Поляков Влад: другие произведения.

Из Инферно с любовью

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 7.52*42  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обновление от 15.10.17 Новый мир всегда таит в себе множество сюрпризов. Особенно если он ещё недавно был лишь строчками программного кода, но потом "обрёл душу". И вот уже готовы столкнуться между собой противоборствующие силы, и время начинает обратный отсчёт. И что же делать в такой ситуацию обычному князю Инферно Хельги? Остаётся лишь идти вперёд, используя не только мощь меча и магии - свои и набранного войска - но и извилистые тропки, ко которым можно проскользнуть, лишь мастерски владея интригой и обладая немалой толикой коварства.

  Из Инферно с любовью.
  
   Новый мир всегда таит в себе множество сюрпризов. Особенно если он ещё недавно был лишь строчками программного кода, но потом 'обрёл душу'. И вот уже готовы столкнуться между собой противоборствующие силы, и время начинает обратный отсчёт. И что же делать в такой ситуации обычному князю Инферно Хельги? Остаётся лишь идти вперёд, используя не только мощь меча и магии - свои и набранного войска - но и извилистые тропки, по которым можно проскользнуть, лишь мастерски владея интригами и обладая немалой толикой коварства.
  
  'Ад пуст - все демоны сюда слетелись'
  Вильям Шекспир
  
  Пролог
  
   Необычное состояние возникает где-то в глубине души, когда вот-вот должен начаться очень непростой бой, бой против дракона. Ведь дракон - это не только большая огнедышащая ящерица, но и нехилые трофеи. Хотя бы потому, что этот вид фауны крайне любит таскать к себе в закрома много красивых безделушек, чем-то напоминая своими привычками сороку. Но если последняя - птичка мелкая, безобидная, то дракон... Мда, дракон, это дракон и есть, про него и рассказывать ничего не стоит. А разновидности... Ну для многих ли велика ли разница в цвете чешуи или в видах выдыхаемого пламени?
   Не для многих, но для меня это было таки да весьма важно. По той причине, что чешуйчатую тварину, нагло устроившую себе логово в непосредственной близости от места добычи ртути, надо было валить без оглядки на всякие там занесения в местные 'красные книги'. Ртуть, она крайне важна для меня уже в силу того, что без неё проблематично было строить некоторые здания, до которых руки всё же дошли.
   Какая самая неприятная особенность дракона? Ну или особенности... Полёт, огненное дыхание и бронированность. Каждое из качеств было способно доставить массу проблем, но когда они сплетались воедино... тяжёлый случай. Именно поэтому следовало первым делом нейтрализовать ту часть триады, без которой остальные две уже не являлись такими уж опасными. Это я про возможность дракона летать. С воздуха оно ведь и огнём плеваться хорошо, и стрелы с арбалетными болтами от бронированной туши отскакивают или завязают, не в силах причинить существенного вреда. А бить ящеров-переростков магией... Можно, но только хорошей такой, высокоуровневой, да и про риск потерять немалую часть войска тоже забывать не следует.
   Вот я и не забывал, потому и рассчитывал свести потери к минимуму. Каким образом? Используя имеющиеся у моего войска козыри, а также уязвимые места дракона. Хорошо ещё, что он был один и являлся наименее опасной разновидностью, то есть зеленой. Ну да, зелёная чешуя, то есть минимальная среди драконов сила, магия, выносливость. Опять же броня не такая непробиваемая, как у тех же чёрных собратьев.
   Откуда дракон ждёт нападения? С земли, может быть с воздуха. Но уж точно не из-под земли! А у меня имелся один очень интересный боец как раз со способностью атаковать в очень неожиданной для противника манере. Ньярлат, зверь хаоса, полученный от архигерцога Инферно Рабастана в ходе моего короткого визита в Инферно. Да, приобретение подобного воина - равно как мучителей с сокрушителями - нельзя было заранее предсказать, но не просто ж так мне это в руки упало. Я предоставил архигерцогу кое-что полезное, он, в свою очередь, мне. Взаимовыгодное сотрудничество! Хотя... наверняка этот интриган ухитрился преподнести подарочек не то что с двойным, а с тройным дном. Сам сказал, что отдаёт тех, кто слишком хлопотен. А вот с какой целью прозвучали эти слова... Демоны и интриги, интриги и демоны - эти два понятия неразделимы.
   Ладно, это всё в дальней перспективе. Сейчас же имеются очень полезные и мощные бойцы, числом... семь. Да, не пять, а семь, потому как Врата Инферно, задействованные уже после визита на родину демонов, дали ещё один бонус. Тот самый, который случайный призыв демонических сущностей. Призвались же... ифриты, числом два. Ифриты, мать их через колено с тридцатью тремя проворотами до характерного щелчка! Самые коварные и слабоконтролируемые демоны из всех, которые мне в настоящий момент известны. Те самые, здание для найма которых я, получив возможность, строить в принципе не собирался. Лучше уж смахивающие на сенобитов демоны-мучители, чем вот это явление, сотканное из изменчивой огненной стихии, приправленное эманациями хаоса и до краёв преисполненное коварства.
   Расклад... Вот ничем иным подобное пополнение, не объяснить. Пока эти двое ифритов вели себя подчёркнуто послушно, но их взгляды в сторону человеческой части моего войска. Что тут сказать, даже мучители так не смотрели. Но взгляды, их к делу не пришьёшь, а бойцы из ифритов очень даже неплохие, грех жаловаться. Потому и они сегодня были со мной.
   Кто кроме ифритов и зверя хаоса? Мучители с сокрушителями, две суккубы, а также десяток гвардейцев и два десятка импов. Чисто демоническое войско, чего уж там! Причина? Огонь, которым так любят плеваться драконы. У демонической братии к нему по умолчанию нехилая устойчивость, а человеческой части моего воинства он куда как опаснее. Зато они, к примеру. куда больше подходят для боя с войсками Империи Света. Хранители Древних слишком хорошо знали своего исконного врага, умея пользоваться их слабостями, причём не подставляя собственные уязвимые места.
   А, к ангелам! Нервы шалят, потому как самый важный участник составленного мной плана, зверь хаоса Ньярлат, вот-вот должен был выйти на нужную позицию. Что до разведки, то она осуществлялась уже привычным для меня способом - при помощи заклятья Призыв Совы. Вновь я смотрел глазами сотканного из магии пернатого, ведь на одну из множества птиц дракону не было никакого смысла обращать внимание.
   Что имеем? Ртутную шахту, рядом с которой на большой такой гранитной глыбе развалился дракон, пригревшийся под солнечными лучами. Не то чтобы ящер спит, скорее просто чуток задремал, но и этого для моих планов более чем достаточно. Ведь вокруг было не так чтобы совсем уж пустое и выжженное пространство. Имелись деревья, кустарник. Видимо, серьёзно дракону тут никто не досаждал, а для случайной мелочи - она же подножный корм - вполне хватало клыков и когтей. И это радовало.
   Ну всё, Ньярлат уже подобрался в нужную точку, теперь можно и начинать. Как именно? Активировать заклятье Огненной Защиты, дающее неплохое урезание наносимого тебе огненной стихией урона, после чего нагло двинуться вперёд, по направлению к дракону, причём в гордом одиночестве.
   Дракон, как ни крути, хоть и разумный, но зверь. А ещё этот самый разумный зверь преисполнен презрения ко всем 'мелким козявкам', к которым его братия относит людей, эльфов, гномов и прочих, размерами не вышедших. Вот если будет уверен, что человечек или там демон маг должного уровня или же этих самых 'малявок' много, то тогда непременно 'зайдёт с козырей'. А так... Хоть на несколько секунд, но чувство тотального превосходства останется. Особенно если...
   Выхожу на открытую местность, изображая из себя классического такого рыцаря пусть и не в сверкающих, но в доспехах. Алый плащ, меч в руке, наручи с поножами тоже присутствуют, равно как и закрытый шлем. Шлем, кстати, обычный, ни в одном месте не артефакт, у одного из мечников разгромленного не так давно отряда сэра Персиваля взят в качестве трофея. Эх, по хорошему надо было бы рыцарский, но мне просто брезгливо. Тот шлем ведь мой личный шут, имп по имени Рувик, того, обгадил самым паскудным образом. Тогда, когда он был на голове рыцаря одет. Ну да то дела уже минувшие. В настоящем... нет уж, спасибо, но этот предмет у меня чётко и однозначно ассоциируется исключительно с Рувиком. Плохо ассоциируется, похабно.
   Ага, ящерица зелёная, подвида крылатого, меня заметила. Лениво приподняла голову, выпустила струйки дыма из ноздрей, облизнулась с сугубо гастрономическим интересом.
   - Эй, дракон, я тут пришёл на смертный бой. С твоим участием, разумеется!
   У меня создалось впечатление, что дракон чуть было собственным дымом не подавился. Наверняка обычно к нему рыцари, да на конях, да со свитой из латников, оруженосцев, стрелков. Кони так вообще особо вкусные, потому как из брони выгрызать не требуется. А тут припёрся какой-то хрен с горы, без коня, да ещё и торжественные речи каким-то кратким почти что издевательством заменил. Ещё немного и зелёно-чешуйчатый заработал бы разрыв шаблона, но... Отдаю приказ зверю хаоса, который сейчас расположился чуть сбоку от гранитной глыбы, на коей и возлежал дракон. Без слов, с помощью одного из 'тактических заклятий', которые в мире 'Лендлордов' доступны лишь таким как я. И тут же второй приказ, всем остальным, о начале обратного отсчёта.
   Пять. Из-под земли выстреливают многочисленные щупальца зверя хаоса, с целью захлестнуть тело дракона, спутать крылья, как можно сильнее притянуть врага к земле.
   Четыре. Трясина! Это заклятье, скастованное мной на гранитную глыбу, делает камень вязким. Не земля, конечно, но нечто вроде твердого пластилина. Обычный груз бы не увяз. Но дракон - это не сто и не двести кило, его намного больше. А уж в связке с щупальцами Ньярлата.... Прелесть какая гадость.
   Дракон, недолго думая, выдыхает огненную струю в мою сторону, но... Я то уже не на земле, а над ней. Крылья не только у звероящеров водятся, но и у нас, у демонов. Зато дракон, верно опознав угрозу, но выполнив неверное действие, потерял пару мгновений.
   Три... Взмывшие в воздух суккубы потчуют дракона Огненными Плетьми, а ифриты, тоже с разных сторон, и с воздуха, сокращают дистанцию. Да, они бойцы ближнего боя, но вот там очень хорошо способны себя проявить. Хотя бы по той причине. что часть нанесенных им повреждений отзеркаливают обратно, а за счёт огненных атак и вовсе восстанавливают себе здоровье. Ах да, а ещё они немного... духи. То есть около половины обычного, материального урона они просто проигнорят.
   Пытается вырваться звероящер! Напрягает мускулы, бьёт хвостом по щупальцам зверя хаоса, пытается пастью дотянуться до ближайших щупалец. И ревёт, аки пароходная сирена! Вот только Ньярлат тоже не дурак и отдёргивает те, которым угрожает опасность, а потом, когда дракон пытается дотянуться до других, делает 'рокировку'. Всё как и планировалось, не зря же я внимательно смотрел отчёты, выложенные некоторыми любителями похвастаться на тему того, как именно надо убивать драконов. Ну и скорректировал парочку особо удачных вариантов под возможности своего войска.
   Два. От мучителей тоже отдельное 'здрасьте' в виде спаренного удара проклятием Слабости. А поскольку эти демоны ох как не из числа низших, то отвести оба проклятья на чистой силе воли у дракона просто не получается. Немного спассировать - да, но не отвести.
   Один. Ящер разевает было пасть, чтобы выдохнуть струю огня, но получает арбалетный болт аккурат в глотку. Внутри то брони нет, а стреляю я вполне себе метко. И вместо прицельной струи огня получается неприцельная, заодно с очередным рёвом, уже не просто ярости, а ещё и боли. Урона то я болтом самую малость нанёс, но собственно урон и боль от него - это две большие разницы. Меж тем из-за деревьев появляется как десяток гвардейцев Инферно, прикрывающих мучителей, так и парочка сокрушителей. Эти, наклонив увенчанные огромными рогами головы, уже изо всех сил несутся к дракону. А удар их рогами - это больно... и опасно даже для дракона. Плюс ко всему, оба уже начинают концентрировать доступную энергию для другой своей фишки, то есть того самого 'сокрушающего удара'. Обычным оружием эти демоны не пользуются, предпочитая рога и кулаки. Кулаками же, предварительно собрав силы, они могут хоть камни колоть, хоть небольшие сотрясения земли устраивать. Потому сокрушителями и прозваны. И их задача - сначала рогами звероящера порадовать, а потом ударами кулачищ крылья ему того, попортить.
   Ноль! Последний штрих - воровство маны, которое так любят осуществлять импы. В этой схватке они совсем лишние, но вот на расстоянии, скрываясь среди деревьев, да похищая ману - это вполне себе годится.
   Вьются поблизости от морды дракона оба ифрита, путая того, мешаясь. Именно они должны отвлекать внимание. пользуясь своей полупризрачной сутью, иммунной к части физических атак, а также способностью лечиться от потоков направленного в них пламени. Впрочем, ящер то разумный, потому в них огнём и не пыхал. А вот они его огненными клинками полосовали, стараясь выбирать наиболее уязвимые места.
   Вот один ифрит, несмотря на не совсем материальную составляющую, отлетел далеко в сторону, а его здоровье изрядно так просело. Это дракон на пару мгновений высвободил лапу и ей по нему приложился. Собрался было и второго порадовать но тут.... Тут добежали сокрушители, 'радостно поприветствовавшие' звероящера острыми рогами да по уязвимым местам. А их рога, да с разбегу, они и драконью чешую пробьют. Это вам не импы с их рожками, которые если куда и воткнутся, то в дерево и не шибко глубоко. Это мощь и натиск!
   Затем, вырвав рога обратно, кулачищами, да по крыльям, ломая их к ангельской матери и орковой бабушке.
   Опять рёв драконий! Но теперь в нём не ярость и боль, а боль и страх. Понимает чешуйчатый, что без крыльев, да против демонов, тем более таких, он обречён. Ему бы сдаваться на милость победителя, но... Драконы демонов ненавидят люто! И уж точно в переговоры вступать не собираются. Это правило, исключений не имеющее. Себя звероящеры считают вершиной, а детей Инферно - извращением мыслей творца. Следовательно, бой до смерти и никак иначе. Хотя немного жаль.. Чего? Уничтожать такую хищную, опасную, но всё же красоту.
   Драконы умирают долго, тяжело и мучительно. Слишком уж живучи. Вот и этот, пусть и зелёный, то есть самый слабый, долго держался. Под кулаками сокрушителей, зазубренными щупальцами зверя хаоса, огненными клинками ифритов и Огненными Плетьми суккуб. Однако... смерть его всё едино достала. Финита! Вот и первый дракон на моём счету. Первый, но явно не последний. Чую, что ещё не раз придётся столкнуться с этими действительно опасными противниками. И вряд ли удастся провести атаку в таких вот почти полигонных условиях.
   Зато сейчас мне удалось показать своим, что при грамотной, слаженной работе любого врага можно уничтожить, к тому же избежав потерь. Да, избежав! Выстроив бой по своему сценарию, мне удалось избежать жертв. И это радовало чуть ли не больше всего остального.
   Остальное... Трофеи, много. Про ртутную шахту и говорить нечего, но ведь было ещё и небольшое, зато драконье логово, которое однозначно требовалось обшарить. А ещё был сам дракон, то есть его тело. Для алхимика - которым я пока не являюсь - и артефактора - а вот им являюсь уже - это целый склад ценных материалов. Кости, чешуя, некоторые внутренние органы и даже драконья кровь. Вот и предстоит гвардейцам Инферно, в битве участия не принимавшим, заняться разделкой ценной добычи. Она того стоит! Ну а мне надо чуток выдохнуть и привести мысли в порядок. Много их, мыслей. Разные они.
  
  
  Глава 1.
  
   Я сидел в некотором отдалении от разделываемой демонами драконьей туши и прикидывал плюсы и минусы своего нынешнего положения. Итак, заканчивалась вторая неделя с того момента, как я оказался в мире 'Лендлордов', не так давно обычного виртуального игрового мира, а нынче... нынче это уже был вполне себе реальный мир, пусть и тесно связанный в исходной, 'материнской' реальностью. Жалел ли я, что вместе с тремя своими лучшими друзьями принял решение уйти из прежнего мира, серого и скучного, в этот, заполненный яркими красками и потоками крови, честью и жестокостью, новизной и коварством? Да ничуть! Полноценная жизнь всегда лучше унылого прозябания, пусть и в полном комфорте.
   Две недели! За этот срок мне удалось многого достигнуть. Выбрав максимальный уровень начальной сложности, то есть отводимых 'на первичное обустройство' трёх недель за так называемой Завесой, ограждающей мой домен - или феод, разница лишь в термине - от других игроков, как обычных, так и окончательно переселившихся в мир 'Лендлордов', я получил массу сложностей и одновременно возможностей. Да, было больше угроз, но и возможностей хорошенько приподняться тоже хватало.
   К четырнадцатому дню у меня был не просто замок - причем смешанный, частично населённый демонами, частично тёмными темпларами, людьми, поклоняющимися Древним божествам - но хорошо развитый замок.
   Ай, да что там говорить, даже с момента моего возвращение из Инферно кое-что успело измениться! Первым делом это касалось замка, который продолжал расширяться, усовершенствоваться. Сначала достроилось капише, дающее возможность нанимать адептов, по сути магов тьмы и жизни. В краткосрочной стычке не так чтобы сильно полезны, хотя атакующими заклятьями школы Тьмы владеют, зато, если дать им разогнаться в длительном бою - так обвешают проклятьями, что мало не покажется даже сонму архангелов или орде троллей. Так что дюжина адептов сразу же пополнили моё войско.
   А дальше последовали две постройки из демонической ветви развития: 'Башня мощи' и 'Дворец пороков'. Первая, обошедшаяся в четыре тысяч монет, десять мер камня и пять серы с деревом, позволяла нанимать рогатых демонов, которые потом становились сокрушителями. Четыре демона в неделю по полтысячи монет за каждого - опять же, такое пополнение было солидным плюсом. Бравые парни. Жаль только, что умение концентрировать энергию в своих кулаках для проламывания особо крепких преград или сотрясения земли они смогут лишь после становления сокрушителями. Но и уже имеющаяся мощь этих воях, по сути тяжелой бронированной пехоты, являлась достаточной. Всяко полезнее кошмаров как таковых, этих демонических лошадок.
   Ну а во 'Дворце пороков' обитали очаровательные демонессы, то есть суккубы. Дорогие, стервочки! Но они того стоили, причём не только с чисто эстетической точки зрения. Пять штук золотом и по пять мер ртути, кристаллов, серы и самоцветов. Ну и давали возможность нанимать трёх демонесс в неделю за шесть сотен монет каждая.
   Хорошо погуляли! В том смысле, что запасы некоторых ресурсов не то что приблизились, они прямо таки ушли в ноль. Спасло лишь то, что во время рысканий по окрестностям с целью их зачистки и набора опыта кое-что мне всё же доставалось. И всё равно, было довольно тоскливо. Удалось найти и захватить вторую каменоломню - это хорошо, благо что её охрана была откровенно бросовой. Какой-то десяток минотавров, полегших быстро и надёжно. Зато источник драгоценных камней... Тут с рассадником грифонов пришлось очень даже душевно повозиться. Они ж, птички эти, летающие и очень пакостные. Плюс имели забавную привычку вонзать когти в тело или доспех жертвы, после чего взмывать вверх и... бросать добычу вниз, желательно на камни. Вот так вот и потерял мстителя и трёх еретиков, да и церберу на пользу падение не пошло. Раскинул пёсик мозгами по окрестностям.
   Печально, но что уж тут поделать. Потери, они порой неизбежны. Зато теперь под моим контролем были ВСЕ источники ресурсов в пределах стартового домена, ограниченного завесой. Да, все, разведка в виде галдящих импов облетела всю доступную для меня территорию, тем самым позволив составить пусть грубую, но карту владений. Потерь почти не было, только двое, по скудоумию, всё же вляпались с понятным исходом, отправившись под багровое небо Инферно на перерождение. Нескорое, понятное дело.
   А неподвластных мне участков на карте домена, занятых разного вида созданиями, пока ещё хватало. Особенно интересным для меня был один... назовём это укрепление фортом, потому как до крепости оно точно не дотягивало. И хозяином оного форта явно был кто-то имеющий отношение к ветке Мага. Сомнения? Никаких, потому как големы - это исключительно их фишка, другим в принципе не подвластная. И вот это место я пока не попробовал на крепость, ожидая начала третьей недели, а следовательно прироста войск. Равно как и пару поселений, и одну крайне любопытную пещеру и... В общем, предстоящая неделя явно не будет скучной, особенно если учитывать тот факт, что должны 'с недружественными визитами' появиться степняки и представители Церкви Света. У каждых ко мне свои претензии, но уверен, что не с самыми слабыми отрядами ко мне припрутся. Потому стоит быть готовым встретить их во всеоружии, будучи готовым как к атаке, так и к защите.
   Неудивительно, что следующим строением был выбран 'Малый форт'. Что это такое? Мой несколько декоративный замок становился вполне пригодным для обороны укреплением, а вокруг появлялась каменная стена с одними воротами и надвратной башней. И стоило всё это пять тысяч монет и по пятнадцать мер дерева и камня. В результате ещё и камень ушел в ноль, на складе оставались лишь две меры оного. Золото тоже пришлось малость пополнить из денег ещё того мира, сняв сумму, сконвертированную в десяток тысяч здешних монет. Хорошо хоть добыча тоже присутствовала, позволяя хоть немного сгладить затраты.
   В целом же, чем дальше в лес, тем толще партизаны. В смысле, получать новые уровни становилось всё сложнее и сложнее. За последние три дня - сегодняшний день уже того, заканчивался, солнце скоро сядет - лишь один раз удалось выбрать лимит. Оно и неудивительно - серьёзные враги на карте заканчивались, а массовым забоем обычного 'мяса' много опыта получить не удавалось. А то ли будет в будущем... Там и один уровень в день поднять будет... проблематично. То же самое и с тренировками. Вот на что последние дни на них приналёг, а результаты достигаются всё сложнее и сложнее.
   Зато порадовали умения, полученные при подъёме уровней: 'Восстановление маны III', 'Тактика IV', 'Логистика III' и 'Защита I'. Всё к месту и даже более чем к месту. Управление войсками ускорении передвижения отрядов, повышение защиты воинов и, уже лично для себя, возможность ещё быстрее восстанавливать запасы маны. Да и в целом посмотреть на собственные характеристики было вполне радующим глаза и душу зрелищем. Хотя, как и обычно, хотелось ещё больше.
  
  Имя: Хельги
  Раса: Демон
  Расовое умение: 'Полёт' - нет штрафа при движении по пересечённой местности.
  Класс: Князь ада
  Классовое умение: 'Врата Инферно' - позволяет призвать дополнительные 10% от находящихся в подчинении демонических воинов сроком на 5 минут. Откат - 12 часов.
  Уровень: 26
  Характеристики:
  Характеристики:
  Сила: 20 (+7)
  Ловкость: 21 (+4)
  Выносливость:25 (+8)
  Сила магии: 39 (+3)
  Устойчивость к откату: 28 (+19)
  Ментальная выносливость: 30 (+13)
  Жизнь: 500 (690).
  Запас маны: 300/300(430).
  Устойчивость к магии: 97(132).
  Умения:
  'Постройка демонического замка'; 'Постройка замка тёмного темплара'.
  'Военачальник I' - опыт получаемый войсками увеличен на 10 %; 'Тактика IV' - увеличение скорости и улучшение координации действий юнитов. Возможность строить улучшенные тактические схемы; 'Стрельба II' - урон наносимый стрелками увеличивается на 17,5%; 'Защита I' - урон, получаемый войсками, снижен на 10%; 'Лидерство I' - показатель Морали всех войск героя увеличивается на 1 пункт.
  'Артефакторика' - возможность создавать артефакты; 'Мастер вплетения чар I' - позволяет вплетать в уже готовые артефакты новые свойства и убирать старые.
  'Магия Материи' - возможность использовать заклинания стихийной магии; 'Мастер магии огня III' - эффективность заклинаний стихии Огня увеличивается на 22,5%; 'Мастер магии земли I' - эффективность заклинаний стихии Земли увеличивается на 10%.
  'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума II' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 17,5%.
  'Магия Тьмы' - возможность использовать заклинаний Магии Тьмы; 'Мастер Магии Тьмы I' - эффективность заклинаний Магии Тьмы увеличивается на 10%.
  'Магия Жизни' - возможность использовать заклинания Магии Жизни; 'Химеролог I' - позволяет заниматься химерологией.
  'Дипломатия III' - позволяет с вероятностью, повышенной на 22,5% от базовой в данной ситуации уговорить нейтральные или вражеские войска присоединиться и на 22,5% увеличивает количество получаемой репутации.
  'Восстановление маны III' - позволяет герою восстанавливать 22,5 единиц маны в час.
  'Зоркость I' - увеличивает дальность зрения на 10%.
  'Логистика III' - скорость передвижения возглавляемых героем войск увеличивается на 22,5%.
  Достижения:
  'Враг Церкви Света II' - Церковь Света считает вас личным врагом, вместе с тем вы вызываете ещё большее уважение отступников от веры во Владыку Света (вероятность присоединения +10%) и вольных демонов (вероятность +20%).
  'Дипломатия Инферно' - вероятность убедить в чём-либо оппонента повышается на 5%.
  'Наставник бесов' - репутация с суккубами и инкубами растёт на 5% быстрее. Все бесы (импы) в вашем войске со временем будут развивать свой интеллект.
  
   Посмотрев ещё раз на выведенные 'системой' данные, пока ещё помогавшей даже соскользнувшим в мир 'Лендлордов', я улыбнулся и закрыл невидимый для всех, кроме меня, экран. Для конца второй недели просто замечательно. Равно как и войска в наличии, и ресурсы.
   'В вашем распоряжении находятся 18541 золота, 29 мер дерева, 2 меры камня, 18 мер железной руды, 5 кристаллов, 1 контейнер драгоценных камней, 2 бутыли ртути, 0 мер серы.
   Вы контролируете следующие войска: 29 импов, 13 гвардейцев Инферно, 19 еретиков, 7 церберов, 7 мстителей, 12 адептов, 3 суккубы, 3 повелительницы боли, 4 рогатых демона, 2 сокрушителя, 2 мучителя, 2 ифрита, 1 зверь хаоса'.
   Тут уж можно и атаковать, и защищаться... Главное, чтобы с умом, используя свои сильные стороны и слабости противника. Тогда и только тогда можно не только победить, но и остаться боеспособным. В этом жестоком мире всегда так - ослабел, так тебя вскорости и сожрут. А второй раз целых три недели на относительно беспроблемное развитие тебя уже точно не дадут. Слишком многие этого не понимают. И я не о простых игроках, которые до сих пор считают мир 'Лендлордов' всего лишь игрой с максимальной степенью реалистичности. Считают, хотя перед ними не только живые подтверждения в лице скользящих, от которых в прежней реальности даже тела, и того не осталось, но и местные обитатели, способные проявлять эмоции, чувства, действовать нестандартно. И на ИИ это уже при всём желании не спишешь!
   Да бесы с ними, с простыми игроками, для которых это лишь игра, где можно как пойти на перерождение, оно же реролл, так и просто забить на всё и вернуться в привычную атмосферу, а то и сменить 'виртуальный мир'. Даже те, кто уже окончательно перебрался сюда, и те малость недопонимали серьёзность ситуации. Хотя казалось бы, чего тут такого таинственного? Выйди на 'форумную площадку', где постоянно раздаются стоны и вопли по поводу того 'как тут три недели хорошо жилось, а потом пришли злые дяди-тёти, дали пендюлятором под попку и выставили на мороз'.
   Достаточно лишь умения читать и минимального навыка использования мозга по назначению, чтобы понять простую истину - куда более половины сумевших худо-бедно отстроить собственный замок, теряют его в течение следующего месяца от атак местных или 'игроков', а то и совместных действий оных категорий. И ещё половина от оставшейся части примеривает на себя участь изгнанника с собственных земель в следующие месяц-полтора. Так что в лучшем случае пятая часть оказывается достаточно жизнеспособными и удачливыми для того, чтобы действительно закрепиться в мире 'Лендлордов' именно как феодал, а не как 'вольный наёмник'. И я все силы прилагаю и буду прилагать для того, чтобы остаться в той самой 'пятой части'. А ещё искренне надеюсь на то, что все три моих друга тоже сумеют закрепиться в личных феодах.
   Мда, надеюсь. Ну да не надеждами едиными! Как-никак, прилагаю все возможные усилия для того, чтобы к моменту исчезновения ограждающей мой домен Завесы я мог не просто встретить желающих поживиться чужим добром, но и сам перейти к активным наступательным действиям. Ведь порой лучшая защита - как раз нападение.
   К слову о нападении. Стелла, воительница, тёмный темплар с перспективой последующей демонификации и просто очаровательная леди, она была послана с сильным отрядом и чётким поручением. Куда? Прочесать доступные территории на предмет поиска марионеток Хозяина, который пока так и оставался для меня большим вопросительным знаком. Чтоб ему лопнуть вдоль и поперёк своего хитинового инсектовского панциря, уроду! Вот есть у меня задание 'Хозяин кукол', а возможностей для выполнения... маловато. Частично, конечно, я его выполнил и даже награду получил, да от целого архигерцога, но хочется то побольше.
   Ладно, чего уж тут перед самим собой выделываться. До обрушения Завесы есть лишь одна возможность что-либо выяснить - отследить весь путь марионеток Хозяина. Тогда и станет ясно, с какой стороны они пришли в мой домен и где побывали. Вот потому Стелла и получила под своё начало почти всех церберов, которые, взяв след, даже самый старый, уже с него не собьются. Посмотрим, куда он её приведёт.
   О, кажется, мои бойцы уже и нычку драконью - небольшую пещеру -распотрошили, и саму драконью тушу разделывают по полной. Хм, ещё и лопают драконятину, не отходя от кассы. Гурманы, млин! Сырьём, даже не обрабатывая. Впрочем, демоны же, у них кулинарные пристрастия порой довольно... своеобразные. Так что подойду, посмотрю.
   Поняв, что я закончил с глубокомысленными размышлениями, Ламита, эта приятная во всех отношениях суккуба, тут же оказалась рядом. Точнее уже и не суккуба, повелительница боли, ну да это не суть как важно. Суккуба, она суккуба и есть. Только теперь у неё, равно как и у Керрит, крылья появились.
   - Князь... Ты желаешь увидеть захваченные трофеи?
   - Желаю, как без этого, - невольно улыбнулся я, глядя на то, как демонесса умело играет и голосом, и телом, с целью произвести максимально возможное впечатление. - Драконы, они твари жадные, привыкли в свои закрома стаскивать очень разные, но неизменно полезные вещи и ценности.
   Сопровождаемый суккубой, я направился в сторону складирования трофеев. Да уж... Глиняные и сделанные из толстого стекла сосуды с драконьей кровью внутри. Кости... много и разные. Отдельно лежал драконий череп, поражающий своими размерами и ещё не до конца избавленный от плоти и хрящевых тканей. Куски драконьей шкуры, количество которых должно было возрасти, причём намного. Ну и простое драконье мясо, столь понравившееся демонам, его тоже бросать никто не собирался. Крестьяне с телегами уже двигались сюда, получив приказы от старосты. Всё будет свезено в замок, точнее в его обширные подвалы. Демонов надо кормить, причём жрут они много. Пока что меня спасают сделанные во время зачистки территории запасы и добываемое охотой. Ну а потом... Потом будут налажены поставки продовольствия, не зря же я устанавливал отношения с Гильдией Торговцев.
   - Хозяин князь Хельги! - визгливый, противный и очень громкий голос мог принадлежать лишь одному существу... Рувику. - Драконы - хорошие!
   - Это с какой стороны? - хмыкнул я, предчувствуя в высшей степени идиотский ответ. И имп меня отнюдь не разочаровал.
   - Рувик с каждой стороны попробовал. Кроме хвоста. У хвоста не вкусно, там мяса нет. А мя-ясо... Вкусное и это... дидакти... даибети... О, ди-е-ти-чес-ко-е! Рувик у-умный, он уже все буквы выучил. И слова узнает. Ра-азные!
   - Иди ка ты, поборник диет... к мясу. Там его ещё много.
   - А можно?
   - Нужно!
   - Хозяин князь Хельги приказал Рувику есть много диетического мяса! - раздался торжествующий вопль удаляющегося от меня импа. - Рувик съест много, больше Шмурика и Бурика сразу!
   Тьфу на них. Появилось желание приложиться ногой по этому или любому другому импу, но продержалось оно недолго. Привычка - это сила. Мелкие крылатые пакостники воспринимались уже как естественный фон, не более того. За исключением особо запоминающихся их фокусов, конечно.
   Так-с, чем нас дракон порадует, что у него в закромах водилось? Золото, аж более восьми тысяч монет. Неудивительно, звероящеры те ещё хомяки. Два кристалла и драгоценные камни, которых тут... на пять мешочков. Тоже в тему. И остаются у нас трофеи другого типа, которые ныне покойная зелёная ящерица наверняка собирала с побеждённых ею противников. Причём обычное оружие и броня её не интересовали. Драконы любят либо золото с каменьями, либо предметы, от которых исходит магическая аура. Поэтому можно было не сомневаться, что все лежащие передо мной предметы - это именно артефакты.
   Я и не сомневался. Поэтому взяв в руки доспех, состоящий из кольчужной основы с усилениями из явно магически обработанных костяных пластин, с интересом прочитал высветившееся сообщение:
   'Доспех немёртвых владык'. Усилившия обычную кольчугу кости виверна и титана придали броне довольно необычные качества. Теперь доспех поглощает до 12% повреждений и возвращает нанесшему удар до 15% от силы нанесённого удара. Также даёт +6 к выносливости и +4 к силе.
   Естественно, это сразу одеть. Тем более, что уже третий предмет из комплекта. Хм, очень интересно, сколько ещё частей имеется в принципе и где их искать? Ладно, потом пошарю в местной информационной помойке, вдруг да удастся что-нибудь выяснить. Но пока смотрим дальше.
   'Кольцо силы'. +1 сила'.
   'Кольцо силы зверя'. +3 сила'.
   'Кольцо неуловимого шпиона'. +2 ловкость, +1 выносливость'.
   'Браслет элементалиста'. Поглощает 10% урона от стихий воздуха и воды, даёт +2 к силе магии'
   Неплохая такая бижутерия! Свободных пальцев пока хватает, а вот браслет ясно Стелле пойдёт. А ещё у нас очень интересные латные перчатки имеются... и арбалет. Бинго! Арбалет точно понадобится, тут и гадать нечего. Мой ведь обычный, а тут явно артефакт. Впрочем, смотрим, что нам в наследство от дракона осталось...
   'Латные перчатки похитителя душ'. Шанс похитить душу у убитого вами врага повышается на 8% (при базовых 0,1%). Также данный артефакт служит вместилищем для похищенных душ, позволяя держать там до пяти сущностей средней силы на неограниченный срок'. Дают +2 к силе магии и +1 устойчивости к откату'.
   'Арбалет Проклятого Рыцаря'. Отшатнувшийся от Церкви Света паладин не захотел расставаться с привычным оружием и доспехом, проведя над ними длительные ритуалы осквернения. Теперь эти предметы, изначально несущие благословение света, а потом принятые силой Древних богов, сильно изменились. Даёт возможность стрелять не только болтами, но и заклятьями Стрела Тьмы. Ёмкость - пять заклятий, восстановление - одно в час. Внимание! Является частью комплекта 'Принявший Скверну'.
   Знал бы, что такая россыпь сокровищ таится в закромах у зелёного ящера... Нет, всё едино раньше бы не сунулся! Риск бы того не стоил. Зато сейчас - самое оно. И дело даже не в арбалете, хотя и он очень даже хорош. Перчатки, вот что было самым ценным! Пленять души вот так вот, на поле боя, без использования 'Пыточных камер' - оно дорогого стоит. А души, если что - это главный ингредиент для множества боевых, защитных и наблюдательных замковых артефактов. Тут или самому крутиться, или покупать за действительно большие деньги у поставщиков из Инферно. Другие-то того, не продают-с, товар больно специфический, в Гильдии Торговцев точно не найти.
   Вот и всё с трофеями, разобрался что к чему и зачем. Теперь оставалось лишь подождать, немного, пока закончится основная стадия разделки дракона, да и можно будет отсюда двигаться, оставив небольшую стражу. Надо же крестьян с телегами сопровождать, чтобы ценные ингредиенты, из дракона полученные, не спёрли по дороге.
  
  ***
   Ай да Стелла, ай да умница! Нет, я в этом и раньше не сомневался, но сейчас она особенно порадовала. Посланная туда, не знаю куда, с целью найти то, не совсем понятно что, она таки да выполнила поручение. И сообщила мне это на ночь глядя, когда мы, уже удалившись на далёкое расстояние от ртутной шахты, располагались на ночёвку.
   Как сообщила? Подав сигнал тревоги, тем самым заставив обратить на неё внимание, переключиться на вид из её глаз. И держа перед глазами лист бумаги с докладом о проделанной работе. Девушка уже была в курсе насчёт того, как именно действует магия, позволяющая мне отслеживать действия любого из присягнувших на верность.
   След Хозяина нашёлся. И я вовсе не про то место, на котором его марионетки появились на территории моего домена, вовсе нет. Я о том, в котором они побывали ещё до того, как основать уничтоженный нами зародыш улья инсектов.
   Место? Тот самый форт, где обосновались неизвестные личности, имеющие отношение к Магам. Как они были с ними связаны и были ли связаны вообще? Это покамест оставалось неизвестным. Стелла попробовала было сунуться к форту под флагом переговоров, но увы, не получилось.
   Причина была довольно весомая с их точки зрения. Сначала, когда к их форту пожаловала представительница Хранителей Древних, да ещё в сопровождении соответствующих войск, то есть адептов, еретиков и мстителей - это было воспринято нормально. Конечно же, хитрожопые повелители големов стали юлить, что я не я и эльфа не моя... Обычное в таких случаях дело, никто ж не будет с посторонним народом важными тайнами делиться. А потом Стелла выдвинула довод, что если сюда след инсектов привёл, то это не просто так. И тут началась вторая стадия переговоров. Неудачная.
   Стелла за последние дни привыкла к тому, что вокруг демонические создания, да и вообще Хранители воспринимали порождений Инферно как союзников. Вот и забыла воительница про то, что другие влиятельные игроки мира почти в полном составе к демонам относились либо враждебно, либо очень враждебно. Конфедерация Четырёх Стихий, в которую входили Маги, относилась просто враждебно. Так что при предъявлении церберов и предложении удостовериться у адских пёсиков насчёт верности взятого следа... В общем, Стеллу послали куда подальше. Заявив, что с прислуживающими демонам Хранителями разговаривать они не намерены. И пригрозили при следующей попытке заговорить вдарить магией и спустить с 'поводка' големов.
   Всё? Как бы не так! Посланная в 'далёкие долбеня' Стелла решила как следует осмотреться на предмет того, нет ли поблизости чего-то интересного, связанного в том числе с инсектами. И нашла. Выжженный магическими ударами и сокрушённый боевыми големами зародыш улья. Маленький зародыш, куда меньше того, который достался нам. И это было однозначным подтверждением того, что марионетки Хозяина не просто были тут, но и пытались устроить очередное гнездовье. Неудачно... по тем или иным причинам маги уничтожили будущий рассадник заразы. Но явно не сразу, иначе бы были лишь слабые следы сражения с участием инсектов, а не размолотое в мелкие куски их строение.
   Было над чем подумать и о чём спросить господ из форта Магов. Собственно, именно туда я и собирался, но с непременным заходом в свой замок, благо и было не то что по дороге - крюк сделать требовалось - но и не в противоположную сторону. Конец недели же, а значит можно будет нанять новую толику бойцов, причём далеко не самых слабых. Големы, управляющие ими маги, защитные артефакты и каменные стены форта - это не абы что. Хотя теперь у меня есть и кое-какие летающие бойцы, и те, которые способны ворота выламывать, а при необходимости даже кусок стены, дополнительно не защищённый, проломить. Да и под землёй кое-кто пробраться может, на практике не далее как сегодня проверено. Как ни крути, а при таком раскладе можно и без классической осадной машинерии обходиться. Для неё, увы и ах, время ещё не наступило. Время, оно у меня сейчас сильно в дефиците.
   Суета сует и во всём суета. Именно эти слова лучше всего характеризовали следующий день. Подняв отряд на ноги с рассветом, добраться до замка удалось довольно быстро. Изменившийся вид меня, к слову сказать, весьма порадовал. Каменная стена, ворота из толстых дубовых досок, окованные железом. Надвратная башня, удобная как для стрелков, так и для магов. Ну и за зубцами стены стрелки могли и укрываться, и собственно стрелять без особого риска быть подстреленными сразу и без проблем. Сам же замок, он заметно вырос в размерах и теперь действительно заслуживал такого наименования. И ведь это ещё далеко не предел.
   Увы, но городские постройки покамест были за пределами каменной стены. Тут требовалось новое улучшение, но когда до него очередь дойдёт, я пока не знал. Скоро, но не немедленно. Сейчас же строилась столь полезная штука как 'Стрелковая мастерская' - всего за тысячу монет и пять мер дерева - без создания которой невозможно было получить 'Лабиринт теней'. Последний давал возможность нанимать 'теней' - стрелков со способностями маскироваться как естественным образом, так и используя магию Разума и самую малость силы Тьмы. Очень полезные войска, вполне способные потягаться в профессионализме и с эльфийскими лучниками, хотя и уступающие эльфийским же следопытам. Впрочем, для выслеживания кого-либо у меня церберы имеются, так что совсем не критично.
   Эх, можно было бы замахнуться и на дающее возможность найма мучителей 'Подземелье страданий', но на него банально не хватало ресурсов. Нужно было или ждать, пока накопятся, или же надеяться на то, что удастся разжиться нужными трофеями.
   Ладно, сейчас у меня другие проблемы, а именно очередное объёмное кровопускание моим финансам, то есть найм новых войск и выплаты старым. Однако! На выплаты уже имеющимся ушло более тридцати двух тысяч, заставив меня помянуть добрым матерным словом изначально заложенные экономические принципы мира 'Лендлордов'. Плюс двадцать одна тысяча триста монет за найм новых войск, да по максимуму. Итого более пятидесяти тысяч вынь из кармана и никакие отговорки даже не подействуют! Дескать, хочешь большое и сильное войско, плати. А уж где ты там на это финансы находить будешь, так это явно никого не волнует! И ладно ещё сейчас, пока заначка в деньгах того мира присутствует. А что будет, когда она того, кончится?
   Нет, я понимаю, что наращивать войско до бесконечности при всём желании не получится, но и малое войско приведёт к естественному и печальному финалу. Придётся искать некую 'золотую середину'. Пока же выводить очередную сумму с ещё не окончательно отощавшего счёта и платить за найм.
   Бр-р! Аж не по себе становится, когда понимаешь, в какую сумму обходится содержание и какие доходы приносит тебе твоё хозяйство. Кстати, о доходах. Тысяча монет в день от собственно замка, тысяча от золотой шахты и минимальный налог по пять монет с одной активной крестьянской головы. А их, крестьян, у меня сколько? Изначально около восьми десятков было в Малых Дубках, да по тридцать восемь новых получал каждую неделю из главного 'Прибежища отступников'. И по девятнадцать из вспомогательного, что в Расколотой Кости, бывшего орочьего поселения. Итого двести тридцать с небольшим налогоплательшиков, дающих более тысячи ста монет в день. И надо учитывать то, что в первую неделю я их от налогов освобождаю, понимая, что сначала им надо банально устроиться на новом месте.
   В любом случае, имея доход немногим более трёх тысяч в день плюс плавающую прибыль от таверны... Пока что я в минусе. С другой стороны, после постройки рынка, борделя и представительства Гильдии Торговцев ситуация должна заметно улучшиться. Особенно за счёт караванов, которые потащат отсюда ценные и не очень товары, от артефактов до ресурсов. Так что не всё так печально, как может сначала показаться.
   С удовольствием оглядев пополнение и толкнув короткую речь за ради поднятия боевого духа, я отправился в Заклинательный Покой. Его однозначно следовало навестить перед тем, как отправляться на соединение со Стеллой. Магия, она в этом мире играет очень важную роль. А заклинания, они ведь расшифровываются и усовершенствуются именно там, в Заклинательном Покое.
   Насчёт заклинаний, тут я перешёл на так называемый 'второй этап'. Иными словами, положенные четыре заклинания по каждой взятой школе магии уже были расшифрованы. Ага, последними проявились Ускорение из школы Жизни и Огненный Шар... понятно откуда. Новые же заклятья следовало либо искать в свитках, порой попадающихся в качестве трофеев, либо покупать на аукционной площадке за не столь малые деньги.
   Аукционы - это вообще отдельная песня, местами матерная. Теоретически там продавалось всё. Практически... Пока не доберёшься до связей с Гильдией Торговцев, часть товаров в принципе не получить. Ну вот каким таким волшебным образом может взять и возникнуть полный доспех? Правильно, разве что при помощи телепортации. А она, если что, требует портальной установки, которые очень-очень дорогие и массивные, потому стоят далеко не везде. Так что за подобными покупками либо лично или через представителей собственно на аукцион, либо предварительная оплата и доставка через Гильдию Торговцев. Последняя, кстати, гарантировала доставку, в случае форс-мажора обязуясь доставить такой же товар и добавляя некую сумму 'за беспокойство'.
   Зато для 'информационной составляющей' в виде заклинаний или 'книг умений' создатели делали скидку, позволяя получать их хоть с самого начала и незамедлительно. Оно и понятно, это вполне себе обосновывалось теорией, что знания - есть эфемерная составляющая, для которой нет границ пространства-времени. Правда купить любую из 'книг' было очень сложным делом. Почему? Цены на те немногие, которые всё же выставлялись на аукцион, взлетали чуть ли не в бесконечность. Оно и понятно, ведь мало кто продаст то, что может усилить лично его. Вот и получалось, что по большей части на аукцион попадало лишь то, что самому не нужно. Например, если некроманту, использующему школу Смерти, попадалась 'книга', позволяющая изучить несовместимую с ней Жизнь... Оставалось лишь выставить на торги, по причине невозможности использования.
   Или антагонизм Материя-Хаос, с которым я зверски протупил. Идиот, млин, и это не приступ мазохизма, а разумная самокритика. Ведь именно демоны - единственные из всех рас мира 'Лендлордов' - могли сочетать знания Материи и Хаоса. Я же... Ладно, самокритикой уже ничего не исправишь, но при первой же возможности надо будет постараться исправить допущенную ошибку. Сложно будет? Да. Повод ли это махнуть рукой? Ни в коем случае.
   Впрочем, сейчас речь немного о другом. Свитки с заклинаниями тоже продавались, и вот их было куда как больше. Если выставление на торги любой 'книги' было чуть ли не событием, о котором все интересующиеся оповещались заранее, то свитки в продаже имелись всегда. И цены на них не сказать чтобы заоблачными были. Особенно на простенькие вроде тех же Иллюзии или Очищения, которые у меня уже имелись. Зато прикупить Метеоритный Дождь... тут стоило очень сильно подумать, посчитать имеющуюся наличность и долго-предолго душить возмущённо квакающую жабу.
   Собирался ли я делать покупки? Вполне возможно. Сейчас? Нет. Имеющийся набор заклинаний позволял решать довольно широкий круг задач, хотя от новых приобретений я ни в коем случае не откажусь. А вот Заклинательный Покой сейчас поставлял энергию оккультистам из Залов Заклинателей, которые сейчас занимались усовершенствованием имеющихся у меня заклятий, выводя их на новую ступень.
   Было логичным, что именно туда я и попёрся. Что тут сказать, Залы были впечатляющим строением снаружи, да и изнутри ничуть не уступали. Стены словно состояли из лавовых потоков, отделённых тончайшей плёнкой. Создавалось впечатление, что и дотрагиваться до стен не рекомендуется, чтобы не получить вместо руки головешку. Ан нет, обычный прохладный камень. Декор в виде необычной формы колонн, статуй в стенных нишах. Балконы, исполненные в виде то чаш, то морских раковин, то вообще не пойми чего. Ну а внутри... статуи, иллюзии, а также деловая атмосфера, присущая месту, где располагаются исследователи наук оккультных.
   Что за исследователи? Демоны вестимо. И главным над ними был мессир Тиурент, с которым мне легко удалось найти общий язык. Слишком был похож на бывшего моего декана: мастер своего дела, местами въедливый, дотошный и любящий вытрясать из подопечных всё до последней капли знаний. Зато и результаты работ у него откровенно радовали. Вот и сейчас, встретив меня, он, ограничившись коротким приветствием, сразу потащил меня в одну из лабораторий. И едва усадил меня в кресло, сразу принялся демонстрировать достижения, периодически язвительно комментируя... недостаточную подготовку своих помощников:
   - Заклятья школы Жизни, князь, это не Хаос, но и тут нам есть чем похвастаться. Вы изволили высказать гипотезу, что обычное Исцеление слишком широкого действия, применимо как к нам, демонам, так и к столь далёкой форме жизни как инсекты Единения, насекомые по сущности своей.
   - Было дело.
   - Вот мы и воспользовались, решив пойти сразу по двум путям. Сократить затраты магической энергии на заклинание за счёт избирательности действия с одной стороны. С другой - усилить действие Исцеления, направляя потоки маны не по 'общему живому организму', а организму демона или человека, как вы, князь, и заказывали. Вот, смотрите!
   Прямо в воздухе стали возникать довольно сложные чертежи и формулы, описывающие действие исходного заклинания и предлагаемых изменений. Правда изменения были явно не готовы к использованию, имелись там... пробелы, которые ещё только предстояло заполнить. На это я и обратил внимание.
   - Пока что поток сил прерывается, нужно тут и тут ввести понижающие коэффициенты, а здесь...
   - А здесь сгладить чересчур резкий перепад, - кивнул Тиурент, явно соглашаясь. - Думаю, князь, через неделю или чуть больший промежуток времени вы уже сможете использовать улучшенные вариации заклятья. Мы же тогда сможем заняться другой задачей, вы их немало предоставили.
   - Приятно это слышать, Тиурент. А пока давайте ещё кое-что обсудим...
   Что я обсуждал с главой Залов Заклинателей? Дальнейшие направления работы, их действия в случае нападения на замок. Да, в походах персонал Залов не использовать, но вот в обороне они помочь могут... и помогут, понимая ситуацию.
   Стоило отметить, что имелась и ещё одна возможность улучшения заклятий, используемая куда чаще, потому как была более простой... зато требующей немаленьких таких материальных затрат. Для её использования надо было заглянуть в Заклинательный Покой и осуществить выбор из числа стандартных улучшений того или иного заклятья.
   Ограниченного выбора. К слову сказать! Всего каждому заклинанию можно было таким путём дать пять 'апгрейдов', по одному на каждый уровень залов Заклинателей. Предоставлялось несколько ветвей улучшения: длительность действия, мощь, область распространения, снижение затрат маны, времени отката и т.п. Дескать, развлекайтесь, господа, но помните. что всё таким образом усовершенствовать не выйдет. Только пять улучшений по этой дороге, всего лишь пять. И за деньги немалые, а именно по пять тысяч монет за одно улучшение.
   Означало ли это, что улучшений на заклятье может быть ТОЛЬКО пять? Нет, просто дальнейшее развитие классическим образом, путём загрузки работой мессира Тиурента и его подчинённых. Со всеми черепашьими темпами, возможными неудачами и расходами ингредиентов для действительно серьёзных исследований. А расходники могли быть редкими и весьма дорогими.
   Ладно, тут все дела были закончены. Усовершенствования заклятий - это хорошо, но не с моими нынешними финансами. Сейчас надо было отправляться навестить форт Магов. И брать для этого визита следовало тех бойцов, которые могли пригодиться при штурме этого самого форта. Кого именно? Зверя хаоса, ифритов с мучителями, адептов, рогатых с сокрушителями, суккуб опять же, пусть и не всех. Да, парочку надо в замке оставить как и часть адептов. Основная крепость обязана иметь магическую поддержку, без неё швах. Импов три десятка за ради воровства чужой маны. Плюс отряд Стеллы, тоже не самый слабый. Тут же останутся часть адептов, мстители с еретиками и те самые суккубы как и мощная магическая поддержка, и просто понимающие дамы. Кто именно? Бастида и Керрит, как мне уже неплохо знакомые и многим обязанные. Ну а я выдвигаюсь в не столь далёкий пусть. Думаю, нескольких часов хватит, успеем добраться ещё до вечера, если тормозить не станем и форс-мажора не случится.
  
  
  Глава 2
  
   Добрались, а к тому же и бойцы не сильно утомились. Каким образом? Демоны вообще народ такой, не сильно утомляемый, ну а для адептов лошади имелись, чтобы не отставали. Вот и получилось, что встреча со Стеллой и её отрядом произошла даже раньше, нежели она сама рассчитывала.
   - Ну и как там народ внутри форта поживает? - спросил я у воительницы после того, как поприветствовал её. По-дружески поприветствовал, понимая, что девушка... стесняется покамест выставлять имеющуюся связь на публику. Она ж не Ламита, которой все пофиг. - Не сбежали часом?
   - Они там и сильно не опасаются. Но готовы ко всему, это я заметила.
   - Хорошо. Теперь давай по составу. Кого мы можем ожидать на стенах и за стенами?
   Тут Стелла призадумалась. Понимаю, точного ответа она дать в принципе не могла, тут можно было строить лишь приблизительные прогнозы.
   - Самого опасного, механических драконов, не видно. Големы есть, немало, но не самые лучшие. Маги, конечно. И элементалей они могут контролировать, огненных и земляных.
   - Вода и воздух?
   - Не знаю, смотря какие маги, - пожала плечами Стелла. - Если мастер с учениками, то вряд ли они будут склонны к другим стихиям. Если разные, то всего можно ожидать. И гремлинов я видела. Они мелкие, по отдельности не опасные, но их должно быть много.
   - Джинны?
   - Есть джинны, - покривилась воительница. - Глаза б мои их не видели!
   Итак имеем гремлинов, големов, джиннов и собственно нескольких магов с возможностью контроля элементалей. Земляных и огненных точно, насчёт же остальных никакой уверенности.
   А ещё собственно форт. Неплохое укрепление, такое без потерь точно не возьмёшь. И защитники, что печально, готовы к отражению атаки, то есть на рывок не взять. Обидно! Ладно, сперва попробуем поговорить. Не как Стелла, которая была лишь моим голосом, а с позиции владельца этого домена, полноправного, то есть контролирующего Источник Силы. Маги, находящиеся в форте, не могли это не почувствовать. Вот от этой точки и будем плясать в предстоящем разговоре в надежде на то, что удастся договориться по-хорошему.
   Только я собрался подобрать подходящих сопровождающих для переговоров с засевшими за стенами форта, как взгляд поневоле остановился на... гвардейце Инферно. То есть на том, кого тут не было и быть не могло. В этот рейд я их в принципе не брал. Это означало лишь одно...
   - Поздравляю тебя, Ньярлат, ты успешно стал хозяином плоти. Только вот облик немного плывёт.
   - Знаю, князь,- улыбнулся 'гвардеец', хотя улыбка вышла донельзя искусственной и корявой. - Мне нужно будет некоторое время поучиться принимать другой облик. Но я буду стараться!
   Вот кто бы спорил, но точно не я. Этот точно будет из кожи вон лезть, лишь бы поскорее освоиться с новыми способностями. Многие звери хаоса не любят свою естественную форму, стремясь как можно скорее перейти на следующую ступить развития, позволяющую им выглядеть так, как они сами хотят. Но этот его переход позволяет несколько скорректировать планы. Хм, действительно. Хотя многое будет зависеть от того, как именно сложится завязка сражения. Того сражения, которого хотелось бы избежать, по большому то счёту. Лишнее оно, не нужное ни одной из сторон. Вот и буду пытаться договориться, используя не клинок и магию, а слово.
   - Ламита, Янек, пойдёте со мной, - приказал я суккубе и мстителю. - Попробуем для начала поговорить.
   - Знамя, князь...
   - Вот ты его и понесёшь, раз вспомнил.
   Янек понятливо кивнул и двинулся к одной из вьючных лошадей, где оно, как я понял, и находилось. Не поспоришь, знамя может быть более чем уместно в нынешних условиях. Как-никак хозяин домена пожаловал говорить с теми, кто, по большому то счёту, находятся на принадлежащих ему землях, не имея на то особых прав. А 'право силы' несколько не прокатывает, потому как сила теперь не на их стороне.
   Двинулись. Я и двое сопровождающих. Всего двое, но исключительно по психологическим причинам. Во-первых, показать, что я не опасаюсь ни неожиданного удара, ни за свою шкуру. Во-вторых, демонстрация того, что мне служат не только демоны, но и тёмные темплары, хотя последнее хозяевам форта и до того было известно. Но продемонстрировать вновь сей нюанс я был обязан. Дипломатия, ети её!
   Иду к форту. По левую руку очаровательная суккуба, впрочем, защищённая магией, да и взлететь готовая, так что опасаться как-то не особо стоит. По правую - мститель, несущий в одной руке знамя с серебряной чащей с вырывающимися из неё языками пламени, а в другой большой щит. И сам может укрыться, и ещё одного прикрыть. А вот навстречу нам никто выходить не собирается, ворота закрыты. Зато на стене появляется несколько людей... и не только людей. Маги и джинны. Если точнее, то два мага и троица джиннов. Не люблю. Что джинны, что ифриты - редкостная пакость, как по моему мнению. Пофиг, я сюда не на джиннов смотреть пришёл, а разговаривать с теми, кто ими командует. С Магами.
   - Я Хельги, князь Инферно и хозяин Источника Силы, владелец которого распространяет власть на все земли этого домена. И я пришёл сюда не с мечом, но с миром.
   - Сиртан, повелитель Земли и Огня, тебя услышал, демон Хельги, - отозвался один из магов. Младший по возрасту, что интересно. - Я уже сказал той воительнице, Стелле, что мы не желаем разговаривать ни с демонами, ни с теми, кто им прислуживает. Ничего не изменилось!
   - Единение инсектов опасно и для Инферно, и для вашей Конфедерации. И я видел, что вы выжгли то место, где они пытались построить свой 'муравейник'.
   - Разговор...
   - Не спешите, Сиртан! - добавил я в голос не только громкости, но и командных ноток. - Выражаю свою благодарность за уничтожение рассадника заразы на МОИХ землях, но интересует меня другое. Не видели ли вы нескольких эльфов, которые были... странными?
   - Дела магов Конфедерации не касаются аристократии Инферно.
   И говоря это, маг улыбался. Так, что сразу становилось понятно - странных эльфов он видел и наверняка даже говорил. А как иначе, ведь следы явственно свидетельствовали о том, что эльфы-марионетки подходили к этому форту. И вряд ли они просто так стояли у стен и медитировали на каменную кладку. Нет, маг явно что-то знал, но говорить мне это не собирался. Ладно, зайдём с другой стороны.
   - Хотел поговорить нормально, но если не получилось, то... Сиртан, этот домен принадлежит детям Инферно, а не магам Конфедерации. Но, уважая проделанную вами работу, я готов обсудить вопрос о компенсации. Поэтому...
   - Разговор закончился, демон Хельги. Через минуту я отдам приказ стрелять. Отсчёт начался!
   - Я услышал. До встречи на поле боя. Уходим.
   В нас не стреляли, потому как Конфедерация Четырёх Стихий - это не эльфы Вечного Леса, не Подгорный Предел и уж тем паче не Империя Света, которые считают, что при столкновениях с демонами любая подлость есть проявление героизма и благочестия. Маги с чернокнижниками определённые правила приличия соблюдают. Да, они враги Инферно, но враги вполне достойные, заслуживающие ответного уважения.
   Жаль, что не получилось договориться. Теперь надобно ещё раз продумать штурм форта. Предварительные намётки есть, но обсудить ещё разок всё едино стоит. Конечно же, не оставляя форт магов без пристального внимания. Мстители с еретиками и адептами были посланы в боевое охранение, а заодно и на предмет пристального наблюдения за фортом. Плюс оба ифрита кружили в воздухе, следя, чтобы в небе не появилась какая-либо пакость вроде воздушных элементалей или их светлых родственничков, то есть джиннов.
   Кого я собрал на предмет посоветоваться? Стеллу с Ламитой - это само собой. Янек сейчас осуществлял командование тем самым 'боевым охранением', потому дёргать его смысла не было. Зато Ньярлат и Лаурус, демон-сокрушитель, выделяющийся не только силой, но и мозгом, присутствовали. А больше никого и не требовалось. Оба мучителя были, как по мне, крайне флегматичны, их интересовали разве что всплески эмоций вокруг, особенно боли, страданий и отчаяния. А уж этого добра тут должно было хватать. Впрочем, этот вид демонов лично мне ещё предстояло как следует изучить. Загадочные они, чего уж там.
   - Нам нужно штурмовать хорошо укреплённый форт, причём не затягивать с этим. Сами вы демоны и люди взрослые, должны понимать ситуацию.
   - Кочевники и Церковь Света.
   - Всё верно, Ламита. Уже скоро можно ожидать что тех, что других. И в этих условиях иметь на своих землях не самое слабое укрепление, подвластное магам Конфедерации - не самое мудрое решение. А сейчас пусть говорит Стелла, ведь именно она имела возможность лучше всех изучить укрепление противника.
   Воительница не стала скромничать... Скромность, да и то уменьшающаяся из-за известных причин, была лишь в личных делах, но никак не в профессиональных.
   - Стены крепкие. Сам форт очень старый, но маг, умеющий призывать земляных элементалей, способен придать крепость самым старым стенам, сделав их лучше некоторых новых.
   - Лаурус?
   - Мои кулаки сокрушат и эти стены, - пророкотал демон-сокрушитель. - Но рогатым, моим 'младшим братьям', будет сложнее совладать с ними. Они умеют пробивать строй, выбивать ударом рогов из седла закованных в броню всадников, но... Сокрушать камень они умеют плохо. Им нужно время.
   - А небольшой участок стены?
   - Нас двое, могущих сокрушать как надо. Небольшую брешь сделаем. Или ворота выбьем.
   - Рядом с воротами какие-то ловушки, - запротестовала Стелла. - Чересчур опасно идти по тому пути, которого ожидает враг.
   Логично мыслит воинственная красавица. Кивнув в знак согласия, я попросил девушку продолжать.
   - В форте не менее полусотни, но и не более сотни защитников. Часть из них -всего лишь гремлины, беспомощные в ближнем бою. И в дальнем их самострелы слишком слабы, чтобы представлять большую опасность для тех же сокрушителей. А вот шкуру импов или не самую лучшую защиту еретиков даже из слабых гремлинских самострелов пробить несложно.
   - Да и тем, у кого защита лучше, подставляться под выстрелы не советую, - добавил я, понимая, что и из не самого грозного оружия можно подстрелить вроде бы хорошо защищённую цель. - но не гремлинами едиными. Големы, джинны... и маги с их элементалями.
   - Мы с подругами чувствуем творящуюся внутри форта магию, - промурлыкала Ламита. - Думаю, тут трое магов, триада. Полноценных магов, учеников может быть и больше, но они не так опасны. Но эти трое... И джинны, четыре, может пять, не больше.
   Верю. Некоторые дети Инферно очень хорошо чувствуют магию, это я успел понять, а потом и проверить-перепроверить. Значит, трое опасных магов и возможно некоторое количество учеников, по определению не столь грозных. И джинны. Те самые, которые ещё и летать обучены, и заклятьями бросаться не побрезгуют.
   Подобьём баланс. Гремлинов тут немало, минимум три десятка мелких тварей, склонных к примитивной механике, и потому использующихся больше в качестве рабочих. В бою не шибко опасны, хотя стрелять из своих слабосильных самострелов и странного вида паровых 'ружей' таки да неплохо наловчились. Големы. Не самые мощные разновидности, обычные металлические истуканы, пусть и довольно мощные. Джинны... пусть даже пять. И трое магов с помощниками. Ах да, ещё четыре башни, в которых установлены стреломёты. Минимум о двух из них придётся.... позаботиться.
   По правилам из моего родного мира, у штурмующих крепость должно быть минимум трех-, а лучше пятикратное превосходство в силах. Но тут, в мире 'Лендлордов', ситуация несколько иная. Магия, она вносит свои существенные поправки. Тут порой один воин стоят пары десятков. А у меня, на минуточку, десяток сокрушителей и рогатых демонов в качестве ударного отряда, семь суккуб и полтора десятка адептов как магическая поддержка, плюс отряд Стеллы из мстителей с еретиками для развития первого успеха. Про пару ифритов, мучителей и хозяина плоти я и вовсе не говорю, у них особые задачи. Да и сам я за спинами воинов отсиживаться не собираюсь, магическая поддержка однозначно лишней не станет. А план действий....
   - Первым делом выводим из строя стреломёты в двух башнях, заодно уничтожая их обслугу и тех, кто просто оказался рядом. Я бью Огненным Шаром в одну башню, а ифриты подлетают к другой и сжигают всё и всех там. Суккубы, если что, добавят Огненными Плетьми, завершая начатое.
   - Джинны...
   - Верно, Ньярлат, они сразу же пустят в дело джиннов, а потом. быть может и элементалей. Поэтому сразу же после того, как я атакую Огненным Шаром и ифриты взмоют в небо, демоны Лауруса устремятся к выбранному нами участку стены, пробивая проход для остальных. В задачу адептов будет входить отслеживание здоровья и подлечивание тех, у кого с ним совсем плохо. Мучители... бьют заклятьями школы Разума по нашим противникам, как им и подобает. Мстители с еретиками прикрывают всех наших магов, но в то же время половина из них должна быть готова поддержать парней Лауруса. Ну и Ньярлат. Сможешь принять обличье цербера?
   - Неожиданно, князь. Но да, смогу.
   - Хочешь спросить меня, зачем это надо? Отвечу. Как только будет пробита стена и рогатые с сокрушителями ворвутся внутрь форта, спускаем с 'поводка' церберов. Некоторые князья любят так делать, пытаясь навести страх и ужас на врага. Эти, за стенами форта, не удивятся подобному. А среди церберов будешь ты, как создание куда более опасное. Цели выбирай сам, но помни, что внезапным будет только твой первый удар.
   - Всё понял.
   - Хорошо. Ну и ты, Стелла. Координируешь действия магов и их прикрытия. Заодно проследишь, чтобы наши дурные импы не попытались влезть в схватку. Их задача - похищение маны и перехват тех, кто попытается тишком ускользнуть. В этом случае пусть атакуют каждую цель не менее, чем пятёркой. Теперь точно всё. Вопросы?
   Последовали, куда же без них. Но это были скорее уточнения по поводу уже озвученного, а не что-то глобальное. Выбор конкретного места для атаки, согласование позиций, которые первоначально должна была занять каждая часть нашего небольшого войска и так далее. Впрочем, это долго не продлилось, менее чем через час отряды начали занимать свои позиции. И это не могло не привлечь внимания защитников форта.
   Кого выводят на стены в первую очередь? Да тех, кого не жалко, в данном случае гремлинов. В башнях были именно они, да и просто на стенах тоже. Понимаю, големы там точно не совсем к месту. Они ж, мягко скажем, неуклюжие. Достаточно будет удачного пинка или телекинетического воздействия, чтобы обрушить металлическую машину со стены вниз. Эффект понятен - если и не выйдет из строя, то повредится, да и подняться на ноги опрокинутому голему не всегда легко и просто. Их присутствие на стенах было бы оправданным подступай к форту большая масса войск в правильных боевых порядках. Тогда да. швыряться каменными глыбами 'по площадям' - под это големы вполне заточены. А вот попасть в малые группы противника - это совсем не их талант.
   Джинны, маги? Наверняка где-то тут, но увидеть их пока нереально. Но проявятся, тут сомневаться не приходится. Просто ждут, не желая делать первый ход в вот-вот готовой начаться битве. Наверно надеются, что мы всего лишь угрожаем. Зря.
   Огненный Шар - хорошее заклятье. Сначала взрыв, а потом ещё и пламя охватывает всё вокруг. А дерево тем более хорошо горит. Вот этим самым заклятьем я и ударил по одной из башен. Ну то есть не по самой башне, а по стреломёту и находящейся рядом обслуге.. И сразу же оба ифрита рванули к другой башне. Не по прямой, а выполняя определённые маневры, чтобы в них той самой большой стрелой не засандалили.
   Бросок вперёд демонов Лауруса, который сразу же притягивает к себе пристальное внимание защитников. В них летят болты гремлинских самострелов, а вот джинны, они, числом четверо, пытаются перехватить ифритов. Хотя всем понятно, что не успеют. Те доберутся до башни раньше, а стреломёт... выпалил в никуда. Воздушные цели оказались слишком подвижными и увёртливыми.
   Отчаяние и Рассеянность - именно этими чарами Разума мучители ударили по джиннам, хоть немного, но ослабляя их. А суккубы добавили Огненными Плетьми, которые так уважают. Вроде как и не прикончили ни одного джинна, но здоровья у них поубавилось.
   Горит и второй стреломёт, во второй башне. Что до гремлинов там, то парочка вроде ускользнула от ифритов, а остальных... на ломтики построгали. Ттут и джинны подоспели! И началось. Ифриты и джинны - давние антагонисты, знающие сильные и слабые стороны друг друга. Правда сейчас джиннов было больше. Зато ифриты были целы и невредимы, в отличие от попавших под удар бойцов Конфедерации Четырёх Стихий.
   Но где же маги, куда они провалились? Ведь если самые опасные бойцы противника никак себя не проявляют - они готовят некую масштабную пакость.
   Мля, накаркал! Полтора десятка огненных элементалей - это не абы что, а действительно большая проблема. Но всё же элементали.... огненные. Не воздушные, которые для нас были бы более опасными, а именно огненные. Это означало одно - маги действительно специализировались по огненной и земляной стихиям, а не их антагонистам! Почему огненные? Да потому, что летать могли лишь они и воздушные, а маги, как я понимаю, посчитали, что важнее не допустить нашего прорыва за стены, а не устраивать бой внутри.
   На кого навели элементалей? На Лауруса и его бойцов, которые душевно так крушили участок стены, да так, что было ясно - ещё немного, и будет пробита шикарная брешь. А значит...
   - Адепты - лечить рогатых. Суккубы, по джиннам, вместе... Залп!
   И, подавая пример, шарахнул Огненным Шаром туда, где сцепились джинны с ифритами. Огонь, он джиннам крайне не полезен, а вот ифриты от него даже часть здоровья восполнить в состоянии. Заодно суккубы огоньку подбавили. Хорошо пошло! Двое джиннов скопытились сразу, одного добили ифриты. И лишь один, последний, унёсся куда-то к главному зданию форта. Наверняка именно там засели маги и часть големов, их личная охрана.
   И сообщение.
   'Захвачена душа разумного создания (джинна). Сейчас удерживается в 'Латных перчатках похитителя душ'. Заполненность хранилища душ - 29%'
   Очень интересно. Правда, едва скользнув по нему глазами, я вернулся к управлению боем.
   Ифриты же, лишившиеся этого противника, да и неслабо потрёпанные, получили приказ помочь демонам Лауруса, которым приходилось тоскливо, несмотря на старания адептов с их целебными заклятьями. Помер один, второй... И тут рухнул участок стены.
   - Лаурусу - отход! Церберов - в атаку. Мстителям и половине еретиков - движение к бреши. Не спешить.
   Понеслись вперёд собачки... и маскирующийся под одну из них Ньярлат. Что до огненных элементалей, то те сперва рванулись за отступающими демонами Лауруса и подоспевшими им на помощь ифритами, но потом... На пару секунд порождения огненной стихии замешкались, остановились и принялись огненными плевками обстреливать как своих прежних противников, так и рвущихся в форт церберов.
   Перешли на дистанционные атаки? Это хорошо уже потому, что так они себя ослабляют, теряя частицы силы, восстанавливать которую слишком долго. Но это в среднесрочной перспективе, а вот прямо сейчас... Пусть их было уже меньше десятка, но проблем таки да хватало. Именно от них, потому как огонь со стен заметно ослаб. Гремлинов выбивали одного за другим как арбалетные болты еретиков, так и броски метательных топориков мстителей, к этому времени подобравшихся достаточно близко для такого вида атаки. Слабые они, гремлины, не катят против более сильных бойцов. разве что числом, но не та ситуация. Да и погибшие в двух башнях расчеты стреломётов и просто оказавшиеся поблизости, это тоже неслабый минус к числу этих созданий.
   Ифриты принимают на себя большую часть огненных плевков, ибо им они не слишком вредят, а иногда и на пользу идут. Зато Стрелы Тьмы от адептов и обычные арбалетные болты от еретиков элементалям здоровья не добавляют. Их всё меньше, и огрызаются они всё слабее. А на стенах... Пожалуй, можно и ещё один резерв использовать. Импов. Они ж летающие, а их число куда больше остающихся гремлинов-стрелков. Решено! Приказ отдан, а значит вот-вот на гремлинов обрушится галдящая бесячья волна, вооружённая вполне убойными трезубцами. Учитывая же высокую, очень высокую ловкость и увёртливость красных коротышек, исход предсказать несложно.
   Церберы уже ворвались во внутренний двор, где их ждали десяток големов и управляющий ими маг с двумя учениками. Мстители с еретиками ещё не успели дойти, а вот адские пёсики... Опасений у управляющих големами они не вызвали. Оно и понятно, ну что такого страшного могут сделать зубы и когти против металла, да ещё при поддержке магии? Мало что. Вот только был один ма-аленький нюанс! Ньярлат, он и на сей раз должен был выступить в качестве джокера в нынешнем раскладе. Из двойки, максимум тройки обратиться одним из старших козырей.
   Именно это и произошло. Я видел, как, уклоняясь от заклятья Цепной Молнии, которой маг ударил по церберам, Ньярлат, всё ещё в собачьем обличье, проскользнул между големами. Затем в прыжке, обращаясь в свою истинную форму, ударил по главному на сей момент противнику - магу. А заодно и по обоим ученикам, благо щупалец у хозяина плоти хватало. Тут еще и активированные Врата, из которых вылетели несколько импов, цербер и рогатый демон, тут же начавшие наносить добро и причинять справедливость.
   Диагноз - три трупа. А вдобавок ещё и верещащая орава импов долетела до стены, расправляясь с немногими оставшимися на ней гремлинами. Элементалей тоже почти не осталось, поэтому вслед за прошедшими в пролом мстителями и еретиками, потянулись и другие. То есть рогатые демоны с ифритами, а за ними и суккубы с адептами, наши магические силы. Что до големов, то, лишившись непосредственного управления, они заметно теряли в эффективности, чем и пользовался Ньярлат, мечущийся между ними и награждая то одного, то другого весомыми плюхами, в основном по коленным или локтевым суставам.
   Оставалось штурмовать лишь донжон, сердце укрепления, в котором были маги с учениками, равно как и оставшиеся големы плюс один подраненный джинн... Опасные враги, но первую часть битвы мы выиграли, изрядно поубавив силы противника. Да и элементалей снова призвать если и можно, то уже не в том количестве. Магам тоже надо отдыхать. Хотя недооценивать их я не собирался, знал что сюрпризов ожидать стоит. Но тут...
   - Они желают говорить, Хельги! - изумленно выдохнула оказавшаяся рядом Стелла. - Смотри, подняли белый флаг!
   И точно. Над донжоном реяло белое полотнище. Видимо, маги не горели желанием сражаться до последнего, отстаивая чисто символические интересы Конфедерации в чужом домене. А раз так, то...
   - Я согласен на переговоры. Подтвердите это.
  
  ***
   Естественно, по мановению руки схватка не окончилась. Импы дотыкивали трезубцами малочисленных гремлинов, хозяину плоти сложно было за несколько секунд донести тот факт, что наши противники запросили перемирие. Так что от гремлинов если кто и остался, то лишь в донжоне, а големы... Ну, четыре штуки из десятка, частью помятые, поскрипели поближе к засевшим за стеной магам. Мне же только и оставалось, что ждать выхода переговорщиков, параллельно подсчитывая потери, которые были и немалые.
   Два рогатых демона, четыре цербера, мститель, три еретика и семь импов. Солидно. Но врагам по любому посерьёзнее досталось. Учитывая же, что они оборонялись, а мы штурмовали... Достойная победа. Осталось лишь подтвердить её, заставив оставшихся принять наши условия. Не капитуляция, конечно, но что-то близкое к ней.
   О, кстати! Уровень нечаянно нагрянул, принеся мне прибавку к силе магии и дав выбор между 'Атакой' и улучшением 'Мастера магии Огня'. Огонь - это, конечно, хорошо, но вот 'Атаки', увеличивающей наносимый войсками урон, у меня пока нет. А умение нужное, следовательно её я и выбрал.
   Ну здравствуй, старый знакомый. Сиртан собственной персоной пожаловал, сопровождаемый двумя целыми, не помятыми ещё големами. И вид у него не в пример более бледный, чем был совсем недавно. Понимаю, тогда он чувствовал себя хозяином положения, зато сейчас убедился, что несколько переоценил собственные возможности. Впрочем, давить на больную мозоль без крайней необходимости я не собираюсь. Мне нужно с ним договориться - пусть и на моих условиях - а вовсе не оскорблять.
   - Продолжим разговор с того, места. на котором он прервался, Сиртан, - улыбнулся я, намекая на специфический юмор ситуации. - Жаль, конечно, что не удалось поговорить сразу, без всего вот этого.
   - Ты победил, демон Хельги, я расскажу тебе о тех эльфах, но ты оставишь нас в покое.
   - Само собой. Вас, но не это место. Это - земли моего домена, а вы сами не захотели договариваться по хорошему. И ты сам сказал, что бой вами проигран. Однако выбор ещё есть.
   - Какой?
   - Достойно уйти, то есть со всеми воинами, золотом и оружием, оставив мне этот форт и имущество, включая магические книги, свитки и всю алхимию. Или... сражаться до последнего, погибая за никому в Конфедерации не нужный старый форт, без надежды на победу, - видя, что маг уже почти дозрел, добавляю. - Ты храбро бился, маг, нам было непросто совладать с твоими бойцами. Прими это и уходи к своим, твоя честь осталась незапятнанной.
   - Хорошо,- процедил Сиртан. - Мы уйдём, с оружием и ценными вещами, исключая книги, свитки и алхимию. Клянись!
   - И расскажешь всё о тех эльфах.
   - Расскажу.
   - Тогда я, Хельги, князь Инферно, клянусь своей силой и магией в присутствии своих воинов, и пусть Архидемон услышит мою клятву.
   Вот и договорились. Сиртан ощутимо расслабился, понимая, что договор заключен, клятва дана. А отношение демонов к клятвам хоть и своеобразное, но очень серьёзное.
   Касаемо же тех самых эльфов... Маг охотно заговорил, благо не видел в этом ничего сверхинтересного для своей Конфедерации. Оказалось, та самая троица, с которой мы столкнулись, эти марионетки Хозяина, были тут и даже имели с ним разговор. Представились посланцами главы одной из 'младших ветвей' Вечного Леса, отправленными сюда для изучения инсектов и возможностей их существования в гармонии с природой.
   Сиртана это ни капельки не удивило. Маг знал, что у остроухих и не такие завихрения в головах встречаются. Особенно из числа тех, которые связаны с природой, гармонией всех форм жизни, как разумных, так и не слишком. Но он не был бы магом, не постарайся выжать даже из этой обыденной ситуации хоть каплю полезного. В частности, толику сведений о том, откуда пришли эти самые посланники и куда собираются двигаться дальше. Ну и о сути их 'изучения инсектов' также.
   Мда, суть... Как только речь зашла об этом, эльфы стали вилять, причём делали это довольно неуклюже, так, что не были похожи на типичных представителей своей расы, склонных к привычке разными способами как забалтывать собеседника, так и обводить вокруг пальца. Сиртан ничего не понял, но насторожился. Поэтому вежливо, но решительно спровадил остроухих куда подальше. А потом приказал как следует осмотреть окрестности. Найдя же попытку инсектов устроить у него под боком очередное гнездилище, повелел выжечь всё до основания, что и было сделано
   Направление, с которого пришли эльфы, по их собственным словам... как ни странно, совпадало с выслеженным церберами. Похоже, что марионетки Хозяина проникли через соседний домен, занятый игроком, выбравшим для себя замок светлой ветви людей. Похоже, но не факт. Стоп!
   - Они назвали ту самую 'младшую ветвь', Сиртан?
   - Да, ветвь Парящего Журавля, - с ходу ответил маг. - И это было правдой, на них были нужные знаки, они говорили верные для представителей этой ветви слова. Я несколько лет жил рядом с эльфами и знаю о них многое.
   - Тогда следующий вопрос. Где расположены владения этой самой ветви?
   Тут сразу ответа мне не дали. Сперва Сиртан приказал принести ему карту и лишь потом наш разговор продолжился.
   Даже так! Ветвь Парящего Журавля была одной из младших, но есть не из числа обладающих серьёзным влиянием, но тем не менее и у неё были свои территории. И одна из них находилась в относительной близости от того места. где мы находились. Одна из, скажем так, колоний, куда отправлялись младшие сыновья, желающие обрести почёт и славу в диких окраинах. Впрочем, плевать на это с высокой горки. Важным было то, что поблизости от этой части их владений располагались и ульи Единения. Есть контакт! И, как будто отвечая моим мыслям, система отплюнулась важным сообщением.
   'Задание 'Хозяин кукол' обновилось. Вы сумели проследить путь марионеток Хозяина в домене и даже получили достоверную информацию о месте его примерного... очень примерного расположения. Теперь вам предстоит попытаться выяснить о происходящем на границе земель ветви эльфов, а именно Парящего Журавля с ульями Единения инсектов.
   Отправитесь ли вы туда сами, отправите доверенных лиц или наёмников - решать только вам.
   P.S. Архигерцог Рабастан может заинтересоваться очередным фрагментом пазла, который вы вызвались собрать'.
   Тик-так, вот и опыт натикал! Дневной лимит уровней выбран, что меня сильно обрадовало. Плюс к ментальной выносливости и выбор между 'Лидерством' и 'Обучением'. Первое уже знакомо, а второе посмотрим. Так, войска получают немного больше опыта и, соответственно, быстрее растут в уровне.. На да-альнюю перспективу рассчитано. С другой стороны, я тоже тут не в гости зашёл, а с прицелом жить и развиваться. Решено, быстрее развивающиеся войска - это надо. Взять!
   Что до Сиртана, то разговор с ним, после ещё нескольких уточняющих вопросов, был окончен. Оставалось лишь проверить, чтобы он и его подчинённые ничего лишнего при уходе из форта не прихватили. А они попытались. 'Жезл погонщика големов', бывший у того мага, которого порвал в клочья Ньярлат во внутреннем дворе. Пришлось объяснить, что 'с боя взятое - свято'. Принцип старый, всем в этом мире известный, потому хоть Сиртан со товарищи и ворчали, но ничего поделать не могли. Это в условия нашего с ними договора уже не входило.
   А остальное... согласно букве договора. Они вытащили все деньги, а также золотые, серебряные и инструктированные каменьями вещи. Было их не сказать что много, но они таки да были. И сплыли. Я их понимал - всегда не хочется оставлять врагу хоть что-то сверх заранее оговоренного.
   Зато и оставалось более чем достаточно. Обычные книги - прибавка к библиотеке, которую только-только начал приводить в порядок и систематизировать - плюс книги, связанные с магией, но не то чтобы прямо. Свитки... А вот их можно и нужно было использовать незамедлительно, за ради пополнения Книги Заклинаний. Улов был откровенно радующим. Телекинез из воздушной стихии. Разведка Недр, Стена и Подземное Перемещение из стихии Земли. Огненная Струя, Призыв Элементаля Огня и Огненное оружие из огненного подраздела школы Материи. Плюс Огненный Шар, Вспышка и Исцеление - это уже из имеющегося. Будут, так сказать, обменным фондом. Продавать на аукционе я пока ничего не собирался, а вот обмен - это совершенно иное дело.
   А ещё были зелья, восстанавливающие ману и жизнь. Немало. Разные. И однозначно нужные, ведь их мог использовать не только я или Стелла, но и другие. Семь малых зелий восстановления маны, пять жизни. Но не только они. Два стандартных на жизнь, и три на ману. Это ещё не большие запасы, но и не полный дефицит.
   Главным же трофеем был сам форт, который. правда. нужно было сначала перевести под мою власть, а потом.... перестроить. Не руками, само собой разумеется, а исключительно при помощи магии. По опыту Расколотой Кости я был уверен, что и тут удастся провернуть нечто подобное. Вопрос лишь в той сумме, которую с меня за это сдерут.
   Точно, стоило мне прикоснуться своим кольцом к украшенной древними символами колонне в центральной комнате донжона, как перед глазами высветилось во многом знакомое сообщение.
   'Вы уничтожили или изгнали обитающих здесь магов Конфедерации Четырёх Стихий - защитников форта Каменный Вихрь. Вы можете либо уничтожить селение, получив взамен часть потраченных на его строительство ресурсов, либо перестроить под свои нужды. В последнем случае здесь будут появляться верные уже вам защитники. Иначе не исключено возвращение сторонников Конфедерации. Выбирайте!'
   Так, всё понятно и выбор очевиден. Дальше!
   'Поскольку ваш главный замок развивается параллельно по ветви демонов и тёмных темпларов, то вам предоставлен выбор перестройки поселения из следующих вариантов:
   - в форте будут построены 'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю, а также 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю.. Стоимость такой перестройки составит 20000 монет.'
   Кхм... Надо брать последний вариант, наиболее отвечающий моим задачам, но беда была в том, что сейчас мой капитал составлял всего семь с небольшим тысяч монет. Ладно, придётся снова залезть в резерв ввода наличности. Но сначала починить повреждения, нами же и нанесённые, надо было прямо сейчас. Благо и стоимость невелика - три меры камня и восемьсот монет.
   Башни вот только. Не сами они, а то, что в них находилось. Стреломёты. Два из них были вполне пригодны к использованию зато остальные два сгорели, оставив лишь угольки и куски оплавленного металла. И ведь ни такие же машины не поставить, ни магические артефакты. Для механики требовалась 'Мастерская боевых машин', а для возможности установки магических артефактов - 'Залы заклинателей' минимум второго уровня.
   Хорошо, что магическая починка она магическая и есть, то есть после её запуска ничего не мешало начать ту самую перестройку форта по тому самому последнему варианту. Минус двадцать тысяч за собственно перестройку, а потом найм всего возможного состава, который скушал ещё четыре с лишним. Ничего, это нормальное явление, хотя и бьющее по кошельку.
   И всё равно - хорошо! Несмотря на понесённые потери, мы одержали важную победу. Более того, мне удалось продвинуться ещё на шаг вперёд в очень интересном и наверняка важном задании по выслеживанию Хозяина.
   Поработал я сегодня хорошо. А вот отдохнуть пока не успел. Значит... это следовало срочно исправить. Сначала посидеть у живого огня со своими воинами, ну а потом на боковую. И чую я, что совсем не в одиночестве.
  
  
  Глава 3
  
   Хорошо просыпаться не от очередных пакостей Рувика, которые всегда сопровождаются вполне себе праведным возмущением... кого-либо. Нет, не зря я этого пакостника в замке оставил. Да он, собственно, никуда и не рвался, потому как 'блестяшки' ещё не были пропиты-проедены-пролюблены, а высшее счастье бесячье составляла именно эта триада.
   Впрочем, он и ещё одним важным делом был занят. Каким? В меру своей скудной усидчивости обучал 'буквы различать', пусть и в несколько порнографическом аспекте, иных импов. Я ведь не забыл про данное архигерцогу Рабастану обещание подогнать ему хотя бы частично грамотного беса/импа.
   Так, что там у нас? Мирно спящая суккуба... А Стеллы нет, видимо, встала совсем с утра пораньше и усвистела по делам воинским, за бойцами следить, чтобы всё вокруг в порядке было. Это для неё вполне нормально. Достроившаяся 'Стрелковая мастерская' и начавший возводиться 'Лабиринт теней', скушавший две тысячи монет, десять мер дерева и пять кристаллов. Тот самый, который без этого построить ну никак не получалось. Ну вот что тут поделать, ведь 'тени' - эти лучники-невидимки и немного маги - мне нужны. И чем скорее, тем лучше. Совсем скоро следует ожидать визита всяких-разных, но неизменно враждебных гостей. Для слежки за ними и коротких ночных налётов 'тени' - как раз то, что доктор прописал. Пусть их поначалу будет лишь семь, но... надеюсь, этого хватит.
   Утро. Вот вроде бы и надо вставать, но не сильно хочется. Эх, всё едино придётся, чувство самосохранения не позволит ещё довольно долгое время предаваться блаженному ничегонеделанию. Рано почивать на лаврах, особенно если даже начальный трёхнедельный период не прошёл. Планы на сегодняшний день уже составлены, надобно их исполнять. Из интересных мест у нас что там осталось? Пещера, при приближении к которой от разведывающего эту область импа даже мокрого места не осталось, едва-едва сигнал тревоги подать успел. Но туда я пока не сунусь. Почему? Да просто есть ещё парочка людских поселений, расположенных довольно близко друг от друга. Одна деревня прямо у берега реки, вторая чуть подальше от неё, в лесу. Вроде бы и обычные, но что-то в них необычное есть. Зажиточные такие пейзане, что особенно странно. Это тут, по сути в ничейных землях, где все на всех зубы точат. Взять те же Малые Дубки, на которые степняки-людокрады налетели, они довольно ярким примером могут послужить. Здесь же... Ох и надобно разгадать эту пусть маленькую, но загадку.
   Хм, Ламита просыпается. Значит надо озаботиться насчёт завтрака, а потом потихоньку-полегоньку, но выдвигаться отсюда, оставив в форте небольшой гарнизон.
   Так и произошло. Оставив десяток бойцов под предводительством одной из суккуб - как бы не затрахала подчинённых, стервочка - уже через час с небольшим мы выдвинулись в направлении тех самых деревенек, которые меня интересовали. Чуть прохладный день, лёгкий ветерок, но вместе с тем ясное небо. Благодать! Легко на некоторое время отрешиться от всего вокруг и представить себя на обычной прогулке. Равно как и то, что нет никаких срочных дел, проблем, забот... Нет, всё равно дела в голову так и лезут, ничем их оттуда не выбить.
   По большому то счёту, территория внутри Завесы практически вся освоена. Из мало-мальски важного и интересного остались две эти деревни и таинственная пещера. Остальное так, мелочь. А это значит что? Зачистка домена от чужаков практически завершена, надо готовиться как к обороне собственных владений, так и к экспансии во владения чужие. И первое и последнее по любому предстоят. Про оборону и говорить не стоит, у меня вот-вот две враждебные силы из местных пожалуют. А собственная экспансия... Если я хочу добраться до Хозяина - это неизбежно, сам он ко мне с повинной точно не придёт. Вопрос лишь в том, до какой степени этот поганец успел приподняться. Если сильно, то придётся обращаться за помощью к 'большому дяде', то есть к архигерцогу Рабастану, который в этом явно заинтересован.
   И если уж вспомнился архигерцог, то стоит подумать и о его мотивации. Явно не по доброте душевной помогать взялся, что-то ему надо в этих местах, не зря же и книгами помог, и воинов не самых слабых предоставил. Я, конечно, ко всем этим парням внимательно присматриваюсь, но пока ничего не обнаружил. Факт, что они смотрят вокруг, всё подмечают и непременно доложат архигерцогу. как только придёт время. Но вот что именно они доложат, я пока даже не представляю. А узнать и хочется, и полезно будет, тут даже сомневаться не приходится.
   Хорошее умение 'Логистика'! С ним действительно получается передвигаться куда быстрее, чем без него. Я уж не говорю о том. что никто не отстаёт и не тормозит отряд. Тут ещё и другое. Все бойцы моего отряда действительно передвигались быстрее. чем делали бы это без меня. По сей причине я не назвал бы это обычным умением, скорее уж чем-то вроде ауры, исходящей от носителя умения и окутывающей всех в довольно большом радиусе. Магия, другими словами и не объяснить. Только вот в мире 'Лендлордов' это не сказка, а неотъемлемая часть реальности. Реальности куда более многогранной и радующей, нежели та, в которой я родился и вырос. Было бы иначе. не находились бы люди, охотно меняющие старый мир на этот. И далеко не худшие представители человечества... это ещё очень мягко выражаясь.
   Дорога, само собой, была безопасной. Кто, скажите мне, из числа находящихся хотя бы в частично здравом уме, рискнёт напасть на столь мощный для этих мест отряд, к тому же большей частью состоящий из демонов, имеющих ну очень мрачную и зловещую репутацию. Для подобного нужен или фанатизм, или уверенность в собственных силах. Фанатиков из Церкви Света тут покамест не наблюдалось, а уверенность в собственных силах... Не наблюдалось вокруг отрядов такой мощи и всё тут. Засевшие в форте маги и те - в заметно уменьшившемся количестве - убрались в направлении 'до Завесы и дальше'.
   Вот я и летел рядом с восседающей на лошади Стеллой, а находящаяся рядом же Ламита рассказывала моей воительнице о некоторых особенностях столь интересующей девушку темы, то есть о демонификации. Как ни крути, а Хранители Древних разбирались в этом процессе заметно хуже демонов. Стелла слушала о первых симптомах сего довольно длительного процесса; о том, как распознать начинающиеся физические изменения организма. А ещё о том, что, помимо уже состоявшегося и благотворно подействовавшего на процесс визита в Инферно, неплохо бы помощь определённой алхимией.
   Услышав это, я на пару секунд воспылал желанием надрать суккубе не то уши, не то задницу. Могла бы и раньше об этом вспомнить! Хотя... Верховные Лорды, о чём это я? Суккубы. при всех их достоинствах, отличаются также ветреностью и легкомыслием. Неудивительно, что и Ламита ни разу не исключение. Оставалось лишь спросить, какие именно алхимические составы нужны и сложно ли их купить либо самому сделать. Оказалось, что нет. Правда ингредиенты, скажем так, отнюдь не дешёвые, ну да этого стоило ожидать. Сроки... Не горело, вполне можно было подождать, когда прибудет представитель Гильдии Торговцев, после чего заказать ему нужные зелья. Эти составы можно было купить и у них, благо использовались они не только для повышения эффективности демонификации.
   К одной из двух интересующих нас деревень - той, которая в лесу - я подъезжал уже почти успокоившись. Пожалуй. именно это помогло как следует пораскинуть мозгами и решить, что не стоит ломиться туда всей ордой. И вообще ломиться в сопровождении демонов. Хватит Стеллы, пятёрки мстителей, парочки адептов и Ньярлата. Хозяин плоти тем и хорош, что может принять любой облик, в том числе и человеческий, а эффективность его как бойца уже проверена и вызывает искреннее уважение. Лично я с моей внешностью... Шлем, полоса ткани, закрывающая лицо. Уже проделывалось, так что норм, да и плащ скрывает наличие крыльев.
   Остальные? Будут ожидать неподалёку, готовые, случись что, показать местным, в каком месте раки в анабиоз впадают... и каким образом это делают. Дело для этих леди и джентльменов уже ставшее привычным.
   - Простые крестьяне, - с изрядной долей иронии заявила Стелла. - А ты, Хельги, очередную сложную операцию планируешь. Хотя если не хочешь, чтобы они тряслись как осиновые листья на ветру при виде демонов, тогда да. Им хватит и нас двоих с неполным десятков воинов, чтобы признать твою власть как хозяина этой земли и покорно платить налоги.
   - Я тоже на это рассчитываю.
   Девушка в ответ улыбнулась, но поняла ли до конца смысл моей фразы... тут я не был уверен. Слова же подразумевали, что я буду рад подобной трактовке, но вместе с тем привык ожидать подвоха. Особенно понимая тот факт, что пока ещё не окончательно оторвавшийся от 'материнской реальности' мир подчиняется кое-каким изначально заложенным правилам. В частности, что самые тихие места зачастую оказываются не такими уж безопасными. Хотя это и в жизни сплошь и рядом встречается, чего уж тут скрывать!
   Как бы то ни было, но оказавшийся совсем близко от деревни и приближающийся к её стоящим на окраине домам десяток хорошо вооружённых людей не мог не привлечь внимание обитателей. И наблюдателей, находящихся на трёх вышках, кое-как сколоченных из брёвен. Частокол вокруг деревни был откровенно убогий, не способный послужить препятствием для кого-то серьёзного. Разве что от волков, кабанов и. пожалуй. откровенно тупых гоблинов. Хотя нет, последние его бы преодолеть смогли. Странно это.
   Открытые... назовём это всё же воротами. В них мы и зашли, видя что часть местных обитателей разбежалась по домам, зато другая часть - а в этом селе было домов с полсотни - выжидающе смотрит на нас. А ещё на тех, кто вышел как представитель деревни. Представители...
   Мужчина лет пятидесяти с небольшой, аккуратной бородой, одетый в кожаный доспех и с боевым топором у пояса. На лице прослеживаются следы интеллекта, как бы даже не большие, чем стоило ожидать от простого деревенского старосты. И главный тут именно он, это сразу видно. Трое крепких мужиков позади него как поддержка. Щиты за спиной, топор и длинный кинжал на поясе, неплохие доспехи, пусть и кожаные, но с наклёпанными стальными пластинами. Для деревни опять же неплохо. А вот лучников на тех самых наблюдательных вышках что-то не видно, что и странно. Должны бы быть, а вот нету и всё. Похоже прав оказался я, а не ударившаяся в оптимизм Стелла.
   - Вы кто будете, добры люди? - задал вопрос тот, кого я окрестил 'старостой'. - Чего в нашей деревне надобно? Не торговцы вы, то сразу видно. А наёмники тут лишние, сами справляемся.
   - Хорошо справляетесь, это мы успели заметить, - согласился я. - Дома добротные, люди одеты хорошо, бедности не видно. Хорошая деревня, любо-дорого поглядеть.
   - С давних пор так было и так останется, покудова по заветам предков живём.
   - Заветы предков - это хорошо. Только они не всегда спасают от всякой пакости вроде орков, инсектов или кочевников-степняков. Кто-то пограбить, кто-то за рабами, а некоторые и сожрать не побрезгуют.
   'Староста' этак пристально на меня посмотрел и вымолвил:
   - Боги миловали. И дальше, коли ничего не изменится, будут миловать. А ты к чему это, мил человек, речи молвишь? Неужто свою защиту предлагать пытаешься? Так мы разных видели, на тебя похожих.
   - И законных властителей этих земель по праву владения Источником Силы? Ты, почтенный, если в деревне есть хотя бы захудалая знахарка или травник, у них спроси, чувствовали ли они что-то необычное недели две тому назад? И пусть правдиво ответят. Тогда, глядишь, кое-что и сам поймёшь.
   - Может и слышали, и мне сказали. Так с того ничего не поменялось... Малинники село вольное, как и Речная Слободка, что к воде поближе строилась.
   - Сложно быть вольными, когда все вокруг уже или зависимые, или... Было поселение орков и нет его. Маги в каменном форте крепко сидели, но удалось убедить, что пора крепкое место законному хозяину земель отдать. Малые Дубки сами под мою руку пошли, благодарные за то, что от набега степняков их избавили. Другое тоже было. Последние вы, в ваших двух сёлах.
   - Вот оно как...
   - Именно так. Я вражды и крови не хочу. Как жили, так жить и будете, а я вас, как своих вассалов, защищать обязуюсь, налоги невысокие взимая. Пять монет со двора - это малая плата за достойную защиту. Помимо прочего, желающие могут в войско поступить попробовать, если способности к тому обнаружатся. Про тех, у кого способности к магии обнаружатся и вовсе разговор особый. Полное обучение у наставников моих 'Залов заклинателей' и большие возможности в дальнейшем. Думай, староста, для всех так лучше будет.
   А местный 'авторитет' не только думал, но и делал. Ну не просто же так он почти с самого начала сдавил висевший у него на шее деревянный амулет, после чего заметно успокоился. Сигнал кому-то? Скорее всего, так оно и есть. И этот 'кто-то' наверняка, скажем так, покровитель этих деревень, кому они платят за безопасность. Именно по этой причине Стелле, Ньярлату и остальным был подан сигнал о возможном приближении угрозы. Ламите, которой я поручил командовать остальной частью войска, тоже было отправлено сообщение с приказом выдвигаться к нам и быть готовыми прийти на помощь, если оно понадобится.
   - Надо подумать, господин хороший, с родичами посоветоваться, это дело непростое. Вы бы через часок подошли, тогда и решим.
   - Так мы можем и тут постоять, - ухмыльнулся я, понимая, что собеседник банально тянет время. - Меня это место устраивает, а вот вас, я полагаю, не слишком. Неужто опасаетесь, что призываемый и пока неизвестный мне покровитель деревни может не только вас, но и дома ваши порушить?
   Против ожиданий, на лице старосты не появилось испуга, скорее уж возникло некое предвкушение. Зато он очень резво отпрыгнул назад, под прикрытие трёх других. А возглас Стеллы поневоле заставил отвлечься от этого хитрозадого.
   - Хельги! Это может быть проблемой!
   Повернувшись в ту сторону, куда указала воительница, я увидел, из-за чего староста был столь верен в успехе. Из леса медленно, но целеустремлённо, аккурат в нашу сторону, двигались восемь энтов. Ожившие деревья, чтоб им пусто было! Медлительные, неуклюжие, но от этого не становящиеся менее опасными. Атакующие либо сразу кинжальными выпадами острых ветвей, либо сначала опутывающие ноги врагов корнями, а потом, приближаясь, опять же пуская в ход ветви. Ну и просто обрушиться всей массой они тоже могли. Неприятные противники, но, как и все деревья, боящиеся огненной стихии.
   - Не будем пакостить на территории деревни, - ухмыльнулся я, после чего добавил. - Уводим энтов чуть в сторону, пока наши не подоспеют. Ньярлат! Постой в воротах, чтобы местные не рыпались. Если энты к тебе рванутся...
   - Уйду под землю, князь. Их корни менее опасны, чем я.
   Произнося это, хозяин плоти медленно трансформировался в свою истинную форму. Да и мне скрывать было уже нечего. Отброшена в сторону прикрывающая лицо ткань, плащ падает на землю, открывая разворачивающиеся крылья демона. Сюрприз для деревенских, что ни говори!
   Стелла и остальные довольно быстро откатываются в сторону. а я за ними, но держась в воздухе, так оно уже привычнее с некоторых пор. И спустя несколько секунд - Огненный Шар, сорвавшийся с руки, улетает в сторону энтов. Хорошо рвануло! Не скажу, что даже тому энту, в которого он попал, было нанесено действительно много урона, не говоря уж о тех, кого лишь разлетающимися клочьями пламени и взрывной волной задело. Зато их внимание к нам это явно привлекло. С мозгами у этой флоры всегда туго было, им направляющая рука требуется. А её, руки, что-то видно не было.
   Показались ифриты и Ламита, как авангард... летающий. Чуть погодя и остальные, уже знающие, с кем именно им предстояло столкнуться. С тем противником, который уязвим к огню и предпочитает ближний бой. Огненные Плети суккуб, пламенеющие клинки ифритов, проклятья мучителей и обычные Стрелы Тьмы от адептов. Самое то для того, чтобы заставить ожившие деревья сначала остановиться, а потом и попробовать улепетнуть в лесную чащу, подальше от относительно открытого пространства. Только три уже догорали чадящим пламенем, а остальные... Их я тоже планировал добить.
   Планы... Это то, что мы выстраиваем, пока в это не вмешивается жизнь. Вот и сейчас кое-кто вмешался. Появившийся буквально из воздуха массивный, метра под два ростом человек, закутанный в серую мантию и с резным посохом в руке. Порыв ветра сбил пламя с энтов, а мощный голос был слышен каждому, что не был глухим от рождения.
   - Довольно! Хватит ломать мои опытные образцы!
   Друид. Только они обладают столь специфической внешностью, да к тому же могут не просто командовать энтами, но и считать их 'образцами'. Теперь понятно, почему обе эти деревни были уверены в своей пусть относительной, но всё же безопасности. Друид в лесной местности - это серьёзная сила, особенно если сей тип не новичок, а опытный, много повидавший индивид. Вот потому я и отдал приказ своим воинам остановиться, прекратить любые атаки. С таким не грех и поговорить.
   - Хельги, князь Инферно, хозяин окрестных земель по праву владения Источником Силы.
   - Ставр Изменчивый, вольный друид. Зачем ты, князь Хельги, напал на деревню, которую я взял под защиту?
   - Нападения не было, - поспешил я откреститься от заведомо ошибочного предположения. - Местному старосте всего лишь было предложено идти под мою руку, как раз по праву контролируемого мной Источника. Эти деревни - последние. Остальные земли этого домена мне подвластны.
   - Маги, орки?
   - Первые, проиграв первую часть битвы, предпочти покинуть домен по-хорошему, с честью, то есть с оружием и даже ценными вещами. Вторые... С тупыми каннибалами Инферно переговоров не ведёт. Все мужчины зеленокожих уничтожены, равно как и те, кто пытался поднять оружие на моих воинов. Остатки женщин и дети изгнаны с земель домена.
   Друид думал, оценивая услышанное и примеряя к той ситуации, в которой мы оказались. И я его оценивал в меру сил и возможностей. Судя по всему, очень серьёзный противник, с которым не факт, что можно справиться без больших потерь. А потери мне сейчас точно не требовались. Предпочтительнее будет договориться на взаимовыгодных условиях.
   - Что ты можешь мне предложить, князь Хельги?
   - Выгодный для тебя вассалитет, друид Ставр. Обе деревни останутся под твоим покровительством, но ты становишься моим вассалом. Сражаешься вместе со мной во всех моих войнах, против всех моих врагов. Я же, как и положено сюзерену, защищаю тебя, если возникнет надобность.
   - У меня уже есть сильный враг, - ухмыльнулся друид. - Он здесь в пределах ТВОИХ земель, князь Хельги. И как это ты его не обнаружил?
   - Вот и я в недоумении, - пожал я плечами. - Из всех не осмотренных мест осталась лишь вторая деревня, Речная Слободка, да одна странная пещера неподалёку, где мой имп-разведчик был уничтожен прежде, чем успел это понять.
   - Там и находится мой враг... Титан.
   Однако неожиданное известие, с какой стороны ни посмотришь. Титаны, как бы это сказать, самый мощные бойцы в мире Лендлордов. При этом любой титан не имеет ни малейшего отношения ни к одному из соперничающих между собой 'центров силы' этого мира. Титаны - это основа так называемых Замков-над-облаками, очень странного образования, поставившего перед собой цель сохранения баланса в мире 'Лендлордов'. Не без их прямого и непосредственного участия было остановлено первое вторжение Лордов из Инферно. Они же приложили шаловливые свои лапы к крушению человеческих государств, остатки которых ныне называются Хранителями Древних. Было и многое другое, перечислять можно очень и очень долго. В информации по миру 'Лендлордов' им посвящалось довольно много места. Этакие 'хранители мира', вечно стоящие над мелкими схватками, но старающиеся ликвидировать любые потенциальные угрозы для того развития мира, которое лично они считали правильным.
   Лично мне всяческого рода 'поддерживающие баланс любой ценой' были сильно антипатичны. Чего только стоила их выходка с поддержкой Единения инсектов! Или проворачиваемые интриги с целью ослабить давление то на Вольную Степь, то на Золотой Каганат, когда каннибальские и людокрадские выходки упомянутых доставали многих до желания раскатать их в тонкий блин, не считаясь с затратами. Так нет, впрягались за ту пакость, спасая, сохраняя привычную для себя картину мира.
   Мда, те ещё субчики-голубчики! Но вот какая связь между титанами и друидом Ставром? Именно это я у него и спросил, на что получил вполне себе конкретный ответ.
   - До кого-то из титанов дошли слухи о некоторых моих опытах по изменению животных. Таких изменениях, которые когда-нибудь потом, не сразу, смогут передаваться потомству.
   - Направленная эволюция... это даже не химерология, это в чём-то будет более перспективно. Хотя в чём-то менее. И они?
   - Прилетел титан на колеснице, в которую были запряжены две птицы рух. Сразу. даже не поздоровавшись, повелел мне уничтожить все результаты моих экспериментов, а также записи о них. И после этого открыть свой разум для того, чтобы он мог стереть там 'опасные знания и помыслы'.
   - За одно такое предложение принято убивать.
   - Да, демон, вы, порождения Инферно, ставите честь превыше всего, пусть у каждого из вас может быть особенное её понимание. Но эти, из Замков-над-облаками, мыслят совсем по-другому. Я воспротивился. Друид в месте своей силы способен на многое.
   Оно и понятно. Собственно, он сам и является живым доказательством. Отбиться от титана и двух птиц рух, оставшись живым и не сильно покалеченным - это само по себе заслуживало уважения. Но услышанное далее заставило меня удивиться ещё сильнее.
   - Титан был чересчур самонадеян, он сунулся в мои лаборатории вместе с птицами. Там они и остались, хотя я потерял почти всё, бежав через потайной отнорок. Сам титан остался жив и опасен. На его ранения я не надеюсь, они очень быстро лечатся, что и неудивительно при доступной им магии. Мне повезло в одном...
   - Что ты сумел уцелеть и оставил титана без птичек?
   - Нет, это не везение, а результат моей предусмотрительности и его самоуверенности, - отмахнулся Ставр. - Везение в том, что он не смог отправить весточку своим братьям. Помешала та Завеса, которая накрыла эти земли.
   - Она не мешает пересекать границу...
   - Да, не мешает. Но титан не закончил данное ему поручение, я оказался сильнее. чем они думали. Теперь он стережёт разрушенные лаборатории и ждёт помощи. Ждёт того дня, когда спадёт Завеса и можно будет послать весть. И сюда он не придёт, опасается, что я смогу его уничтожить. Не знает, что тут у меня нет достаточной силы, нет ловушек и укрепляющих зелий. Помоги убить посланца Замков-над-облаками, князь Инферно, тогда я признаю тебя сюзереном и буду верен.
   'Вы получили задание 'Месть друида'. Помогите друиду Ставру Изменчивому отмстить разрушившему его лаборатории титану.
   Внимание, Замки-над-облаками долго и внимательно присматриваются к любому, кто пытается выйти за грань установленных ими для мира 'Земель меча и магии' правил.
   Награда: присоединение к вам друида Ставра Изменчивого, опыт, вариативно'.
   - Титанов мне убивать ещё не приходилось, надо бы исправить 'пробел в образовании'. Договорились!
   Друид был доволен. Судя по всему, сам, без поддержки, он и впрямь не рассчитывал одолеть столь грозного противника. Ну а мне была предоставлена возможность посмотреть на то, кого именно я, по сути, получил в качестве второго, после Стеллы. вассала.
   Имя: Ставр Изменчивый
   Раса: Человек
   Класс: Друид
   Классовое умение: Страж Леса - войска на 20% эффективнее действуют среди лесных массивов (скрытность, скорость перемещения).
   Уровень: 24
   Характеристики:
   Интеллект: 48
   Сила: 12
   Выносливость: 7
   Ловкость: 8
   Сила магии: 22
   Устойчивость к откату: 14
   Ментальная выносливость: 21
   Умения:
   'Алхимик' - возможность изготовления зелий; 'Комбинирование зелий III - позволяет на основе известных составов создавать новые, обладающие новыми, более эффективными свойствами; 'Исследователь II' - разложение готового зелья на составляющие с целью разобраться в принципах его создания.
   'Магия Хаоса' - возможность использовать заклинания Магии Хаоса; 'Мастер магии Хаоса III' - эффективность заклинаний Магии Хаоса увеличивается на 22,5%; 'Мастер Мутаций IV' - эффективность связанных с мутациями заклятий и ритуалов повышена на 25%, 'Мастер Разрушения Материи II' - эффективность связанных с разрушением материи заклятий и ритуалов повышена на 17,5%; 'Мастер Разрушения Магии I' - эффективность связанных с разрушением материи заклятий и ритуалов повышена на 10%.
   'Магия Жизни' - возможность использовать заклинания Магии Жизни; 'Мастер магии Жизни II' - эффективность заклинаний Магии Жизни увеличивается на 17,5%; 'Мастер Повелевания Животными II' - эффективность связанных с контролем фауны заклятий повышена на 17,5%
   'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума I' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 10%.
   Мда, довольно узконаправленный специалист. С другой стороны, когда вот такой дядя, да в благоприятной для него обстановке проявляет свой характер... Неудивительно, что обе птички рух превратились в комки перьев, да и титану явно нехило досталось, иначе хрена с два Ставру удалось бы уйти по тайному ходу.
   - Вот что, Ставр. Давай мы отправимся в эту деревню, Малинники, да обсудим планы убиения титана за кружечкой...
   - Кружечкой пива.
   - Я предпочту морс или какой-нибудь настой, а мои приближённые... кто что. Вкусы у них разные. Там ты и расскажешь про свою бывшую лабораторию, о подступах к ней, а заодно про уязвимые места этих самых титанов. Я то о них больше в теории знаю, сталкиваться ещё не доводилось.
   Да уж, надо было видеть рожи деревенских, когда мы вернулись в деревню вместе с друидом, вполне дружелюбно беседуя. А старосту. который было сунулся к друиду, тот отоварил добротным таким подзатыльником. От него у мужика ноги подкосились и тот приземлился на все четыре. Спустя пару десятков секунд кое-как поднялся, ошалело тряся головой, и простонал:
   - За что, господин Ставр?!
   - За глупость, Афраний! Исключительно за неё. Я тебе что говорил? Амулет использовать, если угроза для селения явная и зримая. А к тебе, пню старому, целый князь Инферно с предложением пришёл, мирно поговорить. Болван!
   - Ну я ж не думал...
   - Вот в это я верю, Афраний! В избу, где путники останавливаются, пусть несут пиво, вино, морс, закуски. И не мешкай!
   Чётко у него тут всё поставлено, уважаю. Сразу видно, что друид поставил себя так, что его не боятся, а скорее сильно уважают. И это правильно, ведь на одном страхе далеко не уедешь.
   Потому и получилось, что я, Ставр и мои помощники в делах военных и не только сидели в просторной и светлой комнате за богато, пусть и в деревенском стиле, накрытым столом и обсуждали проблему, которую предстояло решить. Большую часть времени говорил друид, что было естественным. Именно он знал о титанах поболее любого из нас. Да, и меня тоже, ведь мои знания являлись чистой теорией. Ставр же имел представление не просто о титанах, но и об этом конкретном представителе их рода-племени. Тоже немаловажная особенность.
   - Титаны... Не зря их так прозвали, - отхлебнув из кружки, в которой только-только осела шапка пены, промолвил друид. - Ростом до пяти метров, идеально сложены, обладают огромной силой. Как люди, но больше, лучше, сильнее. Проклятья с них слетают чуть ли не быстрее, чем их пытаются наложить. И чтобы убить титана, надо приложить раза в два больше сил, чем при убийстве чёрного дракона. Приходилось сталкиваться?
   - С чёрным пока нет, а вот зелёного недавно 'разобрали на части'.
   - То есть некоторый опыт в уничтожении опасных врагов у вас уже есть, князь. Рад это слышать. И не забывайте, что титаны не пренебрегают доспехами. Магию использовать для них так же естественно, как для нас дышать. Более всего владеют воздушной стихией и в целом склоняются к школам Материи и Разума. Школа Жизни - только то, что относится к лечению, остальное им не особенно интересно.
   - Это в целом. А если перейти к частностям?
   Ставра аж передёрнуло. Видимо, вспомнил тот самый бой с титаном и его птицами рух. Затем осушил кружку до дна, со стуком поставил её на стол и заявил:
   - Титан этот молодой ещё, горячий. Послали юнца с простым поручением, а он загордился, полез за мной, внутрь пещеры. Притянул к себе часть ловушек. запаниковал, птиц на помощь призвал. А они тоже немаленькие, да и куда им, тварям небесным, в пещеру. Я и воспользовался ошибкой юнца. Птицы его до последнего защищали, на себя магию принимая, потому он тогда и уцелел.
   - Чем этого противника бить лучше, какой магией?
   - Не Материей и не Разумом. Лучше всего Хаос подойдёт, через мутации его уязвить лучше всего. Ты, князь, как с этой магией?
   - Увы, но никак. Материя, Тьма, Разум опять же.
   - Жаль. Но Тьма - это лучше, чем просто Материя, - кривовато улыбнулся друид. - Демоны у тебя необычные. Таких не то что не видел, не слышал почти.
   Я лишь улыбнулся, словно говоря, что то ли ещё будет. Ставр понимающе кивнул, после чего продолжил, вновь возвращаясь к основной теме.
   - Титан или около пещеры, или в ней. Далеко не уходит, опасается, что я могу вернуться и забрать оттуда какие-то важные для продолжения моей работы вещи.
   - Почему бы просто всё не уничтожить? - спросила Стелла, что было очень даже уместно. - Нет лабораторий и самой пещеры, нет и 'запретных' знаний. Жрецы Церкви Света наловчились делать подобное века тому назад.
   - Титаны - это не бесноватые жрецы Империи Света. Они сложнее в своих желаниях. В Замках-над-облаками не уничтожают запретное, а хранят его у себя. Не используют большую часть, но хранят. Вот и этот будет ждать помощи от своих, после того как удастся отправить весть о бедственном положении, в которое он попал. Помощи не только в том, чтобы найти и покарать меня, но и в перевозке остатков моей лаборатории и особенно дневников. Уничтожат лишь остатки, которые им не понадобятся.
   - Нам это как-то поможет?
   - Да, князь, очень поможет. Кое-какие из ловушек ещё остались И главная для нас - возможность обрушить оба входа в пещеру, главный и запасной. А пустить по воздуховодам ядовитый дым мне, как алхимику, несложно.
   - Титана этим не убить, - рыкнул Лаурус. - Большой, живучий, и магией владеет. Долго сидеть не станет в каменном мешке, где и дышать то нечем. Я бы сокрушил скалу и вышел.
   Друид лишь довольно улыбался, слушая слова сокрушителя. Похоже, чем-то они ему сильно понравились. И утаивать это он не стал.
   - Титан так и сделает. Они не любят пещеры, им нравится простор. Но часть своей магии на разрушение завала или толщи камня он всё равно потратит. Это и будет нашим шансом.
   - Импы! Часть маны у титана они украдут.
   - Малую часть, Ламита, - возразил я. - Куда меньше, чем хотелось бы.
   - Хоть что-то! А ещё, когда он только появится, но нему стоит будет ударить всей магией, которая у нас есть. Может ещё алхимией?
   Прямой намёк друиду на то. что если есть заначки, то надо бы и поделиться с союзниками. И он не подкачал.
   - Алхимия будет. Немного. Но удар магией должен быть массированным, чтобы у титана не было и пары мгновений на то, чтобы собраться с силами и мыслями. Каждый миг его замешательства повысит шанс на удачный исход боя.
   - Согласен, - кивнул я.- Вместе с тем нужен вспомогательный отряд, который не даст ему прорваться к нашим магам, переключит большую часть внимания на себя. И для этого, Ставр, лучше всего подойдут твои энты. Хватать корнями и обездвиживать они неплохо умеют. Их осталось пять?
   - Твоими и твоих воинов стараниями, - покривился друид. - Но надолго их не хватит.
   - Истинную форму Ньярлата. Хозяина Плоти, ты уже видел. Плюс два летающих вокруг ифрита с пламенными клинками и кое-какой магией. А если энтов пустят на дрова или просто расшвыряют в разные стороны - тогда последует удар рогами с разгона от демонов Лауруса. Это даже титану сильно не понравится.
   Конечно же, друиду не сильно нравилось, что его энтов будут использовать как расходный материал, но и возразить было нечего. Они, как ни крути, лучше всех прочих - помимо Ньярлата - подходили для задачи сковывания титана. Да и иных кандидатов, помимо нас, на роль союзников у Ставра просто не наблюдалось. Так что или так или... бежать за пределы домена и дальше, рассчитывая на то, что не найдут либо найдут нескоро.
   С некоторым скрипом, но общая концепция действий была одобрена и началось более детальное обсуждение. Я же, слегка ослабив внимание к этому вопросу, переключился на другой, хотя и по той же теме. Проще говоря, 'постучался' насчет поговорить к Алексу, который. судя по всему, был не сильно занят. И точно, он ответил всего через несколько минут.
   - Олег, рад тебя слышать! Понимаю, весь в делах и хлопотах, хорошо что успешных. Но учти, последняя неделя мало-мало спокойной жизни идёт!
   - Спокойной её назвать не получится, - пишу ему в ответ. - Мало мне ожидания набега кочевников и 'святого похода' от Церкви Света, так ещё в одну историю вляпался по самые уши.
   - Инсекты, помню...
   - Нет, это отдельный разговор, хотя и тут есть солидные подвижки. О насекомых этом чуть позже скажу. Из срочного и важного тот факт, что у меня тут новый вассал вот-вот появится. Нехилый такой друид с уклонов в алхимию и школу Хаоса, но требуется для него кое-что сделать.
   - Кого-то убить?
   - Да. Титана...
   Недолгое молчание, сменившееся довольно экспрессивным текстом.
   - Титана?! Ты, Олег, ухитряешься вечно не то проблемы на свою жопу найти, не то возможности для развития могущества обнаружить! Нет, титана он замочить собирается... Хотя если с достаточной поддержкой, да с наградой в виде друида-алхимика, с хаосом дружащего. Да-а, какой приз, такие и сложности для его получения. Давай, рассказывай, не томи!
   Ну я и рассказал, ничего не скрывая. Диспозицию, планируемый ход боя и прочее. Были у меня надежды, что Алекс, как самый опытный из нас, поспособствует улучшению уже имеющегося плана. И кое-что он подсказал.
   - Цепные Молнии и молнии просто. Титаны их обожают. И бить ими он будет не по энтам, которые рядом - их мечом или даже кулаками крушить станет - а по твоим магам.
   - Укрыть под иллюзиями?
   - Поможет только сначала, - возразил Алекс. - Цепная Молния бьёт по цели, но потом перескакивает на стоящих поблизости, теряя с силе поражения, но разветвляясь. И ей пофиг, видно цель или нет, она наводится по ауре. Только иллюзии всё равно используй, лишними не станут.
   - Непременно. Что ещё посоветуешь?
   - Посоветовал бы не лезть, но слишком хорошо тебя знаю. Проклятья на него не действуют, потому даже не затевайся.
   - В курсе уже.
   - Тогда всё. Разве что бой с ним нельзя затягивать, нельзя давать лечиться. Истощай его запас маны, долби магией, сковывай движения теми же энтами, они у тебя расходным материалом послужат. Чужие ж, не свои.
   Больше Алекс сказать ничего не мог. А когда я спросил, как дела у него и у Динамита с Огнёвкой, сказанное мне в ответ не блистало оптимизмом.
   - Я то хорошо, развиваюсь, готовлюсь к завоеваниям, ведь соседей ослабил. Огнёвка наша бодро начала, суккубочка. Да ты сам с ней день назад беседовал, она говорила. Жаль, что не рискнула на высшем уровне эти три недели внутри Завесы провести, ну да её право. А вот Федя наш... Завесы больше нет.
   - Знаю, он говорил.
   - А говорил этот клятый Маг, что уровень раскачал всего двадцать шестой?
   - Умолчал, редиска нехорошая!
   - Вот и я недавно узнал, - я чувствовал, что Алекс в паре шагов от бешенства по поводу небрежного отношения нашего общего друга к столь важным делам, как стартовое развитие в нашем новом мире. - Про соседей он толком ничего не узнал, провозился то с големами, то в постели с разными шлюшками. Бордель то построить не забыл!
   Мда, это прямо из серии 'что случается, когда нижняя голова верхнюю периодически заменяет'.
   - Что у него с соседями?
   - Он пока не знает. И почему я не удивлён? - продолжил плеваться ядом Алекс. - Ведь говорили ему, что развитие замка - это только часть дела. Толку то с этого самого развития, если ты сам слабее тех, кто пришёл поживиться твоим добром? А они придут. Не могут не прийти, если только слабость почувствуют. И что тогда этому разгильдяю делать? Бежать? Так и это надо суметь сделать. К любому из нас добираться - путь не самый близкий, если не сказать очень далёкий.
   - Минорный настрой.
   - Реалистичный. Олег, я очень рад буду ошибиться. От души желаю Федьке, чтобы соседи оказались такими же разгильдяями или просто не враждебно настроенными. Но исходить то надо из худшего, пусть и надеясь на лучшее.
   - Понимаю, случись что, ему добираться к тебе придётся. Ты ближе остальных.
   - Относительно. Эх, что ему советуй, что не советуй, слушает через раз! Тебе удачи в сложном бою, а Динамита нашего я сегодня ещё раз воспитывать буду. Может хоть часть слов в его дырявой голове задержится.
   Печально, хотя и предсказуемо. Заодно вот он, наглядный пример того, как не надо поступать в той ситуации, в которой все мы четверо находимся. Расслабился, позволил себе подумать, что всё будет хорошо даже без приложения максимума усилий. И вот результат, когда Завеса пала, а ты, скажем так, не совсем готов к отражению угроз извне и надеешься лишь на удачный для тебя расклад.
   Урок для меня. Ведь умному человеку лучше учиться на чужих ошибках, дабы не допускать своих. А насчёт излишнего расслабления... Как же, расслабишься тут, в преддверии драки с титаном!
  
  
  Глава 4
  
   Ставр Изменчивый сдержал все свои обещания. То есть снабдил тех из нас, кто должен был участвовать в ближнем бою с титаном, кое-какой алхимией. В её основе лежали не стихии, а по большей части Хаос, что в нашем случае было большим плюсом. Да и помимо пяти энтов притащил стадо из десятка диких кабанов. Вот это точно был самый настоящий расходный материал. В судьбе свинок сомневаться не приходилось - их единственной задачей было путаться под ногами титана, пытаясь с разбега пробить клыками поножи гиганта и повредить тому ноги. Шансов почти не было, но игнорировать эту атаку титан не сможет.
   А ещё я увидел действительно впечатляющую зверюгу. Саблезубый тигр, то есть существо откровенно для меня реликтовое, вроде мамонта, зато куда более красивое. Кошак же, пусть и с гипертрофированными верхними клыками. Звали это чудо природы Тиша, потому как подкрадывался к жертвам тихо-тихо, после чего бросок и... клыки пробивали самую толстую кость или доспех. Если же учесть тот факт, что клыки у кошатины были ядовитые и яд быстродействующим, то исход схватки в случае удачного укуса и мало-мальски серьёзной раны от него был предрешён
   Именно так, никакой ошибки. Просто над котиком Ставр изволил вдумчиво поработать, создавая из просто опасного зверя хищника, опасного во всех отношениях. Ядовитые когти и зубы, способность карабкаться не только по деревьям, но даже по отвесной каменной поверхности. Уникальная, штучная работа, по сути первый действительно удачный опыт. И вместе с тем внешне этот саблезубый тигр ничем не отличался от себе подобных зверюг.
   Друиду польстило то, что мне пришёлся по душе его зверь кошачьей породы, которого он порой использовал и как ездовое животное. А что, габариты кошатины вполне это позволяли! К слову сказать, меня он не боялся, в отличие от лошадей. Поневоле закрались определённые мысли на далёкую перспективу, но озвучивать их я пока не стал. Успею ещё.
   Разведать окрестности той самой пещеры я на сей раз предпочёл привычным образом, при помощи Призыва Совы. Птичка и в этот раз доказала свою полезность, позволив мне определить, где именно находится объект нашего интереса. А находился он вне пещеры, позволяя тем самым как следует себя рассмотреть. Да уж, та ещё персона! Большой, внушительный, гармонично сложенный, чем-то напоминающий древнего грека. Не нынешнего, от турков слабо отличимого, а именно древнего, облик которых передан лишь в скульптурах.
   Оружие с бронёй, к слову сказать, присутствовали. Кираса, наручи с поножами, открытый шлем и одноручный меч. Наверняка ещё и не просто вещи, а вещи магические. Только облизываться на них не стоило. Размер, однако! Даже магия не могла ТАК подстраивать габариты изделий. Поэтому интерес представлял разве что материал, из которого это всё было сделано. Хотя работать с ним мог только настоящий мастер кузнечного дела. которого у меня покамест не имелось, равно как и самой обычной кузницы, помимо деревенского убожества.
   Двадцать минут, полчаса, сорок пять минут... Ага! Титану не то надоело греться на солнышке, не то он решил проявить бдительность и осмотреть пещеру изнутри. Значит, пришло время и нам начать разыгрывать свою партию.
   Эх как друид на тигре резко вперёд стартанул! Как бы не быстрее коня, а учитывая, что этот тигр ещё и по камням резво скакать обучен, то и вовсе этому скакуну цены нет. Ну а мне сейчас другое занятие предстоит - иллюзиями отдельные малые отряды прикрывать, чтобы их раньше времени не обнаружили. Хорошо маны на это мало тратится, да откат по времени невелик.
   Та-ак... Остановился, что-то колданул и вуаля! Грохот от обрушивающихся входов в пещеры получился громким, да и результат на загляденье. Теперь титану придётся использовать магию по полной программе, выкладываться от души. чтобы быстро выбраться из пещеры. Уже потому, что Ставр и не думал останавливаться. Сместившись немного в сторону - явно к тому самому вентиляционному отверстию - он опрокинул туда один флакон, второй, затем сыпанул какого-то порошка, после чего завалил отверстие камнями, перекрывая ядовитым испарениям этот выход.
   Теперь нужно было лишь ждать. Чего? Какой именно путь выберет титан для того, чтобы выбраться из не просто замкнутого, но и очень ядовитого пространства. Ведь какая бы нехилая магия исцеления вкупе с естественноё регенерацией у него ни была, но и она вряд ли выстояла бы против подобной алхимической атаки. А чем меньше у него будет маны, тем легче его прикончить. Магия, как ни крути - это как бы не половина его мощи.
   Установка иллюзий была окончена, ифриты парили высоко над землей, готовые атаковать врага сверху. Энты и кабаны также ждали лишь появления врага, хотя скорость первых - отдельная матерная песня. Суккубы с адептами и мучители, укрытые под иллюзиями, изнывали от бездействия, готовые начать обстрел заклятьями. Ну а рогатые демоны Лауруса, как магией не владеющие, должны были атаковать после энтов, когда те выдохнутся или будут разобраны на дрова.
   Бум... Бум-м! Глухие удары показывали, с какой стороны пробивается сквозь завалы титан. Да, он не решился прорубать путь напрямую через каменную толщу, предпочёл использовать засыпанный ход. Запасной, не главный. Чем он руководствовался? Не знаю и знать не хочу. Важным было лишь то, что парочкой ударов- как магических, как и физических - дело явно не ограничилось. Это значило для нас. что удастся подтянуть ещё и энтов. Ожившие деревяшки сразу его встретят, а не после подойдут.
   Вот и заключительный 'бум'. Камни во все стороны полетели от действительно серьёзного, качественного магического удара, который наверняка скушал немалую толику маны. Зачем удар такой... излишней силы? Наверняка чтобы задеть каменной шрапнелью тех, кто мог оказаться поблизости. Не лишено логики, но малоэффективно в данном раскладе. Деревянным энтам от града камней не очень то поплохело. Остальные же находились или в отдалении, или в воздухе, или вообще под землёй как Ньярлат. Хозяин плоти наверняка уже привык быть этаким 'подземным кракеном'.
   Ну привет, титанище! Теперь твои доспехи не сверкают, камнями побиты и тусклые от каменной пыли. Да и вид довольно бледный, дышать отравой никому на пользу не шло. А ты ещё, будучи отравленным, наружу сквозь завалы пробивался - недолго, но с напряжением всех доступных тебе сил, понимая, что чем дольше находишься там, тем сильнее ослабеешь на радость неизвестным врагам. Вышел, не спорю, и что видишь первым делом? Энтов! Тех самых, которые наверняка 'привет' от того самого друида, с которым ты уже сталкивался. И что это должно означать? Попытку атаковать тебя... собственными силами.
   Ввести врага в заблуждение - самое оно. Хотя бы на несколько секунд, что в таких ситуациях дорого стоит. И титан купился, с ходу зарядив по энтам Цепной Молнией, своим излюбленным оружием. Почему не огнём? Наверное. решил покрасоваться, понимая, что энты ему по любому не соперники. Да и шокирующее действия данного заклятья, оно даже на ожившие деревья распространяется. Вот, воспользовавшись временным, буквально на пару секунд, ступором противника, титан пнул ножищей одного из них и, махнув мечом, срубив пару толстых ветвей с другого энта.
   Тем более сильным шоком для него долго было стать одно из следующих мгновений. То самое, в которое на него обрушился удар из града Стрел Тьмы, нескольких проклятий магии Разума - почти не подействовавших, но заставивших обратить на себя внимание - и огненных заклятий. Более того, спикировавшие с неба ифриты с ходу отбомбились особо пакостной алхимией из запасов Ставра Изменчивого. Той самой, которая была густо замешана на магии Хаоса. Удар собственно Хаосом, чарами Мутаций, это уже от Ставра. Как мне показалось, он ударил 'Мягкой Костью - тем заклятьем, которое размягчает кости скелета жертвы, делая их гибкими, податливыми. Чары, жрущие большое количество маны, но действенные на загляденье. Вон, даже титана проняло, закачался, ноги подгибаются и руки хуже двигаться стали. И, словно в завершение неприятностей, вокруг ног титана обвились щупальца хозяина плоти. Тоже то ещё по 'приятности' ощущение!
   Ответка! Понимая, что из-под земли вот-вот вылезет нечто крайне опасное, титан ударил заклятьем, обращающим простую землю в камень. И тут Ньярлату стало мучительно больно от частично замурованного в камень организма. У него отхватило очень солидный кус здоровья, и я просто вынужден был отдать приказ скрыться и восстанавливаться. Боец из него сейчас уже крайне хреновый.
   Но кинув заклятье, направленное на нейтрализацию хозяина плоти, титан на какое-то время, пока не пройдёт откат, выпал из магического боя. На малый промежуток времени, но всё же. Тут ещё импы, повинуясь приказу, хапнули у него добрую толику маны. Это чтобы жизнь раем не показалась! Понимаю, что до нуля ману у него не вычерпать таким образом и даже не ополовинить, но всё едино урон ощутимый даже для титана от без малого трёх десятков импов.
   Энтам меж тем по сути приходил окончательный амбец. Равно как и кабанятине ничего особенно не светило, ибо от хрюков титан отбивался исключительно пинками, отшвыривая свиноту далеко и костоломно. Я же, не желая использовать Огненный Шар по причине его объемности, активировал Трясину. Это не проклятье, к которым у титана высокий иммунитет, а всего лишь воздействие на почву. Ту самую, которую он превратил было в камень, но теперь... Теперь она приходила в прежнее состояние, как бы намекая, что ему вновь стоит бояться нападения снизу. Он то не знал, что хозяин плоти у меня один, да и тот сильно подраненный, потому и сделал несколько шагов в сторону, не отступая в пещеру, а напротив, уходя в сторону, на открытое и более, как ему показалось, удобное пространство.
   Зря показалось. А может и не совсем, потому как очень уж удачно наш враг махнул вспыхнувшим ослепительно белым светов клинком, рассекая ифрита не то чтобы напополам, скорее на два неравных куска. И частичная нематериальность того не спасла. Минус один полезный боец! Парой секунд позже - новое заклятье, на сей раз огненное, по остаткам энтов и кабанов. Какое? Огненный Вихрь - закручивающиеся в пламенеющую воротку струи огня, притягивающие к себе и сжигающие всё, до чего удалось добраться. А много ли надо энтам и свинкам? Особенно энтам...
   Выкуси, урод! Из-под иллюзии рванулся новый ударный отряд - набирающие скорость для излюбленного своего удара шесть рогатых демонов, возглавляемые двумя сокрушителями. И как раз перед тем, как они добрались до титана, на того легло новое заклятье из Школы Хаоса, временно меняющее плотность мышц цели. С расслабившимися мышцами, особенно на ногах, устоять при ударе большими демоническими рогами... Можно, но очень уж сложно.
   Вот титан и рухнул, с грохотом и впервые раздавшимся криком. Не боевым кличем, а именно криком разумного существа, понимающего, что дело приняло совсем тоскливый для него оборот.
   Сбитого с ног пинать всегда удобнее. Особенно таким спецам ближнего боя как рогатые с сокрушителями. Особенно последним, которые, задействовав свое умение сокрушать, пламенеющими от избытка закачанной энергии кулачищами лупили не по голове и рёбрам, а по суставам титана. И плевать им было, что одного рогатого он прихватил за шею и сейчас с отчаянием обречённого выдавливал из того жизнь. Равно как и на Цепную Молнию, которую титан нацелил не на добивающих его демонов, а на находящихся вдали суккуб и адептов.
   Мля! Один из группы адептов, скрывающая коих иллюзия рухнула, стал базовой целью Цепной Молнии и уже через пару мгновений упал на камни не человеком, а куском горелого, местами обуглившегося мяса. Та же участь постигла ещё трёх его собратьев. Хорошо хоть двум суккубам, тоже бывшим в этой группе, повезло чуть больше, поскольку демонессы получили в качестве резерва на крайний случай по склянке восстанавливающего жизнь эликсира. Догадались, попав под электропрожарку, немедленно его принять. Потому, наверно, и выжили, пройдя совсем рядом с рубежом, отправившим бы их на перерождение.
   Всё, титану точно звездец! Даже несмотря на то, что рогатого он таки да придушил. Но это оказалось его последним успехом. Совсем последним, ведь с переломанными суставами нанести вред таким демонам как рогатые и сокрушители... из раздела сказок. Что до магии, то и для этого нужно хоть как-то сосредоточиться, а подобное тоже было из ряда вон выходящей задачкой в его положении.
   Однако, он сумел меня удивить. Как? Прохрипев следующую фразу:
   - Слово посланца Замков-над-облаками...
   Мне то было глубоко пофиг, чего там бормочет без нескольких секунд труп, но демоны неожиданно... отошли на пару шагов в сторону. Друид, и человеческая часть моего войска прекратили пускать атакующие заклятья. Я изумлённо посмотрел на оказавшуюся рядом Стеллу, и та поспешила развеять моё искреннее изумление:
   - Это то, с чем титаны могут обратиться к любому и в любом положении. Его нужно лишь выслушать, а вовсе не соглашаться.
   И тут же система, словно спохватившись, выдала сообщение из разряда крайне важных.
   'Внимание, важно! Любой представитель титанов, древней и могучей расы, главенствующей в Замках-над-облаками, имеет право в любой момент обратиться к разумным мира 'Лендлордов'. И, согласно древней традиции, их выслушивают все. Даже дикие орки и далёкие от всех остальных рас инсекты. Выслушать, но не послушаться. Не идите и Вы против традиции. Титан на пороге смерти может сказать нечто весьма важное'
   Ладно, будем посмотреть-послушать. Киваю в знак согласия и подхожу к поверженному исполину, в котором жизни всего ничего осталось, на одно заклятье или правильный удар клинком. Титан проиграл и не может этого не понимать, равно как и то, что демону в моем лице как-то глубоко параллельно на все угрозы и прочее, что может прозвучать из его уст. Останавливаюсь рядом, не убирая клинок в ножны, и говорю:
   - Ты попросил о последних словах, побеждённый воин. Я, Хельги, князь Инферно, готов их выслушать, ведь недостойным было бы поступить иначе с тем, кто храбро бился. Говори.
   - Отступись от носителя запретных знаний, демон-чужак, - голос титана был тих, но вполне различим, особенно в наступившей тишине. - Простому демону из Инферно я бы это не сказал. Отступись и получишь достойную награду от нас, живущих в Замках-над-облаками и хранящих этот мир от него самого.
   Щёлк... Ещё одно сообщение.
   'Вам поступило предложение от посланца Замков-над-облаками. В случае согласия друид Ставр Изменчивый станет вам враждебен, но вы получите ценные дары (вариативные) от титанов и сможете в дальнейшем выполнять их поручения по 'поддержанию равновесия мира'.
   Отказавшись от предложения и убив титана, вы получите метку 'Убийца титанов'. Фракции, относящиеся к Замкам-над-облаками с приязнью или почтительным опасением, резко меняют своё к вам отношение в отрицательную сторону. Гильдии, имея с вами дело, поднимают цены на свои услуги как 'надбавку за риск'. С другой стороны. эта метка будет притягивать к вам различного рода отступников от власти и веры. (вероятность +20%).
   Выбор за вами'.
   - Предательство союзников - это явно не мой путь. Сражавшийся достойно - умри быстро.
   - Ты совершаешь ошибку. Оду...
   Клинок. вонзившийся в горло титана, прервал того на полуслове. Не люблю, когда всякие-разные пытаются предложить паршивые 'тридцать сребреников' в качестве стандартного гонорара за предательство.
   Всё. Был титан, а стал труп. Большой только, хоронить которого явно будет большим таким гемором. Зачем вообще хоронить? Хотя бы для того, чтобы исключить любую вероятность, что доброхоты Замков-над-облаками смогут что-либо найти. Ну а я... Я получил ту самую метку, которая явно принесёт в будущем немало хлопот. Хотя и пользу из неё можно было выжать, если только как с следует постараться.
   И опыт, опыт... много опыта. Дорого стоит титан! Хотя и о понесённых потерях нельзя забывать. Дорого его смерть мне обошлась. А не используй я энтов с дикими кабанами как расходный материал? Мда, тогда всё было бы и вовсе печально.
   В любом случае, повышение силы магии и устойчивости к откату - это уже хорошо. Плюс выбранные умения 'Мастер иллюзий' - относящееся к школе Разума - и 'Восстановление маны IV'. Ничего лишнего, всё в продолжение выбранной линии развития, грех жаловаться. И подтверждения насчёт того, что Ставр Изменчивый становится моим вассалом. Кстати, вот и он с довольным выражением лица.
   - Ты выполнил обещание, князь Хельги, и я выполняю своё. Прими мою клятву верности.
   - Принимаю. Я рад твоему присоединению к моему войску, но с титаном надо что-то делать. Труп... привлечёт к себе внимание даже с воздуха.
   - Не беспокойтесь насчёт этого, князь, - ухмыльнулся друид. - В моей лаборатории есть составы, растворяющие плоть и кости. Дайте мне полчаса и от него ничего не останется. Только запах будет...
   - Мы отойдём в сторону. Однако тебе наверняка понадобится помощь для того, чтобы извлечь из лаборатории то, что ещё можно использовать.
   Ставр тяжко вздохнул, глядя в сторону входа в пещеру.
   - Зная титанов, там мало что осталось, но и оставшееся послужит вам на пользу, князь. Редкие материалы, уцелевшее оборудование... Это уже не цельная лаборатория, но... А в вашем замке уже есть лаборатория алхимика, князь?
   - Пока нет, но скоро будет. Без неё сможешь обходиться первые дни?
   - Смогу, только изготавливаемые зелья будут хуже, чем хотелось бы. И разумеется о сложных составах придётся пока забыть. Нужно особенное оборудование.
   - Я понял, Ставр. Рогатые помогут в переноске тяжестей, я же займусь тем, что удалось найти на теле титана.
   На самом деле, мало что удалось найти. Разве что более четырёх тысяч монет в объёмном кошеле на поясе да интересный амулет на шее гиганта. Остальное, увы и ах. Доспехи и меч были банально не по размеру, так что лишь на перековку, благо материал был действительно впечатляющим. А колец и браслетов титан не носил, равно как и магических книг и свитков в его скромном багаже не наличествовало.
   Что ж, хоть амулет удалось взять. Кстати, весьма неплохой.
   'Амулет защиты небес. Поглощает от 10 до 15% урона от направленных в носителя заклятий школы Материи, Тьмы, Смерти. Даёт иммунитет к заклятьям Подчинение, Оцепенение, Берсерк из школы Разума'
   Хорошая штука. Вешаю амулет себе на шею, ну а 'Ожерелье шамана-ученика' отправляется в сумку. Стелле такое точно дарить нет смысла. Ну а там видно будет, что с этим артефактом делать. Может кому-то вручить, может пусть пока в закромах полежит.
   И опять суета после боя, куда ж без неё. Позаботиться о раненых, насчёт павших тоже. пусть их, к моему облегчению, не так много, как могло бы быть. Плюс возня друида насчёт эвакуации того, что осталось от его лаборатории и запасов расходных материалов для неё.
   Вот закончится это все - надо будет вернуться в Малинники хотя бы для того, чтобы переночевать в комфорте, а не в чистом поле. Да и по пути это к замку, чего уж там. Ладно, почти по пути.
  
  ***
   Перед Малинниками, по совету Ставра, заехали и в Речную Слободку. Там друид, пользуясь всем своим немалым - точнее, практически абсолютным - авторитетом, представил меня как хозяина всех окрестных земель, добавив, что отныне является моим вассалом. Вместе с тем, будет продолжать покровительствовать обеим деревням ровно таким образом, как делал это и раньше. Лично меня это полностью устраивало. Плюс две деревни налогоплательщиков, в одной полсотни, в другой сорок. Немалый бонус, как ни крути.
   Заодно и с транспортом вопрос решился. В смысле с лошадьми, которых вместе с повозками приспособили для перевозки имущества Ставра из разрушенной пещеры в замок. Затем друиду пришло в голову. что победу над титаном надо хорошенько так обмыть... А предлагать подобное демонам - значит нарваться на однозначно положительный ответ. Выпить они большие любители, несмотря на то, что пьянеют очень медленно.
   Мда, пьянка классическая, многократно виденная. Больше и сказать нечего. Видели, знаем, даже участвовали, пусть и практически без собственного 'алкогольного причащения'. Вот и тут был, поднимал пару тостов, демонстрируя единство сюзерена с вассалами, а где-то в самом разгаре пьянки ушёл отсыпаться, предупредив, что с утра подниму всех, независимо от степени похмельности. Понимаю, что это никого особенно не испугало, но предупредить всё едино стоило.
   А утром... Утро началось с несколько озабоченной Ламиты. Суккуба растолкала меня, что ей было как-то несвойственно. Правда желание высказаться не самыми лестными эпитетами по её адресу из-за ранней побудки пропало сразу, едва я увидел тревогу в её глазах. Потому ограничился вопросом:
   - Проблемы серьёзные или не очень?
   - Пока их нет, но могут возникнуть, - вздохнула демонесса, усаживаясь на кровать и пристально глядя мне в глаза. - Это не только мои слова, Хельги, Стелла всё подтвердит. Слышала она не всё, но кое-что... этого достаточно.
   - Говори уже, таинственная ты моя.
   - Биротог, ифрит... С ним начались сложности. И не только с ним.
   Поня-ятно. Вот и первый тревожный звонок по поводу того, чего изначально стоило ожидать. То самое, о чём предупреждают с самого начала всех желающих оказаться в шкуре демона. Дети Инферно очень любят власть, из-за чего порой не гнушаются рыть и копать под нынешнего властителя с целью занять его место. И я ничуть не удивлён, что именно ифрит стал инициатором. Но вот причина...
   - Чем эта отрыжка огненной стихии недовольна?
   - Союзом с тёмными темпларами, которых ты ставишь наравне с демонами. Друидом, которому ты помог, взяв его к себе не просто в войско, но в личные вассалы, как и Стеллу. Тем, что не приказал навести страх и ужас на две человеческие деревни, убив каждого третьего-четвёртого. Биротог хочет страха и крови, он к ним привык, служа у другого князя.
   - Думаю. тот князь плохо кончил и сейчас наверняка на перерождении.
   - Точно, - усмехнулась суккуба. - Только когда это останавливало любителей простых путей! Но он достаточно хитёр для того, чтобы доставить хлопот.
   - В чём же он ошибся?
   - Кроме мучителей и Трайгора, сокрушителя, он обратился ко мне и ещё двум суккубам. Посчитал, что мы тоже можем быть недовольны. Он ошибся, суккубы тебе полностью верны. Как и Лаурус с его рогатыми, не говоря о тёмных темпларах. Не обязательно убивать всех, достаточно запутать разум. чтобы тебе служили. Ифритам не понять.
   - Ньярлат?
   - Он... просто смотрит. Ему интересно.
   Ох ты мне сейчас и полезный кусочек информации нечаянно подбросила, Ламита! Значит Ньярлат, вот кто у нас настоящий наблюдатель архигерцога Рабастана. Остальные - это так, довесок, не более того. Но к затее ифрита хозяин плоти непричастен, тут и сомневаться не приходится. Архигерцог хочет наблюдать, а не устраивать бучу в моих владениях, это не принесло бы ему ни малейшей пользы. Ладно, вернёмся к нынешней проблеме.
   - Оба мучителя и Трайгор, с ними что не так?
   - Пока ничего, но они подвержены влиянию, - уверенно ответила демонесса. - Мучители успокоятся, когда в замке будут отстроены 'Пыточные камеры'. Пока их нет, они будут ворчать. Само по себе это не опасно, пока они участвуют в боях и видят кровь и смерть. Они - участвуют. А вот Трайгор... Он второй. но хочет быть первым. Лаурус тебе верен, потому Трайгор и поддастся Биротогу. Было бы наоборот, он бы побежал к тебе. предупреждать об опасности.
   - Ты умница, Ламита, - похвалу пришлось сопроводить поцелуем. Правда коротким, время сейчас было не совсем то. - А с Биротогом я разберусь в ближайшие пару дней. Тут весь вопрос в том, устроить ли ему 'естественную гибель' или показательно разорвать в огненные лоскутки. Причём я склоняюсь к первому варианту. Умные и так всё поймут, а других будоражить смысла особого я не вижу.
   Суккуба хищно усмехнулась. Ага, значит также склонялась к этому выходу из сложившейся ситуации. А что до её верности... Она правильно подметила, что суккубы мне верны. Я же действую не только силой, но и убеждением. Примерно как и они сами, только крылатые прелестницы предпочитают обольщать. Специфика, куда без неё. Да и видят они, что со мной во главе домен будет становиться куда сильнее, нежели без меня. Что до человеческой части войска... Знаю я, какими путями движутся мысли той же Ламиты. Если у Стеллы демонификация уже идёт полным ходом естественным образом, то кто помешает другим, наиболее полезным, подтолкнуть её искусственно.
   Одержимость! Ну как же, знаю я об этом. Быстрый вариант, этакая эрзац-демонификация. Та, которую стоит проводить лишь рядом с Источником Силы. Действует довольно быстро и состоит из трёх этапов. На первом требуется немногое - собственно искреннее делание человека присягнуть на верность силам Инферно. Этим будущий одержимый приоткрывает душу Огню и Хаосу, которые, по сути, представляют собой суть родины демонов.
   Действие на душу подобного коктейля... специфическое, но очень сильное. Не зря же школы Материи - к которой относится и огненная стихия - и Хаоса считаются антагонистичными. Антагонистичными для всех, помимо демонов, умеющих сочетать внешне несочетаемое. В первые пару-тройку дней не происходит ничего особенного, простые люди, не владеющие магией, и вовсе ничего не чувствуют. А вот маг может отслеживать как меняются каналы, по которым течёт магическая энергия, как трансформируются якоря, привязывающие душу к телесной оболочке. И как в определённый момент они рвутся... чтобы окончательно измениться.
   Тут наступает вторая стадия перерождения. Душа покидает тело, но не ускользает, оставаясь неподалеку. Защитный механизм, не более того, позволяющий изменяющимся душе и телу не покалечить друг друга. Тело перестраивается само по себе, душа же, подпитываясь эманациями Источника Силы, становится родственной Инферно.
   Что будет, если убить тело? Душа ускользнёт под свет багровых светил Инферно, окунаясь в первое перерождение. Вот только вряд ли ей светит больше, чем тело низшего демона. Хотя возможны варианты. Тело же во время отсутствия души представляет собой этакое подобие тупого зомби, способного выполнять лишь простейшие команды, благо сила в этот период повышается очень сильно, грешно скрывать. Защитить себя оболочка вполне в состоянии, да и на союзников не бросается.
   Это длится от пары дней до полутора недель, предсказать заранее почти невозможно. Но полторы недели - это скорее редкое исключение из общего правила. Что происходит затем? Душа возвращается в тело. Изменившаяся душа в изменившееся тело, пусть внешне эти изменения почти не проявляются. Как правило, воины получают определённую прибавку к силе, ловкости и выносливости - необязательно ко всем - а маги, соответственно, наращивают силу магии, объем маны и устойчивость к такой противной штуке как откат. Могут появиться и новые умения, но при этом и от исчезновения старых никто не застрахован. Особенно тяжко магам, потому как способности к Белой магии и школе Жизни исчезнут практически наверняка, равно как и магия Материи съёжится исключительно до повелевания огненной стихией. Зато Тьма или Смерть останутся почти наверняка, про Разум и Хаос даже говорить нечего. А вот уязвимость к школе Белой магии заметно подрастёт и удивляться этому точно не стоит, таковы уж особенности причастности к силам Инферно.
   Одержимые... Так их назвали в мире 'Лендлордов', хотя одержимости как таковой у них не наблюдается. Просто фанатики из Церкви Света и им сочувствующие свято уверены, что внутри каждого из них вместо прежней личности сидит злобный демон. Наивные! Те же личности, просто принявшие в себя силы Инферно и ставшие на путь отложенной демонификации. После смерти их души уйдут не куда-нибудь, а туда, под свет пяти багровых солнц, дабы переродиться в уже полностью демонической оболочке.
   Хех, да чего там далеко ходить. Тот же Лаурус, демон-сокрушитель, был раньше человеком, воином далеко не из последних. Теперь же вот, демон классический, причём прекрасно всё помнящий.
   В целом же одержимые - что ж, буду называть их именно так. хотя душа не лежит - являлись для князей Инферно в этом мире очень полезными бойцами. Хотя бы потому, что внешне они были похожи на людей, то есть не вызывали подозрений ни у кого, кроме магов и священников, способных 'чуять скверну'.
   Ну а мне одержимые не сильно то и сдались, учитывая наличие параллельной ветви тёмного темплара. Но если кто-то возжелает по доброй воле пройти этот ритуал... Что ж, возражений не последует. Уверен, что таковые найдутся, особенно после того, как будут воочию наблюдать постепенное превращение Стеллы в демонессу. Такой пример, он не может не быть заразительным. Да и Древние вполне себе пристойно относятся к демонам, понимая, что для них вариант становления мира 'Лендлордов' очередным доменом Инферно... как бы не лучший из вариантов. Не лучший в общем плане, а всего лишь 'лучший из реально возможных'. Наиболее умные и прозорливые из числа Хранителей понимают, что нет у них сил вернуть себе этот мир. Так хоть этаким манером получить обратно часть силы.
   Ладно, одержимые - отдельный вопрос, а сейчас меня больше интересует сама Ламита. Не в сексуальном плане - в данный конкретный момент времени - а как одна из наиболее преданных помощников. Ведь только с теми, кто полностью верен Лорду, можно провернуть один крайне интересный и полезный ритуал. Какой именно? Возвышение, делающее из обычного бойца 'героя'. Условий тут всего лишь два. Во-первых, необходима максимальная верность, лишь в этом случае возможно провести ритуал Возвышения. Во-вторых, часто так развлекаться при всём желании не получится. Исключительно один раз в месяц и не чаще того.
   Не стоило забывать, что добиться необходимого для ритуала уровня верности весьма и весьма сложно. С Ламитой повезло сразу по многим параметрам. Для начала, само наше знакомство состоялось тогда. когда её вытащили из орочьего плена. Затем найм на выгодных условиях, душевное моё к ней отношение, поневоле сближающие интимные забавы... Визит в Инферно с ней в определённом статусе, а суккубы крайне одобряют такие к себе знаки внимания. Ну и последней каплей было то, что я высоко оценил её предупреждение об измене одного из демонов, не отмахнулся с ходу. Вот и результат.
   Мда.,задумался я что-то. А пора собираться, начинать собирать отряд и вести его к Замку. И думать, чем бы действительно важным заняться, потому как в пределах Завесы по большому то счёту противников не осталось. Шерстить же леса и поля в надежде поймать хоть кого-то, хоть небольшую шайку случайно забредших на мои земли разбойников. Тьфу! С такими 'важными делами' и отряд под руководством той же Стеллы справится, к тому же определённая часть опыта мне. как владельцу домена и её сюзерену, всё едино капнет. Малая часть, но тем не менее. Да и вообще, на нынешнем уровне требуются совершенно иные порции экспы. Гора-аздо большие, чем в принципе способно дать уничтожение простых работников ножа и топора или стаи дикой хищной живности вроде волков. И вообще. насчёт зверья сегодня же прикажу, чтобы гробили лишь тогда. когда реальную опасность начинают представлять. Экосистема, млин, её и поберечь стоит.
   Лучше уж заняться обустройством замка, продолжением сортировки библиотеки, азами прикладной алхимии у Ставра поинтересоваться. Ламиту опять же озадачить тем, что её статус станет несколько иным, гораздо более значимым, особенно для демоницы, у которой страсть к власти буквально кипит в крови. А ещё подумать, как бы впихнуть 'Лабораторию алхимика' в и так забитый график планируемых построек. Впрочем, относительно построек у меня появилась интересная такая мысль.
   Что такое рынок, если не извращаться, а для начала ограничиться довольно простой его разновидностью? Участок земли навесы, несколько простеньких построек опять же. Если выделить определённую толику ресурсов и достаточную для платы рабочим сумму, то они вполне могут его слепить, как говорится 'из говна и палок'. Так что, воспользовавшись управляющим заклятьем и вызвав старосту Малых Дубков Ктора, я передал ему повеление Лорда выделить людей на строительство рынка. С добавкой. Что деньги и материалы для строительства они получат из сокровищницы и со склада. Пять мер дерева и полтысячи монет - невелики затраты.
   Для меня же - большой плюс уже потому. что так я и высвобождал очередь в списке нужных построек, и в то же время скоро получу рынок. Он, как ни крути, необходим. Вроде бы острая нужда в нём не стояла, но вот-вот должен был прибыть представитель гильдии Торговцев, а для его товаров требовалось наличие хотя бы рынка. Да и учитывая тот факт, что помимо Замка и прилегающей к нему деревни Малые Дубки, у меня имелось уже три деревни и форт, то есть по сути малый городок, то... Всем им надо было везти товары в город, продавать, покупать, договариваться о поставках. В общем, для экономики моего домена это было довольно важно. И откладывать строительство... не стоило. Вот я и решил не откладывать, пусть и таким необычным образом. То есть наоборот, самым что ни на есть обычным.
   Меж тем 'Лабиринт теней' уже был готов, открывая доступ к найму действительно профессиональных стрелков и диверсантов. Обязательно воспользуюсь, чего уж тут скрывать, но лучше по прибытии в замок. Строящееся же здание было Лаюотаторией алхимика, которая была нужна не столько Ставру Изменчивому, сколько мне. Ведь те знания, которыми владел не совсем обычный друид, более прочих школ магии уважавший Хаос, меня очень интересовали. И если ему нужна эта самая лаборатория - он её получит. Более того, он собирался усилить базовую постройку уже своими уникальными модулями. Во что это выльется, я покамест не представлял, но в любом случае отдача от подобного обещает быть нехилой. А цена совсем скромная, всего лишь полтысячи монет, пять мер камня, столько же мешков серы, два кристалла и две колбы ртути.
   И не только потому нужна была лаборатория. Без неё не получалось построить Нисходящую Пирамиду, необходимую для того, чтобы перевести мою человеческую часть войска на вторую ступень развития. По сути полный аналог Алтаря Возвышения, только заточенный под людей. Та же стоимость в три тысячи монет, но требуемые ресурсы немного различались. Камень в том же количестве, пять мер, но вместо десяти мешочков драгоценных камней потребовалось по пять кристаллов и драгоценных камешков, плюс пять мер железа, без него тут тоже не обойтись.
   Проследить за обустройством замка, обрадовать Ламиту повышением и провести сам ритуал, причём с достойной степенью торжественности... Ага, как же! Спустя часа полтора после того, как наш отряд выдвинулся из Малинников в сторону замка, пришёл сигнал тревоги. От Янека, мстителя, который временно был оставлен за главного в форте Каменный вихрь. Он также был в курсе, как именно нужно передавать мне информацию в подобных случаях - написать на листе, после чего, послав сигнал тревоги, просто смотреть на лист с собственной писаниной. Именно так и только так я смогу быстро и точно узнать то, что мне знать требуется.
   Что там стряслось? Там - ничего особенного. Просто пятёрка импов, выделенная форту в качестве разведчиков, как им и полагалось, облетала окрестности на предмет поиска чего-либо подозрительного. И один из алых пакостников действительно на это подозрительное наткнулся. Хорошо хоть инстинкта самосохранения хватило на то, чтобы забиться в кусты и сидеть тихо-тихо до тех пор, пока угроза не миновала. Ну а потом имп, изо всех сил махая крыльями, прилетел к Янеку и рассказал всё-всё. Сигнал тревоги, паразит, от избытка эмоций отправить просто не догадался. Ругать его за это особых причин не было, искупил тем, что остался незамеченным и смог доложить непосредственному командиру.
   Кочевники. Они появились на земле моего домена, причём в большом количестве. Видимо, хан Бахмут-аль-Баграм решил не мелочиться, послав не просто отряд с целью отомстить за смерть непутёвого сынка, но полноценную армию вторжения. Похоже ему донесли и о демонах, и об обнаруженном Источнике Силы. Вот степняк и прикинул хрен свой обрезанный к носу, наверняка решив, что и отправкой малого отряда может не обойтись, да и вообще место к степи довольно близкое, можно попробовать закрепиться. А может и не так он думал, это пока всего лишь версии и не более того.
   Ясным было одно - войско сюда пёрло нехилое, с магической поддержкой, с воинами разных видов, да и не из одной конницы состоящее. Как понял Янек из косноязычных объяснений импа, там присутствовал полный набор проблем: кочевники просто, кочевники одоспешенные, малая группа катафрактов, то есть хорошо бронированных всадников, тем не менее, обладающих и навыками лучника. Присутствовали шаманы просто и хунганы, которые использовали магию школы Смерти, пусть и в урезанном в сравнении с некромантами Ковена варианте. Негры обычные, то есть с дубинами и без брони. Негры с щитами и копьями, погонщики рабов со страхолюдными масками на рожах и трёххвостыми кнутами.
   Число? Не смешите. Импы и умение считать... Имп-разведчик только и мог вякнуть, что больше, совсем больше семи. Ну да оно и так понятно было!
   А вот двигались они медленно, думаю, как раз из-за большого количества пехоты, к тому же слабо знакомой с таким понятием как дисциплина. Негры ж, они такие. Для привития им минимального порядка их требуется много и постоянно пороть, а это... был не тот случай. Ничего, есть у меня на черномазых вполне определённые планы! Самые что ни на есть демонские. Мучители опять же порадуются.
   Впрочем, шутки в сторону. Хотя мы явно успевали к замку до них, да с заметным запасом, мешкать не следовало. Бастида и Керрит, оставленные 'на хозяйстве', получили приказ готовиться к обороне, равно как и предупредить жителей Малых Дубков о том, что скоро в окрестностях будет очень жарко. Я же, как и обычно в таких ситуациях, стал вызывать 'скорую стратегическо-тактическую помощь', а именно Алекса. Видимо судьба его такая - быть справочников интеллектуального вида по местным реалиям!
   Нормальное явление, да и жаловаться то ему как раз грешно будет. Ведь именно информация о забавах Единения инсектов в лице таинственного Хозяина, по собственным словам Алекса, помогла моему другу наладить кое-какие связи в Ковене, крайне полезные для новичка. Да и в дальнейшем, попади мне в руки очередной общеполезный шмат информации, с ни то уж непременно поделюсь. А как иначе? Свои люди, причём в доску.
   Ответил Алекс быстро, я едва успел коротко обговорить планы предстоящих действий со Стеллой и Ставром, как главными моими вассалами при нынешнем раскладе.
   - Чего тебе, неугомонный? - появились перед глазами строчки ответа на мой запрос. - Только что с 'титановой' проблемой разобрался, а уж вновь бедному некроманту мешаешь вкушать утренний отдых.
   - Степняки вот-вот нагрянут, негров 'в нагрузку' прихватив. И да, один из моих разведчиков это уже видел, - 'порадовал' я друга, поделившись с ним собственной головной болью. - Неожиданно напасть не успеют, но встречать их явно придётся 'в поле', у меня укрепления слабые, пока всё в развитие войска шло.
   - С твоими двумя параллельными ветвями развития, оно и неудивительно. Сколько их, косоглазо-гуталинных?
   - Алекс, их видел имп! А они в лучшем случае до семи считать обучены.
   В ответ - дико ржущий смайлик. Мой друг хорошо помнил рассказ про 'очень умного Рувика, умеющего считать до семи'. Наконец, он вновь был готов к разговору, отписавшись:
   - Какие войска?
   - Слонов и верховных шаманов нет, хунганы тоже обычные. Из бойцов самые опасные катафракты. Помнишь таких?
   - Ещё бы... Хотя назвать катафрактами вид войск номадов, этих степных крыс... Военные историки бьются о крышку гроба от переполняющего их дух негодования.
   - Не мы такие, у создателей мира проблемы со знанием истории присутствовали, - отбрехнулся я. - Ну так что посоветуешь то?
   - Если не хочешь больших потерь, то лишь одно - ночной бой! И по возможности - атака с воздуха импами, суккубами, уже получившими крылья, ифрит вроде у тебя оставался. У Золотого Каганата всегда были проблемы ночью, да и защита от нападений с воздуха слабо поставлена.
   - И стрелки ночью, при отсутствующем ночном зрении, теряют почти все преимущества.
   Одобрительный ухмыляющийся смайлик от Алекса. Дескать, верно мыслишь, друже!
   - Тогда первым делом попробовать бесшумно снять караульных и ударить всеми доступными силами, поначалу постаравшись вынести шаманов и хунганов. Остальные без магической поддержки превратятся в куда более лёгкую добычу, особенно если до рассвета останется несколько часов.
   - Для вырезания караульных нужны соответствующие воины. Они у тебя уже есть?
   - 'Тени'. Пока, правда, всего семь.
   - Негусто, но и они пригодятся, - последовал комментарий Алекса. - А больше советов дать не смогу, и так уже вытряс из закромов памяти всё, что там нашлось.
   Тут оставалось только поблагодарить за полезную консультацию и временно распрощаться. Заодно залезть в управление городскими строениями и нанять ту самую семерку 'теней', затратив на это две с половиной тысячи монет. Так, готово. Теперь связаться с Бастидой, приказав той ввести новонанятых бойцов в курс текущей обстановки и послать в том направлении, откуда на нас надвигалось войско кочевников. Задачи? Исключительно разведка, то есть сосчитать количество противников и очень осторожно отслеживать их продвижение. Больше ничего, никаких попыток устранения командиров или магов. Всё это будет, но потом, в более подходящий момент.
  
  
  Глава 5
  
   Замок, родной замок... Разросся, множество построек вокруг да и вообще оживлённое место стало, где причудливо переплелись элементы демонической и человеческой архитектуры. Но от этого общий стиль, пожалуй, только выиграл.
   Только и уязвимость этого места покамест была чересчур высока. Стеной окружён лишь замок, другие постройки по сути почти беззащитны. Следовательно, действовать от обороны категорически не рекомендуется, надо перехватывать надвигающееся войско степняков. Собственно, это и планировалось. Для того и были направлены 'тени' - эти самые лучшие из имеющихся воинов, пригодных для осуществления разведки. Но они покамест ничего не сказали. Ничего, скоро о себе напомнят, тут даже сомневаться не стоит.
   Я же, не теряя времени, готовил имеющееся у меня войско к серьёзному сражению. Сражению ночному, поэтому и требования к его участникам были довольно специфические. Опять ставка на демонов. А что поделать, такие мне сейчас враги попадаются! Вот когда фанатики из Церкви Света пожалуют, вооружённые весьма специфической магией, к которой демоническая часть моего войска довольно уязвима, или эльфики из Вечного Леса... Вот тогда заточенность тёмных темпларов под подобные ситуации сыграет свою роль. Пока, увы и ах, расклад не под их таланты. Конечно, за исключением магической составляющей, ведь маги, они всегда и везде уместны.
   Жаль! Появись эти клятые степняки на день позже - я бы имел не мстителей, а оборотней, не теней, а сумраков, да и адепты стали бы культистами. Улучшения ведь не чисто косметического характера, а дающие реальные бонусы, серьёзно повышающие боеспособность всех видов войск. Сейчас же имеем то, что имеем.
   Стоп, имеем не всё. Есть Ламита, которую надо быстренько провести через ритуал Возвышения. Отдаю приказ - и вот в одном из залов расширившегося замка скоро начнут появляться те, кто наиболее важен. Сейчас лишь избранные, а вот потом уже будет торжественная церемония. К себе же. уже в другое помещение, помесь гостиной и чего-то непонятного, вызываю Стеллу, Ставра и будущую виновницу торжества, суккубу по имени Ламита. И едва последняя из приглашённых - а ей на сей раз оказалась Стелла - зашла в комнату, озвучиваю цель их тут появления:
   - Вас здесь трое. И лишь одна ещё не отмечена силами этого мира как способная не просто быть лидером, ведущим за собой людей, но и делать это с особыми возможностями. Это однозначно надо исправлять!
   Ставр Изменчивый понимающе кивает, Стелла, улыбаясь, смотрит на свою... знакомую и не только. У суккубы же на лице удивление быстро сменяется хищным предвкушением открывающихся возможностей. Про готовность к ритуалу я и не говорю, она верит мне достаточно, чтобы позволить такое. Что позволить? Возвышение, конечно. Тут всё не так просто, как могло бы показаться на первый взгляд. Те 'герои', которых я нанимал уже состоявшимися, они были в своём роде именно наёмниками, вольными стрелками, пусть и связанными симпатиями, обязательствами, выгодой, в конце концов. Зато те. которые становились 'героями' от щедрот нас, пришедших из 'материнской' для этого мира реальности, становились сильно связанными с нами. Своего рода мистическая связь, которую очень сложно разорвать. Потому и необходимость очень высокой степени доверия, ведь позволить абы кому оказаться с тобой связанным... опасно.
   - Я согласна, мой Лорд, - преклоняет колено суккуба. А крылья демоницы. Напротив, разворачиваются, придавая ей внушительный и запоминающийся вид. - Ваш путь будет и моим, пусть услышит Архидемон мои слова.
   Услышал, млин! Это стало ясно уже по той причине. что я получил системное сообщение. свидетельствующее о том, что Ламита перестала быть простой боевой единицей, перейдя в разряд 'героев' моего войска. И ещё одно, напоминающее, что следующее Возвышение я смогу осуществить только через месяц. Разумное такое ограничение, препятствующее любителям клепать 'героев' аки горячие пирожки.
   - И ты не пожалеешь об этом, - беру руки суккубы в свои, символически помогая ей встать с колена, распрямиться во весь рост. - Впереди много битв, но сейчас нужно представить тебя моим воинам уже в новом качестве. Пойдём, они уже собираются в зале.
   Тронный зал? Пожалуй, это место можно было назвать именно так. Высокое каменное кресло у стены присутствовало, равно как и ведущие к нему ступени. Трон ли это? Как по мне, пока до такого названия сей предмет меблировки малость не дотягивает. Вместе с тем стоило учитывать рост замка. Естественным по местным реалиям будет то, что через некоторое время и это притворяющееся троном кресло станет иным. Более роскошным и внушительным. Покамест... и такое сойдёт.
   Стелла, Ставр, Ньярлат с Лаурусом. Керрит с Бастидой, адепты, мстители, разорители... Не все понятное дело, лишь часть из наиболее авторитетных в своей среде. Пока не шибко понимающие, с какой целью они здесь, но готовые и слушать, и исполнять приказы. О, и ифритская рожа тут. Изображает радость и готовность служить, но на деле... Мда. Ладно, ему всё едино недолго до принудительной отправки на перерождение под пятью багровыми солнцами.
   Я сидел в кресле, ощущая задницей невеликое удобство этого ритуального предмета меблировки. Стелла стояла по левую руку, Ставр по правую... А в десятке шагов стояла сияющая Ламита, находящаяся уже в новом качестве, слушающая, наряду с прочими, мою не слишком длинную, но сказанную от души речь. Заодно напоминание о том, что всем собравшимся есть к чему стремиться и куда расти. Звучали и намёки на то, что одним доменом я, князь Хельги. Ограничиваться не собираюсь, а значит понадобятся наместники из числа сильных, верных, умеющих не только сражаться, но и принимать верные решения в самых разных областях. Прониклись, как я чувствовал и видел по выражению лиц. Властьи демоны, демоны и власть. Да и тёмные темплары наверняка себе на ус мотают, видя, что я не собираюсь выделять кого-либо. Вон, живые доказательства в образе Стеллы и Ставра стоят, вполне себе человеческого... пока роду-племени.
   - Событие это надобно отпраздновать, но... - делаю паузу, привлекая внимание собравшихся. - Сначала нас ждёт битва с теми, кто осмелился вторгнуться на мои земли. Зато потом. после того как покажем ничтожным степнякам, против кого они осмелились поднять свои измазанные конским навозом хвосты... Пир будет великим, достойным нашей силы, славы и одержанной победы.
   Пиры все любят. И уверенность в победе, звучавшую в голосе Лорда, тем более. Моральным аспектом пренебрегать никогда не стоит. Вот я и не пренебрегал, заранее говоря только и исключительно о ней. Другой вариант просто не рассматривался.
   Всё, хватит речей, теперь самое время аккуратно так покинуть зал. Оставшиеся пусть выговорятся, но исключительно друг с другом общаясь. У меня другие дела есть. Например, окончательно подготовиться к броску на вторгшееся на мои земли войско степняков. По сути, с собой надо было брать всех демонов, за исключением парочки суккуб и малого числа импов, остающихся в замке как гарнизон, а из людей десяток адептов - по причине их владения целебными заклятьями - да всю семёрку 'теней'. Ну а еретики с мстителями - из числа тех, которые не разбросаны по вспомогательным гарнизонам - пусть остаются тут, на случай совсем уж форс-мажорных обстоятельств. Пара суккуб и несколько адептов обеспечат какую-никакую магическую поддержку
   Ставка на один бой. Ночной, то есть тот, где имеющим частичное ночное зрение демоны априори лучше степняков. Плюс неплохая 'магическая составляющая' моего войска должна дать знать о себе. А ещё...
   Оп-па! Вот и 'тени' дали о себе знать. Сигнал от одного из них, и вот я уже переключаюсь на вид из глаз воина-разведчика. Судя по всему, он притаился среди кустов, набросив на себя выкрашенную в соответствующую цветовую гамму накидку и дополнительно прикрывшись иллюзией. Проделав всё это, 'тень' внимательно смотрел на проходящее совсем неподалёку войско степняков. Вместе с ним смотрел и я, пытаясь хотя бы приблизительно подсчитать численность и определиться с составом.
   Итак, для начала пехота. Обычные размалёванные негры с 'дубинаторами' и полным отсутствием брони, отличающиеся разве что развитием силы в ущерб всему остальному, особенно мозгам... Много. Более сотни точно, но меньше полутора. Мясо, смазка для клинка, ну так именно для этого они и предназначаются - утомить противника, заставить его потратить на них силы, стрелы, запасы маны.
   Рядом, местами и вовсе вперемешку, топали такие же негры, но с копьями и щитами-плетёнками. Тоже мясо, но чуть более ловкое и выносливое, способное хотя бы попытаться щитов прикрыться от стрел и ударов клинками. Их тут чуть более полусотни, если глаза меня не обманывают.. И ещё к пехоте вполне можно было отнести погонщиков рабов. К пехоте, но не к неграм. Это степняки, в довольно неплохой кожаной броне, с лицами, скрытыми под устрашающими масками, вооружённые трёххвостыми кнутами и владеющие основами магии Разума, которые и позволяли им влиять на сознание пленников. Хотя и в ближнем бою кое-чего могли, используя тот самый кнут. В наличии их имелось что-то около пары десятков. Даже, пожалуй, поменьше.
   В итоге имеем чуть менее двух сотен пехтуры, хотя качество более полутора сотен откровенно дерьмовое. Это тоже следовало учитывать, чтобы не впадать в опасную крайность переоценки врага.
   А теперь конница. Вот тут стоило учитывать особенности развитие ветви кочевника. Вместо крестьян у них были рабы, которые, что логично, в бою не использовались. Вторым рангом являлся бездоспешный воин на мелкой лошадёнке вооружённый довольно скверным луком, кривой саблей и малым круглым щитом. Они то и составляли большую часть конницы в этом войске. Численность я бы оценил голов в шестьдесят. Кочевников, имеющих хоть какую-то броню было десятка два-три. Что до тех самых, с позволения сказать, катафрактов... Их я насчитал всего шесть. Наверняка личная охрана предводителя войска, равно как и шаманы с хунганами, о которых разговор отдельный.
   Считаем. Чуть меньше двух сотен пехоты, около сотни конных, из коих менее половины имеет хотя бы начальную броню. И маги в лице шаманов и хунганов. Первых четверо, вторых поболее, аж целых семь. Верховных нет, что уже радует.
   Выводы? Верно говорили пленники, что хан Бахмут-аль-Баграм не бог весть какая важная персона. Поэтому, как я думаю, и не выслал действительно внушающее опасение войско. Вместе с тем всё логично, 'система', которая всё ещё имела влияние на развитие событий в мире, просто не могла активировать отправку по душу ещё находящегося под Завесой новичка действительно сильный отряд. Следовательно, нужно было лишь грамотно использовать имеющиеся у меня козыри. Ха, именно это я и собирался сделать!
   Отсоединившись от вида из глаз разведчика и послав ему приказ прекращать слежку с близкой дистанции, переходя на 'дальнее наблюдение', я поспешил уведомить своих помощников о том, какие именно силы нам противостоят. И, к своему несчастью, выбрал в качестве места таверну. Захотелось освежиться кружечкой чего-то холодного, да с кусочками льда...
   Ну вот что, точнее кто мог быть объектом всеобщего и пристального внимания? Рувик, кто ж ещё то! Теперь понятно, почему он не опошлил какой-то очередной выходной церемонию в 'тронном зале'. Просто не мог... чисто физически был не в состоянии проявить свою излишне деятельную и безмерно дурную натуру. Только сейчас над ним стоило не только посмеяться, но и пожалеть. Немного, самую чуточку.
   Что это неугомонное создание учудило на сей раз? Оно... временно угомонилось, хотя и сделало это в своём духе. Рувик висел, зацепившись хвостом за потолочную балку, держа в одной руке пустую кружку, а в другой... предмет женского гардероба. Имп дрых крепким, беспробудным, абсолютно алкогольным сном, оглашая таверну тонким, но противным храпом. Иногда еще и крыльями шевелил. Видимо для того, чтобы уж точно доказать своё пребывание в мире живых. А подходить к нему на близкое расстояние... не рекомендовалось. Амбре дичайшего перегара словно бы окутывало мелкого поганца, наводя на печальные мысли о до-олгом и результативном запое.
   И много вот ЭТО выпило? - хмыкнул я, указывая пальцем на жертву запоя. - Как вообще имп мог ухитриться допиться до такого плачевного состояния?
   Вопрос вообще-то был отправлен 'в никуда', но ответ я получил. От Бастиды, которая знала это крылатое чудовище ещё задолго до моей с ним встречи.
   - Вино, самогон, пиво, вино-самогон-пиво в одной кружке. Летал за девочками, разбрасывая 'много-много блестяшек', стремясь попасть им в декольте. Затем плавал в бочонке с пивом, радостно визжа и пуская пузыри. Потом его оттуда выловили и повесили на просушку. Сначала противно выл, потом заснул.
   Присмотревшись, я увидел что Рувик не зацепился хвостом за балку, его за хвост привязали. Мда, однако! Только и смог, что спросить:
   - А здесь то зачем?
   - Посетителей привлекать, - пожала плечами суккуба. - Если уж от здешнего пойла импа развезло, то обычный народ тем более за душу возьмёт.
   - Паразит!
   - Всегда таким был.
   - И ведь не возразить... Всё пропил?
   Ну да, кто бы сомневался. Трактирщик, едва заслышав вопрос, сразу сунул мне в руки полоску пергамента, на которой был выставленный бесятине счёт. Солидный такой, включающий в себя всё выпитое, сожранное, изгаженное и переломанное. А внизу была приписка о том, что оставшиеся после оплаты счетов шесть золотых хранятся у трактирщика в целости и сохранности. Верю, что хранятся. Обманывать ему тут не с руки, при мало-мальски серьёзном подозрении могут душу вынуть... в том числе и в прямом смысле этого слова.
   - Как проспится - опохмелить в счёт оставшегося и пинка под задницу выдать. Нет, ну каков поганец!
   Тут никто ничего не добавил. Все либо знали, что такое бесячье племя, либо познакомились за минувшие дни. В любом случае, тащить его в предстоящее сражение не стоило. Пусть пока тут повисит.
   В общем, в таверне я пробыл недолго. Предпочёл покинуть это место, а то в голове возникали мысли об игре в дартс и о Рувике в качестве мишени. Зато на свежем воздухе и вид был лучше, и атмосфера, свободная от алкогольных паров. Войско уже собралось опять таки. То самое, для предстоящего ночного боя с кочевниками. Состав впечатлял: два десятка гвардейцев Инферно, восемь церберов. десяток адептов, семь суккуб, пять рогатых демонов и два сокрушителя... Вру, четыре рогатых и ТРИ сокрушителя, ведь один перешёл на новую ступень демонической эволюции после боя с титаном. Пара мучителей, ифрит, хозяин плоти. Ну и Стелла со Ставром и Ламитой хотя они - это особенная статья. Ах да, ещё орава импов в три десятка галдящих красных коротышек, тем не менее, в силу своей крылатости вполне полезная в условиях ночного нападения на лагерь противника.
   И последний бонус, то есть задействованные Врата Инферно на призыв. Так, посмотрим. что, точнее кто у нас там приманится? О, знакомые всё лица... с большими рогами и не менее внушительными кулачищами. Сокрушители, числом два. Полезное пополнение, да и не сказать чтобы дорогое, всего то тысяча монет.
   В целом получается вполне внушительный по силе отряд, с какой стороны ни посмотри. Плюс те семь 'теней', которые сейчас следят за степняками и которые должны будут сыграть весьма важную роль в предстоящем ночном нападении.
   Никаких шансов добраться до ночи до замка у степняков не было. Даже если бы они решили не останавливаться на ночёвку, и то вышли бы к окрестностям оного часа в три-четыре ночи, если судить по скорости их передвижения. Исходя из этого, я спокойно мог выдвигаться им навстречу, отслеживая перемещение их отряда посредством 'теней'. Место встречи назначал не я, но время рандеву оставалось в моей власти. И этот фактор я собирался использовать на полную катушку.
   Одно плохо - войска хоть и были сейчас вполне бодрые, но после марш-броска хоть немного, да вымотаются. А будет ли время на отдых, тут вилами по воде. С другой стороны, степняки с неграми тоже не отдыхают. Выходит так на так по уровню измотанности.
   В дороге даже расслабиться не получилось по причине того, что состоялся важный разговор со Стеллой и Ламитой. На предмет? Устранение одного ифрита, от которого если что и ожидается, то исключительно неприятности. В этом я и сам убедился. Желая - прежде чем вынести окончательное решение - самолично убедиться в обоснованности подозрений насчёт сей персоны. Убедился... Биротог был внешне вежлив, очень любезен, чуть ли не подобострастен, но в разговоре проскальзывали определённые нотки.
   Паранойя? Вовсе нет, я ведь посвятил некоторое время тому. чтобы поговорить с каждым из важных персон в моём войске. Ньярлат, Бастида, Лаурус... Биротог. Интересовался относительно того, какие усовершенствования стоило бы внести, спрашивал по поводу возможных недочётов в караульной службе, насчёт использования магической составляющей и всё в этом роде. И вот этого конкретного ифрита прямо таки абсолютно всё устраивало. Он аккуратно, малыми порциями, но выдавал высокого качества лесть в мой адрес. Сначала очень аккуратно, отслеживая реакцию, а потом, осмелев, стал заливаться соловьём. И мои планы по поводу принятия на службу друида замечательны, и стоило бы организовать более глубокое взаимодействие между человеческой и демонической частью войска... Ага, прямо взял и поверил! Учитывая, что самолично видел-слышал, как ты пару дней назад аж огнём плевался в разговоре со своим ныне покойным дружком. Дескать, демоны всегда должны быть выше, причём неважно, что некоторые из них сами раньше людьми были. И вдруг столь разительная перемена. Не постепенная, не принятие 'через себя' необходимости подобного подхода, а именно что резкая и восторженная смена вектора.
   Потерять чувство меры - это опасно, особенно в таких вот ситуациях, когда тебя и без того подозревают. Впрочем, ифрит про мои подозрения явно не догадывался. Всё было замаскировано на достаточно высоком уровне. Сам же Биротог был, как по мне, не слишком одарён в плане прокручивания интриг. Оно и понятно, призываются по большей части относительно молодые, не столь опытные и умудрённые жизнью... жизнями демоны. Вот и этот конкретный ифрит, как я понял, счёл меня обычным выскочкой, лишь случайно оказавшимся в амплуа князя Инферно. Что ж, он ошибся, а за ошибки такого рода всегда принято платить.
   Заплатит! Отправкой на перерождение, чтоб оно подольше длилось! Девушки были с этим целиком и полностью солидарны. Поэтому в подходящий момент Биротог получит либо несколько Стрел Тьмы в спину, либо клинок отравленный в ту же часть организма, либо что-то иное, но столь же убойное. Только не огонь, потому как взаимоотношения этого вида демонов с огнём крайне дружественные.
   Вечер уже наступил. Более того, через час, может чуть больше. должно было стать совсем темно... для простых людей, к которым относились практически все наши нынешние враги. Разве что шаманы с хунганами видели... получше остальных. И всё. Поэтому я не удивился, получив сообщение от 'теней', что степняки останавливаются на ночёвку, выбрав для оной наиболее подходящее место - свободное от леса. Неудивительно. ведь степняки и лес - это совершенно разные категории бытия. Да и вообще, на открытом месте и подобраться сложнее. Действительно сложнее, однако, не является невозможным, тем паче при помощи магии. Магия, она многое может.
   Итак, координаты места их ночёвки имеются, боевой дух войска на высоком уровне, про боевые качества и вовсе не говорю. Остаётся лишь реализовать уже разработанный план. Только так и никак иначе, ведь кто к нам с мечом придёт, тот в орало и получит!
  
  ***
   Ночь - прекрасное время суток. Время, когда свет отступает, переставая обжигать землю своими палящими лучами, шипя и огрызаясь отблесками заката. Тени, днем лишь защищающие нас от беспощадного яростного блеска, начинают свой завораживающий танец в мягком сиянии луны и звезд. Если прислушаться, можно уловить мягкую и ненавязчивую музыку, звучащую с момента сотворения мира. Загадочное, мистическое время для тех, кто ищет смысл жизни, кто хочет познать непознаваемое и объять необъятное. То самое, когда вся красота окружающего мира проявляется в новом, совершенно отличном от дневного, виде, преломляя привычные нам образы, придавая им новые оттенки.
   Я с давних пор любил слушать и слышать ночь, в ее шепоте можно различить голоса, доносящиеся до нас из иных миров. Это не сон, это отблеск другой реальности, отделенной от нас тонкой, но прочной броней. Броней неверия в собственные силы... Знакомое ощущение по тому. прежнему миру, который изо всех сил пытался сдавить людей в мягких, но очень опасных, удушающих объятьях, посадить из в золотую клетку, отняв главное - мечту и свободу. Но теперь я не там, мне удалось вырваться из этой оправленной в золото компостной ямы.
   Зато теперь я тут, слушаю ночь, наслаждаюсь новым, пусть кровавым и опасным, но принявшим меня миром. Возникшее чувство свободы и независимости отныне моё. И я разорву глотку голыми руками всем тем, кто даже на мгновение помыслит отобрать это у меня.
   А пока... Пока разорвать в клочья следует всего лишь тех, кто пытается покуситься на мои земли. Это должно случиться совсем скоро, ведь становище степняков уже обложили со всех сторон. Прикрытые периодически обновляемыми заклятьями иллюзии, мои воины ждали сигнала. И будет очень удачно, если 'тени' выполнят свою задачу по максимуму, сняв больше половины караульных. На то, что они устранят всех я не рассчитывал, поскольку давно уже отбросил в сторону дурные мечты.
   Если бы сон наших врагов охраняли исключительно простые воины, то могло бы и выгореть, но я понимал, что минимум один, а то и два носителя магических знаний наверняка не спят. А к ним просто так не подберёшься, да и меткой стрелой - ночью, с учётом того, что 'тени' всё же люди, а не демоны - сначала надо попасть, а потом и убить. Маги же, как бы они себя ни называли.
   Приятный сюрприз! Караульную службу нести поставили негров, как существ подчинённых. Нет, оно понятно, что степнякам хочется хорошенько выспаться, но вот с уровнем мозгов тут явная беда. Для них беда, а для нас приятный бонус. Вот уже два... три караульных опочили с перерезанными глотками. Хорошо 'тени' работают, аж душа радуется. Тела - вот они, на месте, сидят себе или стоят, ну а что уже мёртвые, так кто ж то знает! Немного хитростей вроде воткнутого в землю копья и верёвки... вот и готов стоящий, но абсолютно дохлый стражник.
   Хорошо дело идёт. Если и дальше столь же успешно процесс вырезания караульных.
   - Напа-али! На нас на-а...
   Крикун подавился стрелой, попавшей на удивление метко. Хотя... свет костра, возле которого находился источник звука, давал неплохую возможность прицелиться даже ночью. И почти сразу на стан кочевников обрушился град заклятий, бьющих со всех сторон. В основном, конечно, огненных, направленных первым делом на шатры, повозки и прочие 'вместилища спящих тел'
   Сумятица! Я её порой просто обожаю. Спросонья ведь так сложно понять, кто именно атакует, какими силами и чего вообще стоит ожидать. Да и оборону выстроить при свете костров, факелов и торящих шатров с повозками тоже не так чтобы просто. А уж метать стрелы в темноту, по сути наугад, и вовсе странное, откровенно бессмысленное занятие.
   Уверен, что от огненных шаров, запущенных по стану кочевников мной и суккубами, в первые же секунды погибло немалое число народа. Да и чуть позже. до того, как шаманы с хунганами малость очухались, заклятья продолжали собирать кровавую дань. Только лишь заклятья, время ближнего боя ещё не пришло.
   Ага, вот и магические щиты подняли. Щиты Ветра, Стены... Этим шаманы пытались огородить себя и прочих от наших атак. Что до хунганов, так те... О как, вы это серьёзно? Подъятие мёртвых, но не классическим вариантов, а именно что хунганским. Только свежие трупы, только классическая такая вудуистская зомбятина. Сила, устойчивость к обычным физическим повреждениям, полный пофигизм к обычным ранам и отрубленным конечностям. Не более того.
   'Отмашка' Ньярлату, который уже под землёй. И мучителям, которые лишь сейчас накрывают проклятиями всю область становища, где сгрудились негры с кочевниками. Вот хозяин плоти атакует из-под земли. но атаки его направлены исключительно на шаманов и хунганов.
   Такого врага бить Тьмой или Разумом, на худой конец как тот титан, окаменением того участка грунта, где он находится. Но это... это же думать надо, причём быстро. Всем понимающим известно, что с быстротой ума и с умом вообще у степняков и негров всегда большие проблемы присутствовали.
   Вон они, стреляют во все стороны сразу, колчаны опустошая в крайне резвом темпе. Невдомёк дебилам, что мои бойцы либо в воздухе, либо к земле прижались, вовсе не желая стоять под градом пусть и неприцельного, но все же града стрел. Суккубы же и адепты после каждого заклятья меняют позицию, чтобы не подставляться. Хотя порой стрелы до них долетают, степняки слишком уж навострились с луками обращаться. С меткостью так себе, но скоростью восполняют. И количеством собственно стрелков.
   Так, часть из степняков бросилась на защиту шаманов, одного из которых - заодно и хунгана - уже порвали щупальца хозяина плоти. Значит, пришло время.
   Новая команда, на сей раз от Стеллы, на которой была эта часть войска, и вот уже на прорыв и так не шибко прочного строя несётся группа рогатых с сокрушителями. Из темноты, да такой подарочек... Самое оно! Следом гвардейцы Инфернопоспешают, среди которых Стелла. Девушке явно хочется окунуться в самую гущу событий. И ведь не возразить, потому как её умения очень даже способствуют находящимся с нею рядом, делая их более смертоносными.
   Прорыв! Рогатые и сокрушители прорвали жалкое подобие строя, словно гнилую картонку. Мало того, сокрушители, прорвавшись, ещё и ударили кулачищами о землю, тем самым сотрясая землю, сбивая с ног тех, кто был не слишком то силён. А уж на упавших сверху обрушились импы - твари мелкие, по отдельности не так чтобы очень опасные, но здесь и сейчас очень уместные. Плюс друид расстарался, бросив мутирующее заклятье аккурат в группу хунганов. Всего лишь стимуляция нервной системы, зато какой роскошный приступ боли... Тут и гвардейцы Инферно добрались, переводя сражение в его завершающую фазу
   Резня! Конечно же, без потерь тут не обходилось и обойтись не могло. Шаманы с хунганами были наиболее опасными противниками, да и 'катафракты', защищающие повелителя, панике поддаваться не собирались. Более того, понимая, что дело швах, попробовали, собрав вокруг себя толику сохранивших самообладание, прорваться.
   Нет уж, обломитесь в полный рост, облезете и неровно обрастёте! Трясину под ноги лошадям... Что, не нравится? Ну а кому понравится с лошадок кувыркнуться! Оп-па, один и вовсе шею свернул, как же приятно видеть нечто подобное.
   Ай да девочки! Это я про Стеллу с Ламитой, которые, использовав как ассистентов Гарминта и ещё одного гвардейца, 'порадовали' Биротога Стрелой Тьмы, Огненной Струёй, захлестнувшим горло кнутом и парой клинков в сердце и печень. Одним сильным воином у меня стало меньше, зато и проблем заметно убавилось. Ведь без вожака и заговора не бывает. Так, лёгкое бурчание, не более того.
   Крики, вопли, стоны, яростный рёв демонов... Некоторым из числа врагов наверняка казалось, что Инферно пришло сюда, в этот мир, а не только отдельные его представители. Врагов, кстати, становилось всё меньше, хотя часть была не убита, а ранена или просто выведена из строя. Зачем? Инициатива кое-кого из демонов. Привыкли они, что если есть возможность без риска прихватить пленника, то это стоит сделать. Смысл? Ну как же, ведь в демоническом замке есть такие специфические строения как Жертвенник и 'Пыточные камеры'. На первом приносят в жертву пленников, получая в качестве отдачи солидные выбросы маны, полезные в случаях осады замка, когда маны вечно не хватает. Да и просто за ради восславления сил Инферно и отдельно взятого Архидемона.
   С 'Пыточными камерами' всё обстояло более сложно. Для начала они давали возможность значительно повысить шанс вырвать душу для последующего помещения её в один из стационарных артефактов замка. На высоком уровне развития этих самых 'камер' появлялся специальный 'кристалл душ', постепенно увеличивающий свою вместительность. И заключённые в нём души повышали мощь творящихся владельцев Источника Силы заклятий в замке и в его окрестностях. Опыт за заключённых опять же немного, но капал.
   Вот и старались демоны, понимая, что обе постройки должны появиться. Я вполне понимал их усердие и не собирался останавливать. Тем более, что главарь этой сбродной солянки мне тоже бы не повредил в живом, пусть даже и покалеченном состоянии.
   Разбегаются, голубчики! Это я про обычных степняков и негров. Кто-то пешком, кто-то верхом на лошади. Вот только нестись во весь опор на ни черта не видящей в темноте копытной живности - та ещё лотерея, особенно если за тобой летят хорошо видящие в темноте импы, в подходящий момент пикирующие и тыкающие трезубцами то всадника, то лошадь. А лошадь, которую взбодрили чем-то острым, она часто брыкаться изволит, заставляя всадника прилагать все усилия для того, чтобы удержаться в седле. При таком раскладе он почти беззащитен при атаке с воздуха. В общем, всадников попытка такого рода побега тоже далеко не всех спасала.
   Я меж тем бок о бок со Стелой и гвардейцами добивал то, что осталось от ядра войска противника, а именно лидера, трех 'катафрактов' и двух хунганов. Последние пытались то ослабить нас проклятьями из магии Смерти, то атаковать слабенькими заклятьями вроде Стрелы Праха и Вытягивания Жизни, но увы, они не очень то действовали. Нет, Стрелы отнимали часть здоровья, а Вытягивание ещё и их подлечивало, но нас, в свою очередь, подлечивали адепты, а вот они теряли запасы маны. Мы старались измотать их, чтобы затем взять живым главаря. И тот это понимал, потому как заверещал истошным голосом:
   - Я Бадри-аль-Баграм, старший сын и наследник хана Бахмут-аль-Баграма. Мой отец большой выкуп даст, хороший выкуп!
   - Тогда бросай оружие, ханёнок, - хмыкнул я, делая знак своим временно остановить добивание конкретно этой группки. - И у тебя появится надежда увидеть рассвет.
   Степняки. Это не рыцари Империи Света, которые с детства знают о чести. Лишь только услышав, что его вот прямо сейчас не убьют и появляется возможность как-то извернуться, ханёнок истошно завопил на своих, чтобы те бросали оружие. Те, что характерно, покорно бросали, гладя на окружающий мир тупым, воистину бараньим взором, в очередной раз давая мне возможность убедиться, что моделью для здешних номадов послужили таки да реальные земные прототипы.
   Гвардейцы, видя, что враг поднял лапки кверху, сноровисто принялись вязать их заранее припасенными верёвками, а хунганам ещё и кляпы в глотки забили, чтоб уж наверняка. Что такое магия и какие от неё могут проистекать опасности, демоны очень хорошо знали. Да и инструкции были получены соответствующие.
   Бой... стихал. Собственно, боя как такового уже не было, сейчас мои бойцы гонялись за одиночками, пытающимися спасти свою шкуру. Дело, что ни говори, крайне нужное и полезное, но о реальной угрозе речи идти не могло. Войско вторжения было разбито в хлам, причём в тот момент, когда явно этого не ожидало. Судя по всему, они двигались с целью разграбить относительно малое поселение и покарать небольшую кучку демонов, а встретились с полноценным таким демоническим отрядом. Недооценка противника, как я полагаю. Та самая штука, которая сгубила многих куда более умных персон.
   Что ж, после битвы приходит время подведения её итогов. А подводить их лучше всего в наиболее комфортной обстановке. Она, к слову сказать, тут присутствовала. Уцелел один из походных шатров - не ханёнка, а тот, где находились шаманы. Зачарованность от огня помогла, чему в завязке боя следовало огорчиться, но сейчас однозначно стоило порадоваться
   Приятно почувствовать себя в комфорте. Даже немного завидую тем, кто позволяет себе передвигаться с такой вот роскошью. Впрочем сильно завидовать точно не стоит, ведь разбиты то именно они, а никак не я.. В целом же, демонические сущности смотрелись в этом шатре, среди типично восточной роскоши, не совсем обычно. Зато Ламите явно нравилось, как и Лаурусу, демону-сокрушителю. Ньярлату это всё было глубоко пофиг, в то время как Стелла и Ставр явно полностью сосредоточились на делах, а не на обстановке.
   - Потери могли быть и меньше, - поморщилась воительница, полностью разделявшая мою точку зрения в этом вопросе. - Ещё импы эти по глупости совались поодиночке туда, куда только группами стоило. И шаманы с хунганами сильнее оказались, чем я ожидала.
   - Ночной бой. - пробасил друид. - Для него потери не приемлемы даже. а низки. Врага было почти две сотни, нас гораздо меньше. Сколько там погибло?
   - Одиннадцать импов, четыре гвардейца, три цербера, пара адептов, две 'тени', - начал перечислять Лаурус. - И теперь у нас нет ни одного ифрита. Это плохо!
   - Зато мы победили, - это уже Ламита о себе напомнила. - В плену предводитель, два хунгана и около двух десяток простых воинов. Князь, нам нужны пыточные камеры!
   - Будут стоиться в самом скором времени.
   Они и впрямь планировались. Именно это строение было поставлено в не самую далёкую очередь как раз с прицелом на возможных пленников, да и на уже имеющихся также. Ага, ведь до сих пор были живы как парочка степняков, захваченных ещё тогда, при взятии мной под контроль Источника Силы, так и сэр Персиваль. Сидели в подземелье замка. Ожидая окончательного решения своей судьбы. И симпатий ко всем ним у меня как-то не водилось. Если насчёт рыцаря ещё могли быть определённые варианты, то уж степнякам и неграм надеяться было точно не на что.
   Но пыточная всё же терпит. В отличие от Нисходящей Пирамиды, которая быстрои резко должна была усилить моё войско. Я хорошо помнил про то, что кроме уже разбитых степняков, в скором времени могут с высокой степенью вероятности нагрянуть гости из Империи Света. Следовательно... Именно Нисходящая Пирамида сейчас и строилась, обнулив, помимо прочего, ещё и запасы кристаллов, вдобавок к истощившейся сере. Печально у меня с ресурсами стало, нужно срочно пополнять. Как? Для того и рынок необходим, да и прибытие представителя Торговой Гильдии также жизненно необходимо для планов развития не обычного, а ускоренного.
   Хлопоты и ещё раз они же. Зато мои воины в радостном расположении духа. Суккуба довольна, остальные довольны, даже Стелла с друидом одобрительно кивают. Одобряют, так сказать, максимально эффективное использование ресурсов, в число которых входили и захваченные пленники. Но был и ещё один, кхм, ресурс. Очень даже интересный, судьбу которого следовало обсудить.
   -Есть такой Бадри-аль-Баграм. Сынок и наследник хана,- начал я издалека. - Надо бы его сюда притащить.
   - А надо ли?
   - Надо, Стелла. А уж там посмотрим. определить ли гадёныша в пыточные камеры с последующим переселением на жертвенный камень, или же иным, более продуктивным способом использовать. Гарминт!
   - Да, князь, - спустя полминуты просочился в шатёр здоровенный гвардеец Инферно, бывший со мной чуть ли не с самого начала. Только вот на совете он был лишним, потому как наряду с верностью отличался заметной тупостью.
   - Командира степняков сюда.
   - Сделаю, - произнеся это слово, демон снова исчез из шатра. Словно его тут и не было.
   Тем временем собравшиеся переговаривались меж собой, немного недоумевая, что такого я хочу получить с ханского наследника? Золото в качестве выкупа даже не упоминалось, мой 'круг советников' уже соображал, что подобное не смогло бы заинтересовать на достаточно высоком уровне. Звучала версия о выкупе ценными артефактами или информацией, что было хорошим показателем умственного развития собравшихся, но к истине отношения не имело. Ага, я в очередной раз собирался удивить.
   Доставили болезного! Без доспехов, тем более без оружия, без единого украшения, на которые степняки весьма падки. Штаны да рубаха, чтобы не подмёрз ненароком, вот и всё облачение Бадри-аль-Баграма. Ну и связанные за спиной руки как необходимый атрибут пленника.
   Гарминт, вталкивая пленника в шатёр, сопроводил того тычком в спину, от которого тот чуть было не растянулся, но каким-то чудом сумел удержать вертикальное положение. И был смирный такой, покорный, смотрящий на собравшихся, словно собака на хозяина. А ведь как только почувствует себя в выигрышной позиции... У-у, что тогда может начаться! Хотя кто ж ему даст подобным образом себя почувствовать? Уж точно не тут собравшиеся.
   - Заходи, гордый степной ишак, разговаривать с тобой будем,- усмехнулся я, гладя на уже второго отпрыска хана Бахмут-аль-Баграма. - И в зависимости от сказанного будем решать, заколоть тебя ритуальным кинжалом на жертвеннике или всё же вернуть папаше за достойный выкуп.
   - Много-много золота дам. Каменья, шелка, девочки красивый, да! - плюхнувшись на колени и стуча лбом о ковёр, покрывающий пол шатра, залепетало ханское отродье. - Степной кобылица как ветер, их твой демон-батыр хан даст... Только не убивай, всё-всё сделаю, всё отдам. Обо всех скажу!
   - И спросим, и скажешь. Но прежде прочего, из каких краёв невольники у твоего папаши есть?
   - Э-э... из разных, - в глазах Бадри плескалось полное непонимание приправленное недоумением. - Красавицы нужен, да? Есть они, много есть! Смирные. Покорные...
   Поданный знак. И вот уже Ламита перетягивает ханёнка хлыстом по спине. Не так чтобы с целью причинить вред, но вот доставить по максимуму болевых ощущений - это да. Демонесса знает в этом толк.
   - Вай! Зачем бьёшь, а всё-всё говорю, всё предлагаю!
   - Для профилактики, - понимая, что столь умное слово степняку неведомо, поясняю, не в силах удержать усмешку. - Для взбодрения памяти, Бадри. Как раз по тому обычаю, который в вашем занюханном Золотом Каганате вот уже с незапамятных пор в силе.
   - Там рабы, а я сын хана!
   - А мне плевать. Ламита, десять плетей этому существу за непокорность и длинный язык.
   - Вай... Ай! Больно! Я по-онял...
   Десять ударов бичом суккубы, которая, к тому же, очень профессионально с ним обращается - это существенно. А ханский отпрыск впервые ощутил себя в шкуре раба, с которым будут делать всё. что только вздумается. О нет, я вовсе не собирался преподавать этому существу уроки, просто показалось это... забавным. И полезным для последующего разговора.
   - Ну вот, голова от дурных мыслей прочистилась, - подметил я после того, как Бадри получил свои десять ударов бичом и теперь изо всех сил старался сдержать стоны. понимая, что иначе рискует нарваться на добавку. Знал, шельмец, подобную практику в Каганате.- Повторяю вопрос. Есть ли у твоего папаши пленники из числа воинов Повелителей Морей, Ковена Некромантов, а особенно из числа Хранителей Древних?
   - Не знаю, господин демон, - проблеял Бадри, со страхом глядя на Ламиту, поигрывающую бичом. - У отца разные рабы...
   - А придётся узнать, потому как за твою ободранную бичом шкуру я потребую выкуп в два десятка пленников из вышеперечисленных. Что до остальных твоих дружков, так за них поменьше, но тоже не просто так их отпущу. Иначе - пытки и ритуальный кинжал, обрывающий жизнь на жертвеннике во славу Инферно.
   - Но я не знаю!
   - Тогда пусть твой папаша выкупает пленников у других ханов. Мне безразличны его затруднения. Читать-писать умеешь?
   - Э-э... - замялся Бадри.
   - Понятно. Тогда продиктуешь письмо, а мы к нему что-нибудь удостоверяющее твою личность приложим. Например, нос или ухо. Или яйца? - почувствовав, что ханёнок вот-вот или в обморок хлопнется, или чего похуже учудит, напрочь испортив атмосферу внутри шатра, я добавил. - Ладно, шучу. Хватит и того перстня, который у тебя с пальца сняли. Согласен?
   - Всё сделаю, господин великий демон!
   И опять лбом о ковёр, да неоднократно. Пришлось отдать Гарминту очередной приказ, а именно вытащить ханёнка, приставить к нему кого-то из суккуб на предмет выбивания всей информации и написания письма под диктовку к хану Бахмут-аль-Баграму. Потом, когда черновик будет готов, принести мне, для приписки уже от моей персоны.
   Ханского сына уже вытаскивали из шатра, когда система разродилась сообщением о новом задании. Ожидаемое сообщение, ничего не скажешь, но от этого не менее полезное.
   'Вы получили задание 'Освобождение'. Пользуясь попавшим к вам в руки ценным пленником, попробуйте обменять его у хана Бахмут-аль-Баграма на тех созданий, которые могут вам пригодиться. Что делать с ними дальше - решать вам.
   Награда: опыт, репутация с фракциями, часть освобождённых может поступить к вам на службу, принеся клятвы верности'.
   - Гильдия Торговцев?
   - Именно она, Стелла. Гильдейцы охотно передают подобные послания, исполняя роль посредников за небольшой процент. А я со дня на день жду появления их официального представителя.
   - Не нужен слабый мусор, нужны достойные, случайно попавшие в плен, а не вставшие на колени, только бы сохранить жизнь! - рыкнул Лаурус. - Только достойные!
   - И это как-нибудь ввернём в послание хану, - согласился я, признавая правоту сокрушителя. - Пока же выставить охрану, особенно внимание обратив на охрану пленников, после чего - отдыхать. Нашим бойцам нужен отдых, марш обратно в замок они хоть и могут выдержать, но это лишнее. Да и раненым нужно время на исцеление, магия адептов тоже имеет пределы.
   Относительно отдыха никто не возражал. Всем же понятно, что после боя тащиться дальше стоит лишь при настоятельной на то нужде. Сейчас же оной просто не было. Естественно в гарнизон замка - как в более мелкие - мной уже было отправлено сообщение, что войска кочевников больше не существует. Ну а остатки либо бегут сломя голову, либо повязаны по рукам и ногам.
   Чистая победа! Кажется, именно так говаривали в одной ну очень древней игрушке и созданном на её основе фильме. Сейчас стоило осведомиться и о её плодах, материальных и не очень. Щёлк-щёлк... На невидимых счётах перекинули две костяшки, символизирующие количество уровней. Здравствуй, суточный лимит, в последнее время стали видеться всё реже! А скоро, как я понимаю, вообще видеться перестанем. Но хоть сейчас вкушу от этих щедрот по полной, получив плюс к силе магии и ментальной выносливости. Вдобавок озадачившись интересным выбором между 'Логистикой IV' и 'Мастером черной магии II', а также 'Мастером иллюзий II' и 'Мастером магии земли II'. Вот всё нужно, ничего лишнего. Выбирать же приходится... логистику и иллюзии. Быстрота передвижения необходима чем дальше. тем сильнее. Про иллюзии и говорить нечего - особенно с моей привычкой бить не в лоб, а в спину и желательно отравленным клинком.
   К слову сказать, среди трофеев был такой их вид, который хоть и не был первостепенным, но мог принести - и уже приносил - большую пользу. Лошади. Люди ведь не демоны, к очень быстрым и долгим пешим переходам не приспособлены. Зато верхом на лошадках - это вполне себе норм. Не кавалерия, но ездящая пехота. Да и для доставки грузов, а именно трофеев, добычи, выработки рудников, четвероногие животины использовались с самого начала. Правда было их не так чтобы очень много. Зато теперь ситуация явно поменялась. Как ни крути, а большинство лошадей удалось поймать, разбежалось лишь мизерное количество. Как так? В мире Лендлордов у степняков была одна очень полезная привычка, которую в родном моём мире использовали далеко не все. Во время походов на ночёвках лошади 'батовались', то есть хитрым манером связывались друг с другом и просто не имели возможности разбежаться в разные стороны. Полезная штука, как оказалось, для нас тоже.
   А в остальном... Оружие, доспехи кое какие, деньги, аж восемь с лишним тысяч. Неожиданно много, я уж думал, что это степное воинство вообще с пустыми карманами придёт! Ан нет, захватили кое-что мне на радость. У шаманов с хунганами же нашлось куда более ценное, нежели деньги - знания. В смысле, свитки с заклятьями из школы Жизни, Смерти и Материи. Жаль, что одна из них, а именно Смерть, была ну совсем не в кассу. Антагонизм и всё тут.
   Да, очень жаль. Хотя бы потому, что Стрела Праха, Агония, Вампиризм и Восстановить Мёртвое - это был неплохой начальный набор для изучающего силы Смерти и Пустоты. Ладно, пусть пока в закромах полежат, может кому из моих вассалов или на обмен пригодятся.
   Что до Жизни и Материи, то тут ситуация была куда более добрая и радостная.. Из школы Жизни мне попались свитки Паралича и Боевой Регенерации. С первым и так всё понятно, Боевая Регенерация, хоть и действовала, в отличие от обычной Регенерации, не час, а всего лишь одну минуту... зато и здоровье она приносила раз в две секунды. Базовое восстановление жизни составляло пять единиц за 'тик', да ещё бонус в виде 0,2 от силы магии колдующего.
   Ну и Материя, точнее её земляная составляющая. Каменный Шип, Камнекожа и Подземный Ход. Простейшая атака, простейший же щит - это ладно, это не столь важно и интересно, благо аналоги давно имелись. Зато Подземный Ход - это полезно. Заклятье медленно, но верно прокладывало путь под землёй, что можно было использовать для самых различных целей.
   Вот, просто замечательно. Теперь начинаю чувствовать себя мало-мальски полноценным магом с неплохим набором заклятий. До этого всё же было несколько... неуютно. Хотя от чар водной стихии я бы не отказался. Ну да посмотрим, что дальше будет происходить. Как ни крути, а жизнь в мире 'Лендлордов' беспокойная, того и гляди всякие хулиганы на тебя напасть норовят. А у них, хулиганов этаких, всегда при себе что-то вкусное и полезное обнаруживается. Главное не зевать и успеть обидеть их прежде, чем они до тебя доберутся.
  
  
  Глава 6
  
   Уже когда мы почти вернулись в замок, я понял одну довольно простую, но важную вещь - мой домен перешёл на новый этап развития. Зачистка территории закончилась, теперь следовало задуматься о создании нормального 'пояса обороны. Не о захвате имеющегося - там и был то один несчастный форт, прикрывающий лишь одно из направлений - а именно о создании с нуля. Бывшее поселение орков Расколотая Кость, его также следовало 'поднять' хотя бы до уровня форта. Еще один можно начать создавать на основе Малинников или Речной Слободки, они по сути рядом, так что нет смысла создавать там сразу два опорных пункта.
   А это означало одно - необходимость начала действительно масштабного строительства, которое при помощи исключительно магии не провернуть. Источник Силы - он один, а на таком расстоянии его воздействие минимально. Перестройка уже имеющегося да небольшая помощь в создании нового - вот, собственно, и всё, на что можно рассчитывать. Так что обычное строительство, поддержанное магией но не магия вместо строительства. Вот такие пироги... с кактусами. К тому же для расширения деревни до села, села до городка, защищённого фортом, требует определённого количества людей, населяющих местность. Их у меня покамест маловато будет. Местность изначально довольно дикая, безлюдная, таков уж расклад выпал. Тут были как преимущества, так и недостатки. Вместе с тем... Надо будет выделить всем населённым пунктам ресурсы на строительство таких необходимых сооружений для храм, таверна, мельница, конюшни, рынок местного значения. Со временем может где-то и лаборатории алхимика могут появиться, мало ли как дальше дело обернётся! Чем быстрее и качественнее будут развиваться деревеньки, превращаясь сначала в сёла, а затем и в малые города, тем более сильным окажется мой домен.
   Сила - это именно то, к чему я стремлюсь. Ведь концентрировать её близ Источника Силы и только там - не самое мудрое решение. Население деревень должно при признаках угрозы не бежать, бросая все пожитки, за стены моего главного замка. О нет! В идеале они должны всего лишь послать весточку о нападении и скрыться за стенами форта, зная, что помощь придёт в самые сжатые сроки. До такого расклада ещё много времени и большое количество затрачиваемых на подготовительные работы усилий, но... Горе тому, кто не готов это делать или считает подобное обычной блажью.
   Мет тем наше маленькое. Но победоносное войско уже прибыло. Вот он замок, вот окружающие его постройки. Красота и лепота! Если бы не радостно галдящее бесячье племя в вездесущим Рувиком во главе. Мелкие крачные твари летали вокруг, галдели, тыча трезубцами в сторону захваченных пленников.
   - Какой странный цвет у этого человека! - изобразив глубокую задумчивость на морде лица, Рувик слегка ткнул негра трезубцем в пузо. - Обычно когда старый князь-хозяин пытал до такого вида, людишки уже не могли ходить. А оно ходит! Може оно... зомби?
   - Шмурик проверит!
   И сразу же упомянутый Шмурик также приложился острием трезубца. На сей раз к заднице пленного черномазого. Естественно, раздался вопль и уколотый в одно из полужопий постарался юркнуть за спины собратьев по несчастью. Имп же. изображая глубокие раздумья, от чего рожа приобрела совсем похабный вид, изрёк:
   - Шмурик не видел ойкающих зомби. Это... неправильный зомби!
   - Шмурик дурак. а Рувик умный! Этот не зомби. Он мас-ке-ру-ит ся! Хочет быть тёмный эльф! Только волосы покрасить забыл и ухи вытянуть. Но Рувик поможет! Рувик достанет краску и вытягивалку для ушей... И потом князь Хельги продаст его как темного эльфа Гильдии Торговцев. И даст Рувику ещё блестящек!
   Беседа бесячьей своры... лучше бы мне её не слышать, особенно с тех самых пор, как я приучил одного из них читать пусть порнографическую, но азбуку. Результатом стало то, что шут местного розлива совсем заважничал, изображая перед сородичами этакий светоч разума... или скорее маразма. И ведь остальные крылатые коротышки внимательно слушали паршивца!
   - А ведь этих пакостников будет всё больше и больше, вздохнул я, не особо рассчитывая на ответ, но всё же получив его.
   - Теперь я понимаю плохой характер некоторых из вас, демонов Инферно, - прогудел друид, едущий рядом. - Видя такое... Я уже хочу испробовать на некоторых из них парочку мутагенов, в надежде, что они если и не придадут им разума. так хотя бы сделают немыми.
   - Поверь, Ставр, жесты в их исполнение будут ещё хуже. И похабнее.
   Друид аж воздухом подавился, видимо представив себе нечто подобное. Мне даже стало его немного жалко... на пару секунд. А потом жалость быстро прошла. Потому как пусть привыкает. Тут бесы... да везде. Куда только их любопытство им позволяет залететь. За исключением, конечно, совсем уж запретных мест вроже нескольких помещений моего замка. И вообще. как говорится, закрывайте окна. а то бес влетит! С самыми похабными или вороватыми целями в большинстве случаев.
   Ладно, пока остальные разгребаются с трофеями, я размещением пленников в поземной части замка. Выделенной специально под тюрьму. У меня есть другие дела. Нужно проведать собственные покои, в которых находится самое покамест главное, то есть 'сердце' домена, да и заклинательный покой. Жду не дождусь того момента. когда они или само по себе переместятся под землю, то есть в более защищённое место, или мне предоставится возможность переместить их туда.
   Благодать! Именно этот термин пришёл мне в голову как только я, сняв броню, перевязь с мечом и кинжалов, да и сапоги за компанию, рухнул на мягкую, застеленную свежими простынями кровать. Эх, надо бы ещё ванной озаботиться... Или сперва немного полежать, кайфуя после трудов тяжких? Да, пожалуй именно так и поступлю. Ванна не убежит, а благодаря пока ещё действующим игровым условностям, проблем с запахом немытого тела не наблюдалось. К тому же по дороге обратно не удержался, окунулся в одном из попавшихся на пути озёр. Хорошая водичка была, в меру прохладная, но и не слишком холодная.
   Дел, конечно, более чем достаточно, но часть из них решать сейчас просто нет никакой потенции. Ночной бой, затем, после довольно короткого отдыха. переход обратно, к тому же будучи отягощёнными добычей и пленниками. Нет, активных дел этим вечером мне точно не требуется. Да и войску нужен отдых, по любому нужен. Лимит на сегодня уже выбран, так что время терпит. Вот завтра - это да, надо будет как следует призадуматься, какие дела найти, чтобы день для собственного развития вхолостую не проходит. Стоит учитывать тот факт, что домен зачищен, врагов банально не осталось.
   О, идея! А возьму ка я завтра одного из 'преданнейших учеников умного Рувика', которые уже научились буквы узнавать и цифры не путать, да и отправлю через Врата Инферно в подарок архигерцогу Рабастану! У меня как раз задание висит, скучать изволит в подвешенном состоянии. Глядишь и архигерцог чего-нибудь полезное отжалеет в награду за подобного шута, каких ещё Инферно не видывало.
   Определённо мне нравится пришедшая в голову мысль! Та-ак, может что ещё придумается? Артефакты... Сразу пришли в голову они, как никак у меня ветвь Артефакторики совсем не развивается, пусть и по весомым причинам. Но для нормальной, качественной работы по созданию с нуля и даже переделке имеющихся артефактов нужен соответствующий инструментарий и набор расходных материалов. Нет, конечно можно пытаться и на коленке что-нибудь сварганить, но это лишь чрезмерно повысит риск испортить заготовку или имеющийся артефакт испортить. Поэтому запасаемся терпением и ждём прибытия представителей Гильдии Торговцев. Список нужных мне товаров у них есть, вот и должны привезти и ресурсы из числа тех, которых у меня нехватка, и набор артефактора хорошего качества, и расходные материалы для артефакторики и алхимии. Ну да, я обоснованно рассчитывал, что у меня появится Лаборатория алхимика. Оказалось, появился и сам алхимик, но это уже, кхм, приятный бонус. Да и от дополнительного запаса ингредиентов Ставр вряд ли откажется, всё же в его лаборатории титан порезвился. Это наверняка похуже слона в посудной лавке. Слон то что, животина неразумная, а титан тварь мыслящая, а это куда печальнее во многих случаях.
   К слову об артефактах. Есть у меня посох 'Десница древних богов', который пока остаётся вещью в себе. Я не знаю его свойств, потому и использовать не в состоянии. А надо бы использовать, не просто ж так он мне достался. Но требуемый для распознания магической сути высокий уровень развития артефакторики... Мда, это та ещё проблема. Придётся постепенно раскачивать это умение и ждать, другого выхода вроде как и не наблюдается.
   А сейчас всё же в ванну надо. Не столько пользы дела ради, сколько удовольствия для. Или сначала... Да, точно. Я ж собирался начать развитие не только замка и прилегающих к нему земель, но и малых поселений, чтобы превратить их в хорошо защищённые места. А для этого следует идти от малого к большому. Что необходимо обычной деревне дял того, чтобы превратить оную хотя бы в село? Что поневоле притягивает переселенцев в эпоху пусть и магического, но средневековья? Храм, однако. Вот храмы для начала и следует построить. Естественно, не Владыке Света посвящённые, а Владыкам Бездны. Та самая ветвь Древних, которая ближе всех с демонам Инферно Вот и отдадим приказы старостам всех периферийных поселений, то есть Расколотой Кости, Каменного Вихря и Малинникам с Речной Слободкой. Ага, на две последние деревни один храм уже по той причине, что они рядом друг с другом расположены, нет ни малейшего смысла дублировать строения.
   Так, а сколько у нас для этого потребуется ресурсов? Хм, совсем немного, всего лишь пять мер дерева и полтысячи монет на каждое строение. Вот и пусть жители Малых Дубков на своих телегах везут дерево по всем трём адресам. Равно как и деньги за работу. И собственно строителей, что касается Расколотой кости и особенно Каменного Вихря, где с населением пока совсем не густо.
   Конечно же строить будут не один день. Тут всё ручками, порой довольно корявыми и неумелыми. Ну а что поделать? Медленно и кривовато всё равно лучше чем никак.
   Всё, довольно делами страдать! Звоню в колокольчик, и появившаяся на пороге служанка вполне себе приятного вида вопрошающе смотрит, ожидая приказаний. Их есть у меня...
   - Ванну приготовьте. И побыстрее, будьте любезны.
   - Сейчас, уже бегу.
   Бежит она! Нет, не ползёт это точно. Я был уверен в том. что сейчас они и воду разогреют, и ванну наполнят и меня до неё хоть сопроводят, хоть вымыться помогут. Служаночки, они такие. Вот только не идут ни в какое сравнение ни с грозной по жизни, но местами стеснительной воительницей, ни с суккубочками, которые профи не только на поле боя, но и в иных местах. Только мне сейчас больше интересна именно горячая ванная, а не горячие девушки. Усталость, она ж не просто так, особенно если не только физическая, но и моральная.
   Водичка, горячая... Мой организм погрузился в ванну, словно всегда там и был. Хорошо! И спокойно. Тут главное не задремать прямо в ванной, а то ведь при подобном конфузе удовольствие в отплёвывание попавшей в рот воды превратиться может. Был такой, хм, казус, повторять не хочется.
   Лёгкий скрип открывающейся двери и знакомые шаги. Ламита, точно она. Нет, я всё понимаю. но если сейчас начнёт кокетничать и попробует в ванну залезть... Не совсем в подходящем я состоянии.
   - Ты устал, мой князь, - томно промурлыкала суккуба, перемещаясь с грацией дикой кошки. - Нужно просто отдохнуть. Не напрагаться. Не двигаться. Расслабься, а я помогу...
   И скользнула мне за спину, после чего мне на плечи легли нежные. Но в то же время сильные руки демонессы. Хм, а тут она правильно решила, ведь массаж, да когда ты в ванне - штука и приятная. И расслабляющая. Нет, всё ж у суккуб есть почти идеальное умение чувствовать состояние других, которым они и пользуются на всю катушку. Мне же оставалось лишь расслабиться и получать удовольствие от горячей воды, рук. разминающих плечевые мышцы, да от мурлыкающего голоса Ламиты, которым она мастерски играла.
   В общем, вылез из ванны я спустя минут двадцать, когда и вода уже стала остывать. Да и просто захотелось сменить обстановку. Но едва я набросил поданный суккубой халат, как пришедший сигнал тревоги от одного из патрулирующих границы домена импов поневоле заставил переключить своё внимание.
   - Что случилось, Хельги? - спросила суккуба, почуяв, что моё внимание ушло куда-то в сторону.
   - Гости, - процедил я. - Имп обнаружил гостей, прошедших через завесу... Нормально, это не те, кого стоит опасаться. Обоз Торговой Гильдии и при нём охрана. Вовремя.
   -Для чего?
   - Для моих целей, конечно. Я давно жду заказанные им товары, да и гильдейское представительство моему домену не помешает.
   Демонесса скорчила рожицу, показывая своё пренебрежительное отношение ко всем Гильдиям вместе взятым и к торговцам в особенности. Понимаю, но тут она неправа, равно как и многие аристократы Инферно. Разумеется, с Гильдиями не стоит сближаться, но вот использовать их в своих целях и поддерживать чисто деловые отношения - это совсем другое... и полезное.
   - В Инферно есть куда лучшие товары!
   - Спору нет, товары есть. А как их сюда доставлять и за какую, позволь поинтересоваться, цену? Дорого, однако!
   Потупилась, изображает раскаяние. Только что ножкой пол не ковыряет. Ага, прямо взял и поверил.
   - Пошли уж, горе ты моё...
   - Куда? - оживилась Ламита. - В спальню или может на балкон. Люблю забавляться на свежем воздухе.
   - И у всех на виду. Вы, суккубы, в этом деле просто неисправимы.
   - Да, мы такие. За это нас и ценят.
   И ведь абсолютную правду изрекает, стервочка. Развратность суккуб и инкубов просто беспредельна, этого у них не отнять. Она в какой-то мере делает их теми, кто они есть, даёт возможность по полной использовать свои особенные силы и возможности. Пытаться их переделывать я даже пробовать не собираюсь. Верно говорят, что если нет возможности предотвратить, то легче возглавить. Не их вечный сексомарафон, конечно, а скорее сделать так. чтобы он шёл на пользу. А не вносил чрезмерную долю хаоса в жизнь домена.
   Кое-что уже было сделано. В частности, суккубы получили приказ не дурить головы человеческой части войска. То есть простые постельные забавы - это сколько угодно. А вот влюблять в себя, используя свойственную их племени магию - тут ни-ни! Обещал, что на нарушительниц минимум на месяц нацеплю пояс верности, защищающий со всех сторон. Демоницы... впечатлились и вели себя в рамках относительных приличий, затрахивая исключительно тела, но не души.
   Ну а я, вернувшись к себе в спальню - Ламита, само собой, никуда исчезать даже не собиралась - продолжал поддерживать 'канал трансляции' из глаз завидевшего обоз Гильдии импа. одного из двух, из которых состоял такого рода патруль. Заодно рассказывал суккубе кто именно и в каком количестве к нам пожаловать изволил. Солидная была процессия, с какой стороны ни посмотри. Повозки с камнем, нехватку которого я вполне себе предвидел, крытые фургоны. Внутри которых явно был иной, куда более ценный товар. Охрана, состоящая из простых воинов и магической поддержки. О, даже пяток стальных големов, то есть их наиболее продвинутой разновидности. Неплохо ребятки подготовились! Хотя я их понимаю, в этих диких землях стоит опасаться не только шаек разбойников с дубьём и ржавыми топорами, но и более опасных любителей поживиться чужим добром.
   - Полсотни 'блестяшек' тебе и собрату за усердие, - говорю, зная, что имп меня услышит. - И не вздумай криками радость выражать, рожа рогатая.
   Предупреждение было нелишним. Бесячье племя такое бесячье... даже если буквы разбирать научилось.
   - Балуешь ты их, - усмехнулась Ламита, принимая такую позу, что и её тело и кружевное бельишко представали в особо выгодном ракурсе. - Всё равно пропьют или потеряют.
   - Выпивка в таверне, девочки пока там же. Деньги впустую не уйдут, сама понмиаешь. Экономика. И вот что ещё...
   - Я вся во внимании, мой князь.
   - И почему я даже не сомневаюсь, - приобнял я демонессу. - Хотя сейчас о другом. Поскольку ты теперь в ином положении, получила новые возможности, то и от обязанностей не скрыться. В общем. принимай на себя разведку. Пока что в пределах домена.
   Ага, есть контакт. Суккубы любят не только секс, но и власть. А сказанное мной Ламиту ну просто очень заинтересовало. Разведка - это очень значимый участок, который если удастся организовать, показав начальству, что выбранная кандидатура оказалась достойной, то впереди открываются оч-чень заманчивые перспективы.
   Ламита тут же засыпала меня вопросами о том, кого именно ей отдадут под начало, какая область ответственности у неё будет и всё в этом роде. Что забавно, из постели она вылезать даже не собиралась, пытаясь использовать своё нынешнее пребывание как дополнительный козырь. Дескать, а вдруг Хельги. Ощущая рядом такую знойную и фигуристую красотку. Скажет больше и предложит больше. чем планировал изначально.
   Совершенно нормальное поведение со стороны суккубы. Было бы странно, не случись чего то подобного. Поскольку я такой реакции и ожидал, то... В общем, из дополнительного Ламита получила лишь то, что я пусть и лениво, но всё же стал к ней приставать. В остальном же... пусть пока возится с патрульными импами да с троицей суккуб, который лучше всего переключить на сбор ходящих по окрестностям слухов и сплетен. Для начала хватит, а потом будем посмотреть.
   Естественно, Ламита не была бы собой, не поинтересуйся она о том, чем я собираюсь загрузить двух других, то есть Стеллу и Ставра. Скрывать мне было нечего.
   - Стеллу постепенно буду натаскивать на командование 'летучим отрядом'. Мне вовсе не надо, чтобы в домене шалили разбойнички и плодились опасные твари вроде порой забредающих троллей, сатиров и прочих разумных и не слишком созданий. Ну не самому же мне изо дня в день по всем лесам и оврагам носиться, право слово! А Ставр, это у нас человек науки. Алхимия, исследования мутаций, проводимых посредством сил Хаоса. Тут работа с прицелом на дальнюю перспективу, дёргать его на чисто бытовые дела по управлению и зачистке местности в высшей степени неразумно.
   - Стелла да, она такое любит. И тебя любит, только иногда стесняется. А сейчас просто утомилась и спит. Хотела разбудить, но не стала.
   - Это ты правильно сделала. Сейчас многие отдыхают.
   - Зато Ставр уже в алхимической лаборатории, - сдала друида демонесса. - Заперся там и устанавливает то, что удалось спасти из его прежней лаборатории. От любых помощником отмахивается и угрожает особо настырным такое заклятье мутации наложить, что даже бесы в ужасе убежали.
   - Бесы? С трудом верится...
   - И бесы тоже, - расплылась в улыбке до ушей Ламита. - Слабость мышц, она и избирательной может быть. Кому ж такое на себе испытать захочется!
   Тут я захохотал от души. Вот она, истинная пугалочка для сверх меры шебутного бесячьего племени! Заклятье. временно приносящее импотенцию - для них это у-у как страшно. Пусть крылатым коротышкам редко когда что обламывается, но сам факт неготовности, хм, инструмента их и впрямь напугать способен. Вдруг возможность представится... а сил не будет. Стра-ашно... аж жуть.
   Ладно. утро вечера мудренее. Спать... что-то расхотелось, но через некоторое время точно захочется. Суккубы, они умеют выматывать тех, с кем в постели резвятся. Даже демонов.
  
  ***
   Утро оказалось на удивление тихим. Никаких бесячьих воплей за окном - сверх обычного, потому как тихо эти пакостники вести себя в принципе не умеют - отсутствие срочных докладов и ранней побудки. Красота да и тоько! Поидее именно так должен начинаться день нормального феодала. Должен, да только в большинстве случаев я сам себе нахожу работу. Вот и сейчас, уже на автомате, проверил, вызвав системную информацию, как там дела со строительством обстоят. Нормально обстоят, поскольку Нисходящая Пирамида была готова и только ожидала того момента. когда я её задействую, превращая обычные войска тёмных темпларов в войска продвинутые. Займусь и не далее чем сегодня, тут никаких сомнений нет и быть не может.
   Другое дело то здание, которое возводилось в настоящий момент. Довольно специфическое, но с учётом скорого прибытия по наши души восйка из числа бойцов Империи Света, дающее очень полезных воинов. Нет, воинами их назвать было бы неправомерно, ведь Очи Властелина давали возможность нанять в своё войско особых демонов, все умения которых были заточены на незаметность, маскировку и, в случае нужды, тайную и незаметную ликвидацию противника.
   Какие образом они способны это проворачивать? Заточенность на магии иллюзий и ментальной магии. позволяла им принимать любое гуманоидное обличье. Чуток сменить рост, фигуру, подделать тембр голоса... Про черты лица, цвет кожи, глаз, волос и прочие мелочи даже упоминать не стоило. Кроме того, от Мастера Очей можно было получить одну из двух очень полезных способностей, а именно полиморфизм или метаморфизм.
   Интересные, к слову сказать, способности. Полиморфизм давал возможность, выделяя на время активации умения определённый процент запаса маны для поддержки оного, принять облик другого существа. И чем сильнее облик существа отличается от исходного облика, тем больше процентов отжиралось от резерва маны. Вместе с тем помимо облика способность полиморфизма не давала никаких полезных свойств, присущих объекту.
   Зато метаморфизм - это совсем иной расклад. Он тоже давал возможность изменений, но уже не чисто внешних, а ещё и внутренних. Сперва требовался контакт с существом того или иного вида. После чего метаморф, считывая возможности чужого организма, получал присущие данному виду возможности и способность применять их, временно перевоплощаясь в то самое существо. Точность перевоплощения абсолютна, буквально на клеточном уровне. Но это всё в идеале, ведь подводных камней было предостаточно.
   Начать стоило с того, что, в отличие от полиморфизма. Метаморфозы требовали не процента от резерва маны для поддержания облика, а траты собственно маны. То есть каждую секунду убывало определённое число условный единиц сей чрезвычайно ценной незримой субстанции. И как только мана заканчивалась, организм метаморфа возвращался в своё естественное состояние.
   Казалось бы всё нормально. Однако... Чем сильнее изменения, чем больше маны в период времени требовалось для поддержания метаморфозы. Более того, с ходу принять облик кого-то большого, сильного и опасного при всём на то желании не получится. Умение требовалось развивать, причём долго и упорно, одного запаса маны тут было недостаточно. Вместе с тем, добравшись до высокой степени метаморфизма, появлялась возможность при очередном поднятии уровня получить навык полиморфизма. Ведь метаморф. Не способный принять точный облик конкретного гуманоида - это чистому смех, как говорят в одном портовом городе.
   В общем. крайне полезное строение эти самые Очи Властелина. По большому счёту при наличии Очей можно вести полноценную разведку за пределами собственного домена. Собственно, именно для таких целей и использовали этих демонов. И они у меня в самом скором времени появятся.
   Скоро, но по любому уже после того как сюда прибудуг гости из Гильдии Торговцев. А они у нас где? Угу, часа полтора им ещё пиликать с нынешним темпом. Как только окажутся более менее близко, тогда небольшую встречающую делегацию выслать придётся. Пусть встретят, сопроводят, покажут место, выделенное под представительство, а там уже будем решать, когда оно будет строиться и каким образом. Здесь надо и внимание оказать, и в то же время дать понять, что Гильдии в моих владениях и тенью власти и влияния обладать не будут. Торговцы, получающие от сего процесса выгоду. Но и только. Этим типусам не то что доверять, их на арбалетный выстрел к любым мало-мальски важным делам подпускать не следует.
   Ламиты уже давно не было в комнате. Я слышал сквозь сон, как она ранним утром выскользнула из моих загребущих лап и ушла куда-то по делам. Наверняка импов строить... забавное наверняка зрелище. Уверен, что они будут смотреть на бюст, попку, фигурку суккубы в целом, но заставить их слушать... не самое простое занятие. Одеваюсь, покидаю собственно комнату и двигаюсь в направлении выхода из замка. Сам замок. к слову сказать, становился всё больше, выше. глубже. Уверен, что через неделю-другую он достигнет приемлемых для князя Инферно габаритов. Ну а вносить усовершенствования можно до бесконечности, ведь есть лишь стремление к идеалу. Но никак не достижение оного.
   О, наконец то и стража в замке появилась. Парные посты из гвардейцев Инферно и еретиков, изредка мстителей. Правильно Стелла распорядилась, выполняя приказ относительно боевого слаживания двух частей моего войска. Пусть привыкают к нахождению рядом людей и демоном до такого уровня, что это намертво впечатается в подсознание. Процесс уже идёт, надо лишь не забывать его отслеживать и при необходимости вносить небольшие коррективы и сглаживать даже небольшие шероховатости. Тут сложности лишь на первых стадиях, потом система начинает сама себя поддерживать. А как завершающая точка - процессы ускоренной демонификации, до которых мне очень хочется добиться. Не одержимости, этого довольно убогого эрзаца. А именно нормальной такой демонификации. Путь, по которому мне надо двигаться чтобы добраться до подобного результата. намечен лишь едва заметным пунктиром, но он уже есть. А значит...
   Эх как тут всё серьёзно то! Стоило мне выйти из ворот замка, как находящаяся там стража из пары 'рогатых' и такого же количества мстителей рявкнула что-то грозное и приветственное. Внушает, чего уж там! Кивнув воинам, показывая, что услышал и оценил, я направился к завершившейся не так давно Нисходящей Пирамиде. Идти было не слишком далеко к тому же путь лежал как раз через то место, на котором Стелла выстроила небольшой отряд, которому предстояло.... Встречать представителей Гильдии Торговцев. Хм, своевременно и с инициативой! Не успел отдать приказ, а его уже исполняют.
   Воительница заметила моё приближение довольно быстро. А заметив. аккуратно так свернула выдачу наставлений, приказав муштруемому отряду начать подготовку к выходу навстречу гильдейцам. Сама же, не слишком успешно пряча улыбку. Зашагала в мою сторону.
   - С добрый утром. Стелла. Хоть уже и поздним. Рад тебя видеть столь бодрую и довольную жизнью.
   - Я тоже... рада. Князь.
   - Могла бы... Ах да. люди вокруг, твои подчинённые. Понимаю, - улыбнулся я. - Ты молодец, подготовила отряд для встречи раньше. чем я сказать об этом успел. Ламита посоветовала или сама?
   - Ламита только рассказал, что представители Гильдии скоро будут рядом. А дальше я сама... Я правильно всё сделала?
   - Более чем. Только пусть их кто-то вроде Янека или Гарминта встречает, ведь посылать одну из самого близкого круга - слишком велика честь. К тому же у нас с тобой иные дела найдутся.
   Покраснела. Э, нет, не такие дела, красавица. Чисто профессиональные на сей раз. Именно это, пусть и другими словами, я и поспешил донести до воительницы.
   - Отдых и торжества, несколько позже Поводов для них предостаточно, а вот время... Нужно провести через Нисходящую Пирамиду людскую часть войска. Затем тебя показать Ставру, чтобы он окончательно разобрался с теми алхимическими зельями которые тебе надо будет пить для улучшения сама знаешь какого процесса. Не ускорения, ибо спешить тут не стоит, а именно улучшения.
   - До сих пор не могу поверить. Я и вдруг 'пробудившая искру', постепенное превращение... Нет, среди нас ходили слухи, что это может случиться почти с любым из древнего рода, но чтобы с тобой... Необычно.
   - Вся наша жизнь порой оказывается необычной. С другой стороны. это даст тебе новые силы, дополнительные возможности для достижения цели.
   - Уж об этом я не забуду! - процедила воительница. вспомнив погибшую семью и тех врагов, которые разрушили дорогой для неё мир. - Они дорого заплатят за это. Все, до единого. Готова глотать хоть эликсиры, хоть молотые кости тролля, хоть кукую угодно гадость.
   - Успокойся, - дотронулся я до руки чрезмерно эмоционирующей девушки. - Сейчас мы с тобой сначала до Нисходящей Пирамиды прогуляемся. Зрелище воинов, получающих новые силы и возможности, оно... успокаивает.
   Призадумалась. Только не на ту тему, о которой я подумал. Оказывается, даже сейчас Стелла держала в голове не только свои дела. но и касающиеся её, та сказать, рабочих обязанностей.
   - Хельги, тут вот какое дело... Еретиков и адептов обязательно надо провести через идущие вниз ступени Пирамиды, но вот мстители, с ними сложнее. Ты ведь помнишь, какой не то дар, не то проклятье они получат?
   - Оборотничество. Получатся настоящие машины для убийства врагов. Быстрые, сильные, слабо уязвимые для ударов обычным оружием, регенерирующие куда быстрее остальных воинов. Да у них раны чуть ли не на глазах зарастают, особенно когда они подходят близко к грани между жизнью и смертью. Про лунные ночи я и вовсе умолчу. Тогда им даже серебро не слишком опасно, их только магией и бить. Хотя мами они к магии в принципе неспособны становятся.
   - Да, Хельги. Это их преимущества. Только есть и один недостаток, помимо неспособности к магии, который уравновешивает чаши весов, - грустно вздохнула девушка. - Я видела воинов-оборотней и в жизни, и в бою. Как только оборотень чувствует по настоящему серьёзную угрозу жизни. он впадает в присущее только им безумие зверя. Тогда и регенерация становится совсем быстрой, и пожирание трупов восстанавливает из силы ещё эффектвинее. Но они... они даже своих от чужих не отличат. Потом. придя в себя, могут биться головой о стену, осознав то, что натворили, но сделанного это не вернёт. Я видела подобное.
   Она видела. Я всего лишь читал о подобном побочном эффекте. Вот уж действительно сложный выбор. Можно усилить бойцов, выведя их на новую ступень развития, но получить слабоубиваемых, но вместе с тем плохо контролируемых перевёртышей... С другой стороны. можно и оставить всё как есть, не получив бонусов, но и не оказавшись перед проблемой грамотного использования сильных, но очень уж специфических бойцов. Их ведь только как ударные группы использовать, заранее смиряясь с высокими потерями среди оных. Ну или террор-группы на вражеской территории. Только для последнего варианта у меня пока применения не найдётся, до вражеских земель сначала добраться надо, а уж потом терроризировать.
   Мда, задачка. И так жалеть буду, и эдак тоже не обрадуюсь. Остаётся лишь одно решение - разрубить этот 'гордиев узел', разделим мстителей на две части: остающихся в этом состоянии и желающих перейти на новую ступень. Именно это я и сказал Стелле. добавив:
   - Нельзя лишать уже проверенных воинов возможности сделать шаг по дороге к силе. Зато можно сказать, что этот шаг дело сугубо добровольное. И дополнить, что порой перед подобным решением стоит как следует подготовиться. Ведь оборотень впадёт в безумие зверя тогда. когда звериная часть переборет человеческую. Пусть мстители учатся сдерживать гнев, а те. кто уже познал звериную суть, им в этом помогают.
   - То есть сначала ты хочешь провести по этой дороге самых сильных духом, умеющих держать себя под контролем?
   - Именно. Сейчас с ними и поговорю. А ты добавишь, если понадобится.
   - Время...
   - Ты про приближающихся гильдейцев? Понимаю. Ничего страшного, пусть их встретят гвардейцы Инферно во главе с Гарминтом. Он хоть и не великий мастер говорить, но внушителен. Ну и несколько церберов им в помощь, для внушительности. А мы тем временем займёмся устроением прогулки по Нисходящей Пирамиде наших воинов. Сначала еретиков с адептами, а пока они проходят сей ритуал, мы побеседуем с проблемными в этом плане мстителями.
   И понеслось. Пока Стелла быстренько так переформатировала и отправляла встречать представителей Гильдии Торговцев новый отряд с Гарминтом во главе, я , временами порыкивая, собирал поблизости от Нисходящей Пирамиды всех тех воинов-людей, кто был сейчас здесь. Ту часть, которая находилась в гарнизонах, задействовать по понятным причинам было нереально. Но и имеющиеся должны были в очередной раз укусить меня за кошелёк. Ничего не поделаешь, это вложения в собственное будущее и собственную же безопасность. Экономить на армии себе дороже. Проверено временем, подписано великими людьми.
   Первыми по уходящим вниз ступеням Пирамиды отправились еретики. И как только нога первого из них коснулась первой каменной ступени - все внутренности Нисходящей Пирамиды засветились изнутри, знаменуя тем самым начало ритуала. Бездна и её Владыки охотно отозвались на зов тех, кто осмелился заглянуть туда в надежде получить новые силы и возможности. Я был уверен, что каждый из проходящих ритуал видел что-то своё, неповторимое, находящее отклик именно в его или её душе. Стунеи шли вниз, по ним ступали воины моей армии, с каждым шагом погружаясь всё глубже в себя и... в Бездну. Ту самую, у которой и впрямь отсутствовало дно. Точнее сказать, оно было, но для каждого своё. И простым еретикам удавалось сделать лишь несколько шагов в окружении обволакивающего тело и проникающего в душу сияния, выбитых на стенах Нисходящей Пирамиды и отражающихся в иллюзорных зеркалам рунических символах. Затем... Движение вниз сменялось на подъём вверх, только выходили они уже пусть немного, но изменившимися.
   Еретики становились Братьями в Ереси. Внешних изменений не было да и быть не могло. А вот внутри кое-что и впрямь трансформировалось. Я не говорю о том. что воины становились немного сильнее, более ловкими и живучими - это как раз естественное явление. Они приобретали и нечто куда более важное - возможность чувствовать своих собратьев. Слабая эмпатия позволяла им лучше держать строй. Вместе реагировать на меняющуюся в бою обстановку. Например, если один из отряда видел и осознавал новую угрозу. то и другие чувствовали... что-то беспокоящее. И не мелочь, и приятно, а заодно действительно полезно в бою. Вдобавок при достаточно большом числе братьев в ереси у них повышался боевой дух. Это, на минуточку. очень полезная особенность, учитывая любовь многих магов использовать заклинания, влияющие на психику противника.
   Мстители, по понятным причинам, задержались, поэтому после еретиков Нисходящая Пирамида дождалась таки адептов. И вот им удавалось пройти гораздо дальше, спуститься не на один десяток ступеней глубже. Изменения же можно было видеть невооружённым взглядом. Адепты, становясь принявшими Бездну, получали от неё один любопытный дар.
   Посмотревший в Бездну уже не сможет смотреть на мир прежними глазами. Вот поэтому глаза у 'принявших' становились иными. Белые, без следа радужки и зрачков, они тем не менее видели даже лучше прежних. Принявших Бездну невозможно было обмануть иллюзиями, да и вообще заклятьями школы Разума, заметно теряющими в эффективности, будучи направленными на них. Плюс полезные мелочи вроде постоянного ночного зрения и даже возможности смотреть сквозь некоторые преграды. Последнее. правда. требовало небольшого расхода маны, но того стоило. Вот посмотрят они в лес и сразу видят притаившихся там эльфов. Ну может и не всех, но часть точно, поскольку и на иллюзии им по большому счёту плевать, и своего рода тепловидение присутствует.
   Тени... Их у меня пока было мало, но их переход на вторую ступень развития того стоил. Рейнджеры-диверсанты, вежде чувствующие себя как дома и умеющие оставаться незамеченными получали развитие уже имеющихся способностей, становясь 'сумраками'. Теперь ночью они чувствовали себя ещё более уверенно, а к тому же получали в дар от Бездны интересный инструмент, позволяющий сделать и так хорошо развитый навык стрельбы из лука совсем уж смертоносным. Наложенная на тетиву стрела в момент выстрела словно бы раздваивалась, давая возможность 'сумраку' возможность послать как две стрелы в одну и ту же точку - полезно при пробитии хорошей брони - так и в разные цели, пусть для этого и требовались неслабые тренировки на быстроту реакции.
   Оставались мстители - эти особо проблемные. Сейчас Стелла объясняла им что да как. Хотя эти парни в общих чертах были вполне себе в теме. Хотя слушали воительницу более чем внимательно, этого не отнять. Но не девушке единой о плюсах и минусах говорить. Надо и мне, как Лорду. Веское слово молвить
   - Подведу итоги, - предварительно жестом попросив Стеллу прерваться. Произнёс я. - Насильно никого принимать дар оборотничества даже не собираюсь. И бросаться в этот опасный омут, очертя голову, также не советую. Рекомендую пройти ритуал в Нисходящей Пирамиде лишь тем из вас. кто более сдержан по характеру или просто привык контролировать свои... естественные душевные порывы. Они, в свою очередь поделятся приёмами контроля внутреннего зверя с другими, кто хочет сделать шаг на этом пути. Понятно?
   Ага, более чем. Кивают или словами выражают своё согласие. Затем о чём-то друг с другом посовещались. И вот вперёд выходят трое: лидер мстителей Янек и ещё двое. Кажется Лех и Богдан.
   - Уверены?
   - Если не мы, то кто? - усмехается Янек. - Другие или молоды и потому горячи, либо трезво оценивают себя. Им нужно посмотреть, а нам - дать им советы.
   - Одобряю! И вряд ли освоение, выработка нужных методов тренировок и прочее займу лишь несколько дней. Так что приготовьтесь подождать, - это я говорил, обращаясь к оставшимся мстителям. Затем. Переключившись на троицу 'застрельщиков', добавил. - Что Архидемон, что Древние любят решительность... Удачи.
   Пошёл процесс. Троица с Янеком впереди двинулась сначала к Нисходящей Пирамиде, а потом и начала спускаться по её ступеням. Процесс... тот ещё. На сей раз первым делом были видны чисто физические изменения. А как тут не заметить превращение человеческих силуэтов в звероподобные, напоминающие о том, что дар-проклятие Зверя - это не пустые слова. Он многое может дать, но ещё больше требует.
   Однако... процесс по сути был закончен. Точнее сказать та его часть, которая требовала моего присутствия. Прогонка через Нисходящую Пирамиду имевшихся в зоне доступа отступников для преобразования их в отрекшихся могла пройти в рутинном режиме. Крестьяне по большому то счёту! На кой оно нужно? Чуток повышенные физические параметры и мало-мало повышенные умения, относящиеся к постройке пусть простеньких, но строений. Как говорится, за неимением гербовой и клозетная сгодится.
   Денег же ушло не так чтобы мало. С учётом отложенных на проводку через Нисходящую Пирамиду разбросанных по гарнизонам и использования Алтаря возвышения для свеженанятых в Каменном Вихре бесов с разорителями - более девяти тысяч. Плюс усовершенствование возможностей трудового крестьянства - три с лишним тысячи отдай и не пищи. Правда работников от сохи с лопатой и прочих инструментов у меня давно за четыре сотни перевалило, так что сумма вполне понятна. Оставшиеся в сокровищнице две с небольшим тысячи монет недвусмысленно так свидетельствовали о том, что пора залезть в закрома и перевести в местно золото деньги из прежнего моего мира. Лимит, к счастью, ещё не был вычерпан. Та-ак. Сейчас перебросим двадцать тысяч - с учётом того, что вот-вот прибудут представители Гильдии - после чего в резерве останется возможности ввести ещё тридцать пять. Хм, а ведь явно придётся выгребать заначку, если гильдейцы привезут ВСЕ мной заказанное, причём хорошего качества.
   Ну а пока... Меня и Стеллу ждёт визит к друиду, который помимо любви к экспериментам в чарами Хаоса, был ещё и неплохим таким алхимиком. Это дело из числа не терпящих отлагательств
  
  
  Глава 7
  
   Алхимия, химия... Всё едино сии науки - простая и магическая - сопровождаются специфическими ароматами, множеством колб, реторт, горелок и систем. По которым вещества перегонялись из одного состояния в другое. порой через несколько промежуточных стадий. Вот и алхимлаборатория, выстроенная в моём домене. более всего напомнила ту, что я видел в универе. Так же громоздко, внушительно... и малопонятно.
   Естественно, построенная лаборатория возникла не просто так, а с минимумом необходимого персонала. В моём конкретном случае это был инкуб по имени Ниофус и пара помогающих ему мучителей: Гир'Шеорант и Нар'Бараккас. Повезло! Нет, мне реально повезло в этом плане. Разумеется, этих трёх нельзя взять и потащить с собой в составе войска, тут я даже пытаться не собираюсь. Зато в случае - упаси Архидемон - штурма города эти трое непременно присоединятся с числу защитников.
   К слову сказать, инкуб с заметным таким интересом взирал на Стеллу, но, узрив скрыто от воительницы показанный кулак в латной перчатке, проникся и осознал. Усмехнулся, извиняющимся манером разведя руками, да едва заметно вздохнул. Ничего, тут тебе и другие девушки найдутся. Даже помимо суккуб, потому как эти две стороны одной монеты друг с другом не так уж часто в горизонтальном плане общаться изволят. Причина? Энергия, которую этот вид демонов получает при интимных радостях. Играть в 'перетягивание каната' друг с другом они не видели никакого смысла, потому выбор партнёров из числа сторонних был очевиден.
   Зато насчёт главенства в лаборатории Ниофус обломился с хрустом. Ставр банально подавил его как своим действительно впечатляющим напором, так и знанием довольно специфичных приёмов работы, где смешивались классическая алхимия с тем её ответвлением, где применялось влияние аспекта Хаоса.
   - Я приготовил подходящие для леди Стеллы зелья, князь, - закончив с приветствиями и минимумом светской беседы, проинформировал меня друид. - С обычной комплектацией, которую мог предоставить мастет Ниофус, - мимолётный взгляд в сторону инкуба, - зелья получились бы. но лишёнными той силы и эффективности, которую вы хотели бы получить. Я ведь прав?
   - Само собой, Ставр. Экономить на своих воинах тем более их числа близкого круга... Пусть скопидомы из Империи Света и Подгорного Предела этим занимаются.
   - Вот-вот, верные слова. Именно это я говорил... Забудем пока, - осёкся друид, после чего метнулся к столу, заставленному колбами и ретортами с самым разным содержимым. - Я приготовил зелий с запасом на три дня, но для гарантированной трансформации с максимально задействованными эманациями Хаоса надо принимать состав дважды в день, утром и вечером, до двух недель. Первую порцию допустимо выпить сейчас, вторую к полуночи. Далее поздним утром, затем вечером и так до достижения желаемого результата.
   Воительница смотрела... глазами круглыми-круглыми, как у той белочки из анекдота. Настроившийся на деловой лад в привычной для себя лабораторной обстановке Ставр внушал ей немалое почтение. К тому же намёки на специфическую терминологию явно вызвали у девушки желание слинять куда-нибудь подальше, пока совсем худо не стало. Не-а, нельзя.
   - Проще говоря. две недели надо принимать зелья и тогда процесс демонификации будет проходить предельно гладко и более эффективно. И потом приём зелий уже не понадобится. Я правильно понял?
   - Так зачем демону зелья для демонификации? - ответил мне вопросом на вопрос друид. - И то две недели - это предел. Леди может преобразоваться в новую форму и раньше. На сколько - этого я не скажу. Вы же упомянули, князь, что нужны самые лучшие составы, вот я и постарался. Только ингредиенты... большой расход редких. Того, что нашлось в запасах мастера Ниофуса и мой хватило лишь на шесть доз.
   - Сегодня прибывают представители Торговой Гильдии. И я упоминал, что понадобятся, помимо прочего, и расходники для артефакторов и алхимиков.
   Ставр Изменчивый радостно закивал, тут же начав рыться в бумагах. Видимо, собирался меня чем-то для себя важным озадачить. Инкуб же, сместившись так. что поневоле обратил на себя моё внимание. произнёс:
   - Прошу прощения, князь Хельги, но затраченные ингредиенты...
   - Понимаю. Сколько они стоили?
   - Восемьсот за порцию, - и с хитрецой добавил. - Есть возможность снизить затраты на последующие. Небольшое снижение дозировки, замена особо дорогостоящих катализаторов, использующихся для перестройки костей и мышц... Коэффициент затраты-эффективность будет более разумным.
   - На своих экономить - себе дороже. Это за произведённые шесть зелий. Дальше будем использовать аналогичные, варка с запасом на двое суток.
   - Как пожелаете. князь, - поклонился инкуб, принимая увесистый мешочек с монетами.
   Накладно. Однако, выходит. Но тут уж ничего не поделать - обещание дано, к тому же на действительно нужных и важных помощников экономить вредно для репутации и самоуважения. Тот же факт, что Стелла ещё и красивая девушка, с которой у меня вполне определённые отношения, он лишь добавляет готовности нести действительно серьёзные затраты.
   - Первый приём 'лекарства', - улыбнулся я, передавая воительнице все шесть приготовленных зелий. - Пей давай. Наверняка на вкус не ахти, но когда лекарства были приятными.
   Тяжко вздохнувшая Стелла, убрав пять флакончиков с жидкостью насыщенно оранжевого цвета в поясную сумку, обречённо смотрела на последний, находящийся в неё в руке. Наконец откупорила и разом, словно дешёвый деревенский самогон, опрокинула его себе в рот. И... искренне удивилась.
   - Оно не противное! Просто... никакое.
   - Нейтрализатор, леди Стелла, - улыбнулся продолжающий рыться в своих записях Ставр. - Без него некоторые зелья действительно отвратительны. И лучше добавить его, чем рисковать, что выпивший в таким трудом созданный состав подо... пациент тут же 'вернёт' его обратно, уже в негодном для вторичного употребления виде.
   О, никак на друида-алхимика воспоминания нахлынули! Понимаю. наверняка есть о чём вспомнить, что интересное рассказать. Только не сейчас, а несколько позже. когда этот любитель своеобразных экспериментов окончательно тут приживётся. Как ни крути, а демоны, пожалуй. терпимее всех иных рас мира Лендлордов относятся с экспериментам на грани и даже за гранью. Сами они тоже те ещё затейники! Ведь ритуалы демонификации самого разного вида разрабатывались, скажем так, на подопытных, далеко не все из которых пережили сей процесс.
   - А вообще чем меня лаборатория порадует, каким ассортиментом зелий из числа широко используемых?
   - Зелья восстановления маны и жизни, малые и стандартные - вместо вновь закопавщегося в записях и инструментарии Старва ответил инкуб. Малое зелье маны обойдётся в двести монет и одну седьмую мер ртути и серы. Стандартное - в триста и одну пятую. Зелья восполнения жизни, малое и обычное - двести пятьдесят монет и четвертая часть кристалла и триста пятьдесят и третья часть соответственно.
   - Неплохо. В самом скором времени получите большой заказ, на все четыре разновидности.
   - Насколько большой?
   - Весьма большой, мастер Ниофус. Я рассчитываю оснастить каждого воина минимум одним зельем восполнения жизни, ну а способным колдовать ещё и по паре склянок восполнения маны.
   - Хм...
   - Суровая необходимость. Это позволить заметно снизить потери в сражениях. Была возможность убедиться, но не имелось достаточного количества зелий.
   Инкубу то что, он был только рад тому валу заказов, который долен был обрушиться на лабораторию. Материально заинтересованная личность, чего уж там. Для меня же оснащение всех своих вояк 'аптечками' обещало влететь в копеечку., особенно сейчас, при некоторых, хм, ограничениях финансов. Впрочем, это заставляло лишь как следует призадуматься по поводу дополнительных источников поступления дохода. Только и всего.
   Ещё немного поговорив с инкубом и его помощниками, мы со Стеллой покинули алхимлабораторию. На первый раз достаточно, а вот вторично я появлюсь тут хотьи скоро, но с более научными целями. Надо будет вытрясти из Ставра Изменчивого информацию по поводу его исследований и тому, какие из них он может поставить на пользу мне и моему домену. Наверняка таковые есть, надо лишь суметь найти для них наиболее верное применение.
   - Хельги... - дотронулась до моей руки воительница, едва мы покинула лабораторию. - А ведь зелье, которое я выпила, оно уже ощущается.
   - Интересно. Как именно?
   - Ну это сложно сказать, - призадумалась девушка, явно пытаясь прислушаться к ощущениям и передать их словами. - Внутри меня словно бы огонёк разгорается. Он появился ещё когда я в Инферно оказалась. Но тогда он еле-еле чувствовался, тлел что ли. Зато теперь я его чувствую не время от времени, а постоянно. И он больше не беспокоит, а наоборот, согревает.
   - Посмотрим. как бы будешь ощущать этот 'огонёк' после приёма второй дозы зелья. Если он будет разгораться сильнее. то можно предположить, что он показывает степень твоей готовности к преобразованию.
   - Я...
   - Не переживай, - обнимаю Стеллу, которая, на сей раз даже не поозиравшись вокруг, прижимается ко мне. - Процесс безопасен, к тому же это самое зелье дополнительно страхует от любых проблем. Это у первых 'пробудивших искру' были некоторые сложности. А сейчас процесс демонификации давно изучен и опасности не представляет. Если, конечно, не пускать дело на самотёк. Ну так мы и не пускаем.
   Улыбнулась, вздохнула и... выскользнула из моих объятий, вновь становясь не обеспокоенной девушкой, а воительницей, тёмным темпларом и Носителем Скверны. Хотя последняя особенность, она наверняка исчезнет, сменившись на нечто совершенно другое. Что именно? Вилами по воде писано, тут заранее не предсказать. Я ведь до сих пор не могу с уверенностью утверждать в какую разновидность демонессы она преобразуется. Архигерцог Рабастан, говорил, что вроде в дьяволицу. Но именно что 'вроде', элемент случайности всегда присутствует, чего тут скрывать.
   До прибытия гильдейцев ещё оставалось немного времени, а поэтому я выцепил по магсвязи Рувика и Лауруса, приказав им немедленно явиться пред мои очи. Странное сочетание? Не без того, но именно оно сейчас и требовалось.
   Первым, по причине наличия крыльев, прилетел Рувик. Мда... Бесятина с книжкой в руке, пусть и порнографической - это нечто. Разрыв шаблона гарантирован любому, кто хоть немного знаком с этим племенем. Хм... Однако! В качестве зекладки крылатое чучело использовало... кружевные трусики, причём явно спёртые. Я даже догадываюсь у кого, потому как подобную роскощь любят носить исключительно крылатые дамы с рожками и хвостиком, а именно суккубы.
   - Рувик, да ты у нас мазохист.
   - Э-э...
   - Тот, кто любит, когда ему ме-едленно так отрывают сначала уши. а потом яйца. Догадайся, что сделает с тобой та суккубочка, у которой ты нижнее бельё спёр.
   - Оно не нижнее было, хозяин князь Хельги! Бастида его высоко-о забросила. Аж на люстру, когда с Ньярлатом отдыхала. А Рувик у-умный, он не сам полетел, он Бурика послал. Бурик спёр всё верхнее, а половину Рувику отдал. Видели Бурика, поэтому мазохист не Рувик, а Бурик!
   Стихийное бедствие с элементами фетишизма, больше и сказать нечего. Вместе с тем я отметил, что воспринимаю поток бесячьего бреда как естественный элемент окружающей реальности. Мда, быстро привыкаешь к дурдому вокруг. Вот и появившийся Лаурус лишь тоскливо вздохнул и уставился взглядом в небо, судя по всему жалея о невозможности пнуть моего личного шута. О, кстати!
   - А Бурик как, считать и читать научился?
   - Рувик у-умный! Рувик тала-антливый. Рувик лично учил позы... э-э, буквы различать. И считать. Теперь мы загибаем не пальцы, а страницы с позами, во-от!
   Вот уж загнули так загнули... Отмахнувшись от проявлений бесячьего маразма, я вернулся к интересующей меня теме.
   - А Бурик как, понимает, что с ним Бастида сделает?
   - У-у, - с нотками искреннего злорадства завыл бесёнок. - Все понимают! На блестяшки спорят, что Бурику первым оторвут: хвост, крылья или сразу яйца.
   - Тогда он точно захочет этого избежать.
   - Да-а, Бурик хочет бежать. Быстро-быстро хочет, далеко-далеко.
   - Тогда можно его обрадовать. Он отправится к архигерцогу Рабастану в Инферно. будет ему с выражением такую как у тебя книгу читать. Может даже лифчик Бастиды оставить как закладку для страниц. Найди его... Нет, я его сам вызову. А ты свободен. Фетишист доморощенный!
   - Э-э...
   - Лети отсюда.
   - В бордель? - рожа Рувика стала до такой степени довольной, что вот-вот и неземным сиянием окутался бы. паразит озабоченный. - То есть в таверну, на второй этаж... А можно?
   - Нужно.
   Крыльями хлопает, в воздухе зависнув, но не улетает. И глаза жа-алобные такие.
   - Пропил деньги, да? - заржал Лаурус. - Вот и страдай.
   - У-у! - тоскливо, с искренним страданием заныл бес.
   - На, рожа! - бросил я этому недоразумению несколько монет. - И смотри не лопни.
   Поймав 'блестяшки' прямо на лету и радостно пискнув, Рувик на всех парах, часто-часто взмахивая крылышками, устремился к столь любимому им зданию. Мда, а уж когда бордель построится... догадываюсь, что там твориться будет.
   С Буриком, этим героически глупым похитителем нижнего белья суккубы, вопрос решился быстро и без проблем. Он готов был свалить куда угодно. лишь бы не столкнуться с разъярённой Бастидой. Лаурус же требовался как глава группы сопровождения. Вместе с ним должны были отправиться ещё двое рогатых, суккуба и пяток гвардейцев Инферно. Вполне себе представительная делегация для визита к архигерцогу Рабастану. Однако задерживаться там не рекомендовалось, ведь в любой момент можно было ожидать появления из-за Завесы второй армии вторжения, на сей раз принадлежащей какому-то феодалу из Империи Света. Сильно сомневаюсь, что это произойдёт по окончании недели, когда у меня появится возможность неслабо так нарастить армию.
  
  ***
   Одни убыли, другие прибыли. Под первыми подразумевалась группа Лауруса, везущая архигерцогу Рабастану живой и похабный подарок. Прибывшие же - это гильдейский обоз, который Граминт со своими гвардейцами сначала встретил, а потом и сопроводил почти до замка. Точнее до того места, где гостей встречал уже я с несколькими своими приближёнными.
   Было интересно, кого именно в качестве представителя прислала Гильдия Торговцев? Что ни говори, а обосноваться на территории демона - это не то место, за которое будет ну очень великая конкуренция. С другой стороны.... возможность выдвинуться для честолюбивого и не слишком щепетильного в средствах гильдейца. Вот-вот я это узнаю... Полезным был и тот факт, что закончили строить рынок. Самый простенький, состоящий из земляной площадки, некоторого количества навесов и складов для товаров. Рынок... он и не обязан быть чем-то серьёзным и монументальным. Наверняка ещё и расширять придётся, и перестраивать в недалёком будущем. Когда появится немалое количество торговцев. Это сейчас у меня единственный домен в жопе мира, но планы то есть на тему расширения, причём самые серьёзные.
   - Это неожиданно, - процедила Ламита, показывая пальцем в сторону, откуда к нам приближались гильдейцы. - Посмотри, князь, кто в центре этой делегации. Кажется, именно он главный представитель.
   Мда. И ещё раз мда! Дело в том, что в окружении охранников смешанного состава, приняв предельно напыщенный вид и выставив вперёд рыжую бородищу, заплетённую во множество украшенных золотом косичек, шествовал... гном. Классический такой представитель Подгорного Предела, облачённый в полный доспех, с укороченной секирой у пояса и арбалетом за спиной. Твою ж дивизию! И не то чтоб это было неожиданно, ведь я и несколько раньше смотрел глазами Гарминта на всю эту 'банду товарищей'. Просто оставалась надежда на то, что это лишь один из делегации или этакий 'отвлекающий маневр', прикрышка истинного представителя. Ан нет, всё было именно так, как и представлялось для публики.
   Видимо, лицо у меня отразило некоторую часть испытываемых эмоций, потому как Ламита негромко произнесла.
   - В конце концов могло быть и хуже. Эльфа бы прислали...
   Тут оставалось лишь невесело усмехнуться. Вот уж повезло так повезло, раз выпал второй по 'приятности' вариант. Хуже и впрямь мог быть только напыщенный до состояния надутого гелием гондона Перворожденный. Хотя кто из них более надут - это ещё ба-альшой такой вопрос. Просто гномы витиевато выражаться толком не обучены и прикладным лицемерием владеют едва-едва. В остальном же что одни, что другие - те ещё засранцы. И демонов не любят, аж спать не могут.
   А они всё приближались. Ошибки точно не было - именно гном, чтоб ему пусто было, являлся главным в этой гильдейской делегации. Что ж, выбора у меня особенного и не оставалось. Дождавшись, когда гильдеец в сопровождении парочки соплеменников - не то охранников, не то помощников, ведь у гномов не поймёшь, они все в железо упакованы - приблизится на достаточное расстояние. Остановится, я громко и отчётливо произнёс:
   - Князь Инферно Хельги приветствует представителя Гильдии Торговцев на своих землях.
   - Я, Дарин Каменный Шлем, подтверждаю своё назначение представителем Торговой Гильдии во владениях князя Хельги. Вот подтверждающая грамота и письмо от Глобера, которое он попросил меня передать. Балин!
   Один из сопровождающих, взяв из руки Каменного Шлема бумаги, потопал в мою сторону. Один из сокрушителей дёрнулся было сам взять документы? а потом уже, после проверки, передать мне, но был остановлен одним лишь жестом. Мне тут бояться нечего. В Торговой Гильдии не идиоты сидят, чтобы пытаться подсунуть демону нечто вроде яда таким вот образом. Их Гильдия так не работает, они просто обязаны блюсти репутацию. А все сомнительные дела - это к другим Гильдиям, которые по сути есть части единого организма. Пусть далеко не все из местных это понимают и лишь некоторая часть 'игроков' правильно воспринимает в общем то известную информацию - тут как то совсем не моя головная боль.
   Так, будем посмотреть. Грамота, по типу верительных, подтверждающая назначение Дарина Каменного Шлема представителем Торговой Гильдии во владениях Хельги, князя Инферно. И письмо от Глобера, которое тоже вскрою незамедлительно, дабы узнать, какого этому мимолётному знакомцу от меня... О как! Не оскудеет мир на не самые обычные ситуации, если меня вежливо просят... о таком.
   Дело было в том, что Дарин Каменный Шлем изволил серьёзно так достать немалую часть гильдейцев и Глобера в особенности. Более того, непосредственное начальство Глобера также изволило плохо переваривать чванливого и не умеющего себя прилично вести гнома. Только вот ни дать пинка под зад, ни даже засунуть на должность 'пятого помощника младшего курьера' не представлялось возможным - за коротышкой стояли влиятельные персоны из числа родственников, а ссориться с ними для Торговой Гильдии было бы, скажем так, невыгодно. Поэтому было принято иное решение - сплавить его гильдейским представителем в такое место, которое могло стать перспективным направлением для торговли, но в то же время с глаз подальше.
   Однако по причине того, что Дарин успел со слоновьей грацией потоптаться на больных мозолях некоторых гильдейцев, они хотели показать гному всю глубину ошибочности такого его поведения. Потому он и был послан именно сюда, на земли, которыми правил один из князей Инферно в моём лице. Глобер же - и по собственному хотенью, и по велению начальства - написал мне вот это письмецо, в котором от себя и ещё нескольких персон просил меня устроить Дарину Каменному Шлему 'жизнь, от которой он взвоет детским голосом и побежит за папочкин щит прятаться'. Только сделать это не угрозами и не физическими воздействиями, наносящими вред здоровью, а более тонкими средствами. В ответ обещались... Бонусы от Гильдии Торговцев, как касаемо скидок, так и возможности использовать мои земли в качестве одного из значимых торговых путей в этой части света.
   Дзин-нь... Системка напомнила о том, что это не пустые словеса, а вполне себе нужное и полезное задание.
   'Вы получили задание 'Гномий ад'. Гном Дарин Каменный шлем ухитрился стать источником раздражения для видных членов Гильдии Торговцев. Отправив его представителем Гильдии в ваш домен, они рассчитывают, что вы сумеется создать для него такие условия, что он сам убежит отсюда. Осторожно! Воздействие не должно включать в себя прямые словесные оскорбления и тем более оскорбления действием. Подобное автоматически влечёт за собой провал задания.
   Награда: опыт, репутация с Торговой Гильдией, возможность, что через ваши владения пройдёт значимый торговый путь.
   Штраф за отказ / провал: Повышение цен на товары Торговой Гильдии.
   Конечно же принимаю. Время на выполнение не ограничено, а уж показать надувшемуся от собственной важности гному где бесы зимуют - это дело не только реальное, но и интересное. Стоп... Бесы! Вот эти пакостники, да ещё в значительном количестве, способны ого угодно до белого каления довести. А уж если выдать им 'поощрительного пинка' в нужную сторону, так и вовсе выедят мозг любому. Особенно гному, который вряд ли имел возможность близко пообщаться с этими мелкими стихийными бедствиями. К тому же озабоченными лишь двумя идеями: выпить да потрахаться. Ах да, ещё и 'блестяшками', потому как без денег этим тупоумным уродцам ни первое, ни тем паче второе не грозит. Вот на неуничтожимом бесячьем либидо вкупе с любопытством я и разыграю партию по доведению гнома до состояния полного срыва башни. А пока...
   - Добро пожаловать, Дарин Каменный Шлем. Признаю вас представителем славной Торговой Гильдии и прошу чувствовать себя на моих землях званым гостем. Осталось лишь уточнить то место, которое вы выберете под гильдейское представительство, да сроки возведения оного.
   - Торговая Гильдия возводит свои представительства рядом с рынками в городах. Это пока ещё не город и рынок лишь площадка с навесами, - гном скривился, будто его тухлятиной год подряд кормили. - Свободное место у рынка есть, мы возведём представительство там. Сами, как и было договорено.
   - Помощь с нашей стороны требуется?
   - Нет, - снова скривился Дарин, которому однозначно претила мысль о любой помощи со стороны столь ненавидимых в Подгорном Пределе демонов. - Меня снабдили амулетами, которые убыстрят возведение постройки. Через двое суток представительство Торговой Гильдии будет готово. Пока же можете приобрести заказанные товары. Мы используем часть рынка для этого.
   - Добро. Действуйте. А приобрести заказанные товары я приду... через час. Успеете к этому времени выложить часть привезённого ассортимента?
   Гном запыхтел возмущенно, зафыркал, как с трудом заводящийся мотор, но лишь кивнул в ответ и... махнул рукой охране и прочему персоналу, показывая, в какую сторону им двигаться. Да и бес с тобой, гномья душа. Хочешь изображать 'непокобелимую упёртость', тогда выполнение взятого задания доставит мне немалое удовольствие.
   - Не люблю гномов, - процедила Стелла спустя несколько минут. - Многие считают главными спесивцами эльфов, но я в нашем замке насмотрелась на тех и других. Эльфы хоть вести себя умеют и если говорят гадости, то так, что этому поучиться иногда стоит. Но гномы... Жрут как свиньи, отрыгивают прямо за столом, задницу чешут там же. И мыться им чаще надо! А то как... степняки из Каганата воняют!
   - 'Раз предки так жили, то и нам нельзя иначе', - процитировала Ламита одно из излюбленных в Подгорном Пределе высказываний. Гномы сверхконсервативны и где надо, и где не очень. Вот потому они на поверхности и не приживаются толком. Зато в своих подземных пещерах смотрятся довольно гармонично. Если не принюхиваться, конечно.
   - И как гномки своих мужей только терпят? Ведь если такое в кровать заберётся, то...
   Ну всё, пошли две дамы перемывать косточки тем, кто им антипатичен. Это надолго, можно быть уверенным. Зато у меня в голове выстроился чёткий ассоциативный ряд, который грешно было бы не использовать. Средством же воплощения моего замысла суждено быть Рувику и его соплеменникам. А для этого лучше подальше от девушек отойти. Я то ладно, зато Стелла могла в естественном душевном порыве пнуть мелкого похабника. Да и Ламита... из чисто женской солидарности. Мне же бес не пнутый нужен, а воодушевлённый и готовый к активным действиям.
   Вызвать бесёнка было плёвым делом. Отдать приказ посредством заклятья, предварительно удостоверившись в том. что крылатое бедствие находится поблизости. В таверне, млин, оно находилось, с увлечением подсматривая за тем, как мститель договаривается с одной из девиц лёгкого поведения насчёт грядущей ночи. Точнее сказать торгуется, но в меру. Понимая, что покамест шлюх и сочувствующих тут гораздо меньше желаемого. Понимаю, соболезную, но бордель построю лишь в начале следующей недели. У меня тут новая волна вторжения на носу, немного не до сексуальных проблем войска. Частично они и так удовлетворяются наличием суккуб, нескольких шлюх-любительниц и просто слабых на передок крестьянок. Ну а поставить это дело на рельсы профессионализма... скоро, всего то несколько дней им ждать осталось.
   - Рувику грустно, - шмыгнуло носов шутовское отродье, представ предо мной. - Рувик не успел рассмотреть девушку.
   - Подсмотреть скорее...
   - Чтобы рассмотреть хорошо, надо подсмотреть. И блестяшки давать не нужно, - рожа беса так 'просветлилась', что я всерьёз начал опасаться, что над его рогатой головёнкой воссияет нимб какого-то пошловатого окраса. - Рувик у-умный! Сказал Бурику, что он должен мне за своё спасение от Бастиды то, что у неё украл. Теперь у Рувика две кружевные подкладки для книги. Рувику все завидуют!
   Бесы... Значит теперь у этого фетишиста доморощенного весь комплект нижнего белья суккубы. Ну вот чем не паразит? Ладно, ведь именно эту его особенность я и собираюсь использовать в своих целях.
   - Во что, Рувик. Как самому подкованному в порнографии бесу поручаю тебе тайное и важное задание. Готов послужить делу сексуального просвещения?
   - Э-э...
   - Узнать что-то новое о женской красоте.
   - Ага-ага! - закивал башкой имп и аж язык вывалил от нахлынувшего энтузиазма. - Рувик всегда готов.
   Пионер... всем бесятам пример, мать его за хвост и ногу. Тут даже красного галстука не требуется, бесовское племя и так окрас шкуры истинно-коммунистического цвета имеет.
   - Тогда слушай важное и секретное задание. Теперь в моём домене есть представительство Торговой Гильдии и их главный - это гном по имени Дарин Каменный Щит, - бес хлопал глазами и усилено пытался работать тем, что заменяло ему мозг. Правда от этого только глаза округлялись, более ничего значимого не происходило. - А гномы любят прятать своих женщин. Поговаривают, они настолько красивые, что их мужья и родственники боятся показывать их на людях. Сам понимаешь, что по сравнению с заросшим, коренастым и не любящим часто мыться гномом даже вы, бесы, вполне себе ничего мужчины.
   - Рувик мужчина, Рувик сейчас покажет...
   Щ-щёлк. Несильный щелбан по лбу озабоченного создания прервал его попытку эксгибиционизма перед совершенно не приветствующей это аудиторией в моём лице.
   - Дамам показывать будешь... А потом быстро-быстро улетать, потому как они это вряд ли оценят.
   - У-у, - пригорюнился бес, почёсывая задницу, которая у него частенько за дурную голову отвечала.
   - Я почему о красоте гномок речь веду. Вот прибыли сюда гномы в числе не столь малом, да к тому же во главе с предводителем из богатой и знатной семьи. И как им тут без женского общества будет?
   - Борде-ель!
   - Но ведь если слухи не врут и гномки гораздо красивее человеческих женщин, то что тогда разумно?
   - Два борделя!
   Разум и бесы... никогда вместе не сойдутся. Хотя определённая извращённая логика в их словах таки да присутствует. Иногда... если очень сильно постараться её найти.
   - Дубина ты крылатая. Они могли тайно привезти нескольких гномок с собой. Вот и попробуй их найти. Тайно, осторожно. И остальные тебе пусть помогут. И если найдёшь... Тысяча 'блестяшек' и три дня в борделе за мой счёт. Понял?
   Шлёп. Рувик позабыл, что для поддержки себя в воздухе надо работать крыльями и обрушился на землю. Однако его это совершенно не волновало. Бесу было хорошо, он полностью погрузился в порнографические мечты. Хм... Сразу видно стойкое... желание демонёнка найти и... дальше и так понятно. Но тут он пару раз моргнул, вздохнул и промямлил, видимо, в неожиданной даже для себя вспышке здравого смысла.
   - А если гномок не будет? Или будут, но стра-ашные, как сами гномы. Тогда что, хозяин князь Хельги?
   - Сотню за усердие тебе и по пятёрке тем, кто будет помогать, - усмехнулся я. - Ну что, готов к поискам прекрасного? - готов, сразу видно. Кивает, вновь крыльями заработал, поднимаясь на полметра над землёй. - Тогда лети уже отсюда, мелочь озабоченная.
   Сделал гадость - сердцу радость! Можно было быть уверенным на все сто процентов - Рувик и его сородичи будут гхырами землю рыть, лишь бы докопаться до 'неотразимых гномских красоток'. Естественно ничего не найдут, зато Дарину Каменному Шлему гарантирована масса 'приятных' впечатлений и встреч с вездесущими бесами. В способности крылатых пакостников проникать везде и всюду я был уверен. Они ж как комары, только гораздо больше и к тому же разумные... почти. Иногда похожи.... очень иногда.
   - Это. Было. Жестоко, - улыбнулась подошедшая Стелла, как оказалось, таки да услышавшая наш с бесом разговор. - Даже для гнома это слишком.
   - Хельги не стал бы делать этого просто так, - этак по хозяйски обняв Стеллу за талию, промурлыкала Ламита. - Он у нас такой, просто так редко что делает. И поэтому... Зачем?
   - Читайте, леди, - протянул я письмо Глобера, заверенное не только его, но и ещё несколькими подписями. - Это довольно увлекательное чтиво. И полезное.
   Суккуба ухватила лист бумаги быстрее подруги, но развернула его так. чтобы им обеим было видно. Ага, читают, причём внимательно. Значит врубаются как в сам факт противоречий внутри Торговой Гильдии, так и насчёт того, что Каменного Шлема ждёт масса особо запоминающихся впечатлений, но не злобы ради, а исключительно пользы дела для.
   - К бесам на перевоспитание, - вздохнула суккуба. - Не думала я, что этой мелюзге можно было придумать ТАКОЕ применение. Боюсь, что если опыт окажется удачным, то... Хельги, сюда могут начать отправлять 'на перевоспитание' неугодных Гильдии Торговцев смутьянов. Ты к этому готов?
   - Только за щедрую плату! И вообще ещё неизвестно как с Далином дело пойдёт.
   - Бодро и с фантазией, - поёжилась Стелла. - Это вы в своём Инферно привыкли к бесам, а у меня они до сих пор... непонятные ощущения вызывают. Не страх, но, обнаружить беса за ванной или в шкафу с одеждой... Обычно в замках водятся крысы, а у тебя... бесы. И даже пинков не боятся.
   - Привыкли, - ухмыльнулась суккуба. - А крыс в замке не будет, бесы их того, быстро подъедают.
   - Фу!
   - Всеядные твари, жрут всё, что под ноги попадётся. Вот помню как-то раз...
   Видя, что дамы начали разговор друг с другом, я поспешил ускользнуть, лишь парой слов обозначив нахлынувшие на меня дела и хлопоты. Дела-дела. Точнее сказать, бесов на сегодня для меня хватит, даже слушать о них уже не могу. Лучше уж озадачусь закупками того, что привезли сюда торговцы. Как ни крути, а мне много чего требовалось, начиная с ресурсов и заканчивая привезёнными под заказ крайне полезными вещами.
Оценка: 7.52*42  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Енодина "Спасти Золотого Дракона" (Приключенческое фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий" (Попаданцы в другие миры) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Любовное фэнтези) | | Д.Рымарь "Диагноз: Срочно замуж" (Современный любовный роман) | | М.Боталова "Леди с тенью дракона" (Любовное фэнтези) | | А.Емельянов "Мир Карика 3. Доспехи бога" (ЛитРПГ) | | Д.Острожных "Эльфийские игры" (Любовное фэнтези) | | К.Марго "Мужская принципиальность, или Как поймать суженую" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий. Перекресток миров." (Любовное фэнтези) | | О.Гринберга "Краткое пособие по выживанию для молодой попаданки" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"