Поляков Влад: другие произведения.

Из Инферно с любовью

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 6.27*21  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обновление от 02.06.17 Новый мир всегда таит в себе множество сюрпризов. Особенно если он ещё недавно был лишь строчками программного кода, но потом "обрёл душу". И вот уже готовы столкнуться между собой противоборствующие силы, и время начинает обратный отсчёт. И что же делать в такой ситуацию обычному князю Инферно Хельги? Остаётся лишь идти вперёд, используя не только мощь меча и магии - свои и набранного войска - но и извилистые тропки, ко которым можно проскользнуть, лишь мастерски владея интригой и обладая немалой толикой коварства.

  Из Инферно с любовью.
  
   Новый мир всегда таит в себе множество сюрпризов. Особенно если он ещё недавно был лишь строчками программного кода, но потом 'обрёл душу'. И вот уже готовы столкнуться между собой противоборствующие силы, и время начинает обратный отсчёт. И что же делать в такой ситуацию обычному князю Инферно Хельги? Остаётся лишь идти вперёд, используя не только мощь меча и магии - свои и набранного войска - но и извилистые тропки, ко которым можно проскользнуть, лишь мастерски владея интригами и обладая немалой толикой коварства.
  
  'Ад пуст - все демоны сюда слетелись'
  Вильям Шекспир
  
  Пролог
  
   Необычное состояние возникает где-то в глубине души. когда вот-вот должен начаться очень непростой бой, бой против дракона. Ведь дракон - это не только большая огнедышащая ящерица, но и нехилые трофеи. Хотя бы потому. что этот вид фауны крайне любит таскать к себе в закрома много красивых безделушек, чем-то напоминая своими привычками сороку. Но если последняя- птичка мелкая, безобидная, то дракон... Мда. дракон, это дракон и есть, про него и рассказывать ничего не стоит. А разновидности... Ну для многих ли велика ли разница в цвете чешуи или в видах выдыхаемого пламени?
   Не для многих. Но для меня это было таки да весьма важно. По той причине, что чешуйчатую тварину, нагло устроившую себе логово в непосредственной близости от места добычи ртути, надо было валить без оглядки на всякие там занесения в местные 'красные книги'. Ртуть, она крайне важна для меня уже в силу того, что без неё проблематично было строить некоторые здания, до которых руки всё же дошли.
   Какая самая неприятная особенность дракона? Ну или особенности... Полёт, огненное дыхание и бронированность. Каждое из качеств было способно доставить массу проблем. Но когда они сплетались воедино... тяжёлый случай. Именно поэтому следовало первым делом нейтрализовать ту часть триады. Без которой остальные две уже не являлись такими уж опасными. Это я про возможность дракона летать. С воздуха. Оно ведь и огнём плеваться хорошо, и стрелы с арбалетными болтами очень хорошо от бронированной туши отскакивают или завязают, не в силах причинить существенного вреда. А бить ящеров-переростков магией... Можно, но только хорошей такой. высокоуровневой, да и про риск потерять немалую часть войска тоже забывать не следует.
   Вот я и не забывал, потому и рассчитывал свести потери к минимуму. Каким образом? Используя имеющиеся у моего войска козыри, а также уязвимые места дракона. Хорошо ещё, что он был один и являлся наименее опасной разновидностью, то есть зеленой. Ну да, зелёная чешуя, то есть минимальная среди драконов сила, магия, выносливость. Да и броня не такая непробиваемая, как у тех же чёрных собратьев, к примеру.
   Откуда дракон ждёт нападения? С земли, может быть с воздуха. Но уж точно не из-под земли! А у меня мелся один очень интересный боец как раз со способностью атаковать в очень неожиданной для противника манере. Ньярлат, зверь хаоса, полученный от архигерцога Инферно Рабастана в ходе моего короткого визита в Инферно. Да. приобретение подобного воина - равно как мучителей с сокрушителями - нельзя было заранее предсказать, но не просто ж так мне это в руки упало. Я предоставил архигерцогу кое-что полезное. Он, в свою очередь, мне. Взаимовыгодное сотрудничество! Хотя... наверняка этот интриган ухитрился преподнести подарочек не то что с двойным, а с тройным дном. Сам сказал, что отдаёт тех, кто слишком хлопотен. А вот с какой целью прозвучали эти слова... Демоны и интриги, интриги и демоны - эти два понятия неразделимы.
   Но это всё в дальней перспективе. Сейчас же имеются очень полезные и мощные бойцы, числом... семь. Да, не пять, а семь, потому как Врата Инферно, задействованные уже после визита на родину демонов, дали ещё один бонус. Тот самый, который случайный призыв демонических сущностей. Призвались же... ифриты, числом два. Ифриты, мать их через колено с тридцатью тремя проворотами до характерного щелчка! Самые коварные и слабоконтролируемые демоны из всех, которые мне в настоящий момент известны. Те самые, здание для найма которых я, получив возможность, строить в принципе не собирался. Лучше уж смахивающие на сенобитов демоны-мучители, чем вот это явление, сотканное из изменчивой огненной стихии, приправленное эманациями хаоса и до краёв преисполненное коварства.
   Расклад... Вот ничем иным подобное. Мля, пополнение, не объяснить. Пока же эти двое ифритов вели себя подчёркнуто послушно, , но их взгляды в стороны человеческой части моего войска. Мда... даже мучители так не смотрели. Но взгляды. Их к делу не пришьёшь. А бойцы из ифритов очень даже неплохие. Грех жаловаться. Потому и они сегодня были со мной.
   Кто кроме ифритов и зверя хаоса? Мучители с сокрушителями, две суккубы, а также десяток гвардейцев и два десятка импов. Чисто демоническое войско, чего уж там! Причина? Огонь, которым так любят плеваться драконы. У демонической братии к нему по умолчанию нехилая устойчивость. А вот человеческой части моего воинства он куда как опаснее. Зато они, к примеру. куда больше подходят для боя с войсками Империи Света. Хранители Древних слишком хорошо знали своего исконного врага, умея пользоваться их слабостями, причём не подставляя собственные уязвимые места.
   А, к ангелам! Нервы шалят, потому как самый важный участник составленного мной плана, зверь хаоса Ньярлат, вот-вот должен был выйти на нужную позицию. Что до разведки, то она осуществлялась уже привычным для меня способом - при помощи заклятья Призыв Совы. Вновь я смотрел глазами сотканного из магии пернатого, ведь на одну из множества птиц дракону не было никакого смысла обращать внимание.
   Что имеем? Ртутную шахту, рядом с которой на большой такой гранитной глыбе развалился дракон, пригревшийся под солнечными лучами. Не то чтобы ящер спит, скорее просто чуток задремал, но и этого для моих планов более чем достаточно. Ведь вокруг было не так чтобы совсем уж пустое и выжженное пространство. Имелись деревья, кустарник. Видимо, серьёзно дракону тут никто не досаждал, а для случайной мелочи - она же подножный корм - вполне хватало клыков и когтей. И это радовало.
   Ну всё, Ньярлат уже подобрался в нужную точку, теперь можно и начинать. Как именно? Активировать заклятье Огненной Защиты, дающее неплохое урезание наносимого тебе огненной стихией урона, после чего нагло двинуться вперёд, по направлению к дракону, причём в гордом одиночестве.
   Дракон, как ни крути, хоть и разумный, но зверь. А ещё этот самый разумный зверь преисполнен презрения ко всем 'мелким козявкам', к которым его братия относит людей, эльфов, гномов и прочих, размерами не вышедших. Вот если будет уверен, что человечек или там демон маг или же этих самых 'малявок' много, то тогда непременно 'зайдёт с козырей'. А так... Хоть на несколько секунд, но чувство тотального превосходства останется. Особенно если...
   Выхожу на открытую местность, изображая из себя классического такого рыцаря пусть и не в сверкающих, но в доспехах. Алый плащ, меч в руке, наручи с поножами тоже присутствуют. Равно как и закрытый шлем. Шлем, кстати, обычный, ни в одном месте не артефакт, у одного из мечников разгромленного не так давно отряда сэра Персиваля взят в качестве трофея. Эх, по хорошему надо было бы рыцарский, но мне просто брезгливо. Тот шлем ведь мой личный шут, имп по имени Рувик, того, обгадил самым паскудным образом. Тогда, когда он был на голове рыцаря одет. Ну да то дела уже минувшие. В настоящем же... нет уж, спасибо, но этот предмет у меня чётко и однозначно ассоциируется исключительно с Рувиком. Плохо ассоциируется, похабно.
   Ага, ящерица зелёная, подвида крылатого, меня заметила. Лениво приподняла голову, выпустила струйки дыма из ноздрей, облизнулась с сугубо гастрономическим интересом...
   - Эй, дракон, я тут пришёл на смертный бой. С твоим участием, разумеется!
   У меня создалось впечатление, что дракон чуть было собственным дымом не подавился. Наверняка обычно к нему рыцари, да на конях, да со свитой из латников, оруженосцев, стрелков. Кони так вообще особо вкусные, потому как из брони выгрызать не требуется. А тут припёрся какой-то хрен с горы, без коня, да ещё и торжественные речи каким-то кратким почти что издевательством заменил. Ещё немного и зелёно-чешуйчатый заработал бы разрыв шаблона, но... Отдаю приказ зверю хаоса, который сейчас расположился чуть сбоку от гранитной глыбы, на коей и возлежал дракон. Без слов, с помощью одного из 'тактических заклятий', которые в мире 'Лендлордов' доступны лишь таким как я. И тут же второй приказ, всем остальным, о начале обратного отсчёта.
   Пять. Из-под земли выстреливают многочисленные щупальца зверя хаоса, с целью захлестнуть тело дракона, спутать крылья, как можно сильнее притянуть врага к земле.
   Четыре. Трясина! Это заклятье, скастованное мной на гранитную глыбу, делает камень вязким. Не земля, конечно, но нечто вроде твердого пластилина. Обычный груз бы не увяз. Но дракон - это не сто и не двести кило, его намного больше. А уж в связке с щупальцами Ньярлата.... Прелесть какая гадость.
   Дракон, недолго думая, выдыхает огненную струю в мою сторону, но... Я то уже не на земле, а над ней. Крылья не только у звероящеров водятся, но и у нас, у демонов. А вот дракон, верно опознав угрозу, но выполнив неверное действие, потерял пару мгновений.
   Три... Взмывшие в воздух суккубы потчуют дракона Огненными Плетьми, а ифриты, тоже с разных сторон, и с воздуха, сокращают дистанцию. Да, они бойцы ближнего боя, но вот там очень хорошо способны себя проявить. Хотя бы по той причине. что часть нанесенных им повреждений отзеркаливают обратно, а за счёт огненных атак и вовсе восстанавливают себе здоровье. Ах да, а ещё они немного... духи. То есть около половины обычного, материального урона они просто проигнорят.
   Пытается вырваться звероящер! Напрягает мускулы, бьёт хвостом по щупальцам зверя хаоса, пытается пастью дотянуться до ближайших щупалец. И ревёт, аки пароходная сирена! Вот только Ньярлат тоже не дурак и отдёргивает те, которым угрожает опасность, а потом, когда дракон пытается дотянуться до других, делает 'рокировку'. Всё как и планировалось, не зря же я внимательно смотрел отчёты, выложенные некоторыми любителями похвастаться на тему того, как именно надо убивать драконов. Ну и скорректировал парочку особо удачных вариантов под возможности своего войска.
   Два. От мучителей тоже отдельное 'здрасьте' в виде спаренного удара проклятием Слабости. А поскольку эти демоны ох как не из числа низших, то отвести оба проклятья на чистой силе воли у дракона просто не получается. Немного спассировать - да. но не отвести.
   Один. Ящер разевает было пасть, чтобы выдохнуть струю огня, но получает арбалетный болт аккурат в глотку. Внутри то брони нет, а стреляю я вполне себе метко. И вместо прицельной струи огня получается неприцельная, заодно и очередным рёвом. Но уже не просто ярости, а ещё и боли. Урона то я болтом самую малость нанёс, но собственно урон и боль от него - это две большие разницы. А меж тем из-за деревьев появляется как десяток гвардейцев Инферно, прикрывающих мучителей, так и парочка сокрушителей. Эти, наклонив увенчанные огромными рогами головы, уже изо всех сил несутся к дракону. А удар их рогами - это больно... и опасно даже для дракона. Плюс ко всему, оба уже начинают концентрировать доступную энергию для другой своей фишки, то есть того самого 'сокрушающего удара'. Обычным оружием эти демоны не пользуются, предпочитая рога и кулаки. Кулаками же, предварительно собрав силы, они могут хоть камни колоть, хоть небольшие сотрясения земли устраивать. Потому сокрушителями и прозваны. И их задача - сначала рогами звероящера порадовать, а потом ударами кулачищ крылья ему того, попортить.
   Ноль! И последний штрих - воровство маны, которое так любят осуществлять импы. В этой схватке они совсем лишние, но вот на расстоянии, скрываясь среди деревьев, да похищая ману - это вполне себе годится.
   Вьются поблизости от морды дракона оба ифрита, путая того, мешаясь. Именно они должны отвлекать внимание. пользуясь своей полупризрачной сутью, иммунной к части физических атак, а также способностью лечиться от потоков направленного в них пламени. Впрочем, ящер то разумный, потому в них огнём и не пыхал. А вот они его огненными клинками полосовали, стараясь выбирать наиболее уязвимые места.
   Вот один ифрит, несмотря на не совсем материальную составляющую, отлетел далеко в сторону, а его здоровье изрядно так просела. Это дракон на пару мгновений высвободил лапу и ей по нему приложился. Собрался было и второго порадовать но тут.... Тут добежали сокрушители, 'радостно поприветствовавшие' звероящера острыми рогами да по уязвимым местам. А их рога, да с разбегу, они и драконью чешую пробьют. Это вам не импы с их рожками, которые если куда и воткнутся, то в дерево и не шибко глубоко. Это мощь и натиск!
   А затем, вырвав рога обратно, кулачищами, да по крыльям, ломая их к ангельской матери и орковой бабушке.
   Опять рёв драконий! Но теперь в нём не ярость и боль, а боль и страх. Понимает, чешуйчатый, что без крыльев, да против демонов, тем более таких, он обречён. Ему бы сдаваться на милость победителя, но... Драконы демонов ненавидят люто! И уж точно в переговоры вступать не собираются. Это правило, исключений не имеющее. Себя звероящеры считают вершиной, а детей Инферно - извращением мыслей творца. Следовательно, бой до смерти и никак иначе. Хотя немного жаль.. Чего? Уничтожать такую хищную, опасную, но всё же красоту.
   Драконы умирают долго, тяжело и мучительно. Слишком уж живучи. Вот и этот, пусть и зелёный. То есть самый слабый, долго держался. Под кулаками сокрушителей, зазубренными щупальцами зверя хаоса, огненными клинками ифритов и Огненными Плетьми суккуб. Однако... смерть его всё едино достала. Финита! Вот и первый дракон на моём счету. Первый, но явно не последний. Чую, что ещё не раз придётся столкнуться с этими действительно опасными противниками. И вряд ли удастся провести атаку в таких вот почти полигонных условиях.
   Зато сейчас мне удалось показать своим, что при грамотной, слаженной работе любого врага можно уничтожить, к тому же избежав потерь. Да, избежав! Выстроив бой по своему сценарию, мне удалось избежать жертв. И это радовало чуть ли не больше всего остального.
   Остальное... Трофеи, много. Про ртутную шахту и говорить нечего, но ведь было ещё и небольшое. Зато драконье логово, которое однозначно требовалось обшарить. А ещё был сам дракон, то есть его тело. Для алхимика - которым я пока не являюсь - и артефактора - а вот им являюсь уже - это целый склад ценных материалов. Кости, чешуя, некоторые внутренние органы и даже драконья кровь. Вот и предстоит гвардейцам Инферно, в битве участия не принимавшим, заняться разделкой ценной добычи. Она того стоит! Ну а мне надо чуток выдохнуть и привести мысли в порядок. Много их, мыслей. Разные они.
  
  
  Глава 1.
  
   Я сидел в некотором отдалении от разделываемой демонами драконьей туши и прикидывал плюсы и минусы своего нынешнего положения. Итак, заканчивалась вторая неделя с того момента. как я оказался в мире 'Лендлордов', не так давно обычного виртуального игрового мира, а нынче... нынче это уже был вполне себе реальный мир, пусть и тесно связанный в исходной, 'материнской' реальностью. Жалел ли я, что вместе с тремя своими лучшими друзьями принял решение уйти из прежнего мира, серого и скучного, в этот, заполненный яркими красками и потоками крови, честью и жестокостью, новизной и коварством? Да ничуть! Полноценная жизнь всегда лучше унылого прозябания, пусть и в полном комфорте.
   Две недели! За этот срок мне удалось многого достигнуть. Выбрав максимальный уровень начальной сложности, то есть отводимых 'на первичное обустройство' трёх недель за так называемой Завесой, ограждающей мой домен - или феод, разница лишь в термине - от других игроков, как обычных, так и окончательно переселившихся в мир 'Лендлордов', я получил массу сложностей и одновременно возможностей. Да. было больше угроз, но и возможностей хорошенько приподняться тоже хватало.
   К четырнадцатому дню у меня был не просто замок - причем смешанный, частично населённый демонами, частично тёмными темпларами, людьми, поклоняющимися Древним божествам - но хорошо развитый замок.
   Ай, да что там говорить, даже с момента моего возвращение из Инферно кое-что успело измениться! Первым делом это касалось замка, который продолжал расширяться, усовершенствоваться. Сначала достроилось капише, дающее возможность нанимать адептов, по сути магов тьмы и жизни. В краткосрочной стычке не так чтобы сильно полезны, хотя атакующими заклятьями школы Тьмы владеют, зато, если дать им разогнаться в длительном бою - так обвешают проклятьями, что мало не покажется даже сонму архангелов или орде троллей. Так что дюжина адептов сразу же пополнили моё войско.
   А дальше последовали две постройки из демонической ветви развития: 'Башня мощи' и 'Дворец пороков'. Первая, обошедшаяся в четыре тысяч монет, десять мер камня и пять серы с деревом, позволяла нанимать рогатых демонов, которые потом становились сокрушителями. Четыре демона в неделю по полтысячи монет за каждого - опять же, такое пополнение было солидным плюсом. Бравые парни. Жаль только, что умение концентрировать энергию в своих кулаках для проламывания особо крепких преград или сотрясения земли они смогут лишь после становления сокрушителями. Но и уже имеющаяся мощь этих воях, по сути тяжелой бронированной пехоты, являлась достаточной. Всяко полезнее кошмаров как таковых, этих демонических лошадок.
   Ну а во 'дворце пороков' обитали очаровательные демонессы, то есть суккубы. Дорогие, стервочки! Но они того стоили. Причём не только с чисто эстетической точки зрения. Пять штук золотом и по пять мер ртути, кристаллов, серы и самоцветов. Ну и давали возможность нанимать трёх демонесс в неделю за шесть сотен монет каждая.
   Хорошо погуляли! В том смысле, что запасы некоторых ресурсов не то что приблизились, они прямо таки ушли в ноль. Спасло лишь то, что во время рысканий по окрестностям с целью их зачистки и набора опыта кое-что мне всё же доставалось. И всё равно, было довольно тоскливо. Удалось найти и захватить вторую каменоломню - это хорошо. Благо что её охрана была откровенно бросовой. Какой-то десяток минотавров, полегших быстро и надёжно. Зато источник драгоценных камней... Тут с рассадником грифонов пришлось очень даже душевно повозиться. Они ж, птички эти, летающие и очень пакостные. Плюс имели забавную привычку вонзать когти в тело или доспех жертвы, после чего взмывать вверх и... бросать добыч вниз, желательно на камни. Вот так вот и потерял мстителя и трёх еретиков, да и церберу на пользу падение не пошло. Раскинул пёсик мозгами по окрестностям.
   Печально, но что уж тут поделать. Потери, они порой неизбежны. Зато теперь под моим контролем были ВСЕ источники ресурсов в пределах стартового домена, ограниченного завесой. Да, все, разведка в виде галдящих импов облетела всю доступную для меня территорию, тем самым позволив составить пусть грубую, но карту владений. Потерь почти не было, только двое, по скудоумию, всё же вляпались с понятным исходом, отправившись под багровое небо Инферно на перерождение. Нескорое, понятное дело.
   А неподвластных мне участков на карте домена, занятых разного вида созданиями, пока ещё хватало. Особенно интересным для меня был один.. назовём это укрепление фортом, потому как до крепости оно точно не дотягивало. И хозяином оного форта явно был кто-то имеющий отношение к ветке Мага. Сомнения? Никаких, потому как големы - это исключительно их фишка, другим в принципе не подвластная. И вот это место я пока не попробовал на крепость, ожидая начала третьей недели, а следовательно прироста войск. Равно как и пару поселений, и одну крайне любопытную пещеру и... В общем, предстоящая неделя явно не будет скучной. Особенно если учитывать тот факт, что должны 'с недружественными визитами' появиться степняки и представители Церкви Света. У каждых ко мне свои претензии, но уверен, что не с самыми слабыми отрядами ко мне припрутся. Потому стоит быть готовым встретить их во всеоружии, будучи готовым как к атаке, так и к защите.
   Неудивительно, что следующим строением был выбран 'Малый форт'. Что это такое? Мой несколько декоративный замок становился вполне пригодным для обороны укреплением, а вокруг появлялась каменная стена с одними воротами и надвратной башней. И стоило всё это пять тысяч монет и по пятнадцать мер дерева и камня. В результате ещё и камень ушел в ноль, на складе оставались лишь две меры оного. Золото тоже пришлось малость пополнить из денег ещё того мира, сняв сумму, сконвертированную в десяток тысяч здешних монет. Хорошо хоть добыча тоже присутствовала, позволяя хоть немного сгладить затраты.
   В целом же, чем дальше в лес, тем толще партизаны. В смысле, получать новые уровни становилось всё сложнее и сложнее. За последние три дня - сегодняшний день уже того, заканчивался, солнце скоро сядет - лишь один раз удалось выбрать лимит. Оно и неудивительно - серьёзные враги на карте заканчивались, а массовым забоем обычного 'мяса' много опыта получить не удавалось. А то ли будет в будущем... Там и один уровень в день поднять будет... проблематично. То же самое и с тренировками. Вот на что последние дни на них приналёг, а результаты достигаются всё сложнее и сложнее.
   Зато порадовали умения, полученные при подъёме уровней: 'Восстановление маны III', 'Тактика IV', 'Логистика III' и 'Защита I'. Всё к месту и даже более чем к месту. Управление войсками ускорении передвижения отрядов, повышение защиты воинов и, уже лично для себя, возможность ещё быстрее восстанавливать запасы маны. Да и в целом посмотреть на собственные характеристики было вполне радующим глаза и душу зрелищем. Хотя, как и обычно, хотелось ещё больше.
  
  Имя: Хельги
  Раса: Демон
  Расовое умение: 'Полёт' - нет штрафа при движении по пересечённой местности.
  Класс: Князь ада
  Классовое умение: 'Врата Инферно' - позволяет призвать дополнительные 10% от находящихся в подчинении демонических воинов сроком на 5 минут. Откат - 12 часов.
  Уровень: 26
  Характеристики:
  Характеристики:
  Сила: 20 (+7)
  Ловкость: 21 (+4)
  Выносливость:25 (+8)
  Сила магии: 39 (+3)
  Устойчивость к откату: 28 (+19)
  Ментальная выносливость: 30 (+13)
  Жизнь: 500 (690).
  Запас маны: 300/300(430).
  Устойчивость к магии: 97(132).
  Умения:
  'Постройка демонического замка'; 'Постройка замка тёмного темплара'.
  'Военачальник I' - опыт получаемый войсками увеличен на 10 %; 'Тактика IV' - увеличение скорости и улучшение координации действий юнитов. Возможность строить улучшенные тактические схемы; 'Стрельба II' - урон наносимый стрелками увеличивается на 17,5%; 'Защита I' - урон, получаемый войсками, снижен на 10%; 'Лидерство I' - показатель Морали всех войск героя увеличивается на 1 пункт.
  'Артефакторика' - возможность создавать артефакты; 'Мастер вплетения чар I' - позволяет вплетать в уже готовые артефакты новые свойства и убирать старые.
  'Магия Материи' - возможность использовать заклинания стихийной магии; 'Мастер магии огня III' - эффективность заклинаний стихии Огня увеличивается на 22,5%; 'Мастер магии земли I' - эффективность заклинаний стихии Земли увеличивается на 10%.
  'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума II' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 17,5%.
  'Магия Тьмы' - возможность использовать заклинаний Магии Тьмы; 'Мастер Магии Тьмы I' - эффективность заклинаний Магии Тьмы увеличивается на 10%.
  'Магия Жизни' - возможность использовать заклинания Магии Жизни; 'Химеролог I' - позволяет заниматься химерологией.
  'Дипломатия III' - позволяет с вероятностью, повышенной на 22,5% от базовой в данной ситуации уговорить нейтральные или вражеские войска присоединиться и на 22,5% увеличивает количество получаемой репутации.
  'Восстановление маны III' - позволяет герою восстанавливать 22,5 единиц маны в час.
  'Зоркость I' - увеличивает дальность зрения на 10%.
  'Логистика III' - скорость передвижения возглавляемых героем войск увеличивается на 22,5%.
  Достижения:
  'Враг Церкви Света II' - Церковь Света считает вас личным врагом, вместе с тем вы вызываете ещё большее уважение отступников от веры во Владыку Света (вероятность присоединения +10%) и вольных демонов (вероятность +20%).
  'Дипломатия Инферно' - вероятность убедить в чём-либо оппонента повышается на 5%.
  'Наставник бесов' - репутация с суккубами и инкубами растёт на 5% быстрее. Все бесы (импы) в вашем войске со временем будут развивать свой интеллект.
  
   Посмотрев ещё раз на выведенные 'системой' данные, пока ещё помогавшей даже окончательно 'переселившимся' в мир 'Лендлордов', я улыбнулся и закрыл невидимый для всех, кроме меня, экран. Для конца второй недели просто замечательно. Равно как и войска в наличии, и ресурсы.
   'В вашем распоряжении находятся 18541 золота, 29 мер дерева, 2 меры камня, 18 мер железной руды, 5 кристаллов, 1 контейнер драгоценных камней, 2 бутыли ртути, 0 мер серы.
   Вы контролируете следующие войска: 29 импов, 13 гвардейцев Инферно, 19 еретиков, 7 церберов, 7 мстителей, 12 адептов, 3 суккубы, 3 повелительницы боли, 4 рогатых демона, 2 сокрушителя, 2 мучителя, 2 ифрита, 1 зверь хаоса'.
   Тут уж можно и атаковать, и защищаться... Главное, чтобы с умом, используя свои сильные стороны и слабости противника. Тогда и только тогда можно не только победить, но и остаться боеспособным. В этом жестоком мире всегда так - ослабел, так тебя вскорости и сожрут. А второй раз целых три недели на относительно беспроблемное развитие тебя уже точно не дадут. Слишком многие этого не понимают. И я не о простых игроках, которые до сих пор считают мир 'Лендлордов' всего лишь игрой с максимальной степенью реалистичности. Считают, хотя перед ними не только живые подтверждения в лице 'переселившихся', от которых в прежней реальности осталась лишь лишённая души оболочка, при смерти которой носителю души, находящемуся в этом мире, ничего не делается, но и местные обитатели, способные проявлять эмоции, чувства, действовать нестандартно. И на ИИ это уже при всём желании не спишешь!
   Да бесы с ними, с простыми игроками, для которых это лишь игра, где можно как пойти на перерождение, оно же реролл, так и просто забить на всё и вернуться в привычную атмосферу, а то и сменить 'виртуальный мир'. Даже те, кто уже окончательно перебрался сюда, и те малость недопонимали серьёзность ситуации. Хотя казалось бы, чего тут такого таинственного? Выйди на 'форумную площадку', где постоянно раздаются стоны и вопли по поводу того 'как тут три недели хорошо жилось, а потом пришли злые дяди-тёти, дали пендюлятором под попку и выставили не мороз'.
   Достаточно лишь умения читать и минимального навыка использования мозга по назначению, чтобы понять простую истину - куда более половины сумевших худо-бедно отстроить собственный замок, теряют его в течение следующего месяца от атак местных или 'игроков', а то и совместных действий оных категорий. И ещё половина от оставшейся части примеривает на себя участь изгнанника с собственных земель в следующие месяц-полтора. Так что в лучшем случае пятая часть оказывается достаточно жизнеспособными и удачливыми для того, чтобы действительно закрепиться в мире 'Лендлордов' именно как феодал, а не как 'вольный наёмник'. И я все силы прилагаю и буду прилагать для того, чтобы остаться в той самой 'пятой части'. А ещё искренне надеюсь на то, что все три моих друга тоже сумеют закрепиться в личных феодах.
   Мда, надеюсь. Ну да не надеждами едиными! Как-никак, прилагаю все возможные усилия для того, чтобы к моменту исчезновения ограждающей мой домен Завесы я мог не просто встретить желающих поживиться чужим добром, но и сам перейти к активным наступательным действиям. Ведь порой лучшая защита - как раз нападение.
   К слову о нападении. Стелла, воительница, тёмный темплар с перспективой последующей демонификации и просто очаровательная леди, она была послана с сильным отрядом и чётким поручением. Куда? Прочесать доступные территории на предмет поиска марионеток Хозяина, который пока так и оставался для меня большим вопросительным знаком. Чтоб ему лопнуть вдоль и поперёк своего хитинового клаконовского панциря, уроду! Вот есть у меня задание 'Хозяин кукол', а возможностей для выполнения... маловато. Частично, конечно, я его выполнил и даже награду получил, да от целого архигерцога, но хочется то побольше.
   Ладно, чего уж тут перед самим собой выделываться. До обрушения завесы есть лишь одна возможность что-либо выяснить - отследить весь путь марионеток Хозяина. Тогда и станет ясно, с какой стороны они пришли в мой домен и где побывали. Вот потому Стелла и получила под своё начало почти всех церберов, которые, взяв след, даже самый старый, уже с него не собьются. Посмотрим. куда он её приведёт.
   О, кажется, мои бойцы уже и нычку драконью - небольшую пещеру -распотрошили, и саму драконью тушу разделывают по полной. Хм, ещё и лопают драконятину, не отходя от кассы. Гурманы, млин! Сырьём, даже не обрабатывая. Впрочем, демоны же, у них кулинарные пристрастия порой довольно... своеобразные. Так что подойду, посмотрю.
   Поняв, что я закончил с глубокомысленными размышлениями, Ламита, эта приятная во всех отношениях суккуба, тут же оказалась рядом. Точнее уже и не суккуба, повелительница боли, ну да это не суть как важно. Сукуба, она суккуба и есть. Только теперь у неё, равно как и у Керрит, крылья появились.
   - Князь... Ты желаешь увидеть захваченные трофеи?
   - Желаю, как без этого, - невольно улыбнулся я, глядя на то, как демонесса умело играет и голосом, и телом, с целью произвести максимально возможное впечатление. - Драконы, они твари жадные. Привыкли в свои закрома стаскивать очень разные, но неизменно полезные вещи и ценности.
   Сопровождаемый суккубой, я направился в сторону складирования трофеев. Да уж... Глиняные и сделанные из толстого стекла сосуды с драконьей кровью внутри. Кости... много и разные. Отдельно лежал драконий череп, поражающий своими размерами и ещё не до конца избавленный от плоти и хрящевых тканей. Куски драконьей шкуры, количество которых должно было возрасти, причём намного. Ну и простое драконье мясо, столь понравившееся демонам. Его тоже бросать никто не собирался. Крестьяне с телегами уже двигались сюда, получив приказы от старосты. Всё будет свезено в замок, точнее в его обширные подвалы. Демонов надо кормить, причём жрут они много. Пока что меня спасают сделанные во время зачистки территории запасы и добываемое охотой. Ну а потом... Потом будут налажены поставки продовольствия, не зря же я устанавливал отношения с Гильдией Торговцев.
   - Хозяин князь Хельги! - визгливый, противный и очень громкий голос мог принадлежать лишь одному существу... Рувику. - Драконы - хорошие!
   - Это с какой стороны? - хмыкнул я, предчувствуя в высшей степени идиотский ответ. И имп меня отнюдь не разочаровал.
   - Рувик с каждой стороны попробовал. Кроме хвоста. У хвоста не вкусно, там мяса нет. А мя-ясо... Вкусное и это... дидакти... даибети... О, ди-е-ти-чес-ко-е! Рувик у-умный, он уже все буквы выучил. И слова узнает. Ра-азные!
   - Иди ка ты, поборник диет... к мясу. Там его ещё много.
   - А можно?
   - Нужно!
   - Хозяин князь Хельги приказал Рувику есть много диетического мяса! - раздался торжествующий вопль удаляющегося от меня импа. - Рувик съест много, больше Шмурика и Бурика сразу!
   Тьфу на них. Появилось желание приложиться ногой по этому или любому другому импу, но продержалось оно недолго. Привычка - это сила. Мелкие крылатые пакостники воспринимались уже как естественный фон, не более того. За исключением особо запоминающихся их фокусов, конечно.
   Так-с, чем нас дракон порадует, что у него в закромах водилось? Золото, аж более восьми тысяч монет. Неудивительно, звероящеры те ещё хомяки. Два кристалла и драгоценные камни, которых тут... на пять мешочков. Тоже в тему. И остаются у нас трофеи другого типа, которые ныне покойная зелёная ящерица наверняка собирала с побеждённых ею противников. Причём обычное оружие и броня её не интересовали. Драконы любят либо золото с каменьями, либо предметы, от которых исходит магическая аура. Поэтому можно было не сомневаться, что все лежащие передо мной предметы - это именно артефакты.
   Я и не сомневался. Поэтому взяв в руки доспех, состоящий из кольчужной основы с усилениями из явно магически обработанных костяных пластин, с интересом прочитал высветившееся сообщение:
   'Доспех немёртвых владык'. Усилившая обычную кольчугу кости виверна и титана придали броне довольно необычные качества. Теперь доспех поглощает до 12% повреждений и возвращает нанесшему удар до 15% от силы нанесённого удара. Также даёт +6 к выносливости и +4 к силе.
   Естественно, это сразу одеть. Тем более, что уже третий предмет из комплекта. Хм, очень интересно, сколько ещё частей имеется в принципе и где их искать? Ладно, потом пошарю в местной информационной помойке, вдруг да удастся что-нибудь выяснить. Но пока смотрим дальше.
   'Кольцо силы'. +1 сила'.
   'Кольцо силы зверя'. +3 сила'.
   'Кольцо неуловимого шпиона'. +2 ловкость, +1 выносливость'.
   'Браслет элементалиста'. Поглощает 10% урона от стихий воздуха и воды, даёт +2 к силе магии'
   Неплохая такая бижутерия! Свободных пальцев пока хватает, а вот браслет ясно Стелле пойдёт. А ещё у нас очень интересные латные перчатки имеются... и арбалет. Бинго! Арбалет точно понадобится. Тут и гадать нечего. Мой ведь обычный, а тут явно артефакт. Впрочем, смотрим, что нам в наследство от дракона осталось...
   'Латные перчатки похитителя душ'. Шанс похитить душу у убитого вами врага повышается на 8% (при базовых 0,1%). Также данный артефакт служит вместилищей для похищенных душ, позволяя держать там до пяти сущностей средней силы на неограниченный срок'. Дают +2 к силе магии и +1 устойчивости к откату'.
   'Арбалет Проклятого Рыцаря'. Отшатнувшийся от Церкви Света паладин не захотел расставаться с привычным оружием и доспехом, проведя над ними длительные ритуалы осквернения. Теперь эти предметы, изначально несушие благословение света, а потом принятые силой Древних богов, сильно изменились. Даёт возможность стрелять не только болтами, но и заклятьями Стрела Тьмы. Ёмкость - пять заклятий, восстановление - одно в час. Внимание! Является частью комплекта 'Принявший Скверну'.
   Знал бы, что такая россыпь сокровищ таится в закромах у зелёного ящера... Нет, всё едино раньше бы не сунулся! Риск бы того не стоил. Зато сейчас - самое оно. И дело даже не в арбалете, хотя и он очень даже хорош. Перчатки, вот что было самым ценным! Пленять души вот так вот, на поле боя, без использования 'Пыточных камер' - оно дорогого стоит. А души, если что - это главный ингредиент для множества боевых, защитных и наблюдательных замковых артефактов. Тут или самому крутиться, или покупать за действительно большие деньги у поставщиков из Инферно. Другие-то того, не продают-с, товар больно специфический, в Гильдии Торговцев точно не найти.
   Вот и всё с трофеями, разобрался что к чему и зачем. Теперь оставалось лишь подождать, немного, пока закончится основная стадия разделки дракона, да и можно будет отсюда двигаться, оставив небольшую стражу. Надо же крестьян с телегами сопровождать, чтобы ценные ингредиенты, из дракона полученные, не спёрли по дороге.
  
  ***
   Ай да Стелла, ай да умница! Нет, я в этом и раньше не сомневался, но сейчас она особенно порадовала. Посланная туда, не знаю куда, с целью найти то, не совсем понятно что, она таки да выполнила поручение. И сообщила мне это на ночь глядя, когда мы, уже удалившись на далёкое расстояние от ртутной шахты, располагались на ночёвку.
   Как сообщила? Подав сигнал тревоги, тем самым заставив обратить на неё внимание, переключиться на вид из её глаз. И держа перед глазами лист бумаги с докладом о проделанной работе. Девушка уже была в курсе насчёт того, как именно действует магия, позволяющая мне отслеживать действия любого из присягнувших на верность.
   След Хозяина нашёлся. И я вовсе не про то место, на котором его марионетки появились на территории моего домена, вовсе нет. Я о том, в котором они побывали ещё до того, как основать уничтоженный нами зародыш улья инсектов.
   Место? Тот самый форт, где обосновались неизвестные личности, имеющие отношение к Магам. Как они были с ними связаны и были ли связаны вообще? Это покамест оставалось неизвестным. Стелла попробовала было сунуться к форту под флагом переговоров, но увы, не получилось.
   Причина была довольно весомая с их точки зрения. Сначала, когда к их форту пожаловала представительница Хранителей Древних, да ещё в сопровождении соответствующих войск, то есть адептов, еретиков и мстителей - это было воспринято нормально. Конечно же, хитрожопые повелители големов стали юлить, что я не я и эльфа не моя... Обычное в таких случаях дело, никто ж не будет с посторонним народом важными тайнами делиться. А потом Стелла выдвинула довод, что если сюда след инсектов привёл, то это не просто так. И тут началась вторая стадия переговоров. Неудачная.
   Стелла за последние дни привыкла к тому, что вокруг демонические создания, да и вообще Хранители воспринимали порождений Инферно как союзников. Вот и забыла воительница про то, что другие влиятельные игроки мира почти в полном составе к демонам относились либо враждебно, либо очень враждебно. Конфедерация Четырёх Стихий, в которую входили Маги, относилась просто враждебно. Так что при предъявлении церберов и предложении удостовериться у адских пёсиков насчёт верности взятого следа.... В общем, Стеллу послали куда подальше. Заявив, что с прислуживающими демонам Хранителями разговаривать они не намерены. И пригрозили при следующей попытке заговорить вдарить магией и спустить с 'поводка' големов.
   Всё? Как бы не так! Посланная в 'далёкие долбеня' Стелла решила как следует осмотреться на предмет того, нет ли поблизости чего-то интересного, связанного в том числе с инсектами. И нашла. Выжженный магическими ударами и сокрушённый боевыми големами зародыш улья. Маленький зародыш, куда меньше того, который достался нам. И это было однозначным подтверждением того, что марионетки Хозяина не просто были тут, но и пытались устроить очередное гнездовье. Неудачно... по тем или иным причинам. Маги уничтожили будущий рассадник заразы. Но явно не сразу, иначе бы были лишь слабые следы сражения с участием инсектов, а не размолотое в мелкие куски их строение.
   Было над чем подумать и о чём спросить господ из форта Магов. Собственно, именно туда я и собирался, но с непременным заходом в свой замок, благо и было не то что по дороге - крюк сделать требовалось - но и не в противоположную сторону. Конец недели же, а значит можно будет нанять новую толику бойцов, причём далеко не самых слабых. Големы, управляющие ими маги, защитные артефакты и каменные стены форта - это не абы что. Хотя теперь у меня есть и кое-какие летающие бойцы, и те, которые способны ворота выламывать, а при необходимости даже кусок стены, дополнительно не защищённый, проломить. Да и под землёй кое-кто пробраться может, на практике не далее как сегодня проверено. Как ни крути, а при таком раскладе можно и без классической осадной машинерии обходиться. Для неё, увы и ах, время ещё не наступило. Время, оно у меня сейчас сильно в дефиците.
   Суета сует и во всём суета. Именно эти слова лучше всего характеризовали следующий день. Подняв отряд на ноги с рассветом, добраться до замка удалось довольно быстро. Изменившийся вид меня, к слову сказать, весьма порадовал. Каменная стена, ворота из толстых дубовых досок, окованные железом. Надвратная башня, удобная как для стрелков, так и для магов. Ну и за зубцами стены стрелки могли и укрываться, и собственно стрелять без особого риска быть подстреленными сразу и без проблем. Сам же замок, он заметно вырос в размерах и теперь действительно заслуживал такого наименования. И ведь это ещё далеко не предел.
   Увы, но городские постройки покамест были за пределами каменной стены. Тут требовалось новое улучшение, но когда до него очередь дойдёт, я пока не знал. Сейчас же строилась столь полезная штука как 'Стрелковая мастерская' - всего за тысячу монет и пять мер дерева - без создания которой невозможно было получить 'Лабиринт теней'. Последний давал возможность нанимать 'теней' - стрелков со способностями маскироваться как естественным образом, так и используя магию Разума и самую малость силы Тьмы. Очень полезные войска, вполне способные потягаться в профессионализме и с эльфийскими лучниками, хотя и уступающие эльфийским же следопытам. Впрочем, для выслеживания кого-либо у меня церберы имеются, так что совсем не критично.
   Эх, можно было бы замахнуться и на дающее возможность найма мучителей 'Подземелье страданий', но на него банально не хватало ресурсов. Нужно было или ждать, пока накопятся, или же надеяться на то, что удастся разжиться нужными трофеями.
   Ладно, сейчас у меня другие проблемы, а именно очередное объёмное кровопускание моим финансам, то есть найм новых войск и выплаты старым. Однако! На выплаты уже имеющимся ушло более тридцати двух тысяч, заставив меня помянуть добрым матерным словом изначально заложенные экономические принципы мира 'Лендлордов'. Плюс двадцать одна тысяча триста монет за найм новых войск, да по максимуму. Итого более пятидесяти тысяч вынь из кармана и никакие отговорки даже не подействуют! Дескать, хочешь большое и сильное войско, плати. А уж где ты там на это финансы находить будешь, так это явно никого не волнует! И ладно ещё сейчас, пока заначка в деньгах того мира присутствует. А что будет, когда она того, кончится?
   Нет, я понимаю, что наращивать войско до бесконечности при всём желании не получится, но и малое войско приведёт к естественному и печальному финалу. Придётся искать некую 'золотую середину'. Пока же выводить очередную сумму с пока ещё не окончательно отощавшего счёта и платить за найм.
   Бр-р! Аж не по себе становится, когда понимаешь. В какую сумму обходится содержание и какие доходы приносит тебе твоё хозяйство. Кстати, о доходах. Тысяча монет в день от собственно замка, тысяча от золотой шахты и минимальный налог по пять монет с одной активной крестьянской головы. А их, крестьян, у меня сколько? Изначально около восьми десятков было в Малых Дубках, да по тридцать восемь новых получал каждую неделю из главного 'Прибежища отступников'. И по девятнадцать из вспомогательного, что в Расколотой Кости, бывшего орочьего поселения. Итого двести тридцать с небольшим налогоплательшиков, дающих более тысячи ста монет в день. И надо учитывать то, что в первую неделю я их от налогов освобождаю, понимая, что сначала им надо банально устроиться на новом месте.
   В любом случае, имея доход немногим более трёх тысяч в день плюс плавающую прибыль от таверны... Пока что я в минусе. С другой стороны, после постройки рынка, борделя и представительства Гильдии Торговцев ситуация должна заметно улучшиться. Особенно за счёт караванов, которые потащат отсюда ценные и не очень товары, от артефактов до ресурсов. Так что не всё так печально, как может сначала показаться.
   С удовольствием оглядев пополнение и толкнув короткую речь за ради поднятия боевого духа, я отправился в Заклинательный Покой. Его однозначно следовало навестить перед тем, как отправляться на соединение со Стеллой. Магия, она в этом мире играет очень важную роль. А заклинания, они ведь расшифровываются и усовершенствуются именно там, в Заклинательном Покое.
   Насчёт заклинаний, тут я перешёл на так называемый 'второй этап'. Иными словами, положенные четыре заклинания по каждой взятой школе магии уже были расшифрованы. Ага, последними проявились Ускорение из школы Жизни и Огненный Шар... понятно откуда. Новые же заклятья следовало либо искать в свитках, порой попадающихся в качестве трофеев, либо покупать на аукционной площадке за не столь малые деньги.
   Аукционы - это вообще отдельная песня, местами матерная. Теоретически там продавалось всё. Практически... Пока не доберёшься до связей с Гильдией Торговцев, часть товаров в принципе не получить. Ну вот каким таким волшебным образом может взять и возникнуть полный доспех? Правильно, разве что при помощи телепортации. А она, если что, требует портальной установки, которые очень-очень дорогие и массивные, потому стоят далеко не везде. Так что за подобными покупками либо лично или через представителей собственно на аукцион, либо предварительная оплата и доставка через Гильдию Торговцев. Последняя, кстати, гарантировала доставку, в случае форс-мажора обязуясь доставить такой же товар и добавляя некую сумму 'за беспокойство'.
   Зато для 'информационной составляющей' в виде заклинаний или 'книг умений' создатели делали скидку, позволяя получать их хоть с самого начала и незамедлительно. Оно и понятно, это вполне себе обосновывалось теорией, что знания - есть эфемерная составляющая, для которой нет границ пространства-времени. Правда купить любую из 'книг' было очень сложным делом. Почему? Цены на те немногие, которые всё же выставлялись на аукцион, взлетали чуть ли не в бесконечность. Оно и понятно, ведь мало кто продаст то, что может усилить лично его. Вот и получалось, что по большей части на аукцион попадало лишь то, что самому не нужно. Например, если некроманту, использующему школу Смерти, попадалась 'книга', позволяющая изучить несовместимую с ней Жизнь... Оставалось лишь выставить на торги, по причине невозможности использования.
   Или антагонизм Материя-Хаос, с которым я зверски протупил. Идиот, млин, и это не приступ мазохизма, а разумная самокритика. Ведь именно демоны - единственные из всех рас мира 'Лендлордов' - могли сочетать знания Материи и Хаоса. Я же... Ладно, самокритикой уже ничего не исправишь, но при первой же возможности надо будет постараться исправить допущенную ошибку. Сложно будет? Да. Повод ли это махнуть рукой? Ни в коем случае.
   Впрочем, сейчас речь немного о другом. Свитки с заклинаниями тоже продавались, и вот их было куда как больше. Если выставление на торги любой 'книги' было чуть ли не событием, о котором все интересующиеся оповещались заранее, то свитки в продаже имелись всегда. И цены на них не сказать чтобы заоблачными были. Особенно на простенькие вроде тех же Иллюзии или Очищения, которые у меня уже имелись. Зато прикупить Метеоритный Дождь... тут стоило очень сильно подумать, посчитать имеющуюся наличность и долго-предолго душить возмущённо квакающую жабу.
   Собирался ли я делать покупки? Вполне возможно. Сейчас? Нет. Имеющийся набор заклинаний позволял решать довольно широкий круг задач, хотя от новых приобретений я ни в коем случае не откажусь. А вот Заклинательный Покой сейчас поставлял энергию оккультистам из Залов Заклинателей, которые сейчас занимались усовершенствованием имеющихся у меня заклятий, выводя их на новую ступень.
   Было логичным, что именно туда я и попёрся. Что тут сказать, Залы были впечатляющим строением снаружи, да и изнутри ничуть не уступали. Стены словно состояли из лавовых потоков, отделённых тончайшей плёнкой. Создавалось впечатление, что и дотрагиваться до стен не рекомендуется, чтобы не получить вместо руки головешку. Ан нет, обычный прохладный камень. Декор в виде необычной формы колонн, статуй в стенных нишах. Балконы, исполненные в виде то чаш, то морских раковин, то вообще не пойми чего. Ну а внутри... статуи, иллюзии, а также деловая атмосфера, присущая месту, где располагаются исследователи наук оккультных.
   Что за исследователи? Демоны вестимо. И главным над ними был мессир Тиурент, с которым мне легко удалось найти общий язык. Слишком был похож на бывшего моего декана: мастер своего дела, местами въедливый, дотошный и любящий вытрясать из подопечных всё до последней капли знаний. Зато и результаты работ у него откровенно радовали. Вот и сейчас, встретив меня, он, ограничившись коротким приветствием. Сразу потащил меня в одну из лабораторий. И едва усадил меня в кресло, сразу принялся демонстрировать достижения, периодически язвительно комментируя... недостаточную подготовку своих помощников:
   - Заклятья школы Жизни, князь, это не Хаос, но и тут нам есть чем похвастаться. Вы изволили высказать гипотезу, что обычное Исцеление слишком широкого действия, применимо как к нам, демонам, так и к столь далёкой форме жизни как инсекты Единения, насекомые по сущности своей.
   - Было дело.
   - Вот мы и воспользовались, решив пойти сразу по двум путям. Сократить затраты магической энергии на заклинание за счёт избирательности действия с одной стороны. С другой - усилить действие Исцеления, направляя потоки маны не по 'общему живому организму', а организму демона или человека, как вы, князь, и заказывали. Вот, смотрите!
   Прямо в воздухе стали возникать довольно сложные чертежи и формулы, описывающие действие исходного заклинания и предлагаемых изменений. Правда изменения были явно не готовы к использованию, имелись там... пробелы, которые ещё только предстояло заполнить. На это я и обратил внимание.
   - Пока что поток сил прерывается, нужно тут и тут ввести понижающие коэффициенты, а здесь...
   - А здесь сгладить чересчур резкий перепад, - кивнул Тиурент, явно соглашаясь. - Думаю, князь, через неделю или чуть больший промежуток времени вы уже сможете использовать улучшенные вариации заклятья. Мы же тогда сможем заняться другой задачей, вы их немало предоставили.
   - Приятно это слышать, Тиурент. А пока давайте ещё кое-что обсудим...
   Что я обсуждал с главой Залов Заклинателей? Дальнейшие направления работы, их действия в случае нападения на замок. Да, в походах персонал Залов не использовать, но вот в обороне они помочь могут... и помогут, понимая ситуацию.
   Ладно, тут все дела были закончены. Надо было отправляться навестить форт Магов. И брать для этого визита следовало тех бойцов, которые могли пригодиться при штурме этого самого форта. Кого именно? Зверя хаоса, ифритов с мучителями, рогатых с сокрушителями, суккуб опять же, пусть и не всех. Да, парочку надо в замке оставить как и часть адептов. Основная крепость обязана иметь магическую поддержку, без неё швах. Импов три десятка за ради воровства чужой маны. Плюс отряд Стеллы, тоже не самый слабый. Тут же останутся часть адептов. Мстители с еретиками и те самые суккубы как и мощная магическая поддержка, и просто понимающие дамы. Кто именно? Бастида и Керрит, как мне уже неплохо знакомые и многим обязанные. Ну а я выдвигаюсь в не столь далёкий пусть. Думаю, нескольких часов хватит, успеем добраться ещё до вечера, если тормозить не станем и форс-мажора не случится.
  
  
  Глава 2
  
   Добрались, а к тому же и бойцы не сильно утомились. Каким образом? Демоны вообще народ такой, не сильно утомляемый, ну а для адептов лошади имелись, чтобы не отставали. Вот и получилось, что встреча со Стеллой и её отрядом произошла даже раньше. нежели она сама рассчитывала.
   - Ну и как там народ внутри форта поживает? - спросил я у воительницы после того, как поприветствовал её. По-дружески поприветствовал, понимая, что девушка.... Стесняется покамест выставлять имеющуюся связь на публику. Она ж не Ламита, которой все пофиг. - Не сбежали часом?
   - Они там и сильно не опасаются. Но готовы ко всему, это я заметила.
   - Хорошо. Теперь давай по составу. Кого мы можем ожидать на стенах и за стенами?
   Тут Стелла призадумалась. Понимаю, точного ответа она дать в принципе не могла, тут можно было давать лишь приблизительные прогнозы.
   - Птиц рух и ракшасов не видно. Големы есть, немало. Сами маги, стихийники. И элементалей они могут контролировать, огненных и земляных.
   - Вода и воздух?
   - Не знаю, смотря какие маги, - пожала плечами Стелла. - Если мастер с учениками, то вряд ли они будут склонны к другим стихиям. Если разные, то всего можно ожидать. И гремлинов я видела. Они мелкие, по отдельности не опасные. Но их должно быть много.
   - Джинны?
   - Есть джинны, - покривилась воительница. - Глаза б мои их не видели!
   Итак имеем гремлинов, големов, джиннов и собственно нескольких магов с возможностью контроля элементалей. Земляных и огненных точно, насчёт же остальных никакой уверенности.
   А ещё собственно форт. Неплохое укрепление, такое без потерь точно не возьмёшь. И защитники, что печально. Готовы к отражению атаки, то есть на рывок не взять. Обидно! Ладно, сперва попробуем поговорить. Не как Стелла, которая была лишь моим голосом, а с позиции владельца этого домена, полноправного, то есть контролирующего Источник Силы. Маги, находящиеся в форте, не могли это не почувствовать. Вот от этой точки и будем плясать в предстоящем разговоре в надежде на то, что удастся договориться по-хорошему.
   Только я собрался подобрать подходящих сопровождающих для переговоров с засевшими за стенами форта, как взгляд поневоле остановился на... гвардейце Инферно. То есть на том, кого тут не было и быть не могло. В этот рейд я их в принципе не брал. Это означало лишь одно...
   - Поздравляю тебя, Ньярлат, ты успешно стал хозяином плоти. Только вот облик немного плывёт.
  - - Знаю, князь,- улыбнулся 'гвардеец', хотя улыбка вышла донельзя искусственной и корявой. - Мне нужно будет некоторое время поучиться принимать другой облик. Но я буду стараться!
   Вот кто бы спорил, но точно не я. Этот точно будет из кожи вон лезть, лишь бы поскорее освоиться с новыми способностями. Многие звери хаоса не любят свою естественную форму, стремясь как можно скорее перейти на следующую ступить развития, позволяющую им выглядеть так, как они сами хотят. Но этот его переход позволяет несколько скорректировать планы. Хм, действительно. Хотя уж многое будет зависеть от того, как именно сложится завязка сражения. Того сражения, которого хотелось бы избежать, по большому то счёту. Лишнее оно, не нужное ни одной из сторон. Вот и буду пытаться договориться, используя не клинок и магию, а слово.
   - Ламита, Янек, пойдёте со мной, - приказал я суккубе и мстителю. - Попробуем для начала поговорить.
   - Знамя, князь...
   - Вот ты его и понесёшь, раз вспомнил.
   Янек понятливо кивнул и двинулся к одной из вьючных лошадей, где оно, как я понял, и находилось. Не поспоришь, знамя может быть более чем уместно в нынешних условиях. Как-никак хозяин домена пожаловал говорить с теми, кто, по большому то счёту, находятся на принадлежащих ему землях, не имея на то особых прав. А 'право силы' несколько не прокатывает, потому как сила теперь не на их стороне.
   Двинулись. Я и двое сопровождающих. Всего двое, но исключительно по психологическим причинам. Во-первых, показать, что я не опасаюсь ни неожиданного удара, ни за свою шкуру. Во-вторых, демонстрация того, что мне служат не только демоны, но и тёмные темплары, хотя последнее хозяевам форта и до того было известно. Но продемонстрировать вновь сей нюанс я был обязан. Дипломатия, ети её!
   Иду к форту. По левую руку очаровательная суккуба, впрочем, защищённая магией, да и взлететь готовая, так что опасаться как-то не особо стоит. По правую - мститель, несущий в одной руке знамя с серебряной чащей с вырывающимися из неё языками пламени, а в другой большой щит. И сам может укрыться, и ещё одного прикрыть. А вот навстречу нам никто выходить не собирается, ворота закрыты. Зато на стене появляется несколько людей... и не только людей. Маги и джинны. Если точнее, то два мага и троица джиннов. Не люблю. Что джинны, что ифриты - редкостная пакость, как по моему мнению. Пофиг, я сюда не на джиннов смотреть пришёл, а разговаривать с теми, кто ими командует. С Магами.
   - Я Хельги, князь Инферно и хозяин Источника Силы, владелец которого распространяет власть на все земли этого домена. И я пришёл сюда не с мечом, но с миром.
   - Сиртан, повелитель Земли и Огня, тебя услышал, демон Хельги, - отозвался один из магов. Младший по возрасту, что интересно. - Я уже сказал той воительнице, Стелле, что мы не желаем разговаривать ни с демонами, ни с теми, кто им прислуживает. Ничего не изменилось!
   - Единение инсектов опасно и для Инферно, и для вашей Конфедерации. И я видел, что вы выжгли то место, где они пытались построить свой 'муравейник'.
   - Разговор...
   - Не спешите, Сиртан! - добавил я в голос не только громкости, но и командных ноток. - Выражаю свою благодарность за уничтожение рассадника заразы на МОИХ землях, но интересует меня другое. Не видели ли вы нескольких эльфов, которые были... странными?
   - Дела магов Конфедерации не касаются аристократии Инферно.
   И говоря это, маг улыбался. Так, что сразу становилось понятно - странных эльфов он видел и наверняка даже говорил. А как иначе, ведь следы явственно свидетельствовали о том, что эльфы-марионетки подходили к этому форту. И вряд ли они просто так стояли у стен и медитировали на каменную кладку. Нет, маг явно что-то знал, но говорить мне это не собирался. Ладно, зайдём с другой стороны.
   - Хотел поговорить нормально, но если не получилось, то... Сиртан, этот домен принадлежит детям Инферно, а не магам Конфедерации. Но, уважая проделанную вами работу, я готов обсудить вопрос о компенсации. Поэтому...
   - Разговор закончился, демон Хельги. Через минуту я отдам приказ стрелять. Отсчёт начался!
   - Я услышал. До встречи на поле боя. Уходим.
   В нас не стреляли, потому как Конфедерация Четырёх Стихий - это сам не эльфы Вечного Леса, не Подгорный Предел и уж тем паче не Империя Света, которые считают, что при столкновениях с демонами любая подлость есть проявление героизма и благочестия. Маги с чернокнижниками определённые правила приличия соблюдают. Да, они враги Инферно, но враги вполне достойные, заслуживающие ответного уважения.
   Жаль, что не получилось договориться. Теперь надобно ещё раз продумать штурм форта. Предварительные намётки есть, но обсудить ещё разок всё едино стоит. Конечно же, не оставляя форт магов без пристального внимания. Мстители с еретиками и адептами были посланы в боевое охранение, а заодно и на предмет пристального наблюдения за фортом. Плюс оба ифрита кружили в воздухе, следя, чтобы в небе не появилась какая-либо пакость вроде воздушных элементалей или их светлых родственничков, то есть джиннов.
   Кого я собрал на предмет посоветоваться? Стеллу с Ламитой - это само собой. Янек сейчас осуществлял командование тем самым 'боевым охранением', потому дёргать его смысла не было. Зато Ньярлат и Лаурус, демон-сокрушитель, выделяющийся не только силой, но и мозгом, присутствовали. А больше никого и не требовалось. Оба мучителя были, как по мне, крайне флегматичны, их интересовали разве что всплески эмоций вокруг, особенно боли, страданий и отчаяния. А уж этого добра тут должно было хватать. Впрочем, этот вид демонов лично мне ещё предстояло как следует изучить. Загадочные они, чего уж там.
   - Нам нужно штурмовать хорошо укреплённый форт, причём не затягивать с этим. Сами вы демоны и люди взрослые, должны понимать ситуацию.
   - Кочевники и Церковь Света.
   - Всё верно, Ламита. Уже скоро можно ожидать что тех, что других. И в этих условиях иметь на своих землях не самое слабое укрепление, подвластное магам Конфедерации - не самое мудрое решение. А сейчас пусть говорит Стелла, ведь именно она имела возможность лучше всех изучить укрепление противника.
   Воительница не стала скромничать... Скромность, да и то уменьшающаяся из-за известных причин, была лишь в личных делах. Но никак не в профессиональных.
   - Стены крепкие. Сам форт очень старый, но маг, умеющий призывать земляных элементалей, способен придать крепость самым старым стенам, сделав их лучше некоторых новых.
   - Лаурус?
   - Мои кулаки сокрушат и эти стены, - пророкотал демон-сокрушитель. - Но рогатым, моим 'младшим братьям', будет сложнее совладать с ними. Они умеют пробивать строй, выбивать ударом рогов из седла закованных в броню всадников, но... Сокрушать камень они умеют плохо. Им нужно время.
   - А небольшой участок стены?
   - Нас двое, могущих сокрушать как надо. Небольшую брешь сделаем. Или ворота
   - Рядом с воротами какие-то ловушки, - запротестовала Стелла. - Чересчур опасно идти по тому пути, которого ожидает враг.
   Логично мыслит воинственная красавица. Кивнув в знак согласия, я попросил девушку продолжать.
   - В форте не менее полусотни, но и не более сотни защитников. Часть из них -всего лишь гремлины, беспомощные в ближнем бою. И в дальнем их самострелы слишком слабы, чтобы представлять большую опасность для тех же сокрушителей. А вот шкуру импов или не самую лучшую защиту еретиков даже из слабых гремлинских самострелов пробить несложно.
   - Да и тем, у кого защита лучше,Ппдставляться под выстрелы не советую, - добавил я, понимая, что и из не самого грозного оружия можно подстрелить вроде бы хорошо защищённую цель. - но не гремлинами едиными. Големы, джинны... и маги с их элементалями.
   - Мы с подругами чувствуем творящуюся внутри форта магию, - промурлыкала Ламита. - Думаю, тут трое магов, триада. Полноценных магов, учеников может быть и больше, но они не так опасны. Но эти трое... И джинны, четыре, может пять, не больше.
   Верю. Некоторые дети Инферно очень хорошо чувствуют магию, это я успел понять, а потом и проверить-перепроверить. Значит, трое опасных магов и возможно некоторое количество учеников, по определению не столь грозных. И джинны. Те самые, которые ещё и летать обучены, и заклятьями бросаться не побрезгуют.
   Подобьём баланс. Гремлинов тут немало, минимум три десятка мелких тварей, склонных с примитивной механике, и потому использующихся больше в качестве рабочих. В бою не шибко опасны, хотя стрелять из своих слабосильных самострелов таки да неплохо наловчились. Големы. Не самые мощные разновидности, обычные металлические истуканы, пусть и довольно мощные. Джинны... пусть даже пять. И трое магов с помощниками. Ах да, ещё четыре башни, в которых установлены стреломёты. Минимум о двух из них придётся.... позаботиться.
   По правилам из моего родного мира, у штурмующих крепость должно быть минимум трех-, а лучше пятикратное превосходство в силах. Но тут, в мире 'Лендлрдов', ситуация несколько иная. Магия, она вносит свои существенные поправки. Тут порой один воин стоят пары десятков А у меня, на минуточку, десяток сокрушителей и рогатых демонов в качестве ударного отряда, семь суккуб и полтора десятка адептов как магическая поддержка, плюс отряд Стеллы из мстителей с еретиками для развития первого успеха. Про пару ифритов, мучителей и хозяина плоти я и вовсе не говорю, у них особые задачи. Да и сам я за спинами воинов отсиживаться не собираюсь, магическая поддержка однозначно лишней не станет. А план действий....
   - Первым делом выводим из строя стреломёты в двух башнях, заодно уничтожая их обслугу и тех, кто просто оказался рядом. Я бью Огненным Шаром в одну башню, а ифриты подлетают к другой и сжигают всё и всех там. Суккубы, если что, добавят Огненными Плетьми, завершая начатое.
   - Джинны...
   - Верно, Ньярлат, они сразу же пустят в дело джиннов, а потом. быть может и элементалей. Поэтому сразу же после того, как я атакую Огненным Шаром и ифриты взмоют в небо, демоны Лауруса устремятся к выбранному нами участку стены, пробивая проход для остальных. В задачу адептов будет входить отслеживание здоровья и подлечивание тех, у кого с ним совсем плохо. Мучители... бьют заклятьями школы Разума по нашим противникам, как им и подобает. Мстители с еретиками прикрывают всех наших магов, но в то же время половина из них должна быть готова поддержать парней Лауруса. Ну и Ньярлат. Сможешь принять обличье цербера?
   - Неожиданно, князь. Но да, смогу.
   - Хочешь спросить меня, зачем это надо? Отвечу. Как только будет пробита стена и рогатые с сокрушителями ворвутся внутрь форта, спускаем с 'поводка' церберов. Некоторые князья любят так делать, пытаясь навести страх и ужас на врага. Эти, за стенами форта. Не удивятся подобному. А среди церберов будешь ты, как создание куда более опасное. Цели выбирай сам. Но помни, что внезапным будет только твой первый удар.
   - Всё понял.
   - Хорошо. Ну и ты, Стелла. Координируешь действия магов и их прикрытия. Заодно проследишь, чтобы наши дурные импы не попытались влезть в схватку. Их задача - похищение маны и перехват тех, кто попытается тишком ускользнуть. В этом случае пусть атакуют каждую цель не менее, чем пятёркой. Теперь точно всё. Вопросы?
   Последовали, куда же без них. Но это были скорее уточнения по поводу уже озвученного, а не что-то глобальное. Выбор конкретного места для атаки, согласование позиций, которые первоначально должна была занять каждая часть нашего небольшого войска и так далее. Впрочем, это долго не продлилось, менее чем через час отряды начали занимать свои позиции. И это не могло не привлечь внимания защитников форта.
   Кого выводят на стены в первую очередь? Да тех, кого не жалко, в данном случае гремлинов. В башнях были именно они, да и просто на стенах тоже. Понимаю, големы там точно не совсем к месту. Они ж, мягко скажем, неуклюжие. Достаточно будет удачного пинка или телекинетического воздействия, чтобы обрушить металлическую машину со стены вниз. Эффект понятен - если и не выйдет из строя, то повредится, да и подняться на ноги опрокинутому голему не всегда легко и просто.
   Джинны, маги? Наверняка где-то тут, но увидеть их пока нереально. Но проявятся, тут сомневаться не приходится. Просто ждут, не желая делать первый ход в вот-вот готовой начаться битве. Наверно надеются, что мы всего лишь угрожаем. Зря.
   Огненный Шар - хорошее заклятье. Сначала взрыв, а потом ещё и пламя охватывает всё вокруг. А дерево тем более хорошо горит. Вот этим самым заклятьем я и ударил по одной из башен. Ну то есть не по самой башне, а по стреломёту и находящейся рядом обслуге.. И сразу же оба ифрита рванули к другой башне. Но не по прямой, а выполняя определённые маневры, чтобы в них той самой большой стрелой не засандалили.
   Бросок вперёд демонов Лауруса, который сразу же притягивает к себе пристальное внимание защитников. В них летят болты гремлинских самострелов, а вот джинны. Они, числом четверо, пытаются перехватить ифритов. Хотя всем понятно, что не успеют. Те доберутся до башни раньше, а стреломёт... выпалил в никуда. Воздушные цели оказались слишком подвижными и увёртливыми.
   Отчаяние и Рассеянность - именно этими чарами Разума мучители ударили по джиннам, хоть немного, но ослабляя их. А суккубы добавили Огненными Плетьми, которые так уважают. Вроде как и не прикончили ни одного джинна, но здоровья у них поубавилось.
   Горит и второй стреломёт, во второй башне. Что до гремлинов там, то парочка вроде ускользнула от ифритов, а остальных... на ломтики построгали. Но тут и джинны подоспели! И началось. Ифриты и джинны - давние антагонисты, знающие сильные и слабые стороны друг друга. Правда сейчас джиннов было больше. Зато ифриты были целы и невредимы, в отличие от попавших под удар бойцов Конфедерации Четырёх Стихий.
   Но где же маги, куда они провалились? Ведь если самые опасные бойцы противника никак себя не проявляют - они готовят некую масштабную пакость.
   Мля, накаркал! Полтора десятка огненных элементалей - это не абы что, а действительно большая проблема. Но всё же элементали.... огненные. Не воздушные, которые для нас были бы более опасными, а именно огненные. Это означало одно - маги действительно специализировались по огненной и земляной стихиям, а не их антагонистам! Почему огненные? Да потому, что летать могли лишь они и воздушные, а маги, как я понимаю, посчитали, что важнее не допустить нашего прорыва за стены, а не устраивать бой внутри.
   На кого навели элементалей? На Лауруса и его бойцов, которые душевно так крушили участок стены, да так, что было ясно - ещё немного, и будет пробита шикарная брешь. А значит...
   - Адепты - лечить рогатых. Суккубы, по джиннам, вместе... Залп!
   И, подавая пример, шарахнул Огненным Шаром туда, где сцепились джинны с ифритами. Огонь, он джиннам крайне не полезен, а вот ифриты от него даже часть здоровья восполнить в состоянии. А ещё суккубы огоньку подбавили. Хорошо пошло! Двое джиннов скопытились сразу, одного добили ифриты. И лишь один, последний, унёсся куда-то к главному зданию форта. Наверняка именно там засели маги и часть големов, их личная охрана.
   И сообщение.
   'Захвачена душа разумного создания (джинна). Сейчас удерживается в 'Латных перчатках похитителя душ'. Заполненность хранилища душ - 29%'
   Очень интересно. Правда, едва скользнув по нему глазами, я вернулся к управлению боем.
   Ифриты же, лишившиеся этого противника, да и неслабо потрёпанные, получили приказ помочь демонам Лауруса, которым приходилось тоскливо, несмотря на старания адептов с их целебными заклятьями. Помер один, второй... И тут рухнул участок стены.
   - Лаурусу - отход! Церберов - в атаку. Мстителям и половине еретиков - движение к бреши. Не спешить.
   Понеслись вперёд собачки... и маскирующийся под одну из них Ньярлат. Что до огненных элементалей, то те сперва рванулись за отступающими демонами Лауруса и подоспевшими им на помощь ифритами, но потом... На пару секунд порождения огненной стихии замешкались, остановились и принялись огненными плевками обстреливать как своих прежних противников, так и рвущихся в форт церберов.
   Перешли на дистанционные атаки? Это хорошо уже потому, что так они себя ослабляют, теряя частицы силы, восстанавливать которую слишком долго. Но это в среднесрочной перспективе, а вот прямо сейчас... Пусть их было уже меньше десятка, но проблем таки да хватало. Именно от них, потому как огонь со стен заметно ослаб. Гремлинов выбивали одного за другим как арбалетные болты еретиков, так и броски метательных топориков мстителей, к этому времени подобравшихся достаточно близко для такого вида атаки. Слабые они, гремлины, не катят против более сильных бойцов. разве что числом, но не та ситуация. Да и погибшие в двух башнях расчеты стреломётов и просто оказавшиеся поблизости, это тоже неслабый минус к числу этих созданий.
   Ифриты принимают на себя большую часть огненных плевков, ибо им они не слишком вредят, а иногда и на пользу идут. Зато Стрелы Тьмы от адептов и обычные арбалетные болты от еретиков элементалям здоровья не добавляют. Их всё меньше, и огрызаются они всё слабее. А на стенах... Пожалуй, можно и ещё один резерв использовать. Импов. Они ж летающие, а их число куда больше остающихся гремлинов-стрелков. Решено! Приказ отдан, а значит вот-вот на гремлинов обрушится галдящая бесячья волна, вооружённая вполне убойными трезубцами. Учитывая же высокую, очень высокую ловкость и увёртливость красных коротышек, исход предсказать несложно.
   Церберы уже ворвались во внутренний двор, где их ждали десяток големов и управляющий ими маг с двумя учениками. Мстители с еретиками ещё не успели дойти, а вот адские пёсики... Опасений у управляющих големами они не вызвали. Оно и понятно, ну что такого страшного могут сделать зубы и когти против металла, да ещё при поддержке магии? Мало что. Вот только был один ма-аленький нюанс! Ньярлат, он и на сей раз должен был выступить в качестве джокера в нынешнем раскладе. Из двойки, максимум тройки обратиться одним из старших козырей.
  Именно это и произошло. Я видел, как, уклоняясь от заклятья Цепной Молнии, которой маг ударил по церберам, Ньярлат, всё ещё в собачьем обличье, проскользнул между големами. Затем в прыжке, обращаясь в свою истинную форму, ударил по главному на сей момент противнику - магу. А заодно и по обоим ученикам, благо щупалец у хозяина плоти хватало. Тут еще и активированные Врата, из которых вылетели несколько импов, цербер и рогатый демон, тут же начавшие наносить добро и причинять справедливость.
   Диагноз - три трупа. А вдобавок ещё и верещащая орава импов долетела до стены. Расправляясь с немногими оставшимися на ней гремлинами. Элементалей тоже почти не осталось, поэтому вслед за прошедшими в пролом мстителями и еретиками, потянулись и другие. То есть рогатые демоны с ифритами, а за ними и суккубы с адептами, наши магические силы. Что до големов, то, лишившись непосредственного управления, они заметно теряли в эффективности, чем и пользовался Ньярлат, мечущийся между ними и награждая то одного. То другого весомыми плюхами, в основном по коленным или локтевым суставам.
   Оставалось штурмовать лишь донжон, сердце укрепления, в котором были маги с учениками, равно как и оставшиеся големы плюс один подраненный джинн... Опасные враги, но первую часть битвы мы выиграли, изрядно поубавив силы противника. Да и элементалей снова призвать если и можно, то уже не в том количестве. Магам тоже надо отдыхать. Хотя недооценивать их я не собирался, знал что сюрпризов ожидать стоит. Но тут...
   - Они желают говорить, Хельги! - изумленно выдохнула оказавшаяся рядом Стелла. - Смотри, подняли белый флаг!
   И точно. Над донжоном реяло белое полотнище. Видимо, маги не горели желанием сражаться до последнего, отстаивая чисто символические интересы Конфедерации в чужом домене. А раз так, то...
   - Я согласен на переговоры. Подтвердите это.
  
  ***
   Естественно, по мановению руки схватка не окончилась. Импы дотыкивали трезубцами малочисленных гремлинов, хозяину плоти сложно было за несколько секунд донести тот факт, что наши противники запросили перемирие. Так что от гремлинов если кто и остался, то лишь в донжоне, а големы... Ну, четыре штуки из десятка, частью помятые, поскрипели поближе к засевшим за стеной магам. Мне же только и оставалось, что ждать выхода переговорщиков, параллельно подсчитывая потери, которые были и немалые.
   Два рогатых демона, четыре цербера, мститель, три еретика и семь импов. Солидно. Но врагам по любому посерьёзнее досталось. Учитывая же, что они оборонялись, а мы штурмовали... Достойная победа. Осталось лишь подтвердить её, заставив оставшихся принять наши условия. Не капитуляция, конечно, но что-то близкое к ней.
   О, кстати! Уровень нечаянно нагрянул, принеся мне прибавку к силе магии и дав выбор между 'Атакой' и улучшением 'Мастера магии Огня'. Огонь - это, конечно, хорошо, но вот 'Атаки', увеличивающей наносимый войсками урон, у меня пока нет. А умение нужное, следовательно её я и выбрал.
   Ну здравствуй, старый знакомый. Сиртан собственной персоной пожаловал, сопровождаемый двумя целыми, не помятыми ещё големами. И вид у него не в пример более бледный, чем был совсем недавно. Понимаю, тогда он чувствовал себя хозяином положения, зато сейчас убедился, что несколько переоценил собственные возможности. Впрочем, давить на больную мозоль без крайней необходимости я не собираюсь. Мне нужно с ним договориться - пусть и на моих условиях - а вовсе не оскорблять.
   - Продолжим разговор с того, места. на котором он прервался, Сиртан, - улыбнулся я, намекая на специфический юмор ситуации. - Жаль, конечно, что не удалось поговорить сразу, без всего вот этого.
   - Ты победил, демон Хельги, я расскажу тебе о тех эльфах, но ты оставишь нас в покое.
   - Само собой. Вас, но не это место. Это - земли моего домена, а вы сами не захотели договариваться по хорошему. И ты сам сказал, что бой вами проигран. Но выбор ещё есть.
   - Какой?
   - Достойно уйти, то есть со всеми воинами, золотом и оружием, оставив мне этот форт и имущество, включая магические книги, свитки и всю алхимию. Или... сражаться до последнего, погибая за никому в Конфедерации не нужный старый форт, без надежды на победу, - видя, что маг уже почти дозрел, добавляю. - Ты храбро бился, маг, нам было непросто совладать с твоими бойцами. Прими это и уходи к своим, твоя честь осталась незапятнанной.
   - Хорошо,- процедил Сиртан. - Мы уйдём, с оружием и ценными вещами, исключая книги, свитки и алхимию. Коянись!
   - И расскажешь всё о тех эльфах.
   - Расскажу.
   - Тогда я, Хельги, князь Инферно, клянусь своей силой и магией в присутствии своих воинов, и пусть Архидемон услышит мою клятву.
   Вот и договорились. Сиртан ощутимо расслабился, понимая, что договор заключен, клятва дана. А отношение демонов к клятвам хотьи своеобразное. Но очень серьёзное.
   Касаемо же тех самых эльфов... Маг охотно заговорил, благо не видел в этом ничего сверхинтересного для своей Конфедерации. Оказалось, та самая троица, с которой мы столкнулись, эти марионетки Хозяина, были тут и даже имели с ним разговор. Представились посланцами главы одной из 'младших ветвей' Вечного Леса, отправленными сюда для изучения инсектов и возможностей их существования в гармонии с природой.
   Сиртана это ни капельки не удивило. Маг знал, что у остроухих и не такие завихрения в головах встречаются. Особенно из числа тех, которые связаны с природой, гармонией всех форм жизни, как разумных, так и не слишком. Но он не был бы магом, не постарайся выжать даже из этой обыденной ситуации хоть каплю полезного. В частности, толику сведений о том, откуда пришли эти самые посланники и куда собираются двигаться дальше. Ну и о сути их 'изучения инсектов' также.
   Мда, суть... Как только речь зашла об этом, эльфы стали вилять причём делали это довольно неуклюже, так, что не были похожи на типичных представителей своей расы, склонных к привычке разными способами как забалтывать собеседника, так и обводить вокруг пальца. Сиртан ничего не понял, но насторожился. Поэтому вежливо, но решительно спровадил остроухих куда подальше. А потом приказал как следует осмотреть окрестности. Найдя же попытку инсектов устроить у него под боком очередное гнездилище, повелел выжечь всё до основания, что и было сделано
   Направление, с которого пришли эльфы, по их собственным словам... как ни странно, совпадало с выслеженным церберами. Похоже, что марионетки Хозяина проникли через соседний домен, занятый игроком, выбравшим для себя замок светлой ветви людей. Похоже, но не факт. Стоп!
   - Они назвали ту самую 'младшую ветвь', Сиртан?
   - Да. ветвь Парящего Журавля, - с ходу ответил маг. - И это было правдой, на них были нужные знаки, они говорили верные для представителей этой ветви слова. Я несколько лет жил рядом с эльфами и знаю о них многое.
   - Тогда следующий вопрос. Где расположены владения этой самой ветви?
   Тут сразу ответа мне не дали. Сперва Сиртан приказал принести ему карту и лишь потом наш разговор продолжился.
   Даже так! Ветвь Парящего Журавля была одной из младших, но есть не из числа обладающих серьёзным влиянием, но тем не менее и у неё были свои территории. И одна из них находилась в относительной близости от того места. где мы находились. Одна из, скажем так. колоний, куда отправлялись младшие сыновья, желающие обрести почёт и славу в диких окраинах... Впрочем, плевать на это с высокой горки. Важным было то, что поблизости от этой части их владений располагались и ульи Единения. Есть контакт! И, как будто отвечая моим мыслям, система отплюнулась важным сообщением.
   'Задание 'Хозяин кукол' обновилось. Вы сумели проследить путь марионеток Хозяина в домене и даже получили достоверную информацию о месте его примерного... очень примерного расположения. Теперь вам предстоит попытаться выяснить о происходящем на границе земель ветви эльфов, а именно Парящего Журавля с ульями Единения инсектов.
   Отправитесь ли вы туда сами, отправите доверенных лиц или наёмников - решать только вам.
   P.S. Архигерцог Рабастан может заинтересоваться очередным фрагментом пазла, который вы вызвались собрать'.
   Тик-так, вот и опыт натикал! Дневной лимит уровней выбран, что меня сильно обрадовало. Плюс к ментальной выносливости и выбор между 'Лидерством' и 'Обучением'. Первое уже знакомо, а второе посмотрим. Так, войска получают немного больше опыта и, соответственно, быстрее растут в уровне.. На да-альнюю перспективу рассчитано. С другой стороны, я тоже тут не в гости зашёл, а с прицелом жить и развиваться. Решено, быстрее развивающиеся войска - это надо. Взять!
   Что до Сиртана, то разговор с ним, после ещё нескольких уточняющих вопросов, был окончен. Оставалось лишь проверить, чтобы он и его подчинённые ничего лишнего при уходе из форта не прихватили. А они попытались. 'Жезл погонщика големов', бывший у того мага, которого порвал в клочья Ньярлат во внутреннем дворе. Пришлось объяснить, что 'с боя взятое - свято'. Принцип старый, всем в этом мире известный, потому хоть Сиртан со товарищи и ворчали, но ничего поделать не могли. Это в условия нашего с ними договора уже не входило.
   А остальное... согласно букве договора. Они вытащили все деньги, а также золотые. Серебряные и инструктированные каменьями вещи. Было их не сказать что много, но они таки да были. И сплыли. Я их понимал - всегда не хочется оставлять врагу хоть что-то сверх заранее оговоренного.
   Зато и оставалось более чем достаточно. Обычные книги - прибавка к библиотеке. Которую только-только начал приводить в порядок и систематизировать - плюс книги, связанные с магией, но не то чтобы прямо. Свитки... А вот их можно и нужно было использовать незамедлительно, за ради пополнения Книги Заклинаний. Улов был откровенно радующим. Телекинез из воздушной стихии. Разведка Недр, Стена и Подземное Перемещение из стихии Земли. Огненная Струя, Призыв Элементаля Огня и Огненное оружие из огненного подраздела школы Материи. Плюс Огненный Шар, Вспышка и Исцеление - это уже из имеющегося. Будут, так сказать, обменным фондом. Продавать на аукционе я пока ничего не собирался, а вот обмен - это совершенно иное дело.
   А ещё были зелья, восстанавливающие ману и жизнь. Немало. Разные. И однозначно нужные. Ведь их мог использовать не только я или Стелла, но и другие. Семь малых зелий восстановления маны, пять жизни. Но не только они. Два стандартных на жизнь, и три на ману. Это ещё не большие запасы, но и не полный дефицит.
   Главным же трофеем был сам форт, который. правда. нужно было сначала перевести под мою власть, а потом.... перестроить. Не руками, само собой разумеется, а исключительно при помощи магии. По опыту Расколотой Кости я был уверен, что и тут удастся провернуть нечто подобное. Вопрос лишь в той сумме, которую с меня за это сдерут.
   Точно стоило мне прикоснуться своим кольцом к украшенной древними символами колонне в центральной комнате донжона, как перед глазами высветилось во многом знакомое сообщение.
   'Вы уничтожили или изгнали обитающих здесь магов Конфедерации Четырёх Стихий - защитников форта Каменный Вихрь. Вы можете либо уничтожить селение, получив взамен часть потраченных на его строительство ресурсов, либо перестроить под свои нужды. В последнем случае здесь будут появляться верные уже вам защитники. Иначе не исключено возвращение сторонников Конфедерации. Выбирайте!'
   Так, всё понятно и выбор очевиден. Дальше!
   'Поскольку ваш главный замок развивается параллельно по ветви демонов и тёмных темпларов, то вам предоставлен выбор перестройки поселения из следующих вариантов:
   - в форте будут построены 'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю, а также 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю.. Стоимость такой перестройки составит 20000 монет.'
   Кхм... Надо брать последний вариант, наиболее отвечающий моим задачам, но беда была в том, что сейчас мой капитал составлял всего семь с небольшим тысяч монет. Ладно, чуток обождём. Благо перестройку - после того как форт был взят мной под контроль - можно было осуществить и удалённо. А вот починить повреждения, нами же и нанесённые, надо было прямо сейчас. Благо и стоимость невелика - три меры камня и восемьсот монет.
   Башни вот только. Не сами они, а то, что в них находилось. Стреломёты. Два из них были вполне пригодны к использованию зато остальные два сгорели, оставив лишь угольки и куски оплавленного металла. И ведь ни такие же машины не поставить, ни магические артефакты. Для механики требовалась 'Мастерская боевых машин', а для возможности установки магических артефактов - Залы заклинателей минимум второго уровня.
   И всё равно - хорошо! Несмотря на понесённые потери, мы одержали важную победу. Более того, мне удалось продвинуться ещё на шаг вперёд в очень интересном и наверняка важном задании по выслеживанию Хозяина.
   Поработал я сегодня хорошо. А вот отдохнуть пока не успел. Значит... это следовало срочно исправить. Сначала посидеть у живого огня со своими воинами, ну а потом на боковую. И чую я, что совсем не в одиночестве.
  
  
  Глава 3
  
   Хорошо просыпаться не от очередных пакостей Рувика, которые всегда сопровождаются вполне себе праведным возмущением... кого-либо. Нет, не зря я этого пакостника в замке оставил. Да он, собственно, никуда и не рвался, потому как 'блестяшки' ещё не были пропиты-проедены-пролюблены, а высшее счастье бесячье составляла именно эта триада.
   Впрочем, он и ещё одним важным делом был занят. Каким? В меру своей скудной усидчивости обучал 'буквы различать', пусть и в несколько порнографическом аспекте, иных импов. Я ведь не забыл про данное архигерцогу Рабастану обещание подогнать ему хотя бы частично грамотного беса/импа.
   Так, что там у нас? Мирно спящая суккуба... А Стеллы нет, видимо, встала совсем с утра пораньше и усвистела по делам воинским, за бойцами следить, чтобы всё вокруг в порядке было. Это для неё вполне нормально. Достроившаяся 'Стрелковая мастерская' и начавший возводиться 'Лабиринт теней', скушавший две тысячи монет, десять мер дерева и пять кристаллов. Тот самый, который без этого построить ну никак не получалось. Ну вот что тут поделать, ведь 'тени' - эти лучники-невидимки и немного маги - мне нужны. И чем скорее, тем лучше. Совсем скоро следует ожидать визита всяких-разных, но неизменно враждебных гостей. Для слежки за ними и коротких ночных налётов 'тени' - как раз то, что доктор прописал. Пусть их поначалу будет лишь семь, но... надеюсь, этого хватит.
   Утро... Вот вроде бы и надо вставать, но не сильно хочется. Эх, всё едино придётся, чувство самосохранения не позволит ещё довольно долгое время предаваться блаженному ничегонеделанию. Рано почивать на лаврах, особенно если даже начальный трёхнедельный период не прошёл. Планы на сегодняшний день уже составлены, надобно их исполнять. Из интересных мест у нас что там осталось? Пещера, при приближении к которой от разведывающего эту область импа даже мокрого места не осталось, едва-едва сигнал тревоги подать успел. Но туда я пока не сунусь. Почему? Да просто есть ещё парочка людских поселений, расположенных довольно близко друг от друга. Одна деревня прямо у берега реки, вторая чуть подальше от неё. В лесу. Вроде бы и обычные, но что-то в них необычное есть. Зажиточные такие пейзане, что особенно странно. Это тут, по сути в ничейных землях, где все на всех зубы точат. Вот, те же Малые Дубки, на которые степняки-людокрады налетели, довольно ярким примером могут послужить. Здесь же... Вот и надобно разгадать эту пусть маленькую, но загадку.
   О, Ламита просыпается. Значит надо озаботиться насчёт завтрака, а потом потихоньку-полегоньку, но выдвигаться отсюда, оставив в форте небольшой гарнизон.
   Так и произошло. Оставив десяток бойцов под предводительством одной из суккуб - как бы не затрахала подчинённых, стервочка - уже через час с небольшим мы выдвинулись в направлении тех самых деревенек, которые меня интересовали. Чуть прохладный день, лёгкий ветерок, но вместе с тем ясное небо... Благодать! Легко на некоторое время отрешиться от всего вокруг и представить себя на обычной прогулке. Равно как и то, что нет никаких срочных дел, проблем, забот... Нет, всё равно дела в голову так и лезут, ничем их оттуда не выбить.
   По большому то счёту, территория внутри Завесы практически вся освоена. Из мало-мальски важного и интересного остались две эти деревни и таинственная пещера. Остальное так. мелочь... А это значит что? Зачистка домена от чужаков практически завершена, надо готовиться как к обороне собственных владений, так и к экспансии во владения чужие. И первое и последнее по любому предстоят. Про оборону и говорить не стоит, у меня вот-вот две враждебные силы из местных пожалуют. А собственная экспансия... Если я хочу добраться до Хозяина - это неизбежно, сам он ко мне с повинной точно не придёт. Вопрос лишь в том, до какой степени этот поганец успел приподняться. Если сильно, то придётся обращаться за помощью к 'большому дяде', то есть к архигерцогу Рабастану, который в этом явно заинтересован.
   И если уж вспомнился архигерцог, то стоит подумать и о его мотивации. Явно не по доброте душевной помогать взялся. Что-то ему надо в этих местах, не зря же и книгами помог, и воинов не самых слабых предоставил. Я, конечно, ко всем этим парням внимательно присматриваюсь, но пока ничего не обнаружил. Факт, что они смотрят вокруг, всё подмечают и непременно доложат архигерцогу. как только придёт время. Но вот что именно они доложат, я пока даже не представляю. А узнать и хочется, и полезно будет, тут даже сомневаться не приходится.
   Хорошее умение 'Логистика'! С ним действительно получается передвигаться куда быстрее, чем без него. Я уж не говорю о том. что никто не отстаёт и не тормозит отряд. Тут ещё и другое. Все бойцы моего отряда действительно передвигались быстрее. чем делали бы это без меня. Так что я не назвал бы это обычным умением, скорее уж чем-то вроде ауры, исходящей от носителя умения и окутывающей всех в довольно большом радиусе. Магия, другими словами и не объяснить. Только вот в мире 'Лендлордов' это не сказка, а неотъемлемая часть реальности. Реальности куда более многогранной и радующей. Нежели та, в которой я родился и вырос. Было бы иначе. не находились бы люди, охотно меняющие старый мир на этот. И далеко не худшие представители человечества... это ещё очень мягко выражаясь.
   Дорога. само собой, была безопасной. Кто, скажите мне, из числа находящихся хотя бы в частично здравом уме, рискнёт напасть на столь мощный для этих мест отряд, к тому же большей частью состоящий из демонов, имеющих ну очень мрачную и зловещую репутацию. Для подобного нужен или фанатизм, или уверенность в собственных силах. Фанатиков из Церкви Света тут покамест не наблюдалось, а уверенность в собственных силах... Не наблюдалось вокруг отрядов такой мощи и всё тут. Засевшие в форте маги и те - в заметно уменьшившемся количестве - убрались в направлении 'до Завесы и дальше'.
   Вот я и летел рядом с восседающей на лошади Стеллой, а находящаяся рядом же Ламита рассказывала моей воительнице о некоторых особенностях столь интересующей девушку темы, то есть о демонификации. Как ни крути, а Хранители Древних разбирались в этом процессе заметно хуже демонов. Стелла слушала о первых симптомах этого довольно длительного процесса, о том. как распознать начинающиеся физические изменения организма. А ещё о том, что, помимо уже состоявшегося и благотворно подействовавшего на процесс визита в Инферно, неплохо бы помощь определённой алхимией.
   Услышав это, я на пару секунд воспылал желанием надрать суккубе не то уши, не то задницу. Могла бы и раньше об этом вспомнить! Хотя... Верховные Лорды. О чём это я? Суккубы. при всех их достоинствах, отличаются также ветреностью и легкомыслием. Неудивительно, что и Ламита ни разу не исключение. Оставалось лишь спросить, какие именно алхимические составы нужны и сложно ли их купить либо самому сделать. Оказалось, что нет. Правда ингредиенты, скажем так, отнюдь не дешёвые. Ну да этого стоило ожидать. Сроки... Не горело, вполне можно было подождать, когда прибудет представитель Гильдии Торговцев, после чего заказать ему нужные зелья. Эти составы можно было купить и у них, благо использовались не только для повышения эффективности демонификации.
   К одной из двух интересующих нас деревень - той, которая в лесу' - я подъезжал уже почти успокоившись. Пожалуй. именно это помогло как следует пораскинуть мозгами и решить, что не стоит ломиться туда всей ордой. И вообще ломиться в сопровождении демонов. Хватит Стеллы, пятёрки мстителей, парочки адептов и Ньярлата. Хозяин плоти тем и хорош, что может принять любой облик, в том числе и человеческий. А эффективность его как бойца уже проверена и вызывает искреннее уважение. Лично я с моей внешностью... Шлем, полоса ткани. Закрывающая лицо. Уже проделывалось, так что норм. Да и плащ скрывает наличие крыльев.
   Остальные? Будут ожидать неподалёку, готовые, случись что, показать местным, в каком месте раки в анабиоз впадают... и каким образом это делают. Дело для этих леди и джентльменов уже ставшее привычным.
   - Простые крестьяне, - с изрядной долей иронии заявила Стелла. - А ты, Хельги, очередную сложную операцию планируешь. Хотя если не хочешь, чтобы они тряслись как осиновые листья на ветру при виде демонов, тогда да. Им хватит и нас двоих с неполным десятков воинов, чтобы признать твою власть как хозяина этой земли и покорно платить налоги.
   - Я тоже на это рассчитываю.
   Девушка в ответ улыбнулась, но поняла ли до конца смысл моей фразы... тут я не был уверен. Слова же подразумевали, что я буду рад подобной трактовке, но вместе с тем привык ожидать подвоха. Особенно понимая тот факт, что пока ещё не окончательно оторвавшийся от 'материнской реальности' мир подчиняется кое-каким изначально заложенным правилам. В частности, что самые тихие места зачастую оказываются не такими уж безопасными. Хотя это и в жизни сплошь и рядом встречается, чего уж тут скрывать!
   Как бы то ни было, но оказавшийся совсем близко от деревни и приближающийся к её стоящим на окраине домам десяток хорошо вооружённых людей не мог не привлечь внимание обитателей. И наблюдателей, находящихся на трёх вышках, кое-как сколоченных из брёвен. Частокол вокруг деревни был откровенно убогий, не способный послужить препятствием для кого-то серьёзного. Ну разве что от волков, кабанов и. пожалуй. откровенно тупых гоблинов. Хотя нет, последние его бы преодолеть смогли. Странно это.
   Открытые... назовём это всё же воротами. В них мы и зашли, видя что часть местных обитателе разбежалась по домам, зато другая часть - а в этом селе было домов с полсотни - выжидающе смотрит на нас. А ещё на тех, кто вышел как представитель деревни. Представители...
   Мужчина лет пятидесяти с небольшой, аккуратной бородой, одетый в кожаный доспех и с боевым топором у пояса. На лице прослеживаются следы интеллекта, как бы даже не большие. Чем стоило ожидать от простого деревенского старосты. И главный тут именно он, это сразу видно. И трое крепких мужиков позади него. Щиты за спиной, топор и длинный кинжал на поясе, неплохие доспехи. Пусть и кожаные, но с наклёпанными стальными пластинами. Для деревни опять же неплохо. А вот лучников на тех самых наблюдательных вышках что-то не видно, что и странно. Должны бы быть. А вот нету и всё. Похоже прав оказался я, а не ударившаяся в оптимизм Стелла.
   - Вы кто будете, добры люди? - задал вопрос тот, кого я окрестил 'старостой'. - Чего в нашей деревне надобно? Не торговцы вы, то сразу видно. А наёмники тут лишние. Сами справляемся.
   - Хорошо справляетесь, это сразу видно, - согласился я. - Дома добротные, люди одеты хорошо, бедности не видно. Хорошая деревня, любо-дорого поглядеть.
   - С давних пор так было и так останется, покудова по заветам предков живём.
   - Заветы предков - это хорошо. Только они не всегда спасают от всякой пакости вроде орков, инсектов или кочевников-степняков. Кто-то пограбить, кто-то за рабами, а некоторые и сожрать не побрезгуют.
   'Староста' этак пристально на меня посмотрел и вымолвил:
   - Боги миловали. И дальше, коли ничего не изменится, будут миловать. А ты к чему это, мил человек, речи молвишь? Неужто свою защиту предлагать пытаешься? Так мы разных видели, на тебя похожих.
   - И законных властителей этих земель по праву владения Источником Силы? Ты. Почтенный, если в деревне есть хотя бы захудалая знахарка или травник, у них спроси, чувствовали ли они что-то необычное недели две тому назад.? И пусть правдиво ответят. Тогда. глядишь, кое-что и сам поймёшь.
   - Может и слышали. И мне сказали. Так с того ничего не поменялось... Малинники село вольное, как и Речная Слободка, что к воде поближе строилась..
   - Сложно быть вольными, когда все вокруг уже или зависимые, или... Было поселение орков и нет его. Маги в каменном форте крепко сидели, но удалось убедить, что пора крепкое место законному хозяину земель отдать. Малые Дубки сами под мою руку пошли, благодарные за то, что от набега степняков их избавили. Другое было.... Последние вы, в ваших двух сёлах.
   - Вот оно как...
   - Именно так. Я вражды и крови не хочу. Как жили, так жить и будете, а я вас, как своих вассалов. Защищать обязуюсь, налоги невысокие беру. Пять монет со двора. Желающие могут в войско поступить попробовать, если способности к тому обнаружатся. Думай, староста, для всех так лучше будет.
   А местный 'авторитет' не только думал, но и делал. Ну не просто же так он почти с самого начала сдавил висевший у него на шее деревянный амулет, после чего заметно успокоился. Сигнал кому-то? Скорее всего, так оно и есть. И этот 'кто-то' наверняка, скажем так, покровитель этих деревень. Тот, кому они платят за безопасность. Именно по этой причине Стелле, Ньярлату и остальным был подан сигнал о возможном приближении угрозы. А Ламите, которой я поручил командовать остальной частью войска, тоже было отправлено сообщение. С приказом выдвигаться к нам и быть готовыми прийти на помощь, если оно понадобится.
   - Надо подумать, господин хороший, с родичами посоветоваться, это дело непросто. Вы бы через часок подошли, тогда и решим.
   - Так мы можем и тут постоять, - ухмыльнулся я, понимая, что собеседник банально тянет время. - Меня это место устраивает. А вот вас, я полагаю. Не слишком... неужто опасаетесь, что призываемый и пока неизвестный мне покровитель деревни может не только вас, но и дома ваши порушить?
   Против ожиданий, на лице старосты не появилось испуга. Скорее уж возникло некое... предвкушение. Зато он очень резво отпрыгнул назад, под прикрытие трёх других. А возглас Стеллы поневоле заставил отвлечься от этого хитрозадого.
   - Хельги! Это может быть проблемой!
   Повернувшись в ту сторону, куда указала воительница, я увидел, из-за чего староста был столь верен в успехе. Из леса медленно, но целеустремлённо, аккурат в нашу сторону, двигались восемь энтов. Ожившие деревья, чтоб им пусто было! Медлительные, неуклюжие, но от этого не становящиеся менее опасными. Атакующие либо сразу кинжальными выпадами острых ветвей, либо сначала опутывающие ноги врагов корнями, а потом, приближаясь, опять же пуская в ход ветви. Ну и просто обрушиться всей массой они тоже могли. Неприятные противники, но, как и все деревья, боящиеся огненной стихии.
   - Не будем пакостить на территории деревни, - ухмыльнулся я, после чего добавил. - Уводим энтов чуть в сторону, пока наши не подоспеют. Ньярлат! Постой в воротах, чтобы местные не рыпались. Если энты к тебе рванутся...
   - Уйду под землю, князь. Их корни менее опасны, чем я.
   Произнося это, хозяин плоти медленно трансформировался в свою истинную форму. Да и мне скрывать было уже нечего. Отброшена в сторону прикрывающая лицо ткань, да и плащ падает на землю, открывая разворачивающиеся крылья демона. Сюрприз для деревенских, что ни говори!
   Стелла и остальные довольно быстро откатываются в сторону. а я за ними, но держась в воздухе, так оно уже привычнее с некоторых пор. И спустя несколько секунд - Огненный Шар, сорвавшийся с руки, улетает в сторону энтов. Хорошо рвануло! Не скажу, что даже тому энту, в которого он попал, было нанесено действительно много урона, не говоря уж о тех, кого лишь разлетающимися клочьями пламени и взрывной волной задело... Зато их внимание к нам это явно привлекло. С мозгами у этой флоры всегда туго было, им направляющая рука требуется. А её, руки, что-то видно не было.
   Зато показались ифриты и Ламита, как авандард... летающий. Чуть погодя и остальные, уже знающие, с кем именно им предстояло столкнуться. С тем противником, который уязвим к огню и предпочитает ближний бой. Огненные Плети суккуб, пламенеющие клинки ифритов, проклятья мучителей и обычные Стрелы Тьмы от адептов. Самое то для того, чтобы заставить ожившие деревья сначала остановиться, а потом и попробовать улепетнуть в лесную чащу. Подальше от относительно открытого пространства. Только три уже догорали чадящим пламенем, а остальные... Их я тоже планировал добить.
   Планы... Это то, что мы выстраиваем, пока в это не вмешивается жизнь. Вот и сейчас кое-кто вмешался. Появившийся буквально из воздуха массивный, метра под два ростом человек, закутанный в серую мантию и с резным посохом в руке. Порыв ветра сбил пламя с энтов, а мощный голос был слышен каждому, что не был глухим от рождения.
   - Довольно! Хватит ломать мои опытные образцы!
   Друид. Только они обладают столь специфической внешностью, да к тому же могут не просто командовать энтами, но и считать их 'образцами'. Теперь понятно, почему обе эти деревни были уверены в своей пусть относительной, но всё же безопасности. Друид в лесной местности - это серьёзная ила особенно если сей тип не новичок, а опытный, много повидавший индивид. Вот потому я и отдал приказ своим воинам остановиться, прекратить любые атаки. С таким не грех и поговорить.
   - Хельги, князь Инферно, хозяин окрестных земель по праву владения Источником Силы.
   - Ставр Изменчивый, вольный друид. Зачем ты, князь Хельги, напал на деревню, которую я взял под защиту?
   - Нападения не было, - поспешил я откреститься от заведомо ошибочного предположения. - Местному старосте всего лишь было предложено идти по мою руку. Как раз по праву контролируемого мной Источника. Эти деревни - последние. Остальные земли этого домена мне подвластны.
   - Маги, орки?
   - Первые, проиграв первую часть битвы, предпочти покинуть домен по-хорошему. С честью. То есть с оружием и даже ценными вещами. Вторые... С тупыми каннибалами Инферно переговоров не ведёт. Все мужчины зеленокожих уничтожены, равно как и те, кто пытался поднять оружие на моих воинов. Остатки женщин и дети изгнаны с земель домена.
   Друид думал, оценивая услышанное и примеряя к той ситуации, в которой мы оказались. И я его оценивал в меру сил и возможностей. Судя по всему, очень серьёзный противник, с которым не факт, что можно справиться без больших потерь. А потери мне сейчас точно не требовались. Предпочтительнее будет договориться... на взаимовыгодных условиях.
   - Что ты можешь мне предложить, князь Хельги?
   - Выгодный для тебя вассалитет, друид Ставр. Обе деревни останутся под твоим покровительством, но ты становишься моим вассалом. Сражаешься вместе со мной во всех моих войнах, против всех моих врагов. Я же, как и положено сюзерену, защищаю тебя, если возникнет надобность.
   - У меня уже есть сильный враг, - ухмыльнулся друид. - Он здесь в пределах ТВОИХ земель, князь Хельги. И как это ты его не обнаружил?
   - Вот и я в недоумении, - пожал я плечами. - Из всех не осмотренных мест осталась лишь вторая деревня, Речная Слободка, да одна странная пещера неподалёку, где мой имп-разведчик был уничтожен прежде, чем успел это понять.
   - Там и находится мой враг... Титан.
   Однако. Неожиданное известие. С какой стороны ни посмотришь. Титаны, как бы это сказать, самый мощный боец в мире Земель. При этом любой титан не имеет ни малейшего отношения ни к одному из соперничающих между собой 'центров силы' этого мира. Титаны - это основа так называемых Замков-над-облаками, очень странного образования, поставившего перед собой цель сохранения баланса в мире 'Лендлордов'. Не без их прямого и непосредственного участия было остановлено первое вторжение Лордов из Инферно. Они же приложили шаловливые свои лапы к крушению человеческих государств, остатки которых ныне называются Хранителями Древних. Было и многое другое, перечислять можно очень и очень долго. В информации по миру 'Лендлордов' им посвящалось довольно много места. Этакие 'хранители мира', вечно стоящие над мелкими схватками, но старающиеся ликвидировать любые потенциальные угрозы для того развития мира, которое лично они считали правильным.
   Лично мне всяческого рода 'поддерживающие баланс любой ценой' были сильно антипатичны. Чего только стоила их выходка с поддержкой Единения инсектов! Или проворачиваемые интриги с целью ослабить давление то на Вольную Степь, то на Золотой Каганат, когда каннибальские и людокрадские выходки упомянутых доставали многих до желания раскатать их в тонкий блин, не считаясь с затратами. Та нет, впрягались за ту пакость, спасая, сохраняя привычную для себя картину мира.
   Мда, те ещё субчики-голубчики! Но вот какая связь между титанами и друидом Ставром? Именно это я у него и спросил, на что получил вполне себе конкретный ответ.
   - До кого-то из титанов дошли слухи о некоторых моих опытах по изменению животных. Таких изменениях, которые когда-нибудь потом, не сразу, смогут передаваться потомству.
   - Направленная эволюция... это даже не химерология, это в чём-то будет более перспективно. Хотя в чём-то менее. И они?
   - Прилетел титан на колеснице, в которую были запряжены две птицы рух. И повелел мне уничтожить все результаты моих экспериментов, а также записи о них. И после этого открыть свой разум для того, чтобы он мог стереть там 'опасные знания и помыслы'.
   - За одно такое предложение принято убивать.
   - Да, демон, вы, порождения Инферно, ставите честь превыше всего, пусть у каждого из вас может быть особенное её понимание. Но эти, из Замков-над-облаками, мыслят совсем по-другому. Я воспротивился. А друид в месте своей силы способен на многое.
   Оно и понятно. Собственно, он сам и является живым доказательством. Отбиться от титана и двух птиц рух, оставшись живым и не сильно покалеченным - это само по себе заслуживало уважения. Но услышанное далее заставило меня удивиться ещё сильнее.
   - Титан был чересчур самонадеян, он сунулся в мои лаборатории вместе с птицами. Там они и остались, хотя я потерял почти всё, бежав через потайной отнорок. А титан остался жив и опасен. На его ранения я не надеюсь, они очень быстро лечатся, что и неудивительно при доступной им магии. Мне повезло в одном...
   - Что ты сумел уцелеть и оставил титана без птичек?
   - Нет, это не везение, а результат моей предусмотрительности и его самоуверенности, - отмахнулся Ставр. - Везение в том, что он не смог отправить весточку своим братьям. Помешала та Завеса, которая накрыла эти земли.
   - Она не мешает пересекать границу...
   - Да, не мешает. Но титан не закончил данное ему поручение, я оказался сильнее. чем они думали. Теперь он стережёт разрушенные лаборатории и ждёт помощи. Ждёт того дня, когда спадёт Завеса и можно будет послать весть. И сюда он не придёт, опасается, что я смогу его уничтожить. Не знает, что тут у меня нет достаточной силы, нет ловушек и укрепляющих зелий. Помоги убить посланца Замков-над-облаками, князь Инферно, тогда я признаю тебя сюзереном и буду верен.
   'Вы получили задание 'Месть друида'. Помогите друиду Ставру Изменчивому отмстить разрушившему его лаборатории титану.
   Внимание, Замки-над-облаками долго и внимательно присматриваются к любому, кто пытается выйти за грань установленных ими для мира 'Земель меча и магии' правил.
   Награда: присоединение к вам друида Ставра Изменчивого, опыт, вариативно'.
   - Титанов мне убивать ещё не приходилось. Надо бы исправить 'пробел в образовании'... Договорились!
   Друид был явно доволен. Судя по всему, сам, без поддержки, он и впрямь не рассчитывал одолеть столь грозного противника. Ну а мне была предоставлена возможность посмотреть на то, кого именно я, по сути, получил в качестве второго, после Стеллы. вассала.
   Имя: Ставр Изменчивый
   Раса: Человек
   Класс: Друид
   Классовое умение: Страж Леса - войска на 20% эффективнее действуют среди лесных массивов (скрытность, скорость перемещения).
   Уровень: 24
   Характеристики:
   Интеллект: 48
   Сила: 12
   Выносливость: 7
   Ловкость: 8
   Сила магии: 22
   Устойчивость к откату: 14
   Ментальная выносливость: 21
   Жизнь: ;
   Запас маны: ;
   Устойчивость к Магии: .
   Умения:
   'Алхимик' - возможность изготовления зелий; 'Комбинирование зелий III - позволяет на основе известных составов создавать новые, обладающие новыми, более эффективными свойствами; 'Исследователь II' - разложение готового зелья на составляющие с целью разобраться в принципах его создания.
   'Магия Хаоса' - возможность использовать заклинания Магии Хаоса; 'Мастер магии Хаоса III' - эффективность заклинаний Магии Хаоса увеличивается на 22,5%; 'Мастер Мутаций IV' - эффективность связанных с мутациями заклятий и ритуалов повышена на 25%, 'Мастер Разрушения Материи II' - эффективность связанных с разрушением материи заклятий и ритуалов повышена на 17,5%; 'Мастер Разрушения Магии I' - эффективность связанных с разрушением материи заклятий и ритуалов повышена на 10%.
   'Магия Жизни' - возможность использовать заклинания Магии Жизни; 'Мастер магии Жизни II' - эффективность заклинаний Магии Жизни увеличивается на 17,5%; 'Мастер Повелевания Животными II' - эффективность связанных с контролем фауны заклятий повышена на 17,5%
   'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума I' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 10%.
   Мда, довольно узконаправленный специалист. С другой стороны, когда вот такой дядя, да в благоприятной для него обстановке... Неудивительно, что обе птички рух превратились в комки перьев, да и титану явно нехило досталось, иначе хрена с два Ставру удалось бы уйти по тайному ходу.
   - Вот что, Ставр. Давай мы отправимся в эту деревню, Малинники, да обсудим планы убиения титана за кружечкой...
   - Кружечкой пива.
   - Я предпочту морс или какой-нибудь настой, а мои приближённые... кто что. Вкусы у них разные. А ты расскажешь про свою бывшую лабораторию, о подступах к ней, а заодно про уязвимые места этих самых титанов. Я то о них больше в теории знаю, сталкиваться ещё не доводилось.
   Да уж, надо было видеть рожи деревенских, когда мы вернулись в деревню вместе с друидом, вполне дружелюбно беседуя. А старосту. который было сунулся к друиду. То отоварил добротным таким подзатыльником. От него у мужика ноги подкосились и тот приземлился на все четыре. Спустя пару десятков секунд кое-как поднялся, ошалело тряся головой, и простонал:
   - За что, господин Ставр?!
   - За глупость, Афраний! Исключительно за неё. Я тебе что говорил? Амулет использовать, если угроза для селения явная и зримая. А к тебе, пню старому, целый князь Инферно с предложением пришёл, мирно поговорить. Болван!
   - Ну я ж не думал...
   - Вот в это я верю, Афраний! В избу, где путники останавливаются, пусть несут пиво, вино, морс, закуски... И не мешкай!
   Чётко у него тут всё поставлено. Уважаю. Сразу видно, что друид поставил себя так, что его не боятся, а скорее сильно уважают. И это правильно, ведь на одном страхе далеко не уедешь.
   Вот и получилось, что я, Ставр и мои помощники в делах военных и не только сидели в просторной и светлой комнате за богато, пусть и в деревенском стиле, накрытым столом и обсуждали проблему, которую предстояло решить. Большую часть времени говорил друид, что было естественным. Именно он знал о титанах поболее любого из нас. Да, и меня тоже, ведь мои знания являлись чистой теорией. Ставр же знал не просто о титанах, но и об этом конкретном представителе их рода-племени. Тоже немаловажная особенность.
   - Титаны... Не зря их так прозвали, - отхлебнув из кружки, в которой только-только осела шапка пены, промолвил друид. - Ростом до пяти метров, идеально сложены, обладают огромной силой. Как люди, но больше, лучше, сильнее. Проклятья с них слетают чуть ли не быстрее, чем их пытаются наложить. И чтобы убить титана, надо приложить раза в два больше сил, чем при убийстве чёрного дракона. Приходилось сталкиваться?
   - С чёрным пока нет, а вот зелёного недавно 'разобрали на части'.
   - То есть некоторый опыт в уничтожении опасных врагов у вас уже есть, князь. Рад это слышать. И не забывайте. Что титаны не пренебрегают доспехами. И магию использовать для них так же естественно, как для нас дышать. Более всего владеют воздушной стихией и в целом склоняются к школам Материи и Разума. Школа Жизни - только то, что относится к лечению, остальное им не особенно интересно.
   - Это в целом. А если перейти к частностям?
   Ставра аж передёрнуло. Видимо, вспомнил тот самый бой с титаном и его птицами рух. Затем осушил кружку до дна, со стуком поставил её на стол и заявил:
   - Титан этот молодой ещё, горячий. Послали юнца с простым поручением, а он загордился, полез за мной, внутрь пещеры. Притянул к себе часть ловушек. запаниковал, птиц на помощь призвал. А они тоже немаленькие, да и куда им, тварям небесным, в пещеру. Я и воспользовался. Они его до последнего защищали, на себя магию принимая, потому он тогда и уцелел.
   - Чем этого юнца бить лучше, какой магией?
   - Не Материей и не Разумом. Лучше всего Хаос подойдёт, через мутации его уязвить лучше всего. Ты, князь, как с этой магией?
   - Увы, но никак. Материя, Тьма, Разум опять же.
   - Жаль. Но Тьма - это лучше, чем просто Материя, - кривовато улыбнулся друид. - Демоны у тебя необычные. Таких не то что не видел, не слышал почти.
   Я лишь улыбнулся, словно говоря, что то ли ещё будет. Ставр понимающе кивнул, после чего продолжил. Вновь возвращаясь к основной теме.
   - Титан или около пещеры, или в ней. Далеко не уходит, опасается, что я могу вернуться и забрать оттуда какие-то важные для продолжения моей работы вещи.
   - Почему бы просто всё не уничтожить? - спросила Стелла, что было очень даже уместно. - Нет лабораторий и самой пещеры, нет и 'запретных' знаний. Жрецы Церкви Света наловчились делать подобное века тому назад.
   - Титаны - это не бесноватые жрецы Империи Света. Они сложнее в своих желаниях. В Замках-над-облаками не уничтожают запретное, а хранят его у себя. Не используют большую часть, но хранят. Вот и этот будет ждать помощи от своих, после того как удастся отправить весть о бедственном положении, в которое он попал. Помощи не только в том. чтобы найти и покарать меня, но и в перевозке остатков моей лаборатории и особенно дневников. Уничтожат лишь остатки, которые им не понадобятся.
   - Нам это как-то поможет?
   - Да, князь, очень поможет. Кое-какие из ловушек ещё остались И главная для нас - возможность обрушить оба входа в пещеру- главный и запасной. А пустить по воздуховодам ядовитый дым мне, как алхимику, несложно.
   - Титана этим не убить, - рыкнул Лаурус. - Большой. Живучий, и магией владеет. И долго сидеть не станет в каменном мешке где и дышать то нечем. Я бы сокрушил скалу и вышел.
   Друид лишь довольно улыбался, слушая слова сокрушителя. Похоже. чем-то они ему сильно понравились. И утаивать это он не стал.
   - Титан так и сделает. Они не любят пещеры, им нравится простор. Но часть своей магии на разрушение завала или толщи камня он всё равно потратит. Это и будет нашим шансом.
   - Импы! Часть маны у титана они украдут.
   - Малую часть, Ламита, - возразил я. - Куда меньше, чем хотелось бы.
   - Хоть что-то! А ещё. когда он только появится. По нему можно будет ударить всей магией, которая у нас есть. А может ещё алхимией?
   Прямой намёк друиду на то. что если есть заначки, то надо бы и поделиться с союзниками. И он не подкачал.
   - Алхимия будет. Немного. Но удар магией должен быть массированным, чтобы у титана не было и пары мгновений на то, чтобы собраться с силами и мыслями. Каждый миг его замешательства повысит шанс на удачный исход боя.
   - Согласен, - кивнул я.- Но ещё нужен тот отряд, который не даст ему прорваться к нашим магам, переключит большую часть внимания на себя. И для этого. Ставр, лучше всего подойдут твои энты. Хватать корнями и обездвиживать они неплохо умеют. Их осталось пять?
   - Твоими и твоих воинов стараниями, - покривился друид. - Но надолго их не хватит.
   - Истинную форму Ньярлата. Хозяина Плоти, ты уже видел. Плюс два летающих вокруг ифрита с пламенными клинками и кое-какой магией. А если энтов пустят на дрова или просто расшвыряют в разные стороны - тогда последует удар рогами с разгона от демонов Лауруса. Это даже титану сильно не понравится.
   Конечно же, друиду не сильно нравилось, что его энтов будут использовать как расходный материал, но и возразить было нечего. Они, как ни крути, лучше всех прочих - помимо Ньярлата - подходили для задачи сковывания титана. Да и иных кандидатов, помимо нас, на роль союзников, у Ставра просто не наблюдалось. Так что или так или... бежать за пределы домена и дальше. рассчитывая на то, что не найдут либо найдут нескоро.
   С некоторым скрипом, но общая концепция действий была одобрена и началось более детальное обсуждение. Я же, слегка ослабив внимание к этому вопросу, переключился на другой, хотя и по той же теме. Проще говоря, 'постучался' насчет поговорить к Алексу, который. судя по всему, был не сильно занят. И точно, он ответил всего через несколько минут.
   - Олег, рад тебя слышать! Понимаю. ведь в делах и хлопотах. Но то хорошо что успешных. Но учти, последняя неделя мало-мало спокойной жизни идёт.
   - Спокойной её назвать не получится, - пишу ему в ответ. - Мало мне ожидания набега кочевников и 'святого похода' от Церкви Света, так ещё в одну историю вляпался по самые уши.
   - Инсекты, помню...
   - Нет, это отдельный разговор, хотя и тут есть солидные подвижки. Но об этом чуть позже. У меня тут новый вассал вот-вот появится. Нехилый такой друид с уклонов в алхимию и школу Хаоса, но требуется для него кое-что сделать.
   - Кого-то убить?
   - Да. Титана...
   Недолгое молчание, сменившееся довольно экспрессивным текстом.
   - Титана?! Ты, Олег, ухитряешься вечно не то проблемы на свою жопу найти, не то возможности для развития могущества обнаружить! Нет, титана он замочить собирается... Хотя если с достаточной поддержкой, да с наградой в виде друида-алхимика, с хаосом дружащего. Да-а, какой приз, такие и сложности для его получения. Давай, рассказывай, не томи!
   Ну я и рассказал, ничего не скрывая. Диспозицию, планируемый ход боя и прочее. Были у меня надежды, что Алекс, как самый опытный из нас, поспособствует улучшению уже имеющегося плана. И кое-что он подсказал.
   - Цепные Молнии и молнии просто. Титаны их обожают. И бить ими он будет не по энтам, которые рядом - их мечом или даже кулаками крушить станет - а по твоим магам.
   - Укрыть под иллюзиями?
   - Поможет только сначала, - возразил Алекс. - Цепная Молния бьёт по цели, но потом перескакивает на стоящих поблизости, теряя с силе поражения, но разветвляясь. И ей пофиг, видно цель или нет, она наводится по ауре. Но иллюзии обязательно используй. Хоть сперва, но поможет.
   - Непременно. Что ещё посоветуешь?
   - Посоветовал бы не лезть, но слишком хорошо тебя знаю. Проклятья на него не действуют, потому даже не затевайся.
   - В курсе уже.
   - Тогда всё. Разве что бой с ним нельзя затягивать, нельзя давать лечиться. Истощай его запас маны, долби магией, сковывай движения теми же энтами, они у тебя расходным материалом послужат. Чужие ж, не свои.
   Больше Алекс сказать ничего не мог. А когда я спросил. Как дела у него и у Динамита с Огнёвкой, сказанное мне в ответ не блистало оптимизмом.
   - Я то хорошо, развиваюсь, готовлюсь к завоеваниям, ведь соседей ослабил. Огнёвка наша бодро начала, суккубочка. Да ты сам я ней день назад беседовал, она говорила. Жаль, что не рискнула на высшем уровне эти три недели внутри завесы провести, ну да её право. А вот Федя наш... Завесы больше нет.
   - Знаю, он говорил.
   - А говорил этот клятый Маг, что уровень раскачал всего двадцать третий?
   - Умолчал, редиска нехорошая!
   - Вот и я недавно узнал, - я чувствовал, что Алекс в паре шагов от бешенства по поводу небрежного отношения нашего общего друга к столь важным делам, как стартовое развитие в нашем новом мире. - Про соседей он толком ничего не узнал, провозился то с големами, то в постели с разными шлюшками. Бордель то построить не забыл!
   Мда. Это прямо из серии 'что случается, когда нижняя голова верхнюю периодически заменяет'.
   - Что у него с соседями?
   - Он пока не знает. И почему я не удивлён? - продолжил плеваться ядом Алекс. - Ведь говорили ему, что развитие замка - это только часть дела. Толку то с этого самого развития, если ты сам слабее тех, кто пришёл поживиться твоим добром? А они придут. Не могут не прийти, если только слабость почувствуют. И что тогда этому разгильдяю делать? Бежать? Так и это надо суметь сделать. А к любому из нас добираться - путь не самый близкий. Если не сказать очень далёкий.
   - Минорный настрой...
   - Реалистичный. Олег, я очень рад буду ошибиться. От души желаю Федьке, чтобы соседи оказались такими же разгильдяями или просто не враждебно настроенными. Но исходить то надо из худшего, пусть и надеясь на лучшее.
   - Понимаю. Случись что, ему добираться к тебе придётся. Ты ближе остальных.
   - Относительно... Эх, что ему советуй, что не советуй, слушает через раз! Тебе удачи в сложном бою. А Динамита нашего я сегодня ещё раз воспитывать буду. Может хоть часть слов в его дырявой голове задержится.
   Печально. Хотя и предсказуемо. А заодно вот он, наглядный пример того, как не надо поступать в той ситуации. В которой все мы четверо находимся. Расслабился, позволил себе подумать, что всё будет хорошо даже без приложения максимума усилий... И вот результат, когда Завеса пала, а ты, скажем так, не совсем готов к отражению угроз извне и надеешься лишь на удачный для тебя расклад.
   Урок для меня. Ведь умному человеку лучше учиться на чужих ошибках, дабы не допускать своих. А насчёт излишнего расслабления... Как же, расслабишься тут, в преддверии драки с титаном!
  
  
  Глава 4
  
   Ставр Изменчивый сдержал все свои обещания. То есть снабдил тех из нас, кто должен был участвовать в ближнем бою с титаном, кое-какой алхимией. В её основе лежали не стихии а по большей части Хаос, что в нашем случае было большим плюсом. Да и помимо пяти энтов притащил стадо из десятка диких кабанов. Вот это точно был самый настоящий расходный материал. В судьбе свинок сомневаться не приходилось - их единственной задачей было путаться под ногами титана. Пытаясь с разбега пробить клыками поножи гиганта и повредить тому ноги. Шансов почти не было, но игнорировать эту атаку титан не сможет.
   А ещё я увидел действительно впечатляющую зверюгу. Саблезубый тигр, то есть существо откровенно для меня реликтовое, вроде мамонта. Зато куда более красивое. Кошак же, пусть и с гипертрофированными верхними клыками. Звали это чудо природа Тиша, потому как подкрадывался к жертвам тихо-тихо, после чего бросок и... клыки пробивали самую толстую кость или доспех. Если же учесть тот факт, что клыки у кошатины были ядовитые...
   Именно так, никакой ошибки. Просто над котиком Ставр изволил вдумчиво поработать, создавая из просто опасного зверя хищника, опасного во всех отношениях. Ядовитые когти и зубы. Способность карабкаться не только по деревьям, но даже по отвесной каменной поверхности. Уникальная, штучная работа, по сути первый действительно удачный опыт. И вместе с тем внешне этот саблезубый тигр ничем не отличался от себе подобных зверюг.
   Друиду польстило то, что мне пришёлся по душе его зверь кошачьей породы, которого он порой использовал и как ездовое животное. А что, габариты кошатины вполне это позволяли. К слову сказать, меня он не боялся, в отличие от лошадей. Поневоле закрались определённые мысли на далёкую перспективу, но озвучивать их я пока не стал. Успею ещё.
   А вот разведать окрестности той самой пещеры я на сей раз предпочёл привычным образом, при помощи Призыва Совы. Птичка и в этот раз доказала свою полезность, позволив мне определить, где именно находится объект нашего интереса. А находился он вне пещеры, позволяя тем самым как следует себя рассмотреть. Да уж, та ещё персона! Большой. Внушительный, гармонично сложенный, чем-то напоминающий древнего грека. Не нынешнего, а именно древнего, облик которых передан лишь в скульптурах.
   Оружие с бронёй, к слову сказать, присутствовали. Кираса, наручи с поножами, открытый шлем и одноручный меч. Наверняка ещё и не просто вещи, а вещи магические. Только облизываться на них не стоило. Размер, однако! Даже магия не могла ТАК подстраивать габариты изделий. Поэтому интерес представлял разве что материал, из которого это всё было сделано. Хотя работать с ним мог только настоящий мастер кузнечного дела. которого у меня покамест не имелось, равно как и самой обычной кузницы.
   Двадцать минут, полчаса, сорок пять минут... Ага! Титану не то надоело греться на солнышке. Не то он решил проявить бдительность и осмотреть пещеру изнутри. Значит, пришло время и нам начать разыгрывать свою партию.
   Эх как друид на тигре резко вперёд стартанул! Как бы не быстрее коня, а учитывая, что этот тигр ещё и по камням резво скакать обучен, то и вовсе этому скакуну цены нет. Ну а мне сейчас другое занятие предстоит - иллюзиями отдельные малые отряды прикрывать, чтобы их раньше времени не обнаружили. Хорошо хоть маны на это мало тратится, да откат по времени невелик.
   Та-ак... Остановился, что-то колданул и вуаля! Грохот от обрушивающихся входов в пещеры получился громким, да и результат на загляденье. Теперь титану придётся использовать магию по полной программе, выкладываться от души. чтобы быстро выбраться из пещеры. Хотя бы потому. что Ставр и не думал останавливаться. Сместившись немного в сторону - явно к тому самому вентиляционному отверстию - он опрокинул туда один флакон, второй. затем сыпанул какого-то порошка. А потом завалил отверстие камнями, перекрывая ядовитым испарениям этот выход.
   Теперь нужно было лишь ждать. Чего? Какой именно путь выберет титан для того, чтобы выбраться из не просто замкнутого, но и очень ядовитого пространства. Ведь какая бы нехилая магия исцеления вкупе с естественноё регенерацией у него ни была, но и она вряд ли выстояла бы против подобной алхимической атаки.. А чем меньше у него будет маны, тем легче его прикончить. Магия, как ни крути - это как бы не половина его мощи.
   Установка иллюзий была окончена, джинны парили высоко над землей. Готовые атаковать врага сверху. Энты и кабаны тоже, хотя скорость первых - отдельная матерная песня. Суккубы с адептами и мучители, укрытые под иллюзиями, ждали приказа начать обстрел заклятьями. Ну а рогатые демоны Лауруса, как магией не владеющие. Должны были атаковать после энтов, когда те выдохнутся или будут разобраны на дрова.
   Бум... Бум-м! Глухие удары показывали, с какой стороны пробивается сквозь завалы титан. Да. он не решился прорубать путь напрямую через каменную толщу, предпочёл использовать засыпанный ход. Запасной, не главный. Чем он руководствовался? Не знаю и знать не хочу. Важным было лишь то, что парочкой ударов- как магических, как и физических - дело явно не ограничилось. Это значило для нас. что удастся подтянуть ещё и энтов. Сразу его встретят, а не после подойдут.
   Вот и заключительный 'бум'. Камни во все стороны полетели от действительно серьёзного, качественного магического удара, который наверняка скушал немалую толику маны. Зачем удар такой... излишней силы? Наверняка чтобы задеть каменной шрапнелью тех, кто мог оказаться поблизости. Не лишено логики, но.... Малоэффективно в данном раскладе. Деревянным энтам от града камней не очень то поплохело. Остальные же находились или в отдалении, или вообще в воздухе. ну или под землёй, как Ньярлат. Хозяин плоти наверняка уже привык быть этаким 'подземным кракеном'.
   Ну привет, титанище! Теперь твои доспехи не сверкают, камнями побиты и тусклые от каменной пыли. Да и вид довольно бледный, дышать отравой никому на пользу не шло. А ты ещё, будучи отравленным. Наружу сквозь завалы пробивался - недолго, но с напряжением всех доступных тебе сил. Понимая, что чем дольше находишься там, тем сильнее ослабеешь на радость неизвестным врагам. А вышел и что видишь первым делом? Энтов! Тех самых, которые наверняка 'привет' от того самого друида, с которым ты уже сталкивался. И что это должно означать? Попытку атаковать тебя... собственными силами.
   Ввести врага в заблуждение - самое оно. Хотя бы на несколько секунд, что в таких ситуациях дорого стоит. И титан купился, с ходу зарядив по энтам Цепной Молнией, своим излюбленным оружием. Почему не огнём? Наверное. решил покрасоваться, понимая. что энты ему по любому не соперники. Да и шокирующее действия данного заклятья, оно даже на ожившие деревья распространяется. Вот, воспользовавшись временным. Буквально на пару секунд, ступоров противника, титан пнул ножищей одного из них и, махнув мечом, срубив пару толстых ветвей с другого энта.
   Тем более сильным шоком для него долго было стать одно из следующих мгновений. То самое, в которое на него обрушился удар из града Стрел Тьмы, нескольких проклятий магии Разума - почти не подействовавших, но заставивших обратить на себя внимание - и огненных заклятий. Более того, спикировавшие с неба ифриты с ходу отбомбились особо пакостной алхимией из запасов Ставра Изменчивого. Той самой, которая была густо замешана на магии Хаоса. Удар собственно Хаосом. Чарами Мутаций, это уже от Ставра. Как мне показалось, он ударил 'Мягкой Костью - тем заклятьем, которое размягчает кости скелета жертвы, делая их гибкими, податливыми. Чары, жрущие большое количество маны, но действенные на загляденье. Вон, даже титана проняло, закачался, ноги подгибаются и руки хуже двигаться стали. И, словно в завершение неприятностей, вокруг ног титана обвились щупальца хозяина плоти. Тоже то ещё по 'приятности' ощущение!
   Ответка! Понимая, что из-под земли вот-вот вылезет нечто крайне опасное, титан ударил заклятьем, обращающим простую землю в камень. И тут Ньярлату стало мучительно больно от частично замурованного в камень организма. У него отхватило очень солидный кус здоровья, и я просто вынужден был отдать приказ скрыться и восстанавливаться. Боец из него сейчас уже крайне хреновый.
   Но кинув заклятье, направленное на нейтрализацию хозяина плоти, титан на какое-то время, пока не пройдёт откат, выпал из магического боя. На малый промежуток времени, но всё же. Тут ещё импы, повинуясь приказу. хапнули у него добрую толику маны. Это чтобы жизнь раем не показалась! Понимаю. что до нуля ману у него не вычерпать таким образом и даже не ополовинить, но всё едино урон ощутимый даже для титана от без малого трёх десятков импов.
   Энтам меж тем по сути приходил окончательный амбец. Равно как и кабанятине ничего особенно не светило, ибо от хрюков титан отбивался исключительно пинками, отшвыривая свиноту далеко и костоломно. Я же. не желая использовать Огненный Шар по причине его объемности, активировал Трясину. Это ж не проклятье. к которым у титана высокий иммунитет, а всего лишь воздействие на почву. Ту самую, которую он превратил было в камень, но теперь... Теперь она приходила в прежнее состояние, как бы намекая. Что ему вновь стоит бояться нападения снизу. Он то не знал, что хозяин плоти у меня один, да и тот сильно подраненный. Потому и сделал несколько шагов в сторону, не отступая в пещеру, а напротив. уходя в сторону. на открытое и более, как ему показалось, удобное пространство.
   Зря показалось. А может и не совсем, потому как очень уж удачно наш враг махнул вспыхнувшим ослепительно белым светов клинком, рассекая ифрита не то чтобы напополам, скорее на два неравных куска. И частичная нематериальность того не спасла. Минус один полезный боец! И парой секунд позже - новое заклятье, на сей раз огненное, по остаткам энтов и кабанов. Какое? Огненный Вихрь - закручивающиеся в пламенеющую воротку струи огня. Притягивающие к себе и сжигающие всё, до чего удалось добраться. А много ли надо энтам и свинкам? Особенно энтам...
   Выкуси, урод! Из-под иллюзии рванулся новый ударный отряд - набирающие скорость для излюбленного своего удара шесть рогатых демонов, возглавляемые двумя сокрушителями. И как раз перед тем. как они добрались до титана, на того легло новое заклятье из Школы Хаоса, временно меняющее плотность мышц цели. А с расслабившимися мышцами, особенно на ногах, устоять при ударе большими демоническими рогами... Можно, но очень уж сложно.
   Вот титан и рухнул. С грохотом и впервые раздавшимся криком. Не боевым кличем, а именно криком разумного существа, понимающего, что дело приняло совсем тоскливый для него оборот.
   Сбитого с ног пинать всегда удобнее. Особенно таким спецам ближнего боя как рогатые с сокрушителями. Особенно последним, которые, задействовав свое умение сокрушать, пламенеющими от избытка закачанной энергии кулачищами лупили не по голове и рёбрам, а по суставам титана. И плевать им было, что одного рогатого от прихватил за шею и сейчас с отчаянием обречённого выдавливал из того жизнь. Равно как и на Цепную Молнию, которую титан нацелил не на добивающих его демонов, а на находящихся вдали суккуб и адептов.
   Мля! Один из группы адептов, скрывающая коих иллюзия рухнула, стал базовой целью Цепной Молнии и уже через пару мгновений упал на камни не человеком. А куском горелого, местами обуглившегося мяса. Та же участь постигла ещё трёх его собратьев. А по двум суккубам, тоже бывшим в этой группе, повезло чуть больше. Поскольку демонессы получили в качестве резерва на крайний случай по склянке восстанавливающего жизнь эликсира, то... Догадались, попав под электропрожарку, немедленно его принять. Потому, наверно, и выжили, хоть и пошли совсем рядом с рубежом, отправившим бы их на перерождение.
   Всё, титану точно звездец! Даже несмотря на то, что рогатого он таки да придушил. Но это оказалось его последним успехом. Совсем последним, ведь с переломанными суставами нанести вред таким демонам как рогатые и сокрушители... из раздела сказок. Что до магии, то и для этого нужно хоть как-то сосредоточиться, что тоже было из ряда вон выходящей задачкой в его положении.
   Однако, он сумел меня удивить. Как? Прохрипев:
   - Слово посланца Замков-над-облаками...
   Мне то было глубоко пофиг, чего там бормочет без нескольких секунд труп, но демоны неожиданно... отошли на пару шагов в сторону. да и друид, и человеческая часть моего войска прекратили пускать атакующие заклятья. Я изумлённо посмотрел на оказавшуюся рядом Стеллу, и та поспешила развеять моё искреннее изумление:
   - Это то, с чем титаны могут обратиться к любому и в любом положении. Его нужно лишь выслушать, а вовсе не соглашаться.
   И тут же система, словно спохватившись, выдала сообщение из разряда крайне важных.
   'Внимание, важно! Любой представитель титанов, древней и могучей расы, главенствующей в Замках-над-облаками, имеет право в любой момент обратиться к разумным мира 'Лендлордов'. И, согласно древней традиции, их выслушивают все. Даже дикие орки и далёкие от всех остальных рас инсекты. Выслушать, но не послушаться. Не идите и Вы против традиции. Титан на пороге смерти может сказать нечто весьма важное'
   Ладно, будет посмотреть-послушать. Киваю в знак согласия и подхожу к поверженному исполину. В котором жизни всего ничего, осталось, на одно заклятье или правильный удар клинком. Титан проиграл и не может этого не понимать. Равно как и то, что демону в моем лице как-то глубоко параллельно на все угрозы и прочее, что может прозвучать из его уст. Останавливаюсь рядом, не убирая клинок в ножны, и говорю:
   - Ты попросил о последних словах, побеждённый воин. Я, Хельги, князь Инферно, готов их выслушать, ведь недостойным было бы поступить иначе с тем, кто храбро бился. Говори.
   - Отступись от носителя запретных знаний, демон-чужак, - голос титана был тих, но вполне различим, особенно в наступившей тишине. - Простому демону из Инферно я бы это не сказал. Отступись и получишь достойную награду от нас, живущих в Замках-над-облаками и хранящих этот мир от него самого.
   Щёлк... Ещё одно сообщение.
   'Вам поступило предложение от посланца Замков-над-облаками. В случае согласия друид Ставр Изменчивый станет вам враждебен, но вы получите ценные дары (вариативные) от титанов и сможете в дальнейшем выполнять их поручения по 'поддержанию равновесия мира'.
   Отказавшись от предложения и убив титана, вы получите метку 'Убийца титанов'. Фракции, относящиеся к Замкам-над-облаками с приязнью или почтительным опасением, резко меняют своё к вам отношение в отрицательную сторону. Гильдии, имея с вами дело, поднимают цены на свои услуги как 'надбавку за риск'. С другой стороны. эта метка будет притягивать к вам различного рода отступников от власти и веры. (вероятность +20%).
   Выбор за вами'.
   - Предательство союзников - это явно не мой путь. Сражавшийся достойно - умри быстро.
   - Ты совершаешь ошибку. Оду...
   Клинок. вонзившийся в горло титана, прервал того на полуслове. Не люблю, когда всякие-разные пытаются предложить паршивые 'тридцать сребреников' в качестве стандартного гонорара за предательство.
   Всё. Был титан, а стал труп. Большой только, хоронить которого явно будет большим таким гемором. Зачем вообще хоронить? Хотя бы для того, чтобы исключить любую вероятность, что доброхоты Замков-над-облаками смогут что-либо найти. Ну а я... Я получил ту самую метку, которая явно принесёт в будущем немало хлопот. Хотя и пользу из неё можно было выжать, если только как с следует постараться.
   И опыт, опыт... много опыта. Дорого стоит титан! Хотя и о понесённых потерях нельзя забывать. Дорого его смерть мне обошлась. А не используй я энтов с дикими кабанами как расходный материал? Мда, тогда всё было бы и вовсе печально.
   В любом случае, повышение силы магии и устойчивости к откату - это уже хорошо. Плюс выбранные умения 'Мастер иллюзий' - относящееся к школе Разума - и 'Восстановление маны IV'. Ничего лишнего, всё в продолжение выбранной линии развития, грех жаловаться. И подтверждения насчёт того, что Ставр Изменчивый становится моим вассалом. Кстати, вот и он с довольным выражением лица.
   - Ты выполнил обещание, князь Хельги. И я выполняю своё. Прими мою клятву верности.
   - Принимаю. Я рад твоему присоединению к моему войску. Но с титаном надо что-то делать. Труп... привлечёт к себе внимание даже с воздуха.
   - Не беспокойтесь насчёт этого, князь, - ухмыльнулся друид. - В моей лаборатории есть составы, растворяющие плоть и кости. Дайте мне полчаса и от него ничего не останется. Только запах будет...
   - Мы отойдём в сторону. Но понадобится помощь для того, чтобы извлечь из лаборатории то, что ещё можно использовать.
   Ставр тяжко вздохнул, глядя в сторону входа в пещеру.
   - Зная титанов, там мало что осталось. Но и оставшееся послужит вам на пользу, князь. Редкие материалы, уцелевшее оборудование... Это уже не цельная лаборатория, но... А в вашем замке уже есть лаборатория алхимика. Князь?
   - Пока нет. Но скоро будет. Но вы веь и без неё сможете обходиться первые дни?
   - Смогу. Но изготавливаемые зелья будут хуже. Чем хотелось бы. И. разумеется, о сложных составах придётся пока забыть. Нужно особенное оборудование.
   - Я понял, Ставр. Рогатые помогут в переноске тяжестей, я же займусь тем, что удалось найти на теле титана...
   На самом деле, мало что удалось найти. Разве что более четырёх тысяч монет в объёмном кошеле на поясе да интересный амулет на шее гиганта. Остальное, увы и ах. Доспехи и меч были банально не по размеру. Так что лишь на перековку, благо материал был действительно впечатляющим. А колец и браслетов титан не носил, равно как и магических книг и свитков в его скромном багаже не наличествовало.
   Что ж, хоть амулет удалось взять. Кстати, весьма неплохой.
   'Амулет защиты небес. Поглощает от 10-15% урона от направленных в носителя заклятий школы Материи, Тьмы, Смерти. Даёт иммунитет к заклятьям Подчинение, Оцепенение, Берсерк из школы Разума'
   Хорошая штука. Вешаю амулет себе на шею, ну а 'Ожерелье шамана-ученика' отправляется в сумку. Стелле такое точно дарить нет смысла. Ну а там видно будет, что с этим артефактом делать. Может кому-то вручить, может пусть пока в закромах полежит.
   И опять суета после боя, куда ж без неё. Позаботиться о раненых, насчёт павших тоже. пусть их, к моему облегчению, не так много, как могло бы быть. Плюс возня друида насчёт эвакуации того, что осталось от его лаборатории и запасов расходных материалов для неё.
   Вот закончится это все - надо будет вернуться в Малинники хотя бы для того, чтобы переночевать в комфорте, а не в чистом поле. Да и по пути это к замку, чего уж там. Ну ладно, почти по пути.
Оценка: 6.27*21  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  С.Шёпот "Лерка. Второе воплощение" (Приключенческое фэнтези) | | В.Миш "Академия счастья, или Кофе - не предлагать!" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | Т.Орлова "Подчинение" (Романтическая проза) | | А.Лост "Чертоги" (ЛитРПГ) | | М.Савич "" 1 " Часть третья" (ЛитРПГ) | | Т.Бродских "Я вернусь" (Попаданцы в другие миры) | | А.Минаева "Дыхание магии" (Приключенческое фэнтези) | | С.Шёпот "Ведьма Вильхельма" (Приключенческое фэнтези) | | А.Грин "Курсантка с фермы" (Любовная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"