келум, глядя на слегка растерявшегося от такой отповеди полукровку.
   Принесенные вести всех порадовали. Саим предположил, что скорее всего сможет преодолеть наложенное на город заклинание, сбивающее с пути. К тому же было решено ориентироваться на Хагеру, которая снова поднимется в воздух в облике хищной птице, раз на высоте запутывающая магия не действует. Шанкар и Келум так же должны были превратиться в зверей. Была возможность, что на животных, пусть и необычных, действие заклятие так же распространяться не будет.
   Успокаивающе мерцала охранка, наложенная на комнату. Взявший на себя первую смену дежурств Шанкар наблюдал за спящим лагерем. Намахавшаяся за день крыльями оборотница уже спала, свернувшись под боком у своего избранника. Анамар, растянувшись на плаще, усиленно делал вид, что спит, но чуткий слух оборотня улавливал его неровное дыхание. Дремала Верема, положив руку на меч. Лайяр задумчиво рассматривал потолок, как делал всегда, когда его что-то тревожило. Всем им слишком тяжело давались последние дни.
   Шанкар покачал головой, подкинув в едва тлеющий костер. Почему-то появлялось ощущение, что они в безопасности, что в этом пустом городе, где за весь день не встретилось ничего жуткого, они в безопасности. Но вот именно этого и нельзя было делать ни в коем случае. И тем не менее абсолютная тишина, которой никогда не бывает в городах, где живут люди, раздражала восприимчивого зверя внутри него. Было в этом нечто неправильное, заставляющее настораживаться, чутко прислушиваться к звукам ночи.
   Шанкар тряхнул головой, резюмировав, что вот-вот уснет. Поднявшись, он растолкал своего сменщика и принялся раздеваться - в зверином отдыхе он быстрее абстрагируется от донимавших невеселых дум и воспоминаний. А ведь поспать хоть немного надо, забыться тяжелым сном. Завтра они продолжат путь, и кто знает, что принесет следующий день? Ничего хорошего от этого города он не ждал.
   Следующий день оказался до отвращения похож на предыдущий. Они шли за соколом, иногда натыкаясь на тупики, которые оказывались на пути. Тогда приходилось возвращаться и искать обход. Царившая тишина в мертвом городе выматывала и заставляла вздрагивать, когда под ногой или копытом лошади излишне громко хрустнет щебень.
   Когда туман отступил, у всех вырвался вздох то ли облегчений, то ли восхищения и удивления.
   - Это... впечатляет, - заметил Лайяр, разглядывая дворец.
   - Нам точно туда? - вздохнул Анамар, вспоминая, во что вылилось спасения принца. И вот опять явно зачарованное здание.
   - Увы, - кивнул принц.
   - Лиат Саим, Реана отслеживала магические ловушки внутренним зрением, вы сможете проделать подобное? - поинтересовался Шанкар.
   Единственный оставшийся в живых маг зябко передернул плечами, когда на нем скрестились все взгляды и мысленно недобрым словом помянул магичку, с которой его постоянно сравнивали, и которая сейчас была в безопасности в столице.
   - Получасовой привал, - распорядился Анамар, - и потом идем во внутрь.
   Шанкар кивнул, люди явно устали, и передышка была необходима.
  
   Магические светильники никак не могли разогнать густую тьму, хотя парило их уже не меньше десятка, и наемники начали зажигать факелы.
   - Колдовать плохо, какие-то сбои в магическом фоне, - раздраженно сообщил Шанкар.
   - Зато магические ловушки тоже неактивны, - в голосе мага явно слышалось облегчение.
   - А механические? - мгновенно свел на нет восторженность момента практичный Анамар.
   - Если начать прощупывать стены щупом, можно зацепить пусковой механизм деактивированной волшебной подлянки, - заметил Шанкар, придя на помощь раздраженному и уставшему магу.
   В неровном свете чадящих факелов дворец производил странное и пугающее впечатление. Шанкар вдруг подумал, что он напоминает пса, впустившего чужаков в дом и теперь только ждущего команды хозяина. И его почти радовало, что неведомый хозяин затерялся в глубине веков.
   - Нам надо дойти до малого зала, где проводились аудиенции, - сообщил Лайяр, рассматривая карту. - Нам вниз на два уровня и по длинному коридору до упора.
   - Откуда ты это знаешь? - удивилась Верема.
   - Королевский дворец Арайи был построен как несколько уменьшенная копия здешнего. Я это только что понял, - оправдываясь, объяснил он. - Когда просто изучал план, это не бросалось в глаза. Но это только предположение.
   - Тогда пошли, - Анамар как-то устало вздохнул. - Заодно и проверим эти выводы. В любом случае, чем быстрее заберем артефакт, тем лучше.
   Шум, который издавали двигающиеся по коридорам люди, казался почти святотатственным. Под сводами этого дворца так давно не отражался звук шагов, что от понимания исключительности момента, становилось жутковато. Впрочем, Верема сомневалось, что ее мысли совпадают с переживаниями наемников. Они казались собранными и настороженными. На мраморных подставках, иногда встречающихся в нишах, стояли древние изысканные вазы и статуэтки, которые наверняка могли стоить целое состояние, но никто и не подумал даже коснуться древних произведений искусств.
   Если бы не окружающая давящая темнота и гулкая тишина, создавалось бы впечатление, что только недавно в этих помещениях сновали слуги или степенно шагали вельможи - ни единой паутинки, ни пыли на полу, нетронуты временем картины и гобелены.
   - Мрачное место, - заметил Шанкар. Он специально не менял ипостась, поскольку в обличии кота шерсть непроизвольно становилось дыбом. После пары комментариев от Анамара про пушистый шарик, решение пребывать в человеческом облике лишь укрепилось.
   - Брошенные города никогда не производят хорошего впечатления, - фыркнул Анамар. - просто этот больше и старше. Эй там, внимательнее не лестнице! Никто не будет с вами возиться, если ноги переломаете! - прикрикнул полукровка на своих людей.
   Лайяр удивленно приподнял бровь, рассматривая нервничающего блондина:
   - Дурное предчувствие? - в ответ на вопрос капитан наемников только кивнул, а принц вздохнул: - Начинать волноваться?
   - А не поздновато ли? - раздраженно огрызнулся Анамар и тут же постарался успокоиться, чтобы сохранить свое я стабильным. Не хватало сейчас еще и сложностей с детским восприятием.
   - Нам сюда, - указал на одну из дверей Лайяр, уже давно не поддающийся на провокацию такими взбрыками предводителя наемников.
   Зал тоже порадовал абсолютной безлюдностью.
   - Если в Ангарге все по аналогии... - задумчиво протянул оборотень, подходя трону и нажимая что-то в его основании. Верхняя часть постамента вместе с мраморным, покрытым изящным резным узором креслом, отъехала в сторону, являя спуск в темноту.
   - Открываешь государственные секреты? - ухмыльнулась Верема.
   - В Арайи трон остается недвижим, - задумчиво отозвался Лайяр.
   - С этим утверждением я бы поспорил, - мрачно заметил Анамар, вызвав на губах окружающих легкую ухмылку.
   - Закрывай этот лаз, - скомандовал Лайяр. - Нам стоит отдохнуть перед тем как спускаться на нижние этажи.
   Несогласных с этим предложением не нашлось.
  
  
   Эльхиор уверенно вел их сквозь туман, выбирая правильный путь среди развалин с легкостью, заставлявший волшебницу недоумевать. Неужели он здесь уже бывал?
   Туман рассеялся так неожиданно, почти мгновенно, что Реана даже замерла на месте, морщась от света, ударившего в глаза. Впереди вздымались стены императорского дворца. Блестели золотом купола и взрезали небо острые шпили башен.
   Но все эта красота, в сравнении с общим запустением города, заставляла лишь сильнее почувствовать какое-то несоответствие, внушавшее лишь тревогу, не оставлявшее девушку и лишь усиливающееся.
   - Бледная тень былого великолепия, правда? - заметил Эльхиор.
   - Я только что об этом думала, - отозвалась магичка.
   На этом обмене фразами их разговоры закончились. Мужчина быстро свернул в сторону от центральной аллеи, распахнув перед своей ученицей дверь иного входа. Реана осматривалась с восторгом, смешенным с ужасом. Бесконечные коридоры и анфилады, огромные залы и куполообразные потолки. Мозаичные полы и покрытые резьбой стены.
   - Я устала, - наконец не выдержала она. Ноги нещадно болели.
   Эльхиор бросил на девушку быстрый раздраженный взгляд. Реана непонимающе смотрела на спутника, он казался гончей, взявший след.
   - Я дальше не пойду, - куда решительней произнесла она. - Мне необходимо поспать и нормально поесть, а не глотать на ходу черствый пирожок. Что за спешка?!
   - Во дворце есть кто-то помимо нас, - сообщил маг.
   - Откуда ты знаешь? - удивленно поинтересовалась Реана. - Я поддерживаю сигнальную сеть, но ничего не почувствовала.
   - Советую запомнить, что ты еще не скоро достигнешь моего уровня, - бросил он.
   - Как же мне забыть?! - язвительно откликнулась девушка.
   Тем не менее, Эльхиор притормозил и свернул в боковой коридор, выведя ее в небольшую комнатку.
   - Переночуем здесь, - сообщил наемник, а магичка просто с легким стоном опустилась на пол, начиная разминать мышцы. - Не хочу, чтобы нас опередили.
   - Можешь не оправдываться, - не без иронии в голосе отозвалась Реана, заставив этим комментарием едва ли не подавиться воздухом собеседника.
   Первая смена дежурств досталась магичке. Несмотря на усталость, сон не шел, вот она и вызвалась добровольно посидеть первую часть ночи.
   Некоторое время волшебница наблюдала за причудливым танцем языков пламени, потом перевела взгляд на спящего наемника. Даже во сне его лоб пересекала линия, выдающая нервозность и напряжение. Девушка и сама нервничала, на нее давила странная атмосфера этого полуживого древнего места, но при этом она понимала - Эльхиора заботит что-то еще, о чем она не имеет ни малейшего понятия. И было чрезвычайно интересно и важно узнать, что именно. Чего только стоит его заявление о присутствии во дворце еще кого-то. Ее изумляло и раздражало то, что сама она этого не ощущала. И сейчас было самое время кое-что выяснить.
   Поднявшись, магичка направилась к выходу из комнатки. Это удалось проделать совершенно бесшумно, так как звук шагов тонул в густом ворсе ковра. Реана не сомневалась, что сумеет отыскать место ночлега, тем более, что уходить далеко и не собиралась. Свернув на лестницу, месторасположение которой запомнила по предыдущему переходу, девушка закрыла глаза и постаралась максимально расслабиться. Единение с воздухом далось здесь на диво легко, словно стихия только и ждала ее обращения. Поисковая сеть раскинулась широко, быстро распространяясь через малейшие трещинки, услужливо подсказанные вездесущей силой. Реана на самом деле ощутила присутствие людей в нескольких местах дворца. И в некоторых даже чувствовалось что-то знакомое. Одна из нитей неожиданно дрогнула и натянулась, явственно передав магичке прикосновение чужой магии. Не дожидаясь, чем это может продолжиться, волшебница отдернула поисковое заклинание. Кажется, сейчас она совершила если не фатальную ошибку, то, как минимум, неосторожность.
   Реана раздраженно дернула кончик косы. Придется будить Эльхиора и каяться. И она отчетливо понимала, насколько ему не понравится подобная побудка.
   Вот только вернуться девушка не успела. Открывшийся прямо перед ней портал преградил намеченный путь.
   - Ну, привет, Реана, - раздался голос, который магичка с удовольствием бы позабыла.
   - Ну, здравствуй Триар, - вздохнула она, прекрасно понимая, что это лишь прелюдия и теперь начнется совсем другой разговор. - Не слишком далеко забрался, чтобы меня навестить?
   - Нет, что ты, дорогая, - осклабился маг, - ради этого я бы даже на другой континент бы махнул.
   - Чтобы сделать мне гадость и себя не пожалеешь? - усмехнулась она. - Интересно, ты действительно ради меня сюда забрался, решив лично принести извинения и признать, что учитель не зря тебя изгнал? - судя по тому, как перекосилось лицо ее визави, последнее предложение ударило по больному месту. Волшебница зло усмехнулась, стараясь вывести мужчину из себя.
   - Заткнись, дрянь! Это все ты! После твоего изгнания старик как с ума сошел. Этот выживший из ума маразматик....
   - Не смей так об Учителе! - перебила его девушка. - Он для нас сделал столько, сколько иной отец для своих детей не делает!
   - Для тебя, Реана, для тебя! - сверкнул глазами Триар. - Ради меня этот старик даже пальцем никогда не пошевелил!
   - Он тебя выучил! - возмутила Реана, - сделал из нас не узкоспециализированных магов, как мог бы. Твои знания ничуть не уступают моим! - девушка огрызалась уже азартно, аккуратно сдвигаясь в сторону, чтобы иметь простор для маневра.
   - И даже превосходят!
   - Пусть даже превосходят! - легко согласилась она. - Так что тебе еще надо было?!
   - Мне нужно было то самое место, на которое готовили тебя, моя дорогая Реана. Место придворного мага!
   - Тебе даже место в совете магов не светило бы, с твоими-то карточными долгами!
   - Зато теперь тебе тоже не светит, - расхохотался мужчина. - Это ж надо, тебя дважды обвинили в государственной измене. Сопротивление псам гильдии...
   - Триар, объясни мне одну вещь: каким бесом ты оказался во всем этом замешан? - вздохнула девушка, натягивая нити силы, очень аккуратно, прибегая к новым знаниям, чтобы увлекшийся полемикой... враг, не заметил ее манипуляций.
   - Скажем так, я вовремя сыграл на твоей доверчивости и получил море удовольствия, когда ты убралась с пути. Кое-кто предложил мне кругленькую сумму, если я буду работать на них. Но когда этот маразматик вышвырнул меня и взял в ученики малолетнего щенка, это стало вопросом не только благосостояния.
   - Продался, - отрывисто бросила Реана. А еще ей стало окончательно ясно, если бы бывший друг и соученик думал оставить ее живой, в целостности и сохранности, то не стал бы сейчас так подробно хвастать своими "заслугами". Она еще раз проверила поднятые щиты, ожидая нападения в любой момент, как только Триар устанет разглагольствовать. И не зря.
   Реана едва увернулась от просвистевшей совсем рядом ледяной стрелы. Видимо, маг тоже не терял времени даром и сейчас генерировал любимые им заклинания с поразительно скоростью. Жаль, она упустила момент и не атаковала первой. Впрочем, это не мешало ей отвечать ему такой же мелочевкой. Применять что-либо глобальное времени пока не хватало, тем более что для активации припасенного волшебства ей просто необходимы были пару секунд неподвижности.
   Нырнув за колонну, девушка вздрогнула, когда в ее прикрытие ударило очередное боевое заклинание, и мгновенно влила силы в матрицу подготовленного плетения, усилием мысли посылая его в сторону противника. Не глядя, угодила ли в цель, она просилась в темневший неподалеку проем, зная, что последует дальше. Пространство содрогнулось от взрыва. С потолка посыпалась штукатурка.
    Реана прислонилась к стене, устало прикрыв глаза. Усталость была не физическая, а эмоциональная. Очень не вовремя вспомнилось, как он угощал ее яблоками, как они вместе сидели на крыше, смотрели на звезды и мечтали, как станут великими магами. И считали, что останутся друзьями. В итоге ни один из них не стал выдающимся, пусть знания у них великолепные. Ощущалась лишь горечь и пустота, никакого удовлетворения от выигранной битвы. Несмотря на то, что он уже давно не был тем чудным пареньком, что он пытался убить ее, и вообще сделал все, чтобы осложнить и уничтожить ее жизнь, но она не хотела... Не хотела, чтобы все закончилось так. Когда-то она боялась и считала, что Тракт - не для нее, но была вынуждена признать, что стала жестче, если не сказать более жестокой. Но хладнокровней - точно. Ей приходилось убивать. И хотя она так и не привыкла делать это, не сожалея потом. Сейчас было почему-то особенно странно. Раньше, сделав подобное, она бы уже едва ли не в истерике билась, а сейчас осталось только чувство усталости и опустошенности.
  Поднявшись, она вышла в разгромленный зал, стараясь не останавливаться взглядом на кровавых пятнах. И лишь шепнула:
  - Прости, Триар.
  Впрочем, виноватой она себя не ощущала.
   Подходя к комнате, где они остановились на ночлег, Реана остановилась и попыталась стереть с лица грязь от осевшей каменной пыли.
   Эльхиор бодрствовал, холодно посмотрев на вернувшуюся девушку.
   - Хорошо прогулялась?
   - Нет, - коротко бросила она, не желая тянуть с признанием, - у нас неприятности.
   Уже на подходе, она осознала одну вещь: у Триара не хватило бы сил так активно обстреливать ее боевыми заклинаниями, построй он ранее пространственный переход. Она прекрасно помнила, что он всегда слишком много сил тратил на заполнение матрицы. И пускай прошло много времени... В целом, магичка была фактически уверена, что телепортировал бывшего соученика другой человек, а значит, и исчезновение его не останется незамеченным.
   - Собирайся, - отрывисто бросил он, вскакивая. - Ты только что сама себя лишила сна.
   И оспорить это утверждение было нечем.
  
  
   Анамар и Шанкар порой соприкасались плечами, удерживая оборону.
   - Скажешь, и в этом я виноват? - бросил Анамар во время временного затишья.
   - Нет, - вздохнул оборотень, утирая тыльной стороной ладони пот со лба. - Эта дрянь могла оказаться в любом из проходов, а не только выбранном тобой.
   - Надо же какой прогресс, - ехидно протянул полукровка, разрубая рванувшую к нему излишне смелую гадину пополам.
   - Слушай, прекращай ехидничать, - возмутился оборотень. - И вообще, у кого ты этому научился?!
   - Тебе пальцем показать? - ничего не значащий, бессмысленный разговор отнюдь не мешал внимательно отслеживать передвижения химер. Во всяком случае, они предполагали, что на этот раз мелкие зубастые и не поддающиеся опознанию звери являются именно химерами. Волна хищников оттеснила людей, заставив забиться в одну из комнат и поочередно караулить вход. Анамар и Шанкар держались дольше и успешнее всех благодаря нечеловечески быстрой реакции.
   Пререкания как-то расслабляли, давая надежду на то, что они выберутся из этой заварушки живыми.
   - Интересно, почему их не берет магия? Ты ведь маг?
   - Каждый раз спрашиваешь, - фыркнул метаморф. - Не обольщайся, - он разрубил очередное агрессивно настроенное создание прямо в полете, когда оно решило спрыгнуть с потолка. - Я поддерживал светляки почти сутки и все наши щиты, чтобы Саим берег резерв на случай вот такой вот оказии. Кто же мог предположить, что ему первому перегрызут горло.
   - Жаль, - коротко отозвался полукровка.
   - Не слышу жалости в твоем голосе, - усмехнулся оборотень.
   - Может потому, - Анамар одним движением снес голову ближайшей твари, даже не поморщившись от того, что на него плеснуло горячей черной кровью, - что мне не жаль. Шанкар поморщился, в голосе наемника снова прорезались нотки безумия. Ситуация, казалось бы, уже не могла стать хуже, но нет. Только полубезумного, неконтролируемого недочеловека им и не хватало.
   - И не вздумай! - рявкнул оборотень и, улучив момент, ткнул напарника локтем в бок, нарушив концентрацию воина, а значит и его боевой транс.
   - Вовремя, - в голосе Анамара слышалась благодарность.
   Впервые за очень долгое время предводитель наемников почувствовал, как начала уставать рука. Эти богами проклятые катакомбы уже сидели у него в печенке. Он уже несколько раз клятвенно пообещал себе, что это последний раз, когда он оказывает услуги короне. Пусть даже они и не безвозмездны.
   Ледяное копье просвистело мимо, едва не вспоров рукав его куртки, и пригвоздило очередную тварь к колонне. Шанкар обернулся и, не сдержавшись, выругался, завидев стоящую неподалеку Реану. На кончиках пальцев магички дрожало какое-то марево, из-за чего метаморф изначально подумал, что это всего лишь видение.
   "Куда, безумная?! На них же не действует магия!" - он успел лишь подумать, но не сказать - с рук девушки уже слетело едва заметное полупрозрачное облако, а часть химер развернулись к новой жертве. На миг замерев, хищники чихнули и лишь сильнее ощерились, наступая на замершую волшебницу.
   Анмара, Шанкар, Верема и Лирик рванулись к волшебнице, прекрасно понимая, что все равно не успеют, как бы ни спешили. Скорее всего ее ждет та же участь, что и светловолосого мага. Но вдруг из-за спины Реаны прокатился шквал огня, не опаляя людей и превращая в прах злобных тварей.
   - Куда тебя понесло?! - раздался незнакомый и очень недовольный голос.
   Реана развернулась, затем еще раз обернулась на друзей, но все же поспешно умчалась за поворот.
   - Только я думаю, что она опять вляпалась во что-то похуже обычной экспедиции в мертвый город? - раздался рядом спокойный и очень злой голос Анамара.
   Шанкар только кивнул.
  
   - Прекрати возмущаться, Эльхиор, - огрызнулась девушка, догоняя учителя. - Я не дам своим друзьям умереть!
   - В данном случае умереть тебе и твоим дружкам не дал я, - раздраженно бросил через плечо маг, уверенно шагая по темному коридору. Внезапно он остановился, ругнулся сквозь зубы и едва ли не бегом рванул к ближайшей стене.
   Реана наблюдала за этими метаниями, начиная подозревать неожиданно проявившееся безумие у спутника.
   - Что ты делаешь? - осторожно поинтересовалась она, наблюдая, как его изящные пальцы легко вдавливают строго определенный камень в стену.
   - Сокращаю путь, - с улыбкой сообщил мужчина, хватая ее за руку и толкая в открывшуюся в стене дыру.
   Магичка с визгом рухнула в пустоту. Впрочем, спуск был не настолько отвесным, как ей показалось ранее. Скольжение даже могло бы показаться неплохим развлечением, если бы у нее было хоть какое-то представление, что ее ждет внизу.
   Вылетев в какой-то зал, Реана первым делом откатилась в сторону, чтобы на нее еще не рухнул ко всему прочему и сам виновник ее незапланированного полета. Эльхиор на самом деле появился лишь секундой позже, по-кошачьи грациозно, коснувшись пола лишь подошвами и подушечками пальцев рук, легко разгибаясь и рывком ставя на ноги саму волшебницу.
   - Постарайся забрать амулет из середины, пока маги не поймут, что я могу составить им реальную конкуренцию, - скомандовал мужчина, направляясь к группе людей в середине помещения.
   Реана быстро оценила обстановку. На полу зала находилась огромная и очень сложная фигура начертательной магии. Девушка почти мгновенно поняла, что линии не нарисованы, как ей показалось изначально, а являются желобками между плитами разных цветов, и составляющих сложный рисунок. В середине, на пересечении множества желобков, что-то поблескивало в сиянии множества стационарных и ныне активированных магических светильников. Волшебница предположила, что это и есть столь желанный для ее спутника артефакт.
   А еще здесь присутствовали воины и маги. Солдаты расположились у стены, а около десятка волшебников толпились у сложного рисунка, явно решая, что и в какой последовательности предпринять. Девушка рассмотрела среди них как минимум двух членов Совета магов, внутренне холодея от понимания, что оказалась едва ли не в сердце осиного гнезда. А уж лица она смогла рассмотреть без проблем - их с Эльхиором появление, конечно же, не осталось без внимания. Так долго бежать от них и в итоге самой придти в расставленную ловушку! Мысли мелькали одна за другой. Предположение, что приведший ее сюда маг - ставленник совета, девушка почти мгновенно отмела - он мог скрутить и доставить ее в их башню в Ангарге давным-давно, не утруждая себя длительным путешествием, обучением и нервотрепкой. Рациональная часть разума моментально подсказала, что ничего не мешает звездноглазому сделать все вышеперечисленное, как только она справится с поставленной задачей. "Впрочем, - зло усмехнулась девушка, - тогда она позаботиться, чтобы уничтожить артефакт до того, как маг успеет им воспользоваться".
   За эти пару секунд, псы успели отреагировать на новоприбывших, медленно двинувшись наперерез Эльхиору, но были остановлены командой одного из Высоких магов, который выжидающе присматривался к приближающемуся наемнику. Почти одновременно с этим другой член Совета резко полоснул ножом по горлу одного из своих союзников, толкнув почти что труп на рисунок. Реана в ужасе замерла, отстраненно наблюдая, как яркая кровь не забрызгивает все вокруг, а аккуратно собирается лишь в желобки линий, быстро растекаясь по ним и заполняя весь рисунок.
   - Реана быстрее! - резкий окрик Эльхиора подстегнул девушку, выводя из оцепенения, вызванного холодной и расчетливой расправой над человеком, явно ничего подобного не ожидающим. Вместе с этим, в застывших магов ударило что-то настолько мощное, что воздух мгновенно затрещал. Вокруг волшебников вспыхнул щит, рассыпая вокруг мириады искр. Когда же и рванувших к Эльхиору псов снесло волной магии, приложив о стену и оставив там, словно сломанных детской рукой кукол, улыбки на лицах архимагов исчезли. Они явно не ожидали, что один единственный человек будет способен на нечто подобное.
   На подошедшую к рисунку девушку тоже посматривали с опаской и злорадством. Она и сама понимала, что ее не пропустит защитное поле, которое образовывалось по периметру фигуры с момента начала церемонии и до самого конца. Реана сама не понимала, зачем это делает, но и ослушаться почему-то приказа Эльхиора не могла. Всплыло воспоминание о принесенной ученической клятве, видимо, сейчас учитель пользовался магической связью, контролируя ее поступки, подталкивая к нужному ему результату.
   Делая шаг сквозь слегка поблескивающую преграду, магичка пыталась молиться богине милосердия, разрываясь на части от страха и жгучего интереса ученого, так не вовремя проснувшегося в этот момент. Но грань разомкнулась, легко пропуская нарушительницу, лишь неприятно покалывая кожу. Сразу с двух сторон донеслись возгласы. И если магов девушка видела, и злорадствовала тому факту, что они не могли ей помешать, связанные боем Эльхиором, то логично предположила, что в зале появились и недавно спасенные друзья. Вот только останавливаться, чтобы оглянуться, было нельзя. Вязкость воздуха все повышалась. Девушке приходилось прикладывать значительные усилия, делая каждый последующий шаг. Она сама себе напомнила вязнущую в варенье муху, и поморщилась от столь нелицеприятного сравнения. Реана торопилась, прекрасно понимая, что какими бы сверхъестественными способностями ни обладал ее напарник, сдерживать десятерых матерых магов ему вечно не удастся. А получить удар в спину не хотелось.
   Волшебница ощутила, как из носа от напряжения побежала тонкая струйка крови. И буквально через секунду ее пальцы сомкнулись на измазанном в крови амулете. Давление мгновенно исчезло, а Реана рухнула на колени, не справившись с инерцией изначального движения.
   Девушка не стала тратить время на отдых и мгновенно обернулась, чтобы оценить расстановку сил. Тот самый член совета, недавно принесший в жертву неведомого ей мужчину, оставался на ногах, напряженно застыв напротив казавшегося расслабленным Эльхиора. Остальные волшебники лежали на полу в обмороке, видимо, отдав все свои силы на поддержание защитного поля вокруг своего предводителя. Шанкар, Анамар и другие, такие знакомые ей люди и нелюди застыли у стены, словно невидимая преграда не давала им сделать и шага к ней навстречу.
   Реана замерла, растерянно переводя взгляд с одного мага на другого. Несмотря на все произошедшее, ее что-то настораживало.
   - А теперь будь благоразумной девочкой, Реана, подойди ко мне, - мягко произнес Эльхиор, протягивая к ней руку открытой ладонью вверх.
   - Ты действительно думаешь, что я так просто отдам тебе амулет? - магичка медленно попятилась.
   - У тебя нет выбора, иначе они, - мужчина махнул рукой на наемников, - серьезно пострадают. Вплоть до летального исхода.
   - Ты сволочь, - прошипела Реана.
   - Хватит уже, - отмахнулся он. - Иди сюда и отдай мне амулет. Затем сделай разрез на руке и смочи его кровью, - Эльхиор протянул ей рукоятью вперед невесть откуда появившийся в его пальцах кинжал.
   Девушка глубоко вздохнула, заставляя себя успокоиться, и сделала шаг навстречу магу. Быстрый взгляд в сторону застывших друзей подтвердил, что им ничего не угрожает, по крайней мере в данный момент. Оказавшись всего в паре шагов от звездноглазого наемника, Реана рассмотрела нож и обмерла. Этот самый клинок в ее видении, спровоцированном лепестками зеркальных цветов, пробивал ее сердце.
   Рука, уже потянувшаяся было, чтобы вложить амулет в подставленную ладонь мага, замерла на полпути. Хотя для этого ей пришлось приложить массу усилий, чтобы преодолеть возникшую потребность, во что бы то ни стало закончить начатое. Эльхиор перевел на Реану взгляд, вздергивая бровь в жесте деланного изумления, как бы говоря: "и как долго ты сможешь сопротивляться?"
   И в этот же момент возникшей заминкой воспользовался поднакопивший сил Высокий маг. Он швырнул в Эльхиора очердное заклятие и резко ударил Реану по руке, подхватывая выпущенный ею артефакт, чтобы уже через долю секунду шагнуть в сияние раскрывшегося телепортацирнного прохода.
   В какой-то миг девушке показалось, что взбешенный произошедшим мужчина ее ударит.
   - Почему ты его не держал?! - она решила, что лучшим средством защиты станет нападение.
   - Убирайся подальше, пока я еще держу себя в руках, - прошипел он.
   Магичка поспешила последовать этому совету, высказанному таким тоном, что появилось отчетливое понимание, она совершенно не жаждет узнать, что может стать альтернативой.
   - Всем привет, - улыбнулась волшебница, подходя к растерянным и ничего не понимающим друзьям.
   - Реана, - неверяще выдохнул Анамар.
   - Реана, - едва не простонал Шанкар.
   А Верема лишь усмехнулась, подмигнув магичке, а та передернула плечами
   - Я тебя сейчас прикопаю, - проникновенно пообещал полукровка. - Ты должна сейчас находиться в доме своего учителя. Так каким ветром тебя занесло сюда?!
   - Если совсем коротко: псы, не оставили меня в покое, а вот он, - она указала на все еще стоящего в центре рисунка Эльхиора, - меня спас.
   - Спас? - негромкий вопрос Шанкара был произнесен так, что наблюдавший со стороны сцену воссоединения Лайяр, скорее предположил бы, что незнакомец покусился на святое.
   - Да, - уверенно отозвалась Реана, выдержав взгляд метаморфа. - И вообще очень мне помог.
   - Тогда нам стоит поблагодарить его, - улыбнулась Верема, пока мужчины переваривали новости.
   - Для начала нам стоит посмотреть, живы ли маги, - заметил принц.
   - Да, стоит выяснить, что вообще тут происходило, - поддержал его Анамар.
   - Кажется, твой друг мог бы пролить свет на эту загадку, - предположил оборотень, провожая взглядом удаляющегося из зала Эльхиора.
   - Вот уж сомневаюсь, - протянула Реана. - Призвать души магов из-за черты, если они ее уже пересекли и то проще будет.
   - Значит, стоит позаботиться, чтобы они не успели ее пересечь, - заметила Верема, снова выступив гласом рассудка, и потянула волшебницу за собой. А Реана была только рада удалиться подальше от сверливших ее взглядами нелюдей.
   - Давайте разбивать лагерь, - предложил Анамар.
   - Что-то мне подсказывает, мы здесь надолго, - отозвался Лайяр, - так что вполне можем занимать спальные комнаты. Только в целях безопасности лучше расселиться лишь на одном этаже. Пошлите людей разыскать источник и попросите лиату протестировать воду.
   - Я свяжусь с эр Корсом, чтобы узнать, что за это время произошло в столице, - предложил Шанкар.
   - Я хотел бы присутствовать при разговоре, - кивнул принц.
  
  

Глава 21

  

Вместо того, чтобы ненавидеть своих врагов, поблагодари бога за то,

что жизнь не сделала нас такими как они

NN

  
   Искать комнату, лишенную окон и снабженную крепкой дверью, долго не пришлось. И ее небольшие размеры тоже не оказались проблемой - выживших волшебников осталось только трое, при том что придти в себя шанс был только у архимага.
   Реане пришлось потрудиться, отпаивая представителя Совета всевозможными восстанавливающими снадобьями, чтобы тот смог ответить на скопившиеся вопросы. Магичке даже пришлось выставить всю мужскую братию, чтобы спокойно заниматься делом, потому как постоянное нетерпеливое сопение за спиной порядочно раздражало и мешало сосредоточиться.
   Покопавшись в сумке, девушка наткнулась на металлическую полоску металла и извлекла на свет божий антимагический ошейник, некогда "подаренный" Рессаром.
   "Очень вовремя!" - порадовалась Реана, не без удовольствия застегивая его на шее архимага.
   - Верема, - обратилась она к стоящей позади воительнице, - зови принца. Наш пленник придет в себя с минуты на минуту.
   На допросе она присутствовать особо не хотела, поскольку понимала, что никто из мужчин не погнушается куда долее жесткими методами опроса, лишь бы получить необходимую информацию. Поэтому все же решила остаться немым укором, если на самом деле произойдет нечто подобное.
   Впрочем, это было излишней мерой предосторожности. Маг слабо зашевелился и руки первым делом метнулись к шее, ощупывая ошейник. На его губах расползлась злая усмешка, и лишь затем он обвел взглядом своих пленителей.
   - Все предполагалось в точности до наоборот, - вздохнул он, садясь, опершись спиной на стену.
   - Вы согласны рассказать все, что известно? - приподнял бровь Лайяр.
   - Мальчик, несмотря на статус и магическую силу, - последние два слова от произнес с горькой усмешкой, - я боюсь боли. Полагаю, в итоге это ждало бы меня в случае отказа.
   Анамар лишь легко пожал плечами, лишь подтвердив этим опасения Реаны о положительном ответе.
   - В таком случае, что вам здесь понадобилось? - начал расспросы принц Арайи с самого главного.
   - Трон империи, - легко отозвался пленник. - Разве не за тем же явился ты сам, наследник?
   - Я пришел, чтобы забрать амулет раньше вас, - холодно откликнулся Лайяр, а маг рассмеялся.
   - Но опоздал, - мерзко ухмыльнулся маг.
   - Лиат Верм, не считайте меня неучем, - не обратил внимание на провокацию принц, - я прекрасно помню, что трон империи - артефакт, не позволивший бы занять место правителя человеку, не являвшемуся наследнику древнего рода. И если вы утверждаете, что я и есть наследник, подтверждая этим сохранившуюся в нашей семье легенду о высоком происхождении, то какой смысл было красть амулет, не попробовав покуситься на меня. Или по крайней мере не дать так легко увести меня из того дома-ловушки. Зачем вообще нужно было похищение в самом начале этих событий?
   - Лайяр... - маг явно раздумывал, сколько можно сказать, потом вздохнул и продолжил: - ты думаешь, создать такой дом было легко? Мы до сих пор не понимаем, как вам удалось не затронуть сигнальных нитей. И вот тогда решили искать тебя по крови. Только вот незадача, ни одного образца отыскать не удалось. Как тебе это удалось провернуть? Впрочем, не так уж важно. Было решено сделать это опосредовательно по родственной связи. Вот только кровь короля указала нам не одного, а двух сыновей правителя. Не знал, что у тебя есть сводный брат? Мы тоже. Вполне возможно, что и твой отец также. Грехи молодости, так сказать.
   Реана прикрыла глаза, понимая, что услышит дальше. Такой незначительный факт многое расставлял по своим местам.
   - И что это дало? - голос принца был холоден и спокоен, в нем звучал лишь вежливый интерес.
   - Не пришлось отлавливать тебя по всей территории бывшей империи. Надо было лишь немного корректировать ваше продвижение. Документ, содержащий сведения о местонахождении лаборатории все еще был в твоих руках. И вы очень неплохо справились с ролью проводников. Я бы даже сказал блестяще!
   - Значит, преследование было лишь умело разыграно? Мне не показалось?
   Архимаг пожал плечами.
   - Просто контроль и сокращение числа единомышленников. Впрочем, убей тебя химеры, никто бы не расстроился. Следующим вопросом будет: как же нам удавалось за тобой следить? Просто, мальчик. Не смотря на то, что гадание о местонахождении по крови - ритуал единоразовый, было очень интересно узнать, что в отряд затесался предатель.
   - Кто? - этот вопрос мучил всех.
   - О, я не знаю имени, ее отслеживал мой коллега, который так успешно увел амулет у вас из-под носа.
   - Лиат, я напомню свой первый вопрос: зачем вам этот артефакт? - Лайяр явно намеревался докопаться до сути, не смотря на то, что разговор постоянно сбивался на сопутствующие, не менее важные темы.
   - Нам известно, как возвести на трон ставленника Совета...
   - Марионетку, - глухо произнес Шанкар.
   - Можно и так, - кивнул мужчина. - Нужна была кровь наследника. Ваш неизвестный брат поделился ею. Всей до капли.
   - И это обманет древний артефакт, - подытожил Лайяр.
   У мага глаза начали закатываться, и он схватился за сердце.
   - Все вон! - рявкнула Реана, тут же бросаясь к архимагу. - Кажется, я перестаралась с зельями, не учитывая его возраст и нагрузку на сердце тонизирующих составов.
   - Тут угадать невозможно, - согласилась Верема, подавая волшебнице называемые ею зелья.
   Минут через двадцать Реана устало, но облегченно перевела дух.
   - Жить он будет.
   - Вот только не знаю, стоило ли его спасать, - заметила тихо сидевшая в углу воительница. - Разве что ради повторного допроса. Сама понимаешь, его так или иначе придется убить.
   - Он в ошейнике ведь, - без особого энтузиазма откликнулась магичка.
   - Нельзя оставлять за спиной такого противника, - мягко заметила ее собеседница.
   Реана уже слышала это когда-то.
   - Но я не могу просто смотреть, как кто-то умирает, если в состоянии помочь, - уже злее огрызнулась волшебница.
   - А ты думаешь, почему они вышли? - примирительным тоном отозвалась Верема. - Реана, думаешь, Лайяр оставит в живых убийцу своего отца? Пусть даже не он лично держал бутылек с ядом? Помнишь, он сказал про поиск по крови? Думаешь, король дал бы добровольно сцедить ее, зная, что после этого начнется охота за его ребенком? И чтобы посадить на трон марионетку, придется сместить еще здравствующего правителя. Догадываешься же, каким способом это произойдет.
   - Я все понимаю, - качнула головой волшебница.
   - Кажется, он приходит в себя, - Верема кивнула на пошевелившегося мага.
   - Лиат, что-то у вас болит? - заботливо поинтересовалась девушка.
   - Это имеет значение? - сипло отозвался мужчина.
   - Как угодно, - раздражение Реаны достигло предела. Либо принимает лечение, либо нет, но терпеть нервотрепку она не собиралась.
   - И ты здесь, - вдруг вздохнул пленник. - Что ж тебя ничего не берет?
   - Что вы хотите сказать? - насторожилась девушка.
   - От псов отделалась, все обвинения с себя умудрилась снять, даже наемник не справился, - устало закончил маг.
   - Выздоравливайте, - Реана поднялась и направилась к двери.
   - Даже не расспросишь о подробностях? - удивилась последовавшая за нею Верема.
   - Первые два - для меня не загадка, а на счет последнего... у меня есть подозрения, - задумчиво произнесла магичка, просто озвучивая свои мысли, нежели отвечая непосредственно подруге. - Пожалуйста, оставь меня ненадолго, - попросила она воительницу.
   Верема явно хотела что-то ответить, но замолчала и просто кивнула.
  
   Тем временем трое мужчин выбрали одну из спален, чтобы обсудить полученную информацию.
   - Значит предатель - женщина, - задумчиво протянул метаморф.
   - Дело облегчает тот факт, что их у нас всего трое, - Лайяр сложил кончики пальцев, поднося их к губам.
   - Четверо, - поправил Шанкар.
   - Ты же не думаешь, что Реана каким-то образом в этом замешана? - моментально отреагировал Анамар.
   - Не думаю, - принц улыбнулся уголками губ, - нас сопровождали всю дорогу, появляясь в самые ключевые моменты. А лиата присоединилась только в мертвом городе. Это снимает с нее подозрения, и оставляет нам всего двух подозреваемых.
   - Верема и еще одна девушка из числа предоставленных эр Корсом сопровождающих, - Шанкар так же опустился в одно из кресел.
   - Только потому, что она бывшая псица, вы готовы сделать из нее предательницу? - прошипел полукровка.
   - А этого мало? - приподнял бровь оборотень. - Рессар хорошо подбирает людей для подобных важных дел.
   - Не потому ли, что вы с ним как-то связаны, как оказалось? - съязвил наемник.
   - Анамар, Совет не мог не знать, что псица уже встречалась с Шанкаром в прошлом. И о том, что ей сохранят жизнь, если она не покусится на лиату, они тоже могли предполагать. Все очень логично, - принц поморщился. - Мне эта идея тоже не по душе, но факты говорят сами за себя.
   - Есть еще и Хагера, - напомнил полукровка.
   - Может не будем спорить и попросим Реану проверить обеих девушек с помощью заклинания правды? - вмешался оборотень. - И мою сопровождающую тоже, если тебя, Анамар, это утешит. Но, видишь ли, оборотница прошла один ритуал - попутка предать ее просто убьет.
   - И отследить маячок в их вещах, - закончил Анамар, выходя.
   - Это тоже возможно, - заметил Лайяр в ответ на взгляд друга.
   Капитан наемников отыскал Реану и в двух словах изложил ей суть состоявшегося разговора.
   - Хорошо, - кивнула задумчивая девушка. - Пришли обеих ко мне в комнату.
   - А ты?
   - Мне надо еще кое-что уточнить, - отмахнулась она.
   - Не задерживайся, - попросил блондин, направляясь дальше по коридору.
   - Постараюсь, - отозвалась девушка, глядя ему вслед с интересом. Что же она упустила за время путешествия с Эльхиором?
  
  
   Все пошло прахом. Его мечта снова отодвинулась на неопределенное время. Как же мучительно, когда вся жизнь наполнена ожиданием.
   Эльхиор залпом выпил бокал янтарного вина, откинувшись на спинку кресла в библиотеки. Четвертая бутылка, а он все еще трезв как стеклышко. Даже в этом маленьком забытье ему отказано. Неровно трепетали свечи, конечно можно было выровнять их пламя, но так ему нравилось больше - уютней как-то. Почти как в старые - добрые времена.
   Эльхиор закинул ноги на низенький пуфик и снова сделал глоток. Так и кажется, что сейчас откроется дверь и войдет она. Бесшумно, как ей всегда казалось, скользнет к его креслу, положит руки на спинку и, наклонившись, тихо шепнет на ухо:
   - Привет...
   А еще она любила сидеть на полу, откинув голову ему на колени. С нею было комфортно даже молчать. Силь... сколько времени уже прошло с тех пор как она... нет... не так... слишком больно думать о том, что ее нет. С тех пор как он видел ее последний раз? Представить страшно. Смешно. Сколько он уже потерял? Сколько еще потеряет, как сегодня?
   - Вот ты где.
   Эльхиор вздрогнул. Такой знакомый голос.
   - Ты в порядке? - девушка одарила его настороженным взглядом. Иногда так хочется верить...
   Встав с кресла, наемник покачнулся, с трудом сфокусировав взгляд. "Все же пьян!" - изумился Эльхиор. Сделав первый шаг, пошатнулся и едва не полетел вперед, но женские руки придержали его за плечи.
   - Это ты... - улыбнулся он, протянув руку и касаясь пальцами нежной кожи щеки. - Всегда ты...
   - Эльхиор? - сколько же недоумения и непонимания... Разве может она понять сейчас, раз даже тогда не поняла, как сильно он любил.
   - Глупая, - выдохнул мужчина и поцеловал ее. Пусть лишь видение или бред, но это его Силь... А даже если это всего лишь ложь, сейчас он так хочет быть обманутым.
   - Да что с тобой?! - девушка рванулась из его рук, но его ладонь уже легла за затылок, притягивая к себе. Тогда щеку обожгла пощечина. - Эльхиор, не пугай меня!
   С трудом сфокусировав взгляд, маг горько рассмеялся:
   - О, тьма, до чего же ты на нее похожа! Иди спать, маленькая наследница.
   Реана настороженно посмотрела на него.
   - Я...
   - Я пьян и спутал тебя с другой. Иди, со мной все будет нормально. Как всегда.
   Упав в кресло, он взъерошил волосы. Всего лишь Реана... Девушка, так напоминающая, такая похожая и совершено другая. Он действительно хотел обмануться и обманулся. Только за все надо платить. В его случае - горящей щекой и болью в сердце, которая стала только сильнее. Скорей бы уже все закончилось.
  
  
   Анамар столкнулся в коридоре с Веремой почти сразу после встречи с волшебницей, словно воительница специально ждала его в заранее условленном месте.
   - Пошли, - наемник схватил ее за руку и потащил за собой. Втолкнув девушку в ближайшую комнату, коротко поинтересовался. - Ты шпионка?
   Девушка некоторое время его рассматривая, пытаясь уяснить, не находится ли капитан в детском своем состоянии души, пытаясь втянуть ее в какую-то игру.
   - Я уже неоднократно говорила, что нет. У нас что, народу в отряде мало? - Верему явно задело очередное опосредованное обвинение в предательстве.
   - Уже точно известно, что это женщина, - мягко заметил он, наблюдая за реакцией собеседницы. Затем кратко изложил общее мнение командующего состава.
   - И нас всего три, - невесело усмехнулась девушка. - Реана таковой быть не может. Хагера, оказывается, тоже. Значит шанс пятьдесят на пятьдесят. Анамар, я могу предавать, как предала Совет, когда принесла клятву служить Шанкару. Не знал об этом? - она тихо фыркнула. - И смогла это сделать лишь потому, что не клялась именем рода, когда была принята в стаю. Что ты знаешь о семьях служащих?
   - Клан воинов-жрецов, некогда служащих одному из забытых богов. Некогда были фанатиками веры и своеобразных представлений о чести.
   - Весьма нелестный отзыв о моей семье и мало соответствующий реальности, - улыбнулась Верема, неожиданно развеселившись. - Некогда на самом деле служащие были последователями бога войны и смерти. Вот только мы не считаем его ушедшим. И наш кодекс чести не странный. Мы ценим жизнь и за ее спасение обязаны платить служением благодетелю. Это позор, если в подобном услужении отказывают: значит, мы недостойны жить, но лишь существовать. Но в этом случае все близкие отказываются от такого человека, для них его больше не существует среди живых. Лучше убить себя, но в этом случае наш бог душу не примет. Мы перестаем существовать и в ином мире, лишаясь права на перерождение. Если же спаситель принимает клятву, предательство такого человека приравнивается к вышеперечисленному. Шанкар спас мне жизнь дважды. А теперь подумай, я предательница?
   - Тебе же не кажется, что совет тебя отпустил слишком легко? - полюбопытствовал Анамар.
   - А все произошедшее было легко?.. - взорвалась она, но потом резко замолчала. - Если только на мне нет магической метки, - глухо произнесла псица.
   - Значит, маячок? - заинтересовался полукровка, обходя бывшую псицу. - В таком случае становится понятным, отчего нас так быстро находили. И что мы будем делать?
   - Я об этом не знала, - Верема была в отчаянии. Неужели она таки предала их, сама того не желая?
   - Давай подумаем, - Анамар прошелся от стены к стене. - Одежду ты меняла не раз, на ауре следов Реана не нашла, когда проверяла тебя при знакомстве. Значит...
   - Легче просто сразу убить, пожалуй, - она прекрасно понимала, что он прав. В таком случае она носит его в себе.
   - Не легче, я не разбрасываюсь людьми, - он немного криво усмехнулся наемник, а затем хитро глянул на собеседницу: - разденься.
   - Если бы это было на мне, уже бы заметила, - она тем не менее принялась расшнуровывать ворот блузы.
   Анамар сел на край кровати, наблюдая за девушкой чуть склонив голову. Стянув через голову рубашку, Верема встретилась с ним глазами:
   - Знаешь, я бы предпочла, чтобы ты сейчас был ребенком.
   - Ну, прости, - мужчина развел руками. - С тобой я ребенком почти не бываю, так что придется потерпеть взрослого меня. К тому же скоро придет Реана.
   Вздохнув, она принялась расстегивать брюки и вновь посмотрела на него, когда осталась в одном нижнем белье. - Доволен? Сказывается недостаток женского внимания и решил на меня полюбоваться?
   - Похоже, что меня не замечает прекрасная половина? - фыркнул наемник. - А вот по поводу полюбоваться ты попала в точку.
   Он встал и, приблизившись, аккуратно провел ладонью по шее, ключице и плечу.
   - Ты маячок так ищешь? - на всякий случай уточнила девушка, по коже которой пробежали мурашки, а голос звучал хрипловато.
   - Да, - кивнул полукровка. - Если бы он был просто закреплен у тебя на теле, то давно потерялся или был поврежден. Значит, вшит под кожу... - он казался абсолютно сосредоточенным.
   - Ищи быстрее, - попросила девушка, чувствуя, что все происходящее может превратиться в совсем иную игру. Она понимала, что если окажется предательницей, даже невольно, Шанкар ее убьет. Возможно и стоило позволить себе напоследок небольшое безумство? Но ведь оставался мизерный шанс, что это все же не она. И тогда все лишь осложниться, чего хотелось бы избежать... Она совсем запуталась.
   - Если буду спешить, я его пропущу, - выдохнул Анамар. Довольно улыбнувшись, зашел Веремее за спину.
   - Ты не мог бы лучше попросить кого-то другого закончить обыск? - не выдержала она через пару секунд.
   - Нет, - отрезал Анамар продолжая скользить ладонями по ее телу. - Тебя я никому не доверю.
   - Проклятье. Я соглашалась на обыск, а не на пытку, - она повернулась, находя его губы.
   Пальцы мужчины тут же утонули в ее волосах на затылке.
   - Правильное определение, - успел шепнуть он.
   Верема закрыла глаза и прижалась к Анамару, чувствуя какой-то искристый восторг и острое удовольствие от ощущения, как его губы повторяют путь, который недавно проделали пальцы.
  
  
   Встретившись с Анамаром спустя пару часов, Реана почувствовала себя виноватой. Она совершенно забыла о его просьбе после встречи с Эльхиором. Волшебница ушла на один из балконов и долго пыталась разобраться, почему странная выходка ее так зацепила. Звездноглазый гад и так постоянно выдавал какой-то неожиданный финт, но поцелуй ее разозлил. И еще разочаровал. Точнее последующие его слова, что ее лишь приняли за другую. Она с ужасом подумала, не стало ли это первым звоночком, свидетельствовавшем о куда более глубокой личной привязанности к этому мужчине, нежели она думала. Или это вполне закономерная реакция любой девушки, которая обманулась, посчитав, что ею восхищаются и жаждут? Каждой хочется чувствовать себя особенной и желанной.
   И лишь полчаса назад Лайяр напомнил ей об информации, которую выдал плененный маг. Волшебница как раз направлялась на поиски Веремы. Ее грызло неприятное понимание, что придется принести подруге дурные вести. Только что проверив ставленницу Рессара, Реана точно знала, предательница - не та девушка.
   - Надо поговорить, - шепнул Анамар, схватив ее за руку и потянув за собой.
   - Ты нашел маячок? - встрепенулась магичка, еще раз подумав, что икать его должна была именно она. - Как хорошо, что ты поверил в аксиому: Верема - не шпион.
   - Именно, - кивнул блондин, - но достать его без твоей помощи будет довольно проблематично. Если этим займусь сам, будет больно, и может остаться шрам.
   - И где эта пакость? - полюбопытствовала она, заходя в комнату Веремы и обозревая сидящую на стуле девушку
   Верема приспустила с плеча рубашку указав на спину. - Под лопаткой. Там есть старый шрам, из-за которого я не почувствовала уплотнения.
   - Анамар... - выразительно посмотрела на полукровку волшебница.
   Тот, не став дожидаться продолжения фразы, вышел, аккуратно прикрыв за собой дверь.
   - Будешь резать? - насторожилась Верема.
   - Аккуратно, - успокоила ее подруга, вынимая из сумки небольшой кинжал с тонким и узким лезвием, а так же пару флакончиков. Смазав кожу содержимым одного из них, она объяснила.
   - Зелье "заморозит" боль, и ты просто не почувствуешь, когда я сделаю надрез.
   - Я бы потерпела, - откликнулась Верема.
   - А зачем? - хмыкнула магичка, на что ее пациентка не нашла ответа.
   - Как думаешь, это мне так повезло, или метят всех членов стаи? - произнесла воительница парой минут позже. - Неужели на самом деле все просчитали заранее, планомерно подослав вам меня, затем загнав в ловушку в городе?
   - Не думаю, - задумчиво откликнулась стоявшая позади подруги Реана. - Маячок оказался довольно простеньким, - она вытянула вперед руку ладонью вверх, продемонстрировав небольшой шарик. - Магии минимум, иначе все было бы сложнее. Создавай они для тебя персональную пиявку, позаботились бы, чтобы попытка извлечь ее, тебя бы убила.
   - Хорошо, что ты говоришь мне это лишь сейчас, - усмехнулась Верема, одеваясь. - Но ты подозревала и такой вариант, но все же рискнула?
   - У меня все равно не было бы другого выбора. И у тебя тоже, - жестко заметила волшебница, глядя прямо в глаза собеседницы.
   - Анамар будет рад узнать, что ты избавилась от некоторых...опасных, хотя и гуманных наклонностей, - фыркнула Верема.
   - Вполне возможно, - улыбнулась Реана, собирая сумку. Пойдем отчитываться перед принцем. Заодно и узнаем о ближайших планах.
  
   В комнате, которую выбрали как кабинет и штаб-квартиру, царила абсолютная тишина. Реана застыла на пороге, рассматривая присутствующих мужчин. Самым нормальным выглядел, как ни странно, Анамар: он сидел в одном из кресел, расслабленно откинувшись на спинку и едва заметно улыбаясь каким-то своим мыслям. Почти точной копией в соседнем кресле виднелся Шанкр, если бы не мрачное выражение лица. Лайяр же статуей застыл у окна, изучая туман, словно на самом деле мог разглядеть что-то заслуживающее внимание в густом белесом мареве.
   - Ты уже сообщил, что мы нашли маячок, и предателя среди нас нет? - спросила магичка вместо приветствия, когда на них не обратили ровно никакого внимания. Анамар кивнул. - Так, что происходит?
   Отозвался Лайяр:
   - В Арайи готовятся к коронации нового правителя.
   - Это значит... - ахнула девушка.
   - Что мой отец неожиданно скончался, - совершенно ровным, лишенным эмоций голосом произнес принц... нет, уже король. - И меня же будут короновать.
   - Магический двойник? - предположение волшебницы было подтверждено сдержанным кивком. Правильно, зачем лишние волнения в стране? Пока окружающие сообразят, от чего поведение наследника короны изменилось, как и его политические устремления, будет поздно, да и не докажешь, если трон-артефакт его примет.
   - Но это же не конец? Не поражение? - она переводила взгляд с Лайяра на Шанкара.
   - Это лишь значит, что у нас времени намного меньше, чем полагали, - впервые отозвался метаморф.
   - До предстоящей коронации времени немного. Маги быстро взяли дело в свои руки и стремятся надеть венец на голову марионетки как можно скорее, - продолжил за друга принц, прежде чем девушка открыла рот, чтобы уточнить.
   - И все это вы узнали за каких-то пару часов, пока я была занята поисками жучков? - озвучила волшебница вопрос. Ее смутила подобная осведомленность, не подтвержденная чем-либо. - Это может быть ложная информация, призванная подтолкнуть вас к необдуманным и поспешным решениям. Кто вам передал сведения?
   - "Вас"? - тут же сверкнул желтыми глазами Шанкар, заметив эту оговорку. - Пойдешь получать амнистию теперь уже у нового правительства?
   Реана вздрогнула, но промолчала, и почти сразу же, проигнорировав двуипостасного, повторила вопрос Лайяру:
   - Кто вам передал сведения?
   - Рессар эр Корс, - принц снова посмотрел в окно. - Мы связались с ним через магическое зеркало.
   Реана задумалась. Зачаровать зеркало для подобных целей не сложно. Но вот настроить на нужного человека и, более того, знать, что он ответит, оказавшись возле заранее готовой для таких целей отражающей поверхности... Если только...
   - Как? - в одном слове уместились все мучающие ее вопросы.
   - Он - мой дядя по материнской линии, - отозвался оборотень.
   Она пыталась решить, как относиться к этой новости. Что ж, многое становилось понятным. И то, почему им так легко удалось выбраться из горящего дома в Барге, и... в общем, многое. Ей очень хотелось понять, а в отношении нее эти двое тоже все время действовали вместе? Или все же ее участие в этих семейных играх в кошки-мышки все же случайно?
   Реана скорее почувствовала, нежели увидела, как шевельнулась рядом Верема. Ей тоже было непонятно, по какой причине они так усиленно искали предателя среди своих людей, если периодически связывались с главой тайной службы? Мало того, что подобную связь при особом умении, а уж в Совете такой уникум найдется, можно отследить, так девушка весьма сомневалась в лояльности эр Корса. Но предусмотрительно оставила свои мысли при себе. Как и Верема, которая теперь чувствовала себя виноватой, даже учитывая все облегчающие ее вину обстоятельства. Она коротко глянула на Анамара. Он так доволен, потому что появился повод подколоть метаморфа отыскал?
   - Да, я тоже был полукровкой, - раздраженно бросил брюнет, заметив ее взгляд.
   Реана про себя зарычала. Если по какой-то причине оборотень не в духе, это еще не повод на ней срываться. Вообще захотелось спросить, а прошел ли этот задиристый кот инициацию, а то больно психика нестабильна стала.
   - И что дальше? - поинтересовалась она, стиснув зубы, чтобы не сказать лишнего. Она была обижена, но это не повод устраивать скандал. Непрофессионально, учитывая, что перед ней наследник не только Арайи, но и империи. И если она на самом деле кровью едина с родом хранителей, то должна вести себя соответствующе. Что ж, преподанная Эльхиором наука пошла ей на пользу, научив контролировать свои порывы.
   - Ищем союзников, - коротко отозвался Лайяр, глянув на волшебницу несколько удивленно.
   Реана теперь мысленно усмехнулась, кажется, от нее подобной выдержки не ожидали. Что ж, она может удивить их не только этим.
   - Думаем в ключе: "Заведи себе друзей"? - съязвила Реана, опускаясь в кресло, которое запоздало освободил Анамар. Полукровка направился к выходу:
   - Потом сообщите, мне стоит проверить своих людей, - с этими словами он потянул за собой Верему, а Реана усмехнулась. Вот и замечательно, пусть подруга увериться, что отношение к ней не изменилось.
   - Что-то в этом роде, - откликнулся принц, легко улыбнувшись.
   - Я так понимаю, что человеческие правители в качестве союзников могут даже не рассматриваться, - заговорила волшебница после пары минут молчания. Было ясно, что именно ее хотят услышать. - Они предпочтут скорее дождаться итогов грызни, чтобы использовать ослабленное состояние обеих сторон себе на пользу.
   - Очень правильно подмечено, - кивнул Лайяр, изящно складывая подушечки пальцев обеих рук и поднося их к губам в жесте ожидания.
   - Значит, остаются лишь нелюди, - невозмутимо продолжила Реана. - Шанкар, насколько реально рассчитывать на поддержку твоего народа? - она специально сформулировала вопрос именно таким образом, чтобы подчеркнуть: его недавний выпад не имеет ничего общего с ее мыслями.
   - Сложно сказать, - совершенно спокойно и по-деловому отозвался оборотень, словно и не звучало недавно в его голосе явного неприятия по отношению к магичке. Значит, как только обсуждение коснулось общественных дел, Шанкар снова готов был общаться адекватно. - Я еще не успел связаться со своими людьми и выяснить детали. Это займет некоторое время.
   - Обращаться к альдо... - Реана замолчала, не зная, как закончить эту фразу мягче. Глупо? Бесполезно? Крылатые не станут помогать из чистого альтруизма, а стать лишь просителями... им даже нечего, по сути, предложить взамен. - Я могу поискать в имперской библиотеке информацию о слабостях альдо. Возможно, сможем на этом сыграть. О метаморфах так же почитаю.
   - Я буду чрезвычайно признателен, - кивнул Лайяр, затем бросив короткие предостерегающий взгляд на друга и продолжил: - Реана, может быть ваш спутник сможет поделиться информацией.
   - Это предложение стать парламентером? - хитро усмехнулась девушка.
   - В каком-то роде, - кивнул принц. - Думаю. Проведя с этим магом столько времени, вы сможете подобрать правильные слова.
   - Посмотрим, что смогу сделать, - волшебница поднялась и направилась к выходу. У двери она замерла и обернулась: - Лайяр, возможно, будущему императору он помог бы охотнее, чем всего лишь своей ученице.
   По вытянувшимся лицам мужчин, Реана поняла, что из-за всех проблем, связанных с наследование трона Арайи, они не провели параллели с троном империи. "Кажется, им будет, что обсудить", - думала она, довольно усмехаясь.
  
   В библиотеку магичка шла медленно, неохотно как-то переставляя ноги. Она не могла определить, как теперь вести себя с Эльхиором. Она точно знала, что до того момента, как они достигнут заброшенной столицы империи, с ней ничего не случиться. И она научится приемам, о которых, возможно, даже не узнала бы, не столкни ее боги с Эльхиором. Но вот их путешествие окончено. И что будет дальше?
   Все изменилось. Даже сам звездноглазый наемник - насмешливый и самоуверенный, всегда такой сдержанный и четко дозирующий информацию, умудрился вытворить такое! Эта пьяная выходка совсем не укладывалось в образ, сформировавшийся у подопечной загадочного мага. И как он ее назвал? Силь? Что же это за девушка, воспоминания о которой заставили Эльхиора потерять над собой контроль? Реана чувствовала к незнакомке невольное уважение и неожиданную зависть. Похоже, в список изысканий добавился еще один пункт.
   Она помедлила, прежде чем коснулась ручки, но затем с усилием толкнула дверь. Сквозь окна проникал серый свет, едва разгонявший царивший в помещении мрак. Обозревая пустой зал, Реана про себя хмыкнула - зря мучилась сомнениями. Эльхиор явно давненько покинул помещение.
   "Значит, сначала поиски, а уже потом общение со своенравным учителем!" - малодушно порадовалась волшебница.
   Оценив предстоящий фронт работ, Реана взгрустнула. Так она просидит среди пыльных фолиантов до самой старости. Полок с книгами было так много, что от двери они даже не все просматривались.
   Затеплив на ладони светлячок, девушка зашагала вдоль первого ряда стеллажей, благоговейно касаясь кончиками пальцев корешков книг. Столько информации! Столько знаний! И все это хранилось, недосягаемое для потомков. И в итоге, алчущие власти маги даже не вспомнили о древнем сокровище, за которое многие ученые отдали бы души ушедшим богам, лишь бы только прикоснуться к этим книгам. Но Реана сейчас испытывала не восхищение и предвкушение, а азарт, смешанный с ужасом.
   Одно было ясно сразу: сама она мало что сможет. Ей нужны дополнительные руки и глаза. Придется наемникам, кто знаком с грамотой, забыть про покой и сон. Развернувшись на каблуках вокруг своей оси, девушка улыбнулась и зашагала на поиски Анамара.
   Возвращаясь в библиотеку с компании еще семи человек, девушка чувствовала большую уверенность в положительном исходе дела. Хитро усмехнувшись, она хлопнула в ладоши, затем резко развела их, разбрасывая руки в стороны широким жестом. Десяток мерцающих разными оттенками перламутровых шаров взлетели к потолку, резко вспыхнули, разделяясь на десятки и сотни мерцающих искр, оседающих на поверхности стеллажей от чего в комнате разлилось мягкое сияние, позволяющее не напрягать глаза, даже если придется разбирать мелкие рукописные тексты. Вознаграждена Реана была удивленными и восхищенными возгласами бывалых вояк, сейчас взиравших на мерцающую комнату, словно восхищенные дети, впервые увидевшие выступление фокусника на городской ярмарке. Не зря она переводила дневник, некогда подаренный подругой в Барге.
   Отыскать каталог удалось не сразу. Зато потом дело пошло быстрее. Под четким командованием магички, мужчины собирали с полок нужные книги, которые Реана вместе с Веремой и Хагерой сортировали и раздавали на просмотр все тем же наемникам.
   Так прошло пару дней, за время которых она так и не нашла времени переговорить с Шанкаром или Эльхиором. А устраивать засады в темных коридорах у волшебницы времени не было.
   Крепнущее сомнение относительно собственной полезности, заставляли ее лишь все большое и больше нагружать себя и окружающих заданиями, отпуская отдыхать лишь далеко за полночь.
   В душе зрело глухое раздражение на Эльхиора. Этот хитрый и изворотливый гад знал очень много, магичка была более чем уверена, что про альдо маг способен тоже рассказать многое. Но эта зараза словно ушла в подполье!
   - Может тебе с ним поговорить? - не выдержала псица, глядя на перебирающую книги волшебницу, когда та особо громко приложила очередной книгой о столешницу. - От вас весь дворец искрит!
   - С кем? - удивилась Реана.
   - А о ком ты сейчас думала? - осторожно полюбопытствовала ее подруга. - Я полагала, что Ш...
   - Нам с ним не о чем разговаривать, - вздохнула волшебница, чувствуя себя еще более злой оттого, что покривила душой, произнося эту фразу.
   - Если меду вами есть недопонимания, их лучше разрешить, пока еще есть возможность, - Верема вздохнула и совсем другим тоном закончила: - я беспокоюсь о тебе.
   - Спасибо, - Реана отложила книгу и обернулась к воительнице, - я очень это ценю. Но нам правда не о чем говорить. Или просто не можем.
   Каждый раз, встречая его, магичка поглядывала на метаморфа, пытаясь решиться первой начать разговор, но так этого и не сделала. Она понимала, что только так можно избавиться от чувства напряженности между ними, но... Для этого, как оказалось, требовалось набраться храбрости побольше, чем для пребывания в могильниках. Она обязательно сделает это, но чуть позже. Наверное.
  
  

Глава 22

  

В следующий раз постарайся сделать вид, что ты реагируешь на ситуацию, а не спланировал ее заранее

NN

  
   Время шло, а поиски не давали результатов. Несомненно, теперь она усвоила многое, что облегчит общение с альдо, не позволив нанести высокомерным созданиям невольное оскорбление лишь из-за незнания деталей. Но все равно, этого было ничтожно мало, чтобы привлечь их на свою сторону. Тянуть дальше было нельзя.
   Громко постучав в дверь комнаты, которую Эльхиор избрал в качестве своих апартаментов, она тут же открыла, словно боялась передумать, или же что нелюдимый маг в очередной раз исчезнет из поля зрения.
   Разглядывая хмурого и взъерошенного мужчину, восседающего на кровати, она довольно ухмыльнулась - вот она награда за потерю сна. Сейчас было уже почти три часа ночи. Увы, рассчитывать, что разбуженный, сонный наемник обрадуется, увидев незваную посетительницу, и тут же выдаст ценную информацию, было глупо. Зато такое явление ясно показывало, что настроена девушка более чем решительно.
   - Уже так соскучилась? - не слишком дружелюбно "поприветствовал" ее Эльхиор.
   - Можно и так сказать, - куда более миролюбиво откликнулась магичка.
   - В это время я жаждал бы видеть женщину только в своей постели, - хмыкнул ее раздраженный собеседник. - Если нет намерения составить компанию, выметайся из комнаты и желательно без грюканья дверями.
   - Не будь гадом, - Реана села в кресло, всем видом демонстрируя, что не собирается следовать "любезному" совету. - Игнорировать меня не удастся: буду громко петь до утра, даже рискуя охрипнуть.
   - Думаешь, большая проблема будет заставить тебя замолчать? - Эльхиор уже втянулся в спор.
   - Не думаю, но сомневаюсь, что тебе удастся нормально поспать, - улыбнулась она. - Ты хорошо меня учил. Я справлюсь с плетением рано или поздно.
   - Не обязательно прибегать к магии, - вдруг сменил тактику мужчина, поднимаясь.
   Реана лишь успела порадоваться, что он не спал, полностью обнаженным. Скользнув взглядом по его торсу, она с вызовом глянула на наставника
   - Как оказалось, целоваться ты умеешь не слишком искусно, - она демонстративно облизнулась. - Хочешь поменяться ролями? - наблюдая за выражением лица Эльхиора, она чувствовала восторг. Если б только он знал, чего ей стоило такое заявление. Так же она старалась не думать, что делала бы, прими он это предложение. Впрочем, что бы ни собирался изначально сделать маг, теперь он лишь сел на край кровати, оказавшись напротив гостьи, и задумчиво посмотрел на Реану, чуть склонив голову на бок.
   - Что тебе так срочно понадобилось? - прямо море терпения в голосе.
   - Как можно повлиять на альдо? - мгновенно отозвалась волшебница. В том, что он в курсе сути ее литературных изысканий, девушка не сомневалась.
   - Я расскажу тебе, если отгадаешь загадку, - предложил после продолжительного молчания хозяин комнаты.
   - Что за детский сад? - разозлилась уже застывшая в предвкушении Реана, импульсивно вскакивая. - Для тебя это все игры, что ли?
   - Да, - легко согласился собеседник, от чего магичка даже дар речи на время потеряла.
   - Хорошо, - пришлось соглашаться.
   - Это не все, - теперь Эльхиор явно наслаждался. - Вот мы и поменялись ролями, девочка. Шантажировать надо с умом. Еще ты выполнишь одно мое желание.
   - Какое? - настороженно уточнила она.
   - Ничего личного, - поднявшись, наемник подошел так близко, что у волшебницы возникло желание мгновенно отпрянуть. Не отступила она лишь из-за упрямства. Взяв все еще упорно смотрящую лишь вперед девушку за подбородок, маг заглянул ей в глаза. - Пройдете с принцем один простенький ритуал.
   - Потому что я его Хранительница?
   - Да, ты хорошо училась, - заметил он, склонившись очень близко. Реана все же невольно сглотнула и облизала в раз пересохшие губы.
   - Отгадаешь, кто из отряда - твой родич, - мягко шепнул мужчина, и теплое дыхание коснулось ее лица.
   - Что? - непонимающе переспросила волшебница.
   - Это твоя загадка, - усмехнулся Эльхиор, отступая и с удовольствием наблюдая, как девушка заливается румянцем, после чего повторил задание.
   - Я сирота, - спокойно проинформировала уже взявшая себя в руки магичка. - А у моих родителей не было родственников, так что...
   - И тем не менее, - упрямо гнул свою линию собеседник.
   - Все равно, что тыкать пальцем в небо! - возмутилась Реана.
   - Тебе решать, - демонстративно зевнул мужчина. - Это ты ко мне пришла посреди ночи. Так кому из нас важнее?
   - Хорошо, - все равно у нее не было выхода.
   - И да, Реана, - Эльхиор окликнул уже повернувшую к выходу девушку, - ты все еще можешь остаться до утра, - он похлопал по постели.
   - Оно уже наступило! - рыкнула гостья.
   - Я же просил не хлопать дверью, - крикнул он ей вслед.
  
   Через несколько часов она сидела на ступеньках, ведущей во внутренний двор каменной лестницы и наблюдала за тренировкой наемников. Не смотря на то, что это путешествие утомило людей, Анамар и не думал делать поблажки и менять привычный распорядок. Вечерние упражнения были перенесены на утро, и раз за разом Анамар гонял подчиненных до седьмого пота. Вскоре подтягиваться стали все члены маленького отряда, включая оборотней и принца, чтобы принять участие в разминке. Именно эту ежедневную встречу своего окружения и выбрала Реана, чтобы начать искать разгадку к задачке звездноглазого мага.
   - Как успехи? - нарушил ее состояние созерцания вышеупомянутый, присаживаясь рядом на ступеньку.
   - Пока никак, - предельно честно отозвалась не выспавшаяся магичка, недовольно покосившись на выглядевшего хорошо отдохнувшим Эльхиора.
   - Надо было меньше шастать по замку как призрак, - словно прочел ее мысли собеседник. - На крайний случай я мог помочь расслабиться другим способом, если бы осталась, - промурлыкал он ей прямо на ухо.
   - Я не Силь, - четко, почти по слогам прошипела Реана, повернувшись лицом к магу и едва не столкнувшись нос к носу в буквальном смысле этого слова.
   Глаза наемника заледенели, и челюсти оказались так плотно сжаты, что девушка готова была услышать скрип зубов. А еще она ожидала какой-то злобный ответ, была уверенна, что это будет уничижающе, обидно, даже больно, но ждала с каким-то нездоровым предвкушением. Ведь возможно, это будет маленькой разгадкой его прошлого.
   - Спасибо, что напомнила, - коротко бросил он, поднимаясь, - желаю удачи в поисках.
   Реана смотрела вслед спускающемуся мужчине с чувством разочарования и долей гадливости к собственному поступку. Она сделала ему больно, в кое-то веке это удалось. Но торжества не было и в помине.
   Осматривая членов отряда, магичка задумчиво теребила край рукава, пытаясь понять, с чего начинать поиск. И ведь даже неизвестна степень этого самого родства! Да и шерстить всех будет довольно проблематично, надо кого-то исключать.
   Шанкар, он меньше всего подходил на предполагаемую роль. Да и чуют оборотни родную кровь. По этому же принципу можно было вычеркнуть из списка Келума, Хагеру и Анамара тоже, пожалуй.
   Но остальных все равно оказалось слишком много, чтобы расследование можно было провести незаметно. Почему-то, посвящать окружающих в происходящее девушке совершенно не хотелось. Что интересно, у нее даже мысли не возникло, что Эльхиор над ней изощренно издевается, или попросту врет. Да, он измывался над ней, доводил до белого каления, не раз ставил на край гибели, но никогда не лгал.
   Итак, что она может вспомнить про поиск подобного рода? Ни один из способов не подходил. Либо слишком сложные, требующие серьезной длительной подготовки и большого количества компонентов, либо очень и очень спорные. Точнее всего могла сказать кровь, но на подобные "кровавые" ритуалы люди соглашались редко. Не просить же в самом деле Келума обнюхать всех в отряде. Впрочем, это гиблый номер, она сама понимала абсурдность такого предположения.
   Похоже, ее поиски в библиотеке несколько изменят ракурс. Воодушевленная Реана вскочила на ноги и помчалась во дворец, провожаемая взглядами мужчин.
   Ответ нашелся, пусть и не слишком скоро. Пока продолжались личные изыскания, она довольно рассеяно просматривала результаты библиотечной работы помогающих ей женщин, чем заслужила удивленные взгляды Верема и раздраженные - Хагеры. Но обе смолчали, понимая, что волшебница явно не бездельничает и крайне сосредоточена.
   Пентаграмму Реана чертила в главном коридоре, ведущем от дверей, выходящих на крыльцо внутреннего двора, где проводились тренировки, к внутренней лестнице, уходящей изящным витком на жилой этаж. Делалось это опять же ночью. Объяснять всем любопытным причины своего кропотливого труда, она не жаждала.
   Этот способ был избран просто потому, что должно было хватить только ее крови. Место - потому как здесь рано или поздно прошел бы каждый, живущий в замке.
   - Что ты делаешь? - неожиданно раздавшийся позади голос Анамара заставил ее вздрогнуть от неожиданности. Если бы сейчас она не ползала на четвереньках, подпрыгнула, а так - просто неудобно.
   - Рисую печать поиска, - не поворачиваясь, чтобы не сбиться, отозвалась Реана.
   - Это явно сложно, - через некоторое время заметил тихо стоящий у лестницы блондин.
   - Не очень, но требует концентрации, - девушка изящным движением вывела очередной символ.
   - Мешаю?
   - Нет, - успокоила его волшебница, поднимаясь и отряхивая ладони. - Я уже закончила. Нож одолжишь?
   - Зачем? - насторожился блондин, все же вынимая из-за голенища тонкое лезвие.
   - Для активации нужна моя кровь, - терпеливо объяснила Реана, прекрасно понимая, что если не объяснит что к чему, желаемое в ее руки не попадет.
   - Вот, - протянул полукровка оружие рукоятью вперед, а девушка приняла клинок со вздохом. Самая нелюбимая часть подобных ритуалов, когда приходиться добровольно резать саму себя.
   - Тебе помочь? - предложил ухмыляющийся Анамар, наблюдая за ее колебаниями.
   - Почему ты вообще не спишь? - раздраженно спросил она, оттягивая момент. Собеседник лишь пожал плечами, а девушка, понимая, что ответ не услышит, решительно полоснула лезвием по запястью. Алая струйка пролилась на рисунок. Двое людей заворожено провожали взглядом падение каждой последующей капли. Печать внезапно ярко вспыхнула, ярко-красный дым взвился к потолку и рассеялся. Пропал с пола и рисунок.
   - М-да... - вздохнула девушка, не совсем понимающая, что теперь делать. По идее, надо было караулить всех проходящих и прислушиваться к ощущениям. Впрочем, указания в книге были не слишком подробными.
   - И что это значит? - заинтересовался мужчина. - Кстати, что тебе вообще понадобилось наколдовать в такой час?
   - Пока секрет, - протянула она, пожимая плечами точно так же, как и он парой минутами ранее.
   - Реана! - возмутился Анамар.
   - Эксперимент, - неопределенно откликнулась магичка. - Хотя, если поделишься кровью, скажу раньше, если пообещаешь молчать.
   Полукровка поморщился - "делиться" кровью он не любил и опасался. С другой стороны, об этом его просила Реана.
   - Это действительно "пара капель" или половина чаши? - подозрительно уточнил он.
   - Действительно, - успокоила собеседница.
   - Зачем? - не сдавался Анамар, прокручивая выданный магичкой маленький фиал с широким горлышком.
   - Кое-что проверить, - загадочно улыбнулась девушка.
   Мужчина мягко скользнул к ней, заглядывая в глаза.
   - Знаешь, ты стала слишком загадочной, - мягко заметил он, смутив ее таким заявлением. Впрочем, следующие слова оказались еще хуже: - Раньше ты бы объяснила. Я мог доверять тебе безоговорочно и отдал бы кровь без вопросов.
   Девушка почувствовала, как в ее руку лег пустой пузырек, а полукровка уже направлялся к лестнице. Специально ли, или это вышло случайно, но его нога ступила на ныне невидимый рисунок, а Реана ощутила гудение пентаграммы.
   Ее неприятно поразил поворот, который принял их разговор. Мелькнула мысль, что друг скорее всего прав - путешествие с Эльхиором не могло не повлиять на ее восприятие мира. Но было чрезвычайно обидно: неужели это оказалось так кардинально, чтобы потерять доверие? Она зло тряхнула головой, словно этот незамысловатый жест мог отогнать дурные мысли. Во всяком случае, она знает, что пентаграмма работает, а не просто исчезла. Теперь остается дождаться, пока каждый пройдет по коридору, чтобы она сравнила ощущения. Что ж, сегодня ей выспаться тоже не судилось.
   Она все же задремала, прислонившись спиной к стене - сказывалось напряжение и усталость последних дней. Реана подскочила как ужаленная, стоило лишь услышать голоса и звук шагов по ступенькам. Желая успешного дня двум мужчинам, первыми направляющихся на площадку, она прислушивалась к мягким музыкальным переливам в сознании, которыми печать отозвалась на прошедших. Не то. Не они.
   Она села на лестницу, ожидая следующих "подопытных".
   Спустя час многое стало понятным, но и вопросов лишь прибавилось. Например: рассказывать или нет? Девушка прислонилась к стене, прикрыв глаза. Ей надо было решить, что делать с этим знанием. Поделиться - страшновато. Промолчать - нечестно. "Сделаю, - все же собралась с духом Реана, - а уже он пусть сам думает, как относиться
   К новости о неожиданном родстве".
  
   - Ты хорошо проверила? - тихо спросил Анамар, прислонившись спиной к спине Реаны.
   - Хорошо, - вздохнула девушка. - Все-таки серьезный вопрос. Я не настолько изменилась, чтобы шутить такими вещами, - несколько зло огрызнулась магичка. Она ведь знала, что это для друга...нет, уже больше, чем просто друга, весьма болезненный вопрос.
   - "Серьезный", - усмехнулся мужчина. - Вот только с трудом верится, что это правда. В конце концов, я - полукровка. Не самое почетное родство. Не зря же от меня отказались, - в голосе прозвучала ничем не прикрытая горечь.
   - Я от тебя не откажусь, - тихо шепнула девушка, накрыв его ладонь своей. - Я никогда от тебя не откажусь. Брат.
   Анамар еще не знал, как относиться к неожиданному родству. С одной стороны он был рад, что его противоречивые чувства к Реане наконец-то получили какое-то логическое объяснение. С другой - было попросту страшно. Прав был кто-то, сказавший, что надо бояться свих желаний, ибо они сбываются. Ведь "брат" - это не просто слово, это нечто горазд большее... А он далеко не тот родственник, которым можно гордиться. Правда, пока Реана не выглядела особо разочарованной, но вдруг это только пока? Впрочем, Анамар усмехнулся, справился же он со всем, что случалось в жизни. Вряд ли братом быть сложнее уже пережитого.
   - А знаешь, я всегда знал, что мы связаны, - весело заметил он.
   - Ты считал меня игрушкой! Или подушкой! - возмутилась Реана, разворачиваясь к нему лицом.
   - Ты меня вообще поцеловала! - расхохотался полукровка, уворачиваясь от подзатыльника пораженной таким заявлением новоявленной сестры.
   - Теперь только в щеку! - она сложила руки на груди. Пожалуй, теперь можно было задать главный вопрос, мучающий ее уже несколько часов: - Ты теперь сможешь мне доверять?
   Девушка выглядела такой расстроенной, что Анамар, не минуты не сомневаясь, крепко обнял Реану.
   - Извини, - прошептал он, зарывшись лицом в темные волосы. - Просто я так соскучился, а ты была все занята. И я просто ревновать начал. По-дружески, - тут же уточнил он с усмешкой.
   - Будем говорить остальным? - уточнять, о чем именно, ей не потребовалось.
   - Разве окружающих это касается? - Анамар выпустил из объятий волшебницу, а сам присел на краешек стола.
   - Пожалуй, - признала правоту его слов Реана.
   - И упустить возможность подразнить хвостатого? - добавил полукровка.
   - Не самая лучшая идея, - тут же нахмурилась магичка.
   - Да, заведомо проигрышная, - не стал спорить мужчина. - Теперь безоговорочное первенство за Эльхиором.
   - О чем мы тут вообще говорим? - взорвалась покрасневшая девушка.
   - Об обустройстве твоей личной жизни, - фыркнул Анамар. - Я теперь как брат просто обязан...
   - Молчать в тряпочку и слушать старшую сестру в моем лице, - рявкнула на веселящегося полукровку Реана.
   - Кстати, а почему это мы брат и сестра? Каким образом? - решил перевести разговор на другую тему Анамар, пока не дошло до членовредительства.
   - Сама гадаю, - развела руками волшебница. - Мои родители погибли, когда я еще маленькой была.
   - Своих я вообще не знал, - добавил мужчина. Это и заводило в тупик.
   - В общем, в ближайшее время, пока не разрешится эта круговерть с Советом, нам все равно и пытаться выяснить что-либо нет времени, - подытожила Реана.
   - Хорошо, - кивнул Анамар, направляясь к дверям. Остановившись на полпути, он снова глянул на новообретенную родственницу с задумчивым видом: - Знаешь, я скажу лишь Вереме.
   Реана приподняла брови:
   - Я много пропустила, да?
   - Как сказать, - пожал плечами капитан наемников, - но она... мне нравится.
   - Не имею ничего против, - она сдержалась, чтобы не улыбнуться, до тех пор, пока дверь за гостем не закрылась, и лишь потом захихикала. Все сложилось очень удачно.
  
   - Откуда ты знал? - спросила Реана присевшего рядом Эльхиора. Конечно, она могла бы сейчас едва ли не плеваться от злости из-за его выходки, но прекрасно понимала, что польза от этого будет нулевая. А так...так она получила опыт. Последнее время она научилась ценить подобные уроки, особенно, если они еще и не сопровождались возможностью отправиться в загробный мир. А возможно, ее просто умиротворял прекрасный вид. Закат. Она всегда любила закаты. А здесь он был странный, неповторимый. Туман не пропускал прямых солнечных лучей, а яркое дневное светило можно было видеть лишь в полдень, когда оно оказывалось прямо над замком, в просвете над коконом, которую образовывала молочная дымка. Опускающийся же за горизонт алый диск рассмотреть не удавалось, но марево вокруг окрашивалось в красный. Зрелище одновременно жуткое и прекрасное.
   Последние пару дней, когда в глазах уже рябило от строчек, она приходила в небольшую дозорную башенку на стене, наблюдая за мерно колышущейся стеной цвета крови.
   - Когда ты уже привыкнешь, что я в состоянии удивлять тебя раз за разом? - ехидно отозвался Эльхиор. Причем тон, которым была окончена фраза, явно приглашала к дальнейшей пикировке. Девушке было ясно, маг сейчас по какой-то причине пребывал в замечательном расположении духа. Что ж, о себе она подобного сказать не могла, а значит, и развлекать его не станет
   - Теперь ритуал? - сменила волшебница тему.
   - Да. Ты уже сказала принцу?
   - Он согласен, - кивнула Реана.
   - И мальчишка рвется к власти? - теперь тон был немного презрительным.
   - Когда ты уже привыкнешь, что люди порой в состоянии нас удивлять? - отозвалась его же словами собеседница. - Его это не слишком радует.
   - Власть или церемония? - неожиданно мягко уточнил Эльхиор.
   - Наверное, и то, и другое, - задумчиво протянула волшебница, не будучи уверенной, что правильно интерпретирует реакцию Лайяра на сегодняшнее ее сообщение.
   - Может из мальчишки и выйдет толк, - негромко пробормотал наемник. - Приходите и прихватите оборотня и полукровку.
   - Хорошо, - она все так же смотрела все вперед и вздрогнула. Когда мужские руки обняли ее за плечи. На секунду замерев, Реана, неожиданно даже для себя самой, подалась назад, прижимаясь к груди мага.
   - Ты сделала больше, чем когда-либо предполагала, - мягко произнес ее собеседник, и его дыхание зашевелило волосы у нее на затылке. - И сможешь еще больше.
   Девушка на миг прикрыла глаза. Это казалось почти сном. Чтобы Эльхиор подбадривал и поддерживал?
   - Знаю, - в ее голосе теперь звучала благодарность.
   - Я жду вас незадолго до полночи, - коротко бросил он, разжимая руки. Девушка даже ощутила дискомфорт, лишившись этих объятий. Дружеских. Такого Эльхиора она смогла бы... Фразу она так и не закончила даже мысленно.
  
  
   Они все встретились в назначенное время перед дверями в комнату Эльхиора. Анамар выглядел вполне довольным жизнью, всегда невозмутимый Лайяр заметно нервничал, не зная, чего ожидать. Такие же чувства в некоторой мере испытывала и Реана, но сегодняшнее общение с учителем почему-то вселяло уверенность: все будет хорошо. Кажется, он все же научил ее себе доверять, не смотря ни на что. Шанкар был совершенно невозмутим, и только немного потемневшие золотые глаза выдавали его сомнения. Вот уж кто совершенно не верил Эльхиору, и, соответственно, Реане. Во всяком случае, так казалось самой волшебнице.
   Обменявшись приветствиями, магичка толкнула дверь, даже не удосуживаясь постучать.
   - Прямо как к себе домой, - услышала она комментарий оборотня.
   - А ты думаешь, что позвав нас, он ответит: "зайдите позже"? - огрызнулась она.
   Шанкар промолчал, остальные - тоже.
   Стоявший спиной к дверям Эльхиор только поднял руку и помахал, чтобы гости подходили ближе.
   Мебель была придвинута к стенам, освобождая пространство прямо по центру помещения.
   - Пустой комнаты не нашлось? - поинтересовался у Реаны Анамар. И хотя сделано это было шепотом, отозвался сам хозяин:
   - Мне так захотелось.
   Девушка усмехнулась - маг в своем репертуаре.
   - Ты можешь хоть иногда быть гостеприимным, - не без улыбки поинтересовалась она, задумчиво разглядывая сложный рисунок на полу.
   - Полное взаимопонимание у меня только с тобой, - не остался в долгу Эльхиор, сверкнув своими потрясающе красивыми глазами в ее сторону. - Уже уловила суть?
   - Да, - она указала на знак бесконечности в центре: - рассчитана на двоих. Овал вокруг - проводник для силы, которая призвана установить связь. Все остальное - корректирующие и направляющие магические потоки детали.
   - Именно, - удовлетворенно прищурился маг и лишь после этого обернулся к все еще стоящим в стороне мужчинам: - вы уже знаете суть, лары.
   - Я только не понимаю, для чего это надо, - Лайяр прямо посмотрел на Эльхиора.
   - Ты еще хочешь вернуть свои права? - вопросом на вопрос безо всякого пиетета к титулу откликнулся звездноглазый наемник. Дождавшись утвердительного кивка, он продолжил: - Несмотря на твою наследственность, древнюю линию крови и прочее, занять имперский трон будет проблематично, даже окажись ты с ним на расстоянии вытянутой руки. У артефакта уже есть кандидат. Значит надо предложить ему больше. И этим самым преимуществом станет связь с родом хранителей империи, наследницей которых является Реана. Подтверждением тому является даже ее внешность, если не учитывать редкой предрасположенности ко всем существующим стихиям. Думаю, дальше перечислять бессмысленно. Для любого другого мага рисунок не активируется. Конечно, если хочешь отказаться... - вразу он не закончил специально.
   - Нет, - Лайяр спокойно покачал головой. - Что надо делать.
   - Тебе - принять клятву, - усмехнулся Эльхиор, указывая принцу точку на рисунке, куда тому необходимо было встать. Реана тот час заняла место напротив, в центре одной из петель бесконечности. - Теперь вы, - маг подозвал оставшихся гостей, - ваша позиция за спинами этих двоих. Анамар, становишься за Реаной. На церемонии всегда присутствовали представители всех рас. Так, - он критически осмотрел дело рук своих и удовлетворенно кивнул. - Реана, ты просто читаешь слова клятвы. Внятно и четко. Это - вся суть.
   Девушка приняла из рук учителя листок и предварительно, чтобы не запнуться, дважды прочла написанное.
   - Готова, - подтвердила она, кивнув для пущей увеернности.
   - Начали, - Эльхиор воздел руки, и пламя свечей опало, погружая комнату в мягкий полумрак.
   Реана сглотнула, только теперь ощутив запоздалый страх, но зазвучавший в полнейшей тишине, словно все окружающие затаили дыхание, звучал уверенно и плавно:
   - Твоим щитом стану я
   Пока в венах кровь, и видят глаза,
   Пока меч в руке, и воля тверда,
   Слышишь, твоим щитом буду я...
   Линии рисунка мягко засияли, заиграли разноцветными бликами на стенах, но девушка заставила себя не отвлекаться:
   - Слабость твоя - сила моя,
   Вера твоя - вера в меня,
   Только со смертью оставлю тебя,
   Отныне и впредь я - опора твоя.
   Сияющие белые нити оплели на миг одну женскую фигуру и три мужских, а затем растворились.
   Воцарилась напряженная тишина, все взгляды обратились к Эльхиору, на лице которого почему-то проступило разочарование.
   Неожиданно принц, застонал, упав на колени, закрывая глаза руками.
   Реана готова была бросилась к нему, но своевременный окрик мага заставил всех остаться на своих местах
   - Режет, - выдохнул Лайяр, стараясь не стонать от боли. А волшебница могла лишь наблюдать, чувствуя сочувствие и желание облегчить чужие страдания. Она же может! Так почему?
   - Он не болен и не ослепнет, - произнес Эльхиор, не спешивший успокоить присутствующих. - Скоро закончиться. Шанкар, дай ему зеркало с кровати.
   Метаморф исполнил сказанное беспрекословно. А молодой император на самом деле уже не чувствовал рези.
   - Да уж, - выдохнул Лайяр, разглядывая себя в отражении. - И надолго мне это? Лиата Реана?
   - Не хотела бы расстраивать, - осторожно произнесла магичка, у которой уже появились догадки. Да что там догадки! Достаточно было лишь взглянуть на учителя, чтобы они переросли в твердую уверенность. - Но, скорее всего...
   - Навсегда, - закончил молодой человек, изучая изменившиеся глаза, зрачки которых теперь напоминали то ли цветок, то ли звезду.
   Реана подошла к явно довольному Эльхиору:
   - У меня море вопросов, - тихо начала она, - но самый главный: кто ты?
   - Только что ты получила последнюю подсказку, - он наклонился так близко, что губы почти соприкасались. Буквально секунду они напряженно смотрели глаза в глаза, после чего мужчина продолжил: - я буду чрезвычайно разочарован, если придется рассказывать самому.
   - Альдо, - напомнила Реана, когда Эльхиор выпрямился.
   - Ты плохо искала в библиотеке, - он направился к выходу. - Посмотри на столе.
   - Да, у него это получается замечательно, - хмыкнул Анамар, глядя в спину удаляющемуся магу.
   Реана решила не уточнять, что именно имел в виду брат, и направилась на поиски драгоценных бумаг. Спиной она чувствовала взгляды присутствующих. Волшебница надеялась, что содержание полученных записей будет равноценно плате.
   - Что там? - спросил Лайяр.
   - Указание, как найти тайник, - коротко отозвалась она. - Сходите со мной или подождете, пока принесу?
   - Я тебе доверяю, - отозвался император.
   Реана чувствовала себя польщенной.
   Библиотека встретила ее тишиной. Даже прочитав нацарапанные в какой-то древней книжице строки лишь единожды, она не нуждалась в повторении инструкций. Интересно, где Эльхиор отыскал эту подсказку? Ведь предположить, что в скучном труде про теорию магии кто-то оставит себе подсказку, это на грани фантастики!
   Отсчитав указанное количество стеллажей от входа, она почти подбежала к стене. Пальцы лихорадочно нашарили пятый от пола камень, вдавливая его в стену. Реана испытала непердоваемое удовольствие, чувствуя, как подается под ее пальцами древний механизм, открывающий тайник.
   Старая бумага приятно шуршала в руках, пока девушка спешно просматривала документы. Их содержимое должно было стать настоящим подарком судьбы! На всякий случая она засунула руку в проем, чтобы проверить, не забыла ли чего. Подушечки пальцев коснулись твердого переплета.
   Девушка недоуменно рассматривала находку. Страницы оказались заполнены красивым ровным почерком. Дневник человека, жившего во время существования империи. Уже второй, попавший к ней за последний год.
   Одно единственное слово мгновенно привлекло внимание волшебницы, стоило лишь открыть первую страницу. Теленгар.
   Магичка тут же задалась вопросом, специально ли Эльхиор послал ее забирать договор с альдо, зная, что она найдет дневник своего далекого предка? Или просто забыл о его существовании. Забрав книжицу, девушка закрыла тайник. Сначала стоило разобраться с общественными вопросами, а потом можно будет начать переводить дневник.
  
   - Значит земли альдо - первый пункт нашего политического путешествия? - задумчиво протянула Реана. - Поедем все?
   - Нет смысла, - покачал головой Лайяр, - Шанкар и часть отряда, останется в мертвом городе.
   - Хорошее решение, - согласилась магичка.
   Впрочем, сам оборотень, видимо, не слишком радовался такому распределению ролей, безмолвной статуей подпирая стену.
   - Тогда, мне стоит начать собираться. К альдо не стоит ехать неподготовленными, - Реана встала.
   - Нам всем стоит это сделать, - Лайяр поднялся следом, Шанкар же первым нырнул в коридор.
   Последовав за оборотнем, Реана задумалась. Пока их положение было выигрышным и давало надежду, что довольно патовая ситуация перестанет быть таковой. С другой стороны не было гарантии, что за прошедшие время альдо не нашли возможности обойти договор, о котором шла речь в полученных от Эльхиора документах. Или же что крылатая раса вообще помнит об обязательствах перед имперским родом.
   "Что ж, придется им напомнить, - несколько хищно усмехнулась девушка. - И второй вариант все же предпочтительней первого". К тому же, полученные от того же Эльхиора знания вполне позволяли напомнить, что невероятная сила Хранителей империи - не просто легенды. Теперь стоило за оставшееся время заполнить как можно больше накопителей, чтобы быть готовой на все случаи жизни.
   - Есть счастье в этом мире, - улыбнулась она.
   - И в чем оно для тебя заключается? - поинтересовался Шанкар, заставив задумавшуюся магичку вздрогнуть от неожиданности. К тому же было в его тоне что-то, заставившее девушку мгновенно принять "бойцовскую стойку".
   - Хоть иногда быть от тебя подальше, - огрызнулась она.
   - Ты с этим справляешь превосходно, - заметил двуипостасный собеседник.
   Все время пребывания во дворце она старалась быть с оборотнем максимально вежливой, не смотря на его порой весьма двусмысленные фразы и обидные намеки. "Они с Анамаром словно ролями поменялись", - не раз и не два думала волшебница, не понимая причин для такого поведения. В конце концов, не короткий же роман стал подоплекой нападок. Это девушкам порой свойственно переоценивать значимость одной проведенной совместно ночи. Но заподозрить метаморфа в страстной влюбленности было бы абсурдом. К тому же она просто боялась надеяться на такую возможность. Хорошо, что масса обязанностей и минимум свободного времени позволяли особо не думать о том, что этот притягательный мужчина находится совсем близко.
   Но почему-то именно сейчас его пренебрежительный тон ранил куда сильнее. Хорошее настроение и преждевременное, робкое чувство триумфа испарилось, оставив лишь тяжелый осадок. Ей чрезвычайно хотелось побольнее задеть собеседника.
   - Увы, получается далеко не всегда, - зло выдохнула Реана. - Хоть у альдо от тебя отдохну.
   - Желаю удачи! - фыркнул метаморф.
   - Таким тоном обычно подавиться желают! - разозлилась волшебница. - Впрочем, спасибо.
   - Тебе виднее, ты же у нас все и всегда знаешь лучше всех, - в голосе прорезались рычащие нотки и Шанкар вновь повернулся к ней спиной.
   - Да ничего я не знаю! - взорвалась Реана, сжав кулаки, чтобы превозмочь желание если не бросить в него каким-то заклинанием, то хотя бы от души садануть этим самым кулаком в лоб. Промчавшись мимо него, девушка совершенно по-глупому умудрилась не вписаться в поворот, задев угол плечом, и охнула от боли.
   - Аккуратней, - Шанкар оказался рядом, поддержав за локоть. - Еще убьешься и облегчишь Совету жизнь.
   - Тебе наверно тоже, - грустно усмехнулась она, не оборачиваясь. Глаза предательски щипало от наворачивающихся слез. "Это потому, что я слишком сильно приложилась о каменный выступ", - убеждала она себя, потирая предплечье.
   Шанкар же только сжал челюсти, подавляя желание добавить пару фраз, но превращать скандал в общественное достояние, не стоило.
  
   Реана вошла в комнату и вздохнула, Анамар разлегся на ее постели и вообще всеми силами пытался сделать вид, что он часть интерьера.
   - И как это называется? - она бросила сумку с книгами на кресло.
   - Ну.... - протянул полукровка.
   - Можешь не продолжать, - усмехнулась девушка, присаживаясь на постель и сбрасывая обувь - ноги гудели, словно кросс сдавала. - Что тебя беспокоит?
   - Реана, я не особо счастлив, - Реана воззрилась на брата, применившего настолько изящную формулировку. Значит готовился к разговору, - от того, что меня наняли сопровождать вас к альдо. Лайяр прекрасно рассчитал, что я не смогу оставить тебя без поддержки. Но вспомни, кто я! Представляешь только, как эти высокомерные дряни относятся к полукровкам? Я знаю на собственном опыте.
   - Все нормально, - девушка погладила неожиданно появившегося родственника по волосам. Надо же, она уже привыкла относиться к нему, как к брату. Точнее, давно привыкла, просто теперь ушло напряжение, появлявшееся каждый раз, когда проявлялись его собственнические замашки. - Я в принципе тебя понимаю. Ты вполне можешь отказаться. Никто не станет тебя принуждать. Напомнить, что ты вольная птица?
   - Совсем с ума сошла? - вот теперь он стал куда более похож на прежнего капитана наемников. Реана усмехнулась, и решила все же высказать последний аргумент:
   - Хотя мне казалось, что тебе безразлично мнение окружающих.
   - Запрещенный прием, - расхохотался Анамар. - Поверь, я могу удивить этих крылатых гордецов.
   - Так чего же ты пришел тогда и рассказывал о своем нежелании собираться в путешествие? - она направилась к шкафу, чтобы собрать вещи. Из обилия женской одежды, сохранившейся во дворце, ей удалось подобрать несколько замечательных комплектов.
   - А зачем мне тогда сестра, если я ей пожаловаться не могу на правах младшего брата? - съязвил блондин.
   - Сказку на ночь рассказать? - вернула шпильку магичка.
   - Я предпочел бы, чтобы сказки мне рассказывали другие девушки, - фыркнул мужчина, поднимаясь с постели.
   - А может только одна? - хитро поинтересовалась Реана.
   - Не спеши с выводами, - достаточно мягко отозвался Анамар, но что-то в его тоне подсказало сестре, что эту тему лучше не развивать.
   - Встретимся вечером в общем зале, - мгновенно сменила тему волшебница.
   Полукровка что-то невнятно угукнул и вышел.
  
  

Глава 23

Если ты родился без крыльев, не мешай им расти.

Коко Шанель

  
   Телепорт открывал Шанкар, мотивируя это тем, что Реане силы еще могут пригодиться. Впрочем, магичка и не возражала. Скорее всего оборотень был прав, неизвестно еще, чем мог обернуться визит к альдо, учитывая, что Лайяр хоть и принял титул императора вместе с ее клятвой Хранительницы, но трон его еще не принял, и крылатый народ мог не признать подобного права. При любом раскладе ее силы ей понадобятся.
   В телепорт она шагнула следом за Лайяром, на всякий случай уже сформировав щит вокруг шагающего впереди молодого человека. Может это и перестраховка, но все таки не стоило полагаться на одну лишь удачу.
   Горы встретили их пронизывающим холодным ветром. Девушка зябко передернула плечами и глубоко вздохнула. Они оказались на перевале, на площадке, где открывались телепорты для высокородных гостей, желающих посетить Мейленей - страну альдо. Стоило лишь осмотреться, как посетители замирали от восхищения с легкой примесью ужаса. Перевал был удобной но не слишком широкой дорогой, которая по обеим краям отвесным обрывом уходила вниз. Идеальное природное оборонительное сооружение обеспечивало альдо полную безопасность. Даже небольшой гарнизон в таком месте удержал здесь многотысячную армию. А желающие периодически появлялись - недра гор скрывали удивительные богатства, которыми крылатые владели единолично.
   Облака путались в кронах деревьев, от чего появлялось впечатление что горы курятся. За этот год она уже видела подобное дивное зрелище, когда путешествовала с Эльхиором. Девушка мгновенно потянулась внутренним зовом к воздушной стихии, и Ветер ответил волшебнице приветливым перезвоном серебряных колокольчиков. Во всяком случае именно так воспринимался Реаной "голос" этой стихии.
   Маленький отряд уже встречали. К телепортационной площадке уже двигался затянутый в темную форму пограничных войск альдо. Реана поплотнее запахнула плащ. Интуиция подсказывала, что им будут отнюдь не рады.
   - Кто вы и что привело вас в Мейленей, - голос альдо был холоден, как пронизывающий ветер, под которым так зябко ежилась магичка, но безупречно вежлив.
   - Император Лайяр, - спокойно и уверенно отозвался мужчина, словно носил древний титул не пару дней, а несколько лет, - с дипломатическим визитом.
   По его легкому кивку Анамар передал документы удостоверяющие личность - спектакль, отрепетированный до мелочей. Нельзя сказать, что капитан наемников был счастлив от доверенной ему роли, но ни словом, ни взглядом сейчас этого не показал. Что-что, а актерскими способностями полукровка наделен был в избытке.
   - Следуйте за мной, - пограничник тут же развернулся спиной и поспешно направился к башне неподалеку. В ней как раз и размещалась канцелярия, занимающаяся вопросами пересекающих границу гостей, а так же был расквартирован военный отряд на случай непредвиденных ситуаций. Альдо так спокойно повернулся к ним спиной, что девушка мгновенно поняла, одно лишь агрессивное движение с их стороны, и их атакуют. Опять интуитивно, нона была уверенна, что в невнимательности и излишней доверчивости заподозрить крылатый народ было бы глупо и опасно.
   В помещении было хорошо натоплено. Реана удовлетворенно протянула руки к огню. Конечно, она могла без проблем защититься от неприветливой погоды с помощью магии, но еще в мертвом городе было изначально решено, что не стоит с первых минут демонстрировать крылатым все способности сопровождающих императора. То, что Реана является наследницей древнего рода было решено придержать как один из козырей на случай, если альдо заартачатся. Конечно, было глупо предполагать, что одну, пусть и талантливая, магичка справится со всеми магами Мейленей, но ведь они и не собирались доводить переговоры до вооруженного конфликта. Вот и получалось, что девушке приходилось мерзнуть и радоваться возможности оказаться у огонька.
   - Чтобы проследовать дальше вам необходимо получить подтверждение из столицы, - сообщил им уже другой альдо, представившийся капитаном гарнизона. Рядом с ним маячил еще один смазливый красавчик, исполнявший роль мага и клерка одновременно. - Изложите цель вашей миссии подробней. Мы сообщим в канцелярию, и вскоре вам дадут ответ.
   Лайяр кивнул. Пропускная система альдо была ему хорошо известно. Попасть на территорию крылатых всегда было довольно проблематично. А зная заранее, с каким именно документом явились гости, он сам бы на месте правителя постарался держать дипломатов на границе ближайшее тысячелетие. А еще лучше было передать посетителей Совету магов, или просто сообщить им о месте нахождения беглецов. Так что задерживаться здесь, если с приглашение вглубь страны начнут тянуть, император в изгнании не собирался.
   - Со всем уважением, капитан, - в голосе молодого императора появились стальные нотки, - но рассказывать о миссии вам - нецелесообразно.
   - Вы можете передать письменное послание, - альдо отнюдь не казался разочарованным. Раз попытка не удалась, значит, стоило следовать стандартной процедуре.
   "Впрочем, подумалось мужчине, - очень правильная практика. Если визит не касался политики и не требовало личного внимания правителя, значит посетителей стоило перенаправить к кому-то, статусом пониже. Многие же соглашались на подобное предложение, передавали документы и суть визита, предпочитая дожидаться результатов на границе, а не иметь дело с альдо лично. Увы, не их случай. Ему самому бы хотелось, чтобы все можно было решить так просто".
   - Так и поступим, - кивнул Лайяр. - Лара Реана, - девушка сделал шаг вперед и достала из сумки послание, запечатанное по всем правилам. Более того, на свернутый лист было наложено заклинание, долженствующее обеспечить, передач свитка непосредственно руки правителя или канцлера. Всех остальных, пожелавших сунуть руки, ждал бы неприятный сюрприз в виде не слишком сильного, но чувствительного предупреждающего разряда молнии.
   - Вы не представитесь, капитан? - мягко попросила волшебница
   - Капитан Лин-рэ-Шан, - альдо не посчитал необходимым даже обозначить поклон. Впрочем, девушку это не задело.
   - Я, Реана виль Сентар, передаю эти документы капитану пограничного дозора Лин-рэ-Шану, - произнесла она официальную формулировку, передавая чуть замерцавший свиток. Теперь можно было не опасаться, что усердный капитан забудет передать его в столицу или задержит отправление. Лайяр позволил себе мысленно улыбнуться и поблагодарить многочисленных учителей, таки вбивших в него правила этикета. А ведь он когда-то так ненавидел эти уроки.
   Реана поражалась терпению Лайяра. Они ждали ответа уже несколько часов. Она была готова метаться по небольшому помещению, как загнанный зверь. Чем дольше тянут с ответом, тем больше вероятность, что их сдадут Совету. А принцу хоть бы хны. По его лицу было совершенно непонятно, какие чувства им владеют. "Потрясающая выдержка", - восхитилась волшебница.
   Спустя еще час капитан появился к комнате, где гости ожидали вердикта властей.
   - Следуйте за мной, - предложил он. Лайяр коротко глянул на магичку. Девушка в ответ коротко кивнула. Она прекрасно понимала, что сейчас ей стоит быть начеку. Неизвестно, не ведут ли их в западню. Впрочем, император не зря назвал ее "ларой", а не "лиатой". Имя ее рода тоже теперь невозможно было связать с Хранителями империи. В случае чего, крылатых ждет сюрприз, и крайне неприятный.
   Небольшой коридор перешел в узкую лестницу, окончившуюся дверью. За ней скрывался внутренний дворик с еще одной телепортационной площадкой. Открывшийся светящий овал прохода ничем не отличался от сотен других, виденных Реаной. Вот только невозможно предугадать, что ждет после того, как они шагнут в телепорт.
   Впрочем, члены маленького отряда могли праздновать первую маленькую победу. Ход сквозь пространство, открытый пограничниками альдо, вел прямо во дворец. Открывшийся гостям зал поражал своими размерами. Огромное помещение было великолепно: сверкала хрустальная арка портала, изящная напольная мозаика в бело-голубых тонах неба покрывала пол, изящные барельефы украшали стены, а источником света служили небольшие разноцветные кристаллы выращенные в нишах. Вот только по достоинству оценить эту красоту времени совсем не было. Их уже встречали - в десяти шагах от портала выстроился почетный караул, который вполне мог так же быть и конвоем.
   Чуть впереди встречающей группы стоял альдо с рыжими крыльями и темно-шоколадными волосами, заплетенными в сложную косу.
   - Добро пожаловать в Мийелери, - коротко поклонился их сопровождающий. - Я провожу вас в ваши комнаты.
   - Надеюсь, нас поселят неподалеку друг от друга, - вмешалась Реана, подхватывая молодого императора под руку и глядя на него почти влюбленными глазами. Этот момент стоило выяснить заранее, чтобы не оказаться в разных концах дворца. Лайяру было не с руки интересоваться подобным, статус не позволь уделять внимание столь бытовым вопросам. А вот такое поведение человеческой девушки, которая вполне могла быть его любовницей, казалось вполне закономерным. Реане было все равно, что подумает об этом выступлении альдо, ей важно было добиться необходимого результата.
   - Разумеется, - кивнул альдо, - следуйте за мной.
   - Надеюсь, вы так же позаботитесь об устройстве моих людей, - еще раз окликнул проводника Анамар.
   - Не беспокойтесь, - коротко отозвался тот, даже не повернувшись.
   Комнаты располагались в так называемом синем крыле. Веремее и Реане выделили апартаменты, выдержанные в синем с серебром цвете и состоящих из двух спален и гостиной. Анамару и Лайяру выделили отдельны покои, так же состоящие из двух комнат, правда, у полукровки обстановка в комнате была чуть попроще. Остальных разместили несколькими этажами ниже в гвардейском корпусе.
  
   Реана любовалась видом из окна. Архитектура альдо была буквально пропитана воздухом: изящные башенки вырастали из толщи скал, ажурные лесенки создавали ажурную паутинку переходов между зданиями. И все это блестело и переливалось золотыми искрами в свете заходящего солнца. Лучи подсвечивали искусные витражи в окнах, заставляя картинки наполняться внутренним сиянием. Удивительное зрелище. Наверное, сложно было бы ожидать, что этот народ, превозносившего красоту как религию, будет окружать что-то не прекрасное, не захватывающего дух.
   Стук в дверь привлек внимание девушки, заставив отвернуться от окна. Верема, уже открывшая дверь, впустила в комнату красивого темноволосого альдо.
   - Мое имя Ри-и-Ка, - представился мужчина, слегка обозначив поклон. - Я буду вашим сопровождающим на время посещения Мийелери, - он передал поднявшемуся из кресла Лайяру верительную грамоту, которую Принц для приличия развернул и почти тут же положил на секретер для последующего более детального изучения. Впрочем и так было понятно, что написать там могли что угодно.
   - Тогда может ответите на вопрос, когда нас примет ваш правитель? - уточнил император.
   - В ближайшее время, - улыбнулся альдо. - Собственно, я пришел, чтобы проводить вас.
   - Лучше я останусь здесь, - предложил Анамар. Лайяр кивнул, предлагая Реане руку, чтобы помочь подняться. В присутствии полукровки на аудиенции они не нуждались. Это лишь привлекло бы внимание альдо. Уж они не могли не уловить его двойственной сущности. Впрочем, это могло несколько отвлечь внимание правителя от обсуждаемого вопроса. Вот только не факт, что это сыграло бы людям на руку.
   - Ты тоже останешься? - поинтересовалась Реана, глядя на подругу. Анамар тоже смотрел на воительницу, чуть вздернув бровь.
   Верема только отрицательно покачала головой и двинулась к выходу за императором.
   Для приема столь необычных послов повелитель крылатого народа выбрал небольшой зал. С двух сторон стен не было, и видимость перегородки между помещением и небом исполняла лишь серебристая ткань, закрепленная и формирующая причудливые складки, постоянно находящиеся в движении из-за порывов ветра.
   Реана усмехнулась. Для альдо воздух - родная стихия. А у привязанных к земле людей открытые глазу воздушные просторы должны были вызывать дискомфорт и по меньшей мере трепет.
   Молодой император склонил голову, приветствуя старшего из Мастеров магии и по совместительству правителя альдо. Для крылатых титул Мастера был едва ли не важнее, и потому старший из магов становился властителем. Непривычная система передачи власти для людей, привыкших, чтобы трон занимал наследник по крови.
   - Приветствую и я вас, - голос белокрылого мужчины с венцом на голове оказался мягким и глубоким, почти обволакивающим. Впрочем, Реана была уверенна, что как раз он не опустится до банальной попытки зачаровать посетителей любовной магией. А еще она отлично поняла, что титул императора не прозвучал намеренно. Заметил это и Лайяр, но виду не подал. Сейчас это не имело значения, тем более, что крылатые вынуждены будут признать его право на трон после прочтения принесенных бумаг. - Признаться, меня чрезвычайно заинтриговала причина вашего появления. Письмо, - он изящным жестом продемонстрировал свиток, - почти ничего не объясняет, зато содержит весьма многозначительные намеки.
   Реана мысленно фыркнула. Конечно, его же по сути составлял Эльхиор, надиктовывая принцу хитроумно закрученные предложения, образовывающие не словесное кружево, а скорее настоящую паутину.
   - Я думаю, ваши вопросы отпадут сами собой, когда вы соизволите ознакомиться с документами, - мягко отозвался Лайяр, делая знак Вереме передать бумаги.
   Канцлер принял свиток из девичьих рук и передал их Нен-И-Ри.
   - Прошу учесть, что это лишь снятая магией копия, - виртуозно скрыв торжество в голосе, произнес молодой император, наблюдая, как темнеют лица альдо.
   - Без оригинала... - начал было один из крылатых советников, уже успевший ознакомиться с содержанием.
   - Оригинал находится в мертвом городе. Не думаете же вы, что я решил бы афишировать столь значимый для людей титул, не имей на него прав, - теперь мужчина не посчитал нужным скрывать сквозившую в словах издевку.
   - Итак, - правитель посмотрел на Лайяра в упор, - этот договор мы заключили с империей, обязуясь откликнуться на призыв императора, если такая потребность возникнет. Вам нужна армия?
   - Да, - молодой человек не отвел взгляд. - Я собираюсь возродить империю.
   - Один? - не было и намека на иронию в тоне, которым был задан вопрос Нен-И-Ри. - Вы знаете, какая мощь ранее стояла за императорами, позволяя им... убеждать других правителей подписывать такого рода договоры?
   - Я хотел бы выяснить, могу ли рассчитывать на то, что вы выполните обязательства, которые на себя взяли ваши предки, - Лайяр удержал на лице маску безмятежности, хотя его только что виртуозно назвали "сапожником без сапог".
   - Предлагаете дать мне согласие на использование моего народа в качестве щита от магии Совета? - медовым голосом промурлыкал повелитель. Его шикарные ресницы опустились, но Реана была уверена, что это сделано специально, чтобы скрыть опасный блеск глаз.
   - Нет, - Лайяр покачал головой. - Мы найдем, что противопоставить магам.
   - Прежде чем я начну хотя бы рассматривать возможность помощи вам, я хочу об этом узнать, - теперь волшебница уже не чувствовала опасности, как минутой ранее. Видимо, император прошел первую проверку. - У императоров древности были Хранители. А что ж вы, император, нашли в Мертвом городе, чтобы заменить мощь рода Теленгар?
   - Свою хранительницу, - лишь легкая улыбка выдала торжество Лайяра. - Лиата Реана - наследница могущественного рода магов, и теперь моя Хранительница. Мастер, я думаю, вы и сами сможете рассмотреть нашу связь.
   Видимо Нен-И-Ри мог, так как некоторое время молчал, поочередно разглядывая ставшими почти белесыми глазами то девушку, то мужчину.
   - Что ж, - наконец раздался его голос. - Мне надо обдумать все то, что я сегодня услышал. Надеюсь, вы не откажитесь принять наше гостеприимство?
   - Мастер, - император теперь явно сомневался, - думаю, вы наслышаны о наших сложностях в общении с Советов магов.
   - Я лично обещаю, что до момента, пока не будет принято решению по вашему запросу, вам на землях альдо Совет угрожать не будет, - при желании в обещании правителя можно было отыскать не меряно лазеек, но торговаться было не с руки.
   - Благодарю, - Лайяр склонил голову. И так было ясно, что аудиенция закончена. Они последовали к выходу за Ри-И-Ка, провожаемые взглядами советников и самого Мастера. Теперь оставалось лишь ждать.
  
   День тянулся невыносимо долго. Для всех, кроме Реаны. Не зря же она столько времени просидела в библиотеке! Теперь был выбор, читать дневник неизвестного предка или прихваченный из Мертвого города справочник о расе альдо. Впрочем, если первое было просто интересно, то втрое - почти жизненно важно. Поэтому Реана вздохнула, почти что ласково пробежалась пальцами по твердому переплету дневника и, вздохнув, положила его обратно в сумку.
   Сидя в кресле магичка перелистывала страницу за страницей, стараясь вникнуть в хитросплетение мыслей древнего автора. Кто бы мог подумать, что за сотни лет в структуре имен альдо практически ничего не изменится.
   Итак, если свести все прочитанное к сути, получалась следующая картинка: каждая из составляющих несет определенный смысл. В мужских именах союзы -и , - рэ, - ари, соединяющие две остальные части, указывали на сословие. Чем меньше букв - тем выше статус. Первая часть - непосредственно само имя, неповторное, ну или почти неповторное, для каждого крылатого индивидуума. А вот с последним составляющим все было куда интересней. В целом, оно могло обозначать род или профессию, если рассматривать разные сословия. Если же ребенок был рожден вне брака, но признавался отцом, то имя рода заменяла часть или полное имя отца. С женскими менами все было проще - оно должно было быть красивым. Но девочкам обязательно не предплечье наносились специальные символы, которые в дальнейшем обозначали, из какой семьи происходит альдо. В дальнейшем такая строка дополнялась и могла образовывать "браслет", вязь рун в котором способна была поведать историю всей жизни своей хозяйки.
   - Вам не скучно в одиночестве? - Реана насторожилась. Она ведь даже не заметила, что в комнату кто-то вошел. Она аккуратно отложила книгу и слегка склонила голову, приветствуя Ри-и-Ка. При их предыдущей встрече она больше волновалась об аудиенции, теперь же рассматривала стоящего напротив мужчину с интересом. Статный, красивый блондин с иссиня-черными крыльями. Красиво до безобразия. А еще он потрясающе улыбался. Волшебница поняла, что неприлично долго изучает внешность гостя и предложила ему присесть, тем временем решив проанализировать имя собеседника, учитывая полученную информацию из справочника.
   Итак, стоило начать с самого простого: "И" - показатель его высокородного происхождения. И это все, что можно было сказать с уверенностью. Краткость его имени "Ри" могло послужить основой для предположения, что он как раз и есть внебрачным отпрыском. Но не факт - вон у повелителя крылатого народа тоже присутствует подобный слог в имени, а уж в его происхождении сомневаться не приходилось. Если только не предположить, что к ней в провожатые приставлен наследник или на худой конец прижитый не с официальной женой сын Мастера. Впрочем, это уже, как говорится, фантазии на вольную тему.
   - Простите, что? - она смутила, осознав, что ей был задан вопрос и теперь альдо уже некоторое время ждет ответа.
   - Я спросил, не хотите ли вы прогуляться, - мужчина не стал скрывать усмешку, и даже более того: - Вы очаровательно краснеете.
   - Сочту это комплиментом, - Реана поняла, что невольно улыбается, и тут же обругала себя за излишне открытое проявление эмоций. В свете происходящего каждое слово должно быть тщательно взвешенно и проанализировано, точно так же, как и поведение должно было быть безупречным - не давать альдо о себе информации больше, чем они уже собрали, пока крылатые не определяться с вопросом о военной поддержки императора.
   Узенькие тропинки сада, заботливо посыпанные желтым песком, неизменно напоминали Реане горные тропинки. Да и сам сад в несколько ярусов расползся по склону гор. Густая крона деревьев защищала от горного ветра и защищала гуляющих от любопытных глаз. Узкие ажурные скамеечки приглашали отдохнуть, а украшенные лепниной и обвитые необычными, цветущими даже на такой высоте и при такой температуре цветами беседки - предаться уединению.
   Низенькие перила бортиков в некоторых особо опасных местах исполняли чисто декоративную с точки зрения магички функцию. Интересно сколько "несчастных" случаев на пользу альдо произошло в этом саду? - подумалось практичной девушке, успевшей неоднократно задуматься, а не воздействовал ли ее провожатый на нее магией, убеждая принять приглашение о прогулке.
   Впрочем, этот вопрос не мешал девушке получать удовольствие от неожиданной прогулки. Она бросила быстрый взгляд на идущего рядом альдо. Во всех нелюдях было что-то хищное. В ком-то больше, в ком-то меньше, но это чувствовалось. Почему-то именно этот блондин напоминал ей не Анамара, как можно было бы ожидать, учитывая происхождение полукровки, а Шанкара. В них обоих было что-то общее. Во всяком случае для восприятия Реаны.
   - Вам нравится? - совершенно ничего не значащая фраза из уст этого красавца воспринималась как-то неоднозначно, словно имела скрытый смысл. Реана перевела сбившееся дыхание, когда поняла, что мысли он читать не мог и спрашивает об открывшемся ей виде, а не о себе самом. Девушка осознала, что не знает, как ответить. По тону было не определить, имелось ли ввиду пренебрежительное: "такого среди людей вы не увидите" или только вежливое любопытство.
   - Столица действительно столь прекрасна, как о ней говорят, - кивнула Хранительница.
   - Это ведь лучше, чем просто сидеть в замкнутой комнате? - полюбопытствовал Ри-и-Ка, укладывая ее руку себе на предплечье, чтобы она чувствовала себя уверенней на не слишком широкой дорожке, которую не ограничивал даже символический бортик. На всякий случай альдо даже обошел ее, оказавшись ближе к краю.
   - Начинаю сомневаться, - полушутливо откликнулась она, заприметив довольно крутую лесенку. И зачем она только пошла на поводу у порыва, увидеть часть сада, которую обычно не показывают гостям? Теперь понятно почему. Далеко не все хотят ощутить себя в шкуре горных козликов. Мужчина распахнул огромные крылья, чтобы удержать равновесие, когда волшебница вцепилась в него, стоило ветру качнуть хлипкую конструкцию.
   Реана надеялась, что не переиграла. Стихия лишь ластилась, предлагала полетать, порезвиться. Но знать об этом очаровательному шпиону альдо совсем не стоило. Для него она должна была казаться достаточно сильной волшебницей, но при этом не слишком проницательной, раз поддалась на уговоры о прогулке в полном одиночестве. И опасающейся высоты... даже немного трусоватой, как большинство человеческих девушек, каковыми их считали крылатые.
   Реана чуть улыбнулась глядя на альдо. Впрочем, благодарная улыбка отнюдь не была наигранной. Ри-и-Ка был вежлив, остроумен и заботился, чтобы гостья не пострадала. Девушка прекрасно понимала, что у него наверняка очень много вопросов. И при правильном ведении разговора имела неплохие шансы получить и для себя интересные ответы. Главное, лишнее не сболтнуть.
   - Могу я узнать, что заставило вас отправиться в столь далекое путешествие? - снова "забросил удочку" альдо.
   - Желание моего императора, - улыбнулась девушка, погладив нежные лепестки склонившегося над тропинкой цветка, - и мой долг хранительницы.
   - Как интересно, - в голосе Ри-и-Ка проскользнули странные нотки. - А могу ли я узнать, как вы стали хранительницей? Ведь род Теленгар прервался еще до падения империи.
   - В этой истории нет ни чего интересного, - отмахнулась Реана. - Но вам, похоже, много известно о моих предках.
   - Только в общих чертах, - усмехнулся мужчина. - Не думаю, что это что-то вам неведомое.
   Реане захотелось скрипнуть зубами. У этого пернатого было гораздо больше опыта в политических играх, но все приходит с опытом. А еще магичка поймала себя на том, что она с затаенным предвкушением ждет каждой следующей фразы. Возможно она теперь могла понять Лайяра, которому все эти политические игры доставляли удовольствие.
   - Вы чрезвычайно красивая девушка, - внезапно перевел разговор на другую тему Ри-и-Ка.
   - Мне казалось, человеческих женщин альдо красивыми не считают, - немного ехидно отозвалась магичка. Она все же немного смутилась, хотя предпочла все же считать эту неожиданную любезность лишь лестью.
   - Большая часть, - признал ее правоту крылатый спутник. - Но все мы без исключения любим всевозможные диковинки. И поверьте, один ваш цвет волос сделает вас красавицей в глазах альдо.
   - Сомнительный комплимент, - рассмеялась девушка.
   - Как и большинство из них, если подвергаются детальному разбору, - примирительно отозвался Ри-и-Ка. - И все же, я абсолютно искренен. У вас потрясающий цвет волос, даже если не принимать во внимание ваши прочие выдающиеся качества и способности.
   - Думаю, вам известно, что это последствие неудачного магического эксперимента моих далеких предков, - озвучила Реана информацию, которую сама лишь недавно вычитала в одном из библиотечных имперских справочников, найденных в Мертвом городе.
   - Вот как, - протянул мужчина, но волшебница ни на миг не поверила, что это ему было неизвестно, - что ж, благодарю за ответ.
   - Вы что-то еще хотели узнать? - прикинулась Реана дурочкой.
   - И как давно вы носите титул Хранительницы? - не разочаровал ее альдо.
   - Достаточно долго, - девушка сделала многозначительную паузу, в уме подсчитывая, сколько же часов прошло со времен ритуала. Не то чтобы очень уж интересно, но у собеседника не создаться впечатления, что она соврала. - Достаточно, чтобы интересы императора стали моими.
   - Хранительница - это ведь не только громкий титул, но и обязанности, - альдо попробовал зайти с другой стороны. - Не кажутся ли они вам обременительными?
   - Нисколько, - улыбнулась девушка - они даже удовольствие мне доставляют, - многозначительная фраза повисла в воздухе. "Интересно, - магичка опустила глаза, чтобы не было видно их блеска, - ему уже доложили, как она вешалась на Лайяра? Примут ли ее за любовницу принца? Это бы облегчило гостям жизнь".
   Ри-и-Ка только кивнул. Но Реане показалось, что этот короткий жест как бы говорил: "все понятно, ты довольна умна, чтобы ничего не сказать".
   Вернувшись в свои апартаменты довольная жизнью волшебница мгновенно получила выволочку от Веремы, что не дождалась ее. Успокоилась воительница лишь когда услышала почти дословный пересказ ее диалога с альдо. Правда сделала она это лишь после уничтожения очередного плетения, предназначением которого была передача разговоров гостей. Кому? Кому это было интересно, или как минимум не лень. Это она уже делала утром, и вот теперь. Хорошо еще, что у хозяев хватало совести не возмущаться данным фактом. Впрочем, несколько заклинаний она не тронула, просто очень аккуратно перехватила управление, и теперь гостеприимные хозяева получали бы только то, что хотела сама магичка. Более того, Реана неожиданно для себя осознала, что видит плетения альдо, даже не переходя на внутреннее зрение. Теоретически невозможное, вдруг стало реальным. И теперь ей не терпелось узнать, распространяется неожиданно открытая способность только на магию альдо или и на человеческую тоже. Но проверить пока возможности не представилось.
   - Уже три, - вздохнул Анамар, заходя в комнату и даже не удосуживаясь постучать.
   - Правила вежливости тебе не привили, - заметила Реана.
   - Некому было. Зато ты теперь все это исправляешь, - невозмутимо отозвался мужчина.
   - Так чего три? - поинтересовалась магичка.
   - Завуалированных вызовов на дуэль, - полукровка опустился в кресло.
   - И что на этот раз? - полюбопытствовала Верема, уже будучи наслышанной о предыдущих.
   - Меня не заметили и едва не сбили с ног. Не стоит так вскидываться, я никого не убил и не попытался покалечить. В общем, вежлив настолько, что даже противно. И альдо скоро начнут меня считать либо трусом, либо идиотом, - пробурчал Анамар.
   - Тебе не все равно? - уточнила Реана, опасаясь, что выдержки брата может и не хватить до момента, когда будет принято решение относительно их дела.
   - Только поэтому я еще и не согласился ни на одну из "тренировок", - отмахнулся блондин.
   - Займи себя чем-нибудь, - предложила волшебница. - Почитай что-то.
   - Я не могу просидеть как ты за книгами целую декаду! - возмутился мужчина. - Умру со скуки.
   - Ты жалуешься, как маленький ребенок, - со смешком заметила Верема.
   - Тогда может ты мне и поможешь отвлечься? - тут же повернулся к воительнице Анамар.
   - Замечательная идея, - Реана решила, что вот она-то как раз и не против остаться в одиночестве.
   - Я должна тебя охранять, - напомнила Верема, игнорируя пристальное внимание полукровки.
   - Меня не тронут, - заметила Реана. - Политический скандал им не нужен.
   - Словно мы можем их напугать вашей политикой, - покачала головой Верема.
   - Так, оба на выход, - скомандовала магичка.
   - Можно организовать твоим людям тренировку, - ее телохранительница вопросительно глянула на Анамара.
   - А может только для нас двоих? - голос мужчины стал вкрадчивым и почти соблазняющим. Верема неожиданно покраснела, заставив Реану удивиться. Значит, между этими двумя все же что-то происходит?
   - Давайте вы это решите уже без меня, - напомнила волшебница, придерживая дверь, пока оба воина не оказались в коридоре. - Хорошего время провождения.
   Захлопнув двери, она еще успела услышать, как Анамар фыркнул: "Даже не сомневайся".
   Запечатав проход еще и простеньким заклинаньем, просто чтобы заранее быть предупрежденной о чьем-либо визите, девушка стащила с кровати покрывало и с ногами забралась в одно из кресел.
   За окном уже смеркалось. На горы опускалась ночь, а у нее появилась возможность выделить некоторое время на дневник своего предка. Магичка с внутренним трепетом открыла первую страничку дневника, снова взглядом остановившись на выведенном изящным почерком имени рода Хранителей. Теленгар.
   По почерку сложно было определить, мужчина это написал или женщина. Зато сразу становилось понятно - этот человек получил хорошее образование, его учили каллиграфии и чистописанию.
   Реана понимала, что все эти наблюдения, собственно, малоинформативны. Что стоит лишь открыть первую страницу и вчитаться в текст, и она почерпнет куда больше информации и событиях давно минувших дней, но почему-то сделать это было чрезвычайно сложно. Пока что все звучало как замечательная сказка: существовала древняя и сильная империя, и был род Хранителей, служивших императору и народу, оберегавших мир и покой великого государства. И она их наследница.
   Но что если заключенная в ровных строчках информация камня на камне не оставит от ее возвышенных представлений о благородстве своих предков. Реане так не хотелось разочаровываться!
   "Трусиха! - упрекнула она сама себя, открывая первую запись. - Все может оказаться не так уж плохо".
   Приободрившись таким самовнушением, магичка глазами пробежалась по первой строчке. За время, прошедшее со времен ее жительства в Барге, она поднаторела в древнеимперском наречии. Сначала дневник Миры, который она перевела от корки до корки. Потом библиотека в Мертвом городе. Поэтому сейчас для нее не составляло проблемы понять, что писал ее давно умерший предок. Впрочем, это была женщина. И писала безымянная незнакомка следующее:
   "Я так и не закончила предыдущую тетрадь, но начала новую. Все просто - теперь для меня началась новая жизнь, и для нее я отвела новый дневник. Никогда не думала, что боги могут оказаться так жестоки... Моей сестре всегда была отведена роль будущей Хранительницы. Ее готовили едва ли не с рождения, учили, мечтая сделать легендой. Да, родители у нас амбициозные. И Кайрара был амбициозной. А теперь она погибла. Глупо, случайно, так неправдоподобно. Так жестоко по отношению ко мне! Теперь я вынуждена занять ее место.
   Отец сообщил мне эту новость каких-то полчаса назад. Как и то, что моя помолвка с Арэком отменяется".
   Если сначала стилус явно давил на бумагу, едва не прорывая тонкий лист, выдавая эмоциональное состояние автора, то следующий абзац девушка писала явно уже несколько успокоившись. Реана предположила, что запись была сделана в тот же день, ведь новых пометок о дате сделано не было, но несколькими часами позднее, когда ее предшественница уже взяла себя в руки.
   "Сколько себя помню, все считали Арэка моим будущим супругом. Я давно привыкла к мысли, что наш брак - дело решенное. Я даже уже хотела этого. Я мечтала о доме, семье, детях. В будущем, конечно..."
   Реана невольно усмехнулась. Надо же, столько веков, а девушки их рода жаждут одного и того же.
   "...но разве может будущая Хранительница стать чьей-то женой? Первые пять лет мне будет запрещено подобное. Наверное, это неправильно, но я уже почти ненавижу императора. Человека, подле которого обязана буду находиться почти круглосуточно. И выезжать в столицу мне уже завтра".
   Следующая запись была дотирована декадой позже.
   "За десять дней у меня выдался первый свободный день. Каждый вечер я буквально доползала до постели. Такое ощущение, что меня просто дрессируют. Меня обучали этикету, но оказалось что усвоенные знания - лишь капля в море.
   Я считала, что сложно было учиться магии, но там терпение и труд всегда вознаграждались результатом. А какой результат и моральное удовлетворение от зазубривания множества титулов и званий, которые даже сами аристократы не помнят. Мне гербы уже даже по ночам сняться! Кайрара! Как ты могла так меня подставить?!"
   Магичка усмехнулась. Учитель неоднократно пугал ее подобной участью, приговаривая, что постоянные тренировки с ментальным контролем еще не раз пригодятся ей. Что ж, если задуманное удастся, и Лайяр займет трон империи Архост, ей подобное времяпровождение еще предстоит. Что же, теперь она хотя бы знает, что это реально сделать. Это утешало.
   "Императора я еще ни разу не видела, хотя нахожусь во дворце уже три декады. Теперь, когда я не так загружена, во мне проснулся интерес: какой же он? У меня было время разобраться в себе. Пришлось признать, что обвинять молодого императора в том, что моя судьба так круто изменилась - иррационально. Нелепая случайность, заставившая меня занять место сестры, не имеет к нему ни малейшего отношения. Его не в чем винить. Что ж, теперь мне хочется его увидеть и поговорить".
   Реана усмехнулась. С таким настроем эта девочка скорее станет любовницей императора, чем его соратницей. Магичка с удовольствием вчиталась в следующий абзац. Это было интересней любого приключенческого или любовного романа, потому как было понимание - это реальная история жизни ее пра-, пра- и множество раз "пра" родительницы. Это была живая девушка, которая изливала на бумагу все свои чаяния и переживания.
   "Сегодня я встретилась с императором", - гласило начало следующей записи, и волшебница мгновенно впилась взглядом в страницу, стремясь узнать, что же происходило дальше. "Я так ждала этой встречи. И такое разочарование. Не таким я представляла великого правителя. Да, он красивый... Я даже глаз отвести не могла сначала, хотя всегда считала, что внешность - это далеко не все, что стоит оценивать в человеке. Но произошедшее дальше меня поразило. Он даже не поприветствовал меня! А обратился к наставнику, интересуясь, когда же я буду готова пройти ритуал, чтобы приступить к своим прямым обязанностям. Говорил так, словно я была лишь частью интерьера! Наглый тип. А я-то размечталась о великом правителе, а вынуждена буду служить комнатной собачонкой при взбалмошном мальчишке, всего на несколько лет меня старше. Верно говорят, что женщины взрослеют быстрее".
   Реана вздохнула. Что ж, еще одно доказательство того, что жизнь часто не оправдывает человеческие чаяния. Она даже немного расстроилась - настроилась на рассказ о великой любви, а оказалось, что таковой не предвидеться. Настроение неожиданно ухудшилось. Хранительница закрыла дневник и посмотрела в окно, за которым уже было абсолютно темно. А ведь девушка даже не предполагала, что прошло так много времени. Впрочем, отвлечь ее от столь занимательного чтива смогло бы лишь начало военных действий. Или вот такая безрадостная концовка.
   Волшебница встала, потянулась и поморщилась, когда ноги начало пощипывать от прилива крови в мышцы. Магичка с удивлением осознала, что за прошедшие часы Верема так и не появилась. Впрочем, маячек на ауре воительницы (такие она закрепила на всех участниках похода к альдо) и не думал сигнализировать о том, что ей угрожает опасность. Реана довольно усмехнулась, предположив, что знает, у кого решила ночевать ее подруга, и забралась на постель, чтобы быстрее согреться и уснуть. Ведь неизвестно, что принесет следующий день.
  
  
  
   ***
  
   Ри-и-Ка завис перед балконом. Стоило быть чрезвычайно осторожным, так как в темноте было плохо видны края небольшого выступа. Взмахивая широкими черными крыльями, альдо слегка скорректировал посадку магией, облегченно вздохнув, когда ощутил под ногами твердую поверхность. Приложив руку к защитному плетению, мужчина подождал, пока проем откроется, чтобы пропустить посетителя, повинуясь желанию хозяина. Что и говорить, попасть в жилище повелителя было сложно. Сделав три положенных по этикету шага, Ри-и-Ка приклонил колено и прижал ладонь над сердцем. Даже в мыслях молодой альдо не позволял себе называть Мастера отцом, не отступая от этикета даже наедине. Маленьким послаблением была лишь не опущенная голова.
   - Встань Ри-и-Ка лэн, - что ж, правитель тоже всегда подчеркивал его, Ри-и-Ка, происхождение. Но приставка "лэн", дитя чужого крыла, уже давно не доставляла боли. - Так что ты узнал?
   Очень коротко посетитель изложил свои выводы.
   - Что-то еще? - Нен-И-Ри задумчиво покручивал кольцо на пальце.
   - Только то, что нам рассказали далеко не все, - аккуратно заметил младший альдо.
   - Зато я могу добавить, что эта Хранительница тебе понравилась, - раздался позади Ри-и-Ка мелодичный женский голос. Мужчине и не требовалось оборачиваться, чтобы определить, кто именно подкрался со спины. Тем не менее, он развернулся и коротко склонил голову, приветствуя Виену, дочь их отца.
   - Это имеет отношение к делу? - поинтересовался он, окинув насмешливым взглядом белокрылую красавицу.
   - Возможно, да, - вмешательство Мастера в их обычную перепалку заставило Ри-и-Ка насторожиться. - Я ведь не зря попросил тебя стать их провожатым. Определенная доля симпатии тебе не помешает.
   - Это чем-то поможет? - младший из присутствующих мужчин постарался не замечать чуть презрительной улыбки стоящей рядом девушки.
   - У нас есть одно предположение, - произнесла она, явно довольная, что он еще не посвящен в планы правителя.
   - Виен, прекрати, - коротко бросил Мастер. - Лучше займись подготовкой к балу. На все у тебя лишь три дня. Ри-и-Ка, думаю, твое задание тебе известно. Постарайтесь оба, чтобы наши гости в эти дни были максимально заняты - новые впечатления могут их отвлечь.
   Нен-И-Ри вышел, не прощаясь.
   - Он опять звал тебя лэн, - красивый женский голос буквально источал яд. Мужчина лишь чуть приподнял крылья, демонстрируя таким образом легкое пренебрежение. Она ничему не учиться. И это хорошо, если бы Виена еще и совершенствовалась, то жизнь могла бы стать невыносимой. А пока на слова красивой и амбициозной, но порой несколько недалекой альдо можно не обращать внимания. Даже обидно, что у его отца такая дочь. - Не знала, что твое призвание - быть нянькой бескрылых.
   - Ты уже забыла, что это поручили нам обоим? - Ри-и-Ка постарался сдержать ухмылку. - И да, советую сразу обратить внимание на блондина, принц для тебя слишком сложная задача, - не ожидая ее ответа, он шагнул с балкончика, распахивая темные крылья.
   В любом случае он в выигрыше, кого бы из людей не выбрала его "сестрица" в качестве жертвы. Лайяр был слишком проницательным - успеха тут ей не светило, а у Анамара имелись вполне определенные предпочтения. Причем это "предпочтение" явно обладало хорошими бойцовскими навыками. Забавно будет посмотреть на развитие событий.
  
  

Глава 24

Тех, кто различает добро и зло, победу и поражение, жизнь и смерть,

даже тех, кто знает суть вещей, ставит в тупик поведение женщин.

NN

  
   Реана покрутилась у зеркала, разглядывая себя, и тяжело вздохнула. Оказалось, что она отвыкла от бальных платьев и сейчас чувствовала себя неуютно. К тому же наряд ей принесли сшитый по моде альдо. Красивый и элегантный, он все же был весьма специфическим, ведь, учитывая наличие крыльев, вырез на спине открывал эту часть тела едва ли не до самого копчика. И если у местных красоток это смотрелось бы эффектно, позволяя продемонстрировать красивые крылья, то в ее случае было почти что вульгарно. Или все же она просто придирается к самой себе, пытаясь отыскать повод не идти на бал, потому что... А почему, собственно? Волнуется, что за время, проведенное на задворках королевств, подрастеряла лоск столичной жизни? Или смущает, что по сравнению с альдо, признанными первыми красавицами мира, она будет смотреться блекло? Почему-то, стоило это лишь предположить подобное, нахлынула волна веселья. Реане мгновенно захотелось посмотреть, как бы эти красотки выглядели, побывай они во всех передрягах, приключившихся с нею. Эта мысль мгновенно вселила в магичку уверенность в себе. Еще раз окинув взглядом отражение в зеркале, она решила, что платье выглядит не вульгарным, а скорее эротичным. Вплетя в волосы нитку жемчуга, волшебница посчитала себя готовой.
   Лайяр уже ждал свою Хранительницу. Слегка поклонившись, он протянул ей руку:
   - Лиата, вы изумительны.
   - А вы так официальны, - в тон ему отозвалась девушка, чувствуя себя польщенной и невольно улыбаясь.
   - О, нет, с вами я стараюсь быть просто очаровательным, - хитро ухмыльнулся император, - мне же так стоит общаться со своей избранницей?
   - Наличие возможной пассии в моем лице расстраивает вам личную жизнь, отпугивая красавиц альдо? - развеселилась Реана. Ей даже показалось, что Лайяр немного смутился такой прямолинейности.
   - Если мне придется спасаться от излишнего внимания крылатых прелестниц, я буду знать, на кого сослаться - кажется, вы обещали быть моим щитом.
   - Вот не хотелось бы буквально, - призналась она.
   - Все будет хорошо, не переживай, - спутник немного сжал ее ладонь.
   - Ты про бал, переговоры или всю затею с возвращением императорского трона в целом? - решила уточнить она.
   - Мыслить надо глобально, - усмехнулся молодой человек.
   - Да уж, статус обязывает, - в тон отозвалась Реана. В бальный зал она входила с высоко поднятой головой и уверенной улыбкой на губах.
   На балу Лайяр чувствовал себя как рыба в воде. Во время похода в Мертвый город он ощущал себя обузой. Несмотря на все сложности что Анамар, что Шанкар даже получали некоторое удовольствие от происходящего. И если их постоянный приток адреналина пьянил, то сам принц такого о себе сказать не мог. Зато здесь и сейчас было его поле для игр. Легко подхватив с подноса слуги бокал с пенным напитком, он с улыбкой вручил его недавней партнерше по танцу. Чернокрылая альдо оказалась хорошим собеседником. Информативным. Главное - задавать правильные вопросы, скрывая истинную заинтересованность, смешивая в различных дозах правду, полуправду и откровенный вымысел.
   Он словно паук плел невидимую паутинку, по крупицам собирая информацию. В умелых руках сплетни и слухи могли превратиться в оружие, не уступающее своей значимостью магии Реаны или воинским умениям Анамара.
   Темноволосая альдо окинула его жарким взглядом, пройдясь язычком по красивой формы губам. Ему было интересно, является ли эта девушка шпионкой? Возможно, стоило совместить приятное с полезным и слить ей четко дозированную и выгодную для него информацию в куда более приватной обстановке. Лайяр отсалютовал собеседнице бокалом. Интересно, этот бал будет все таким же скучным, или преподнесет неожиданные сюрпризы? Его взгляд наткнулся на скучающего Анамара. Лучше несколько часов бессмысленных разговоров, чем очередные проблемы.
   Полукровка терпеть не мог балы. Точнее раньше он только догадывался о своем крайнем неприятии подобного времяпрепровождения, теперь же знал наверняка. Весь вечер он удерживал на лице маску невозмутимости и скуки, которую, кстати говоря, и испытывал на самом деле. Но ловить на себе презрительные и оценивающие взгляды альдо все же было крайне неприятно. Он даже завидовал Реане и Лайяру, которые в цветной толпе изысканных крылатых смотрелись весьма органично. Ко всему прочему добавлялось разочарование, что Верема все же не согласилась разделить вместе с ним эту пытку. С другой стороны, возможно даже хорошо, что она осталась в их с Реаной комнатах. Смотреть на то, как ее бы прижимали к себе многочисленные партнеры по танцам, было выше его сил. Анамар иронично хмыкнул, чувствуя, что ревнует даже просто к возможности, что рядом с воительницей может быть кто-то, кроме него. Порой он ненавидел свою вторую половину, заставлявшую его ощущать все слишком гипертрофировано, и даже всерьез задумывался о ритуале инициации. До тех пор, пока не понимал, что уже поздно меняться.
   А с другой стороны, он был рад отсутствию телохранительницы Реаны. Он не понимал, как теперь вести себя с Веремой. По сути, кроме нескольких проведенных вместе ночей их ничего не связывало. Капитан наемников чувствовал себя довольно глупо, каждый раз, когда его избранница фактически игнорировала его день за днем, еще несколькими часами ранее одаривая своей лаской. Но не идти же с подобными вопросами к сестре! Как ни парадоксально, метаморф, еще недавно воспринимаемый им в качестве соперника, был единственным существом, способным ответить на накопившиеся у полукровки вопросы.
   - Не танцуешь? - Анамар поднял взгляд на остановившуюся рядом с ним альдо. Белокрылая и белокурая, затянутая в узкое платье оттенка шоколада, она выглядела потрясающе.
   - Не танцую, - усмехнулся полукровка, отсалютовав бокалом терпкого белого вина, который даже не надпил с самого начала вечера. Немного грубоватая манера общения, которой он намеренно придерживался, отпугнула уже нескольких любительниц диковинок. После этой фразы альдо обычно лишали его своего общества, чем несказанно радовали. Но не эта лара.
   Девушка прислонилась плечом к колонне и глянула на него яркими зелеными глазами.
   - Почему же? - она не отвела взгляда. - Я уже некоторое время наблюдаю за тобой и могу сказать, что двигаешься ты очень грациозно.
   - Меня как-то не учили изящным манерам и танцам, - небрежно фыркнул Анамар, пытаясь скрыть смущение. Получать комплименты от женщин он совершенно не привык. Впрочем, незнакомка была настроена вполне дружелюбно, и это подкупало. Поэтому блондин с легкой улыбкой добавил: - Не хочу разочаровать очаровательных лар и отдавить ноги. Я здесь в качетсве охраны.
   - Тем не менее, - улыбнулась альдо, - надеюсь, ты не против, если я постою здесь с тобой.
   - Конечно нет, - мужчина решился все же сделать ей комплимент: - Отказаться от присутствия такой красавицы - верх глупости.
   - А меня убеждали, что ты крайне недружелюбен, - девушка взглядом указала на стайку перешептывающихся и наблюдающих за их общением альдо.
   - В чем-то они правы, - полукровка не сдержал улыбки, представив, какую славу сыскал себе за эти несколько часов. - Меня зовут Анамаром.
   - Я знаю, - красавица коротко рассмеялась. - Виена.
   Разговор протекал мирно и довольно интересно. Опустевший бокал в руках собеседницы Анамар уже заменил своим, запоздало спохватившись, что новая знакомая могла превратно его понять, и принялся объяснять. Девушка же лишь усмехнулась и отпила золотистую жидкость.
   - Не имею ничего против, чтобы узнать твои мысли... о себе, - проворковала она, положив ладошку ему на грудь, намекая на поверье, что пьющие из одного бокала люди сближаются, обретая возможности ментальной связи.
   Анамар к своему собственному удивлению снять с себя ее ручку не спешил. Прикосновение изящной теплой ладошки оказалось неожиданно приятным. Полукровка удивленно глянул на альдо, которая, уверившись, что ее не оттолкнут, отдала проходящему мимо слуге бокал, и вот уже вторая ладошка прижалась к его телу. Да и сама Виена оказалась куда ближе, чем требовалось для обычного разговора.
   - Ну так что, - она слегка наклонила голову, не отрывая взгляда от глаз Анамара, - я же нравлюсь тебе?
   И Анамар отчетливо понимал - нравиться. Безумно. Ему даже не пришлось отвечать. И когда альдо потянула его за собой от колонны в тень небольшого алькова, прижимаясь всем телом, охотно за нею последовал. Руки мужчины уже легли ей на талию, стремясь подтянуть соблазнительницу поближе, когда внезапно женщина напряглась.
   - Что произошло? - полукровка чувствовал себя растерянным, как тем фактом, что она отстранилась, так и тем, что вообще позволил так быстро себя увлечь. Впервые с момента его знакомства с Виеной появилось смутное воспоминание о Вереме.
   - Что это за амулет? - ее тонкие пальчики сжимали украшение.
   - Единственное, что осталось у меня от родителей, - автоматически произнес он, тряхнув головой, словно сбрасывая оцепенение.
   - Твои родители... - она не подняла на него взгляд.
   - Я их не знал, - уже жестче произнес он, начиная понимать, что с ним произошло.
   - Извини, - Виена скользнула мимо все еще растерянного несостоявшегося любовника, мгновенно растворившись в толпе.
   Анамар ругнулся, наблюдая за удаляющейся девушкой, и направился на поиски сестры.
   Реану он перехватил сразу после танца с одним из альдо. Подхватив родственницу под локоток, полукровка потащил ее в уже облюбованный альков.
   - Что произошло? - озабоченно обернулась к нему девушка, когда они скрылись от заинтересованных взглядов гостей.
   - Ответь мне на один вопрос, как долго мы еще пробудем в этом богами проклятом месте? - вопросом отозвался на вопрос мужчина.
   - И ради этого ты устроил это представление?! - всплеснула руками девушка, чувствуя одновременно облегчение, что ничего страшного не случилось, и одновременно с тем раздражение. - Я понимаю, что тебе скучно...
   - О, мне здесь не приходиться жаловаться на нехватку впечатлений, - съязвил блондин.
   - Давай по порядку, - предложила волшебница, в успокаивающем жесте поднимая руки.
   - На мне попробовали любовную магию, - сообщил Анамар, поморщившись.
   - Ты мне сейчас собираешься жаловаться на то, что тебя соблазнили? - ехидно поинтересовалась девушка, прикинув абсурдность такой ситуации. - Настолько не понравилось? - уже не сдержавшись, она рассмеялась, поспешно подавив этот порыв, логично предположив, что это обидит брата. - Извини.
   - Меня куда больше беспокоит, если чему-то подобному станет свидетельницей Верема, - чистосердечно признался он, проигнорировав выходку собеседницы.
   - Вот как... - многозначительно пробормотала Реана, крайне довольная таким поворотом событий. - Извини, я выдам тебе дополнительный амулет, блокирующий воздействие их магии. Не думала, что кто-то приложит такие усилия, чтобы подобраться к тебе, а не к Лайяру.
   - Реана, неужели альдо бояться серебра? - внезапно сменил тему собеседник.
   - Ну не вурдалаки же они! - расхохоталась магичка.
   - Странно, та девица убежала, коснувшись моего медальона, - растерялся Анамар.
   - Может как раз ей не понравилось? - не удержалась от подколки девушка.
   - Да мы даже не целовались! - взвыл полукровка.
   - Извини-извини, - пробормотала веселящаяся Реана.
   - Ты что пила? - заинтересовался мужчина.
   - Так что за медальон? - ушла от ответа волшебница.
   Вместо ответа Анамар вытянул за цепочку, доставая из-за пазухи украшение.
   - Что это за амулет?
   Полукровка вздохнул и повторил то же самое, что не так давно рассказал альдо. Девушка так же удивленно рассматривала изящный растительный орнамент, бегущий по периметру диска. Анамару оставалось лишь надеяться, что итоговая реакция на его заявление у сестры будет отличаться от уже виденной.
   - Знаешь... - голос собеседницы неожиданно дрогнул, - я уже видела это.
   - ... - он даже не знал, какой вопрос задать первым. Реана, понимая, что происходит с собеседником, заговорила сама.
   - Это наверно невероятно, но я уверенна, что у моего отца когда-то был такой же. Это одно из немногих воспоминаний моего детства. Я всегда думала, что это был мамин подарок. Я часто играла с такой вот подвеской, когда папа брал меня в свой кабинет. Пока я была занята, у него был шанс поработать.
   - Это же не может быть тот же самый? - в голосе его явно слышалась надежда.
   - Анамар, я не знаю, честно, - Реана была растеряна. - Но когда родители погибли, я перебирала их вещи в поисках нескольких предметов, наиболее ярко напоминавших о них, и такого медальона не нашла.
   - Но...
   - Давай мы разберемся с этим чуть позже, хорошо? - волшебница взяла его за руку. - Сейчас мы можем только гадать. Как только все закончиться, мы расспросим Учителя, бывшего наставником еще моей матери. Мы обязательно найдем разгадку.
   - Спасибо, - было очевидно, что полукровка разочарован.
   - И мы расспросим эту альдо, - Реана ободряюще улыбнулась, - видимо, она что-то может знать о твоем отце или матери.
   - Спасибо, - повторил мужчина на этот раз уже с совсем другим выражением.
   Магичка удовлетворенно вздохнула, в какой-то момент ей показалось, что еще чуть-чуть, и он превратиться в маленького капризного ребенка, но либо Анамар научился лучше контролировать свои перепады настроения и смену личностей, либо что-то или кто-то, что больше походило на правду, оказывал на него стабилизирующее действие.
   - Знаешь, ты вполне можешь не мучить себя присутствием на балу, - заметила Реана.
   - И ты, конечно же, способна позаботиться о себе, и охрана тебе ни к чему, - не без иронии произнес ее собеседник.
   - Я всегда считала тебя умничкой, - заулыбалась волшебница. - Мы - главная диковинка вечера, и все время на виду. Ничего не произойдет.
   - Надеюсь, я не помешаю вам? - появление нового действующего лица не дало Анамару ответить.
   - Ни в коем случае, - Реана с улыбкой обернулась к Ри-и-Ка. - Вы искали нас с какой-то целью, или просто решили пригласить на танец? Признаться, этого я жду весь вечер.
   Полукровка поморщился, услышав в голосе сестры воркующие нотки. Лично ему теперь были неприятны все альдо без исключения. И если уж выбирать, то лучше б таким тоном эта девушка общалась с Шанкаром, чем с этим скользким пернатым типом.
   - Это было бы несомненно куда более приятной причиной встретиться с вами, очаровательная лиата, - их сопровождающий коротко склонил голову, - но я здесь по поручению Мастера. Аудиенция для вас с императором назначена на ближайшее время, чтобы избежать излишнего внимания придворных.
   Реана обернулась к Анамару, взглядом говоря: "Видишь, твое присутствие не так уж необходимо".
   - Я вернусь после встречи, и мы сможем обсудить твой вопрос, - заметила она, принимая предложенную альдо руку.
   - Я уже известил лара Лайяра, он ждет нас, - сообщил Ри-и-Ка, уводя девушку за собой.
  
   Встреча с правителем альдо состоялась в небольшом кабинете. Неприметная дверь ничем не привлекала внимания, и мало кто мог подумать, что это место могли облюбовать для своей встречи сильные мира сего.
   - Надеюсь, вы хорошо проводите время на балу, - чуть улыбнулся Нен-И-Ри, приветствуя гостей.
   - Благодарю, Мастер, - в тон ему отозвался Лайяр, занимая предложенное ему кресло. Реана так же села подле императора, заинтересованно окинув взглядом присутствующих помимо правителя альдо. Советника, застывшего за спиной повелителя, она уже видела в день приезда в Мейленей. Присутствие Ри-и-Ка ее тоже не слишком удивило. - Итак, вы готовы дать нам ответ, или есть вопросы, которые стоило уточнить при личной встрече? - по расслабленной позе принца невозможно было сказать, что он чрезвычайно волнуется. В который раз Реана восхитилась подобной выдержкой и одновременно с тем понадеялась, что сама выглядит не менее достойно.
   - Мы не видим поводов отказывать вам в поддержке, - заговорил Мастер. А волшебница мысленно усмехнулась. По сути, эту фразу вполне можно было толковать как: "Мы не нашли возможности обойти условия древнего договора". Впрочем, уже следующие слова альдо заставили насторожиться. "Рано радовалась", - укорила себя девушка. - Однако ранее Хранители империи исполняли некоторые обязанности и по отношению к альдо. Мы согласны оказать вам военную поддержку, если вы восстановите права нашего народа на помощь лиаты Реаны.
   - Какого рода помощь? - теперь уже заговорила сама магичка.
   - Позвольте немного углубиться в историю, лиата, - вздохнул Не-И-Ри. - Думаю, имеет смысл говорить начистоту. Вы наверняка слышали нелицеприятную для нас версию легенды, что альдо были созданы Хранителями в качестве универсальных воинов, но допущенная ошибка подарила нам любовную магию вместо магии смерти, - мужчина выдержал паузу, дожидаясь кивка собеседницы, затем продолжил: - Доля правды в этой сказке есть. Когда мой народ пришел в Нилекию, мы не обладали магией. С империей было заключено соглашение - мы откликнемся на первый зов повелителей людей и будем верой и правдой служить им, если они наделят нас магией. Этот документ вы и принесли нам, напомнив о древнем соглашении. Все альдо в той или иной мере имеют способности к очарованию, мы так называем наши способности нравиться людям. Но вот стихийная магия закрепилась не у всех, и одаренных магическими способностями рождается не так уж много и потому особо почитаются среди нашего народа альдо, способные практиковать магию. Однако вернемся к истории. Император так же выделил альдо часть земель на краю подвластных ему территорий, которые сами люди не могли или не посчитали нужным обживать. Зато мы, дети неба, чувствовали себя в горах как дома и были искренне благодарны за столь щедрый дар. И все было бы замечательно, не находись на этой территории магическая аномалия. Она представляет собой ущелье, в котором словно смешались все стихии. Обычно она не причиняет нам беспокойства, но периодически случаются всплески сил, почти опустошающие наши земли.
   - И вы хотите.... - Реану мучили пугающие догадки, и она едва дождалась конца фразы, чтобы задать вопрос, который даже не успел оформиться.
   - Не спешите, лиата, - усмехнулся Нен-И-Ри. - Когда-то ваши предки с легкостью справлялись с этими извержениями сил, таким образом защищая альдо от врага, с которым самим нам справляться чрезвычайно сложно. Поверьте, тяжело признаваться, что мы почти неспособны справиться с тем, что легко удавалось детям рода людского. В итоге нам удалось ставить блоки на пути сырой магии, способной нести лишь разрушения. Но при каждом таком случае мы теряем нескольких лучших магов. А это трагедия для народа. А теперь мы приближаемся к сути нашего условия. Мы научились вычислять время таких всплесков. Один из них будет со дня на день. Если вам удастся совершить то же, что и вашим предшественникам, мы принесем клятву верности императору. Если же нет, договор будет расторгнут, поскольку он не будет выполнен с вашей стороны.
   Реана бросила короткий взгляд на Лайяра и поняла, что он ждет ее ответа с таким же напряжением, как и сами альдо. Магичка поняла, что данное решение принимать исключительно ей и на миг задумалась, взвешивая все "за" и "против". Впрочем, выбора как такового у нее и не было.
   - Я буду рада помочь, - произнесла девушка, чувствуя, как ногти впиваются в ладони. Давненько она не чувствовала себя настолько беспомощной. Возможно, если бы ей не сказали, каких жертв это стоило альдо, ей было бы проще. Но увы, сказанного вспять не воротишь. - Я хотела бы поговорить предварительно с вашими магами.
   - Конечно, если это поможет вам подготовиться, - Нен-И-Ри поднялся. - Я рад был встретиться с вами, не стану и далее мешать наслаждаться вечером.
   - Благодарю, - Лайяр склонил голову, наблюдая, как альдо покидают помещение. - Я хотел бы переговорить с лиатой с глазу на глаз, - произнес император, заметив, что Ри-и-Ка остался, дабы проводить гостей в бальный зал.
   Темнокрылый альдо лишь кивнул и прикрыл дверь.
   - Ты уверенна? - полюбопытствовал мужчина.
   - Да ни в чем я не уверенна, - волшебница забегала по комнате, потирая ладони. Сдержанно отозваться, что она готова всегда и ко всему как-то не получалось. Постоянное ношение маски невозмутимости ее уже порядком утомило. Реане казалось, что еще немного и она на самом деле устроит безобразную истерику. Как ни странно, ей хотелось, чтобы рядом оказался Эльхиор, одного взгляда красивых и ехидных глаз которого хватило бы, чтобы мгновенно привести ее в чувства. - Но отказаться мы все равно не сможем.
   - Не вздумай там умереть, - Лайяр остановился очень близко и приподнял ее подбородок пальцем. "Обычно так делал все тот же Эльхиор и... и еще один метаморф", - подумалось девушке, вызвав невольную улыбку. - Вот так лучше, - по-своему, расценил он ее реакцию. - Мне нужная живая Хранительница и подруга. А еще я не хочу выслушивать от Шанкара, что не уберег тебя.
   - Не порти всю предыдущую речь, - поморщилась магичка при упоминании имени оборотня. - Тем более это моя обязанность тебя беречь.
   - Значит тем более, ты обязана постараться, - легко согласился мужчина, явно не желавший, чтобы его втянули в столь странный спор.
   - Можешь не сомневаться, - Реана мысленно фыркнула. Не думает же он на самом деле, что она так просто сдастся?!
   В коридоре их все еще ожидал провожатый.
   - Надеюсь, теперь ничего не помешает мне пригласить вас? - полюбопытствовал альдо у Реаны, коротко глянув после этого на Лайяра, которого девушка держала под руку.
   - С удовольствием приму ваше приглашение, - магичка на самом деле сейчас хотела просто танцевать и веселиться. Все равно в ближайшее время ни встречи с магами, ни посещения библиотеки не сулило.
   - Хорошего вечера, - Лайяр легко коснулся поцелуем ее запястья с внутренней стороны. Реане захотелось его пнуть. Довольно личный жест. Впрочем, весьма закономерный, если учесть, в каком свете они представили изначально их взаимоотношения. Но почему-то девушке казалось, что именно сейчас Лайяр это продел специально для Ри-и-Ка.
   Впрочем, тот ни жестом, ни выражением лица не продемонстрировал, что стал свидетелем подтверждения их неформальных отношений. А самой Реане было просто неловко.
   - Итак, вы подарите мне танец? - на всякий случай поинтересовался альдо, уловив перемену в ее настроении.
   - Так не терпится разрушить мое заблуждение, что я умею танцевать? - улыбнулась девушка, запоздало припомнив, что последние пару лет ей практиковаться как-то не удавалось.
   - Лиата, вы напрашиваетесь на комплимент? - со смешком в голосе поинтересовался мужчина, увлекая ее в центр зала и легко кружа в медленном ритме льющейся откуда-то сверху мелодии.
   - Это так очевидно? - Реана чуть опустила ресницы, скрыв смешинки в глазах.
   - Зато скажу, что давно не получал такого удовольствия от танца, - вполне искренне рассмеялся альдо. - Тем более что ваша прихоть - малость по сравнению с запросами многих моих соплеменниц.
   - Мне стоит быть более требовательной? - полюбопытствовала девушка, получая удовольствие от этого флирта.
   - Возможно, - буквально промурлыкал альдо.
   Когда танец подошел к концу, мужчина проводил ее к столу с угощениями и откланялся, сославшись на срочное дело. Реана проводила удаляющуюся крылатую фигуру с чувством некоторого сожаления. С ним было приятно общаться. А теперь, когда все более ли менее решилось с поддержкой их военной кампании, напряженность и вовсе ушла. Теперь все зависело от нее самой, а не от альдо, и это сомнительное чувство, что именно она контролирует ситуацию, позволяло магичке немного расслабиться.
   Девушка увидела в толпе Лайяра, продвигающегося к выходу из зала и усмехнулась, заметив, что сбежать с мероприятия молодой император решил не в одиночестве. Кажется, успешно прошедшие переговоры позволили расслабиться не только ей одной. Отклонив пару приглашений на танец, волшебница решила просто понаблюдать за изящно кружившимися в танце парами удивительно грациозного крылатого народа.
   "Позерки", - чуть презрительно улыбнулась Реана, глядя на красавиц альдо. Особым шиком для них было парить над полом, не касаясь туфельками паркета. Естественно, махать крыльями на балу ни одной и в голову не пришло, так что на эффектное скольжение приходилось тратились магические силы. Было забавно наблюдать, как мощнейшие накопители таяли на глазах для поддержания женского каприза, красивого, но совершенно бесполезного.
   Волшебница поймала себя на том, что невольно улыбается, прикидывая, а не наладить ли ей поставку накопителей в Мейленей.
   - Тебя что-то развеселило, прекрасная лиата? - чуть хрипловатый голос Ри-и-Ка выдернул ее из этих мыслей. Реана обернулась к мужчине, чувствуя, как на губах невольно появляется радостная улыбка. А еще она заметила, что его обращение к ней стало менее формальным.
   - Ты попрощался со мной всего на десять минут? - удивилась она.
   - Я бы с удовольствием не прощался, если бы не обязан был поговорить с Мастером, - альдо подал ей руку, и девушка, не задумываясь, вложила пальцы в его ладонь. - Уже завтра ты сможешь встретиться с магами.
   - Спасибо, - она кивнула, стараясь не растерять то чувство легкой эйфории и удовольствия жизнью, владевшее ею несколькими мгновениями ранее. Поднеся ко рту бокал, который все еще сжимала в руке, она в два глотка опустошила его и поставила на столик.
   Ри-и-Ка проводил ее жест взглядом.
   - Извини, я не хотел портить тебе настроения, - заметил он.
   - Ты просто напомнил мне об обязанностях, - покачала головой девушка. Танцевать уже расхотелось. Настроение опять ползло вниз. Реана даже удивилась - сегодня ее настрой и так менялся катастрофически часто и кардинально.
   - Мне кажется, ты предпочтешь покинуть это шумное сборище, - произнес он, немного наклонившись к спутнице.
   - Проводишь меня? - поинтересовалась Реана.
   - Неужели сомневаешься? - усмехнулся мужчина, направляясь к выходу, ловко маневрируя в толпе.
   Прогулка по парку произвела на волшебницу какое-то умиротворяющее впечатление. Тем более что на этот раз они ограничились лишь верхними дорожками, где не было риска свернуть шею из-за того, что высокий каблук соскользнул бы с гладкого камня.
   Ри-и-Ка развлекал ее шутливыми историями о курьезных случаях из жизни придворных, причем делал это мастерски, рассказывал о своих впечатлениях, оставшихся после посещения человеческих земель и княжеств оборотней. Реана ловила себя на мысли, что с удовольствием растянула бы эту ночь, чтобы как можно дольше не вспоминать о своих обязанностях великого мага. Утро означало возвращение к проблемам и сомнениям. Более того, она не единожды останавливала свой взгляд на спутнике, испытывая странную смесь симпатии, недоверия и чувства, давать определение которому она бы не захотела. Странно, но что-то подобное она ощущала в присутствии Шанкара. Даже удивительно, что столь разные и по происхождению и по характеру мужчины воспринимались ею почти идентично. Уже поднимаясь по дворцовой лестнице, Реана поняла, что замедляет шаг.
   Коридоры были окутаны мягким полумраком, который создавали несколько светящихся шаров, парящих под потолком. Волшебница остановилась и повернулась к спутнику, даже не зная, что именно скажет в следующий момент. Впрочем, она понимала, что стоит просто поблагодарить за прекрасно проведенный вечер и пожелать спокойной ночи. Почему-то он оказался слишком близко. Глядя в темные глаза мужчины, Реана невольно облизнула ставшие сухими губы. Слабо трепыхнулась надежда, что в горле пересохло от неожиданности, а не от близости Ри-и-Ка.
   Она не смогла бы ответить, кто из них первым потянулся к другому, но уже через миг она была прижата к стене, жадно отвечая на поцелуй. Это было почти сумасшествием, какой-то животной потребностью, ощущать его как можно ближе. Откровенный вырез платья позволил мужским пальцам свободно скользить по обнаженной коже спины, заставляя девушку прогнуться, прижимаясь к его телу еще плотнее. Единственное, чего ей хотелось сейчас - убраться из коридора в любую из многочисленных комнат, где она смогла бы до утра забыть обо всем, кроме удовольствия, которое обещала каждая новая ласка.
   - Кажется, я вовремя, - произнесли совсем рядом голосом Веремы. Только факт присутствия подруги в затуманенный желанием разум Реаны дошел не сразу.
   - Не очень, - пробормотал Ри-и-Ка, выпустивший волшебницу из объятий и опирающийся руками в стену по обе стороны от девушки, чтобы дать той возможность быстро привести себя в относительный порядок.
   Магичка чувствовала себя чрезвычайно глупо, не находя в себе смелости даже поднять глаза на несостоявшегося любовника. Да и пробормотать сейчас "спокойной ночи" было бы просто верхом издевательства. Впрочем, отсылать Верему она тоже не собиралась, чувствуя некоторое облегчение от ее вмешательства.
   - Извини, - наконец выдавила она и скользнула мимо явно разочарованного тем, что им помешали, Ри-и-Ка по направлению к своим комнатам.
   Реана упала на кровать, разглядывая потолок и чувствуя, как горят щеки.
   - Ты что? С каких пор тебя так легко увлечь магией альдо? - заговорила бывшая псица. - Что со щитами?
   - Я не знаю, - смутилась волшебница, понимая, что сама их все и сняла еще во время прогулки. Но признаться в этом постеснялась: - Наверное, ослабли.
   - Послушай меня, - девушка присела напротив подруги, - сосредоточься на политике. Сейчас на тебя возлагаются все наши надежды. Если приспичило заполучить мужчину в собственную постель, выбери кого-то не столь непредсказуемого, как Ри-и-Ка. Или дождись возвращения в Мертвый город, не думаю, что кто-то из крылатых сможет стать для тебя достойной заменой Шанкару.
   - Причем здесь Шанкар? - взорвалась Реана. - А Ри-и-Ка слишком... слишком...
   - Слишком ловкий и хитрый. А еще обаятельный, очаровательный...
   - И умный, - добавила Реана.
   - Ага, - согласилась воительница, - тебя так поразил его ум, что ты его готова была изнасиловать.
   - Боги, - простонала магичка, уткнувшись лицом в покрывало. - Верема, тебе посреди ночи больше делать нечего, кроме как читать мне нотацию и...
   - И вытаскивать из неприятностей, - перебила собеседница.
   - Тебя обязали мою жизнь охранять или нравственность? - съязвила Реана, поднимаясь и пытаясь выбраться из платья.
   - Напомнить, кто нанял? - не осталась в долгу воительница.
   - Ты делаешь только хуже, - предупредила магичка подругу.
   - А с каких пор ты стала вести себя подобным образом? Я тебя не держу, иди к своему альдо, если это на самом деле твое желание, а не внушенное их магией.
   - Извини, - Реана поняла, что на самом деле не жаждет продолжить ночное приключение. Видимо, без магии очарования все же не обошлось. А ко всему прочему она позволила себе выпить на приеме чуть больше, чем стоило бы. И щиты не держала... Куда ни глянь - она весь вечер делала ошибки.
   - Все, теперь я могу идти спать, - Верема примиряющее улыбнулась, показывая, что их спор себя исчерпал.
   Сама же волшебница отчетливо понимала, что ей-то как раз уснуть не получится. Вернулись сомнения относительно предстоящего испытания в аномалии, вытесненные на время на задний план магией приворота альдо.
   Не долго думая, девушка взялась за дневник своей пра-, пра- и еще много "пра-" родительницы. Молодая волшебница семьи Теленгар, став Хранительницей, не могла не столкнуться с необходимостью контролировать источник стихийной магии на землях альдо. Оставалось только отыскать это самое место в дневнике и извлечь желанную информацию. Кроме всего прочего ее так же мучило исключительно женское любопытство по поводу того, как же складывались дальнейшие отношения все еще безымянной предшественницы и молодого императора.
   Несколько страниц записей были выдержаны в одном тоне - магичка жаловалась на жизнь. Уходящий в отставку Хранитель, с которого разве что песок не сыпался, занимался муштрой своей преемницы. Судя по всему, у девушки на самом деле время оставалось разве что на сон. Записи были короткими и содержали лишь перечень выполненных заданий и краткие взывания к богам на тему превратностей судьбы. Она носилась по стране, решая те проблемы, с которыми не справлялись или просто поленились справиться городские маги. В голове Реаны как-то плохо укладывалось, что Хранитель должен решать вопросы с засухой, не взошедшими посевами, излишними осадками и саранчой.
   В следующей записи, на которую действительно стоило обратить внимание, речь шла о проведенной церемонии. Реана лично участвовала в обряде посвящения, но читала строки с удовольствием. Тем более что незнакомка давала не столько описание самого обряда, сколько свои собственные мысли и ощущения на этот счет.
   "Я зря страшилась ритуала. Он даже оказался красивым и почти романтичным. Наверное, так ощущают себя девушки во время свадьбы, стоящие в круге напротив своих избранников. Впрочем, я замечталась. Моя связь с императором будет совсем иной. Куда глубже, хотя и соединила совершенно разных, непохожих и вовсе не любящих друг друга людей. Я отчетливо знаю из слов Учителя, что вскоре буду ощущать его присутствие в своем сознании куда отчетливее. Сейчас это воспринимается как легкий дискомфорт. Словно чувствуешь, что за тобой наблюдают, но, оборачиваясь, взглядом никого не находишь. Опасаюсь, что император тоже будет ощущать меня, ведь действует передача в обратном направлении, я не знаю. А еще боюсь, что он ощутит мое неприятие".
   Реана задумалась. Эти строчки довольно четко описывали ее собственное ощущение Лайяра. Она теперь отчетливо знала, в каком направлении он находится и не грозит ли ему опасность. Впрочем, ее этот факт как-то мало смущал. Возможно потому, что к своему повелителю она была равнодушна. Точнее, не испытывала чувств, которые могли бы перерасти в любовь. И потому не переживала на этот счет. Тогда выходило, что неведомая дальняя родственница кривила душой, и в первую очередь перед самой собой.
   Реана опять уткнулась в дневник, желая подтвердить или опровергнуть свой вывод. Но несколько страниц снова были малоинформативными для нее. Волшебница прошлого описывала дворцовую жизнь, приемы и аудиенции, на которых ей довелось присутствовать за следующий год. Возможно, для Реаны это было бы интересно прочесть внимательнее и подробно разобрать, но отведенное до путешествия к аномалии время неумолимо истекало, а ответ все еще не находился. Альдо автором дневника так же упоминались, но лишь вскользь, что весьма удручало.
   Девушка даже начала скучать, пока не наткнулась на новый отрывок текста, датированный годовщиной с момента проведения ритуала посвящения.
   "Прошел всего год, а столь многое изменилось. Никогда не думала, что будет так тяжело признаться в этом самой себе, но я люблю его. Я даже не заметила, как это чувство расцвело в моей груди. Он всегда был рядом, невыносимый, всегда уверенный в своей правоте, смелый, сильный, гордый... и порой такой заботливый. Надеюсь, я не выгляжу такой же влюбленной идиоткой, как Мирия, потому как мгновенно стану посмешищем всего двора и буду походить на многочисленных дворцовых дамочек, ради одного благосклонного взгляда Ваэля готовых штабелями падать к его ногам. Для всех будет лучше, если я смогу искоренить это чувство. Зато я хотя бы могу быть рядом и помогать ему, не потому что это мой долг, а потому что хочу делить с любимым не только радости, но и заботы. Итог? Я патетичная влюбленная дура!"
   Концовка столь романтично-лиричной записи Реану порядком насмешила, и некоторое время она просто улыбалась, наблюдая за танцующим пятнышком магического света.
   А потом она неожиданно поняла, что в дневнике впервые изящным почерком давно умершей девушки выведено имя молодого императора. Ваэль. Не Эльхиор. А ведь Реана готова была об заклад биться, что сумела разгадать своего учителя. Как же ж так?! Она даже на миг почувствовала себя обманутой и чудовищно разочарованной. Впрочем, почти мгновенно взяв себя в руки, она вернулась к чтению.
   За следующие полгода, отмеченных в дневнике лишь тремя записями, ничего интересного, судя по всему, не происходило. Хранительница империи тех времен держала слово и про свое безответное чувство больше не писала, ограничиваясь лишь краткими и содержательными записками о своих успехах в магии. Реана сделала себе зарубку на память обязательно уделить внимание упомянутым прародительницей книгам. Уж что-что, а где отыскать редкие древние фолианты она знала.
   В какой-то момент Реана поняла, что веки отяжелели, а сама она смотрит на строки, не в силах разобрать, о чем идет повествование. Отложив дневник, девушка блаженно потянулась на простынях, уже почти проваливаясь в сон без сновидений.
  

Глава 25

Только те, кто предпринимают абсурдные попытки,

смогут достичь невозможного

NN

   - Ты-то хоть повеселился на этом балу? - вздохнула Реана, глядя на расположившегося за столом донельзя довольного жизнью Лайяра.
   - Разумеется, - улыбнулся он. - Балы - это ведь так интересно.
   - Смеешься? - волшебница поморщилась, припомнив события предыдущей ночи.
   - Нисколько, - улыбнулся ее собеседник. - Реана, знаешь какая самая большая проблема мужчин?
   - Женщины, - усмехнулась девушка, подумав, что для самих женщин все в точности до наоборот.
   - Именно! А у политиков самая большая проблема в умении молчать рядом с представительницами прекрасного пола. Блондинки, брюнетки, шатенки и рыжики - все эти красавицы сходны в том, что обладают информацией, ценности которой порой даже не осознают. И чтобы получить ее надо просто уметь слушать.
   Реана предпочла промолчать. Он был прав. Но одновременно с этим она задалась вопросом, а не стала ли сама накануне источником вот такой вот информации?
   - Сегодня у меня встреча с магами, - проинформировала она Лайяра спустя некоторое время, когда их тарелки уже опустели.
   - Когда? - оторвался император от чашки с каким-то бодрящим напитком. Реана уже не единожды с момента пребывания в Мейленей гадала, какие именно травы альдо сюда добавляют. Но вот на вкус определить пока не удавалось.
   - Когда лайре проспятся после ночных гуляний, - фыркнула девушка. - В общем, когда позовут.
   - В таком случае, вам стоит поторопиться, - раздался позади нее голос Ри-и-Ка, заставивший девушку вздрогнуть от неожиданности. - Император, лиата, я надеюсь, вы хорошо отдохнули.
   Лайяр с улыбкой кивнул, а Реана почувствовала, что готова сквозь землю провалиться. Ей отчетливо слышался намек в этой, казалось бы, невинной фразе.
   - В таком случае, лиата Реана, буду рад проводить вас на встречу, - альдо остановился по левую сторону от нее, протягивая руку ладонью вверх.
   Волшебница коротко глянула на Лайяра, чтобы убедиться, что он не собирается составить ей компанию, после чего поднялась, вложив пальцы в мужскую руку.
   До лабораторий они дошли в молчании. Реана понимала, что это странно, но с одной стороны чувствовала благодарность за такое его поведение, а с другой - это безумно раздражало. Кроме всего прочего она отчетливо понимала - это с ней уже происходило, но в предыдущий раз она сама все испортила.
   Провожатый услужливо распахнул перед ней дверь, пропуская девушку в помещение первой.
   - Лайре, позвольте вам представить новую Хранительницу империи лиату Реану. Лиата, это маги, которые будут командовать отрядом наделенных силой, и которые сопроводят вас к аномалии, Лам-рэ-Ша и Рут-и-Кос.
   Реана поняла, что скоро запутается с этими сложными многосоставными именами. Ко всему прочему, когда речь прошла про отряд, это натолкнуло ее на довольно интересные рассуждения. Получалось, альдо не слишком на нее надеялись, предполагая, что скорее всего новоявленная Хранительница сгинет в стихийной буре, именно потому и готовились так тщательно. Конечно, ее они пустят первой, а вот вторым фронтом станут маги альдо, готовые вступить в бой лишь тогда, когда станет ясно, что она не справилась. Что ж, логично и предусмотрительно. Но удручало, что веры в нее у них еще меньше, чем у нее самой.
   - Предпочтете задавать вопросы или предварительно прослушать общую информацию? - после обмена стандартными фразами приветствия полюбопытствовал рыжий альдо, имя которого заканчивалось на то самое "Кос".
   - Сначала вы, - ухватилась за такую возможность Реана.
   - О какой-то системе здесь говорить бесполезно, - произнес блондин, которого Реана определила как Лам-рэ-Ша. И тут же поздравила себя с тем, что сумела воспроизвести одно из имен. - Каждый раз все по-новому. Магические волны хаотичны, никакой последовательности.
   - Я все равно не совсем вас понимаю, - вынуждена была признать девушка. - Я не слышала ранее про аномалию на территории альдо ничего, кроме факта самого ее существования.
   - Сложно описать, - рыжий поманил девушку пальцем, предварительно сдвигая с лабораторного стола колбы в сторону, чтобы освободить столешницу. Взяв мелок, он поставил у своего края жирный крест. - Это ущелье. А вот это, - на белой поверхности появились расширяющиеся в сторону Реаны полукруги, - волны магии во время активности аномалии. Но это единственное что объединяет все случаи. Каждый раз сила и последовательность разная, высота, колебание магического фона... Все.
   - Не густо, - разочарована протянула магичка, чувствуя себя почти в отчаянии.
   - Как на счет какой-нибудь древней магии хранителей? - поинтересовался один из магов. - Память рода? Не хотите нас удивить?
   Реана мысленно вздохнула. Вот оно, истинное отношение альдо к людям. Впрочем, она вынуждена была признать - их поведение закономерно. Она еще пока что не доказала им ничего, и уважать ее пока не за что. Но безропотно сносить издевку она тоже не собиралась.
   - Вы живете дольше людей, а еще неспособны учиться на собственных ошибках?
   Лам-рэ-Ша едва заметно улыбнулся, оценив ее ход, а вот рыжий явно пришел в ярость. - Спасибо за консультацию, - Реана посчитала нужным откланяться.
   - Решила заранее настроить их против себя? - поинтересовался молчавший до этих пор Ри-и-Ка.
   - Только одного, - отозвалась девушка. - Считаешь, что мне стоило промолчать?
   - Отнюдь, - альдо отрицательно качнул головой, легко улыбнувшись. Реана почему-то почувствовала очередную волну злости. Девушка укрепила щиты, начиная подозревать, что приступы раздражительности и перепады настроения скорее всего были реакцией на любовную магию крылатого народа. Магичка уперлась взглядом в пол, чтобы не смотреть на спутника.
   Она продолжала двигаться вперед, когда поняла, что Ри-и-Ка остановился.
   - Что? - развернулась она, понимая, что если сейчас фыркнет и удалиться в гордом одиночестве, то наверняка заблудится.
   - Почему ты злишься? - спросил он, постепенно приближаясь. Наблюдая за его продвижением, Реана ощутила себя кроликом перед удавом и невольно оглянулась в поисках путей к отступлению. Как назло, они оказались наедине в этом коридоре, и это смущало.
   - Нервничаю из-за предстоящего, - частично была сказана правда, потому ее голос звучал ровно, - аномалия - это не игрушки, знаешь ли.
   - И только? - не унимался крылатый, тесня ее к стене.
   - Не вздумай на меня сейчас воздействовать очарованием! - возмутилась Реана, чувствуя, как от его близости у нее подкашиваются колени.
   - И не думал, - в его голосе слышался смешок. А затем почти обиженно добавил: - Знаешь ли, я могу нравиться женщинам и без магии.
   - А что ты хочешь услышать? - она не знала, как реагировать на такое заявление.
   - Того ты мне все равно не скажешь, - рассмеялся он, вызвав у нее смущение и раздражение. - Поэтому просто готов выслушать, что хочешь сказать ты.
   - Не хочу, - магичка нахохлилась, и некоторое время смотрела мимо застывшего перед ней мужчины. А затем не выдержала: - Мне не нравится, что ты меня смущаешь своим присутствием. И вчерашнее меня тоже смущает. Поэтому я хотела бы свести наше общение к минимуму, а ты всячески мешаешь мне в этом преуспеть. Достаточно честно?
   - И только это? - Реана поняла, что отступать больше некуда, иначе б сбежала. - Не то, что нас вчера прервали?
   - Я все равно не стану рассказывать тебе о планах императора, - попыталась уйти от "скользкой" темы девушка.
   - Я об этом и не просил, - все тем же обволакивающим тоном заметил альдо.
   - Сейчас уже растаяла и поверила в любовь с первого взгляда, - фыркнула Реана, чувствуя, что это предположение ее на самом деле насмешило и немного отрезвило.
   - Не обязательно брать максимум. Я могу испытывать, например, восхищение, интерес, желание, симпатию, - волшебница поняла, что его признание ее смутило, увы, она первой решила использовать честность в виде оружия. - Как и ты, - замел Ри-и-Ка после паузы.
   Реана знала, что за этим последует, и когда мужчина ее поцеловал, не сопротивлялась - ей этого даже почти хотелось. Он был прав - и смысла отрицать не было. Другое дело, что сегодня она была ведома не одними лишь инстинктами.
   Девушка притянула альдо к себе, охотно отвечая на поцелуй, запустив пальцы в его светлые волосы. Когда еще у нее появится такая возможность?
   - Все еще хочешь, чтобы я держался подальше? - поинтересовался Ри-и-Ка, отпуская ее несколькими минутами позднее.
   - Так будет лучше, - Реана теперь смотрела на него без смущения. - Во всяком случае, пока я не разберусь с аномалией. И я собираюсь к этому готовиться, а не вздыхать о тебе.
   - Тогда я желаю тебе успеха, - отозвался мужчина, снова предлагая ей руку.
   - Разве может быть иначе? - Реане хотелось бы, чтобы сама она верила в это настолько же, насколько уверенной хотела казаться. И еще она отчетливо понимала: несмотря на все те ощущения, которые магией или без оной вызывал у нее ее нынешний спутник, она скучала без Шанкара, от которого еще несколькими днями ранее рада была отделаться. И не знала, как отнестись к этому неожиданному осознанию своей привязанности к метаморфу.
   В этот самый миг сигнальное заклинание - модифицированная вариация пиявки Эльхиора - на ауре Анамара дрогнула. Реана остановилась, пытаясь определить, насколько это серьезно.
   - Что-то случилось? - Ри-и-Ка уловил ее беспокойство.
   - Пойдем, возможно, твое присутствие понадобиться, - девушка за руку потянула его по коридору.
   Магичка безошибочно находила путь в хитросплетении коридоров, ведомая маячком брата. Ее крылатый спутник с трудом поспевал за девушкой, еще не понимая причин такой спешки, но решив довериться ее чутью.
   Вылетев на тренировочную площадку на плато, Реана рванула к Анамару, стоящему с обнаженным оружием.
   - Что происходит? - потребовала она объяснений.
   - Тренировка, - отозвался полукровка.
   - Дуэль, - мгновенно поправила его стоящая рядом Верема.
   - Ты позволил втянуть себя в такую авантюру? - зашипела волшебница, краем глаза заметив, как увеличивается толпа альдо.
   - Я должен был смотреть, как ее очаровывают? - он кивком указал на воительницу.
   - Ясно, - кивнула девушка, быстро просчитывая варианты дальнейшего развития событий.
   - Ты позволишь ему это сделать? - взвилась Верема, которая явно ожидала появления Хранительницы.
   - "Позволит"? - прищурился Анамар, резко развернувшийся к девушке.
   - Я не смогу замять это дело, - сообщил подошедший Ри-и-Ка. - Он согласился именно на тренировку. При свидетелях.
   - Ну конечно, очень изящная формулировка, - кивнула Реана. - А сослаться на политический аспект... неудачного окончания "тренировки" никак нельзя?
   - Ваш друг не имеет статуса посла, в отличие от вас с императором, - отозвался альдо. - Тем более, что вооруженный конфликт был спровоцирован именно Анамаром.
   Реана развернулась у полукровке, но тот лишь пожал плечами, тогда девушка посмотрела на Верему.
   - Приставил кинжал к его горлу и пообещал убить, если тот еще хоть приблизится ко мне на десяток шагов, - наконец призналась воительница, чувствующая отчаяние. - Я не знаю, где мой амулет. Цепочка порвалась.
   - Это опасно, - покачал головой подошедший Лайяр. - У альдо есть существенное преимущество - крылья.
   - Я не слепой, - огрызнулся Анамар, - и не беспомощный!
   - Это безумие, - вздохнул Лайяр.
   - Безумие - это вообще мой конек, - усмехнулся полукровка.
   - Реана! - император посмотрел на свою Хранительницу. - Условия боя не обсуждались, может произойти и убийство.
   - Анамар, не надо убивать противника. И не отговаривайте его драться, - спокойно заметила магичка, направляясь к краю площадки.
   - Это разумно? Что ты знаешь? - нагнал ее император.
   - Я ему доверяю, - отозвалась девушка, загадочно усмехнувшись.
   - Иногда я вас не понимаю, - покачал головой Лайяр.
   - И не надо, - улыбнулась Реана. - Ты будешь правителем и должен привыкнуть к тому, что по твоему слову будут сражаться и умирать. Поэтому сейчас постарайся выглядеть уверенным и невозмутимым, чтобы эти пернатые подавились своим предвкушением легкой победы. Мы не проиграем.
   Реана осматривала толпу крылатов. Большинство лиц выражали интерес и радость от неожиданного и необычного развлечения. На некоторых читалось злорадство, еще часть демонстрировали презрение и довольство, поскольку считалось, что человеку нечего противопоставить крылатому воину. Наткнувшись взглядом на одну блондинистую девушку, Реана заподозрила, что именно ее она видела с Анамаром на балу. И кажется, это про нее он говорил, упомянув необычную реакцию соблазнительницы, завидевший его... их родовой медальон. Возникал логичный вопрос: а не причастна ли эта красотка к происходящему? Волшебница пришла к выводу, что стоит понаблюдать за поведением незнакомки во время боя.
   Капитан наемников с лихвой компенсировал отсутствие крыльев потрясающей ловкостью и удачей. Еще ни одно нападение с воздуха не было удачным. Бескрылый противник альдо блокировал удары порой самыми немыслимыми способами.
   "А красивый был альдо", - отметила Реана, когда меч Анамара прочертил по щеке противника длинную линию, мгновенно набухшую кровью. Сражавшийся с ее братом брюнет зашипел от боли и злости и явно приготовился ударить магией, нарушая таким образом основополагающие правила как дуэли, так и тренировки, под которую было замаскировано данное действо. Магичка мгновенно сплела щит, готовясь выставить его перед блондином, и в очередной раз порадовалась, что способна видеть плетения магии альдо.
   - Довольно, - раздался голос Ри-и-Ка, шагнувшего на площадку между застывшими противниками.- Ай-и-Эрис, тебе придется признать себя побежденным.
   Было в голосе темнокрылого альдо что-то, заставившее взбешенного и раненого воина мгновенно взять себя в руки и даже коротко кивнуть Анамару, признавая его победу.
   Реана проследила за взглядом Ри-и-Ка, с удивлением и интересом отметив, что смотрел он на ту самую изящную белокрылую альдо. На лице девушки читалась странная смесь облегчения и неприязни. Причем магичка затруднялась определить, было ли это чувство направлено на ее визави или на Анамара, стоящего чуть позади их сопровождающего. Как интересно...
   - Кто это? - коротко поинтересовалась она, кивком указывая вслед удаляющейся блондинке, когда провожатый вновь приблизился.
   - Дочь Нен-И-Ри Виена, - альдо помолчал, но все же задал вопрос: - Почему ты спросила?
   - Догадка, - отозвалась девушка. - Пока ничем не обоснованная. Я могу с ней поговорить?
   - Думаю, будет лучше, если предложение о встрече будет передано не через меня, - после небольшой заминки произнес Ри-и-Ка, явно решавший, стоит ли посвящать гостей в специфику их взаимоотношений с дочерью Правителя.
   - Спасибо, - волшебница чуть склонила голову. - Впрочем, в любом случае это мне удастся не раньше, как после завтрашней поездки к аномалии.
   - В таком случае, я не смею вас больше отвлекать, - поклонился альдо. - Вас проводят. Реана, надеюсь, наше дело мы тоже закончим после вашего удачного возвращения.
   Магичка проводила взглядом удаляющегося мужчину со смешанным чувством раздражения и восхищения.
   - О чем это он? - поинтересовался Лайяр, так же не отрывая взгляда от Ри-и-Ка.
   - Да так, небольшой спор, - соврала она недрогнувшим голосом, думая, как удачно сложилось, что этого не слышала Верема, сейчас едва ли не квохчущая над Анамаром. - Я буду у себя в комнате, нужно подготовиться.
   - Ты уже знаешь, что делать? - осторожно спросил он.
   - Есть идеи, - снова уклонилась от правды девушка, - я сделаю все возможное. А теперь хотела бы отдохнуть.
   - Конечно, - Лайяр жестом подозвал одного из альдо в форме дворцовых слуг и попросил проводить лиату в отведенные ей комнаты.
   Реана еще раз скользнула взглядом по стоящим рядом воителям, неожиданно для себя ощутив укол зависти и тут же этого устыдившись. Нехорошо завидовать счастью других. Тем более, близких тебе людей. Но ведь было ясно, что они испытывают друг к другу нежные чувства. И ей так хотелось чего-то подобного для себя.
   К сожалению, каждый раз все словно оборачивалось против нее. Не тот человек, или вообще не человек, не то место, не то время, не те чувства. Или же она сама все портила. Это тоже пришлось признать, хотя данная мысль заставила девушку скривиться.
   Оказавшись в спальне, Реана привычным жестом закуталась в одеяло и устроилась в кресле у камина с дневником в руках. Цели были те же самые: либо найти разгадку к завтрашнему испытанию, либо узнать, как разовьются отношения Хранительницы и императора древности.
   Волшебница глазам своим не поверила, когда оказалось, что речь в первой же записи пойдет о столь желанном ей предмете - аномалии. Оказывается, накануне она не дочитала каких-то полстраницы!
   Реана заставила себя глубоко вздохнуть, успокаиваясь, чтобы набраться терпения и прочесть текст полностью, не перескакивая на концовку, желая узнать результат.
   "Мейленей прекрасна. А я всегда считала, что места краше столицы империи не найти. Впрочем, эти два города сравнивать нельзя. Они разные, хотя оба величественны и восхитительны. Если забыть о причине, которая меня сюда привела. Наверное, это эгоистично, но не совсем понимаю, почему именно Хранитель императора должен заниматься вопросами альдо. В любом случае завтра я сделаю все от меня зависящее, руководствуясь его инструкциями".
   Реана готова была взвыть. Неужели так сложно было написать, что именно сказал девушке ее Мастер? Потом нахлынула обида. Причем волшебница даже не старалась определить, на кого именно направлено это чувство. И так было ясно, что жаловаться она может лишь на судьбу, не наделившую ее наставником, который мог бы доступно разъяснить, как именно надлежит ей справляться с возложенной на хрупкие девичьи плечи задачей. Немного успокоившись, Реана усмехнулась: "Надо же, неведомая предшественница, так ни разу и не упомянувшая в дневнике свое имя, написала те же самые слова, которые она сама чуть ранее".
   Следующая надпись следовала лишь спустя декаду. В голове магички уже успели промелькнуть сотни вариаций, почему получилось именно так. Впрочем, стоило просто прочесть, чтобы перестать мучаться догадками.
   "Последние несколько дней стали самыми счастливыми в моей жизни. Впрочем, я забегаю наперед. В любом случае я только сегодня почувствовала в себе силы взять в руки дневник и сделать в нем запись. Итак, все началось с поездки в аномалию. Спустившись в ущелье, я оказалась неготовой к произошедшему дальше. Я ожидала увидеть нечто в виде волн разных стихий, а все оказалось с точностью до наоборот. Я с трудом поняла, что нужно было делать, да и то в последний момент. До этого все время тратила собственные силы на поддержание щитов против дикой стихийной магии. И этим едва себя не убила..."
   Реана еще раз пробежала кусок текста глазами, стараясь найти зацепку, подсказку, как действовать ей самой. И не находила, чувствуя, как накатывает отчаяние. Она так надеялась, что найдет здесь ответы! Девушка подскочила из кресла и забегала по комнате. Мысли напоминали бабочек в банке, бились в голове, но не несли никакой информации. Волшебница наткнулась взглядом на дневник, который все еще сжимала в руке, заложив указательным пальцем последнюю прочитанную страницу. И тут же обругала себя. Она же даже не дочитала! Такая глупость. Ведь в самом начале эта девушка написала, что невообразимо счастлива. Может это будет каким-то образом связано с решением вопроса с аномалией. Девушка опустилась в кресло, поджав под себя ноги, чтобы спастись от холода горных ночей, который ощущала, несмотря на пылающий в камине огонь.
   "...Я пришла в себя у него на руках. Никогда не видела всегда столь выдержанного императора настолько испуганным. Он тряс меня, как тряпичную куклу, беспрерывно повторяя, чтобы я дышала и не вздумала уходить. Плохо помню происходящее, сейчас остались лишь эмоции. Абсолютное счастье. Ведь тогда я поняла, что он просил вернуться к нему. Повторял, что я ему нужна. Признаться, в тот момент у меня возникла твердая уверенность, что я все же перенеслась в загробный мир, где исполнилась моя сокровенная мечта. Ведь он не мог быть в Мейленей и тем более не мог говорить мне все это. И целовать не мог. А может это были галлюцинации?.. Я всем сердцем надеялась, что нет.
   Следующие несколько дней я почти все время спала. А проснувшись, обнаружила на постели охапку моих любимых цветов. А ведь они не растут на территории альдо. Догадка, что это его рук дело, показалась мне безумной. Но сердце трепетало.
   Как оказалось, я не спала и не бредила. Это доказала наша следующая встреча этим утром".
   Реана улыбнулась. Этот дневник - все равно что добрая сказка. Если б она не знала, что эти люди на самом деле жили, не держала в руках доказательство, то посчитала бы такой рассказ вымыслом.
   Реана привычно глянула на виднеющееся за окном небо, отметив, что Мейленей уже окутывают сумерки. Разгадка относительно предстоящего ей с самого утра испытания найдена не была. Ее предшественница либо не помнила с нею произошедшего, либо не посчитала нужным "разжевать" суть произошедшего для потомков в лице Реаны. Теперь у волшебницы был выбор: либо лечь спать, в надежде на озарение, пришедшее во снах, либо продолжать читать дневник. На счет последнего у девушки были большие сомнения. Скорее всего, заметки Хранительницы превратятся в пересказ ее любовного романа с повелителем, содержащий массу любовных сомнений, надежд и прочей чуши. Реана не была уверена, что жаждет сейчас читать про чужое счастье. Это вызовет лишь раздражение, приступ недостойной зависти и уныния. Ведь если такое великое чувство существует, то почему же она сама его отыскать не в силах? И удержать.
   Магичка подошла к столику и налила в кубок вино с пряностями. Подогреть успевшую остыть жидкость для нее проблемы не составило.
   Попытки взглянуть на задание с разных сторон сводились к единому выводу: ничего спланировать заранее невозможно. Зелья и амулеты здесь бессильны ей помочь. Ей придется рассчитывать лишь на собственные силы, знания и удачу. Девушка нервно усмехнулась, осознав, что сейчас вообще предполагает возможным выжить лишь благодаря наличию знаний, полученных от Эльхиора. А ведь еще пару декад тому назад она даже предположить бы не смогла, что будет испытывать в отношении учителя подобные положительные чувства.
   Как ни странно, принятие факта собственной беспомощности принесло странное облегчение. "Ведь дважды все равно не умереть", - решила новоявленная Хранительница и тут же, не сдержавшись, захихикала, вспомнив устроенное все тем же магом посвящение земной стихии. Вот и возникал закономерный вопрос: который раз это будет именно для нее, в случае провала?
   Бокал опустел, в желудке поселилось тепло, а в голове легкость, словно Реана выпила значительно больше спиртного. Запоздало она вспомнила, что так ничего и не ела с самого завтрака. Впрочем, как-то даже и не хотелось, что само по себе было признаком ее душевных терзаний и неуверенности. Подобрав из кресла дневник, Реана потушила магический светильник в гостиной и отправилась в спальню. Зарывшись в одеяло, она открыла тетрадь памяти, с некоторой опаской приступая к чтению. К ее облегчению, соплей и восторженных девичьих отзывов о прекрасной жизни и доблестном императоре не наблюдалась. Безымянная Хранительница кратко сообщала, что по возвращению в столицу оба они негласно стали придерживаться предыдущей линии поведения. Вскользь девушка выражала сомнения, что, видимо, все же была подвержена галлюцинациям после магического истощения в аномалии альдо, ведь дни шли, а объект ее нежных чувств обсуждал с нею лишь вопросы магии. Они даже не оставались наедине. Он все так же улыбался придворным ларам, а она отводила взгляд, чтобы не выдать жгучую ревность, при каждом таком случае поднимавшуюся в душе. Но все это она выразила лишь единожды, коротким абзацем. И более о сложностях их взаимоотношений упоминаний не было.
   Несколько последующих разворотов она посвятила кратким, но весьма содержательным комментариям относительно ею лично разрабатываемых заклинаний. Свободное от государственных обязанностей время предшественница нынешней Хранительницы проводила в библиотеке, штудируя талмуды, посвященные теории магии. Реана смутно улавливала суть ее поисков, чувствуя, как в ней разгорается азарт. Если доработать... Девушка одернула столь несвоевременный полет фантазии - сначала предстояло пережить завтрашний день.
   Реана увлеклась написанным - когда речь пошла еще и об эксперименте, девушка вообще перестала замечать, как бежит время. Незнакомка была достаточно подробна: она излагала свои гипотезы, а потом опровергала их же, объясняя причины. Затем выдвигала новые. Реана с восхищением следила за логикой предшественницы, которая несомненно была умной и талантливой волшебницей. Несмотря на неудачи, Хранительница империи не собиралась сдаваться. Более того, она бралась за решение любых дрязг и проблем, за всевозможные запросы, поступающие в канцелярию магов. Хотя возможно в ее почти маниакальной жажде во что бы то ни стало найти разгадку немаловажную роль играло желание занять себя работой так, чтобы не анализировать собственные чувства, не скучать по выражению нежности в его глазах. Впрочем, это было лишь предположение - сама Реана, наверняка, поступила бы именно так. Собственно, сейчас она именно этим и занималась. Но развивать дальше эту тему не хотелось даже мысленно, и девушка вновь взялась за чтение.
   Через несколько страниц Реана наткнулась на новую запись, сильно отличающуюся от предыдущего:
   "Сегодня я в каком-то роде осиротела. Мой наставник умер во сне. До сих пор я постоянно чувствовала поддержку Мастера. И всегда знала, что в случае неудачи он поможет все исправить. А теперь я осталась единственной Хранительницей. Это пугает, но я поняла, что справлюсь во что бы то ни стало, чтобы не подвести учителя. У него будет повод гордиться своей воспитанницей".
   Следующие несколько дней волшебница древности не отписывалась, хотя за прошедшее со времен ее поездки в Мейленей оставляла записи каждый божий день, пусть даже это была одна единственная фраза. Зато первый же после перерыва кусок текста был чрезвычайно эмоциональным.
   "Глупо, но я целый день прячусь в библиотеке. И делаю это потому, что с большим пиететом отношусь к книгам. Иначе бросалась бы всем, что подвернется под руку.
   Утром были похороны учителя - сам по себе чрезвычайно тяжелый момент для меня. Но даже предположить не могла, что такой день можно усугубить еще больше. Я, конечно, знала, что император обязан на таком "мероприятии" появиться со спутницей. Проклятые условности! Но до последнего надеялась, что он предложит эту роль мне. Боги, мне на самом деле не помешала бы поддержка! Но Ваэль в очередной раз выбрал одну из этих шикарных кукол. Мне было плохо, но даже в таком состоянии заметила, как этой пустышке было скучно. Даже не знаю, смогла бы я сдержаться, начни она жаловаться на длительность церемонии прощания.
   Я уже знаю это чувство, появившееся в душе - апатия. Она пришла после бури злости и обиды. Я уже переживала подобное после похорон сестры. И снова ловлю себя на мысли, что готова проклинать род, в котором рождена, и тот долг, что унаследовала вместе с именем.
   Оказалось очень больно понимать, что никогда не буду с человеком, которого люблю едва ли не больше жизни. Еще больнее избавляться от надежд, появившихся после тех дней, проведенных в землях альдо. Сегодня отчетливо осознала, что рано или поздно придется наблюдать, как он станет мужем другой женщины и будет растить детей. Не моих. А я даже не буду иметь права показать своих чувств и слабостей. Ведь я принесла клятву быть его опорой и щитом... самым преданным союзником и верным другом. Надеюсь, мне хватит сил, чтобы улыбаться и казаться счастливой".
   Реана вздохнула. "Вот тебе и счастливой конец! - с горькой усмешкой подумала девушка. - Может все они, дочери рода Хранителей, обречены так и не найти личного счастья?"
   Магичка фыркнула, осознав, что такими темпами скоро надумает наличие какого-нибудь родового проклятия. А это уже явно было бы абсурдом. Впрочем, до конца тетрадки еще было много текста. Не чувствуя себя усталой, волшебница решила продолжить чтение. Каково же было ее удивление, когда следующая надпись оказалась сделана совершенно иным почерком, размашистым и явно мужским:
   "Надеюсь, что после всего этого ты еще в состоянии поверить, что я тебя люблю?"
   Реана почувствовала, как глупо улыбается, словно эти слова сказали ей самой. Захотелось запрыгать на кровати. Видимо, уставшая и расстроенная Хранительница забыла дневник в библиотеке, а император не постеснялся его прочитать и отписаться. Забавный комментарий вышел. Реана остро сожалела, что не может заглянуть в прошлое, чтобы наблюдать за выражением лица предшественницы, нашедшей следующим утром такую вот запись на страницах личной тетради. Впрочем, обладая хорошим воображением, волшебница могла представить, какие чувства владели бы ею. Первым наверняка было неверие. Затем - стыд, что кто-то, пусть даже дорогой и любимый мужчина, оказался посвящен в сокровенные мысли. Наверное, именно потому она сама, Реана, никогда не писала такого, ограничиваясь лишь краткими заметками о вещах, которые никак нельзя было забыть относительно магических наработок. А затем нахлынула бы волна из неверия, надежды и почти иррационально счастья, что это не розыгрыш.
   Теперь следовало лишь прочесть, как события развивались дальше. Девушка надеялась, что уже такая знакомая незнакомка - Реана усмехнулась, осознав, какой каламбур получился - следуя привычке, опишет все последующее.
   "Теперь я однозначно уверенна, что все сложилось замечательно. А ведь вчера готова была от стыда сквозь землю провалиться. Я даже не пошла на утренний прием, впервые за два года нарушая привычный распорядок дня. Но прибывая под влиянием столь противоречивых чувств, совсем упустила из виду, что Ваэль теперь знает, где меня можно найти. Только не ожидала его лично. Все, что происходило дальше - останется лишь в моей памяти. Не решусь теперь доверить дневнику абсолютно все. Вот только скажу, что ночевать к себе я так и не вернулась".
   Реана тихонько рассмеялась, когда снизу заметила очередную запись уже знакомым мужским почерком Ваэля:
   "Ты специально оставила дневник в библиотеке опять?"
   А затем снова запись Хранительницы: "И не ошиблась".
   Девушка фыркнула. Эти двое были счастливы, но оба явно опасались, что снова обманутся в своих ожиданиях. Реана услышала звук открывающейся в гостиной двери. "Поздненько, однако, Верема возвращается к себе", - усмехнулась волшебница, снова принимаясь за чтение. Дальнейший стиль ведения дневника тоже изменился. Хранительница древней империи все так же продолжала записывать свои идеи о разработке сложной системы щитовых чар, но уже мало уделяла времени описанию своих переживаний. Зато теперь было много записей от Ваэля. Видимо, Хранительница специально клала тетрадь в библиотеке в условленном месте, оставляя для императора краткие послания. Несмотря на любовную связь и проводимые совместно ночи, они продолжали эту игру, доставлявшую им море удовольствия. Это было их общей тайной.
   Некоторое время Реана развлекалась, читая эту забавную переписку.
   Она: "Лично я жаловаться не стану, а сюда могу. Я устала! Странное лето. Природа словно с ума сошла. То засуха, то наводнение. Я просто хочу выспаться, и чтобы меня никто посреди ночи не срывал с постели. Все, уже сама устала жаловаться. Полегчало!"
   Он: то это тебя с постели срывал?"
   Она: рихимаг Валсии!"
   Он: от старичок? Тогда ладно".
   Она: ы просто ревнивец! И заканчивай читать чужие дневники!"
   Он: "Ты действительно этого хочешь?"
   Она: "Конечно, нет".
   Давно умершие люди казались ей такими живыми и знакомыми. Девушка искренне сопереживала их неудачам и радовалась победам, словно они были если и не ее собственными, то как минимум касались родных ей людей.
   Она: "Ура! Ура! Ура! Я наконец вывела заклинание, над которым так долго билась! Это определенно стоило убитых нервов. Я гений и умница!"
   Он: ений и умница, от твоих восторгов весь дворец спать не мог!"
   Реана тихо рассмеялась, представив, чем обернулось празднование победы довольной долгожданными результатами волшебницы. Следующих десять разворотов были заполнены мелким и разборчивым почерком предшественницы, в деталях описывающей последовательность магических манипуляций для создания сложной многоуровневой защиты. Текст был в изобилии снабжен подробными рисунками и таблицами. Реана подавила желание мгновенно заняться их детальным изучением, так как понимала, что с этим стоит разбираться вдумчиво, ничего не упуская и не особо спеша.
   Магичке нравилась манера, в которой она умудрялись самую сложную и порой опасную ситуацию обсмеять, найти что-то, что внушало уверенность, что все обойдется, непременно будет хорошо. Следующая пикировка этих двоих тоже оказалась довольно забавной.
   Она: енавижу болеть! Это самое абсурдное, что могло случиться. Фактически это ставит под удар мои способности как алхимика и врача".
   Он: у тебя есть способности алхимика?!"
   Она: ет, чтобы утешить!"
   Он: очешь, чтобы я тебя утешил? Хорошо".
   Она: "Может, чаще болеть?"
   Реана тихонько захихикала, но улыбка тоже увяла. Память услужливо подбросила воспоминание, как она сама расхворалась после заплыва в холодной реке, и как ее грел Шанкар, обернувшийся огромным котом. Она соскучилась по нему, это уже глупо было отрицать.
   "Проклятье, она скучла даже по колкостям, которыми они обменивались при последней встрече, - девушка тяжело вздохнула. - Надо же, а ведь считала, что обсуждать им больше нечего, - она покачала головой. - Как только все это закончиться, обязательно с ним поговорю, - решила магичка и фыркнула. - Осталось лишь выжить в аномалии и разобраться в себе. Делов-то!"
   Реана опять погрузилась в чтение, заставив светлячок подлететь еще ближе и зависнуть прямо у нее за плечом. Вскоре за окном начало светать, но девушка и не думала ложиться. Пара часов сна не дадут толком отдохнуть - она лишь будет чувствовать себя вялой и разбитой. И если эти часы станут последними в ее жизни, то она хотя бы это время будет радоваться за счастье других.
   Несколько последних записей Хранительницы были тревожными. Отношения с альдо стали натянутыми, едва не перерастая в пограничные конфликты. Причин ее предшественница не указывала. Видимо, для жителей того времени ситуация была понятна и закономерна, о проблеме знал каждый ребенок, и волшебница не стала объяснять очевидное. Самой же Реане оставалось только догадываться.
   "На границе с землями альдо сегодня вспыхнул первый вооруженный конфликт. Пока это не переросло в начало военных действий, нужно попытаться замять неприятную ситуацию. Придется ехать к этим гордецам, пока все еще можно решить мирно. По всей видимости, это предстоит сделать именно мне. Совершенно не хочется встречаться с этими задаваками".
   Далее следовала запись рукой Ваэля:
   оставить тебе компанию? При императоре задаваться не станут".
   Она: "Они-то и не будут?! Плохо вериться. Не стоит со мной ехать, я сама справлюсь. И ты же знаешь, как тяжело мне отказываться от такого предложения! Да и дел у тебя хватает. Не переживай!"
   Он: олько амулет против любовной магии заряди!"
   Она: "Я тебя люблю, все остальное бессильно".
   Дневник Хранительница, видимо, забрала с собой, та как в нем появлялись заметки о положении дел. Сейчас стиль текста скорее напоминал письмо, адресованное Ваэлю.
   Все еще безымянная девушка больше не писала для себя или для дневника, теперь она обращалась лишь к нему. Реану порядком раздражало то, что ее предшественница все еще оставалась безымянной. Впрочем, девушка прекрасно знала, как исправить это досадное упущение. Если... как только она вернется в мертвый город, то обязательно посмотрит, как звали Хранительницу одного из последних императоров древности. Тем более, что имя мужчины она знала. Заодно стоило прочитать официальные хроники, чтобы сравнить это с дневником. Порой забавно проследить, как по-разному подаются одни и те же события в разных источниках.
   У альдо все удалось решить довольно быстро и, что главное, миром. Реана перевела дыхание. Почему-то ей на миг показалось, что на последних страницах Хранительница писала обращения к возлюбленному, словно опасалась, что сама этого сказать лично уже не сможет. Возможно, прочитав исторические сводки про те времена, станет ясно, в чем состояла суть политических трений с крылатыми, и отчего Хранительница, а не уполномоченный посол, вынуждена была лично решать эти вопросы.
   Следующий кусочек текста был написан с таким восторгом, что Реана заулыбалась. Девушка отправлялась домой, подальше от надменных взглядов альдо, ближе к любимому мужчине, и не собиралась скрывать своего облегчения и радости. Увы, все было не так уж гладко. Дворец напоминал разбуженный улей. Оказалось, что за два дня до ее прибытия шпионы крылатых попытались выкрасть оригинал договора двух народов, ставящий альдо в зависимое от империи положение. Реана чувствовала, что между нею и героями тех давних событий словно натянулась прямая нить. Ведь сейчас речь шла о тех самых бумагах, которые они нашли в тайнике!
   Ваэль был зол. Хранительница писала, что никогда еще не видела его настолько надменным и холодным, как в миг, когда он отдал распоряжение о казни пойманных на воровстве альдо. Вместо радушного приема и полной любви ночи, вернувшаяся из поездки магичка вынуждена была срочно разбираться с очередной политической проблемой. Более того, как подданные иного государства, альдо имели право сами выбрать свою смерть. Девушка пришла в ужас, когда узнала, что крылатые попросили дать им право умереть от руки волшебника. Альдо очень трепетно относились к магии, за прошедшие века это не изменилось совершенно, такой конец был почти что честью. Император не имел права отказать в последней воле, тем более что пожелание смертников его приказа не нарушало. А Хранительница была растеряна и испугана - статус и родовитость преступников означали, что приводить приговор в исполнение придется именно ей.
   "Убивать безоружных - мерзко и страшно. И чрезвычайно сложно выдержать их последний осознанный взгляд за миг до того, как замирает под ладонью сердце живого и разумного существа. Уже третий день я ощущаю себя запачканной и не могу смыть с себя это ощущение, сколько бы не терла кожу мочалкой. И это только начало. Что ж, Ваэль, я все же тебя не подвела"
   Ниже виднелась одна единственная фраза, записанная рукой императора:
   "Прости, я не мог поступить иначе".
   Умом ее предшественница это понимала, а вот принять ей оказалось сложно. Чуть позже была сделана запись:
   "Теперь я поняла свою ошибку. Возлюбленные не всегда могут быть соратниками. Оставайся я лишь Хранительницей Ваэля, я бы не переживала из-за произошедшего. Точнее, переживала, но не так. Приказ о смертной каре отдал именно император, а не любимый мной мужчина. Очень странно разграничивать эти два понятия. Но, как оказалось, необходимо".
   Реане стало нестерпимо интересно, что же происходило между этими двумя? Неужели они позволили случившемуся испортить свои отношения? Записей от Ваэля больше не появлялось, а сухие и краткие записи Хранительницы скорее напоминали отчет о проделанной рутинной работе.
   Видимо, они все же поссорились, потому как в череде скучных заметок внезапно оказалась надпись, сделанная размашистым почерком императора: "Надеюсь, что дневник в библиотеке ты оставила специально, а не просто забыла. Ты меня избегаешь, а мне от этого плохо. Видишь, я уже готов признать это первым".
   Молодец! Реана ликовала. Достойный поступок настоящего мужчины, который дорожит своей избранницей. Видимо, Хранительница все же сменила гнев на милость, так как стиль ее письма вновь неуловимо изменился.
   В дверь спальни кто-то аккуратно поскребся.
   - Я не сплю, - откликнулась волшебница и улыбнулась вошедшей Вереме.
   - Пора начинать собираться, - сообщила воительница, а затем, заметив светлячок, поинтересовалась: - Ты вообще не ложилась?
   - Не могла спать, - призналась Реана, начиная сползать с постели. - Пора заканчивать со здешними делами.
   Верема кивнула, поднимаясь, чтобы распорядиться на счет легкого завтрака, хотя сомневалась, что ее подруге вообще есть дело до еды.
  

Глава 26

Божественно красивая женщина часто обладает дьявольским характером.

NN

  
   Реане было страшно. Добрались до аномалии они достаточно быстро. Нен-и-Ри лично построил для отряда смертников точечный портал из дворца к месту предстоящего прорыва стихийной магии.
   Сейчас, стоя на небольшом уступе, девушка со смесью ужаса и восторга смотрела на раскинувшийся перед ней пейзаж. Прямо перед нею начинался тонкий каменный мост, переброшенный через пропасть к месту, где находился вход в аномалию - узкий темный проход меж двух черных скал, вершины которых возносили ввысь, теряясь в пелене облаков.
   - Дальше мы не пойдем, останемся здесь, - произнес рыжий альдо. Девушка даже смогла легко вспомнить его имя - Рут-и-Кос.
   - А мост? - коротко поинтересовалась волшебница, стараясь дышать спокойно и размеренно, чтобы не выдать, что ее вот-вот начнет нервно трусить.
   - По нему когда-то в сердце аномалии ходили Хранительницы империи, - с кривой усмешкой выдал крылатый гад.
   Реане чрезвычайно хотелось одним пинком отправить этого гордеца в пропасть, но девушка сдержалась. Во-первых, у него есть крылья - значит, выкарабкается, а во-вторых, глупо было бы ослаблять команду магов. Если... нет, когда у нее все получится, вот тогда она и подумает, как наказать крылатую заразу, не посчитавшую нужным дать ей столь важную информацию. Глупец, сейчас они были на одной стороне, делали одно дело - защищали Мейленей.
   Она вновь посмотрела на мостик. Каменный. А ей все равно казалось, что порывы ветра его раскачивают. Впрочем, стоит ли бояться этого ей, пережившей все эксперименты Эльхиора? А еще она подумала, что ей все же стоит пройти этот путь до конца - к самому сердцу аномалии. Не зря же каждая из Хранительниц рано или поздно отправлялась сюда на "свидание" со стихиями. Может в этом и есть ошибка альдо, несущих такие невосполнимые потери при каждом магическом извержении? Вырвавшаяся из узкого прохода сырая магия мгновенно преобразовывалась в гигантскую волну и обрушивалась на альдо. Разве могли их щиты с первого раза сдержать такую мощь? Возможно, перекрыть проход было бы проще.
   - Я пойду туда, - она озвучила это не для крылатых спутников, а скорее для себя. Словно звучание фразы могло придать уверенности в том, что принятое решение не станет непоправимой, фатальной ошибкой.
   - Это опасно, - Лам-рэ-Ша взволнованно обернулся к девушке. - Лиата, думаете, мы не пробовали? Только понесли двойные потери. Волны хотя бы формируются из одной стихии, а там все смешано. Щиты сметает мгновенно.
   - Пусть идет, - заметил рыжий, пожимая плечами.
   - Реана, вы могли бы существенно усилить нашу защиту, а так только зря пожертвуете жизнью, - не обратил внимания на соплеменника блондин. Было видно, что он не одобряет заносчивого поведения Рута, но сейчас было не время и не место для споров.
   - Лам-рэ-Ша, вы ведь помните, что я Хранительница? - мягко поинтересовалась девушка. - А значит, поступлю так, как неоднократно действовали мои предшественницы. Просто пожелайте удачи, - странно, но эти слова вселяли в нее уверенность, что это единственный выход, единственная возможность выжить.
   Пока никто не предпринял очередной попытки ее отговорить или завуалировано назвать дурой, волшебница шагнула на мост. Времени до начала извержения сил осталось не так уж много, и не хотелось бы, чтобы первая же волна застала ее на этом шатком строении над пропастью.
   "Я смогу, я обязана!" - беззвучно повторяла девушка, аккуратно ступая по испещренному трещинками камню и внимательно проверяя поверхность, перед тем как поставить ногу.
   Скалы возвышались уже по бокам от нее, а девушка все шла вперед, пока не обнаружив ничего странного. Царила абсолютная тишина. Здесь даже не слышна была заунывная песня ветра. Только стук крови в ушах. "Хорошо хоть зубы не клацают от страха", - неожиданно для себя самой развеселилась девушка.
   И тут перед волшебницей возникла преграда - тонкая как мыльный пузырь стена, переливающаяся всеми цветами радуги. Красиво. Странно. Страшно. Вот только отступить она уже не могла себе позволить. Протянув руку, девушка прикоснулась пальцами к необычной поверхности, чувствуя, как они тут же прошли насквозь, не ощутив сопротивления магического щита. Во всяком случае, она предположила, что это таковым является, удерживая пока еще запертые стихии внутри аномалии. Зажмурившись и для чего-то задержав дыхание, Хранительница сделала шаг вперед.
   Она так стремилась сюда, а теперь больше всего захотелось сбежать из этого места. Оно напоминало эпицентр урагана: вроде все тихо, но вокруг бушуют такие силы, что по спине пробегает холодок, а на лбу выступает испарина. И сама себе кажешься совершенно беспомощной и слабой. Стихии переплетались и закручивались узкими спиралями то как змеи под дудочкой заклинателя, чуть покачивались, то распускаясь, словно цветы. И там где эти силы сталкивались с ужасающим ревом, реальность переставала существовать.
   Реана пока чувствовала себя в безопасности. Была уверенность, что она даже сможет покинуть это необычное место, если просто развернется и уйдет через радужный щит. Но если только попробует колдовать, вся эта мощь обрушиться на нее. Это понимание было настолько ясным, что девушке на миг показалось, что эта мысль пришла извне.
   Она постаралась вспомнить, что писала в дневнике безымянная Хранительница, но память услужливо подбросила лишь упоминание о том, что девушка чуть не погибла. А это не слишком вдохновляло.
   "Прими стихию", - внезапно всплыла в памяти подсказка Эльхиора, наставлявшего ее еще во время жутковатых испытаний.
   "Вот уж не предполагала, что захочу лично сказать спасибо этому садисту", - почти с теплотой подумалось девушке.
   Осторожно и постепенно она принялась снимать щиты, все, даже ментальный, который теперь поддерживала круглосуточно уже рефлекторно. Реане показалось, что ураган вокруг чуть замедлился, словно заинтересовавшись манипуляциями существа в его средоточии.
   "Ничего страшного, - убеждала она себя, - просто в этот раз я попробую слиться не с одной, а всеми стихиями сразу".
   Когда кокон вокруг начал сжиматься, девушка пережила отнюдь не самые приятные минуты. Потребовалось чудовищное усилие воли, чтобы остаться фактически обнаженной, а именно так чувствовала себя волшебница, лишившаяся щитов, перед силами аномалии.
   Она почти мгновенно поняла, в чем заключается основная сложность - у каждой из сил был свой настрой, своя особая "песня", напоминающая то шепот, то рык, то смех, то плач.
   Сначала девушка подумывала подключиться к каждой из стихий поочередно, но такая попытка закончилась настоящей ментальной затрещиной, от которой в голове загудело, а окружающий ее ураган взвыл и закружился быстрее. В коконе забегали сиреневые и белые искры, словно ее манипуляции заставили вначале почти что благожелательно настроенную сущность магии разозлиться и задуматься, а не уничтожить ли нарушительницу покоя?
   Реане пришлось быстрее брать себя в руки и расслабляться, чтобы не быть стертой с лица земли. Жить хотелось неимоверно, но в то же время страх исчез. Осталось лишь твердая уверенность, что она обязана справиться.
   Это оказалось сложно, но возможно. Девушке пришлось фактически полностью отодвинуть свое внутреннее "я" на дно сознания, чтобы вместить в себя "разум" стихии. Теперь она чувствовала, как скопившаяся мощь замкнутой сырой магии ищет выход. Ей нужен был простор, а поджидавшие с той стороны маги альдо, стремящиеся сдержать этот полет, лишь раздражали и злили. Порожденная аномалией разумная смесь стихий жаждала быстрее расправиться с этим препятствием, чтобы бурным потоком разлиться по горам.
   В какой-то миг Реана осознала, что это уже ее собственные мысли, и испугалась, понимая, что едва не позволила себе полностью раствориться в стихии, потерять свою человеческую сущность, поддавшись зову. Магичка заставила себя балансировать на грани, стараясь передать свои мыслеобразы примитивному разуму, как до этого он делал в обратном порядке.
   Она не знала, сколько времени это длилось, но ураган начал замедляться, теряя свою смертоносную активность. А вот магия внутри Хранительницы словно вскипела, вбирая в себя буйство окружающего потока. Сила устремилась в небо, теперь это уже был мягкий, спокойный поток живительной магии, которая теперь бы напитала горные склоны Мейленей, а не дробила бы камень и выкорчевывала из земли деревья.
   Реана глубоко и размерено дышала, наблюдая за мягкими переливами красок кокона. Это мерцание ей что-то напоминало. Вот если только вспомнить, что именно... Вторя ее мыслям, на гладкой поверхности всплыло изображение из колодца на поляне с зеркальными цветами. Единая с сознанием Хранительницы, аномалия мгновенно отыскала нужное воспоминание, продемонстрировав его новой теперь уже хозяйке.
   Точно! Эти переливы ассоциировались у нее с мерцанием кровавой воды, когда туда попадали лепестки зеркальных цветов. На "стене" всплыло видение ее собственной смерти. Теперь она знала это место - его она видела в день активации амулета в зале Мертвого города. Значит, это было прошлое.
   Поверхность кокона помутнела, явив взору магички следующее видение. Реане стало плохо. Как же она могла забыть об этом? Вот они, альдо, а она сама притащила Анамара в место, где судьба любезно расставила полукровке ловушку. И не факт, что на этот раз все обойдется так же благополучно, как в ее случае.
   Вот только кто посмеет?
   Стоило лишь оформиться этой мысли, и магический экран пошел рябью, создавая образ.
   Реана присвистнула, неожиданно получив ответ на вопрос, который и не думала задавать. Теперь только оставалось вовремя добраться до брата. Уже направившаяся к выходу Реана вдруг остановилась и обернулась.
   "Какая она была, моя предшественница?" - послала она мысль в сердцевину аномалии.
   Некоторое время она стояла, с чувством неверия разглядывая портрет давно умершей девушки.
   "Сначала проблемы Анамара, потом - собственные", - решила она и быстро помчалась к мосту, напоследок отправив странному магическому созданию мыслеобраз, символизирующий благодарность.
  
  
   Анамар порядком удивился, когда ему передали приглашение на аудиенцию от правителя Мейленей. Первым его желанием было просто отказаться - за эти дни неприязнь, которую он испытывал, лишь усилилась. Но банальный интерес, что же может сказать ему Нен-и-Ри, заставил согласиться.
   Разговор проходил в небольшой комнатке, где собрались всего несколько высокопоставленных альдо, причем неожиданно для себя Анамар рассмотрел в их числе красавицу Виену, с которой у него состоялся такой необычный разговор на балу.
   По мере продолжения беседы, предводителю наемников казалось, что он спит и ему снится какой-то странный сон, порожденный его раздвоенным сознанием.
   - То есть, если я пройду этот обряд посвящения, вы признаете меня? - усмехнулся Анамар, все еще считая, что его обманывает либо собеседник, либо собственный разум.
   - Да. Но если....
   - В любом случае, - перебил собеседника молодой мужчина, - меня мало волнует ваше ко мне отношение. У меня уже есть семья: сестра, пусть и двоюродная, и любимая девушка.
   - Жаль, - Мастер явно понял, что давить на странного парня не стоит. - Но мое предложение принять тебя в число воинов личной стражи останется в силе, если ты передумаешь. Обретя все способности, которыми наделила тебя природа, ты смог бы только улучшить свои бойцовские качества, которыми так гордишься.
   - Эти качества я унаследовал от оставшихся безымянными родителей, - отрицательно покачал головой Анамар. - Кстати, вам этот амулет не знаком, случаем? - он снял с шеи цепочку, передавая украшение в руки Нен-и-Ри.
   - Увы, - отозвался Мастер, внимательно изучив столь дорогой сердцу блондина предмет. - Анамар, поверь, альдо очень трепетно относятся к своим детям и не бросают их, если им о них известно. Нас и без того не слишком много, чтобы отказываться от пополнения народа полукровками, потенциально одаренными разнообразными талантами.
   - Если они пройдут инициацию, - добавил парень.
   - Само собой, - мягко улыбнулся правитель.
   - Что ж, я подумаю, - после нескольких секунд размышлений отозвался Анамар. - Мастер, а реально найти кого-то из моих родителей среди альдо?
   - Если ты избавишься от примеси человеческой крови, у магов такая возможность появится, - кивнул его собеседник.
   - Я подумаю, - повторил наемник, поднимаясь из предложенного ему кресла и слегка склоняя голову, обозначив прощальный поклон.
   К его удивлению, Виена последовала за ним.
   - Анамар, постой, - окликнула его девушка, когда он попытался сделать вид, что не заметил ее желания с ним переговорить.
   - Чем могу быть полезен, льера? - он чуть склонил голову на бок, имитируя искренний интерес.
   - Я хотела извиниться, - девушка смущенно потупилась. - Ты мне очень понравился, но на балу каждой девушке отвечал отказом, вот я и подумала, что расслабить тебя магией будет не лишним. Дурацкий спор... - она очаровательно закусила губку и бросила на него взгляд зеленых глаз из-под пушистых ресниц. - Не хотела тебя обидеть.
   - Я не обижен, - вздохнул полукровка. - Просто оказался тогда неприятно удивлен.
   - Тем, что я ушла? - провокационно поинтересовалась она, улыбаясь уже уверенней и хитрее.
   - Сначала да, - предводитель наемников решил быть предельно честным. - А после тем, что понял, что вы не честно играете, льера.
   Было очевидно: альдо неприятно, что понятиям чести ее учит наемник и полукровка, но эти чувства она проглотила. И этим прошла проверку Анамара, который теперь на самом деле был не против пообщаться с девушкой, явно настроенной довольно доброжелательно.
   - Прогуляемся? - предложила она, беря мужчину под руку и увлекая на террасу, с которой шел спуск в парк.
   - Ты что-то хотела узнать? - решил не тратить время на пустые разговоры он.
   - О, у меня масса вопросов, - задумчиво протянула девушка. - Ты вообще загадка сам по себе. Взрослых полукровок почти не встретить...
   Анамар просто ждал продолжения. Пока что она не сказала ничего нового, словно сама для себя пытаясь определить, что же ей хочется узнать больше всего. Помогать в этом он ей не собирался.
   - Наверное, в первую очередь мне хотелось бы знать, где ты научился так сражаться, что даже альдо можешь противостоять?
   - Повезло с учителями, - отозвался Анамар таким тоном, в котором при желании можно было расслышать "не ваше дело". Но его спутница либо была невнимательной, либо, что вероятней, предпочла не заметить этих ноток и продолжила расспросы.
   - Тебя родители?.. - может вопрос был бы вполне невинным, но полукровке совершенно нечего было сказать на эту тему. А обнажать душу перед этой красавицей, которая пока еще ни на грамм не заслужила доверия, он не стал бы ни при каких условиях.
   - У меня нет родителей, и я их никогда не видел. Хотел бы? Когда-то да, у меня было многое, что я хотел бы сказать. Сейчас - вряд ли.
   - Ясно, - девушка словно погрустнела. - Ты все же примешь предложение Мастера пройти инициацию?
   - Сейчас ты скажешь, что такой шанс упускать глупо? - вопросом на вопрос ответил наемник. - Пожалуй, это на самом деле так. Но окончательного решения я еще не принял, - Анамар решил, что этот допрос пора заканчивать. - Может, и ты объяснишь мне кое-что? Почему ты так поспешно сбежала, заметив мой амулет?
   Виена остановилась и подняла на него взгляд.
   - А ты пройдешь инициацию?
   - Странный разговор, состоящий из одних только вопросов, - заметил полукровка.
   - Это важно, - оно опять прикусила губу. Только на этот раз, не играясь, значительно сильнее, так, что та побелела.
   - Почему? - Анамар не понимал, что происходит.
   Только ответила ему не Виена, а вылетевшая на дорожку Реана, за которой следовал Ри-и-Ка:
   - Потому что иначе она тебя убьет.
   Красавица блондинка дернулась, но осталась на месте, а Анамар мгновенно увеличил между ними расстояние, чтобы иметь возможность занять оборонительную позицию.
   - Вы справились с аномалией, лиата? - вежливо и спокойно полюбопытствовала альдо, демонстрируя потрясающую выдержку для той, кого только что обвинили в попытке убийства.
   - Она не может улететь, Анамар, - в ответ на мысли брата отозвалась волшебница, - я лишила ее возможности двинуться. Да, льера, более того, я многое там узнала.
   - О том, что я якобы собираюсь убить вашего друга? - насмешливо фыркнула Виена.
   - Но у нас же есть способ это проверить? - оскалилась приторно вежливой улыбкой волшебница.
   - Вы не имеете права, - зеленые глаза пленницы разве что молнии не метали.
   - Согласна, - кивнула Хранительница. - А вот он, - кивок в сторону сопровождающего магички, - это право получил от Мастера. Или необходимо еще и его сюда вызвать? Теперь я способна и на это.
   Ри-и-Ка шагнул вперед, и ловко, явно зная, где и как искать, извлек из рукава соплеменницы длинный узкий кинжал с темным лезвием.
   - Я не ошибусь, если скажу, что на лезвии находится какой-нибудь яд? - тихо поинтересовалась Реана у мужчины.
   - Да, - альдо удивленно глянул на крылатую девушку. - Нам не повредит, а вот людям смертелен. Потому она его так спокойно и держала в рукаве. Зачем?
   - Потому что если б Анамар и не умер бы, то умерла бы его половина, которая досталось от альдо. Хотя о таких случаях я почти и не слышала, - снова заговорила девушка, когда стало ясно, что пленница отвечать не намерена.
   - Вообще-то он, кажется, спрашивал, зачем ей все это понадобилось? - тихо произнес до того молчавший Анамар. На Виену он теперь смотрел с холодным презрением.
   - У меня есть только предположение, - волшебница подошла и взяла брата за руку. - Но тебе это вряд ли понравиться.
   - Даже меньше, чем попытка убийства? - вздернул бровь блондин.
   - Возможно, - вздохнула Хранительница. - Льера, не хотите сами все объяснить? - но дочь Мастера лишь вздернула подбородок.
   - Ри-и-Ка, - она глянула на мужчину, - если женщина вашего народа бросает ребенка, она понесет наказание?
   - Да, - кивнул альдо. - Это считается преступлением. Она всегда может отдать его на воспитание, но не бросить.
   - Реана, я сейчас сам тебя удавлю, - очень проникновенно пообещал Анамар. - К чему все эти расспросы про уклад жизни крылатых?
   - А вот на основе этой информации я буду выдвигать предположения, - примирительно поднял руки магичка, чувствуя, что сейчас Анамар колеблется на грани своего двойственного восприятия мира. - Знаешь, почему она медальона испугалась? Она его видела уже, так ведь? - это уже было адресовано Виене, мрачневшей на глазах. - Более того, я теперь уверенна, что это та самая вещь, что принадлежала моему отцу. Когда-то Учитель мне говорил, что накануне той злосчастной поездки родители поссорились. И теперь я знаю из-за кого. Если сопоставить временные рамки и наш возраст, то не сомневаюсь, что в тот период мой отец как раз узнал о рождении у него сына. Тебя. И именно от этой альдо. И он рассказал об этом моей матери. Виена, ты же пользовалась очарованием, да? - Реане очень хотелось, чтобы это было так. Она так много слышала о трепетной любви своих родителей, что поверить в отцовскую измену было сложно и больно. Теперь она хотя бы знала, что случилось, если догадка верна. Если родители ссорились, не мудрено, что отец не справился с управлением лошадьми и экипаж перевернулся.
   - Ненавижу! - выдохнула альдо. - Ненавижу! У него была я, но он всегда уходил! Он всегда возвращался к ним, а он должен был быть счастлив, что я выбрала его, обратила внимание!
   - Сделала своей игрушкой, - усмехнулся Анамар, с презрением глядя на Виену. Ради своей прихоти она забрала из дружной семьи мужа и отца, ради своей прихоти оставила ребенка... Он свершено не воспринимал ее как ту, кого можно было бы назвать матерью. И почти жалел о том, что эта красавица вообще появилась в жизни отца Реаны.
   - А дальше? - поинтересовался мрачный Ри-и-Ка.
   - Я отдала его отцу! - попыталась оправдаться блондинка.
   - Но не мог же он придти к жене с ребенком на руках? - подхватила Хранительница. - Скорее всего нанял кормилицу и решил сначала рассказать супруге. Он явно не ожидал, что уже не сумеет забрать мальчика. Когда же у кормилицы закончились деньги, она отдала ребенка в приют.
   Анамар коротко кивнул, подтверждая, что такой период в его жизни был.
   - А сейчас Мастер предложил ему пройти инициацию, - понимающе протянул чернокрылый альдо.
   - Как это связано? - наемник удивленно глянул на сестру.
   - Ты же спросил его про возможность узнать имя твоего родителя из нашего народа! - взвизгнула Виена.
   - Это грозило бы раскрытием ее тайны, - добавил Ри-и-Ка.
   - Достаточно, - Анамар даже не смотрел на так неожиданно нашедшуюся мать. - Реана, мне нужно прогуляться и подумать. Объясни все Вереме сама.
   - С тобой?.. - она хотела спросить, все ли будет с ним в порядке, но вовремя замолчала. Не стоило упоминать при альдо про его слабость.
   - В полном, - мягко улыбнулся полукровка, легко сбегая по лестнице на нижнюю террасу.
   - Ри-и-Ка, - волшебница обернулась к крылатому мужчине, - с нею вы уже сами решайте, как поступать.
   - Спасибо, Хранительница, - он склонился в поклоне.
   - Тебе же доставит удовольствие доложить отцу, правда? - услышала Реана злобное шипение пленницы, когда уже шагала по дорожке прочь от несостоявшейся убийцы брата и его матери по совместительству. - Незаконнорожденный...
   - Не будь дурой, - мужской голос звучал совершенно спокойно, не поддавшись на провокацию, - он уже и так все знает. Хранительница сбросила ему ментально свои выводы. Сопоставить ее рассказ и образы со временем, которое ты провела у людей, сбежав, не составило труда. На что ты надеялась?..
Ответа расслышать уже не удалось. Впрочем, об этом Реана и не жалела. Она успела! И это главное. Теперь же накатила усталость. Физическая и эмоциональная. Словно после одержанной утром победы в аномалии она держалась на одной силе воли. Зато теперь можно было праздновать! Реана направилась в свою комнату. О том, что Лайяру о ее успехах доложат, можно было и не сомневаться. А магички хватило лишь на то, чтобы доползти до кровати и рухнуть на чистые покрывала, немало не заботясь, что пачкает дорогую ткань порядком пропылившейся одеждой.
   - Как все прошло? - негромко поинтересовалась скользнувшая в комнату Верема.
   - Странно, что за столько столетий они так и не поняли, что аномалия - это их собственная магия, - отозвалась Реана, не находя в себе сил даже развернуться в сторону подруги.
   - Такое возможно? - искренне удивилась собеседница.
   - Как оказалось, - магичка перекатилась на живот, чтобы видеть воительницу. - Альдо наделены магией искусственно. И это сказывается. Аномалия... это как бы излишек их сил. Ею не управляли, и поэтому она калечила все окружающее. Теперь же поток будет рассеиваться и насыщать Мейленей силой.
   - У них снова начнут рождаться наделенные волшебством дети?
   - В большем количестве, - кивнула Хранительница. - Мои предки даровали им эту магию, и потому я оказалась способной ее контролировать.
   - Теперь они не смогут отказать, учитывая, что от тебя зависит их благополучие, - заметила Верема, удовлетворенно улыбнувшись. - Все закончилось?
   - У альдо - да, - коротко кивнула Реана.
   - Хорошо, - в голосе подруги явно слышалось облегчение. - Я тут чувствовала себя почти что бесполезной.
   - Верема, - Хранительница на миг замолчала, подбирая слова, - амулет защиты от очарования они воспринимали как личный вызов, поэтому мы и были вынуждены ограничить твое перемещение по Мейленей. Мы же об этом говорили. Вспомни, чем обернулась попытка альдо с тобой флиртовать.
   - Но Анамар... - воительница явно чувствовала себя пристыженной.
   - Анамар - полукровка, и на него воздействие меньше, - устало откликнулась волшебница, решив не уточнять, что даже при этом факторе Виене один раз все же удалось на него воздействовать. Реана поморщилась.
   - Я хотела спросить, - воительница замялась, - а он унаследовал эти способности?
   Хранительница внимательно глянула на подругу, пытаясь определить, как повлияет ее ответ на взаимоотношения сидящей рядом девушки и брата.
   - Это лишь мое предположение, - отозвалась она. - В некоторой мере он явно наделен очарованием. Но не так, как чистокровные альдо. Смотри, при всем его тяжелом характере и скачках восприятия мира, каждый в его отряде голову сложит за своего капитана не только из-за магической клятвы, но из-за личной привязанности. Он располагает к себе людей. Но вот харизма это или отголоски магии альдо - я тебе точно не скажу.
   - Ясно... - задумчиво протянула Верема.
   - Тебе ничего не ясно, - фыркнула ее собеседница, - ты сейчас только и думаешь, а не влияет ли остатки магии альдо в Анамаре на твое к нему отношение.
   - Это на лбу написано? - смутилась бывшая псица.
   - Большими буквами, - уже откровенно рассмеялась Реана, а потом мгновенно стала серьезной. - Только учти, не стоит сравнивать Анамара и альдо. Все, что для них естественно и закономерно, он воспринимает в штыки. И никогда не будет действовать их методами.
   - То есть ты все знаешь про нас, - Верема не спрашивала, а утверждала.
   - В общих чертах, - улыбнулась волшебница, давая понять, что такое положение дел ее более чем устраивает. - Не очень-то вы и скрывались.
   - Нет такого опыта, - расхохоталась воительница, явно испытав облегчение.
   - Возможно, это к лучшему, - чуть взгрустнулось Реане. Ей мгновенно вспомнился Шанкар и их последний разговор на повышенных тонах в день перед отправкой в Мейленей.
   - Думаешь о нем? - вопрос подруги заставил магичку вздрогнуть от неожиданности.
   - О ком?.. - Верема в ответ на этот вопрос так поморщилась, что Хранительница даже продолжать не стала, и только спросила: - Это на лбу написано?
   - Большими буквами, - в тон ей отозвалась бывшая псица, сменив роли в диалоге. - Да от вас с оборотнем искры летят.
   - Нехватка опыта, - отшутилась Реана. - Кстати, не хочешь чего-нибудь выпить?
   - И даже нуждаюсь в этом, - легко согласилась Верема. - У нас сегодняшний вечер, как и завтрашнее утро, свободны, значит, можно слегка расслабиться.
   - Тогда... - Реана материализовала на столе пару бутылок вина, виноград и сыр.
   - Вино, да? - усмехнулась подруга. - Что ж, можно начать и с него.
   - Тогда за нас, - улыбнулась Реана. - За все хорошее, что нас еще ждет.
   - Оптимистично, - заметила ее собеседница.
   - Оптимизма мало не бывает, особенно в нашей заварушке, - сделала глоток Реана, а потом неожиданно заявила. - И все-таки все мужики сволочи!
   - Ты еще слишком мало выпила, чтобы придти к такому выводу, - захохотала воительница.
   - Зато из-за них моя жизнь становится лишь сложнее, - пробурчала волшебница.
   - Без них тоже не слишком хорошо, - не согласилась Верема.
   - Верное замечание, - вздохнула Реана. - Все-таки мир несправедлив в этом отношении.
   Собутыльница лишь отсалютовала заново наполненным бокалом.
   - Как легко найти взаимопонимание в этом вопросе, - Реана, вздохнув, снова пригубила вина. - Интересно, почему с Шанкаром все так сложно? Тут бы в человеческих взаимоотношениях разобраться, а в нем еще и зверюга сидит. В этом смысле с остальными намного проще.
   - С Анамаром просто только тогда, когда он в состоянии ребенка, - фыркнула воительница, забрасывая ноги на подлокотник кресла и скрещивая лодыжки.
   - Ну не знаю, - задумалась Реана, - он и во взрослом состоянии относительно здравомыслящий. Проще всего с Келумом и принцем, - хихикнула она. - Один любит Хагеру, другой занят возвращением трона.
   - Предлагаешь признать императора идеальным мужчиной? - хихикнула Верема и удивленно посмотрела на бокал. - Странное у тебя вино.
   - Нормальное вино, - пожала плечами Реана. - И да, учитывая всех наших проблемных знакомых, Лайяр - идеальный мужчина.
   - Я могу считать это самой весомой похвалой из когда-либо услышанных, - со смешком в комнате появился сам объект обсуждения, отодвигая панель в стене. - Ты знала об этом ходе? - поинтересовался он у Реаны.
   - Знала, - потянулась девушка. - И что привело идеального мужчину на скромные девичьи посиделки?
   - Для начала необходимость поблагодарить мою Хранительницу, - произнеся этот интриган и хитро ухмыльнулся. - А еще стало интересно, от чего альдо с таким интересом на ваши двери посматривают. Вы что им транслируете?
   Реана смутилась, а потом, не удержавшись, прыснула.
   - Поверьте, сейчас то, что они получают через свои следящие заклинания, стало гораздо интересней.
   - Даже знать не хочу, - отшутился он, подхватывая бутылку вина в руки и принюхиваясь к горлышку. - Лары, я начинаю подозревать, что армия мне может не понадобиться. Вы вдвоем вполне можете проводить крупномасштабные диверсии.
   - Не наш профиль, - хихикнула Верема, подмигнув подруге. - Составишь компанию? - полюбопытствовала воительница, вручая мужчине еще один бокал, услужливо сотворенный магичкой.
   - Почему бы и нет, - усмехнулся император, - в конце концов, как идеальный во всех отношениях мужчина я не могу позволить девушкам пить только вдвоем.
   - Какая жалость, что он это слышал! - пригорюнилась Реана.
   - Ну почему же стразу жалость? - усмехнулся принц, устраиваясь на кровати. - Между прочим, вы меня еще ни разу не хвалили. Может, из-за вашего чуть пренебрежительного отношения у меня комплекс развился?
   - Скажешь тоже, - засмеялась Верема.
   Реана глянула на улыбающуюся подругу и подумала, что про родительницу Анамара она расскажет друзьям чуть позже. Ей не хотелось портить воцарившуюся радостную атмосферу обсуждением отнюдь не веселой темы. Для этого время еще настанет, но позже. Тем более что волшебница отчетливо чувствовала - с братом все нормально.
  
   Анамар устроился на бортике бассейна с фонтаном, изображающим какое-то крылатое животное, грациозное и одновременно с этим опасное. Тишину укутанного сумерками парка нарушало лишь негромкое журчание водяных струй. Некоторое время мужчина наблюдал за игрой светотени в воде, превращавшей крупные капли в прозрачные драгоценные камни, а затем вздохнул, переключаясь мыслями на тревожащую его проблему.
   Произошедшее сегодня оказалось неожиданностью, причем неприятной. Он не погрешил против истины, когда сказал Виене, что даже не знает, что сказал бы при встрече своему родителю. Но никак не ожидал, что все сложится вот так. Ему всегда казалось, что именно биологический отец будет принадлежать к народу альдо. А вот как вышло на самом деле. Его мать - девчонка, выглядящая едва ли не младше его самого. Красивая и бездушная кукла, готовая убить собственного сына, лишь бы сохранить свой статус и привилегии. А ведь он и не собирался претендовать на ее внимание или... Да что уж там, он предпочел бы и дальше оставаться в неведении.
   А еще его очень удивляло, что он все же удержался на грани. Раньше и меньшие неприятности легко выталкивали его в детское восприятие или заставляли терять разум в волне неконтролируемой злости. Сегодня едва не случилось и то, и другое. Но не случилось! Его мир, как он изменился. И все благодаря двум девушкам, так неожиданно появившимся в его жизни неполный цикл времени назад. Реана и Верема. Волшебница стала для него воплощением семьи. Он ведь даже никогда не думал, что его могут любить так, принимая все его необычные выходки. Любить не за красивую внешность, а просто так. И то, что это нежное чувство предназначено ему как к младшему непутевому брату, оказалось лишь в плюс. Иначе ему пришлось бы соперничать с Шанкаром. А это только его. Но Верема... псица, которой он так не доверял, которую почти ненавидел... Сейчас он был готов на все, чтобы она была ближе, в пределах видимости, в пределах досягаемости. Это тоже любовь? Он затруднялся дать определение этому чувству. А еще Анамар неожиданно понял, что порой злится на Реану за то, что та сделала Верему своей телохранительницей. Его сестра умудрялась собирать все неприятности, которые только можно было придумать, а ведь это значило, что и Верема тоже могла оказаться в опасности.
   Несмотря на неуверенность и некоторую растерянность, Анамар знал четко: он не позволит, чтобы хотя бы одна из них ушла из его жизни. Он приложит все усилия, чтобы они выжили в этом противостоянии Совету. А затем, когда все утрясется, он найдет ответы на оставшиеся вопросы. Мужчина поднялся, с улыбкой отбросил со лба длинную светлую челку и направился во дворец.
  
   Посиделки лар, так неожиданно разбавленные присутствием императора, так и не переросли в полноценную пьянку. Лайяру еще предстояло присутствовать на встрече с правителем крылатов. Верему вскоре увел Анамар, которому Реана слегка заплетающимся языком покаянно созналась, что не успела сообщить о наличии стервозной свекрови. Причем употребила она именно эту формулировку, после чего блондин окинул ее внимательным взглядом и посоветовал принять душ и ложиться спать.
   Но, как назло, спать оставшейся в одиночестве Реане совершенно не хотелось. Прохладный душ лишь способствовал тому, что пропал хмельной настрой. Еще через час девушке стало скучно. Был, конечно, способ развеять скуку - у нее остался один невыясненный вопрос к Ри-и-Ка. Только вот теперь Реана отнюдь не была уверена, что ей это приключение нужно. Вначале ей льстило внимание красивого мужчины - оно было как бальзам на душу после размолвки с Шанкаром. А теперь, после прочтения дневника, она понимала, что настоящее чувство разглядеть, а затем еще и сохранить так сложно. И если этот оборотень... ведь не просто так он занимал ее мысли? Она злилась на него, она хотела его и так невыносимо скучала. И ведь нечто подобное чувствовала ее предшественница к своему императору на первых этапах. Может, и неправильно было сопоставлять свои привязанности с историей людей, живших сотни лет тому назад, но ведь и не было причин считать это ошибочной практикой.
   "Точно! Дневник!" - Реана едва по лбу себя не стукнула. А она еще маялась, не зная, чем себя занять! А ответ был так прост!
   Первая же запись оказалась довольно тревожной:
   "У меня такое впечатление, что попала в кошмарный сон. Словно раз за разом повторяется один и тот же момент, и что бы я ни делала, все возвращается на круги своя. Это как вязнуть в болоте и понимать, что выбраться невозможно. Только вот это реальность - и от этого еще хуже на душе. Вся эта "лирика" сводиться к тому, что мои старания наладить отношения с альдо сведены на нет очередным столкновением на границе. В том, что война почти неизбежна, сомневаться не приходиться. Император уже мобилизовал армию, подтягивая ее к границе. Через декаду прибудут их послы на встречу с Ваэлем. Возможно, личная аудиенция у императора что-то изменит. Какой смысл быть самой сильной волшебницей, Хранительницей, а на деле не мочь решить вопрос, и лишь осознавать, что страдают люди, которых я поклялась защищать?"
   Следующий абзац оказался совсем иным:
   "Пожалуй, даже в такой смутный час есть время для маленьких радостей. Не думала, что могу быть так счастлива, когда в стране твориться подобное. Вчера ночью мой император сказал, что нашел способ, который позволит нам быть вместе официально. Интересно, сколько времени он ради этого провел в архивах? Впрочем, в любом случае все это станет возможным, лишь когда утрясется вопрос с альдо. Но теперь у меня есть стимул. И я сделаю все возможное, чтобы конфликт разрешился как можно быстрее. Сейчас меня хоть на баррикады выпускать. Смешно. Но на деле могу лишь стоять завтра подле императора во время встречи с посольством альдо. И надеяться, что благоразумие сможет возобладать".
   Реана напомнила себе, что завтра, по возвращению в Мертвый город стоит обязательно прочесть про причины тех событий. Волшебница открыла следующий разворот и не поверила своим глаза. Остальные страницы были пусты, хотя оставалось еще много листов до конца тетради. На чистой бумаге почерком Ваэля была выведена одна лишь фраза:
   "Сегодня она умерла..."
   Реана неверяще уставилась на дату. Еще накануне девушка была жива и счастлива. Она верила! Она любила...Что же могло случиться? В любом случае в дневнике больше не было ни слова - она перелистала его до конца, словно оставалась надежда, что это неудачная шутка.
   Вскочив, Реана принялась поспешно натягивать одежду. Ее мало волновало, что уже ночь. Она должна была знать, что случилось. Она обязана была найти имя своей предшественницы. Зачем было ждать возвращения в столицу древней империи, если в Мейленей тоже была библиотека? Оставалось только найти того, кто ее туда проводит. И кандидат на роль проводника имелся достойный.
   - Почему мне кажется, что причина, приведшая тебя в мою комнату, отнюдь не та, на которую я бы хотел надеяться? - полюбопытствовал Ри-и-Ка, открыв дверь и обозрев стоящую на пороге взволнованную и немного взъерошенную Хранительницу.
   - Мне нужно попасть в библиотеку. Нужны архивы времен падения империи, - выдала она, а потом почти извиняющимся тоном добавила: - Пожалуйста.
   - Тебя никак не переубедить? - поинтересовался он, легонько приподнимая ее подбородок.
   - Если только попытаешь очаровать, - Реана и не думала отводить взгляд.
   Мужчине такое предположение явно не понравилось. Еще пару секунд он задумчиво смотрел на стоящую почти вплотную девушку, а потом все же отпустил Реану и коротко бросил:
   - Сейчас соберусь. Подожди.
   Сложностей с проходом в архив не возникло. У ее спутника был нужный уровень доступа. Впрочем, самой Хранительнице тоже не отказали бы. После утреннего триумфа она стала едва ли не самым почитаемым существом в Мейленей после самого Мастера.
   У девушки ушел почти час на то, чтобы найти нужную запись. Реана несколько раз перечитала страницу, чтобы увериться, что глаза ее не обманывают. Она с нервным смешком подумала, что проделывает это уже второй раз за вечер, впору было волноваться об умственных способностях. Но увиденное оказалось настолько нереальным и невозможным, что ничего необычного в ее неверии не было. Закрыв книгу, она некоторое время смотрела в пространство. Теперь она знала, как звали ее предшественницу. Сеавиль. Еще пару часов назад она думала, что именно это ни разу не упомянутое имя - основная загадка. А на деле оказалось, что все куда запутанней. Это как вершинка айсберга, повлекшая за собой информацию, которую она не могла осознать, и в которую не в состоянии была поверить.
   - Ты все нашла, что хотела? - отвлек ее голос приблизившегося альдо, послушно ждавшего и наблюдавшего, как возбужденная волшебница буквально потрошит древние книги.
   - Даже больше, чем хотела, - откликнулась Реана, поднимая на него глаза. - А теперь можно и спать.
   Только она сомневалась, что сможет заснуть. Нужно было подумать...
   - Ты знаешь, что ты очень странная? - он аккуратно заправил ей за ухо выбившуюся прядь.
   - Наверно, - легко согласилась Реана, почти весело улыбнувшись. - А для альдо так вообще чудная зверушка.
   - Пойдем, провожу тебя, - Ри-и-Ка протянул ей руку.
   - И просто отпустишь? - недоверчиво уточнить девушка.
   - А ты хочешь иного? - его тон стал почти мурлыкающим.
   - Вряд ли, - признала Хранительница, только теперь вкладывая в его ладонь пальчики.
   - Я так и думал, - открыто улыбнулся мужчина, увлекая ее к выходу.
  
  
   Ри-и-Ка удобно расположился в кресле, крутя в пальцах бокал с вином. Благородный напиток цвета золота красиво стекал по стенкам и распространял в воздухе терпкий, почти острый аромат горных цветов. Через пару часов посольство нового императора должно было покинуть Мейленей. Что ж, они добились, чего хотели. Первая значительная победа императора на арене мировой политики. И что-то подсказывало молодому Мастеру, что не последняя. Одержанная на деле синеволосой Хранительницей, эта победа не становилась менее значимой. Скорее наоборот. Возрождалась древняя традиция, некогда делавшая империю столь могущественной. Именно из-за этого когда-то погибла предшественница Реаны. Ведь она была залогом победы в войне. Надо же, кто бы мог подумать, что все так обернется спустя столько веков.
  

Глава 27

Глаза - зеркало души того, кто в них заглядывает.

NN

  
   Дорога к горному перевалу много времени не заняла, но Хранительнице казалось, что они ползут невыносимо медленно, как улитки.
   - Что-то случилось? - поинтересовалась стоящая рядом Верема, заметив ее нервозность.
   - Нет, - соврала магичка, но наткнулась на укоризненный взгляд подруги и попыталась придумать иное объяснение. - Хочу побыстрее отсюда уехать. И вообще, я скучаю... - она разозлилась, заметив, как понимающе улыбнулась воительница. - Я скучаю по своим книгам, экспериментам... и еще у меня несколько нерешенных вопросов в Мертвом городе.
   - Так я о том же, - бывшая псица сдержала рвущийся наружу смешок.
   - Это невозможно, - всплеснула руками Реана, направившись к Лайяру. Верема проводила ее задумчивым взглядом и улыбнулась мгновенно оказавшемуся рядом Анамару.
   На этот раз телепорт снова открывала не Хранительница. Правитель отправил с ними одного из магов для этой цели. Сопровождающим оказался уже знакомый Реане блондинистый крылат Лам-рэ-Ша.
   - Пусть подарят вам боги удачу, лиата, - напутствовал ее мужчина на прощание.
   - Спасибо, - искренне отозвалась волшебница. - И вам. И еще, - она остановилась, силясь вспомнить имя рыжего нахального Мастера, но вынуждена была признать поражение, - передавайте вашему благожелательно настроенному коллеге мой привет.
   - Всенепременно, - весело улыбнулся альдо. А Реане показалось, что привет будет "пламенный". И ее это более чем устраивало.
   Светящийся портал вывел небольшой отряд в тот самый зал, из которого они покидали Мертвый город. Их уже встречали полным составом. Хранительница мгновенно отыскала Шанкара, а потом перевела взгляд на застывшего статуей Эльхиора. Вот его она даже не ожидала лицезреть так скоро.
   Народ оживился, приветствуя прибывших, а девушка, воспользовавшись суматохой, скользнула к окну, на подоконнике которого умостился маг. Она понимала, что этот разговор стоило бы отложить, но сдержаться не могла. Не теперь, когда она все знала.
   - Судя по всему, ваша дипломатическая миссия увенчалась успехом, - первым заговорил мужчина. При этом на его губах мелькнула усмешка, ясно показавшая, что он по этому поводу думал. Ведь с документами, которые он передал молодому императору, им уже была гарантирована половина успеха. А вторую ее часть обеспечила Хранительница, силы которой он сам и пробудил.
   - Это ее дневник, - Реана проигнорировала его фразу, решая не сворачивать с выбранного пути, и протянула Эльхиору тетрадь, которую вытащила из кармана, пока лавировала в толпе.
   - Что? - на лице мужчины было видно настоящее потрясение.
   - Записи Сеавиль Теленгар, последней Хранительницы до меня. Твоей Силь, - девушка отступила на шаг, когда маг поднялся. Теперь она понимала, что он не знал о наличии дневника в тайнике. Или забыл. - Они лежали вместе с договором.
   Эльхиор перевел тяжелый взгляд с тетрадки, к которой так и не прикоснулся, на Реану. Теперь волшебница знала, почему во время их единственного поцелуя в библиотеке он назвал ее именем погибшей возлюбленной. Она видела ее портрет - продемонстрированное аномалией воспоминание. Они обе были невероятно похожи. Это почти пугало. Девушка почувствовала себя неуютно под его немигающим взглядом и нашла в себе силы шепнуть:
   - Мне так жаль.
   - И еще у тебя масса вопросов, - вкрадчиво произнес мужчина. Реана вздрогнула и кивнула. - Приходи вечером, когда разрешишь все дела со своим императором, - говоря это, он наклонился почти вплотную к ее уху.
   - Ты ему скажешь? - окликнула она уже собравшегося уйти мага.
   Эльхиор замер на секунду, но, так и не обернувшись, ушел. Магичка разочарованно вздохнула и обернулась, чтобы отыскать в толпе наемников Лайяра. Сейчас она никому и ничего сообщать не собиралась. Во всяком случае, до вечернего разговора. Вот только встретилась взглядом она с Шанкаром, видимо, все это время наблюдавшим за их диалогом с Эльхиором.
   Реана представила, как ее поступок, должно быть, выглядел со стороны. Едва появившись после длительного отсутствия, она тут же бросилась к наставнику.
   "Вот и поговорили с Шанкаром про отношения", - еще раз тяжко вздохнула девушка, глядя на удаляющегося метаморфа.
   Первым делом магичка направилась распаковывать вещи. Необходимо было заняться самыми обычными бытовыми делами, как стирка и штопка вещей. Следовало перебрать сумку и застирать ее, поскольку во время перемещения, несмотря на все предосторожности, несколько пузырьков лопнули и залили карман. И если по отдельности они еще пахли ничего, то совместно образовывали такое амбре, что Реане едва ли плохо не стало, когда она заглянула туда впервые.
   Помывшись и сменив одежду, девушка почувствовала себя почти как дома. Даже странно, что заслуженно названный Мертвым город стал ею восприниматься не как временное пристанище, а как полноценный дом, куда хотелось вернуться. "А может дело в тех, кто ее здесь ждал?" - магичка вынуждена была признать, что это предположение не лишено оснований. Впрочем, чтобы выяснить это, стоило сначала поговорить с Шанкаром. Хранительница усмехнулась. Теперь, когда она пришла к выводу, что сама отталкивает от себя возможные чувства к полосатому метаморфу, она задалась целью расставить все точки над "i". Впрочем, она прекрасно понимала, что просто припереть мужчину в коридоре и удерживать магией, пока он не ответит на скопившиеся у нее вопросы - полнейшая дурость. В лучшем случае добьется, что ее посчитают впавшей в детство. Необходимо было выждать подходящий момент. А сделать это, находясь в другом конце дворца от Шанкара, почти нереально. Поэтому она здраво рассудила, что стоит отправиться к Лайяру. Молодой император скорее всего будет вводить друга и ближайшего соратника в курс дел. А ее присутствие не вызовет подозрений, ведь она теперь полноправная Хранительница начавшей свое возрождение империи.
   Дверь в комнату Лайяра была приоткрыта, и из-за нее доносились знакомые голоса тех, кого она и надеялась здесь застать. Хотя самой девушке было довольно интересно, о чем они могут говорить наедине, она попыталась подавить недостойный порыв просто постоять тихонечко в коридоре и послушать диалог.
   - Ты думаешь, твой отец согласится? - те временем поинтересовался император.
   - Я ничего не могу прогнозировать, - признался Шанкар. Реана не видела ведущих диалог мужчин, но почему-то явственно поняла, что сейчас Шанкар расхаживает по комнате, меряя шагами пространство от стены до стены. - К тому же я до сих пор не знаю, зачем я ему так срочно понадобился, и во что выльется мое появление в землях княжества. Если учесть, что у него есть амулеты с моей кровью, то это выглядит странно.
   Реана затаила дыхание. Про это она слышала впервые. Мысли, что подслушивать недостойно, уже ее как-то не беспокоили. Может и недостойно, зато весьма и весьма информативно.
   - Твой отец любит тебя, - заметил Лайяр.
   - А еще он расчетливый политик и ничего не делает просто так, - фыркнул оборотень. - Сам знаешь, к чему обязывает статус. К тому же я смутно подозреваю, что он мне так и не простил уход к людям.
   Тут у Реаны внезапно проснулась совесть, и она подняла руку, аккуратно постучав в дверь.
   - Войдите, - отозвался император.
   - Я надеялась застать вас обоих, чтобы определиться с дальнейшими планами, - Реана улыбнулась и опустилась в кресло, предложенное метаморфом.
   Обернувшись, девушка встретилась взглядом с Лайяром, на губах которого играла легкая понимающая усмешка. Девушка едва заметно пожала плечами, прекрасно осознав, что ее присутствие за дверью не осталось незамеченным императором. Хранительница задалась закономерным вопросом, неужели он уже так легко чувствует ее местонахождение через связь? О себе она подобного сказать не могла. Реана сделала зарубку на память поговорить с ним об этом позже, наедине. Если все обстоит именно так, как казалось на первый взгляд, то она даже не знала, огорчаться этому факту или радоваться. С одной стороны, такая взаимная чувствительность дает определенные плюсы, помогая обеспечивать ей безопасность своего повелителя. Но вот с другой, могут возникнуть определенные сложности в личной жизни, не связанной с обязанностями хранительницы. Силь было хорошо делить свои чувства с императором и возлюбленным, но в ее случае это два разных мужчины.
   - Нам надо заручиться поддержкой оборотней, - озвучил сидящий напротив брюнет суть уже начатого разговора.
   - Шанкар, - Реана посмотрела на стоящего у окна оборотня, - ты смог что-то узнать? И эр Корс передавал за это время какую-то информацию о положении дел в столице?
   Метаморф отозвался совершенно спокойно и почти мгновенно. А Реана укорила себя. Почему-то она подспудно опасалась, что Шанкар начнет с какого-то ядовитого замечания. Она уже подозревала, что вернуться к предыдущему стилю общения они банально не смогут, и теперь радовалась, что мужчина так себя повел. Появилась неприятная мысль, что Шанкар все же не истеричка и общаться на тему организационных вопросов просто обязан спокойно и сдержано, но не факт, что в личном общении он станет придерживаться такой же линии поведения. Но она тут же была вытолкана на край сознания, чтобы не смущать и далее.
   - В столице особых волнений не наблюдается. Но это еще ничего не значит, - метаморф заметил ее облегченный вздох. - Совету не выгодно придавать свои действия по замене наследника огласке. Зато люди при дворе, которые знали принца лично, тихо и незаметно заменяются. Рокировка в глобальных масштабах, - подвел итог докладчик.
   - А эр Корс? - она знала, что фразу можно не заканчивать, и так понятно, что ее интересует.
   - Его не так просто заменить, - усмехнулся Шанкар. - Шпионская сеть завязана на него, а им нужна информация. - В целом, маги считают, что они сошлись в цене на верность.
   Реана подавила желание спросить, так ли сам оборотень уверен, что эта сама цена не оказалась высока настолько, чтобы заинтересовать Рессара помогать Совету на самом деле, а не играть в опасную двойную игру. Она снова перехватила взгляд Лайяра, лишь отрицательно покачавшего головой.
   - Я что-то пропустил? - их молчаливый диалог не остался незамеченным.
   - Отнюдь, лиата просто постеснялась выразить вслух сомнения, которые уже ранее озвучил я, - улыбнулся император. - Видимо, воспитана она лучше.
   - Поверь, я сам думал о подобном развитии событий, - отозвался Шанкар, беззлобно фыркнув, - доверять безоговорочно я кому бы то ни было не собираюсь.
   - Но в любом случае соваться туда рано, - подвела итог услышанному Хранительница. - А что оборотни?
   - Возможность положительного проведения переговоров пятьдесят на пятьдесят, - вздохнул метаморф. - Моя заинтересованность в этом деле - не гарант успеха, если вообще не станет фактором, лишь усугубляющим позицию Лайяра.
   - Может поискать в библиотеке еще какой-нибудь древний договор, только теперь уже подписанный оборотнями? - попыталась пошутить волшебница.
   - Разве что, - усмехнулся Шанкар.
   - Если бы он был, думаю, Эльхиор бы уже дал хотя бы намек,- неожиданно вспомнил про наставника Реаны молодой император.
   Магичка вздрогнула при упоминании этого имени, что заметили и ее собеседники.
   - Есть что-то, что мне стоит знать? - она порадовалась, что этот вопрос задал именно Лайяр.
   - Это я буду точно знать после встречи этим вечером, - аккуратно подбирая слова, отозвалась Хранительница. Она не знала, стоит ли раскрывать тайну Эльхиора вообще, имеет ли она отношение к происходящему с ними? Возможно, и нет. Тогда это лишь его право, делать ли достоянием общественности свои историю, нарушать которое она собиралась.
   - Тогда и поговорим после этого знаменательного события, - не без иронии произнес метаморф, заслужив от друга предостерегающий взгляд.
   - В любом случае к оборотням мы отправляемся через два дня, - сообщил император. - Дольше оттягивать бессмысленно. Тем более что афишировать наш визит не стоит, а празднование в честь юбилея правления Князя обеспечит нам необходимое прикрытие. Детали обсудим позже.
   - Конечно, - магичка поднялась и, улыбнувшись на прощание, направилась к выходу. До назначенной встречи оставалось не так уж много времени.
   - Реана, - неожиданно окликнул ее Шанкар. Увлеченная мыслями о предстоящем разговоре, она даже не услышала, что метаморф последовал за ней. Признаться, она думала, что фраза про окончание обсуждения касалась только ее. Девушка остановилась и выжидающе посмотрела на мужчину, чуть склонив голову к плечу. Признаться, она даже немного опасалась отвечать, не желая превратить очередной диалог в язвительную пикировку или, еще хуже, скандал. Тем более, что причину, побудившую его ее остановить, этот кот в человеческом облике так и не назвал. Впрочем, уже следующая фраза собеседника удовлетворила ее интерес: - Лайяр рассказал мне про случившееся в Мейленей, про аномалию.
   - Хочешь что-то узнать? Тебе нужны подробности? - поинтересовалась она совершенно спокойно, хотя ощутила некоторое разочарование.
   - Нет, - Шанкар качнул головой, - просто хотел сказать, что ты молодец.
   - Спасибо, - Реана искренне улыбнулась. Может у них обоих произошла переоценка ценностей? - Я...
   - Не хотел тебя задерживать, - одновременно с этим заговорил оборотень, невольно перебив девушку.
   - Точно, мне к Эльхиору надо, - спохватилась магичка. - Давай потом.
   - Собственно, я уже все успел сказать, - заметил Шанкар.
   - Понятно, - Реана пожала плечами, стараясь скрыть, что эта фраза неприятно резанула. "Размечталась! - осадила она себя. - Начиталась романтических рассказов". - Тогда пока.
   Оборотень посмотрел вслед удаляющейся девушке, а потом направился прочь, тоже не оглядываясь.
   Реана остановилась перед входом в комнату Эльхиора, не зная, стучать ли? В итоге она просто толкнула дверь, которая легко открылась, пропуская девушку в полутемное помещение. Ее наставник сидел в кресле у камина. Не спрашивая разрешения и вообще ничего не говоря, лишь на миг задержавшись у стола, волшебница опустилась напротив него в такое же кресло и тоже принялась смотреть на огонь. Она знала, что он ждет ее вопросов, но пока не знала, с чего стоит начинать.
   Теперь, спустя столько лет он смог бы защитить и уберечь Силь, но даже у него не было власти повернуть время вспять. Порой он почти ненавидел Реану за то, что она так на нее похожа. И за то, что из-за секунды ее промедления у него из-под носа увели амулет. Ведь он был так близок! Так долго им готовилась эта партия.
   - Ваэль Эльхиор Нир да Арх ван Ниран, - неожиданно заговорил маг, - это мое полное имя. Я последний император империи Архост. Впрочем, это ты уже знаешь.
   Реане показалось, что ее утвердительный кивок ему и не нужен был - он на него никак не прореагировал. Она до сих пор не понимала, почему оказалась настолько слепой и недогадливой. На протяжении всего их путешествия она раз за разом задавалась вопросом: кто же этот загадочный мужчина? А свести воедино все полученные подсказки не удосужилась.
   - Я даже не знал, что этот дневник сохранился, - тихо заметил он и затем повернулся к собеседнице. - Чего ты хочешь?
   - Расскажешь, что именно тогда произошло? - неуверенно поинтересовалась магичка.
   - Прочти учебник по истории, - огрызнулся Эльхиор.
   - Уже, - решила не реагировать на колкость Хранительница. - Я хочу услышать твою версию, а не ту, что выгодна нынешнему совету. Что произошло с ней? И с тобой?
   - Ты уже знаешь про военное обострение в отношениях с альдо, - почти мгновенно откликнулся собеседник. - Так вот, одна группировка посчитала, что проще будет обезглавить империю, и тогда на фоне возникшей проблемы с престолонаследием люди не смогут противостоять армии крылатого народа. А Силь... Она слишком хорошо исполняла свое обещание меня защищать.
   - А дальше? - едва слышно прошептала девушка, затаив дыхание в надежде, что он не замолчит. Сейчас мужчина находился в странном настроении. И хотя Реана понимала, что воспоминания доставляют ему боль, она не могла отступиться и упустить возможность узнать окончание этой истории.
   - Бессильны были и лекари, и некроманты, - голос императора звучал глухо и тускло. - Первые уже ничего не могли сделать. Вторые не могли сделать того, что хотел я. Мне не нужно было ее пустое и бездушное тело. А душу возвращать было поздно. Тогда я, наверное, сошел с ума, - жестко усмехнулся рассказчик. - Мне хотелось только мстить за ее смерть. Советники убеждали решить все миром, тем более что Мастер альдо сам ужаснулся произошедшему, понял, чем это грозит, и расправился с зачинщиками собственными силами, прислав головы убийц. Но этого мне было мало. И я принялся штудировать книги по магии. Знаешь, я ведь с рождения не был наделен этим даром. Но нашел способ. Мне удалось призвать могущественное существо из другого мира. Вот только здесь оно оказалось бесплотным и слабело с каждой минутой. И я предложил свое тело. Тогда меня мало интересовала собственная судьба. Без Силь уже ничто не имело значения, - Эльхиор замолчал, а потом задумчиво глянул на Реану. - Тебе кажется, что это слишком? Я тоже не думал, что это будет так. Но связь с Хранителем - нечто чрезвычайно мощное, ты со временем сама это поймешь. А мы с Силь это лишь усилили. Мы сделали прекрасную и жуткую вещь - связали наши жизни в буквальном смысле этого слова, - он помолчал некоторое время, словно собирался с мыслями. А когда снова заговорил, то Реана поняла, что он просто вспоминал, с какого момента стоит продолжать повествование. - И вот это существо получило тело, а я силу для осуществления своей мести. И жизнь, которая оказалась куда длиннее, чем я когда-либо хотел. Впрочем, это уже детали. Ты не представляешь, с какой легкостью я копался в умах окружавших меня людей. Я ведь понимал, что пробраться в зал во время приема убийца мог лишь одним способом - при содействии кого-то из приближенных к трону. И я искал предателя. И нашел. Только его кровь мне радости не принесла. Но принесла знания. Раскручивать эту цепочку заговора оказалось почти увлекательно. Увы, меня тогда не заботила необходимость кому-либо объяснять причины своих поступков. А для людей творимые зверства казались лишь беспочвенной жестокостью сошедшего с ума императора. В чем-то они даже были правы. Я и не думал никого жалеть, на корню уничтожая предателей целыми родами, если только чувствовал хоть отголоски сомнений в душах членов их семей. Поселившаяся во мне сущность упивалась кровью и становилась сильнее, не давая остановиться, даже если такая мысль возникала. Впрочем, стоит признать, что посещала она меня редко.
   При всей своей новообретенной мощи сопротивляться объединенным усилиям нескольких десятков магов я долго не смог. Они создали идеальную ловушку, сотворив купол над дворцом. Только заклинание имело побочный эффект - оно заглушало мои магические силы, но продуцировало странные эманации.
   - Это они превратили столицу в Мертвый город? - уточнила девушка.
   - Именно, - Эльхиор кивнул. - Итак, шло время. Тогда-то я и узнал, что буду жить очень долго. Поверь, меня это совершенно не порадовало. Но шло оно не бесполезно. Мы с этим существом как бы ассимилировали. Общая магия, общий разум, что позволило мне сохранить воспоминания об империи... и о Силь. Увы, как выяснилось потом, это же слияние лишило мою кровь качеств, необходимых для...
   - Для чего? - насторожилась Реана.
   - А ты еще не поняла? - приподнял бровь мужчина. - В таком случае не стану лишать тебя удовольствия поискать разгадку, а себя - за этим понаблюдать.
   - Я поняла, что эту тему ты обсуждать не будешь, - подняла руки волшебница.
   - Так вот, мой разум обрел целостность, можно даже сказать гармонию, - он иронично хмыкнул, - мне удалось найти лазейку и освободиться - хотя это потребовало море времени, сил и терпения. И всего этого было не занимать. К тому времени империя распалась. Наследник был, но род хранителей исчез.
   - А тебе нужен был новый император с хранителем? - полюбопытствовала девушка.
   - А предположить, что я считаю, что империя должна достаться наследнику моего рода? - ехидно откликнулся собеседник.
   - Разве что в качестве допол