Поляков Влад, Михайлов Михаил: другие произведения.

Мутаген 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
  • Аннотация:
    Попав однажды на территорию Мутагена, всегда будешь возвращаться туда. Такова судьба всех, кто прикоснулся к загадкам этого странного, но притягивающего места. Вот и Умник не мог не вернуться в мир, где осталось слишком много, осталась частица его души. Только на сей раз он возвращается не в одиночестве, а в сопровождении навязанных спецслужбами напарников. Что из этого выйдет? Этого не знает и он сам. Вот разве только сам Мутаген способен дать ответ на вопрос

  Поляков Влад, Михайлов Михаил
  
  Мутаген: Reload
  
  Аннотация.
   Попав однажды на территорию Мутагена, всегда будешь возвращаться туда. Такова судьба всех, кто прикоснулся к загадкам этого странного, но притягивающего места. Вот и Умник не мог не вернуться в мир, где осталось слишком много, осталась частица его души. Только на сей раз он возвращается не в одиночестве, а в сопровождении навязанных спецслужбами напарников. Что из этого выйдет? Этого не знает и он сам. И разве что сам Мутаген способен дать ответ на вопрос...
  
  
  Глава 1
  
   Резкая вспышка света, буквально ослепившая до боли в зрачках, и мимолетное чувство потери ориентации сообщили мне о перемещении. Придя в себя, я открыл глаза и увидел над головою тарелку излучателя, правда, гораздо большей величины. Или меня просто память подводила. Но главное, я был дома!!! Приключения закончились... пока. Ведь оставалась память о Мутагене и понимание того, что слишком важная часть моей души осталась там, в этом опаленном мутациями и безумием мире.
   - Стоять на месте! Не двигаться! - раздался резкий выкрик с явным искусственным тембром.
   Мегафон? Или же система микрофонов? Второе боле реально, поскольку нереально определить источник звука, он словно звучит из нескольких тест одновременно. А уж эмоции мои сейчас просто зашкаливали в направлении полного негатива. Чужие слова, а особенно их тональность настолько походили на приказы вояк на охранных линиях, ограждающих Мутаген от внешнего мира, что я совершенно автоматически дернулся в строну, уходя перекатом с прежней позиции.
   Рефлексы... Во время движения вскинул автомат, выцеливая возможного противника, готовясь подарить даже не очередь, а заряд из подствольника. Не попаду четко, так хоть картечь здешнюю систему покоцает. А там... надежда на крепость костюма да возможную неразбериху. За месяцы, проведенные в Мутагене, у меня в плоть и в кровь въелась привычка всегда уходить от представителей госструктур, да и вообще всех, кто не был искателем. Ну не получаются у нашего брата искателя конструктивные диалоги с иными силовыми структурами, кроме тех, что сами Мутагена нюхнули полной грудью.
   Плохо дело! Уходя в сторону, я наткнулся на холодный бетон стены. И только сейчас смог рассмотреть помещение детально, потому как в первые секунды после перехода у меня в глазах бегали не то зайчики, не то чертики... Честно говоря, единственным замеченным предметом был сам круг излучателя. Сейчас же ситуация малость прояснялась. По крайней мере, оценить обстановку вокруг я был в состоянии.
   На подстанцию, из которой я совершал прыжок и в которой Гришка обещался поддерживать проход, данная комната не походила совершенно. Размеры пять на пять метров и столько же в высоту. Ни окон, ни дверей не было видно. Впрочем, не совсем так. Нечто вроде очень узкой - сантиметров в шестьдесят - и невысокой дверки присутствовало на высоте метров трех. Не добраться, даже если и удастся подорвать. С окнами тоже засада, вместо них по всем четырем стенам шли узкие бойницы, из которых очень удобно вести огонь по стоящему внизу противнику. Сейчас - по мне.
   - Бросить оружие! Руки поднять! - вновь прозвучал тот же голос, - Открываем огонь на поражение в случае невыполнения требований.
   Черт! От досады я мысленно плюнул в сторону неведомого оратора, сопроводив пожеланием перелома шеи и самооткусывания языка. Шансов ноль, так что придется выполнять эти ну очень громкоголосые требования. Ругаясь вполголоса, я бережно уложил автомат на пол и присоединил к нему пистолет, гранаты, нож-универсал. То есть... все видимое оружие оказалось по сути вне зоны доступа. Да уж, вот попал так попал. Судя по всему, Гришку накрыли власти. Интересно, что в такой ситуации светит мне и каким образом придется выкарабкиваться? Позиции для торга богатые, но все равно на душе очень неуютно.
   - Отойти к стене, повернуться спиною к оружию, - продолжал командовать голос, - Не поворачиваться.
   Разглядывая крошечные трещины в штукатурке, я слушал, как позади скрипнула дверь, потом залязгала некая металлическая конструкция. Спускают лестницу. Потом сами спускаются. Двое... И еще один, как я чую, остался в проеме, прикрывать коллег. Да, это не любители, это спецы. А значит, сейчас лучше не провоцировать, ждать более удобного момента.
   Секунд тридцать спустя рядом встали два крепеньких парня с автоматами в руках. Вот только с оружием они малость просчитались - угрожать мне "вихрем" было не очень правильно. Коротенькие автоматы СР-3М со штурмовой рукояткой, привинченным съемным глушителем и лазерным целеуказателем смотрелись довольно грозно, но не были в теперешней ситуации особо эффективными. Для моего комбеза "валовская" пуля, разогнанная коротким стволом да еще и ослабленная глушаком, почти безопасна. Хотя, если у них там бронебойный вариант, то может и сработать. Тем более что магазины у них не стандартные на двадцать, а увеличенные до тридцати патронов. Поток пуль, это вам не одиночные выстрелы, даже усиления комбеза могут спасовать.
   - Спокойно, парень, - произнес один из них, - Главное не дергайся и все будет хорошо.
   - А если у меня припадки случаются, когда нервничаю, тогда что? - огрызнулся я.
   - Шутишь, да? - произнес второй, судя по всему, напрочь лишенный чувства юмора. - Шутник, блядь.
   - А так жить интереснее. И вообще, если разговаривать, то с командиром. Надеюсь, это не ты?
   Во время нашего как бы разговора сзади послышались новые звуки, и вскоре рядом оказалось очередное действующее лицо. Уверенная поступь, спокойное дыхание, неуловимое изменение обстановки. Пусть я не вижу, но звуков и ощущений тоже бывает достаточно для выводов. А они были просты - прибыло то самое начальство.
   - Повернуться можно? Честно слово, осточертело стену разглядывать. Чай не картинная галерея, да и вам моя спина вряд ли сильно интересна.
   - Бесспорно. Ладно, поворачивайтесь, но без резких движений.
   Обязательно повернусь, тут даже не сомневайся. Медленно, плавно, дабы никого в искушение не ввести. А то нервные тут какие-то бойцы водятся, нехорошо. Что ж, посмотрим на облик начальства. Немолодой мужчина, за сорок, с классической военной выправкой, выдающей в человеке старого служаку. Вот только служаку какого ведомства - неизвестно.
   - Здравствуйте, - вежливо поприветствовал он меня, явно показывая, что настроен миролюбиво, а недавних событий как бы и не было.- Я бы хотел поговорить с вами и задать ряд вопросов.
   - Смотря о чем речь будет, - пожал я плечами, решив малость прокачать ситуацию и конкретного собеседника. - Сразу сообщу, что правильным беседам по правилам военных и дипломатических академий не обучен, политеса вашего не знаю. Зато могу предложить более приземленные темы: девочки, оружие... Ах да, про рыбалку побеседовать можно, с шашлыками и теми же девочками.
   - Можно и об этом поговорить, - покладисто согласился собеседник, показывая, что не обычный вояка-строевик. Скорее уж нечто вроде ГРУ или чистого генштабиста. Больно уж внешне мягкий, но внутренне опасный и расчетливый. - Вот только, как мне обращаться с собеседнику? Может, имя назовете?
   - Назову, конечно, - спокойно ответил я, - Умник я.
   - То есть? - изобразил тот легкое непонимание. Именно изобразил, по глазам видно, ведь их выражение он маскировать не стал. - А-а, понятно. Ваша кли..., позывной, так сказать.
   - Ошиблись по обоим вариантам, - возразил ему я, ничуть не соврав. Мутаген меняет многое, в том числе и имя. Данное при рождении уступает место новому, более говорящему и живому.- Именно это и есть мое имя.
   - Ладно, пусть будет так, - покладисто согласился собеседник. - Ну, а по паспорту как зоветесь?
   - Зачем еще понадобился паспорт? Может заодно и ключи дать от квартиры, где деньги лежат?
   В ответ на ввернутую мной фразу из киноклассики местное начальство ухмыльнулось, да от души, ничуть не скрываясь. Оп-па, выходит, что-то важное сказал, сам того не поняв. И, если не ошибаюсь, сейчас меня в эту самую ошибочку ткнут мордой, показав наглядно преимущество в подобных словесных поединках.
   - Послушайте, молодой человек, не буду скрывать, что такие реплики меня немного позабавили. Но вы сами допустили ошибку, использовав классическую фразу, характерную лишь для определенного, так скажем, социума. Морочить мне голову даже теоретически не получится. Вы наш соотечественник, осталось лишь определиться с именем. Тогда, после того как вы представитесь, и начнет нормальный разговор. Кстати, не мешало бы и шлем снять, чтобы можно было лицо видеть, а то как-то неприлично. Вы меня видите, а вот я вас пока нет.
   - С такими доводами не поспоришь. Только насчет шлема одна проблема - он не снимается. Только вместе с комбезом.
   - Еще лучше. Снимите и его за компанию. Тяжело носить, наверное, да и жарко в этом помещении.
   - Привычный уже, - пожал я плечами. - А вот снимать его как-то стыдно. У меня под ним практически ничего не одето. Не то что буду нудиста изображать, но для разговора с важной персоной как-то некрасиво получится.
   - Ничего, мы вам и одежку подберем. Если захотите, то не хуже, чем на приеме у английской королевы.
   - Хрен с вами, - выдохнул я, понимая, что вступление к разговору закончилось, а началась более важная стадия. - Давайте уж начнем разговор по вашему плану, а то мне тоже стала надоедать такая прелюдия. Хочется поскорее добраться до теплого душа, горячего кофе и мягкой постели. Всего, чего в Мутагене не то чтобы нет, но и не в том количестве и качестве, как хотелось. Зовут меня Николай Сергеевич Казанцев, но это вам и так должно быть известно. В жизни не поверю, что посмотреть мои фото не удосужились, да и голос тоже сохранился на разных видеозаписях.
   - Посмотрели, изучили, запомнили. Но и понять ваш характер мне надо не по рассказам других, а по собственным впечатлениям. Так что начинайте скидывать свое снаряжение. Одежду вам предоставим и кофием тоже угостим, а потом у нас состоится очень долгий разговор.
   Что ж, первичная договоренность вроде как есть. Понимая это, я стал разоблачаться, стягивая с себя комбез. Дело не мгновенное, но ставшее за последние месяцы совершенно привычным, естественным. Да и слова насчет того, что под комбезом толком ничего и нет, были обычной провокацией. Не для парада и приема, спору нет, но вполне себе нормально. И еще парочка ножей, как резервный вариант. Ножи, кстати, пришлось тоже положить на пол, не испытывая крепость нервов охраны. Кстати, мое основное оружие уже прибрали - тихо и незаметно. Молодцы, однако.
   Воспользовавшись случаем, я еще раз огляделся вокруг, уже без особой опаски, внимательно отслеживая произошедшие изменения. Дверь вверху немного приоткрыта, а под ней стоит раздвижная алюминиевая лесенка. Говоривший со мною человек повернулся спиною и направился в сторону лестницы, но уже возле нее остановился и развернулся лицом ко мне:
   - Совсем забыл, - подмигнул он. - Добро пожаловать домой.
   Через полчаса я и новый знакомый, оказавшийся полковником - какой службы, он так и не сказал - Смирновым Алексеем Владимировичем, сидели у него в кабинете и пили крепкий горячий кофе. Я восседал перед ним в темном костюме и белой рубашке, что придавало сходства с телохранителем или клерком из офиса. Почему-то эти два сословия часто носят схожие наряды. Наверное, вторая категория использует в качестве этакой псевдоуниформы, а вот первые... Тут, как я полагаю, мимикрия, чтобы не выделяться на фоне тех самых клерков, рассеивать внимание.
   Да... не совсем то, что я привык носить, но в каждой избушке свои игрушки. Здесь тоже... не исключение. После принятия душа, мне и предоставили это облачение, официальное до невозможности. В ответ на пожелание чего-то вроде джинсы вежливо, но твердо осадили. Дескать, у нас тут серьезное заведение, а не молодежная тусовка. Ну и ладно, переживу. Немного огорчило другое - не удалось заныкать свой ножик с кольцом, который вежливо, но настойчиво обнаружили и изъяли.
   - Доставили же вы с Григорием хлопот нашей службе, - покачал головою полковник, делая маленький глоток кофе. - Надо же так с бухты-барахты рвануть в какое-то запределье, в неизвестные науке параллельные миры.
   - Мы, считай, неделю готовились, - обиделся я не столько за себя, сколько за приятеля. - За это время можно было не только нас перехватить, но и выкрасть приборы с их последующим перепрограммированием. Сами ушами хлопали, так что нечего на других напраслину возводить.
   - Промашка получилась, тут ты верно сказал, - развел руками Смирнов. - В обоих случаях, когда Григорий посещал иной мир, а потом и ты туда сунулся, наши сотрудники не смогли этого засечь. В квартире у твоего приятеля в тот момент перегорели все приборы слежения, а у тебя их просто не было. Никто не мог представить, что он откроет проход прямо в твоей комнате. А микрофоны наружки глушились электронными помехами от аппаратуры Григория.
   - Значит, все это время вы следили за Гришкой. Но почему не притащили к себе, не дали ему лабораторию и не оказали помощь? В таком случае весь процесс был бы под вашим контролем.
   В ответ на вполне естественные вопросы полковник только и мог, что признать факт, что не он в системе самый главный.
   - Не все от меня зависит. Многие просто подняли бы крик, введи я в проект совершенно молодого парня не из системы, пусть и сына сотрудников научной лаборатории. А уж о том, чтобы подчиняться ему и вовсе разговора не могло и быть. Прикинув все "за" и "против", я решил помогать Григорию по-тихому и не спускать с него глаз. Отчего ты думаешь у него всегда под рукою оказывались нужные материалы и приборы?
   - Понятно все с вами, - вздохнул я. - Сообщить о молодом гении вы заопасались - вдруг не оправдает надежд - а если тот соорудит действующий портал, то можно и захапать все себе. Везде бардак и подковерные интриги - как у нас, так и там. Миры разные, а суть вещей остается неизменной
   - Не совсем верно, - ответил полковник, - Но рассказывать о местных конфликтах групп внутри нашей конторы я не хочу, да и права такого мне никто не даст. В любом случае парня просто съели бы, и толку никакого не вышло бы. Зато при моем тихом содействии он все сделал потрясающе, даже вышел за пределы того, что мы могли ожидать. Вот только немного упустили контроль за ним на самом финише. Когда он стал собирать снаряжение и оружие, мы поняли, что дело близится к концу. Даже смогли узнать место предполагаемого прохода в альтернативный мир.
   - Не думаю, что это было так уж и сложно, - усмехнулся я. - Гришка совсем ни от кого не таился. Натура не та, он ведь открытая душа. Всегда готов и информацией поделиться, и вообще людям доверяет.
   - Что верно, то верно. Наш отдел всегда обращает внимания на психологию разрабатываемых объектов. Кроме всего прочего, мои сотрудники сумели подготовить и местного электрика подстанции, чтобы в нужный момент он дал сигнал. Тогда мы взяли бы вас обоих тепленькими.
   - Так почему же не сделали этого?
   Любопытство я проявил не просто так. Как-никак меня дело касалось, надо было знать не только настоящее, но и прошлое. Хотя бы для того, чтобы в будущем быть более осмотрительным.
   - Человеческий фактор, - вздохнул полковник, - Электрик из-за водки позабыл про все выданные рекомендации. Только час спустя оповестил нас, но было уже поздно.
   - Так почему не наставили заранее камер-микрофонов на подстанции? - задал я полковнику очередной вопрос. - Могли бы сами все рассмотреть и вовремя среагировать.
   - Слишком тонкая вещь наши приборы, - усмехнулся собеседник, отставляя пустую чашку из-под кофе и, закуривая сигарету. - От силовых кабелей и трансформаторов помехи были такие, что проще посмотреть своими глазами. Плюс, аппаратура Григория внесла свою лепту.
   - Ладно, ладно... Теперь ситуация ясна, дополнительные комментарии и не требуется. Дело прошлое, ворошить его смысла особого не вижу. Я согласен поверить в то, что у вас случилась ошибка. Теперь перейдем к более животрепещущим вопросам.
   - Давай, - покладисто согласился полковник, - Наверное, ты хочешь узнать о своей судьбе?
   - Угу, - довольно мрачно произнес я. - Именно так. О ней, о родимой.
   - Ты только не бойся, - доброжелательно проговорил собеседник. - У себя в голове уже прокручиваешь, как тебя на кусочки будут резать?
   - Искренне надеюсь, что у вас в конторе кретинов поменьше, чем в некоторых иных учреждениях. Верхом глупости было бы разбирать на запчасти того, кто единственный не только шагнул в иной мир, но и пробыл там довольно длительное время. Естественна роль консультанта, но она тоже разная бывает. Решите еще запереть пусть в комфортной, но все же камере, а меня такое очень не обрадует. Разве вам подобное не приходило в голову?
   - Нет, - отрезал тот. - Я желаю видеть тебя в своем новом подразделении. Да, консультантом, как ты только что сказал. Но мало от тебя проку, если будешь злобиться и дуться на всех вокруг. Поэтому условия куда более мягкие, свободу почти не ограничивающие. А теперь...
   Дальше Смирнов решил полностью ввести меня в курс того, что происходило тут во время моего отсутствия. Выяснить удалось не то чтобы мало, но и не всю картину целиком. Сказывалась специфика конторы.
   Как уже было сказано, моего перехода в мир Мутагена полковник со своими бойцами не заметил. Велико же было его удивление, когда из подстанции вышел Григорий, а через несколько минут и местный электрик замахал руками. Естественно, сразу же засуетились, бросились осматривать место перехода, но... поздно было. Конечно же обнаружили саму установку и сопутствующие ей приборы, но трогать все это хозяйство полковник запретил. Даже установил охрану, чтобы служащий подстанции не проявил любопытство и не залез туда.
   Всепроникающее раздолбайство пролетариата и его постоянную тягу к "увидел-забрал-толкнул-напился" куратор проекта со счетов скидывать тоже не стал. В итоге прождали часов двенадцать, прежде чем Гришка вернулся обратно и запустил аппаратуру. По его словам, он решил провести нечто вроде испытательного выхода. Мало ли, вдруг я попал в заварушку.
   Как раз тогда полковник и дал команду для начала операции по перехвату молодого вундеркиндера. Григорий, само собой разумеется, был экстренным порядком доставлен в этот самый кабинет, где и состоялась беседа со Смирновым. В ходе беседы полностью обрисовали интерес конторы к эксперименту, расставлены все точки над "ё". После оповещения его родителей - надо заметить, что и их полковник использовал почти в темную, когда советовал в приказном порядке понемногу "сливать" инфу и "забывать" часть материалов и приборов дома - что сын сумел добиться того, над чем их коллектив бьется без толку, Смирнов передал им их отпрыска и занялся подготовкой команды к забросу в альтернативную реальность. О моем переходе он и думать забыл, считая, что где прошел молодой выскочка из гражданских, боевая группа бойцов проскочит еще быстрее.
   Ан нет, птичка обломинго своим широким крылом накрыла все его радужные надежды. Первым шоком стало для него то, что аппаратура не действовала. Засланцы в иной мир стойко потели в тяжелой сбруе под тарелкой излучателя, но даже на единый миг не собирались покидать родной мир. Ругань на аппаратуру, все вокруг, самого юного безумного гения по имени Григорий...
   Дошло до того, что Смирнов стал подозревать Гришку в явном саботировании. Подозрения, конечно, были логически обоснованными, четко выстроенными, как и полагается в таких случаях. Пришлось моему приятелю продемонстрировать работу прибора на себе.
   Сказано, так и сделано! Его самого аппаратура за десятки долей секунды разобрала на атомы и выкинула в соседнюю реальность, откуда он вернулся через пару минут весь белый, в панике, постукивающий всеми зубами и металлокерамическими коронками. По неудачному стечению обстоятельств переход состоялся в не самом приятном месте, да еще поблизости от предводительствуемых гастролером стаи змееволков. Только чудом Гришка сумел успеть вернуться обратно.
   На последующие предложения еще разок совершить переход, но уже не одному, а попробовать перетащить с собою хотя бы одного человека, парень отвечал категорическим отказом. Ага, с добавлением того самого мата, который недавно обрушивали на его уши. Не помогали ни посулы, ни обещания всевозможных благ. Имея только одного человека, который мог совершать такой переход - всего знал полковник о двух - Смирнов опасался переходить к чрезмерному давлению. Им было принято решения ждать момента, когда парень отойдет от психологического шока. Ну а по прикидкам психологов ждать надо было месяцев эдак... несколько.
   Хуже того, остальные ученые как ни бились, но улучшить прибор Гришки так и не смогли. Происходило банальное копирование и замена деталей на более надежные, но и только. Скрипя зубами Смирнов решил ждать вестей от меня, то есть надеяться на возвращение. Ему еще сильно повезло, что покамест операция проводилась за счет ресурсов возглавляемого им подразделения и не ушла наверх. Вот в таком случае пришлось бы почувствовать все сомнительные прелести клистира с дохлыми ежиками. А так... можно было и потянуть время.
   На скорую руку на территории научного института был оборудован подвал с постоянно включенным прибором перехода. Для безопасности его углубили и оставили дверь под потолком, чтобы как можно сильнее утяжелить возможность выхода из этого помещения нежелательных элементов. Тут я полковника понимал - а не дай черт выскочили бы кукольники, несколько жабов или прочая пакость мира Мутагена. Пусть сам Смирнов о них и не знал, но тут осторожность взяла свое.
   До моего возвращения Смирнов старательно просеивал доступными ему средствами граждан нашей страны, чтобы отыскать подходящих для проекта. Но все было тщетно. И лишь незадолго до момента моего возвращения от научной группы пришли сведения, что произошел всплеск активности на приборах перехода. Очень удачно совпало, что полковник присутствовал на объекте из-за недавней аварии. Как раз в это время было нарушено питание аппаратуры перехода.
   Из-за этой неисправности я и не смог вернуться в родной мир сразу же, как только в мои руки попал утерянный ранее возвратник. Может и хорошо, что так произошло. Иначе я встал перед вариантом: бросить Ирину в Припяти или тащить ее с собою сюда. Несложно понять, что второй расклад был бы выбран автоматически. А тащить в свой мир совершенно постороннего тут человека с четкой перспективой для нее остаться здесь навсегда... Нет, точно хорошо все сложилось. Возвращение отложилось на несколько дней, зато дополнительных проблем не возникло. Потом... Аппаратуру починили, и я оказался в родных местах, хотя под пристальными взглядами вояк и под прицелом их стрелкового оружия.
   И вот теперь Смирнов сидел напротив и выжидательно смотрел на меня. На кой? Желал услышать в подробностях про мир, куда я попал и где находился весьма длительное время. Запираться я не намеревался, поэтому и начал краткий пересказ об особенностях Мутагена и моих там приключениях.
  
  ***
   Разговоры, разговоры и еще раз они же. Полковник выкачивал максимум возможной информации о самом Мутагене, кланах, конкретных личностях, обладающих влиянием. Особенно интересовался морферами и их особенностями, причинами возникновения этой измененной территории. В общем, мне скучать не приходилось, разве что язык словно отваливался от перенапряга.
   Конечно же длилось все это не один час и даже не один день. Разговор, перерыв на сон и отдых, потом снова. Хорошо еще, что насчет места обитания позаботились, подобрав неплохой вариант. Ну а что... досталась уютная комната с кроватью, парой кресел, столом. На стене висела панель телевизора и пара картин с пейзажами, за окном чистое весеннее небо и молодые листочки деревьев. Книги, компьютер, только вот выход в сеть, само собой, был намертво заблокирован. Естественная предосторожность в этом раскладе, так что я и не возмущался.
   Единственное, что меня сильно напрягало - решетка за окном, немного портящая вид, а заодно напоминающая о том, что тут не совсем гостиница. Но это все внутри комнаты, места отдыха от утомляющих медиков и прочих научных кадров. Вот они меня достали по полной программе.
   Тесты, вопросы, рисунки и чертежи. Куча карт нашего мира - от общих, до самых подробных - подсовывались военными с целью проверить, чем тот ми отличается от нашего. Особенно их интересовала местность, где ТАМ располагался Мутаген.
   Я попробовал было огрызнуться, что есть прибор под названием 'визор', пусть оттуда все сдерут и перестанут мне мозг трахать. Увы, не вышло. Этим заразам требовалось еще и мое личное подтверждение, причем без использования подсказок биоэлектронного устройства. Ну, млин, гестаповцы! Вот и приходилось насиловать память, вырывая оттуда сведения о местности иного мира. Хорошо еще. что эти знания сидели там и крепко, и в солидном количестве. Как-никак от этого во многом зависела моя жизнь на территории Мутагена.
   Работа и еще раз работа. Когда я выматывался, давали полчаса-час отдыха и снова все возобновлялось. Как только наступал вечер, я был готов порвать в клочья всю эту любопытную ораву. Тогда... Видимо, среди них был кто-то из разбирающихся в психологии. Иначе ничем не объяснить факт, что до последней черты меня не доводили, давая отбой не рано, но и не слишком поздно. Смирнов, передав меня ученым, до поры до времени не показывался на глаза.
   Зато как же я обрадовался, когда выжимка информации подошла к концу и интерес ко мне приугас. Впрочем, это я не совсем точно выразился. Снова появился чертов знакомец по фамилии Смирнов. Полковника я все так же интересовал, но теперь уже в несколько другом качестве.
   - Сам должен понимать, что на открытый Григорием альтернативный мир у нас очень серьезные планы. Но для их воплощения туда надо попасть. А тут... без помощи одного из вас не обойтись.
   - Допустим.
   - Твой друг еще долгое время будет отходить от полученного шока, его для организации перехода мы пока не используем. К тому же он может только перевести нас туда, но не больше. Ты же там обжился, заимел серьезные связи, для нас полезные. Да и можешь быть хоть инструктором, хоть проводником.
   - Серьезные у вас планы, как я погляжу.
   - Так и структура наша не шуточная, мелочами мы никогда не занимались.
   В это я охотно верю. Самостоятельно провернуть столь серьезную работу, да еще и от вышестоящего начальства держать в секрете... Тут явно собрались любители игр с большими ставками.
   - И в связи с последними событиями я уже не могу держать наши исследования в тайне от начальства. Достигнут успех, надо продвигать ситуацию вперед. В общем, скоро я хочу отправить экспедицию в мир твоего Мутагена и желаю видеть тебя проводником.
   - А если я откажусь, - осторожно пробуя почву в разговоре, спросил я Смирнова. - Не вообще, а вот в ближайшее время. Сами должны понимать, что несколько месяцев в условиях постоянных схваток, рейдов, перестрелок, они даром не проходят. Отдыха хочется, а вот его родимого мне и не хватало. Устал находиться в постоянном ожидании опасности ли же в вечной подготовке к новому рывку. Нужны пара-тройка месяцев на восстановление, иначе никак. Что на это скажешь. полковник? Ты ведь не тыловик, понимать должен.
   - Что тут сказать, - развел руками тот. - С уставшего бойца и спросу никакого. Отпустим домой, сроком месяца на два или на три, как раз по твоим запросам. Обычный период для восстановления, приемлемый. Конечно, сначала проведем медицинский осмотр. Ты же пользовался морферами? Тогда должны оставаться последствия от них. Вот это и интересно.
   - Понятно. Отдыха ноль, зато сплошной гемор.
   - Не мели ерунды, - прикрикнул полковник. - Часа три на все про все. Это нам потом мучиться, интерпретируя полученные данные, а ты дома будешь валяться да девочек кадрить. Кстати, просто так все эти месяцы ничего не делать не получится. Время от времени будем тебе звонить, задавать уточняющие вопросы по поводу Мутагена и всего в нем происходящего. Зачислю инструктором по общей подготовке, ты теперь поневоле обязан быть членом нашей системы.
   Вытащив сигарету из лежащей на столе пачки и прикурив, я придвинул пепельницу к себе поближе и призадумался. Все верно, у полковника на меня и впрямь серьезные виды. А у меня? Да, тут вопрос. До какой-то точки наши интересы будут совпадать, это бесспорно. Он хочет протолкнуть меня обратно в мир Мутагена, я хочу туда вернуться. Тут полное совпадение, пусть со сроками и расхождение. Небольшое, надо заметить.
   - Инструктором, так инструктором, - согласился я. - Эта мелочь отпуск точно не испортит. Уже сейчас представляю пару месяцев в спокойной, ненапряжной обстановке. Мечта, да и только. Нормальная квартира с видом из окон на аллею или парк. Да хоть просто на деревья, только бы была зелень. Мне вечная хмарь Мутагена и желтая листва с травою надоели до ломоты в зубах.
   - Это самое простое из возможных пожеланий. Будет тебе и квартира с хорошим видом, и меблировка по солидному разряду, и прочие мелочи для комфортной жизни. Ты же сейчас намного значимее для нас, чем Гагарин. Космонавтов хоть можно готовить в нужных количествах, а вот ты с Гришкой в единственном числе пока.
   - И вот еще... Я за последние месяцы сильно осторожный стал, привык не пустым ходить. Говорю к тому, что все равно эту привычку бросать не собираюсь.
   - Понятно, - слегка поморщился Смирнов, но особых душевных терзаний по этому поводу я не заметил. - Сегодня же выпишу тебе нужные документы и выдам... аксессуар.
   Ладно, я пошел, дел и других хватает, а тебя оставлю пообщаться с одним человеком.
   Спросить, что за человек сейчас будет со мною общаться, я не успел. Смирнов покинул кабинет стремительно, словно куда-то спешил. А вот сразу же после того, как его спина скрылась в коридоре, ко мне зашел... Гришка.
   - Колька, привет, - улыбаясь во все тридцать два коренных, завопил он. - Где тебя черти носили!
   - Там, куда ты меня отправил, - спокойно ответил я, до хруста сжимая тому ладонь в приветствии. - Как сам поживаешь? Слышал, что ты от почетной обязанности стать искателем в открытом тобой мире кривишь морду лица?
   - Кривлю, - скорчил недовольную гримасу приятель, полностью подтверждая правдивость вышесказанного. - Я в свое второе посещение этого чертова места, когда Смирнову доказывал работоспособность установки, попал прямо в центр каких-то тварей. Ты их в своих отчетах змееволками еще назвал. Юркие, быстрые, да еще другой какой-то монстр ими управлял.
  - Гастролер... Серьезный товарищ, к тому же его вой еще и на людскую психику действует, в том числе и страх насылая.
  - Тебе виднее, - отмахнулся Гришка. - Не я же в этом гадюшнике несколько месяцев крутился. И вообще, не мое это призвание - с монстрами драться и от клыков уворачиваться. Хоть меня и обрядили в прочные доспехи, так сказать, но безопаснее в них не себя не чувствовал. Я почти поседел, когда они на меня бросились, спасибо, что переход вовремя сработал.
   - А почему не стал переправлять ребят туда? Дело ведь простое, только и делов, что подхватил под белы рученьки и провел с собою. Они и защитят тебя от всяких тварей. Как-никак профессионалы, таким в любой экстремалке выживать легче, особенно в той, где стрелять во все окружающее не только можно, но и крайне приветствуется. А может что-то с наладкой твоей установки не то? Вроде того, что нас пропустила, а остальных отказывается.
   Мой друг тяжко вздохнул, тем самым доказывая, что в моих словах есть определенная доля истины
   - Да нет, перевести их вместе с собой я могу. Мог бы, если б не расшатавшиеся нервы. Тут ведь как все устроено. При контакте с телом объекта перехода осуществляется перенос и этих контактеров. В противном случае мы переходили с тобою голыми. Даже пломбы, и те оставались бы в этом мире. Я рассчитал, что каждый из нас способен взять до трехсот кило. Погрешности там небольшие, так что может на десяток другой килограмм больше. Но нервы, проклятые. После этой стаи диких тварей псов я туда больше ни ногою. Ночами часто просыпаюсь от кошмаров, когда мутанты меня рвут. Глушу себя снотворным, да и то помогает слабо.
   - А к психологу не пробовал обращаться? Нормальному, армейскому. У них специалисты хорошие, по таким случаям специализирующиеся. Это тебе не шарлатаны с гражданки, Фрейда обчитавшиеся и все к сексуальным извращениям сводящие. Я бы рискнул, может и сумеют в этом деле тебе помочь.
   - Пробовал, - вяло ответил приятель. - Смирнов прислал одного. Серьезный дядя, понимающий. Но не помогло. То есть помогло, но не совсем. Словно постепенно глохнет все, кажется, что вот-вот и все закончился, но... Я ведь после этого сам пару раз запускал аппаратуру и пробовал совершить переход. Так сказать, пытаться перебороть себя, но ничего не вышло. Подсознательно я этого боялся, и приборы не действовали.
   - Хреново, - протянул я, качая головою. - Полковник, честно говоря, знает об этом, но рассчитывает, что через некоторое время все уляжется. Только он тут не самое большое начальство, над ним и генералы есть. Так что уж давай приходи в себя побыстрее. Не мне ж одному за двоих отдуваться.
   Гришка пробурчал что-то невразумительное, но извиняющееся. Дескать, он все понимает, но психика - штука уж больно тонкая. Ладно, проехали, не так уж это и первостепенно.
   Зато любопытство у моего товарища работало исправно. Недаром следующий вопрос касался уже конкретно моих взаимоотношений с тем миром, в котором довелось прожить несколько месяцев:
   - Кстати, а как ты там прожил? Столько времени молчал и тут бац - весь такой крутой, в комбезе, с оружием и с этими необычными штучками появляешься у нас в институте.
   - Эти, как ты выразился, 'штучки' там называются морферами. Да и насчет них ты несколько преувеличил. Свободных морферов у меня практически не было, лишь необходимый минимум.
   - Как так? - удивился Гришка, - Мне сказали, что было не просто много, а очень много, прямо клад испанских королей какой-то. Наши ученые в чем-то копались и от радости просто визжали, словно девчонки фанатки на концерте рок-звезды.
   - Черт! Чтоб этим вашим научникам с кукольником в тесной комнатке оказаться... безоружными, - выругался я. - Эти твои ученые разобрали мой комбез и оружие. Только оттуда они могли вытащить морферы в большом количестве. Козлы! Если испортят экипировку, то я их...
   - Хе, неужели ты опять хочешь туда вернуться? Чудак человек. После нескольких месяцев сплошных проблем и опять в бой, словно ничего и не было.
   - Не был ты в Мутагене так долго, чтобы понять и принять. Душа моя там осталась. Не вся, конечно, но значимый кусок. Нет, я очень рад вернуться в родной мир, но тут есть и еще кое-что. Мне хочется сюда возвращаться, но не быть тут постоянно. Понимаешь?
   - Жажда приключений. Ты неисправим.
   - Возможно. К тому же ты и сам должен помнить, о чем мы с тобой еще тогда говорили.
   Григорий только отмахнулся, явно не придавая уже старым разговорам большого значения. Что ж, тут каждому свое, а вот я сам помнил. И собирался идти по тому же пути, пусть и серьезно видоизменившемуся, ставшему куда как более сложным.
   Эх, жаль оружие и снарягу! Разобрать то ее смогут, а вот вернуть в прежнее состояние - это крайне маловероятно. Специалистов подходящих тут нет и не предвидится. Электроника и работа с биокомпонентами - штуки разные. Да и вообще, ясное дело, что мне ничего не вернут, поэтому и волноваться о сохранности амуниции не стоит.
   Постепенно наш с Гришкой разговор скатился сначала на мои приключения, а затем на события, что произошли в этом мире. Надо сказать, что исчезновение мое никого сильно не встревожило. Полковник подсуетился и взял все в свои руки, залегендировав его под службу в армии. Даже письма шли к родителям и телефонные звонки. Стиль написания и построения речи прорабатывались местными спецами. Ими же дорабатывался голос одного из сотрудников, который звонил, выдавая себя за меня. Те пошумели только первые пару недель, но потом затихли.
   Встречи? О приезде ко мне в часть не могло быть и речи, так как 'служба' проходила в одном из закрытых подразделений. Я только усмехнулся, слушая все это. Как раз мое появление спишут на отпуск или на какие-либо достижения по службе, за которые мне и дали это время на поездку к родным. А может, спишут все на перевод в другое место службы. Вариантов тут более чем достаточно, пытливые умы спецуры на многое способны при необходимости и желании.
   Интересно только, меня сразу признают или нет, сильно я изменился? На этот вопрос Гришка ответил не сразу, несколько минут смотря на меня и чеша затылок.
   - Знаешь, - начал он, - Я сразу тебя узнал, хотя ты и сильно изменился. Похудел немного, цвет кожи какой-то сероватый. Загар не загар, не понятно что. И не на всем лице, а какими-то участками. Немного следы от ожогов напоминают. Но тоже цвет не соответствует. Глаза изменились сильно, словно смотришь постоянно в готовности ударить или убежать. Походка тоже отличается. В общем, близкие это заметят сразу, а все остальные могут и пропустить.
   - Когда ты только все сумел рассмотреть, особенно походку, - усмехнулся я, - Вроде при тебе еще не ходил настолько долго.
   - Меня в самом начале позвали зафиксировать твою личность. Сказать ты ли это или просто немного похож.
   - Понятно, - протянул я, - проверяли, значит.
   Наш разговор затянулся еще нас. Когда все новости были рассказаны и пережеваны, пришел Смирнов, выгнал Гришку и заявил:
   - Перед тем, как ты отправишься на пару часиков к врачам, а потом и в отпуск, мне надо еще кое-что сказать.
   - Я вас слушаю.
   - Правильно делаешь. Получишь от меня флэш-карту, на которой полная информация о месте твоей липовой службы. Но! Служба хоть и виртуальная была, а знать ты о ней должен все в подробностях, чтобы от зубов отскакивало. Легенды. Они не просто так создаются, на то веские причины есть.
   - Грустно... Не отдых получится, а чет знает что.
   - Глупости. Ты парень сообразительный, память хорошая. Достаточно будет нескольких дней для первичного усвоения материала. Потом с тобой будет связываться наш куратор, ему будешь отвечать на вопросы по разработанной легенде. Как только он сочтет, что ты полностью все усвоил, можешь быть спокоен - никто и не подумает, что ты у нас службу не нес.
   Оставалось только кивнуть, соглашаясь. Спорить со спецурой насчет уровня скрытности и пудрения мозгов окружающим - дело абсолютно бесперспективное. Лучше и легче согласиться. Выучу, не впервой. Как-никак в мире Мутагена тоже приходилось лепить себе нечто вроде легенды. И ничего, не прокололся ведь.
   - Теперь документы, - чуть замешкавшись, Смирнов извлек из кармана сначала их, а потом и ту самую флэшку, инфу с которой предстояло выучить. Сначала положил на стол, а потом и ко мне придвинул. - Забирай. Тут твой паспорт, удостоверение старшего лейтенанта нашей службы, документы на оружие.
   - Макаров...
   - Хватит с тебя. Тут тебе не там, от бандитов и мутантов отстреливаться не придется. А гопники из подворотни, как я знаю, тебя и раньше не пугали.
   - Это верно, - согласился я.- Тут скорее статус и привычка, от которой отказываться не собираюсь. Ствол, как я понимаю, тоже перед выходом дадут. Все?
   - Почти. Насчет твоего решения все остается в силе?
   - Я от слов никогда не отказываюсь, принципы не позволяют. Месяца три отдыха, после чего я буду готов вернуться в 'гостеприимные' лапы Мутагена. Главное, чтобы на отдыхе меня ваши научники особо не тревожили, а то и так аллергия на них стойкая выработалась. Из меня выдавили все, что могли и очень облизывались на оставшееся.
   Смирнов расплылся в улыбке, словно обожравшийся сметаны котяра.
   - Полно тебе наговаривать на ученых. Просто очень увлекающиеся люди и переживающие за наш общий проект. По сути, ты сейчас единственный, кто может связать наш мир и мир Мутагена.
   - Всегда хотел стать выделяющимся из серой массы, - съязвил я, - И чтобы меня на руках носили.
   - Все возможно. Если сбудутся некоторые из планов, будет тебе хоть ношение на руках, хоть золотая статуя в полный рост. Кстати, о золоте. Так как ты считаешься нашим сотрудником все проведенное тобой в ином мире время, то тебе положена зарплата. Зайдешь в бухгалтерию и получишь сразу всю.
   - Зарплату? - мое удивление было неподдельным, - Вы не шутите?
   - Я никогда не шучу с серьезными вещами. Так что иди. Медики, бухгалтерия, получение оружия. Потом тебя отвезут прямо к дому.
   Сказать, что был удивлен, значит просто промолчать. А когда я увидел в ведомости сумму к выдачи, то и вовсе лишился дара речи. Даже, если разделить на все проведённое мной в альтернативной реальности время, то и тогда сумма вполне внушительная. Думается мне, что это еще одна кнопочка незаметного давления на меня: мол, смотри как у нас хорошо работать! Даже неприятные ощущения после забора крови и прочих медицинских пакостей, и то притупилось.
   Оружие... Честно признаюсь, получив ствол, хоть и обычный 'Макаров', я почувствовал себя совсем хорошо. Сразу же проверил работу механизма, заставив чуток понервничать прапора, который работал на выдаче оружия. Ничего, ему полезно для остроты мировосприятия. А то сразу видно, сидит тут давно и прочно, в настоящем деле если и был, то давненько.
  Вот и все, пора отсюда валить на вольный воздух. Засиделся! К тому же и 'газель' с зашторенными окнами подкатила, явно для меня предназначенная.
  
  
  Глава 2
  
   Двадцать пять дней. Именно столько прошло с того момента, как меня после пары часов поездки в закрытой машине высадили возле родного подъезда. Дома почти ничего и не изменилось - та же лавочка, усеянная старушками, молодая травка на газоне, серые стены дома. Проходя мимо пенсионерок, я услышал тихое бормотание и шушуканье, что заставило потянуться в сторону кобуры с пистолетом. Конечно же это поползновение было сразу пресечено. Но сам факт... Дело все в том, что звуки напомнили о зомби, мозг которых сожран Грибницей. Они порой точно так же шепчут и бубнят, когда находятся рядом.
   Да уж, вот оно, послевкусие Мутагена. Теперь он всегда со мной. Я то думал, что попав в родной мир, избавлюсь от его отравленного дыхания. Ошибся выходит. Я встряхнулся, прогоняя наваждение, и двинулся вперед, к с детства знакомой двери подъезда.
   Дома мое появление произвело фурор. Мать с отцом едва не задушили насмерть в объятиях от избытка чувств. После первого порыва пришло время обстоятельного разговора, но тут я выдал заготовленную версию, часть которой уже была им известна. Мать еще немного посетовала, что я сильно изменился - похудел, осунулся, выгляжу недокормленным и т. д. и т. п. - но отец остановил начинающиеся по второму кругу слезы и упреки. Что ж, оно и понятно, ему моя как бы выбранная военная стезя пришлась по душе. Да и офицерские корочки той самой службы были восприняты как неплохое начало карьеры.
   И пошли первые дни относительно свободной жизни, позволяющие хоть немного расслабиться, почувствовать себя свободным от большинства обязательств. К сожалению, не от всех...
   Выполняя данное полковнику обещание, я в первый же день начал знакомиться с содержимым флэшки. Признаться честно, так чуть было сразу в осадок не выпал от количества необходимой информации. Мысли были исключительно матерные и многоэтажные, причем адресатом являлся именно и исключительно Смирнов, чтоб ему пусто было.
   Я просматривал фильмы, фото сослуживцев, фамилии командиров и прочее, и прочее. Зачем мне это было нужно - не знаю. Ведь по легенде я служил в закрытом подразделение, о котором не следовало болтать. Сомневаюсь, что у 'простых смертных', даже узнай они о нем, хватило бы наглости выпытывать подробности. Статьи за шпионаж, они хоть и потускнели, но все равно еще обладали определенным весом, связываться с ними из простого любопытства мало кому пришло бы в голову.
   Через два дня мне позвонили. Не по телефону, через компьютер. Так и состоялся первый видеосеанс-экзамен, на котором я вновь почувствовал себя студентом, хреновато разбирающимся в материале. Вопросы, тесты, моделирование ситуаций. Мой виртуальный куратор словно задался целью проверить и поймать на противоречиях.
   - Ну вот на кой хрен мне это все сдалось? - не выдержал я на второй день такого периодического общения. - Кто из тех, с кем я возможно пересекусь, будет спрашивать о кличке собаки начальника штаба и о том, какая погода была два месяца назад в месте дислокации?
   - Так надо, - веско произнес мой собеседник и экзаменатор. Им был мужчина лет тридцати с хвостиком, с довольно невыразительной внешностью, являвшийся майором ФСБ. Мало того, он как раз и служив в подразделении, где я был залегендирован. - Потом еще спасибо скажешь.
   - Я то скажу. Только хорошо бы знать причину, по которой я смог бы поблагодарить за столь усердный вынос мозга.
   - Авторитет. Полковник уведомил меня, что через три месяца ты пойдешь куратором разведгруппы. Они парни особые, каста. К человеку со стороны с подозрением отнесутся. А так... Хоть не из своих, но из системы. К тому же ты обстрелянный, это тоже сразу видно. Им видно.
   Ответ был исчерпывающим. Теперь все стало ясным, разве что глубина планирования в исполнении Смирнова поражала. Обо всем стремится позаботиться, ни о чем не забыть. Даже притирку к будущим напарникам заранее начал, не забыв психологическую составляющую. Уважаю.
   В любом случае, все заканчивается, даже неудобства. Пришли к концу и эти экзамены, длившиеся пять дней. Наступила пора полного отдыха. На полученные деньги приобрел себе машину - не помпезную, зато мощную и надежную, способную нестись по ночным улицам под двести километров и идеально слушающуюся руля. Красота да и только!
   К сожалению желание удивить Машку - девушку, с которой встречался до своего попадания в мир Мутагена - так и осталось неутоленным. После моего неожиданного исчезновения она обиделась и стирала все письма, что приходили от моего имени. Трубку тоже не брала, что несколько огорчило. Мало того, еще и обзавелась поклонником, с которым и ходила по сию пору. М-да, не совсем гуд. А ведь были определенные планы на возобновление отношений. Были... да накрылись медным тазом с печальным звоном.
   Именно поэтому в данный момент я сидел в парке на лавочке и кидал голубям семечки из большого пакета. Жирные нахальные птицы трескали их с такой скоростью, что я диву давался. Пара минут и этому пакету придет конец, как и предыдущим двум. Швырнув птицам еще одну горсть семечек, я откинулся на спинку лавки и задумался.
   Еще и месяца не прошло с тех пор, как я вернулся в привычный с детства мир, в родную реальность. И вроде все было хорошо, просто замечательно: знакомые лица, безопасность, впереди еще как минимум два месяца ничегонеделанья. На душе же было чуточку тоскливо, словно ее грызли изнутри - незаметно, безболезненно, но ощутимо. Странно, а факт. И в то же время причины лично для меня не являлись тайной.
   С одной стороны я наслаждался спокойствием и тишиною, с другой - банально скучал. Прежние забавы для утоления адреналинового голода меня не прельщали. По сравнению с моими приключениями, все это не более пресной лепешки в сравнении с тортом. Хотелось настоящей жизни, к которой я привык за месяцы пребывания в Мутагене. Вновь пройти по краю, почувствовать стоящую где-то рядом смерть, ощущать в руках тяжесть автомата, вдохнуть отравленный воздух Мутагена.
   Находясь в глубоких раздумьях, я смотрел перед собой, наблюдая за кружащимися листьями, проходящих людей, мерно покачивающиеся ветви деревьев. Чуть похолодало, но не везде, а как будто на небольшом участке. Ветер, как я понимаю, он на такие фокусы горазд.
   В голове промелькнуло, что это ощущение легкого холода очень похоже на присутствие поблизости 'фриза'. Вот если ему немного усилиться, да еще добавить некой прерывистости, присущей этому мутанту, тогда...
   Под влиянием моих мыслей, ощущение холода и правда усилилось. Спустя полминуты возникла та самая прерывистость, не свойственная ничему, что существовало в моем мире. Глюки? Да наверняка, иначе и быть не может. Мутаген, когда же ты хоть на время оставишь меня в покое. Перестанешь донимать до ужаса реальными иллюзиями и воспоминаниями? Вопрос, конечно, риторический, но все же.
   Я смог стряхнуть наваждение - или транс, в который сам себя загнал - только после вида того, как один голубь сунулся в сторону странного и непонятного места. Похоже, что птичке не сильно нравились солнечные лучи и она решила двинуться туда. где прохладнее. Или же потянулась за несколькими отлетевшими в ту сторону семечками. В последнем случае получалось, что роковую роль сыграла жадность, присущая не только людям, но и более простым созданиям.
   Едва голубь приблизился к границе действия 'фриза', как мутант, пусть и жестко привязанный к месту, активизировался. От испуга я дернулся, вскакивая со скамейки. Мутант? Здесь?! Чуть было не выхватил пистолет, но удержало осознание того, что тварь таким простым оружием не пробить. Тут или огнеметом работать длительное время, или взрывчатку пользовать. А так... пустой перевод патронов и не более того. Любой искатель, если только не совсем уж безграмотный новичок, азы нашего дела знает.
   От моего движения прочие голуби взмыли в небо, скрыв за мельтешением тел и крыльев гибель своего собрата. Сил у незнамо как оказавшегося тут мутанта для превращения тела птицы в кусок льда не хватило, но и без того вид... впечатлял. Частицы инея на перьях, мертвый глаз-бусинка, с немым укором смотрящий в пространство... Смерть явная и однозначная. И невероятная по всем меркам этого мира. Здесь НЕТ Мутагена, а значит, не должно быть и его порождений. А вот он, по имени 'фриз', живет и здравствует. Мутант, самый обыкновенный, весьма распространенный, пусть и в иной реальности.
   В шоке я застыл перед порождением Мутагена... нет - моим порождением. Я сам только что воссоздал из ничего, из пустого по сути места вполне дееспособного мутанта. Получается... послужил неким аналогом 'плавильного котла', создав собственной мыслью частицы, из которых и состоит Мутаген. Дела-а! И накатила жуткая слабость, да и суставы заломило, словно бы после усиленной тренировке по растяжке. Но это мелочь, главное другое.
   А если бы тут был человек и 'фриз' оказался не полудохлым, едва зародившимся, а вполне себе мощным и полноценным? Тогда ой!
   Почти два часа я просидел на скамейке, охраняя сотворенную тварь, пока она не исчезла без дополнительного притока энергии Мутагена. У меня были сомнения в ее уничтожении, полагал, что могу неосознанно поддерживать ее или же сам "фриз" станет тянуть из меня энергию. К счастью, ошибался. Напротив, я постепенно восстанавливался, приходя в естественное для себя состояние. Как только мутант полностью исчез, разложившись на те самые частицы Мутагена, из которых и возник, я прошелся по месту, где он раньше располагался.
   Ощущения, пусть и на грани восприятия, накрыли с головой, словно волна неудачливого серфингиста. Я ощущал прикосновение Мутагена. Не сильное, обволакивающее со всех сторон, как было привычно, а где-то на периферии, все сильнее и сильнее затухающее. И вроде бы даже понимал, что происходит. Частицы иной, чуждой нашему миру энергии растворялись, погибали, не имея возможности зацепиться за что-либо. Вот и чудно! Мне только здесь и сейчас возникновения такого же 'чумного сектора' не хватало. Мы совершенно не готовы. Не готовы еще сильнее, чем были те люди в том мире.
   Только полностью убедившись в том, что все исчезло, а чудесным образом вырвавшаяся в наш мир толика чужой энергии не угрожает более никому, я направился домой. По пути прокручивал в голове возможность того, что моими наблюдателями недавняя сцена была зафиксирована. В том, что слежка за мною ведется, был уверен на все сто, пусть и не замечал ее ни разу.
   Немного подумав, я все же решил, что это маловероятно. Момент гибели птицы совпал с полетом стаи, которая и скрыла происходящее. Сам мутант практически невидим, а перепад температуры... это уже паранойя. Сомневаюсь, что висящие у меня на хвосте 'бойцы невидимо фронта' оснащены нехилым набором самых экзотических детекторов. Задание подобного не предполагает, а излишнюю и выходящую за грани разума инициативу там применять не принято. Нет, вопрос был в другом - что если я создам другую смертельно опасную тварь в людном месте, где пострадают посторонние? Этого я ни при каком раскладе допустить не могу, принципы не позволят. Посторонние и непричастные не должны страдать от игр таких как я, полковник и нам подобных.
   Придя домой, я достал телефон и набрал номер, полученный от Смирнова при уходе из научного центра. Личный номер полковника, по которому я мог звонить лишь при крайней необходимости.
   - Да, - почти сразу же отозвался он, словно все это время сидел и ждал звонка, - Слушаю.
   - Здравствуйте, Алексей Владимирович, - поприветствовал его я, - Как у вас дела продвигаются?
   - Здравствуй, Николай, все нормально. Сижу. Работаю над известной тебе проблемой. Если честно, то дел невпроворот. Извини, но прямо спрошу. Что-то серьезное случилось?
   - Да нет, - пожал я плечами, хотя собеседник и не мог видеть этот жест, - Просто скучно стало. Устал от отдыха раньше, чем сам рассчитывал. Как там ваше предложение насчет возвращения в мир Мутагена? В смысле привязано к дате или же, как вы упоминали, 'чем раньше, тем и лучше'?
   - Начальство начинает давить, так что твой звонок оказался приятной неожиданностью, - не стал запираться Смирнов. Охотно идя навстречу моим желаниям. - Думаю, через месяц максимум я бы сам тебе позвонил и попросил сократить период отдыха. А тут твой звонок... Порадовал ты меня, Николай.
   - Умник. Теперь снова Умник.
   - Хорошо, не имею возражений... Умник. Машину присылать за тобою, или как?
   - Завтра присылайте, около полудня. Сегодня еще полодырничаю и к родителям загляну, а вставать с утра пораньше не очень люблю.
  
  ***
   Сутки спустя я уже сидел перед полковником, который и не собирался сдерживать радость при виде моей персоны. Хотя, полагаю, что именно на такой исход он и рассчитывал, а вовсе не на те три месяца, о которых договаривались ранее. Наверное результаты работы психологом и многочисленные пройденные тесты показали, что меня потянет в Мутаген гораздо быстрее, чем я сам рассчитывал.
   А ведь и в самом деле, если бы не случай с сотворением 'фриза' - кстати, после того раза на меня напала страшная слабость и головная боль, продлившаяся почти до середины ночи - то мое возвращение в центр произошло бы лишь немногим позже. Я уже и так стал задумываться над ним все чаще и чаще.
   - Привет, парень, - первым протянул руку для пожатия Смирнов, - Как отдыхалось?
   - Нормально, - пожал я плечами. - Природа, приятели, подружки красивые и сговорчивые. Только устал немного.
   - Хех... Вот она, загадочная часть нашей великой славянской души, которую никто другой никогда понять не сможет. Только у нас можно устать от отдыха да еще откровенно в этом признаться. А что за границу не подался - Турция там, Египет?
   - А то вы не знаете, что у меня нет паспорта заграничного, - усмехнулся я в ответ на столь издевательский по сути вопрос. - К тому же как вы себе представляете отдыхающего офицера из закрытого подразделения, находящегося в отпуске, на пляжах других стран? К тому же первая давно и прочно в НАТО основалась, а вторая... Там сейчас арабы по полной буянят. Не удивлюсь, если пирамиды по камешку разнесут, а сфинкс сам удерет, благо лапы есть. Ожить же... не проблема при такой неприятной вокруг атмосфере.
   - Ладно-ладно, успокойся. Я просто пошутил, хотя, изъяви ты такое желание, то устроить отдых в любой стране на выбор можно было вполне себе легко, - усмехнулся Смирнов. - Но мог и просто навестить наш юг, где есть места не менее приятные. Но это все лирические отступления, хватит о безделье болтать.
   - Хватит так хватит, - кивнул я, - Что мне надо делать? В подробностях, а не пунктиром, как вы тогда наметили.
   Смирнов побарабанил пальцами по столу, явно собираясь с мыслями, подбирая подходящие слова.
   - Готовить группу к переходу в этот твой Мутаген. Это если кратко, повторяя известное. Теперь подробнее. Возьмешь с собой нескольких особо надежных и подготовленных бойцов. Основная цель - найти оптимальное место для установки аппаратуры перехода. Не временное, а стационарное. Нам необходимо установить прочный канал перехода между мирами, причем в довольно сжатые сроки.
   - Хм... Ну ты, барин, и задачи ставишь, - вспомнил я соответствующую цитату из фильма. - Оптимальное место перехода, да еще стационарное! Но попробую, раз уж так четко задача поставлена. Только учтите, больше двух бойцов с собой взять не смогу. Так сказал Гришка, а ему я верю, прием больше, чем всему вашему научному отделу вместе взятому. Потом насчет перехода - нас же выкидывало каждый раз в новом месте. Не получится ли так, что каждый раз народ будет выбрасываться в другой точке?
   - Не должно. Ученые - Григорий тоже, кстати - уверены в том, что при включенных установках перехода в обоих мирах переход будет происходить в строго указанной точке. То есть под излучателями. Тебе, правда, придется каждый раз быть рядом с метом перехода для... назовём это эффектом стабилизации канала. Сам понимаешь, проверять не проверяли, но теоретические выкладки внушают оптимизм.
   - А дальше что, - полюбопытствовал я. - Что хотите потом делать?
   - Еще не решено, - развел руками Смирнов. - Нам бы пока разобраться с самим переходом, да подготовкой базы. На основании первых успехов можно докладывать высокому начальству, требовать расширения фондов, новые мощности, окончательную независимость отдела от материнской структуры и прочее, чего нам раньше и не снилось.
   Частично я Смирнову верил, а частично... не очень. Слишком он предусмотрителен, не мог не запланировать все мало-мальски реальные варианты развития событий. Небось уже на пару лет вперед все расписал и разложил по полочкам. И доходы от получения морферов из мира Мутагена, и предполагаемые субсидии руководства сверху тоже поделил и распланировал. Или еще серьезнее...
   Морферы, они ж не только на продажу. Только человек с узким кругозором не увидит перспектив их использования, в числе которых собственно финансы занимают одно из почетных последних мест. Ну да об этом не сейчас и уж точно не с самим полковником. Поживем маленько, потом и разберемся, что к чему и зачем. А пока уточняющие вопросы задать стоит.
   - Где базу примерно хотите соорудить? Сектор Мутагена обширен, вариантов много, даже учитывая факт, что солидные куски находятся под основными игроками: Орденом Границы, Простором, Хранителями Ковчега и темными кланами. Их пять: Фантом, Следопыт, Клинки, Предвестники и Парии. Тёмных я перечислил по мере влиятельности в убывающем порядке.
   - Ты говорил еще про Чистильщиков и Искупителей. Разве они не?..
   - Первые - обычные наемники. Собственных зон влияния как таковых нет. Есть лишь опорные пункты, очень компактные. Вторые... Искупители нет никто и звать их никак. Их весело и радостно режут все, даже Хранители Ковчега, которые хоть и фанатики, но не настолько безумны. Нет, они перекати-поле, хотя и довольно многочисленны. Мусор, он всегда множится невероятными темпами, убирать не успевают.
   - Понятно...
   - Но вернемся к моему вопросу. Место для базы. Мне нужны хоть какие-то критерии для выбора.
   - Не знаю, - вздохнул полковник. - В этом плане полагаюсь на тебя. Сам знаешь наши задачи, вот из этого и исходи. Так что посоветуешь?
   Что посоветовать? М-м, сразу так и не скажешь, тут мозгами поскрипеть придется. По первым прикидкам хорошо подходит местность рядом с зоной влияния темных кланов. Есть там несколько участков, ими без внимания до поры до времени оставленные. Казалось бы самое то, особенно если осваивать вдумчиво, с упором на возможности целой госструктуры. Расположены почти в середине пораженного Мутагеном сектора, места труднодоступные, малолюдные. Свободные искатели тоже... не так часто шляются. Ан нет, не все так просто.
   Дело все в том, что соваться в эти места с новичками очень опасно: мутанты как обычные, так и к месту привязанные; стычки с враждебно настроенными искателями из Искупителей и Чистильщиков превышают все возможные критерии безопасности. Хранители Ковчега иногда рейды устраивают... Не говорю уже о том, что какому-то из темных кланов вполне может взбрести в голову прощупать на прочность каких-то новоприбывших. В общем, хлопот более чем достаточно. Если и делать там базу, то только потом, когда обживемся в новом мире.
   Сектора. контролируемые Орденом Границы и Простором в расчет можно не брать, они очень трепетно относятся к собственным, кхм, угодьям. К Хранителям только самоубийцы-извращенцы сунутся.
   Идем дальше. Есть окрестности Песочницы, там частенько кто-то пытается сбить клан. Вот из-за этого и не хотелось бы там отсвечивать. Место больно уж... просматриваемое. Агенты всех и вся там роятся в немыслимых количествах, мигом раскроют. Что именно? Странность новой группы, которая однозначно не сумеет сразу и четко выдать себя за местных. Есть отличия, ой как есть! Я в свое время пару раз чуть было серьезно не вляпался. Один раз и вовсе пришлось ликвидировать парочку свидетелей собственного прокола. Тут уж либо я их, либо жизнь дальнейшая могла стать короткой и печальной.
   Решено. К ангельской матери Песочницу! Спалимся за нефиг-нафиг. В ту же степь и места, так или иначе соседствующие с Грибницей. Только мотающихся поблизости зомбаков для полного счастья не хватало! Можно бы расположиться поблизости от Острога, благо есть там кое-какие завязки. Или вот еще...
   - Что задумался? - окликнул меня Смирнов. - Если ты подыскиваешь нужное место, то учитывай подготовку бойцов, которая для Мутагена слабая. Потом еще не забывай про то, что наша база должна располагаться не на глазах у всех. В идеале - место заброшенное и на морферы скудное. Это чтобы другие искатели в окрестностях базы поменьше бродили.
   - Да все это я знаю, не новичок в таких делах. Таких мест не так чтобы много, но хватает. Только у каждого из них есть как плюсы, так и минусы. Думать надо, взвешивать. Да и вообще, решать придется, уже перебравшись на ту сторону. Мутаген, он же не статичен, постоянно меняется, порой так и вовсе неожиданным образом.
   - Ладно, - подумав, ответил полковник. - Я сейчас не могу долго сидеть с тобою. Текучка заедает и бумаги собственноручно надо выправить на всю нашу общую затею. Все рабочие вопросы будешь решать с майором Сухим. Он назначен старшим в группе бойцов, которая пойдет в Мутаген.
   - Это что за непонятные телодвижения пошли? - осторожно произнес я, не желая конфликтовать, но и не собираясь отказываться от достигнутых ранее договоренностей. - Старшим в каком смысле?
   - Извини, немного не так сформулировал. Он будет командиром базы, место для которой ты должен подыскать. Приказывать тебе напрямую он права не имеет. Только вежливо просить. Но ты уж и сам постарайся не устраивать двоевластие. Ты у нас там консультант, а не начальство.
   - Вот уж куда точно не полезу. Не мое это - вашими ребятками командовать, разные мы с ними. Где этот майор?
   - Он должен сейчас быть у себя в соседнем корпусе, подчиненных гонять. Второй этаж, левое крыло. Спросишь у любого, тебя проводят.
   Наш разговор закончился минуту спустя, после чего полковник углубился в документы, что лежали на столе, а сам я отправился на поиски Сухого. Кстати, это была его фамилия - Сухой Виктор Андреевич.
   Как и предполагалось, искать майора не пришлось. Стоило упомянуть фамилию, показать собственное удостоверение и... меня быстренько к нему препроводили. Сухой оказался коренастым кареглазым мужчиной с небольшой проседью, лет тридцати с небольшим. Он сидел в большом кабинете, уставленном компьютерами с огромными мониторами. Кроме него тут находилось около двух десятков молодых парней, моих ровесников и немногим старше, которые ... играли в различные, но одного направления компьютерные игры. Да, да, именно так все оно и было! Нехилое количество молодых людей, которые больше всего походили на бойцов спецназа, с азартом резались в игрушки. Судя по всему, это и есть будущие искатели нового клана, в создании которого мне предстояло сыграть одну из ведущих ролей.
   Мое появление вызвало любопытство только у Сухого, который посмотрел на меня и поинтересовался целью визита. Кстати, представляться не пришлось, он великолепно знал и меня, и ту роль, которую я тут играю.
   - Зачем пришел?
   - Ознакомиться с общей атмосферой, да и вообще, познакомиться невредно, - ответил я на вопрос. - Смирнов направил к вам, если вы майор Сухой конечно. Будущий, так сказать, глава нового клана искателей.
   - Почему клана? - проявил тот закономерное любопытство. - Разве нельзя залегендировать под базу ученых или место сбора новичков или свободных искателей? А то клан больше звучит, как сборище преступников или кучка романтических придурков.
   Ч-черт! Судя по всему, мне достался не самый разбирающийся в реалиях Мутагена компаньон. Наверняка у него есть масса других достоинств, но вот способность мыслить вне шаблонов развита не так чтобы очень. Придется прояснять ситуацию.
   - База ученых... Майор, она в Мутагене одна и только одна, Острог называется. Если возникнет что-то подобное, то ее мигом на составные части разнесут с радостными воплями. Ни один из основных кланов не потерпит такой наглости.
   - Такие базы всегда связаны с государством. Вряд ли рискнут...
   - Забудь, майор, - отмахнулся я от такого высказывания, даже не давая собеседнику закончить фразу. - В то место, куда мы идем, никакая госструктура и носа не сунет. Острог - единственное исключение, обговоренное как дозволенный минимум присутствия. В Мутагене рулят только и исключительно кланы, плюс некоторые индивидуалы из особо авторитетных. Перечитайте еще раз докладные записки, которые я же и составлял для полковника Смирнова. Та все четко прописано, в подробностях. Или вы думали, что это преувеличение?
   - Если честно, то да, - четно ответил Сухой. - Не укладывается у меня в голове, что государство позволяет существовать... такому.
   - Это особый случай. Окажетесь там, быстро поймете и осознаете всю сложность проблемы. Но вернемся к основной теме. Научную базу отбросили как вариант неприемлемый. Теперь я раскритикую и оставшиеся ваши предложения. Позвольте спросить, как вы собираетесь отмазываться от притока новичков или просто желающих передохнуть на базе?
   Майор лишь развел руками, понимая, что тут крыть нечем.
   - Вот-вот! А в клане можно установить свои порядки и не пускать никого постороннего. Для того, чтобы не вызывать подозрений такой закрытостью, можно будет сначала переправлять своих людей в Песочницу, где они засветятся, а потом уже принимать к себе. Тогда и будет выглядеть так, что новый клан берет к себе народ, хоть и не каждого и только по своим критериям.
   - Ладно, - кивнул Сухой признавая правоту сказанного. - Развел тут лекцию. Давай ко мне, сейчас посмотрим места для базы. А про мои слова забудь, иногда всякое бывает. Я и сам все понимаю, что в реальность Мутагена влиться такому количеству народа будет непросто.
   Ну вот и договорились. Приятно осознавать, что будущий 'глава клана' оказался относительно вменяемым и способным прислушиваться к разумным советам. А то ведь иногда попадаются те еще кадры, которых сразу прибить хочется. Хотя есть у меня насчёт Сухого определённые нехорошие подозрения. Не понравился он мне на чисто интуитивном уровне. Интуиция же для опытного искателя не абы что. а один из важнейших факторов восприятия мира.
   Меж тем мысли переключились на недавнее прошлое. Когда я проходил мимо столов, чтобы добраться до майора, почти все бросали на меня заинтересованные взгляды. Интересно, они знают про меня что-нибудь или обычное любопытство? Сложно сказать. Хотя... потом могли и наш разговор с Сухим подслушать. Или не могли. Как-никак на уши подавляющего большинства натянуты здоровенные наушники от колонок компьютеров.
   - Вот смотри, тут самая подробная карта по миру Мутагена, - майор отвлек меня от полупосторонних мыслей, ткнув пальцем в монитор. - Я присмотрел пару точек, из которых нам будет удобно устраивать вылазки по окрестностям.
   - Посмотрим, оценим. Так, все они расположены на месте бывших деревень и поселков. Это тактика темных кланов, их предпочтения. Кстати, я их никогда не понимал в этом вопросе. Почему не бывшие предприятия и прочие места, где можно засесть за бетонными стенами? Хранители и Простор тут более разумно действуют.
   - По той же причине, почему не хотим селиться рядом с обжитыми местами, - ответил собеседник. - В деревне хоть пара домов, но должна уцелеть. Приведем их в порядок, используя материалы соседних построек. Поставим стену для защиты, оборудуем огневые точки. И еще один фактор, который ты должен знать, потому как сам его и обнародовал. В таких поселках привязанных к месту мутантов мало бывает, да и обычные твари селятся не очень охотно. Другое дело производственные цеха предприятий и заводов. Там этого добра хватает с избытком.
   - Аргумент, не спорю. Но сразу возникает другая проблема, очень весомая. Как собираетесь материалы таскать для стен, приведения строений в порядок? Не все же можно найти в таком месте. Поселки, они на это дело не богаты, в отличие от пусть брошенных, но заводов. Потом и о патронах, лекарствах и другой разнообразной амуниции забывать не стоит. Если засядем в таком месте, где не будет возможности свободно таскать эти предметы, то нам быстро наступит хана.
   Майор посмотрел на меня так, как смотрят на неразумное дитя, после чего спокойно произнес:
   - Вообще-то я планирую снабжать свою базу отсюда. Для чего нам нужно заседать в том мире? Уж точно не для того, чтобы продавать добытые морферы местным. Мы и так будем иметь все необходимое, причем не шатаясь по всему Мутагену, рискуя каждый миг нарваться на пулю или голодного мутанта.
   Мда, вот тут он меня сделал. Красиво и качественно, надо заметить. Как же у меня из головы могла вылететь такая важная деталь? Пришлось делать хорошую мину при плохой игре:
   - Я про это подумал, но в качестве запасного варианта надо предусмотреть все. Я же тоже не планировал там полгода зависать, а вышло вон оно как.
   - Запасные варианты хороши, но заново изобретать велосипед и накручивать большие сложности не стоит. Есть аппаратура, которая активирует проход, есть люди, которые смогут перейти. И тогда останется только найти место, в которое нужно перетащить часть материалов и переслать из него обратно другие вещи. Да и кто мешает создать резервный склад? У нас нет никаких ограничений насчет грузов основного назначения. Сколько надо, столько и перетащим, любому хомяку на зависть.
   - Хорошо, - поднял я одну руку ладонью вперед, - Уговорили, пусть будет так. Есть у меня такое местечко на примете.
   Я и в самом деле вспомнил одну заброшенную деревню, которая подходит по всем параметрам. Сейчас, когда я мне указали на мой просчет, я сложил в голове всю мозаику и выдал результат.
   - Вот тут, совсем неподалеку от болот стоит один хутор, - провел я пальцем по сенсорному экрану монитора. - Места малолюдные по причине малого количества морферов и большого количества воды. В общем, болотистая местность, малоперспективные угодья и вообще, ничего особо интересного. Попасть можно обходя болота по самому краешку или пройдя через целые 'заповедники' привязанных к месту мутантов, которые отрезают эту местность от сектора, пораженного Грибницей.
   - Это та тварь, которая зомби делает?
   - Грубовато и не совсем точно, но по сути верно. В любом случае, зомби туда не пройдут, у них мозгов нет, чтобы через это скопище мутантов пробиться. Теперь само поселение. Местность относительно безопасна. Так... несколько 'магнитов' и парочка 'чертовых колес', да и те на окраине, как мне помнится. Выжигать вряд ли стоит, они могут послужить дополнительным 'минным полем' для случайных придурков.
   - Учтем.
   - Вот с этого края стоят пяток наиболее сохранившихся домов. Причем один - кирпичный с хорошим подвалом на два этажа. Я сам там пару раз отсиживался, было дело.
   - Посторонние часто бывают? - спросил майор, смотря на карту, - Тут же совсем рядом один из опорных пунктов Чистильщиков. Они не забредают?
   - Нет, - я помотал отрицательно головою. - Эти парни тут не часто бывают. Там склад всякой мелочевки, ничего особо важного. К тому же пакостить вблизи от опорника они точно не будут, ситуация не та. У них наймы, работа... А нагадят соседям, так потом разгребать замучаются. Поверьте, товарищ майор, тут самое то для будущей базы. А потом можно и переселяться в другое место, как только обживемся в Мутагене. Обязательно переселяться, потому как развертывания клана это одно, а вот его развитие - совсем другое дело.
   - Что ж, - собеседник побарабанил пальцами по крышке стола, - Тебе лучше знать. Когда планируешь отправку?
   Вот тут я только развел руками. Подобное решение явно было не в моей компетенции. Мой жест был понят Сухим правильно, он свернул эту тему и переключился на другую, что была вполне в моей компетенции:
   - Ладно, тогда пока займись парнями, подскажи что-нибудь полезное. Можешь посмотреть игрушки, в которые они режутся, - тут он скривил недовольную гримасу. - Там программисты создали несколько карт, максимально приближенных к реальному ландшафту местности, куда мы направляемся. Насчет мутантов извини, специально никто такое разрабатывать не станет, обходимся обычными монстриками из известных игрушек.
   - Если пробуете натренировать бойцов на электронном тренажере, - перебил я майора, - То бросьте это занятие. Для общего 'включения' в атмосферу постапокалиптики хватит и шапочного знакомства в пару десятков игровых часов. Лучше тренируйте на выносливость и стрельбу во всех условиях. Именно эти два компонента и будут считаться самыми важными для искателя.
   - Стрелять они и так умеют.
   - Тогда займите их еще чем-нибудь, любыми видами боевых тренировок. Если и так нагрузок хватает, пусть общую аналитику по Мутагену читают. Только непременно уберите от компьютеров.
   - Так бы и сделал, но наши ученые считают по-другому, - ответил Сухой, - Вот и приходиться гонять чертей по монитору.
   - Свалите на меня, - пожал я плечами в ответ, - Мол, единственный реальный искатель в организации посчитал такое времяпровождение бесцельным и даже опасным. Если будут возникать, так отсылайте прямиком ко мне. Можете быть уверены, я найду, что и как им высказать.
   После этого разговора, я пошел бродить по кабинетам, но в половину меня просто не пустили, а остальные пустовали или были закрыты. Попробовал сунуться в научный корпус, но охрана вежливо послала - допуска не было соответствующего. Получать его было лениво, да и смысла не наблюдалось. Один бес скоро отправляться.
   Послонявшись еще немного и попинав бордюры на дорожках, я вернулся в комнату и завалился в кровать с книжкой из местной библиотеки наперевес. С полчаса лениво перелистывал страницы, пока совсем неожиданно не сморил сон. Проснулся резко, словно бы и не спал, только закрыл глаза и... открыл. Зато бодрость в теле, соответствующий душевный настрой. В общем, все как и надо перед рискованной авантюрой. Несколько секунд пролежал неподвижно, потом уловил тихий шум шагов за дверью и стук в нее же.
   - Да? - немного хриплым после сна голосом, спросил я. - Кого несет?
   - Николай, тебя полковник Смирнов к себе вызывает, - послышался незнакомый мне голос. - Прямо сейчас.
   Чертыхнувшись, я пообещал немедленно собраться и пойти. Собираться пришлось недолго - уснул я почти одетым, только ботинки снял, прежде чем на кровать завалиться. Нацепить их - дело секундное, так что задерживаться не пришлось.
   За дверью в коридоре меня ожидал парень в камуфляже, но без знаков различия. Секретность, чтоб им пусто было! Ну вот какая разница, если все будут видеть его чин? Не понимаю... Меж тем он без слов махнул мне рукою и пошел впереди. С тихим любопытством, которое усиливалось в геометрической прогрессии, я тронулся следом. Привел меня сопровождающий не в кабинет к полковнику, а к научному корпусу. Тому самому, куда меня недавно категорически пускать отказались, ироды.
   - Постой, - окликнул я его, - Смирнов разве не у себя?
   - Нет. Полковник сейчас у ученых, решает последние вопросы перед отправкой отряда. Приказал направляться сюда.
   Терзаясь в догадках, ради чего меня так рано вызвали, я прошел в здание. Сейчас меня пропустили без вопросов. Охрана даже не спросила документов у моего сопровождающего, не говоря про меня, хотя и зашел тот самым первым. Похоже, само его присутствие с успехом заменяло пропуск. Или же, чего нельзя исключать, охрана получила новые инструкции в связи с изменившейся ситуацией.
   Идя по коридорам, я смутно узнавал дорогу, вроде по ним же и поднимался из подвала, когда практически месяц с лишком назад вернулся в родной мир. Точно, вот и спуск в подвал, перед которым стоят двое солдат в тяжелой броне и с АК-103 в руках. Один из них проговорил нечто очень тихое в микрофон переговорной гарнитуры возле щеки. Ответом стало тихое щелканье электрозамка на двери. За ней - считай сейфовая дура, не удивлюсь, что внутри насыпан песок или нечто похожее - оказалась почти идентичная первой пара охранников, которые молча притворили за нами дверь. Один из них ткнул пальцем в сторону лестницы, ведущей вниз:
   - Там все, только вас и ждут.
   Приятно, когда 'только вас и ждут', сразу появляется повышенное чувство собственной значимости. Вот только не всегда стоит поддаваться этому ощущению, ведь надобность, она ой как разной бывает.
   Ну да это так... Сейчас я им всем действительно нужен, по сути незаменим. Вот из этого и будем исходить. Два пролета ступенек привели меня и сопровождающего в небольшую комнату, где стояло человек пять. Двое из них были одеты в толстые черно зеленые костюмы в касках-сферах и респираторными масками на лицах.
   - Извини, что разбудили, - без приветствия обратился ко мне Смирнов. - Очень нужно прямо сейчас отправиться в Мутаген. С тобою пойдут два человека с аппаратурой, которую следует запустить в выбранном для базы месте.
   - Почему такая срочность, - поинтересовался я, - Можно объяснить? Иначе никуда не тронусь, хоть режьте меня. Каждый раз, когда меня пытались вслепую использовать... Поверьте, ничего хорошего из этого не получалось. Так что уж будьте так любезны, полковник, изложите причину столь резкого изменения планов.
   Полковник потер лицо ладонью, словно отгоняя сон. Только сейчас я заметил, насколько он сильно изменился за несколько часов, что мы не виделись. Похоже, вымотался по полной программе. Ну да особо сочувствовать я ему не собирался: не друг, не родственник, вообще никто.
   - Из Москвы к нам едет комиссия, которая разузнала про успехи эксперимента.
   - Разузнала?
   - Я доложил лишь общую основу, а вот кое-кто наверняка дополнил, - уточнил Смирнов. По его лицу было видно, что если узнает о личности особо разговорчивого, то мало тому не покажется. - Я полагаю, что они захотят тебя попросту забрать с собою. Заодно и установку. Этим они просто похерят проект, который только начал работать, и все мои планы сольются по известному адресу. Мне этого не нужно, тебе, как я думаю, тоже не очень хочется работать с новыми людьми.
   - Они поверят хоть в работоспособность установки? - хмуро спросил я его, - Без меня и моих показаний?
   - Есть записи, эксперименты с морферами из твоего снаряжения. Они очень показательные, хотя и фантастические для любого человека нашего мира. Само снаряжение наконец...
   - То есть? - выпучил я глаза, - Я что - голым туда пойду?
   - Есть отличная замена, - кивнул он в сторону облаченных в костюмы бойцов. - Из кевлара с освинцованной тканью и пластинами титана на груди, спине и бедрах. Не твой комбинезон, но и не резиновый ОЗК. Оружие оставляем прежнее.
   - Спасибо большое, благодетель, - съязвил я, - Хоть что-то оставил. А эта ваша броня - дерьмо! Не по меркам нашего мира, а для Мутагена. Это я еще тогда, во время первого туда попадания, понял ясно и четко. Риск сильно увеличивается, а оно того стоит? Ну ладно еще броня, бес с ней. 'Визор' хоть верни, без него совсем кисло будет.
   - Послушай, эти прибывающие совершенно ничего не понимают, - спокойно, словно и не заметив моего тона, сказал полковник. - Зато обладают полномочиями. Решили забрать все относящееся к миру Мутагена с собою, вот все и уедет в Москву. Включая и морферы из своего комбеза, и визор. Хорошо еще, что насчет оружия накладка случилась, как-то не упомянули мы, что и в твоем 'кокшарове' морферы встроены. Поэтому только и удалось и его оставить, и приказ не нарушить.
   Я только и мог, что коротко выругаться. Слегка отведя душу, задал вопрос, весьма для меня важный:
   - Можете на какой-нибудь карманный компьютер всю информацию, что на 'визоре' была, перегнать. Ну и каждому из нас вручить само собой. Я не живая энциклопедия, чтобы все это помнить. А сведения важные, я их не один месяц собирал. Обидно будет, если из-за какой-то пропавшей мелочи в неприятности влипну.
   - Не держи нас за дураков, Николай. Все уже подготовлено, карманные компьютеры входят в комплект, к тому же снабжены схожим интерфейсом, чтобы не было проблем с перегонкой информации на визоры.
   - Хоть немного утешили. А комбез... Фиг с вами, - махнул я рукою. - Давайте уж сюда вашу ну очень суррогатную замену. Вот только есть еще один вопрос...
   - Какой?
   - Как вы нас собираетесь забирать обратно оттуда? Ведь если я правильно понял насчет аппетитов комиссии из столицы, то аппаратуру у вас заберут.
   - Я попробую указать на нежелательность такого варварского действия, так как в любой момент можете вернуться вы. А потом, у меня останется еще и прибор Григория, который он собрал у себя самым первым. Так что в любом случае, без пути назад вас не оставим. Я уж как-то привык заботиться о безопасности вверенного мне личного состава.
   Это он правильно мыслит. Жаль, что таких отнюдь не большинство. Запишем сей факт полковнику в актив, ну а самому стоит озаботиться облачением в местную бронькуз, да и про оружие не забыть.
   Комбез состоял из двух половинок - штанов и куртки с капюшоном и высоким воротником, который затягивался вокруг респираторной маски. Присутствовала хорошая система вентиляции, а то в прошлый раз в резиновом чуде я едва не упрел и не утонул. Основой брони, как и ожидалось, был кевлар, в нужных местах усиленный титановыми пластинами. Карманы... Много и разнообразные, пригодные для разных целей. Можно и магазины засунуть, и всякие полезные мелочи. Крепления под гранаты, чтобы избежать разных случайностей. Это создатели комбеза правильно продумали.
   Из оружия у меня остался прежний "кокшаров" со всеми заложенными в него усовершенствованиями. Боезапас как основной, так и к подствольнику. Гранаты тоже... разные. Даже про светошумовые и то не позапамятовали. Ножи мои прежние оставили, как не представляющие интереса для специалистов. А вот пистолет достался немецкий, Вальтер Р-99. Шестнадцать патронов девяти миллиметров в обойме, четыре обоймы в комплект. Неплохо, конечно, но я бы предпочел привычный 'Грач'. Увы. Не удивлюсь, если его полковник себе скоммунизмил. Он ведь тоже того... с парочкой морферов. Ну да ничего, как ни крути, а Смирнов человек не сильно вредный, поэтому шум поднимать не стану. Пусть порадуется новой стреляющей игрушке.
   - Ладно, - произнес полковник, как только я облачился, - Спускайтесь вниз, к излучателю.
   Ползти по легкой алюминиевой лесенке было тем еще удовольствием, тем более в таком неуклюжем снаряжении. Спустившись на пол, я огляделся по сторонам, ища отличия от прежнего посещения, но их не было. Только два больших кофра стояли под тарелкой излучателя.
   - Готовы? - окликнул нас Смирнов из дверного проема, сквозь который в этот момент затягивали лесенку.
   Я поднял руку вверх и помахал ею, сообщая о своей готовности. Действительно, какой смысл тянуть? Оружие с собой. Экипировка в пределах возможного тоже. Не люблю затягивать!
   - Тогда держитесь ближе - мы включаем аппаратуру.
   Для надежности я ухватил обоих своих спутников за плечи и притянул поближе к центру прибора. Потом свет, головокружение, к которому точно никогда не привыкнуть, и вот я ощутил тот непередаваемый аромат Мутагена, что известен любому искателю. Точнее, даже не аромат - запаха как такового не было - а чувство непонятного щекотания и сухости в носоглотке. Скоро это пройдет, организм подстроится под местную атмосферу, но в первые мгновения это всегда ощутимо.
   - Черт, что за дела, - глуховато из-за нацепленной маски респиратора проговорил один из моих спутников, - У меня все тело зудит, словно наждачкой трут.
   - У меня тоже, - поддержал его второй, - Еще и дышать неудобно, словно в сухой парилке находишься или в пустыне.
   - Не волнуйтесь, дело обычное. Это наш 'добрый' Мутаген так встречает всех новопопавших. Лучше давайте знакомиться... Коля Умник.
   - Семен Хват.
  - Игорь Леший.
   Ответы от моих спутников последовали без малейшей заминки. Сразу видно, что не только что придумали, а ответили на автомате.
   - Сами придумали или в 'местах серьезных' получили?
   - Второе, - прояснил ситуацию Хват. - Это наши позывные из..., в общем с тех самых мест, о которых распространяться ввиду секретности не принято.
   - Понятно. Только теперь не позывные это, а прозвища, что гораздо чаще имен будут использоваться. И вообще, забывайте свои армейские штучки - серьезно и окончательно. Тут военных не любят, хотя к бывшим относятся вполне нормально. А вот если заподозрят, что ты военный из действующих, то непременно и обязательно пристрелят. Могут "случайно" из кустов, а могут и прямо, не отходя от кассы. Все относящееся к официальной власти тут вне закона.
   - Хреново, - нахмурился Леший. - Это уже в голове так крепко сидит, что сразу не вышибить. Но постараемся, раз тут все так круто. А если мы увидим здесь искателей, как узнать, что они не опасны?
   - А никак, - развел я руками. - Знакомые пройдут мимо, если настоятельной необходимости поговорить нету. Да и то... сначала принято по 'визору' сообщение передать, а потом уж, при взаимном согласии, и разговоры говорить. Если же незнакомцы... С ними лучше не пересекаться. Если позарятся на экипировку, то могут попытаться получить ее безвозмездно, то есть даром.
   - Это пулей поприветствовать, а потом трупы обобрать?
   - Верно, Леший, так оно и есть. Хотя костюмы наши полный мусор по местным критериям, зато оружие вполне себе ничего. Тем более, что ни нем и дырки не надо штопать. Кстати, насчет оружия. Не моего, конечно, а напарников по этому рейду. Оно было весьма внушительным. Но вот уверенно опознать его я бы не взялся. У Хвата при себе имелась штурмовая винтовка под натовскую "пятерку" НК53А2 с коллиматорным прицелом, крошечным тактическим фонарем и лазерным целеуказателем. Это понятно, тут вопросов не имелось. Зато за спиною висела корявая толстая конструкция, смахивающая на дробовик с массивным и слишком широким стволом.
   - Что за штука? - ткнул я пальцем в последний девайс, - Раньше не встречал ничего похожего.
   - Это, что ли? - снял с себя заинтересовавшее меня оружие Хват, - Гранатомет. Наш, отечественный. Называется ГМ-94. У меня под него при себе полтора десятка фугасных гранат. Очень хорошая штука - на три метра уничтожает все живое огнем и ударной волной, нечто вроде термобарического боеприпаса. А уже с пяти метров условно безопасен. Корпус на гранатах пластиковый, так что никаких осколков нет. Три гранаты в магазине. Тяжеловат, правда, почти под пять кило не снаряженным весит. Его решили взять на случай встречи с попрыгунчиками или же змееволками, те тоже любят кучно держаться. Твои рапорты про местных мутантах и лучших вариантах противодействия нам не раз перечитывали и указывали слабые и сильные места.
   - Правильно делали. Хоть теоретическое знакомство с местными пакостями, но лучше, чем ничего. Кстати, тебе не тяжело? - кивнул я на кофр и его снаряжение, - Небось упарился со всем этим.
   - Немного есть, - ответил напарник, слегка покривившись. - Нас и выбирали не очень крупных, чтобы в триста десять килограмм уложиться втроем со всей нашей сбруей.
   Значит так вот полковник распорядился, учитывая ограничения по весу, налагаемые механизмом межмирового перехода. То-то я смотрю, что мои товарищи не отличаются богатырским размером. Рост пониже ста восьмидесяти и фигуры не широкие, хотя и жилистые, явно делающие ставку на скорость и выносливость. Дохляков первыми в рейд не направят, да и вообще, вряд ли подобные в спецвойсках обретаются.
   Второй, Леший, был вооружен винтовкой М27 LAR. Хорошая вещица, немецкими оружейниками сработанная, а потом америкосами не то выкупленная, не то просто спертая. В любом случае, они на полном серьезе пытались выдать ее за свое творение. Смешно... И ежикам известно, что все их, с позволения сказать, творения, обладают крайне низкой надежностью и откровенно дерьмовыми ТТХ.
   Но к этому девайсу вышесказанное не относилось. 'Придумано в Германии' - весомая заявка на качество, уступающая разве что отечественным наработкам. М27 LAR , помимо прочего, имела целеуказатель и фонарик, но вместо обычного магазина внизу торчал массивных размеров барабан.
   - Странный вариант по нынешним меркам, - не преминул заметить я этот нюанс. - Давай уж теперь ты делись свойствами своего агрегата.
   - А что тут такого? - отозвался Леший, - Винтовка натовская, только магазин на сотню патронов от фирмы Beta Co. Можно лупить очередями, не сильно задумываясь о боеприпасах. Тут ствол очень хороший, рассчитан на двадцать тысяч, в то время как прочие только на десятку. Есть еще и на сто пятьдесят, но с ним уже менее удобно возиться. Не стал его брать.
   - Да, ребятки, - проговорил я. - Вооружили вас на славу. Осталось только повесить табличку - я самый подозрительный новичок. С таким снаряжением тут еще не встречал никого. Впрочем, мое присутствие несколько сгладит картину. Скажем так, сочтут, что это я вас сюда подтянул по своим раскладам и теперь натаскиваю. Будете, если что, подтверждать версию. Понятно?
   - А то как же! - ответил Леший, а Хват лишь согласно покивал головой.
   - Только броня отличается не в лучшую сторону, - тяжко вздохнул я, в очередной раз вспомнив о своем оставшемся в родном мире комбезе. Наверняка все его содержимое сейчас в Москву едет, с целью полного и душевного исследования. - Ладно, ближе к делу. Сейчас надо будет добраться до ближайшего торговца и договориться о комбезах, а то в этом убожестве не очень комфортно себя чувствую. Кстати, почему так странно вооружили, не аналоги отечественные аналоги дать?
   - Решили, что разница в вооружении не сильно насторожит народ, - откликнулся Хват. - Немецкое, российское оружие... Принципы маскировки, они уже много лет применяются.
   - Лучше бы вооружили "сто седьмыми" и РПК, - вздохнул я. - Толку с точки зрения конспирации было бы больше. Здесь вам не там, свои особенности имеются.
   Закончив разговор с парнями, я стал осматриваться на местности. В очередной раз помянув матерным словом полковника и более значимое начальство - на сей раз по поводу утраченного 'визора', поскольку карманные компьютеры с инфой сей предмет ну никак не заменяли - я лихорадочно ворошил память и искал ориентиры. Минут десять времени, некоторое количество пройденного расстояния... Но результат все же был, мне удалось установить наше местонахождение, пускай и приблизительное.
   Не очень хорошо получилось с местом попадания. Окрестности Острога... Соваться туда лично мне в данной ситуации не было ни малейшего резона. Один еще ладно, а вот двое спутников... Проколются чего доброго, а это будет плохо. Совсем плохо. Так что ножками отсюда, ножками и побыстрее.
   С отходом проблемы были, но уровня относительно приемлемого. Не то, чтобы очень опасное место - могло бы закинуть и в сектор Хранителей или темных кланов - но для новичков сильно неудобное. Неудобное до смертельного состояния, если быть откровенным. К тому же мои возможности по обнаружению прикованных к месту мутантов без 'визора' были несколько ограниченными. То есть темп передвижения автоматически падает. А, прорвемся, не впервой. Если уж я выжил во время первого сюда попадания и во многих других ситуациях, то эта ситуация и вовсе особых слов не стоит.
   - Умник, - окликнул меня Хват, - А ты знаешь это место?
   - Сектор поблизости от Острога, - ответил я, - Слыхал о таком?
   - Э-э, - переглянулись парни между собою, после чего Леший неуверенно произнес. - По твоему рапорту очень опасное место. Там мутантов много и они разные. Научники потому тут и расположились, чтобы изучать все и всех. Долго место выбирали.
   - Верно говоришь, все так и есть. Но опасность, она... для кого как. Новичкам почти верная смерть, а опытный искатель тут проскользнет хоть и не без напряга, но уверенно. Так что для вас обоих главное слушать меня и не совать свой нос в те места, куда собака свой... хвост не совала. Запомните, орлы, в Мутагене даже во внешне безопасном месте погибнуть можно настолько легко, что сам этого не успеешь заметить. Все, хватит языки чесать - в путь пора трогаться.
   Отряхнув с костюма налипший мусор, передернул затвор на автомате и поставил его на предохранитель. Ту же операцию проделал и с пистолетом, после чего осталось только вооружиться наблюдательностью, интуицией и... начать тропить дорогу среди наверняка наличествующих поблизости 'магнитов', 'фризов' и прочих 'гравистрелков'.
   - Послушай, Умник, - не смог смолчать Хват, - А куда мы сейчас? Нет, то что к торговцам это понял, но к какому из них? Тут же их много...
   - Много, тут не поспоришь. Но есть всякие середнячки, ходовым товаром промышляющие А есть действительно серьезные личности, предпочитающие эксклюзив предлагать. Правда не каждому, а проверенным клиентам. Ну да я в их число вхожу, так что не стоит особо беспокоиться. Вот давай подумаем, куда, с учетом сказанного, я могу отправиться?
   Мое любопытство было не просто так, а вполне себе со смыслом. Вот интересно стало, с чем им дали ознакомиться из написанного мною, насколько глубоко ввели в суть происходящего в Мутагене? Обидно будет, если малопонятные 'принципы секретности' возобладали над здравым смыслом.
   - Если в Песочницу, то там Мамонт. Маршал, который 'гранильщик' и в баре 'Улыбка Мутагена' всем рулит.
   - Маршал броней никогда не занимался, он только с морферами работает.
   - Ах да... Точно! Там же Сильвер такой есть, у которого вместо ноги биотехнопротез, - хлопнул себя ладонью по... шлему Хват. - Потом еще Жгут из Простора и... все. Из серьезных больше не вспомню, а тёмные кланы с посторонними не торгуют. Читал вроде, что в Остроге можно что-то купить, но только если контакты есть.
   - Ну все, уже достаточно. Основных торговцев из первого ряда ты перечислил. Вижу, что в местных реалиях разбираешься. Вот только нам отсюда лучше всего к Мамонту направиться. Лучше бы, конечно, Маршала побеспокоить, он Сильвера может озадачить и простимулировать. Но крюк очень большой делать придется. Так что нас ждет большой и очень жмотистый Мамонт. Как раз в том направлении, куда мы и движемся.
   - Не совсем в том...
   - Правильно, не совсем, - прервал я заметившего неточность Лешего. - Но во-первых, Мутаген не терпит прямых путей. Во-вторых же... помимо большого количества мутантов тут и Искупители ползают, и Простор порой акции устрашения проводит, территорию пытаясь зачищать. Можно попасть совершенно в постороннюю разборку и сгинуть ни за что.
   - Так там вроде нейтралы и одиночки бывают и даже имеют свою базу?
   - Вот именно что - вроде, - ответил я. - База там не постоянная. Их то и дело беспокоят вконец сбрендившие Искупители, бойцы Простора из любящих трофеями поживиться. 'Гранильщики' порой тоже... чудят, если у верхушки клана настроение с утра плохое. Нет гарантий, что именно сейчас там сидят независимые искатели.
   Да и вообще, ребята, скажу честно - не очень мне нравятся эти так называемые 'базы нейтралов'. Искатели там все разные, а значит, никакого четкого направления и в помине нет. Анархия в чистом виде, сразу батька Махно на ум приходит. Да и то... Эх, какая жалость, что мой визор прихватизировало начальство, сейчас бы связался с кем надо, а там и проще было бы.
   Выслушав мое выступление на тему местных реалий, спутники пару секунд помолчали, а потом Леший все же уточнил
   - Значит мы сейчас...
   - Минуем возможное место обитания нейтралов. Ну а потом предстоит занудный торг с Мамонтом. Он хоть и живая легенда, но жаде-ен. Просто до неприличия.
   - И зачем тогда именно к нему?
   - Хорошее качество. Пусть сдерет процентов на десять-двадцать больше, но и товар выдаст отличный, не какое-нибудь залежавшееся фуфло. Кстати, если кто будет интересоваться вашим прошлым - здесь это не приветствуется, но все-таки - то говорите, что только что из армии. Отслужили два года в МО РФ, потом подались в наемники, чтобы заработать деньжат. Когда там не срослось по неким неназываемым причинам, то с горя засели в кабак, где и услыхали от одного солдата про Мутаген.
   Порасспрашивали сначала его, потом у себя дома про эту загадочную и перспективную в плане финансов местность, ну и рванули сюда. Денег хватило после продажи машин и прочих движимых и недвижимых вещей только на отличное оружие и такой вот аховый костюм. Со мною познакомились перед переходом периметра. Посоветовали, так сказать. как опытного искателя и возможного наставника. Я вас с собою взял, чтобы не спалили меня самого, а потом пообещал сделать нормальными искателями за множество мелких и не очень услуг.
   - Но..., - протянул Хват.
   - А про вашу легенду, что дал Сухой или кто там еще, забудьте, - отрезал я, - Пусть будет вот такая корявая, с некоторыми недомолвками, чем гладкая и чистая, и тем самым очень подозрительная. Если заподозрят, то вкатят маслину в лоб и думать не будут. У нас тут народ нервный и подозрительный, особенно к новичкам. Слишком часто военные и прочая спецура пытаются сюда своих агентов засылать. Приходится очень сильно сокращать их численность.
   После этого я прервал разговор и тронулся в путь. Мутанты, привязанные к месту, попадались довольно часто, но чутье и наблюдательность помогали их вовремя замечать. Ну а там уж оставалось только найти подходящую траекторию движения, только и всего. привычное дело. обыденное для искателя со стажем.
   Немного мешало постоянное наблюдение за своими спутниками, но они действовали просто замечательно. В отличие от прочих туристов, что я водил здесь, и задающих вопросы из серии 'зачем, почему, не хочу, а может не надо', парни выполняли все указания немедленно. Примерно через два часа мы уже стояли перед огромным скоплением 'тостеров'. Сначала мне и вовсе померещилось, что это один огромный, раскинувшийся на сотни квадратных метров мутант, но вскоре наваждение прошло. Осталась реальность... тоже не шибко приятная, но все же.
   Долгоживущее уродство, надо заметить! То есть какой конгломерат не мог вот так взять и разложиться на составляющие частицы, как частенько бывало. Слишком мощная структура, способная поддерживать свое совместное существование лишь с небольшим присутствием энергии Мутагена.
   Стоп! Так я ж это скопище 'тостеров' уже видел. Точно видел, только с того момента оно еще немного 'подросло'. Ага, вот этого мутанта не было. Да и вон того, с левого краю. Правда эта парочка покамест хиленькая, силу набрать не успела.
   А как с проходами? Раньше через это поле смерти можно было пройти, а вот теперь даже и не уверен. Впрочем, думать тут не стоит, действовать надо. И действовать стандартным для искателей манером, то есть прощупывая возможный путь при помощи импровизированных маркеров. Мутанты они в большинстве своем что любят? Правильно, они любят ЖРАТЬ! И жрать не травку, а мясо во всех его разновидностях. Вот и проверим.
   Как и у любого здравомыслящего путешественника по дорогам Мутагена, в одном из объемистых карманов комбеза присутствовали шарики подсушенного мяса - обязательный элемент экипировки. Зачем? А все просто. Кинул кусочек и смотришь, дотянется ли до него очередная голодная тварь. Если дотянулась... плохо дело. Хотя и тут варианты есть. Если сразу же слопали подачку - не фиг туда соваться. А вот если промежуток есть... тут можно и рискнуть. Ведь в таком варианте мутанту потребовалось время, чтобы дотянуться до добычи.
   Так. Сейчас надо вспомнить... постараться вспомнить ориентиры, ко которым работал в прошлый раз. А для этого загляну ка я в карманный комп, эту жалкую замену моего надежного 'визора'. Не то, тоже не то... Есть! Ну, точно, вон тот камешек, глубоко вдавленный в землю, должен был показывать границы безопасного прохода. Сейчас же земля рядом с ним была опалена воздействием 'тостера'
   Достав съедобную наживку из кармана на поясе, я прицелился и кинул ее на полметра в сторону от камня. Струя дыма, и вот уже от кусочка мяса и следа не осталось. Чтоб тебе подавиться, тварь! Если мутант так быстро и радостно схарчил подачку, то нам тут не пройти. Даже пытаться не стоит, а то видел я... особо рисковых парней. То, что от них оставалось, можно было сметать веником и хоронить в обувной коробке. Если вообще оставалось что хоронить.
   И куда теперь? Я с сомнением посмотрел на ближайшие кусты, но потом отказался от этой мысли. Среди такого нагромождения можно не заметить опасности и влипнуть, как кур в ощип. Мысль обойти скопление "тостеров" по другой стороне я тоже откинул. Там местность открытая, просматриваемая на пару километров со всех сторон. А искатели, как ночные хищники, предпочитают передвигаются вдоль "стеночки" по темным углам. У нас профессионально развивается агорафобия. Несколько минут я осматривался по сторонам, ища подходящую траекторию движения... Было три варианта, но все внушали опасения. Наконец решился.
   - Идем след в след, - сказал я своим спутникам. -К кустам близко не подходить, по сторонам глазеть только профессионально - на наличие опасности и посторонних предметов, которых здесь просто быть не должно. Если люди появляются, брать на прицел, при малейшей агрессии - стрельба на поражение. Понятно?
   Те согласно кивнули головами, словно два китайских мандарина. Отлично, мне все больше нравиться работать с такими помощниками. Может и будет толк из них, получатся хорошие, грамотные искатели. А то порой такие... кадры попадаются.
   Но нечего мешкать, дорога ждет. Кинув для пробы пару приманок вдоль направления движения, я медленным шагом тронулся вперед. Через десяток метров пришлось остановиться. Впереди торчала маленькая, почти незаметная на этой неровной местности кочка. Очень странная и подозрительная кочка. Скорее всего это... 'струна'. Точнее, одна из ее опор.
   Точно, вот и вторая ее составляющая, точно такой же малюсенький холмик. А вон и третья, четвертая... Серьезно мутант расположился! Вся штука в том, что между этими малыми холмиками натянуты невидимые и даже неощутимые нити. Потревожишь одну из них, так сразу же из двух так называемых холмиков уйдет по импульсу. А то и не по одному, тут от многих факторов зависит. Импульс похож по свойствам на лазерный, то есть мало какая броня его выдержит.
   И что ж с тобой делать, тварь ты поганая? Приманка? Не прокатит, слишком скудная пожива, не клюнет. Вот если бы тут был вражеский труп, тогда да. Кинул бы и как только мутант, поразив тушку импульсами, выпустил бы из под земли присоски, вкачивающие из добычи все соки, проскочил бы мимо. Увы, материала нема. Придется отступать.
   - Назад, - процедил я, раздосадованный неудачей. - Идем точно по своим следам, авось за эти минуты никакой пакости на них подсесть не успело.
   - Что там? - не утерпел и задал вопрос Хват. Блин, а я только что радовался своим послушным спутникам. - Мутант, да?
   - Он самый, скотина. 'Струна' называется. Вон там, видишь две кочки? Она и есть. И еще несколько, тоже надземная составляющая твари. Так что запомните оба, между этими холмиками проходить не рекомендуется ни при каких обстоятельствах. Сначала продырявят, а потом станут жрать, примерно как паук муху.
   - Как ты их распознал? - удивился Хват, - С виду самые обычные кочки. Или старый муравейник или кротовья нора. Я бы точно туда влетел и не подумал бы ничего такого.
   - А ты присмотрись, как следует, - произнес я, останавливаясь и останавливая парней. Не хватало еще трепаться на ходу вблизи голодных тварей, это не городской бульвар для прогулок с девушкой под ручку. - На всех прочих кочках и бугорках нет никакого движения, что и естественно. А этот мутант хоть и хитрый, да не совсем. Видишь, левый холмик немного, да шевельнулся. Ветра нет, а травинки покачиваются. Да и земля выглядит так, словно ее свежую полили водою, охлопали ладонями для придания формы и только потом сверху для маскировки травки понатыкали.
   - Короче, аналог обычной растяжки, только смотреть надо не на леску, а на крепления. Дело привычное, справимся!
   - Можно и так сказать, Хват. Так что сделайте в памяти зарубку и пошли вперед, а то можем тут долго простоять.
   Шедший первым Леший - перед этим он замыкал нашу маленькую колонну - к моменту выхода на исходную позицию покрылся крупными бисеринками пота. Хоть и шли мы по своим следам, но напряжение сказалось. Потеряли несколько минут, но остались живыми, а это уже не мало. Встав опять перед кучей 'тостеров', я стал обкидывать их приманками, чтобы найти безопасное направление прохода. Вот только ничего это не дало. Тропы не было. Ни один из двух оставшихся вариантов не прокатил. Обидно.
   Еще раз посмотрел по сторонам, оценивая заросшую кустами небольшую вершинку и бросая взгляд на чистое поле. Не то. Подспудно мне не хотелось выходить на эти маршруты, а своим инстинктам я привык доверять. Но придется идти, так как другой дороги нет. Или же возвращаться назад и проходить мимо завода и ангаров автомастерских, что и вовсе неприемлемо. В ангарах часто останавливаются бандиты, да и Чистильщики иногда на перекур останавливаются, по своим делам топая. И те и другие мне были не по нраву. Хотя парни с геральдическим щитом на комбезах все же более пристойные бывают, но... лучше не рисковать. Стычек с кланом наемников у меня хватало, мог наткнуться на тех, кто давно точит зубы насчет скальпа Умника.
   М-да, вот и решай, что делать. Не будь у меня прицепа из двух новичков, я рискнул бы пройти мимо ангаров, потом через небольшое болотце и дальше по самому краю. Вот только с парнями это будет сделать крайне сложно. Там есть не самый маленький 'плавильный котел', через который они точно не пройдут из-за отсутствия необходимых препаратов в аптечке.
   Я еще раз посмотрел на ближайший 'тостер', сожалея, что рядом нет темного проводника, с тем мы прошли бы вполне удачно. И тут меня осенило.
   На кой мне темный, если я и сам, кхм, получил в подарок от Мутагена одну приятную особенность? Вспомнил свои опыты с образованием мутантов буквально из ничего и задумался, а что если... Кончено все 'тостеры' мне не угробить, но вот распылить или поубавить сил нескольким - это может и сработать.
   - Парни, - негромко окликнул молодых искателей, все это время неподвижно и молчаливо стоящих позади. - Сейчас я пойду вперед, буду искать дорогу. Вы двигаетесь только по моему сигналу и, самое главное, наступаете точно на мои следы. Оружие держать вдоль тела, руками не размахивать и не качаться. Если этого не выполните, то потревожите тварей, а это для всех нас верная смерть. Все понятно, повторять не надо?
   - А может стоит обойти по другой стороне, - неуверенно сказал Хват, - По кустам я бы не пошел, стремно как-то, а вот по полю рискнул бы.
   - Дело в том, что мне и по полю стремно. - ответил я спутнику. - Молодец, что через кусты не сказал идти. Приучайся доверять своему чутью, даже если оно шепчет совершенно необоснованные вещи.
  
  
  
   Произнеся короткую речь, я сделал вдох-выдох, словно перед погружением, и шагнул вперед. Ближайшие твари явно насторожились, почуяв поблизости возможную добычу. Эх, как бы еще пограмотнее распорядиться своими способностями! Ан нет, придется все наугад делать, наощупь. Ну ничего, как-нибудь справлюсь.
   Для начала я сконцентрировался на твари и стал ее как бы усыплять, вытягивая энергию Мутагена. Минут пять или около того ничего не происходило, я только сильнее и сильнее обливался потом от напряжения. Вроде бы и чувствовалось, что энергия вытягивается не только из этого мутанта, но и из еще парочки. Вот только результата пока не наблюдалось...
   Вспомни про это, оно и проявится. Эффект возник резко, неожиданно. Все тело окутало жаром, словно я заживо горел - правда, несмотря на все это, чувство было вполне терпимым - а 'тостер', на котором я сконцентрировался, перестал проявлять любую активность, Казалось еще немного, и он вовсе развеется. Пара тварей чуть поодаль тоже умерила пыл, теперь мимо них можно было пройти, если только совсем уж вплотную не прижиматься.
   - За мною, - прохрипел я, потому как приложенных усилий и пекла у меня пересохло в горле. - Шаг в шаг, как и предупреждал. Руки и оружие вдоль тела, кофры прижать к груди и поскорее.
  
  Глава 3
  
   Несмотря на то, что все мои чувства свидетельствовали снижение активности 'тостеров', я решил перестраховаться и пожертвовать парочкой приманок, бросив их на пять метров вперед. Они плюхнулись на твердую, не вызвав никакой реакции. Да уж, мутантам явно не до еды. Наверное вытянутая мною из них энергия заставила закуклиться до поры до времени и более заботиться о поддержании существования, а не о еде.
   Теперь вперед. Свободный участок мы проскочили быстро. А вот дальше темп пришлось снизить. Невредимые твари заставляли относиться к ним с пиететом. Проверяя чуть ли не каждое место для очередного шага. Ну да все равно прошли. Прошли!
   - Уф, - выдохнул Леший, едва только скопище порождений Мутагена осталось позади, - Такие впечатления, словно опять по минному полю, как в стране множества обезьян. Кстати, Умник, а как ты это сделал?
   - Что именно?, - ответил устало я, чувствуя, как на плечи наваливается тяжесть, а ноги старательно заплетаются. - Что сделал?
   - Ну, это, - покрутил ладонью в воздухе парень, старательно подыскивая слова. - Смог нас провести через этих тварей. Несколько из них словно заснули, потому и прошли. Иначе бы сожрали и все.
   Вот же глазастый спутник выискался! С одной стороны это большой плюс, легче обучать наблюдательного, чем разгильдяя. С другой... еще доложит о моих способностях кому следует - точнее, кому не следует - и тогда все. Меня постараются вызватьт под благовидным предлогом помой и положат на стол препарировать. Конечно я не идиот, чтобы на это повестись, но ведь лучше и не доводить до конфликтов? Поэтому начинаем лепить правдоподобную отмазку и в резвом темпе.
   - Если привязанные к месту мутанты находятся поблизости друг к другу, относятся к одному виду и наличествуют в большом количестве, то возникают интересоные закономерности. Одну из них мы сейчас и видели... Некоторые твари временно засыпают, чтобы каким-то образом восстановиться, привести в норму свой энергетический баланс. Нарушенный большим количеством соседей, - начал я старательно вешать лапшу на доверчивые уши слушателей, заодно и присаживаясь на землю, чтобы прийти в себя. - Происходить это не слишком часто и на малый промежуток времени. Как только ты смог уловить такой момент, сразу же надо идти вперед.
   - Как именно удается поймать момент?
   - Чутье и максимальная наблюдательность. Тут словами не передать опыт нужен. Ты же сам наверняка чуял, когда враг стрелять собирается? Ну вот, тут почти то же самое. Мутанты, они хоть и без мозгов, но живые, и мыслишки какие-никакие, но есть. А раз существо живое, то и почуять его действия реально. Как здесь и сейчас. Только вы сами пока такие фокусы лучше не пытайтесь провернуть. Пропадете ни за грош и не будет у меня вполне себе перспективных спутников.
   - Вот оно как, - отозвался Леший. - Блин, сколько же всякого непонятного тут творится! Боязно становится, что не смогу все запомнить. Скорее сгину из-за пустяка и только.
   - Не волнуйся, у тебя сейчас обычный легкий мандраж. Пройдет. А насчет гибели... существенная часть новичков гибнет из-за невнимательности и жадности. Со вниманием у вас все в порядке, а жадность надо сдерживать. Кстати, вон в том месте находится один из морферов. Наверное из-за разбалансировки энергий у этой кодлы 'тостеров' частицы Мутагена сформировали приятный сюрприз. Вот мы его и прихватим.
   - Где он?
   Один и тот же вопрос прозвучал практически одновременно... Столь же слаженно парни завертели головам, стремясь обнаружит указанный предмет. Ну что, пора просветить спутников насчет азов охоты на морферов.
   - Сейчас покажу, - сказал я, поднимаясь на ноги и направляясь к месту, где засек свой будущий трофей. - Следите внимательно, что я делаю.
   Морфер я сумел заметить по едва видным красным отсветам, что пробивались даже сквозь слой земли. Просто так хватать его не стоило, могло так случиться, что там вовсе не дорогостоящий предмет, а какая-то малоизвестная пакость. Сняв с пояса раскладной щуп из пластика повышенной устойчивости, я аккуратно потыкал в место расположения вроде как морфера. Хм... а все нормально, пакостей не планируется. Можно брать! Присев и аккуратно сняв слой земли, я извлек на поверхность 'трилистник' - полезную штуку в некоторых ситуациях.
   - Что это за штуковина? - спросил Хват при молчаливой поддержке Лешего, тоже желающего удовлетворить жгучее любопытство.
   - 'Трилистник'. Название, что очевидно, из-за внешнего вида получено, - ответил я, помещая трофей в контейнер и убирая до поры до времени в рюкзак. - Хотя некоторым он больше напоминает застывшие лепестки пламени. Кстати, последнее близко по сути, ведь используется он для поглощения холода. Про 'фриз' слышали?
   - А как же! - мигом отозвался Хват. - Мутант такой, неподвижный, тепло из всего живого высасывающий.
   - Вот против него 'трилистник' и используют. При попытке поглощения тепла морфер активируется и начинает заниматься ровно противоположным - нагревать пространство вокруг себя. Причем нагревает не как обычный источник. А рассеянным манером. То есть сам искатель, у которого с собой 'трилистник', даже легкого ожога не заработает. Жаль только, что помимо достоинств у некоторых морферов и недостаки присутствуют.
   Спутники мои молчали, но всем видом показывали, что ждут продолжения лекции. Ну что ж, мне не так и сложно.
   - Постоянно на себе такое таскать не каждый решится. Энергия Мутагена, она от некоторых морферов в больших порциях исходит. То есть если 'трилистником' пользоваться, то эпизодически. Это только темные и Хранители Ковчега могут себе позволить плевать на меры предосторожности.
   - Угу, они все мутанты!
   - Не все, Леший, далеко не все. Среди темных кланов да, практически все намертво привязаны к Мутагену и просто не могут уйти во внешний мир. Хранители... с теми сложнее. Среди них есть всякие, в том числе и те, кто совершает вылазки по малопонятным делам клана. Но в целом ты прав - мутировавшие искатели только в этих кланах обретаются.
   - Ну ты, Умник и... умник. Кстати, а морферы все так прячутся, что их сразу и не видать?
   - Не все так серьезно, но за версту точно не заметить. Тут как с таящимися мутантами - нужны внимательность и чутье. Ну еще визоры частично помогают, но только частично. Кстати, есть и такие морферы, которые можно обнаружить только с визором и в определенный период суток.
   - Это какие же? - подключился к нашему разговору Хват, до этого несколько приумолкший.
   - 'Безумная Луна' например, - пожал я плечами, - Само название говорит за себя. Днем можешь даже не пытаться ее найти, да и ночью... Сначала вычисляют места, где этот морфер ВОЗМОЖНО появится. Потом ищут морферы-спутники и даже привязанных к месту мутантов, которые по концентрации энергии Мутагена на схожем уровне находятся. Еще кое-какие прикидки делают и только потом ждут нужного времени и начинают с приборами осматривать местность.
   - И зачем такой геморрой?
   - А потому что 'Безумная Луна' - это почти уникальный морфер. За всю историю их шесть штук нашли, но искать не прекращают. Название у этой штуки говорящее. Подкинешь ее в лагерь врагам, так через часок половина с ума сойдет, другая, психически более устойчивая, в жуткую депрессуху впадет и сражаться до последнего точно не захочет, скорее уж разбежится.
   Рассказ о свойствах морфера произвел впечатление. Хорошее такое, устойчивое. Ничего, пусть проникаются серьезностью окружающего мира. К тому же это не байка, а суровая реальность. Ну, не совсем уж вся... Я умолчал, что есть морферы, которые снижают воздействие на психику, хотя и не полностью его устраняют. Так что 'Безумная Луна' не так страшна, как считает большинство молодых искателей. Зато полезна, как ни крути.
   - Умник, - спросил из-за спины Леший, когда мы тронулись в путь, - А сейчас мы куда?
   - Пройдем немного прямо, потом доберемся до моста, что пересекает шоссейку, - ответил ему я. - За мостом небольшая роща, а затем будет заброшенная ферма. На ней, кстати, часто сидит пост темных искателей. У них тут в долине есть вспомогательная база одного из кланов, вот иногда и забредают на ферму. Не скуки ради, а исключительно для того, чтобы пересечься с заказчиками. К себе в гости они мало кого приглашают, вот и назначают встречу хоть и на контролируемой территории, но не у себя дома. Вот такие у них заморочки, по мне весьма странноватые.
   - Каких еще заказчиков?
   - Самых обычных, Леший, - усмехнулся я. - Тех, что делают заказы.
   - Да, нет, я не о том, - смутился мой собеседник. - Что за заказы они им предлагают?
   - Разные. В основном те, за которые мало кто другой возьмется. Темные способны проникнуть в самые укромные уголки Мутагена, в этом им только Хранители конкуренты. Но последних не наймешь ни за какие блага, так что остаются только первые. Что же до конкретики, так об этом с посторонними не делятся. Мне так точно не докладывали, - решил сворачивать я пустопорожний разговор. - Кстати, ты бы по сторонам больше смотрел, а то все внимание только на разговор переводишь.
   - Да тут и нет никого, - удивился Леший. - Я же не слепой и про местность тоже не забываю.
   - Слепой не слепой, но вон там валялся труп жаба, - ткнул я за спину метров на пятьдесят. - Что не сказал?
   - Так падаль же, - пожал он плечами. - Что в этом такого? Тем более лежит не первый день.
   - С чего ты так решил? - удивился я.
   - Так это земноводное уже все полуразложившееся. Цвет как у недельной давности утопленника, на коже сплошные язвы, про запах и не говорю. Эта тварь теперь только стервятников заинтересует, да и те вряд ли жрать такое дерьмо станут.
   Тьфу ты! Вот она ошибка новичков во всей красе. Пытаются подходить к местным реалиям с мерками привычного мира.
   - А теперь выслушай лекцию самого опытного искателя из присутствующих. Самое забавное, что это не ты и не Хват. Жаб был пристрелен не более пары часов назад, я бы даже скинул до часа. Почему пристрелен? Так тварь осталась целая, другие мутанты ее просто разорвали бы в клочья. Валяется совсем мало, так как до сих пор ее не схарчили, а это в Мутагене происходит очень быстро. А на вид внимания не обращай - жаб, он всегда такой. Живой даже противнее, хотя и представить сложно. Последнее... Его еще и выпотрошили, чтобы ценный ингредиент достать. Рука опытная, всего пара надрезов. Новички бы устроили филиал лавки мясника, не зная толком, где и что в потрохах жаба расположено. Из всего этого следует что?
   - Что час-два назад тут проходили опытный искатель, а то и не один, - грустно ответил напарник. - Умник, извини, сглупил я что-то.
   - Я для того с вами и иду, чтобы на глупости указывать, пока те до смертельного исхода не довели. Но кое-что из важного покамест за кадром осталось, - спокойно ответил я, останавливая движение и осматриваясь по сторонам. - Час назад мы были сравнительно недалеко. Так что выстрелы хоть краем уха, но должны были бы услышать. Тем более, что жаб редко в одиночестве шляется. Зуб даю, что в соседней яме и за кустами валяется еще один или даже парочка подобных мутантов. Выводы?
   - Стреляли из бесшумного оружия.
   - Правильно, Леший, зачет! С таким часто ходят темные. Они стараются - с их слов - не тревожить Мутаген излишним шумом, поэтому носят "винторезы", "валы", "грозы" с глушителями. Скорее всего, их мы и найдем на ферме, вот только знать бы из какого клана и в каком настроении. Хорошие отношения у меня не со всеми, хотя врагов как таковых нет. Но относительная расположенность и нейтралитет - две большие разницы. Нейтралы могут и пальнуть по нам сгоряча.
   После этого я замолчал и продолжил движение. Осмотр не выявил чужого присутствия, хотя я мог и не обнаружить замаскировавшихся людей. Тем более темных, для которых Мутаген стала даже не вторым, а единственным домом.
   Немного позже мы подошли к маленькому болотцу с узкой полосой едва текущее воды. Раньше тут была неплохая речка, уверен, что и рыба ловилась хорошая, но с возникновением Мутагена этот водоем постепенно превратился в зловонную жижу. Так что теперь это была редкостная химическая дрянь, выпускавшая ядовитые испарения. Еще хорошо, что у нас противогазы не фильтрующие - с такими и вовсе делать тут нечего - а изолирующие с регенеративным патроном. Только знай меняй его и всего делов. И все равно, как только доберусь до Мамонта, сразу заменю продукт технологий нашего мира на соответствующий морфер. Оно надежнее.
   Через болото перебрались по старым мосткам, которые хоть и имели весьма потасканный вид, но продолжали нести службу. Идти по такому настилу, вид которого вызывал сомнения в его надежности, было страшновато. Под ногами булькало непотребное месиво, наводящее на мысль, что без влияния каких-то мутантов не обошлось. Каких? А бес их знает, я ж не ученый из Острога, чтобы знать всякие мелочи, для выживания и грамотной работы не важные.
   Уже перед самым берегом я заметил пару сломанных дощечек в настиле. Все-таки они не выдержали веса проходившего перед нами человека и переломились. Проходивший тут не смог удержаться и рухнул ногами прямо в нелицеприятную хреновину. М-да, если у того комбез ниже среднестатистического, то ноги он себе пожег знатно. Или же получил нехилое токсическое отравление, что тоже то еще сомнительное удовольствие.
   Кстати, слом был очень свежим, просто наисвежайшим, что наводило на некоторые мысли относительно принадлежности неосторожного искателя. Примерные, чего греха таить, но и они были полезными.
   Итак, что мы имеем? Темные искатели никогда не лопухнутся так нелепо. Понимаю, что и на старуху бывает проруха, но в такой нелепый косяк не верю. Весь полученный тут опыт орет дурноматом, протестуя.
   Вот и выходит, что прошли тут совершенно другие искатели, и они же перестреляли жабов. Бесшумное оружие наводит на некоторые размышления - а не Чистильщики ли тут бродят? В принципе возможно, завернули сюда с одного из своих опорников и топают в сторону Песочницы. Поэтому и маршруты наши совпали. Тогда понятно становиться и мое нежелание идти по открытой местности возле скопища 'тостеров'. Как раз вышли бы им на глаза, а расстояние хоть и почти предельное, но вполне убойное. Особенно, если в отряде имелась дура, подобная той, из которой ссадили Штыря и молодого научника в мой последний рейд. Про 'кувадлометр' и не говорю, это оружие вообще куда угодно дострелит.
   А что, реальная гипотеза? Чистильщиков опытных хватает, вполне могли быстро и грамотно перестрелять жабов, выпотрошить трофеев ради, да и двинуть дальше. А вот с ловкостью у них не всегда хорошо, их больше на бой натаскивают.
   Наскоро обрисовав положение своим спутникам, я задумался над проблемой. Раненый - а он просто должен был быть после купания в химическом коктейле, тем более, что и следы после мостка этому соответствовали - задерживал отряд порядочно. С сожженной ногой долго не пойдешь, какое бы обезболивающее не использовал. Нужна пауза для лечения. Значит, они должны остановиться на ферме и по мере сил оказать помощь бойцу отряда. Могут еще и подкрепление запросить... Мало ли у Чистильщиков малых баз и опорных пунктов по всему Мутагену.
   Вот и получается, что соваться сейчас мимо них дело не только опасное, но и глупое. Мало того, что выставят пару постов поблизости от фермы, так еще есть риск нарваться на группу поддержки, если удастся проскочить мимо первого отряда.
   Пока я размышлял над дилеммой и вопросом "что делать", Хват перехватив эстафету у Лешего, приступил к расспросам насчет особенностей Чистильщиков. Пришлось просветить напарника, рассказывая не то, что находилось в поданных полковнику Смирнову докладных записках, а куда более эмоциональные оценки клана наемников. Надо заметить, что особой любовью я к ним не питал, уж больно склочный народец. Да и столкновения с ними были... неоднократные.
   Забавно, но факт. Если и дальше так дела пойдут, то парни проникнутся моим видением Мутагена, а там по цепочке передадут остальным. В таком раскладе образующийся клан станет... Чем угодно станет, но только не тем, на что изначально могли рассчитывать те, кто его сюда отправил. Полковник Смирнов, хоть и умный человек, но так и не понял, что такое Мутаген. Он и не мог понять, потому как со стороны это просто невозможно.
   Поживем - увидим. А пока я аккуратно свернул минилекцию о Чистильщиках и приказал:
   - Разговор пока закончили, после побеседуем. Давай за мною и очень тихо. Леший - прикрываешь.
   Все это время мы сидели на корточках возле дороги, скрываясь в кювете рядом с мостом. Переходить через ровную поверхность асфальтовой полосы не хотелось жутко, хотя мое чувство тревоги выдавало средний уровень на незримой, но ясно ощутимой шкале. То есть стремно, но действовать не только можно, но и нужно. - Так, Леший, - стал раздавать я указания, - Сидишь со своей стрелялкой, пародией на пулемет, прикрываешь нас отсюда. Я веду Хвата до рощи, там оставляю и возвращаюсь за тобою. Если вдруг что заметишь подозрительное - лупи без разговоров и предупреждений. Друзей тут нет, только враги.
   - Понятно, - кивнул тот и отошел на полусогнутых немного в сторону, укладываясь на землю на новой позиции. - Стрелять буду по всему, что только шелохнется.
   - Только не по воронам, и прочей мелочи. А то нас демаскируешь раньше времени. Эх, надо было вам взять вам стволы с глушаками, тем более имеется возможность неограниченного кредита со стороны нашего командования. Интересно, как там Смирнов, уже встретил свою проверку?
   Последний вопрос явно был встречен спутниками с выражением полнейшего недоумения на лицах. Заметив это самое удивление под прозрачными стеклами масок, я не стал заморачиваться с объяснениями, махнув рукой. Дескать, не берите в голову. Заодно и из своего сознания вымел несвоевременные мысли.
   Ткнув Хвату пальцем себе за спину, указывая его местоположение, я шагнул на дорогу. Десять шагов по ней показались дорогой на Голгофу. Все тело было напряжено, словно струна, в ожидании выстрела. Последующие полста метров до рощи и вовсе были самыми долгими. Эх, отвык я от стандартных искательских будней за последнее время, трясусь, словно новичок, случайно попавший на территорию Хранителей Ковчега.
   К счастью никто не помешал передвижению нашей маленькой группы. Не треснул выстрел затаившегося противника, не выскочил мутант, чтобы сожрать или попробовать это сделать. Недвижные мутанты также попадались в довольно умеренном и относительно безопасном ассортименте: видимый издалека гравистрелок, парочка 'капканов', да яма с 'тиной', что и вовсе за серьезную проблему не считалась. Главное тут не зевать и все нормально. Хвата я оставил у первых деревьев и настрого запретил тому покидать это место. Добрался до Лешего и привел его, находясь под прикрытием ствола Хвата. Все свои передвижения совершал каждый раз по новому маршруту. В итоге получилось нечто вроде латинской "зет". Если посмотреть на мою тропу, то сложилось бы впечатление, словно великан Зорро оставил свою легендарную отметку.
   - Что теперь, Умник, - спросил меня Хват, когда наша компания воссоединилась и отошла немного в глубину рощи, под защиту стволов и пожухлых крон, - Останемся тут?
   - Нежелательно, - покачал я головою, с ходу отметая поступившее предложение. - Сейчас хоть и день, но темнеет в Мутагене относительно рано. Какое то влияние местной энергетики на преломление солнечных лучей и прочие научные дебри. Сам не вникал и вам не особо рекомендую. Если не сумеем до темного времени проскочить к Песочницен, то придется ночевать здесь, а это не желательно. В темноте тут такие монстры бродят, что все голливудские придумки из ужастиков сами начнут орать от страха и гадить под себя при виде местных монструозин. Надо подобраться поближе к ферме и посмотреть что там и как.
   К ферме я подходил с правой стороны. С левой, со стороны шоссейки, искатели просто обязаны были поставить пост, контролирующий движение с обеих сторон. Ведь мало кто решит пройтись по ровной асфальтированной тропке, да и мутанты предпочитали именно ее кустам и рытвинам. Кроме того я опасался часового на башне, стоящей позади кирпичных строений. Чем раньше была эта штука - не знаю. Скорее всего, обычной водонапорной башней. Вот только потом в ней прорезали вверху широкое окошко-лаз и приварили несколько стальных уголков в металлической трубе внутри под настилом. Забирались туда по внешним скобам.
   Подозреваю, что все это дело рук темных, которые присматривали сие занимательное местечко под свою базу. Вот только из-за слишком оживленного маршрута решили от этой идеи отказаться. Темные искатели очень сильно не любят чужое внимание и предпочитают селиться в мертвых поселках в глухих местах. Там и оборону строить легче, и чужаки добираются с огромным трудом.
   Снайпер на башне... Главный вопрос в том, есть ли он там? По всем прикидкам просто обязан присутствовать. Чистильщики свято чтут определенные правила своей нелегкой работы, особенно вот такие полезные подстраховки себя любимых. А что? Посадил снайпера на господствующей высоте и отдыхай почти спокойно. Особенно если снайпер не абы какой, а умелый и хорошо экипированных нужными морферами.
   Именно поэтому пришлось заставить себя и спутников выключить всю имеющуюся электронику во избежание засечки и ползти на брюхе. Неприятно, долго, нужно, но необходимо. Лучше уж так, чем пуля в башку.
   Метрах в пятидесяти от стены я смог рассмотреть едва видимый сизый дым, исходящий из башни. Снайпер или же его напарник курит? Не может такого быть! Получается, что там не Чистильщики, у которых, несмотря на некоторые закидоны, с дисциплиной очень строго. Тогда кто? Явно не новички, жабов грамотно под орех разделали.
   Блин, загадок все больше и больше. Пора уже и разобраться с ними. Вот и начнем... Благо удалось незаметно подобраться и остановился я возле пролома в стене. Кусок плиты раскрошился от времени или просто повышенного воздействия вредной среды и оставил метровый квадрат пустого пространства. Пролезть через него мешала сварная решетка из толстых арматурин, служившая каркасом плиты. Ничего, хоть пролезть внутрь и не получится, зато можно все рассмотреть. Ткнув своим спутникам на углы стены, показав им, что там необходимо занять позиции, я стал наблюдать.
   Картина, что характерно, меня совсем не порадовала. Между двух длинных строений из кирпича возле костра сидели четверо искателей. Точнее, сидели только двое - другая пара лежала, причем не по своей воле. Руки и ноги были стянуты за спиною, капюшоны комбезов сняты с голов.
   Вот и опознал хотя бы часть из присутствующих! Оба связанных принадлежали к одному из темных кланов, тут и к гадалке ходить было незачем. Мутации, они издалека заметны, особенно некоторые из них, так что не пришлось даже напрягаться, выискивая довольно малогабаритные метки на комбезах. Тем более что одного знал лично и поддерживал нормальные отношения. Друзьями не были - с темными, если ты сам не отмечем мутациями, завязать дружеские отношения весьма и весьма сложно - но помогали друг другу при случае да и общались свободно.
   Звали этого темного искателя Беспалым. Из-за мутации у него то ли отвалились передние фаланги пальцев на руках и ногах, то ли просто сами пальцы стали такими... тем более что следы ногтей присутствовали. Но это ему не мешало спокойно пользовать оружием и прочими предметами. Второго не знал, да и не нужно мне было это.
   Зато я узнал клановую принадлежность искателей, захвативших темных в плен. Круг, разделенный на черную и белую половины - эту эмблему знали все, даже только что оказавшиеся на территории Мутагена. И почти все ее ненавидели. Причем вполне обоснованно. 'Искупители' - самый отмороженный и мерзкий клан во все Мутагене, к тому же секнтанты-фанатики. Иные банды и то попристойнее будут... Хотя банды долго не живут, быстро вырезают. А вот Искупители. Несмотря на усилия прочих искателей, живут и относительно здравствуют. И это несмотря на то, что любой 'гранильщик', боец Простора или даже Хранитель, не говоря уж о солидной части вольных охотников, считал своим долгом поубавить количество этих выродков.
   Займусь, прямо сейчас и без вариантов. Благо и ситуация позволяет, надо только прикинуть действия, чтобы темных ненароком не задеть. Этим и озадачусь.
   Итак, что имеем? Двое выродков сидели у костра, парочка переговаривалась под деревом у одного из строений метрах в десяти от костра. Еще двое - прямо по парам разбились, словно первоклашки на прогулке по городу - находились чуть в стороне, причем один лежал на земле и громко матерился, пока второй возился с его ногой. Рассмотреть, что именно он там делал, я не смог - второй располагался немного боком, загораживая видимость.
   - Клещ, - зло проговорил один из "костровых", - Если не заткнешься, то переименую в Сильвера. И ногу отрежу, чтобы приделать деревяшку для придания настоящего облика.
   - Пашук, - стал оправдываться тот, - Нога болит просто спасу нет. 'Калейдоскоп' плохо помогает.
   - А он не должен тебе боль убирать, придурок, - буркнул тот, что оказывал ему первую помощь. - Он лечит рану и делает это очень быстро и качественно. Еще полчаса-час и можно снимать. Сиди и не рыпайся!
   Проговорив это, 'искупитель' поднялся с земли, стряхивая мусор с колен. Ну а я тем временем продолжал оценивать как расположение врагов, так и возможный уровень противодействия.
   Раненый - это хорошо. Мобильность на минимуме, отвлечен на собственные болевые ощущения, то есть полбойца. В башне сидит раздолбай, манкирующий своими прямыми обязанностями. Пашук... этот матерый, сразу видно! Глазами по сторонам так и зыркает, руки вот-вот готовы сомкнуться на оружии... Этого своим ребяткам не доверю, сам прикончу. Насчет остальных не готов точно сказать, фактов мало.
   Теперь насчет трофеев. Морфер по прозванию 'калейдоскоп' не хотелось бы попортить, он может очень сильно пригодиться. С тех пор как сгинула Герла из-за отсутствия целебного морфера, я дал себе зарок всегда иметь при себе такие штучки. Именно штучки, потому как два морфера - это еще и дополнительные гарантии.
   Ну вот и все. Узнав, что мне нужно и выработав примерный план боя, я подозвал к себе своих спутников и кратко изложил им суть задачи.
   - Хват, ты из своего граника, - начал я выдавать вводную, - Сначала укладываешь гранату в парочку под деревом, потом пускаешь следующую в башню. Смотри не зацепи пленных, нам с ними еще работать придется. Это не враги, даже не нейтралы, а самые что ни на есть союзники. Сможешь все сделать точно?
   - А то! С такого расстояния я гранату в стакан уложу. Лучше ты мне скажи что делать после того, как башню разнесу?
   - После башни хватаешь автомат и страхуешь меня. Если противник укроется в зданиях, то постараешься его достать оставшейся гранатой. Если она еще будет... Леший, теперь ты. Ползешь на угол и дожидаешься, когда сюда рванут бойцы из поста. Там парочка должна быть, а то и трое. Валишь их и страхуешь дорогу. По первым прикидкам там никого не должно быть, но все же лучше заранее озаботиться. Все, заняли позиции.
   - Уверен, что они побегут сюда? - с сомнением произнес Леший. - На их месте поступил бы по-другому.
   - Ох как уверен, - прошептал ему я. - Это же 'искупители', те еще отморозки, не дружащие с головою. Гонору много, опыта у некоторых тоже хватает, но вот в серьезных заварушках выдержка им отказывает. И осторожность на нуле, один часовой в башне чего стоит со своей махоркой. Не человек, а паровоз! Все, по местам.
   Пока мы перешептывались, возле костра происходило поначалу непонятное шевеление. Один из отморозков подобрал толстую палку, до этого одним концом лежавшую в огне, и поднес ее к лицу темному. Сначала я не понял, зачем он это сделал. Пленный с минуту лежал неподвижно, никак не реагируя на такую угрозу. Только когда он дернул головою и прохрипел едва слышное ругательство, до меня дошло, что "искупитель" попросту прижигает ему лицо.
   Вот подонки, мало их давили по всему Мутагену! Таких надо еще при рождении топить, как ненужных щенят. Вот только очень жаль, что будущего монстра нельзя определить в младенчестве, иначе от скольких бы проблем избавились. А то любят у нас в появлении выродков общество винить и только его. Нет, оно свою роль играет, спору нет, но в основе все же генетический материал. У морального урода никогда и ни при каких раскладах ничего пристойного не родится. Факт, а он, как известно, штука упрямая.
   Ладно, что-то меня не в ту степь понесло. Мои спутники уже заняли свои позиции и изготовились к стрельбе. Короткий кивок Хвату и одновременное нажатие на спусковой крючок автомата стали решающими событиями в жизни всех искателей - темных и из клана Искупителей - находящихся сейчас на ферме.
   Граната влетела точно под ноги сидящим у дерева "искупителям" и расплескалась огнем по людям. Через пяток секунд следующая улетела в трубу, угодив точно в прорезанное отверстие. Из него вырвался факел пламени, указавший, что с засевшим там противником покончено раз и навсегда.
   Пока Хват разбирался со своими противниками, я вел отстрел выбранных для себя. Двумя очередями по паре патронов покончил с отморозками у костра - "искупители" упали на землю, не успев даже понять, что происходит. Очень удачно получилось, что все они все отметились разгильдяйством и временно откинули защиту с голов. Ну, по неосторожности и награда. А вот с последней парочкой пришлось повозиться - первый упал от очереди по корпусу и оглушенный - если не раненый - начал вяло ворочаться в лежачем состоянии. Зато второй сумел уйти в сторону, загородившись баррикадой из различного металлического мусора. Теперь достать его было очень сложно, учитывая, что имелась опасность поразить темных.
   Проблему решил Хват, который приподнял ствол своего ГН и пальнул почти отвесно. Как он сумел добиться такой точности попадания - не знаю, но пару секунд спустя хлопнул взрыв точно в том месте, где мелькала едва различимая за преградой фигура "искупителя". Как только там опал огненный цветок взрыва, я рванул на всех парах, стремясь добить раненого противника.
   Добивать не пришлось... Как и первая парочка, этот был без защиты на лице, и взрыв просто сжег ему и физиономию и дыхательные органы. Отлично! Попутно я добил раненого в грудь противника, который успел прийти в себя и пытался дотянуться до автомата, уроненного в метре от себя.
   Почти готово, первый и основной этап боя закончился. Теперь осталось подчистить и... Моя пробежка, осмотр на наличие целых, то есть способных нажимать на спусковой крючок противников заняли меньше минуты. Сразу же после этого я занял позицию ныне дохлого "искупителя" за баррикадой, направив ствол в сторону ворот. Вот только продолжить бой не получилось. Звонко раскатилась дробь двух длинных очередей Лешего, и все закончилось.
   Минут пять мы сосредоточено сидели и старались услышать или увидеть затаившихся врагов, но все было тихо. Теперь точно все! Махнув рукою Хвату, чтобы меня подстраховал, я по-быстрому просмотрел два строения фермы и пробежал к воротам. Ненадолго замер и проскочил промеж полуоткрытых и вросших в землю створок. Метрах в двадцати обнаружил два тела, чьи костюмы были посечены пулями Лешего.
   - Только двое? - негромко окликнул я последнего, обернувшись в сторону того места, где тот по моим предположениям должен был спрятаться.
   - Да, - ответ пришел немного точки, по моим прикидкам наиболее подходящей для расположения Лешего. - Больше никого не было, если только прочие не рванули сразу от поста в обратную сторону.
   - Понятно, - откликнулся я, - Давай со мною, прикроешь, если что. Хват, ты остаешься тут и внимательно крути головою по сторонам... и не сильно расхаживай тоже - мало ли какая тут пакость притаилась, которую я не смог обнаружить.
   Вдвоем с Лешим, вполне толково меня страхующим, мы добрались до дороги. В остатках небольшой автобусной остановки, обложенной ящиками и мешками с землей, никого не заметил. Но это еще ни о чем не говорило. Пришлось дать пару коротких очередей по укрытиям, в надежде, что притаившийся враг раскроет себя. Не вышло. То ли там сидел опытный боец, то ли и в самом деле остановка была пуста.
   - Прикрывай, - едва шевельнув губами произнес я Лешему. - Я туда.
   На удивление, тот меня расслышал или просто догадался о смысле фразы. Перехватив поудобнее штурмовую винтовку, Леший сместился на несколько метров в сторону, откуда ему будет удобно смотреть за окрестностями. После этого я тихо и быстро, готовый в любой момент упасть и укатиться в бок, направился к укрытиям. Но... остановка была пуста. Убедившись в этом, направился обратно, уже будучи уверенным в окончательном завершении этой схватки.
   Хват на ферме ничего не трогал, все время контролируя обстановку. Даже темных не стал развязывать, что было вполне нормальным. Он их не знает они его тоже... А проявлять альтруизм и излишнюю доверчивость... подобные люди в спецвойсках редко встречаются. Просто не выживают, получив несколько пуль от тех, кто вроде как не представлял особой опасности. А темные искатели опасность представляли, да еще какую. Беспалый уж точно был матерым головорезом, я вообще отказываюсь понимать, что его и вдруг спеленали как младенца.
   - Сторожишь?
   - Сторожу, - радостно оскалился Хват, отвечая на вполне себе риторический вопрос. - Темные искатели, как я чую, матерые... Вот и не стал до твоего прихода развязывать. Было опасение, что могут под шумок пристрелить или прирезать, если чуть зазеваюсь. А то и скрылись бы от греха подальше, не зная что им ожидать от спасителей. Тебя ж не видели или не опознали. Один хрен.
   Кивнув в знак того, что понимаю и поддерживаю, я двинулся к темным, на ходу снимая шлем-сферу, совмещенную с респиратором. Присев на корточки, извлеченным из ножен десантным ножом перерезал путы на руках старого знакомца и произнес:
   - Привет, Беспалый, давненько мы с тобой не пересекались на ядовитых тропах Мутагена. И надо же было встретиться в таком месте и при таких обстоятельствах. Как же ты, такой битый жизнью искатель, умудрился влипнуть в такую ситуацию?
   Возиться с ногами и его спутником не стал, ибо было лень. Просто передал темному нож для выполнения всех этих действий. Тот с полминуты растирал руки, затекшие от жестких веревок. Потом быстро освободил ноги и напарника, после чего вернул мне клинок рукоятью вперед.
   - Случайно все вышло, стоило потерять на несколько секунд внимательность и вот результат, - буркнул тот, наверняка заметив, что это объяснение меня ну ничуть не впечатлило. Пурга быстрого приготовления, на новичков рассчитанная. Зачем? Пока не знаю. - Кстати, Умник, давненько тебя не было видно? Отдыхал во внешнем мире?
   - Можно сказать и так, - спокойно ответил я, присаживаясь возле костра и начав освобождать карманы и рюкзаки убитых "искупителей" от явно не требующихся покойникам вещей. - Вот только не поверю, что темных искателей смогли скрутить какие-то сраные сектанты-отморозки. Что-то тут не вяжется, уж прости на ехидном слове.
   - А ты посмотри в карманах у того вон парня, - посоветовал мне собеседник, кивая в сторону трупа отморозка по прозвищу Пашук, мной же недавно пристреленного. - Только пусть перед этим твои парни отвернутся. Им такое видеть не стоит.
   Я прекратил свое действие по сбору трофеев, которое не рекомендуется путать с мародерством, и пристально всмотрелся в его лицо. Беспалый спокойно, даже равнодушно встретил взгляд. Похоже и впрямь что-то серьезное, раз темный искатель специально заострил разговор.
   - Хват, Леший, - повернул я голову в сторону парней, - Притащите сюда тех покойников, что от поста шли. Только не сразу обоих. По одному - первый тащит, второй страхует.
   Как только мои напарники скрылись за воротами, я перевернул тело на спину - в момент смерти 'искупитель' упал лицом вниз - и опустошил его карманы, не забыв и в рюкзаке покопаться. Рюкзак оказался малоинтересен, а вот в одном из карманов я нашел редкий, очень редкий и специфический морфер. 'Стазис' - таково было название этой штуковины. Внешне морфер был похож на грубо ограненный кристалл, внутри которого билось, пытаясь вырваться наружу, изумрудное сияние. Красиво, завораживающе, но... смотреть на него не рекомендовалось. Остановишь взгляд на минуту, сразу же заработаешь дикую головную боль и одновременно легкую сонливость.
   Казалось бы ничего особенного, ан нет. Головная боль и дремота - эти эффекты возникали лишь у обычных искателей, а вот на порождения Мутагена он действовал совсем по другому. Достаточно было несколько раз сжать обманчиво твердый, но податливый, хоть и мгновенно восстанавливающий исходную форму морфер в руке и... Все мутанты от простейшего попрыгунчика до таких тяжеловесов как 'горгулья' и 'богомол' просто не заметят искателя, у которого имеется такой артефакт в активированном состоянии. А период активации длился до нескольких часов. Потом два-три часа на перезарядку и можно использовать еще раз и еще. К тому же этот морфер не имел никаких вредных свойств.
   Впрочем, насчет последнего со мной согласились бы не все. И в число этих самых 'не всех' входили все темные искатели. На них, которые в результате полученных мутаций стали частью биосферы Мутагена, он действовал не менее эффективно, чем на простых монстров. Теперь мне понятно, как отвлеклось внимание у Беспалого с его товарищем. Скорее всего, "искупители" подкрались под прикрытием работающего морфера и шустро разоружили очумевших темных, после чего связали. Вот только почему они тут же их не прикончили и остались на ферме? Очень интересный вопрос. Могли выпытывать нужную информацию, а могли и просто покуражиться из-за своей шизанутой веры в не пойми что. Или еще какой расклад был, о котором теперь все равно не узнать. Сам Беспалый даже если знает, то все равно не скажет.
   Не менее интересным вопросом являлись мои дальнейшие действия. 'Стазис' был настолько нелюбим темными за его свойства, что они всеми правдами и неправдами стремились его заполучить у нашедших это опасное оружие. Если же обладатель такого сокровища не шел на уступки и отказывался от немаленькой суммы - правду сказать, настоящую цену темные дать могли не всегда, так как она была обалденно велика - то в последующих неприятностях был виноват сам несговорчивый искатель. Темных радовало только одно - таких морферов было найдено за все время существования Мутагена едва ли с десяток. Два ушли во внешний мир; один засветился у Простора, ставившего над раритетом какие-то невразумительные опыты; ну а прочие осели в тайниках темных кланов. Конечно оставались еще и Хранители, но среди них народу с мутациями тоже хватало. Поэтому темные как-то не сильно беспокоились о возможных экземплярах 'стазиса', что могли оказаться у этого самого таинственного и закрытого клана в Мутагене.
   - Что дальше будешь делать? - очень спокойно спросил Беспалый. Странно, но именно это показное спокойствие сильнее всего показывало его взволнованность, - С артефактом, я хочу сказать. Полную цену мой клан не даст, но процентов на тридцать-сорок можешь рассчитывать. Хочешь переводом, а можем и иными морферами.
   - Держи так, на тяжелом положении в общем то хороших ребят я наживаться не собираюсь. Деньги есть, с морферами пока тоже не особо горит,- не менее спокойно и равнодушно, но кто бы знал, чего мне это стоило, кинул 'стазис' темному. - Штука хорошая, но понимаю, что гарантий ее постоянного у меня пребывания никто не даст. Но знай, Беспалый, за тобою и всем твоим кланом должок. Клан - за артефакт. Ну а ты - за свою шкуру.
   - Разберемся, - буркнул тот, убирая артефакт и только после этого занявшись раной своего спутника, - Но лично от меня тебе большое спасибо. Кстати, вон твои парни возвращаются.
   Темный кивком указал на ворота, через которые мои спутники затаскивали первое мертвое тело. Точнее тащил Хват, а Леший стоял метрах в десяти от него, спиною к ферме. Пока они собирали всех мертвецов в кучу, я проводил инвентаризацию их имущества. 'Намордники' и '3D' в количествах, соответствующих трупам... Увы, не все оказались рабочими, гранаты Хвата повредили парочку. И все равно, наличие подобных штучек весьма и весьма порадовало, надо сразу же будет использовать. Замеченный ранее 'калейдоскоп' тоже отправился в карман, заодно с несколькими 'черепками' и одним 'растворителем'. Что ж, неплохой навар, с какой стороны ни посмотри. Особенно если учитывать, что визоры покойных отморозков я тоже прихватил. Воспользоваться ими не получится, предварительно надо было бы ломать блокировку. А на это ни у кого из нас руки не заточены. Да и нужной техники тоже нема.
   Деньги... Не шибко много, но двенадцать штук евриков тоже не мусор. Оружие я брать не стал. Лишний вес, которого у нас и так имелось в избытке. Предложил его темным, но те прихватили только боеприпасы, собственные морферы, от количества которых я только облизнулся, и ушли. Кстати, их уходу меня сильно расстроил. Признаться честно, имелись вполне конкретные планы насчет того, чтобы воспользоваться их услугами как проводников. Жаль, очень жаль.
   - Леший, - подозвал я напарника, когда темные покинули нас, - Ты точно только двоих видел?
   - Точно, Умник, - кивнул тот. - А что, есть сомнения в том, что там было больше этой парочки?
   Скорчив недовольную гримасу, обращенную не к напарникам, а к склочности фортуны, я ответил;
   - Еще как есть, да еще повышенной весомости. Когда я осматривал остановку, то нашел окурок сигареты определенной марки. Ни у одного из трупов подобных не было, и пустой пачки с остальными бычками также не обнаружил. Значит некто, кто курил на дороге, скрылся при первых выстрелах.
   - А у того? - указал он на башню, где еще потихоньку дымилось тело снайпера. - Заядлый дымоглот... был, пока не помер. Его же ты не осматривал столь подробно, да и вот этих сгоревших тоже обошел стороною.
   - Не думаю, что один из них пришел сюда после того, как покурил на остановке. Нелогично. У меня есть предположение, что эти уроды ждали именно того человека, что забыл окурок. Бычок был очень свеж, возможно, он его просто уронил при шуме боя, иначе мог и упрятать с глаз долой. "Искупители" потому и сидели тут на ферме, что ждали гостя. Иначе по быстрому провели бы полевой допрос, прикончили темных затейливым манером и ушли.
   - Их еще раненый сдерживал, - подсказал Хват. - Из-за него могли задержаться. А папироса могла быть единственной, стрельнули у приятеля в другом месте и только сейчас скурили.
   - Могло быть и так, - согласился я, хотя и не был полностью уверен в этом. - Но с той же вероятностью могло быть и НЕ так. Ладно, все равно уверенности тут быть не может, так что оставим зарубку в памяти и трогаемся в путь. До вечера нам обязательно надо успеть добраться до Песочницы. Переночуем на базе, где обычно новоприбывшие искатели тусуются, а потом я пойду через периметр.
   Тут оба моих спутника изволили сильно удивиться. Хват так и вовсе не выдержал, спросив:
   - И зачем оно тебе надо - через те самые пояса обороны тащиться?
   - Это скорее вам надо, ну и вашему непосредственному начальству.Кое-какие сведения там остались, ресурсы. Дистанционно взять не получится, только так.
   - Ясно. Ну а мы? Ты сказал, что ТЫ пойдешь, а как же с нами быть?
   - А вы тем временем в Песочнице погуляете, сведете шапочное знакомство с новичками. На всякий случай, чтобы неприятностей не было, попрошу одного из телохранителей Мамонта за вами присмотреть. У вас, ребятки, специфического опыта нет, с местными охранными системами незнакомы. Есть серьезная опасность нарваться на солдат защитной линии, привлеченных сигналами охранных систем. Одному и спокойнее, и надежнее.
  
  Глава 4
  
   Проход по безопасной тропе через железнодорожные пути не принес неожиданностей. Кстати, этому я был только рад, так как неожиданности в Мутагене чаще всего являются только неприятными.
   А вот и они... проблемы. Возможные проблемы, вполне способные перерасти в реальные. Дело в том, что как раз возле старого полузасыпанного туннеля - впрочем, еще годного для прохождения через него - мы столкнулись с тремя искателями. Отсутствие эмблем на комбезах однозначно выдавало в них независимых охотников за удачей. С одной стороны хорошо, потому как кое-какие кланы вызывали у меня только головную боль. С другой же... Все банды, бандочки и просто одиночки из отмороженных по самые уши - они тоже на комбезах никаких знаков не носят. А комбезы то так себе. Хреноватые.
   - Спокойно парни, - и своим и чужим произнес я, когда наши группы ощетинились стволами. - Спокойно. Я Умник, если приходилось слышать. Одиночка, сейчас учу молодняк - вот их.
   - Шершень, - произнес один из них, - А это Прут и Костыль. Мы... просто гуляем.
   - Понятно, - кивнул я, заметив паузу. Ага, как же, по Мутагену гулять ну прямо лучшее времяпровождение... Особенно поблизости от свор голодных мутантов. - Как там насчет тропы, что по направлению к Песочнице, не сильно всякими тварями загажена?
   - Пройти можно свободно, если только голова нужным местом к телу приставлена. Ладно, нам пора.
   - Давай, двигай по своим делам. Да, кстати, есть для вас всех небольшая информация.
   - Не покупаем, - отрезал Шершень.
   - Бесплатная, такое продавать - явное западло. Смотрите, совсем рядом отсюда "искупители" находились. Один отряд сумели накрыть, но кое-кто мог и уйти. Смотрите не нарвитесь.
   Шершень кивнул, благодаря за предупреждение, и наши отряды разошлись.
   - Это те самые нейтралы? - спросил Хват, - Мы к ним на базу не заглянем?
   - Да бес их разберет. Может с того подобия базы, о которой я говорил. Может и нет... Отличить тут сложно, опознавательных знаков нет. Нет, там нам в любом случае делать нечего, уже все давно обсудили. Я же говорю, кроме Мамонта поблизости никто не захочет расставаться с тремя хорошими комбезами. Я уж не говорю относительно подобающей начинки, которая как бы не поважнее внешнего будет.
   - Крохоборы, - покачал головою Леший, - Совсем не желают налаживать отношения со своими соседями из альтернативного мира.
   - Ты еще им это скажи, - буркнул я, не расположенный к подобным 'шуткам юмора'. - В лучшем случае посчитают сумасшедшим, а тут таких немало. В худшем - нарвешься на куда более серьезного обормота, который тебя и шлепнет на всякий случай. Или не шлепнет, а устроит сначала полевой допрос по всей форме, а потом сдаст кому-нибудь. Например, лидеру Простора, он по должности такие загадки любит. Так что держи подобные высказывания при себе.
   - Умник, - быстро проговорил Хват, невольно спасая своего коллегу от серьезного разноса. - Там что-то мелькнуло впереди.
   - На пригорке?
   - Да, пара непонятных фигурок промелькнула. Вот только толком ничего не смог разобрать.
   - 'Носороги' наверно, - пожал я плечами. - А может и 'пустотник' нарисовался, что хуже. Они очень любят с бугорка на добычу бросаться, чтобы ошеломить. В основном, на змееволков или на жабов. Но на нас вряд ли бросятся, поостерегутся. К тому же и расстояние существенное, в случае чего размолотим в три ствола.
   Леший потянулся было почесать голову, но наткнулся на броню Чертыхнулся, помолчал пару секунд и все же не удержался от вопроса:
   - Умник, а что это за тварь такая 'пустотник'?
   - Нехорошая тварь.
   - Так тут других и не бывает...
   - Тоже верно. Но эта относится к числу особо пакостных, если зазеваешься. 'Пустотник' сам по себе не слишком опасен. Обычная тварь, по внешнему виду на подросшего до человеческих размеров павиана похожая. Неядовита, когти и зубы так себе, сверхсилой тоже не одарена. Зато может мгновенно перемещаться, пусть и на небольшие расстояния. Хорошо хоть всего несколько раз, потом очень долго отдыхать приходится.
   - Что то такое я в отчетах твоих читал, - призадумался Хват. - Точно! 'Дырокол', тот мутант, который случайно перемещает попавшего в него по всему Мутагену. Они часом не родственны с 'пустотником'?
   Я сделал неопределенный жест, показывая, что тут уж одному Мутагену и ведома вероятная родственная связь порожденных им тварей. Лично я склонен считать гипотезу разумной, но... Теоретические дебри сейчас совсем не интересуют, в отличие от практических знаний.
   - Не забивайте покамест себе голову сложными материями. Запомните про особенность 'пустотника' и что перемещается от метров на двадцать от силы, а то и в два раза меньше, если особь не шибко матерая. Опознать место можно по странной ряби, появляющейся в воздухе. Стреляйте туда - не ошибетесь. А пока - двинулись дальше.
   Хват пожал плечами, мол, ты старший, тебе виднее. После этого эпизода никаких мало-мальски значимых событий не происходило. Мы спокойно проскочили железнодорожный мост, обойдя его стороною, и вышли к месту, которое некоторые искатели считали окраиной Песочницы. Вот тут я призвал всех к крайней осторожности. Часто в этих местах можно было увидеть самый разный люд - от одиночек, до неведомо как забредающих сюда боевых групп Хранителей Ковчега. Все-таки это не абы что, а Песочница, то есть место, где пересекается множество дорог Мутагена. На наше счастье, никто не пожелал нас попробовать на зуб или уложить меткой очередью.
   - Еще часок и будем на месте, - сообщил я парням, когда подошли к высохшему руслу мелкой речушки, - Только будьте крайне осторожны, здесь места очень урожайные на всяких прикованных к месту мутантов. Не могу сказать. что они особенно опасны, но компенсируют это своим количеством. Чистить же их на постоянной основе никто не имеет ни желания, ни возможностей.
  
  ***
   Уже почти перед самой целью, то есть базой находящейся под патронажем Мамонта и его людей, - километрах в двух или немного меньше - мы наткнулись на покойников. Два молодых искателя, один из которых еще не сменил принесенную из внешнего мира защиту на нормальный комбез, лежали рядышком. До тел вездесущие и вечно голодные мутанты не успели добраться... Странно, ведь было его в этих местах не много, а очень много, хоть местные искатели регулярно устраивали облавы и очищали местность от тварей. Конечно, все это было не просто так - Мамонт платил пусть и не щедро, но достаточно для того, чтобы всегда находились желающие подработать.
   - Кто это их? И что со временем смерти?
   - Если ты, Хват, ждешь от меня ответа, то смогу ответить только на второй, да и то - приблизительно, - ответил я, осматривая тела. Мда, вот и пригодились несколько полезных уроков, полученные от местного танатолога. Воистину не бывает бесполезных знаний. - Пару часов назад их грохнули. Хм, а ведь тут не дилетант поработал, да к тому же не из бедных. Входные отверстия пуль специфические, они только от бесшумок и остаются.
   - Точно, - кивнул Леший, подтверждая высказанную мной версию. Внезапно его взгляд зацепился за что-то. Он наклонился и поднял с земли что то мелкое, после чего торжествующе выхохнул. - Гильзы от спецпатронов! Их тоже не спутаешь ни с чем. Наверное, разборки между собою искатели устроили. Дождался мститель своих обидчиков за пределами базы и решил разом свои проблемы. Только странные они, Лизы эти. Сильно похожи на СП-4, а такие патроны применяются... блин, не помню.
   - Почему так решил? - с любопытством спросил я. - Можешь обосновать или так, треп на тему?
   - Да запросто обосную, - ответил тот. - В таком месте, где собирается много молодых и здоровых парней, просто не может не быть конфликтов. Поссорились, потом один решил разобраться, тем более, что оружие имеется, и подкараулил их. Скорее всего, бывший вояка, дезертировавший со своим оружием, или прикупил тут.
   - Версия вполне подходящая, вот только за конфликтами Мамонт следит строго. Набрал себе отряд из искателей-ветеранов, они при любой заварушке мигом буйные головы урезонивают. Нейтрализуют. Попинают для приличия, а потом к Мамонту. Если тот решит, что серьезно человек накосячил, то его опричники вышвырнут виновного прочь без оружия и снаряжения. А то и просто мутанту в пасть бросят. Бывало всякое, о все по делу, не придерешься.
   - Серьезно...
   - Тут тебе не 'самый гуманный суд в мире' - радостно оскалился я. - Да оно и к лучшему, никаких адвокатов-бумагомарак и условных сроков. Все согласно вине, без сомнений и колебаний. Так что если ты прав и это обитатели Песочницы что-то не поделили, то убийца глуп, если рассчитывает на возможность быть неузнанным. По гильзам можно свободно установить владельца оружия, тем более, что на этой базе почти не бывает искателей с таким стволом под боеприпас.
   Хват покатал на ладони одну из найденных Лешим гильз, а затем полюбопытствовал:
   - А ты на кого грешишь? На мой взгляд, версия Лешего вполне подходит к данной ситуации. Убийца же может и не вернуться в Песочницу. Дождался момента, когда его тут ничего не держит, и он готов к свободному поиску. Кроме того с ними мог быть третий, который и прибил товарищей, как только нашли ценный морфер и не могли его поделить.
   - Морфер.. это всегда хорошо. Одна проблема - настолько дорогих, чтобы можно было пойти на такой риск, в окрестностях Песочницы практически нет. Пониженная в сравнении с другими областями энергия Мутагена дает о себе знать, - покачал я головою, поднимаясь с корточек. - Из-за мелочевки не стали бы вешать на себя серьезные подозрения. Слухи, они разносятся быстрее. чем многим хотелось бы. Вот и прикинь, что станет с искателем, которого всерьез заподозрят в такой пакости. Достаточно скинуть общее оповещение по сети 'визоров'. И все, готов еще один 'вне закона'.
   - Тогда у тебя должно быть свое мнение. А, Умник?
   - Без мнения я точно никуда. А оно такое, что это дело рук "искупителя", ушедшего от нас.
   Оба моих напарника с сомнением покачали головами, но промолчали, решив не вступать в споры с командиром группы. Так что до собственно Песочницы мы дошли в молчание. О чем думали мои спутники, я не знаю, а вот меня терзало беспокойство. Я готов был поклясться на чем угодно, что дело, в которое мы влезли, очень паршивое. Впрочем, иначе редко бывает, особенно в последний период времени. Только и остается, то напрягать все свои возможности, дабы выскользнуть не только без потерь, но и с некоторой пользой.
   - Кто такие?
   Мои размышления были безжалостно прерваны громким окриком из старого автобуса, который сейчас был обложен мешками с землей по самую крышу. Присутствовали и несколько щелей для наблюдения и стрельбы. Так себе огневая точка, ну да и понятно - сюда нормальных бойцов не посадят. Так... шелупонь. Настоящих головорезов Мамонт на куда более важных участках расставляет.
   - Умник с новичками, - спокойно отозвался я, хотя и было мое спокойствие не полным. Здесь всегда имелся шанс получить шальную или случайную очередь от перенервничавшего охранника. Тогда оставалось бы принимать бой, а потом уж разбираться с кем постарше. - Меня тут многие знают.
   - Кто?
   - Беса кликни по рации, ну или Филина, если он не в разъездах во внешнем мире. Могу и еще контакты назвать, если этих мало.
   - Достаточно. Жди.
   Минуту спустя, после неразборчивого бормотания в автобусе, тот же голос разрешил нам идти. Интонации были... кислые. Похоже, кто-то из вышеназванных устроил ему клизму с добавлением кислоты и патефонных иголок. Оно и понятно, этих охламонов из внешней охраны заставляют учить прозвища тех, кто пользуется среди искателей мало-мальски приличным авторитетом. Ну а я из когорты новичков да-авненько выбрался.
   - Умник, - спросил меня Хват, когда мы прошли мимо двойного забора из колючки, - А что тут серьезными огневыми точками не озаботились?
   - Смотря где. Подступы к логову Мамонта почище виллы мафиози охраняются. Само же оно - вылитый бункер рейхсканцелярии по степени защиты. Чуть ли не самое укрепленное место Мутагена. И еще одна уникальная особенность есть, ну да про то вам пока рановато знать.
   - Там.. все может быть. Зато здесь - полное убожество.
   - Нормально, - отмахнулся я. - Мутантов тут не так уж и много, серьезных еще меньше. От них вполне хватает пары пулеметчиков и вот таких 'укреплений'. От серьезного же нападения кланов или рейда из внешнего мира никакая времянка не спасет, нужна серьезная работа по созданию укрепрайона.
   - И что мешает?
   - Жадность Мамонта устроит? - хмыкнул я, ничуть не кривя душой, но потом все же уточнил. - Это я про одну из причин, но не единственную. У старого зверя нет желания создавать клан он граничивается небольшим количеством ветеранов Мутагена, которых он знает и которым полностью доверяет. К тому же своего рода экстерриториальность - Песочница ведь своего рода учебный лагерь для молодых искателей. От банд здешняя оборона защитит, кланы его не тронут. Разве что Искупители или если у войск из внешнего мира крышу снесет.
   - А такое часто случается? - уточнил Леший. - Государство, оно всегда хочет получить все. И Мутаген - очень лакомый кусочек.
   - Случается, но редко. И чем дальше, тем реже. Тут ведь дело в том, что на каждую попытку вторжения идет ассиметричный, но очень болезненный ответ. Помнится, в своих рапортах я упоминал про террор-группы Простора, разведотряды Хранителей Ковчега и прочих, что действуют во внешнем мире, включая наемников.
   Леший и Хват синхронно кивнули. Оно и понятно, мои рапорты оба наверняка чуть ли не по сотне раз перечитывали. Стремясь как можно более подробно вникнуть в местные реалии. А там... было и описание тех причин, по которым силовые структуры практически разочаровались в попытках нагло лезть на территорию Мутагена.
   Ну какой смысл пытаться, теряя людей и технику, лезть на территорию Мутагена хлестаться с яростно сражающимися искателями, когда сразу или чуть погодя наносились точечные удары по организаторам подобных рейдов? Потери не стоили приобретений, да и задержаться на временно полученной территории. пораженной биовирусами, просто не получалось. Контратаки, мутанты всех видов, постоянная неуверенность в том. доживут ли оказавшиеся тут до рассвета...
   Кончалось все одинаково. Войска отводились обратно, восстанавливалось статус-кво и только после этого террор-группы искателей заканчивали свои особо наглые акции во внешнем мире.
   Впрочем, все течет, все меняется. Изменилась и стратегия силовиков. Теперь они не гнали сюда своих людей, поступая куда как хитрее и изощреннее. Управление мутагенного контроля (УМК) вводило небольшие квоты на наличие среди войск иностранного контингента. Не просто так... Им скармливалась определенная деза. В результате которой те с упорством, достойным лучшего применения, время от времени пытались атаковать искателей. И получали по полной программе.
   Естественно активировались террор группы кланов, но... Фокус был в том, что виновниками были иностранные личности. Вот на их территории искатели и отрывались. И кланам моральное удовлетворение, и государству определенная польза.
   Конечно же суть интриг не была тайной за семью замками, благо среди лидеров кланов и просто авторитетных искателей дебилов не было в принципе. Так что за каждую подобную операцию УМК, скажем так, доплачивало кланам: оружием, спецтехникой. Пусть это все было не самое уникальное, но и не откровенный хлам. В общем, народ радостно мешал варево интриг, куда со всех сторон добавлялись все новые и новые ингредиенты. Мутаген, что тут еще добавить! Уникальная территория, уникальная структура, изменить которую не дано, можно лишь немного корректировать в тех или иных интересах.
   Вот и мои напарники явно вспомнили те самые особенности, потому как дальнейшие расспросы как-то приувяли. К тому же от внешних постов до обжитых мест Песочницы добираться было недолго.
   О, а вот и Филин, легок на помине! Наверняка именно с ним связывались по рации охранники. Не зря же этот весьма авторитетный искатель выполз из своей берлог. Как ни крути, а у меня с ним вполне пристойные отношения. Ну ценит он тот факт, что я большое количество новичков натаскивал, к тому же никого из них не потеряв, и все тут.
   - Умник, черт полосатый! Давно тебя не видел, - воскликнул он, едва мы подошли. - Совсем тебя в этом не соответствующем положению комбезе не признать. С трудом верится насчет проблем с наличностью. Я ведь наслышан про твой последний рейд, в котором ты на кое-кого серьезного шороху навел. Да, надо бы поговорить...
   - Здорово, птица ночная, - протянул я собеседнику ладонь, которую тот сдавил, чуть ли не перемалывая мои многострадальные кости. - Вот, с парнями познакомься - Хват и Леший. Нормальные ребята, хоть и первый раз в Мутаген попали.
   - Новички, значит, - поздоровался с ними Филин, но уже не столь костоломно. - Считайте, вам повезло с учителем. Умник у нас один такой, что провел в Зоне немногим больше полугода и сумел выбиться в ветераны. Это я не про срок, а про знаменитость и мастерство.
   - Ладно тебе хвалить, - отмахнулся я, - Еще сглазишь ненароком. Лучше давай поговорим, а ребятки пусть поблизости походят, с местными пообщаются.
   Пара слов в приказном порядке, и вот уже оба моих спутника пошли... общаться, а заодно и наводить возможные контакты в искателями-новичками. Лишь одно условие было поставлено - находиться в зоне прямой видимости. Как говорится, страховка всегда полезна. Да и сами они... по своей неопытности могут косяк упороть, тогда мое присутствие поможет быстро и безболезненно разрулить возможный конфликт.
   Ну а сейчас надо узнать у Филина, чего ему надо. Да и самому спросить нелишним будет. Сдается мне, что поползли слухи о моем последнем тут рейде, а это не есть хорошо. Это есть очень и очень паршиво.
   - Ты, Умник, рано вернулся, - сразу взял быка за рога Филин. - Хранители Ковчега в бешенстве, тебя внесли в стоп-лист, назначили очень серьезную награду за голову. Именно голову. без всего остального организма. Так что теперь ходи и оглядывайся. Искупители, некоторые Чистильщики, банды, особо жадные вольные охотники... Да ты и сам все знаешь.
   - Как протекло?
   - Никто целенаправленно не сливал информацию о последнем твоем рейде, - покачал головой приближенный Мамонта. - Просто Хранители не дети малые. Умеют копать. То место, которое ты со своими приятелями разнес на молекулы, было очень дорого фанатикам. Кое-кого уже достали.
   - Ч-черт! Кто?
   - Штырь. Ирина из научников сейчас в Остроге сидит и носа не кажет. Место безопасное и если кто внутри заработать не решит - не поймают.
   - Дальше... - выдавил я из себя. Хотя внутри была смесь злости и понимания, что дело серьезное. - Надо знать всю картину.
   - Это правильно. Твой последний спутник в том деле где-то во внешнем мире. Живой вроде, но больше ничего не знаю. По информации все, но мой тебе совет... Вступи в серьезный клан. 'Гранильщики' тебя примут, да и Простор не откажется. Иначе достанут, одиночкой долго от Хранителей не побегаешь. А так... может и поубавят прыти, если за тобой не только личная репутация стоять будет, но и мощь клана.
   - Благодарствую, Филин. Но есть у меня кое-какие идеи, могут и сработать.
   - Тогда удачи тебе, Умник, - искатель протянул мне руку и вновь похрустев моими косточками, добавил. - Какие-нибудь просьбы есть? Смогу - помогу.
   Я несколько призадумался. Вроде бы конкретно от Филина ничего и не надо. Хотя...
   - Сейчас к Мамонту направляюсь, потом во внешний мир на денек по делам. Сможешь за моими парнями присмотреть?
   - Пусть сидят, - согласно кивнул головою искатель. - Присмотрю. А у Мамонта будешь новые комбезы брать?
   - Конечно же. Сам видишь, что за позорище был вынужден напялить по независящим от меня причинам.
   - Понятно. Да, завоз у Мамонта был с неделю назад, так что товар успел не только разложить, но и готов предложить широкий выбор.
   Оставив парней на попечение опытного искателя, я направился к живой легенде Мутагена и огромному жмоту в придачу. Правда, такой поступок не сильно пришелся по душе моим спутникам, судя по недовольному бурчанию с их стороны. Ну да ничего, перетопчутся.
   - Спокойно, - обратился я к ним, - Еще успеете повидаться с Мамонтом, большим и толстым. Только потом, а то он при виде такого молодняка цену заломит еще больше.
   Вход в логово Мамонта, как и всегда, был приветливо распахнут. Это с уличной стороны. А вот если сделать пару шагов, то... перед вошедшим представала сейфовая створка, мимо которой ну никак не пройти. Мало того, ее вынести - огромных трудов будет стоить, ведь хозяин этого места никогда не экономил на собственной безопасности.
   И видеокамеры, пусть незаметные. Но присутствующие. Чтобы войти, ты должен был снять защиту с головы, показать собственное лицо. Тогда и только тогда у вошедшего была возможность пройти дальше. Ну да меня тут явно знали.
   - Умник? - прозвучал немного недоверчивый голос из невидимого микрофона. - Проходи.
   После едва слышимого щелчка электрозамка, я потянул на себя толстую металлическую плиту и оказался в тесном тамбуре, служившем для посетителей. Максимум здесь могло поместиться человека три-четыре. Это если не набиваться, подобно шпротам в банке...
   Сей тщательно спланированный 'отстойник' был отделен от следующего помещения такой броней, что аж не по себе порой становилось. Только кумулятивным снарядом солидного калибра и можно было пробить преграду. Бронестекло? Даже не знаю... Не раз видел это явление, а ничего толком сказать не могу. Однако не удивлюсь, если при создании... этого были использованы и элементы неких редких морферов.
   Ну а как же осуществлялся процесс торговли? Очень просто. Товар передавался через боковое отделение, где имелась дверца-ниша. Закладываешь туда свое барахло, Мамонт нажимает на кнопку и та втягивается к нему. Покупка товаров происходит в обратной манере.
   Здравствуй, ворон здешних мест! Это я насчет появления хозяина, ничуть не изменившегося с момента последней встречи. Ростом под два метра, бритая шишковатая голова, короткая бородка... Ко всему этому прилагалось тело борца-тяжеловеса и острый взгляд, казалось пронизывающий объекты интереса насквозь. В общем, запоминающийся типаж.
   - Совсем не ожидал тебя увидеть, - покачал головою Мамонт. - Поговаривали, что ты ушел на покой, заработав целое состояние. Или твоя удача подвела тебя, и Мутаген забрал твою жизнь. Или голова попала к Хранителям, что вот уж с месяц мечтают ее получить.
   - Насчет первого не угадал - слишком привык к Мутагену, не тянет меня на покой мирной жизни. И остальные догадки, к счастью, ничем не оправданы. А пришел сюда по делу, причем не с мелочами. Сам знаешь, из-за мелочей уважаемого искателя беспокоить - дурной тон.
   - Выкладывай, - кивнул тот. - Есть, что продать?
   - Не совсем. Из товара есть пяток 'черепков', 'растворитель' и несколько визоров, снятых со свежеубиенных 'искупителей'.
   - Возьму. Дальше.
   - Хорошо, перейду к покупкам. Нужны три комбеза: два обычных для вольных искателей уровнем повыше среднего и один эксклюзив. Для меня. Ну и нормальные визоры числом три, последней модели. Информацию внутрь свежайшую опять же не забудь.
   Мамонт думал несколько минут, сопровождая мыслительный процесс постукиванием пальцами по столешнице. Все это время я равнодушно осматривал помещение, в котором он располагался. Эх, как бы мне хотелось посмотреть что находится ЗА ним. А то так, одни лишь слухи, пусть и подтвержденные кое-какими фактами. Ведь именно там его знаменитая 'капсула' - конгломерат морферов, используя который старый зверь может перемещаться под землей вместе с особо ценным барахлом и телохранителями. Секрет его почти что неуязвимости.
   - Судя по твоей просьбе, у тебя с собою нет ничего, чем мог бы заплатить, в полном объеме. Выставленное на продажу никак не покрывает запрос. Так? - нарушил свое молчание торговец.
   - Так, - отозвался я. - Но я же не первый раз к тебе обращаюсь с такой просьбой. Другие даже и не заморачиваются, спокойно верят на слово. К тому же имеется открытый счет у Маршала. Если что-то уточнить желаешь - свяжись с ним по визору, он подтвердит.
   - Не первый, но никогда настолько не пропадал и не возвращался в таком непрезентабельном виде. Ну допустим... Я свяжусь с Маршалом, но это не моментально. Придется немного подождать.
   - Время терпит. Я все равно собирался во внешний мир на денек по делам своим разным. Возможно, переведу определенную часть денег на контролируемые кланами потоки. Не исключено, что возможную оплату деньгами получишь именно так.
   - Так - устроит, - спокойно откликнулся торговец. - За обычный набор заплатишь деньгами, а за эксклюзив... тут я Маршала побеспокою. Подтвердит - тогда упакую твой комбез морферами по твоему списку. И вот этот список ты мне сейчас оставишь. Дело не моментальное. Мне подгонку сделать надо будет. И Умник, не переживай ты так. Мы, торговцы, все такие - только о барыше думаем.
   Угу, это точно. Для подобных тебе и жизни рядовых искателей неходовой товар. Хотя, сам же был нам подобным, да и сейчас легенды о тебе ходят, одна другой краше. Ведь Мамонт, как и Маршал, как и Эскулап - это не просто искатели, рыскавшие по Мутагену чуть ли не с момента его образования. Тут и еще кое-что, куда как интереснее. Поговаривают, что эта троица из ныне живущих и не являющихся Хранителями Ковчега больше всех знает о тайнах Мутагена.
   Пока же мне пришлось составить подробный список заказываемых товаров. Закончив, я покинул бункер этого жмота, направившись обратно к парням
   - Значит идет искатель к Эскулапу анализы сдавать, - услышал я за десяток метров от костра, возле которого собралось не меньше пятнадцати человек, голос Хват. - Как полагается, приготовил коробок с этими самыми анализами. И все, пропал. Находят его только через несколько часов всего измордованного, но живого. Товарищи с вопросами: "Что случилось, Неужели новый мутант попался, что так извращенно над людьми изгаляется?". А тот им отвечает: "Насчет этого не знаю, последнее что помню, это "гранильщиков" встретил и они спичек попросили, прикурить.
   Ржач был настолько силен, что Филин выбрался из своего уютно уголкаа и шикнул на весельчаков. Шум немного стих, но ненадолго. Через минуту местные новички - молодняком язык не повернулся назвать, так как тут были дядьки за тридцать и старше - затеребили Хвата на наличие еще чего-то такого, похожего на предыдущее повествование. Хм, судя по всему, парни не пропадут. Вон как в коллектив сумели влиться за недолгое время. Вот только Лешего не видать возле костра. Интересно, где он?
   Напарник отыскался возле места, где сегодня отдыхал Филин, который рассказывал парню свои многочисленные похождения. Что ж, этот искатель и в самом деле знает очень много. Если бы не Мамонт, предложивший ему более спокойную работку на территории Мутагена, то продолжил бы свою весьма успешную охоту за морферами. И не только за морферами, он ведь раньше и охотником за головами был. Не один десяток отщепенцев приговорил из верного АК. Кстати, чуть не забыл!
   - Филин, тут еще одно дело есть, - отозвал я его в сторонку, так как кроме Лешего рядом сидели еще несколько слушателей. - Интересная инфа, но не для всех, так что давай отойдем в тихое место.
   - Двигай за мной, - проговорил искатель, поднимаясь из уютных объятий кресла, раньше бывшего частью автомобиля. После этого завел в пустой дом и внимательно посмотрел на меня:
   - Говори, что там у тебя.
   Выслушав мой рассказ про отморозь из числа Искупителей и найденных неподалеку мертвых телах, он выругался.
   - Суки вислоухие, нормальных парней загубили, - зло выдавил из себя слова искатель. - Барс и Кочерга, скорее всего, и были этими мертвецами. Как раз ушли за несколько часов до твоего подхода.
   - Гильзы от СП-4 поблизости валялись. Припоминай, не видел ли ты поблизости человека с оружием под такой патрон. Не часто в этих местах крутятся подобные люди. Темные искатели тут почти не ходят, 'гранильщики' тоже. Думай, Филин, ты тут в теме. Что знал, уже сказал.
   - Вроде не видел, - покачал тот головою. - Но поспрашиваю у своих по этому поводу. Спасибо, что сообщил.
   - Не за что, - отозвался я. - Ребят жалко только. Мои ровесники ведь, не старше.
  
  
  Глава 5
  
   Переход с территории Мутагена во внешний мир прошел без приключений. Я сам удивился той легкости, с которой это проделал. Хотя, именно тут, в данной точке, линии были слабыми. Минные поля, витки колючки и "егозы" несколько дотов и ни грамма электронной начинки. М-м, просто ровная тропа для нелегала-искателя, пронеслось в моей голове, вызвав ассоциацию с диверсантами, тайно переходящими границу.
   Проблемы появились, когда я оказался на той стороне. Проблема называлась - одежда. Я помнил о том, что в моей экипировке нет морферов, которые могли быть обнаружены охранными системами, но забыл о другом. Не менее важном. Расслабился самым недопустимым образом. Ведь с обычном мире комбезы как то не являются допустимой формой одежды, они вызывают не только удивление, но и подозрение с последующими неприятностями. Пришлось скидывать с себя комбез, отстегнув от него сапоги - очень удачная конструкция, когда можно оставить обувь - и топать в простых камуфлированных штанах и тонком свитере. На мое счастье сезон позволял такое передвижение. Окажись сейчас зима, то нынешним видом вблизи охраняемой территории вызвал бы удивление не меньшее, чем когда разгуливал в облачении искателя.
   Как бы то ни было, но я сумел добраться до своего тайника со шмотками и привести себя в приличный вид. Относительно приличный. Говорить о том, что одежда приобрела очень сильный запах сырости - читай, плесени - совсем неохота. Едва только сумел добиться этого, немедленно рванул в ближайший крупный город. Как раз там и был мой давний схрон на случай неприятностей. А что? Пусть хоть и не два шага, зато мало вероятности того, что там могут связать меня с искательской деятельностью.
   По прибытии я мало того что распотрошил тайник, но и активировал свои тайные счета и перевел активы в сеть, контролируемую кланами. Заодно и перевел подобающую сумму к Мамонту.
   Честно говоря, меня сильно напрягала вся эта процедура с переходом "границы" туда и обратно, но выпотрошенный схрон того стоил. Носители информации, они содержали и компромат на кое-кого, и редкие документы но некоторым участкам Мутагена. Сейчас мне все пригодится, но только не где то там, а рядом, при себе.
   Дождавшись положительного отклика, что деньги вошли в область, недоступную воротилам из внешнего мира, я засобирался обратно, повторив свой маршрут в обратном порядке. И вот сейчас, облаченный в свой хреноватый комбез и со всем имеющимся снаряжением лежу на самой границе, неподалеку от дороги на Песочницу. Мне осталось проползти совсем немного, чтобы покинуть опасную территорию, контролируемую охранными отрядами вояк, но помешала странная активность последних.
   Серьезная активность, такую я и не видел еще. Число солдат в поле зрения просто зашкаливало. Причем настораживало даже не это, а их принадлежность. Камуфляж, оружие, амуниция - они явно были не наши, а из-за кордона. Плюс сюда явно подтягивали технику, демонстрируя тем самым свое желание прокатиться на территорию мутагена. Ну-ну! Вроде должны были зарубить на носу, что Мутаген плохо переносит такое габаритное железо, жестоко наказывая особо борзых. То один экипаж бронекоробки сгинет, насмерть примороженный, то гравистрелки позабавятся, то 'чертовы колеса' превратят стал в кучу металлолома. И все это очень быстро, не успеют даже углубиться на особо загаженную мутантами территорию.
   И что тут наблюдаем... Угу, пиндостания классическая, звездно-полосатые матрасы со своими бронекоробками 'International MaxxPro' Теоретически предназначенные для безопасного передвижения. Как бы защищенные от мин и огня из засад, дорогие в производстве и... малоэффективные. По мнению нормальных специалистов. А не этих заокеанских пижонов. Пусть тешатся. К тому же, как ни крути, на территории Мутагена даже самые серьезные броневики и прочая техника ни черта не стоят.
   Посчитаем. Лично я вижу три таких бронекоробки, а чуть дальше и грузовики просматриваются. Могу и ошибаться, но вроде как FMTV, тоже с тех же самых мест. Обычный грузовик в бронированным корпусом - средство для перевозки как пехтуры, как и грузов. В этом же случае явно и то, и другое. Пять. Нт, все же шесть. И это только то, что я вижу в зоне прямой видимости.
   Такая перемена обстановки на вечно сонной территории означало только одно - грядет очередная интрига господ из УМК. Однозначно подводят под монастырь очередных не слишком одаренных. Даже интересно, кто из юсовского руководства в очередной раз проявил глупость, подставляя свою структуру под меткие пули террор-групп кланов Мутагена?
  Одна проблема тут есть, зато серьезная. Уроды, так их всех, отсюда до базы в Песочнице с десяток километров. Если мозги у командиров сей группировки хоть немного работают, то они вышлют специальные группы для блокирования базы. Те за пару часов смогут пройти невеликое расстояние, пусть и потеряв немалый процент личного состава от активности вечноголодных мутантов. Потом пойдут простые бойцы, подпираемые в спины техникой, которая будет двигаться медленно и поодаль, чтобы раньше времени не выдать свое присутствие.
   Будет ой! До Мамонта и его головорезов-ветеранов им не добраться, но шорошу наведут, устроив искателям из новичков крещение кровью. А оно кому надо? Конечно же нет, тут и гадать нечего.
   Интересно, а сам Мамонт и его подручные знают об этой суете, смогли получить от информаторов необходимые сведения о грядущей операции? Сильно сомневаюсь. Иначе Филин бы меня уведомил, настоятельно порекомендовав или отложить выход во внешний мир, или уж возвращаться другим путем.
  И что из этого выходит? Лишь то, что надо на всех парах поспешать на базу. Если припоздаю, то не только придется отложить обзаведение нормальным комбезом, но под удар попадают мои спутники. Полномасштабная военная операция в Песочнице - это однозначно куча трупов с обеих сторон. Хоть Хват с Лешим те еще волчары. Но могут нарваться по глупому, плохо представляя себе особенности боя на территории Мутагена.
   Плюнув на все, я пополз почти на глазах у часовых на двух вышках. Риск был огромен, но я поставил на то, что вся эта кутерьма намного интереснее охранникам, чем вечный, постоянный пейзаж окрестностей, уже набивший оскомину своим однообразием. Поставил и победил. Мне удалось незамеченным проскочить мимо творящейся суеты и укрыться в овраге рядом. Пять минут я дал себе, чтобы отдышаться, после чего вновь тронулся в путь. По моим предположениям, времени имелось еще достаточно. Пока иностранные засланцы разберутся с планом действий, пока проверят и перепроверят технику, пока рядовой состав получит последние инструкции насчет опасностей Мутагена (о которых и их начальство имеет сугубо теоретические и зачастую ложные представления)... Я по любому успею дойти до базы и дать весточку не Мамонту, а для начала Филину, если он еще ни сном ни духов про эту тему.
   Выбираясь из оврага, чтобы срезать дорогу и оставить асфальтовую полосу в стороне, я наткнулся на десяток змееволков, наверняка карауливших вот такого одинокого путника. Мерзкие отродья, до сего момента незаметно притаившиеся в траве, рванули с места в карьер, заходя с двух сторон. Гибкие тела стелились почти по земле. чешуйчатая шкура едва заметно отблескивала, и все это происходило в полном молчании. Змееволки, они вообще не любят шуметь, когда загоняют добычу. Мда, хорошо еще, что с ними не было гастролера - этого координатора, к тому же любящего воздействовать своим воем на психику.
   Но и без него атака мутантов почти увенчалась успехом, учитывая, что видимость ограничивалась крутыми склонами и кустами и действовать мне пришлось в режиме цейтнота.
   Первая тварь, по габаритам превосходящая остальных и явно являющаяся вожаком, получила две пули в голову. Следом такой же короткой очередью свалил ее товарку рядом и развернулся в сторону второй группы нападавших мутантов. Эти приблизились очень близко, почти в упор и отступать не собирались, в отличие от оставшихся двух с другой стороны. Уцелевшая пара из первой партии поджала хвосты и, издавая тихое шипение, ускакала в кусты. Змееволки без гастролера вообще довольно осторожны и, получив отпор, стремятся улизнуть в относительно безопасное место. А тут я им еще и вожака угробил.
   Одна проблема - удирают они не слишком далеко. Пользуясь своим умением затаиться, могут залечь поблизости и ждать, не подвернется ли очередная возможность напасть. Это надо было учитывать и ни в коем случае не расслабляться.
   Сейчас была другая задача. Следовало немедленно разобраться с этими шестью мутантами. А быстро не получилось. Чертыхаясь - стрельбу могли услышать военные, и тогда была опасность, что решат проверить, кто это тут хулиганит - я лупанул длиной, на полрожка очередью. Одна тварь кувыркнулась через голову, упав без движения сразу же после этого. Еще одна свалилась на землю и судорожно задергалась всем телом. У третьей пулями вырвало плоть и кровь из бока, что заставило змееволка остановиться и направиться подальше, в кусты. Добить его мне не дала оставшаяся тройка, которую выстрелы совершенно не остановили.
   Остаток патронов я выпустил почти в упор, убив одно и ранив второе порождение Мутагена, но в следующую минуту повалился на землю, сбитый с ног тяжелым телом прыгнувшей на меня твари. Чудом смог выставить автомат вперед, ствол которого уперся в живот мутанта и не позволил тому вцепиться немедленно своими длинными, острыми, ядовитыми гадючьими клыками. Укусит - пиши пропало. Сразу не убивает, будет еще минут пять для срочного приема антидота. Только вот... от него дикие доли, возможность на часок-другой потерять сознание, что в моем случае равносильно той же смерти.
   Змееволк однозначно не собирался упускать такой вкусный и здоровый кусок мяса, не идущий ни в какое сравнение с жилистой, порожденной энергетикой Мутагена плотью прочих мутантов. Елозя и хлеща по моему комбезу длинным и тонким хвостом, похожим на крысиный, тварюга старалась дотянуться до моего лица и горла пастью. Пока я сдерживал ее натиск, упирая ствол автомата в живот и локтями блокируя передние лапы, которыми та могла мне сорвать защиту с лица. От ощущения близости добычи, у змееволка с верхних клыков падали капли белесого яда, чешуйки на морде топорщились, словно у вытащенного из воды ерша... Ненавижу ядовитую дрянь! Эта зловонная субстанция была опасна тем, что прозрачная броня, защищавшая лицо, понемногу поддавалась. Пока это грозило лишь ухудшением обзора, но вот потом... Нет уж, никакого ей 'потом'!
   - Тварь, - прохрипел я от злости и надвигающегося страха. - Отвали от меня на хрен, или сам загрызу!
   От звука человеческого голоса мутант завозился еще сильнее. Его задние лапы стали рвать костюм, создавая опасность того, что кривые когти в скором времени доберутся через несколько слоев кевлара до моего тела. Тут я еще вспомнил об убежавших в кусты двух змееволках и решил рискнуть. Одной рукой продолжал удерживать автомат, держа тварь на расстоянии, а второй потянулся к кобуре. Получилось. Очень удачно, что патрон уже был в стволе - хоть это по мнению некоторых и снижало время работы боевой пружины, но возможность использовать оружие быстро меня прельщала куда сильнее - мне осталось только направить пистолет в бок твари и дважды нажать на спусковой крючок.
   Выстрелы показались очень тихими, а может это случилось из-за шумевшей в ушах крови. Не издавая ни звука - змееволки всегда умирают молча, в отличие от гастролеров, в последний момент жизни пытающихся выжечь мозги всем поблизости - мой противник дернулся и свалился с меня. Толкнув издыхающее животное в сторону, я направил ствол оружия в сторону кустов, где скрылись уцелевшие два мутанта. Вовремя. Те уже мчались ко мне огромными прыжками, ничуть не заботясь о скрытности. Сейчас ставка делалась на скорость и только на нее. Успеют - гарантирован вкусный обед. Нет.... тогда их самих другие мутанты сожрут, падалью ничуть не побрезговав.
   Не ваш сегодня денек. Твари! Четыре раза пришлось нажать на спусковой крючок, чтобы бегущие споткнулись и улеглись уже мертвыми на землю. Седьмой и восьмой патроны в магазине я вогнал в головы. Контроль, он не на пустом месте придуман. Иногда особо доверчивых искателей. Повернувшихся спиной ко вроде бы мертвым мутантам, находили по частям. Если вообще находили.
   Вся схватка заняла едва ли пару минут, начиная от начала стрельбы и заканчивая тем самым контролем. А мне они показались несколькими часами. Сердце бухало в груди паровым молотом, словно решило выскочить из груди хозяина, не берегущего свое здоровье. Перезарядив автомат с пистолетом, и сунув последний в кобуру, я продолжил свое движение. Поднятый стрельбою шум, мог насторожить иностранных вояк и заставить тех начать операцию раньше времени. Поэтому мне следовало спешить.
   Мои худшие предположения оправдались, как только я оказался на территории базы. Посты охраны несли службу в обычном режиме, ничуть не нервничая. Искатели - как новички, так и немногочисленные ветераны из числа приближенных мамонта - тоже вели размеренный образ жизни. И Филин сидел на пеньке как ни в чем не бывало, потягивал пиво из бутылки.
   - Филин! - окликнул я старого и матерого головореза. - Нужно переговорить - это срочно.
   Тот согласно кивнул и указал на вход в свое жилище, предлагая пройти туда и дождаться его для предстоящего разговора. Судя по всему, дверь была открыта. Неудивительно, ведь соваться без спроса в жилище такого человека мог бы лишь вконец отмороженный придурок. Я молчаливо кивнул и спустился по ступенькам вниз. Минуту спустя светлый проем входа загородила тень, и рядом оказался хозяин этого помещения.
   - И снова привет тебе, Умник, - поприветствовал тот меня. - Что такого серьезного хочешь сообщить, и неужели это не может подождать? А то тут молодежи новой много, надо постоянно следить, чтобы не вцепились друг другу в глотки. Люди разные, тут еще не обтесавшиеся.
   - Подождать не может, а то действительно кое-кто кое-кому в глотки вцепится, причем по крупному. Опять господа из УМК начали играть в свои сложные игры. На сей раз решили погнать в качестве мяса юсовцев, но в солидном количестве. Лично я на небольшом участке видел три бронетранспортера 'International MaxxPro' и шесть грузовиков с бронекорпусом FMTV. Сам понимаешь, специально разведкой не занимался, так что может быть куда больше. Ну и сам думай, сколько ко всему этому пехоты прилагается. И выдвигаться они будут сюда. Очень скоро.
   Филин смачно выругался, потом еще раз уже менее эмоционально, зато с большими подробностями. Услышь его слова мутанты, то от стыда покончили с собою, узнав о всех тех подробностях интимного плана в коих пребывали с ними как хитрованы из УМК, так и не наивные чудики, что повелись на их интриги.
   - Да уж, Умник, умеешь ты приносить новости одна другой краше, - обратился ко мне помощник Мамонта, когда закончил вводный курс прикладной сексологии на просторах Мутагена. - Придется сматываться скорее отсюда, а то можем не успеть. И вызывать войска 'гранильщиков' и Простора. Уж они им покажут 'мамаево убоище'.
   - Друг друга то под шумок не положат?
   - Не-а, это тот случай, когда взаимная неприязнь временно откладывается в сторону. Общие интересы важнее. А друг друга они в свободное от внешнего врага время резать будут - дело весь личное, почти что семейное. Ты то сам сейчас чем будешь занят?
   - К Мамонту пойду, эта старая жлобствующая сволочь должна мне много чего, - ответил я. - Надо струсить с него это и убраться подальше. Сам понимаешь, я свой вклад уже внес, по всем понятиям. И кстати, пригони в бункер своего патрона моих салабонов, хорошо?
   - Пригоню, - кивнул мне искатель, выбираясь на улицу и начавший громко скликать к себе народ, одновременно набирая какие-то команды на своем визоре. Прервавшись на пару секунд, обратился ко мне. - Они на другом краю, сейчас в охранении с моими бойцами КМБшниками. Решил малость показать, что тут к чему и как надо охранную службу нести
   Пока Филин разбирался со своими подопечными, я направился в бункер к торговцу. Этот битый жизнью и Мутагеном волчара и во время ожидающихся тут проблем вряд ли покинет свое место, запершись в схроне. Если захотят штурмовать... Не раз такое было. В таких случаях охрана живая и охранные системы положат нехилую толпу народа, ну а потом... Потом Мамонт со своей гвардией активируют еще один уровень защиты, а сами скроются в той самой насыщенной морферами капсуле. Ищи их по всему Мутагену! Вернутся лишь потом, когда все придет в норму, а рейдеров из внешнего мира отбросят восвояси.
   Спустившись по ступенькам вниз я застыл перед запертой стальной плитой. С минуту ничего не происходило, а каждый такой промежуток времени сейчас просто на вес золота. Не удержавшись, я приложился несколько раз сапогом по двери.
   - Прекрати ломать мое имущество, Умник, - послышался скрипучий голос в динамиках. - Не то штраф навешу с процентами.
   - Открывай, Мамонт, морда твоя сребролюбивая. Время не ждет, - поторопил я его. - Спешу забрать мне причитающееся и покинуть эти края.
   - Все ходят и ходят, нормально отдохнуть и перекусить не дают. Спешат, суетятся, словно других дел нет, только отрывать меня от маленьких житейских радостей. И вообще, куда спешишь так? Или стая голодных и злых кукольников на пятки наступает?
   - Из всех порождений Мутагена торговцы самые опасные, - огрызнулся я. - Выкладывай мои вещи и поскорее - в скором времени тут очередная порция жертв интриг УМК будет. На сей раз из звездно-полосатых, где фастфуд с неба валится и мозги напрочь отшибает. Филину я уже сказал, он сейчас бурную деятельность развивает по отводу неоперившихся еще искателей.
   - Это что еще за проблемы, какие тут штатовцы, откуда могли взяться? - удивленно выпучил тот глаза. - Они же уже два месяца просто сидят, штаны свои новенькие протирают. Ни о чем таком мне не известно, а я всегда в курсе последних новостей.
   - Значит именно сегодня та сорока, что приносит новости, ушла в отпуск. Своими глазами пару часов назад видел бронетехнику и обычные войска на ближайшей базе по ту сторону Мутагена. Так что выкладывай мои вещи, и я пошел. Кстати, тебе тоже советую начать действовать, а то такое затишье среди информаторов не к добру. Филину точно никто ничего не сообщил, твои осведомители промолчали... Не думаю, что и другие твои помощники были в курсе.
   Мамонт зашевелился, что было для него верным признаком переходящего в сильную злобу раздражения. Только направлено оно было не на меня, а на тех самых проштрафившихся или вовсе скурвившихся информаторов.
   - Не учи меня, сам решу, что и когда стоит предпринять. О, а вот и сообщение от Филина, - потянулся он к визору. Прочитав не слишком объемную информацию, он довольно хмыкнул и поделился кое-чем полезным. - Вот видишь, Умник, мои помощники уже оповестили кланы, да и эвакуацию людей начали. А за сведения спасибо. С меня скидка.
   - Не помешает, - согласился я, хотя и понимал, что слишком многого ожидать от старого жмота не следует. - Ты лучше посмотри, тут двое моих подопечных подойти должны были.
   - Гляну... Хм, и точно. Как раз двое толпятся перед дверью, наверное как раз те. о которых ты говорил. Точно твои, раз защита такая же дурацкая, копия того позорища, что сейся на тебе наблюдаю. Ну ладно-ладно, это я так... Запускаю.
   Едва только рядом оказались Хват и Леший, я вновь стал наседать на Мамонта и торопить его. Как-никак, он со своими архаровцами всегда в безопасном месте окажется, а вот нам еще от отряда вторжения отрываться предстоит. Вот и получилось, что уже через десять минут наша троица вышла из бункера, сгибаясь под тяжестью мешков. По уговору, я получил два комбеза с защитой чуть выше средней для хвата и лешего. Морферов там было... в пропорцию. Обычные примочки вроде 'намордника' и '3D', кое-что более серьезное, но не слишком... Я ж не филантроп, чтобы свои отнюдь не бесконечные резервы по полной истощать. Зато насчет медицины позаботился в обязательном порядке - с недавних пор я сильно зауважал все целебные морферы.
   Комбез, предназначенный для себя любимого, был почти идентичен тому, который осел в закромах спецов из моего родного мира. В этой конфигурации морферов я был уверен, специально под себя подбирал. Конечно же все можно и нужно было улучшать. Но тут уж только со временем. Уникумы просто так не достаются, а свой лимит на них у Маршала я почти выбрал. Не ожидал, что так быстро подойдет к концу мой кредит, но... жизнь такая.
   Что еще я выколодил у Мамонта? Как и заказывал, получил три новейших визора в подробнейшей информацией о мутагене, недавних изменениях как в нем. Так и в областях контроля основных игроков. Плюс инфа о мелких и не очень бандах, сведения насчет одиночек, кое-какие аналитические записки от спецов. В общем, без этих сведений мне было бы куда как более грустно бороздить просторы Мутагена. А так... прорвусь, не впервой. Приобрел немного патронов, обычные лекарства, сухпай стандартного образца. Все, больше я утащить со своими спутниками был не в состоянии.
   Уже на улице я встретил Филина, который со своими коллегами практически закончил собирать молодняк, и теперь строил по стойке 'смирно' самых ленивых и малорасторопных.
   - Умник, ты сейчас куда, - окликнул он меня, - Не хочешь со мною? Лишним точно не будешь. Помню я, как ты новичков дрессировал. Хорошо получалось.
   - Нет, - покачал я головою, отвергая не подходящее сейчас предложение. - Рвану по той стороне, через бугры и насыпь. Так выйдет короче до бывшего автосалона, да и дорога там не самая приятная. Если военные туда рванут, так всю технику мутантам на игрушки пожертвуют, да и сами сгинут.
   - Верно мыслишь. Сам бы этим путем двинул, но не с этой 'золотой ротой'. Предпочту дороги менее козырные, но более безопасные.
   - И куда собираешься вести всю эту ораву?
   Филин тяжко вздохнул и ответил:
   - К опорному пункту Чистильщиков - это самый лучший сейчас выбор.
   - Чистильщики... Не слишком надежные господа. Сталкивался, знаю.
   - Там Валера Рыжий комендантом, он с Мамонтом повязан. Заказал много чего. А расплатиться за это никак не в состоянии. Сам понимаешь, что если Мамонт захочет, полетят от Рыжего пух да перья. Свои же и закопают. Нет, примет нас как миленький, определит на постой, пока заварушка не кончится. Заодно и поможем друг другу отбиться, если вояки заокеанские решатся нагрянуть и к нему.
   - Это навряд ли, - помотал я отрицательно головою. - Силы у них не те даже изначально. А уж что останется после мутантов и уж тем более при попытке штурма логова Мамонта... Даже не смешно.
   - Тоже сложно возразить. До встречи, Умник. Пусть Мутаген хорошо тебе улыбается.
   - И тебе. Филин.
   Попрощавшись, мы разошлись по разным сторонам. Помощник Мамонта с несколькими коллегами и последней группой новичков, укрываясь в кустах, шустро порысил в сторону старых складов мимо элеватора и разрушенного моста, я же повернул налево. Дорогу, надо сказать, выбрал не самую приятную. Она не только изобиловала ямами и провалами в земле на неопределенную глубину, но и привязанные к месту мутанты тут попадались довольно часто. В ином раскладе пробираться с новичками мимо них не стал бы, но сейчас условия были другие.
   Проскочив мимо бугра сразу за базой, я резко изменил маршрут на девяносто градусов. Если за мной кто и последует, то наткнется на скопища мутантов, что давно тут обосновались. Пойдут ли по ним в наступающих сумерках нагрянувшие из внешнего мира? Сильно сомневаюсь. Даже этим вторженцам должны были объяснить что ночью для новичков в мутагене практически верная смерть.
   - Умник, - тяжело дыша, спросил меня Хват, - А как долго нам идти?
   - Долго, - откликнулся я, - Лучше всего сейчас молчать и не отвлекать меня от дороги. Скоро начнут попадаться мутанты вроде 'магнитов' и им подобной сволочи, и тогда малейшее отвлечение внимания скажется катастрофически.
   Напарник после этой отповеди замолчал, хотя чувствуется, что вопросов у него много. Ничего, потом наверстает... если я захочу на них отвечать. Привязанные к месту мутанты стали появляться после первой же горки. 'Струны и 'арканы' напоминали о себе легчайшими видимыми и звуковыми признаками; 'фризы' заставляли помнить о наличии изменениями температуры, вечной исходящей от них прохладой; порой и 'магниты' попадались, заставляя металлические предметы чуток притягиваться, а нас мигом корректировать направление движения. В общем, скучать уж точно не приходилось.
   Вот и 'гравистрелок' затаился у выворотня, поджидая наивное существо, что его не в состоянии заметить. В десятке метров раскорячилось 'смерть-дерево', практически безопасное для идущих по земле. если только не дотрагиваться до него. Мутаген жил своей загадочной жизнью, проявляя к посторонним разве что примитивный кулинарный интерес. Я ужа давно привык к подобным зрелищам, а вот спутникам все это было в новинку. Неудивительно, что парни остановились, ошарашенные таким видом, в нерешительности посматривая на меня.
   - Э-э, Умник, - протянул Леший. - Тут же чем дальше, тем больше тварей. Я тебя уважаю, но разве можно пройти через все это безобразие? Нет, конечно, я верю в твои способности и знания, но тут я боюсь просто не выдержать и дернуться в сторону. Мало ли какое "чертово колесо' проморгаю или до 'рыжей мочалки' дотронусь. Боязно как то.
   - Если проморгаешь, значит погибнешь, - спокойно ответил я, поудобнее укладывая чуток сбившуюся поклажу и намечая дальнейшую траекторию движения., - Только и всего. А пройти можно свободно, иначе не пошел бы тут. Кстати, советую все вещи разложить поудобнее. Если что-то начнет сползать с плеча рядом с тем же 'магнитом', то можно поплатиться жизнью. Леший прав в том, что дальше становится еще опаснее.
   Проследив за этим и указав, как правильно все сделать - парни все старались разложить исходя из армейской службы, а для реалий Мутагена не всегда это подходило. В частности, нельзя было допускать, чтобы какая-то часть груза выступала за габариты плеч - я пошел вперед. Что бы ни казалось моим напарникам, я знал, что тропа есть. Тем более, выбирал дорожку мимо разных мутантов. Есть у них одна особенность - родственные могут находиться почти вплотную, зато разнородные оставляют между собой определенный промежуток. Этим качеством и пользуются все опытные, умудренные загадками Мутагена искатели.
   И все равно было сложно. Час с хвостиком пришлось потратить на километровый отрезок замусоренного тварями участка. Стоит заметить, это еще было вполне прилично по нашим меркам. Уже пройдя все поле, я заметил в стороне несколько десятков ящиков, сваленных в кучу, рядом стояли два ржавых кунга от "шишиги" и большая цистерна от автозаправщика. Вся эта груда мусора была оцеплена 'фризами' и несколькими ямами с 'тиной', словно ценный объект минными полями. Глядя на это безобразие, у меня проскочила одна интересная идея.
   - Так, народ, - проговорил я свою мысль вслух. - Начинаем раздеваться и менять имидж с лоха-новичка, на более продвинутый вариант.
   Отдав приказ, я и сам показал пример, скинув по быстрому принесенную из родного мира никчемную тут броньку и нацепив купленный у Мамонта комбез. Облачился я в него быстро, но потом пришлось помогать правильно нацепить экипировку спутникам. Заодно показал особенности 'намордника' и '3D' - самых важных для них сейчас морферов. Одно дело знать их работу в теории и другое - почувствовать на практике, включая некоторые неудобства. То же самое и с носимыми на руке и соприкасающимися к кожей визорами. Справился. И как только вся наша троица оделась, я уложил прежние костюмы в компактные тючки и аккуратненько так засунул в глубину ржавого металлолома.
   - Зачем?
   - Затем, Леший, что на охваченной Мутагеном территории носить с собой лишний груз - множество проблем и никакого толку.
   - Но...
   - Хлам! По здешним меркам только так и никак иначе. Тащить это за собой аналогично тому как если бы ты рассчитывал на практическое и эффективное применение, к примеру, древнего капсюльного револьвера. Доходчиво объясняю? - дождавшись унылого, но утвердительного кивка, я продолжил, обращаясь уже к обоим спутникам.. - Слушаем задачу, - обратился к парням, - Я сейчас с визором поработаю насчет прокладки дальнейшего нашего курса. Вы же в это самое время глазеете по сторонам. Судя по времени, юсовцы уже должны нагрянуть в базу Песочницы. Если Мамонт решил поиграться с ними, но устроит кровавую баню на подступах к своему логову перед уходом.
   - А если нет? - поинтересовался Хват. - При отсутствии противника эти рейдеры могут по любому направлению двинуться. В том числе и по нашему.
   - Пусть... Те скопища прикованных к месту мутантов, сквозь которых мы проскользнули, станут местом большой кормежки. Если только все это не прикрытие чего-то большего. Впрочем, в эти дебри вам пока лезть не стоит. Смотрите, наблюдайте, а я делом займусь.
   Процесс прокладки курса с учетом полученных в памяти 'визора' сведений тайника не занял много времени. Я пунктиром наметил на карте основной вариант, пяток возможных ответвлений, после чего был... относительно готов к возможным каверзам Мутагена. И сразу же дал команду на движение, благо мои напарники ничего подозрительного не заметили.
   Чего я опасался, о чем до поры до времени не хотел говорить с напарниками? О возможной нехорошей ситуации, куда мы могли вляпаться. Из головы никак не желала исчезать информация о том, что Хранители Ковчега внесли меня в список на уничтожение. А такие списки, они как магнит для наемников и прочей шелупони. Да и Филин к Чистильщикам на опорный пункт пошел... Нет, насчет него ни малейших подозрений, а вот кое-кто другой мог и возжелать подработать, слив инфу о моем появлении в Песочнице. Время было, учитывая период, который я провел, мотаясь во внешний мир. Следовательно, можно ожидать ловчую группу.
   До темноты мы прошли еще одно плотное скопление мутантов. Мои подопечные держали ритм, не ныли и вообще вели себя как подобает осваивающимся в новой среде профессиональным бойцам. Молодцы, тут не поспоришь. Ну а после того, как выбрались на вполне безопасную по меркам Мутагена дорогу, я повел свой крошечный отряд в сторону. Неожиданно для парней...
   - Умник, - решил задать вопрос Хват, когда я поменял направление маршрута, - А зачем мы станем крутиться винтами, впереди же не видно мутантов. То есть ты же сказал, что ничего быть не должно.
   - Это ты их не видишь, а они есть, - усмехнулся я. - Но я веду вас на стоянку, где проведем темное время суток, а заодно и посмотрим на возможных преследователей.
   - Преследователей? Да, ладно, куда они пойдут на ночь глядя. Мутантам в желудки? И опять же ты уверял, что этих америкосов еще задолго до этих мест слопают. А потом, откуда знаешь, что они пойдут именно по нашим следам?
   - Да при каком ангеле эти убогие, - брезгливо отмахнулся я. - Они или уже сожраны и готовятся быть высранными, или все к этому идет. Разница только в том, сожрут их заживо мутанты или перед этим достанут пули телохранов Мамонта, бойцов Ордена Грани и Простора. Тут другие личности могут нарисоваться.
   - Кто?
   - Известна лишь голова, а руки, ей управляемые, остаются неизвестными. Да и неважно это. Могут появиться, могут и нет. Но провериться на предмет хвоста не помешает. Что же до того, что пойдут по нашим следам... Если погоня вообще есть, то только так и пойдет. Тут только в этом месте можно пройти без неразумного риска. Тропа не имеет четких границ, но сто метров влево или право на этом участке выдерживает строго. Так что, если за нами кто и идет, то вон с того бугорка мы их сможем различить.
   Хват посмотрел на невысокий земляной холл, потом прикинул расстояние до ближайших засеченных мутантов и с сомнением покачал головою. Я правильно истолковал его колебания и сказал специально для него:
   - Да, расстояние в пару километров или немного больше, плюс еще и темнота мешает, но у меня отличный бинокль со встроенными биокомпонентами. Не сказать чтобы самый навороченный образец, но близко к этому. Мамонт не зря солидную цену заломил, оно того стоило. Все, что мне нужно увидеть - рассмотрю.
   Спустя десять минут после этого разговора, когда сумерки почти окончательно сгустились над опаленной Мутагеном землей, я стоял на вершине холма и всматривался в бинокль. Хреново! Именно этот эпитет возник у меня в голове, когда я очень скоро рассмотрел пять фигур в комбезах с эмблемами Хранителей Ковчега, почти полностью повторяющих наш маршрут. Жаль, не надолго мы их опередили.
   Радовало одно - перед нашими преследователями располагалось еще одно скопление мутантов, причем с преобладанием разожравшихся, откормленных 'чертовых колес'. Такое препятствие даже для опытных бойцов из числа 'хранителей' было серьезной проблемой. Пройти его в темноте, даже с помощью '3D' являлось крайне сложной задачей, буквально виртуозной по своей сложности. Видимо, такие же мысли пришли в голову старшего группы, так как он через пару минут оценки ситуации развернул свою команду обратно. Вот только перед самым уходом, он повернулся в мою сторону и сделал весьма красноречивый жест - провел ребром ладони вдоль горла.
   Вот же гад, как точно просчитал меня и мои действия! По любому это матерый, опытный убийца, работающий исключительно из идейных соображений. Впрочем, среди Хранителей Ковчега другие редко попадаются. Все они мало что профи, так еще и фанатики своей странной, малопонятной для остальных веры. Возможно, я и сам его знаю или слышал от других. Откуда? 'Хранители', они же не из воздуха берутся. Многие из них раньше были обычными вольными охотниками, лишь потом став... Да не знаю я, кем они становятся после вступления в этот клан. И почти никто не знает. Ну не Мамонта же с Эскулапом спрашивать! Они вроде как знают очень многое, но не скажут. Первый из жадности, в расчете на возможную продажу инфы. Второй из своих личных соображений. Да и вообще, оно мне не сильно и надо - знать психовыверты Хранителей Ковчега. Меня куда больше собственная безопасность интересует.
   Безопасность. Чтобы быть в порядке, надо отрываться от преследователей. .Иметь таких на хвосте очень опасно, придется скидывать со следа, чтобы не навести на будущую базу. Мне вполне хватило и предыдущей похожей ситуации. Пусть тогда преследовали Чистильщики, но тоже профи, которые загоняли меня, словно дичь. Тогда мне получилось потрепать отряд почти без потерь для себя - убитого научника и раненого Штыря я в расчет не беру, противник пострадал намного сильнее - но на этот раз такой фокус не удастся. Скорее меня самого просчитают и возьмут тепленьким. А отсюда выходит, что мне надо тупо идти вперед, наращивая расстояние между собою и противником. В идеале было бы хорошо, если бы 'хранители' вернулись обратно к себе в логово, но это только в идеале. Уж слишком красноречивым было последнее движение фанатика в мою сторону.
   - Ну, что там? - рядом прозвучал голос Хвата и скинул с меня шелуху задумчивости.
   - Ничего, - отозвался я, пакуя бинокль в чехол. - Сегодня гостей ждать не стоит. Это из людей. А вот про мутантов ничего хорошего сказать не могу, придется караулить всю ночь. Вот, возьмите стимулятор, он поможет не спать всю ночь, взбодрит.
   Я вытащил из кармана комбеза коробочку с капсулами стимулятора и протянул по одной парням. Ну и сам тоже не побрезговал, понимая, что сейчас это просто необходимо. Хорошая вещь, хотя лучше ей не злоупотреблять. Но у меня перерыв был ох какой солидный. Последний раз лопал... Ага, при возвращении вместе с Иркой после уничтожения лаборатории Хранителей Ковчега.
   После употребления тонизирующего препарата самочувствие улучшилось, усталость исчезла вместе с сонливостью. Необходимость. Жизненная. Спать среди мутантов все равно, что решить покончить жизнь самоубийством в особо извращенной форме.
   Место под ночевку я выбрал самое распространенное на просторах Мутагена - куча наваленных ящиков и бочек с землею, небольшой навес, закрытый с трех сторон и так же обложенный защитными предметами. Времянка, каких тут хватает. Тут очень часто останавливаются искатели всех мастей и видов - от новика из вольных до живых легенд. Порой можно просто опоздать занять клочок у костра - который жжется преимущественно днем, так как ночью свет огня может сыграть плохую служб - и брести до следующей безопасной точки. Или попроситься к этому, если отдыхающие не враждебны.
   Ночь прошла относительно спокойно. Нападений не было, но очень часто в непосредственной близости от нас звучали голоса мутантов - верещание попрыгунчиков, давящий на психику стон гастролера, один раз даже жаб проявился. Его кулдыканье мало с чем спутать можно. Ну да прошел мимо, решил не связываться, что есть хорошо. Нам сейчас проблемы со стрельбой нафиг не нужны, а его потроха тоже не требуются.
   Ночь. Одно дело наблюдать за ней через привычные для родного мира ноктовизоры и совсем другое сквозь морфер '3D'. Вроде бы тот же нокто- и инфравизор в одном флаконе, а все равно ощущения немного иные. Я то к этому давно привыкший, а вот Хват с Лешим забавлялись новой 'игрушкой', сравнивая прежние впечатления с нынешними. Уверен, что оценят преимущество морфера над обычными технологиями. Да и развлекутся малость, что тоже лишним не будет. Ну а я еще время от времени прикладывался к своему модифицированному биноклю, отслеживая возможные шевеления на дальних подступах.
   Только под утро мутанты стали затихать и с рассветом замолчали. Часть ушла по норам, часть просто устала драть глотки и решила поохотиться молча.
   - Умник, - окликнул меня Леший, - Куда сейчас двинемся?
   Вопрос был очень интересным. По идее, нам сейчас надо забрать в сторону и идти в нужное место, где я присмотрел место для базы. Это по идее. Но вот подспудно, учитывая вчерашнюю группу преследовавших нас Хранителей Ковчега, меня терзали опасения, что этот поступок будет правильным. Покрутив головою и освежив в ней знания об окружающей нас местности, я ткнул пальцем в выбранном направление.
   - Туда. Немного неудобный маршрут, зато там меньше всего нас будут искать. Не каждый в здравом рассудке попытается идти таким манером.
   - Думаешь, что те, - в разговор встрял Хват, мотнув головою в сторону, откуда вчера появились 'хранители', - Решат пойти за нами?
   - Могут, - кивнул я, подтверждая предположение спутника. - Эти товарищи не за деньги работают, за идею. Им стыдно будет смотреть в глаза пославшему их в рейд, докладывая о проваленной миссии. Но даже если это не так, то лишняя предосторожность не помешает. Двинули!
   - И это "неудобный маршрут"? - пропыхтел Хват, переваливаясь через край очередной ямы. - Да тут пройти невозможно. Танк и тот застрянет, если решит проехать за нами.
   - Танк застрянет, - согласился я, помогая Лешему вытягивать нашего напарника из огромной канавы, которую мы только что форсировали. - Но мы же круче, мы искатели, которые ухитряются выживать в самом малоприспособленном для этого месте, то есть в Мутагене. Да и вообще, по сравнению с 'жабом' или 'кукольником' все эти канавы так, плюнуть да растереть.
   - Не хочу в искатели, - отрицательно помотал головою Хват. - Верните меня обратно в мое подразделение. Хочу зарядку по утрам с милыми десятью километрами пробежки, хороший и стабильный завтрак, легчайший бронник, а не этот скафандр. Хочу нохчей отстреливать, а не этих бешеных тварей, словно из фильма ужасов в реальность вылупившихся!
   Бухтения Хвата я понимал отлично. И сам уже готов был упасть и лежать, лежать, лежать. Новая дорога представляла собою огромное поле, покрытое редкими кустами и группками деревьев штуки по три или четыре. Кроме этого тут попадались и прикованные к месту мутанты, хоть и не так часто. А самая главная причина непроходимости этого участка заключалась в огромных ямах и рвах. Словно гигантский плуг вкупе с такой же лопатой прошлись здесь и изрыли землю. Большинство таких рвов имели длину не менее пары десяткой метров и глубину в человеческий рост. Ширина же превышала пару метров...
   Приходилось спускаться вниз, потом подсаживать одного из нашей группы и тот вытягивал сперва первого, которого подталкивал снизу оставшийся, а потом уже вдвоем тащили третьего. Все это выматывало чрезвычайно. Так что ничего удивительного в том, что к полудню мы едва отдалились на несколько километров от места ночевки.
   - Когда закончиться вся эта полоса препятствий, Умник? - тяжело дыша, спросил Леший. - Ты не знаешь?
   - Треть пути пройти осталось. А если удариться в оптимизм, и того меньше. К тому же оставшаяся часть куда как проходимее. Таких противотанковых рвов уже не будет, обычные овраги да колдоебины.
   И тут до моих ушей донесся очень знакомый, но такой нелепый звук в этой местности. Его быть не могло, но он был. Был, наводя на мысли о полном безумии отдельных представителей рода человеческого.
   - Что это, - закрутил головою Хват, который тоже уловил знакомый шум, - Никак, вертушки?
   - Они самые, - расхохотался я, предвкушая уникальное театрализованное представление на просторах Мутагена. - Комедия в кровавых тонах на фоне неба!
   - Ты о чем?
   - Надо прятаться, Умник...
   Голоса Хвата и Лешего были наполнены логичным, в общем, для их представлений страхом попасть под штурмовку с воздуха. Но... Это естественно в обычном мире. а не здесь. Мутаген... не любит летающие машины. Очень не любит. Не зря же 'гравистрелки' лихо с ними расправляются, а мутант по имени 'смерть-дерево' и вовсе порожден исключительно за ради уничтожения самолетов и вертолетов.
   Однако, надо было что-то отвечать, причем быстро. Как ни крути. а определенная опасность присутствовала. Я просто не мог знать, собьют кретинов сейчас или чуть позже, когда они, возможно, заметят нас и решат подстрелить в рамках неведомой задачи или просто так. Еще раз ухмыльнувшись, я скомандовал:
   - В ближайшую канаву, парни! Залечь и... смотреть за небом, наблюдать представление.
   Если вторая часть приказа осталась для моих спутников непонятной, но насчет первой уговаривать не пришлось. Хват с Лешим, по-видимому, уже имели дело с вертолетами и представляли ту кучу неприятностей, что они могут вывалить на наши головы. А входило в эту кучу много металла и взрывчатки.
   - Блядские вертушки, - зло проговорил Леший, когда вся наша троица залегла на дне канавы, аккурат в грязи. - Самое пакостное это лежать и ничего не делать. Была бы у меня "игла" или "стингер", то этот железный ящик не ушел бы. На такой высоте никакой противоракетный маневр и ловушки не помогут.
   - Уже приходилось переживать нечто похожее?
   - Было, Умник, век бы такого не повторялось! Едва уцелел тогда. И вот снова...
   - Да ничего 'снова' не будет. Летуны у Мутагена не в фаворе. Лежим, смотрим.
   Смотреть было за чем. Три вертолета марки AH-64 'Апач' вылетели из пелены облаков на очень малой высоте. Хорошо летят уверенно. Но вот далеко ли? В последнем я сильно сомневался, особенно помня, что мы проходили мимо 'гравистрелков' и одного 'смерть-дерева'. А ведь 'Апачи' неслись аккурат в зону их действия.
   Есть! Левый винтокрыл клюнул носом и пошел вниз по пологой траектории. Не было никаких шумовых эффектов, визуальные тоже отсутствовали. Значит, 'гравистрелок' постарался, его воздействие на летящие цели редко когда бывает эффектным. Просто была грозная боевая машина, а вот уже в ней дырка не большого диаметра, а то и не единственная.
   Ниже, еще ниже... Вот и 'приземление'. Вертолет врезался в землю и сразу же место падения обозначилось взрывом бензобаков и сдетонировавших боеприпасов. Минус один.
   - Гравистрелок, - прокомментировал я своим спутникам происходящее. - Ждем дальше, это еще далеко не конец. У них только один шанс... да и тот не использовали.
   Не использовали, факт. Вместо того, чтобы быстро развернуться и драпать, двое оставшихся пилотов решили устроить штурмовку местности, поливая пулеметно-пушечным огнем примерно предполагаемое место 'стрелка' и пуская по области ракеты. А толку? Ну накроют они мутанта, ну уничтожат... возможно. И что с того? Довольно скоро образуется новый такой же. А вот поднятый шум, он привлечет внимание других. Например, 'смерть-дерева'. Оно более сложно активизируется, зато и эффективность действий выше.
   Примерно вспомнив, где расположился интерсный мне мутант, я посмотрел в бинокль и увидел картину, которой еще не приходилось наблюдать. 'Смерть-дерево'... Этого мутанта я видел часто. Пару раз даже в действии. Вот только теперь я понял - все прошлые разы были лишь жалкой разминкой, сонными и вялыми движениями. Во всю красу он проявлял себя лишь в случаях, подобном этому.
   'Ствол' твари, обычно недвижный, раскрылся цветком, выпуская наружу содержимое - тварей-симбионтов, ждущих своего часа внутри. Они серыми, полупризрачными тенями рванулись туда, где в небе кружили две стальные птицы, поливающие Мутаген дождем из железа огня и напалма.
   Перехватить? Шансы на это у летунов были столь же призрачными, как и атакующие их существа. Попасть в верткую да к тому же и амебоподобную тварь, пропускающую сквозь свое тело материю без особого урона...
   Контакт. Две серые бестии уже прилепились к одной из вертушек и сейчас буквально проплавляли себе путь внутрь, поближе к источникам тепла. А уж работающий это двигатель или тела пилотов - порождениям Мутагена без разницы. Остальные роились рядом, будучи готовыми тоже подключиться. Все, конец и второму 'Апачу', пусть его экипаж еще и не осознает сей факт, пытаясь сбросить тварей с обшивки.
   Ан нет, осознали. Попытка повести вертолет на снижение, чтобы выпрыгнуть и попытаться спастись. Но уже поздно! Симбионты 'смерть-дерева' добрались до двигателя. А может и до живого мяса, тут уж не сказать точно.
   Зато последний успел развернуться и теперь выжимал максимальную скорость. Естественная реакция. Наверняка пилот понял, что дело швах и теперь был занят лишь удиранием от непонятной, но смертельной угрозы.
   - Уйдет, - констатировал Леший, не выражая в связи с этим никаких положительных эмоций. - Быстро летит...
   - На том и погорит. Это же Мутаген, тут лететь по прямой - верный способ самоубийства. Шел бы хаотичным курсом, так шансы на выживание чуток повысились. А лучше всего - сажать консервную банку с винтом и добираться пешочком. Хотя... он же не искатель, да и вообще характер у юсовцев хлипковатый.
   Мои рассуждения были прерваны изменившимся звуком вертолетного движка. Сам аппарат уже был не виден, но суть дела тайн в себе не таила. И верно, еще через полминуты до нас донесся приглушенный расстоянием взрыв.
   - Амбец! - оскалился Хват.
   - Полный амбец, - поддержал дружка Леший. - Но ты, Умник, зверь! Словно заранее все просчитал.
   Отвечать на подобное высказывание я не стал. Гордиться то тут собственно и нечем. Обычная ситуация, просчитываемая 'на раз' любым искателем, вышедшим из состояния зеленого новичка.
   Именно поэтому последовал приказ подниматься, отряхнуть грязь и продолжать движение. К тому же и отдохнули малость, наблюдая за начальственной заокеанской дуростью, что привела к гибели самих военных машин и их экипажей за компанию.
  
  
  Глава 6
  
   - Умник, - задал вопрос Хват, когда мы встали на короткий привал под редкой пожелтевшей листвою деревьев леса, - А эта местность как прозывается?
   - По разному, - ответил я ему, копаясь в рюкзаке, - В основном - Пустоши. Ну или производные от этого понятия. Место довольно дикое. Никому особо не нужное для сооружения нормальных баз. Дыра, одним словом.
   - Хм, если мне не изменяет память, то поблизости небольшой химзавод должен быть, - встрял в разговор Леший, - И еще участок с 'хрущевками поблизости. Но сейчас я не вижу никакого завода и даже примерного намека на это. Конечно, если его не скрывают эти деревья.
   - Тут ты не совсем прав, - я отыскал в недрах рюкзака банку тушенки и ложку в раскладном наборе и принялся вскрывать ее ножом. - Завод немного к северу отсюда. А за деревьями так... полуразвалившиеся домишки и рынок.
   - Так, где мы находимся я понял, - констатировал Хват. - А вот куда движемся, тут я до сих пор теряюсь в догадках. Ты так и не сказал, до сих пор в секрете держишь. Все так сложно или просто забыл нас в курс ввести?
   Прямой вопрос, на который стоит дать прямой же ответ. К тому же особых причин держать маршрут в тайне и не имеется. Это я так, по благоприобретенной подозрительности о некоторых вещах не сразу говорю.
   - Вон там расположен завод, - указал я рукою в нужную сторону, - Если идти туда, то рано или поздно выйдем на путь, ведущий к территориям 'гранильщиков'. Но мы туда не пойдем, потому как пристойных мест для нашей будущей базы там днем с огнем не сыщешь.
   - Орден Грани все под себя подобрал?
   - Точно так, Леший, правильно рассуждаешь. Зато вот в том направлении, - я вновь махнул рукой куда следует, давая приблизительную привязку, - Существует такое местечко как Острог. Идти намного ближе, но все равно только к вечеру сможем добраться по безопасному маршруту. А уже оттуда, отдохнув как следует, двинемся к крайней точке нашего маршрута, где следует развернуть аппаратуру.
   - Значит, к ученой братии, - вздохнул Хват. - Но они же из 'внешних', из местных госструктур. Стоит ли рисковать и идти туда, особенно если ты здесь известный искатель?
   - Они там тихие, почти ручные. Торгуют кое-чем, инфу добывают. Опыты ставят. Нейтральная территория. Если рыпнутся, законы искателей нарушая, так сразу коленом под зад получат, - проговорил я, поднимая вскрытую крышку на банке и примериваясь с какого края вонзить ложку.
   Консервы, чтоб их. Толстый слой застывшего жира смотрелся везде одинаковым, так что долго я не выбирал. Есть холодную тушенку было не очень вкусно, но я уже давно привык не обращать внимания на такие мелочи и отвыкнуть от этого еще не успел за время "отпуска". А потом, запах разогревающихся продуктов может привлечь к нам мутантов, которые обладают чутким нюхом. Лучше уж потом со всем аппетитом перекушу, в Остроге. Пока же и этого достаточно.
   - Есть какие-то конкретные планы или просто отдых? - поинтересовался Хват, следуя моему примеру и уцепив толстый кусок тушеного мяса.
   - Не только отдых. Есть у меня к Профессору один разговор насчет просроченного долга.
   - К какому еще профессору?
   - Это не столько научная степень, сколько прозвище, - пояснил я Хвату. - Но по делам научным он там один из наиболее продвинутых. Вот и потрясу его за упитанные бока. Скажу сразу, долг он мне погасит не деньгами, которые я не слишком ценю, но и не морферами, с коими все наоборот. То есть обычные он бы отжалел, но мне они не так чтобы сильно требуются. А уникумы с него не взять, должок не того уровня. Зато аналитическими записками поделиться он должен будет. Теми, что во внешний мир своему начальству передает.
   - Круто.
   - Есть маленько. К тому же эти сведения очень заинтересуют того же Сухого, который наверняка скоро сам тут объявится. Вот и вручу.. Проявлю, так сказать, добрую волю. Заодно и ваше, кхм, горячее участие обрисую. Вам ведь полезно будет быть на хорошем счету.
   - С этим не поспоришь, - прочавкал Хват, чье внимание оказалось переведено на, а Леший лишь знаком показал, что он тоже очень не прочь такого поворота событий.
   Вот и чудненько! Честно признаться, хорошие отношения с напарниками уже гуд, а вот еще некоторые заделы... Их я и собирался учинить, благо возможности были. Признаться честно, моя вялотекущая подозрительность заставляла всегда искать запасные варианты. Например, на случай обострения отношений с майором Сухим. Мало ли как жизнь сложится. Ну да не стоит о грустном, тем паче искренне надеюсь, что у меня с ним все ровно прирастет в профессионально-деловом варианте.
   Двадцать минут мы истребляли припасы и приводили себя в порядок после марша по пересеченной местности. Отдохнув, наша команда тронулась в путь. На мое удивление, дорога не принесла неприятных сюрпризов, словно бы Мутаген решил, что хватит с нас и предыдущих напастей. Или же это было 'затишье перед бурей'? Не хотелось бы такого варианта. За все время я только один раз заметил мелькнувшего вдалеке 'носорога', а привязанные к месту мутанты и вовсе располагались поодиночке и редко. Так вот и шли, пока не оказались в предполье контролируемой людьми из Острога территории.
   - Плохое место для обороны, - авторитетно заявил Леший, едва только воочию увидел, где расположилась научная братия. - скалистая местность, отряды атакующих могут подойти незаметно на близкое расстояние. Пусть даже защитники оттянутся под защиту укрепрайона, но блокада им гарантирована.
   - Во-во! И вылазки делать сложно, даже ночью, - поддержал друга Хват. - И какой идиот их сюда поселил? Мерзейшее место для базы.
   - Тут тебе не идиотизм, а здравый расчет. Вот сам подумай, кому тут нужно держать не просто базу научников, а хороший плацдарм для расширения подконтрольной территории?
   - А ведь никому это не надо, Умник. То есть ты хочешь сказать, что их специально в это место засунули... Интересно.
   - Именно так, Леший, именно так. Хорошо укрепленная, но бесперспективная база, на которой можно только сидеть, как в скорлупе. И заблокировать ее просто, и на помощь прийти, если понадобится. Все от ситуации зависит. Умные люди все это устроили, не чета некоторым, у которых вместо мозгов одни высокие чины. А пока погрядем-ка мы вперед, буду вас с Острогом и его особенностями знакомить.
   Пробираясь через весьма каменистую местность, я вновь воздал должное главам кланов. Молодцы, сумели отбросить вражду между собой и выработать удобное для всех решение. Мало того, еще и постоянный контроль над 'острожниками' поддерживали, наблюдая, готовясь при необходимости взять тут все под полный контроль.
   Вот он, Острог. Внушительный комплекс, снабженный как огневыми точками в потребном для обороны количеств, так и внутренней научной начинкой, способной повергнуть в черную зависть большинство наукоградов. Тут на оборудование не скупились, завозили в нужном количестве, с резервированием, к том же все новейшие образцы поступали чуть ли не со времени отладки прототипов. А что, все логично. Как-никак сейчас именно Мутаген являлся источником большей части самых значимых научных открытий. Вот такое смертельное, ядовитое и в то же время незаменимое 'золотое дно'.
   С закрытой площадки передовой вышки блеснуло "зайчиком" оптики, как только мы оказались в пределах видимости часовых. Очень надеюсь, что там сейчас полностью вменяемый народ обретается, а не какие-нибудь на голову шибанутые. Впрочем, не помню я случаев, чтобы местная охрана позволяла себе всякие паскудные шуточки по отношению к искателям. Им же дороже выйдет.
   - Искатели, стоять на месте, - послышался усиленный аппаратурой, но совершенно спокойный голос. - Назовитесь и укажите цель прибытия.
   - Умник, - ответил я, - Со мною два молодых - Хват и Леший. Хочу переночевать и обратиться с деловым предложением к Профессору. Можете уточнить, у него должно быть отмечено мое имя в списке допущенных к деловым операциям.
   - Так, посмотрим... Точно, есть такой. И фото есть, так что посмотрим, какой ты Умник.
   - Уж точно не сфальсифицированный. Открывай давай, цербер-любитель.
   - Я не любитель, я профессионал с пятнадцатилетним стажем, - донеслось саркастическое хмыканье часового. - Ладно, давайте проходите, только по одному и оружие держать за спиною. Вход откроют. И не удивляйтесь на входе, у нас новая проверка.
   - Само собою, - согласился, потом повернулся уже к своим парням и произнес, - Автоматы за спину, руки держите на виду. Тут народ нервный, любое движение могут истолковать по-своему, а объяснять с килограммом свинца, что ничего такого не замышлял - сложно.
   Створка ворот приоткрылась, как только мы подошли к ней, и пропустила нас на территорию базы. Совсем рядом стоял охранник в хорошем комбезе, немного уступающем моему старому, с АПС в одной руке и незнакомым прибором в другой. Еще с пяток ему подобных располагались поблизости, готовые при необходимости изрешетить показавшееся им подозрительным явление. Странно и... чуток пугающе. Что же у них такое творится?
   Открыли лица, искатели. Полностью. Тебя, Умник, мы уже слышали, но пусть и остальные назовут имена и цель прибытия сюда. И стойте без движения, нужно проверить соответствие.
   Пришлось подчиниться. Пока Леший и Хват представлялись и излагали мотивы появления тут, я пытался сообразить насчет причин непонятного поведения. Охраны. Получалось плохо. Меж тем, как только охранник убрал прибор, удовлетворенный его показаниями, ситуация резко переменилась. Не то чтоб мы стали дорогими гостями, но ушло то незримое, но давящее напряжение. Расслабился он сам и те пятеро поблизости. Странно.
   - Что у вас тут стряслось? - не удержался я. - Прямо 'охота на призраков' какая-то у вас идет.
   - Нечто вроде... Захочешь, так спросить у ученых, они лучше расскажут. Напасть эта новая, я и сам толком не знаю, а объясню коряво. Переночевать можете там, - он ткнул рукою в правую сторону, где стояли два металлических ангара, - Все оружие за исключением ножей и пистолетов остается в бараке, если появиться желание навестить ученых или торговую точку. Все понятно?
   - Угу, - кивнул я головою, - Понятнее некуда. Бывай, служивый.
   Пока мы шли к одному из тех самых ангаров-бараков, я чувствовал, что у моих спутников языки чесались расспросить меня. Увы, пока я не мог внятно ответить на вопросы. Да пока они мне их и не задавали, чувствуя, что я и сам нахожусь в некотором недоумении. Ну ничего, доберусь до местной ученой братии, выжму все, что только получится.
   На входе в барак сидел еще один охранник, в отличие от прочих вооруженный помповиком. Хорошая вещь, но не уважаю из-за низкой скорострельности. Плюс еще, так и не смог привыкнуть к нему - во время выстрела у меня в руках помповый механизм ходит ходуном, снижая точность. Так что мой выбор из дробовиков только полуавтоматы.
   Никаких преград нам не учиняли. Страж лишь нашу троицу взглядом, когда мы вошли в помещение.
   - Ничего себе казарма, - присвистнул Хват, окинув взглядом обстановку. - Не слишком роскошно для базы, даже в Песочнице куда уютнее.
   - Это не для своих, а для нам подобных незваных гостей. Местные, как ты понимаешь, не особенно любят искателей, и это я еще смягчаю картину. Вот и устроили относительно спартанскую обстановку, чтобы визитеры из кланов и вольные охотники не засиживались и тем более не залеживались.
   Пояснение было воспринято нормально. Оно и понятно, ведь незваные гости... всегда вызывают желание выпроводить их весомыми пинками. С учетом этого, в бараке было... приемлемо. Длинный ряд двухярустных металлических кроватей, перегороженных фанерными ширмами образовывал вроде небольших купе с четырьмя койкоместами. В каждом 'купе' находился стол и один большой металлический шкаф с четырьмя отделениями, запираемыми отдельными замками. В эти ячейки предполагалось складывать вещи, которые считались наиболее ценными. Хоть и не уважалось на территории Мутагена воровство и наказывалось крайне строго, но лишний раз перестраховаться следовало. Мало ли как сложится ситуация, что не получиться взять с собою ценный артефакт или предмет. А твой сосед по "купе" или кто из местных положит глаз на эту вещь и не сможет удержаться от искушения завладеть ею.
   - Так, занимаем это местечко, - указал я на свободный кубрик. - Народу сегодня мало ночует, так что никто не побеспокоит. Вещи оставляю на вас.
   - А ты, я вижу, к ученым, - констатировал Хват. - Долго пробудешь?
   - Как карта ляжет, тут заранее не угадаешь. Должок получу, может присмотрю кое-что по мелочи из здешних товаров. Заодно послушаю слухи за последние пару месяцев. Если задержусь, то ложитесь без меня.
   Дав такое короткое напутствие-указание, я скинул с себя все лишнее и направился в бункер. Пару минут проболтался возле домофона, по которому перекинулся парой фраз с охранниками внутренних помещений. Потом проход через тамбур с обеззараживающим газом - бр-рр, ну и вонючая мерзость, хоть и безопасная для организма по словам самих ученых - и я внутри. Точнее, на первом этаже, да еще в самом малосекретном секторе, в который допускают посторонних. Тут тебе и торговая точка, и помещения для переговоров. Остальные же этажи если когда и открыты для посторонних, то очень редко и только по специальному приглашению местного начальства. К примеру. Тот же Профессор, с которым у меня дела имеются, в силу развитой подозрительности - правильно развитой, если честно - опасался давать мне пропуск. Ага, даже в надземные помещения, не говоря уж о тех, что находятся под землей. Как раз там и находятся лаборатории, составляющие, помимо самих научников, основную ценность Острога..
   - Умник? - поинтересовался охранник в легком черном комбезе, и, получив мой утвердительный кивок, продолжил. - Тебя просили провести к руководству. Ничего из запрещенного оружия собою не брал, а то знаю вас...
   - Я гол в том плане, аки младенец. 'Вальтер' в кобуре видишь, пара ножей имеется. Все, больше ничего не прихватил, - ухмыльнулся я. - А что это Профессор к себе меня вызвать решил? Раньше и на пушечный выстрел не подпускал ко всему, что за пределами открытого сектора.
   Но охранник промолчал, точнее, банально проигнорировал мой вопрос. По внутреннему интеркому он вызвал второго охранника и передал меня на его попечение, а еще через три минуты я стоял на первом подземном этаже перед белой пластиковой дверью.
   - Тебе сюда, - ткнул пальцев в сторону двери мой сопровождающий и ушел обратно.
   Удивленно пожав плечами, а заодно пытаясь понять логику такого поворота событий, я потянул на себя дверь и оказался внутри просторного кабинета. Внутри стояло не меньше четырех мониторов, несколько столов и куча шкафов с непрозрачными стеклянными дверцами.
   - Умник! - на меня неожиданно налетел вихрь, который завертел в объятиях. Под конец я заполучил поцелуй в щеку и был оставлен в покое на короткое время, - Знал бы ты, как я рада тебя видеть!
   - Ир..., - голос выдал петуха, пришлось пару раз кашлянуть и продолжить, - Ирина? Вот уж не ожидал тебя увидеть так сразу и легко. Знал, что ты нынче в Остроге отсиживаешься, но все же... Как ты тут?
   - Да нормально все, - улыбнулась она, - А вот где ты пропадал столько времени? Я уже волноваться стала, что с тобою случилось самое плохое.
   - Это женитьба, что ли? - буркнул я, смущенный оказанным приемом и неожиданной встречей.
   - А хотя бы и она, - лукаво улыбнулась девушка, но тут же задала вопрос. - Ты случайно поблизости тут оказался или специально пришел?
   Стоявшая сейчас передо мною девушка мало напоминала ту научницу, что я вел пару месяцев назад по Мутагену, а потом в ее присутствии совершал безумные вещи, о чем до сих пор вспоминаю в недоумении - а зачем мне все это было надо?
   Сейчас Ирина сменила комбез искателя на строгую юбку из темной шерсти, слегка приоткрывающей очаровательные колени и стройные ножки, затянутые в светлый нейлон. Поневоле обращала на себя внимание блузка с короткими рукавами, расстегнутая на одну пуговичку больше, чем следует. Да и определенная прозрачность... присутствовала. Так что создавалось впечатление, что вот-вот и можно будет рассмотреть ее грудь поподробнее. Это заставляло косить глазом совершенно непроизвольно. Волосы были затянуты в хвост на затылке, оставляя свободной только густую и длинную челку. Поверх ее плеч лежал не застегнутый белоснежный халат. Пока я рассматривал Ирку, она, в свою очередь, не сводила с меня взгляда, в котором изредка проскакивали озорные искорки.
   - Что молчишь? Или язык проглотил ненароком?
   - Э-э, - неожиданно я замялся, и лишь оторвав взгляд от привлекательных форм девушки, ответил. Оказался не случайно, мне с Профессора должок получить надобно. Что ты тут, мне уже сообщили. Надеялся на встречу с тобою, но уверенности не было. Кстати, а как ты вдруг оказалась 'руководством' в этом месте? Мне ведь сказали, что руководство желает увидеться со мною и вдруг - вижу тебя. Неужто очаровательно хрупкое создание провернуло коварную интригу и теперь единолично распоряжается Острогом?
   - Что ты, - улыбнулась она в ответ на мое дружелюбное ехидство. - Все начальство по прежнему на своих местах. Профессор, которые тебе нужен, тоже жив и здоров, хотя почти все время своими опытами и экспериментами. Поэтому и оставил прочие хлопоты на своего зама, а его заместитель...
   - Позволь угадать. Заместителем той важной личности теперь является одна моя очаровательная и милая знакомая. Я ничего не перепутал?
   - Тебя недаром прозвали Умником, Умник, - усмехнулась Ирка. - Кстати, где ты пропадал все-таки?
   - Отдыхал, а заодно пережидал поднявшуюся поле нашего совместного дела мутную волну. Ты ведь в курсе, что информацию о нас всех слили Хранителям Ковчега и те объявили охоту? Штыря уже грохнули, не поберегся, млин.
   Девушка слегка загрустила. Было видно, что эта информация не была для нее открытием, просто я напомнил о ней, вот и нахлынуло малость отрицательных эмоций.
   - Я все знаю. После взрыва лаборатории они как с цепи сорвались. Там побило несколько важных персон, особенно тот мутировавший, который активировал самоподрыв, стараясь и нас в могилу утащить.
   - Помню его.
   - Вот и они... помнят. И желают отомстить всем, кто причастен. Пока сижу здесь, сюда они вряд ли доберутся, а в родных местах им проще было бы. Черский, он тоже прячется.
   - Здесь?
   - Нет, в нормальном мире, вне Мутагена. Кстати, привет тебе передавал при возможности.
   - Ему также, - слегка улыбнулся я. К этому человеку у меня никаких претензий не было, как что говорил я это без задней мысли. - Ну да хватит о грустном. Надеюсь, что все уладим. Есть у меня такая особенность - проблемы решать. А пока хотелось бы о тебе поговорить, спросить о многом...
   - Все вопросы потом, - произнесла девушка и подошла вплотную, проведя ладонью по груди, - Знаешь, за что я не люблю все эти комбезы искателей?
   Вот так эдак... Неожиданный, хотя и приятный поворот. Хотя я уже представлял себе планы прекрасного создания на мою персону, но все же спросил:
   - За что?
   - Они снимаются очень долго, - Иришка отступила на шаг и ткнула пальчиком сначала в одну стену кабинета, потом в другую, где имелись двери, - Немедленно скинь его и марш туда в ванную. Потом буду ждать в той комнате. Приказ понят, солдат?
   - Так точно, - вытянулся в струнку я, преувеличенно усердно поедая девушку глазами. - Разрешите выполнять, господин генерал-руководитель?
   - Разрешаю, - поддержала мой серьезный тон девушка, потом не сдержалась и рассмеялась. - Клоун, ты, Умник, вот ты кто. Не пробовал в цирке выступать?
   - Пробовал, но после первого же выступления все прочие циркачи-юмористы решили избавиться от меня, как от неугодного конкурента - хозяин цирка пожелал их всех уволить и заменить мною одним. Пришлось срочно скрываться. По пути сюда сделал пластическую операцию по смене лица.
   - Да? А что это была за операция? - всплеснула руками девушка и преувеличено встревожено спросила, - Больно, наверное было.
   - Не так чтоб сильно. Краску смыл у ближайшей колонки, нос с париком выкинул в соседнюю мусорку.
   - Ладно, - улыбнулась Ирина. - Иди давай, приводи себя в порядок, юморист не состоявшийся.
   За указанной дверью оказалась очень приличная ванная комната. С душевой кабиной, ванной и прочими мелкими деталями. Смыв грязь, побрившись, почистив зубы и облачившись в принесенную девушкой одежду, которую она занесла ко мне в комнату в запечатанном полиэтиленовом пакете, я вышел обратно. Сейчас на мне были светлые брюки, футболка и тонкий свитер. Заключал наряд такой же, как и у Ирины халат. Наверное, это стандартный комплект одежды для мужского персонала базы.
   - А тебе идет, - высказалась девушка, когда я вошел в соседнюю с кабинетом комнату. - Еще бы позолоченные очки и можно прямо сейчас зачислять в штат.
   - Ну-у, это ты преувеличиваешь. Из меня плохой научник получится. Очень быстро сбегу от всех этих склянок-пробирок-микроскопов.
   - Тогда, зачислим в полевые сотрудники, - прищурилась прекрасная собеседница. - Будешь бродить по полям и собирать... цветы для меня.
   - Только если так, - согласился я, присаживаясь за небольшой столик, изящно сервированный хозяйкой. - Свечи, вино, девушка - что еще нужно старому солдату, не знающему слов любви. А-а, знаю. Еще нужна кровать... а вот и она.
   Покрутив головою, я счел эту комнату спальней Ирки по большой кровати и комоду, не уступающему ей в размерах.
   - Пошляк, - грустно вздохнула собеседница, - Только подумала, что отыскала принца на белом коне, а оказалось что все это ошибка.
   - Как так? - деланно возмутился я. - Конь есть и даже белый, если краска еще не смылась. И принц тоже присутствует, пусть и очень потрепанный жизнью и изгнанный своим неблагодарным народом, не сумевшим увидеть в принце великого правителя.
   - Ладно, принц и клоун, - махнула рукой девушка. - Помоги бутылку открыть.
   - Сейчас. Только... В бараках для гостей интерком есть?
   - Есть. А тебе зачем?
   - Своим спутникам передать, что все в порядке и чтобы не нервничали.
   Предосторожность была не лишней. Судя по встревоженному голосу лешего, ему не сильно понравилось исчезновение командира группы неведомо куда на блительное время. Но ничего, успокоил, сказав, что встретил хорошего человека, с которым давно не виделся и с коим есть о чем поговорить. Ну а после этого можно было и вернуться к более приятному времяпрепровождению.
   После первого бокала весьма неплохого вина, завязалась непринужденная беседа, в которой я выяснил некоторые немаловажные последствия для себя. Именно предыдущая операция по уничтожению лаборатории, пусть и прошедшая не совсем идеально, помогла Ирине стать тем, кем она являлась сейчас. Продвижение по карьерной лестнице, авторитет среди сотрудников Острога, возможность слегка давить на внешнее начальство - все это теперь было ее по праву.
   - Я была готова остаться там навсегда, но выполнить порученную миссию, - тихо проговорила девушка, делясь откровениями былого. - Провали я задание, то попала бы в самый дальний уголок страны. И там прожила бы до смерти на должности заштатного ассистента какого-нибудь пьянчуги профессора под негласным присмотром спецслужб. Руководство мне об этом намекнуло достаточно прямо, очень уж высоки были ставки. Тем более, что я знала все коды допуска и мое ДНК было заложено в систему безопасности той лаборатории.
   - Значит, ты поставила все на карту, - протянул я, вращая бокал с вином, наблюдая за его переливами при свете свечей, - И только чудом смогла выиграть.
   - И это чудо - ты, Умник, - сказала девушка, прямо посмотрев мне в глаза, - Я тебе очень благодарна за это, честно-честно.
   - Чудо... Ты сильно преувеличиваешь, Ириш. Это чудо не смогло уберечь понадеявшихся на него. Первого, например, и Герлу, того парня ученого, твоего помощника. Потом еще Штырь, хотя тут по сути моих орехов нет, а все равно грустно. Им тоже пообещали что-то.
   - Ты ее любил?
   - Герлу? Не знаю даже, что тут можно ответить. Мы достаточно долго с ней общались и сумели привыкнуть к друг другу. Любовь... она вряд ли была, скорее просто симпатия.
   - Понятно, - вздохнула девушка, потом встряхнула головою, - Хватит грустить, главное - мы уцелели, Черский тоже живой и даже успешно работающий над своими делами.
   Вечер при свечах плавно перешел в ночь на кровати, причем там мы вовсе не спали. Не знаю откуда у меня взялись силы, после предыдущей то бессонной ночи. Уже полностью выжатый, чувствуя дыхание девушки на своем плече, я задумался над стечением обстоятельств. Интуиция не дремала, нашептывая мне о том, что это не просто так.
   - Ирин, - тихонько позвал девушку, - Ты не спишь?
   - Мм-м, - невнятно отозвалась она. - Уже почти уснула, чего хотел?
   - Слушай, а что ты от меня хочешь?
   - Что? - вопросительно посмотрела она на меня. - Что ты подразумеваешь?
   - Ну, вот это все ведь не просто так, - произнес я. - Вино, свечи...
   - Постель, - зло проговорила та. - Ты договаривай. Скажи, что сексом занялась с тобою, чтобы потом играть на размягченных чувствах... какие же вы, мужики, сволочи. Пошел отсюда.
   Ирина с силой толкнула меня ладонями в грудь, скидывая с кровати, и уткнулась после этого лицом в подушку. Такой резкий переход был настолько неожиданным, что я слетел с кровати на пол, едва не отбив себе копчик.
   - Ирин, - ошарашено обратился я к девушке. - Я совсем не то имел ввиду, извини. Чесс слово - ляпнул не подумав.
   Потом забрался обратно на кровать и положил свои ладони ей на плечи, вздрагивающие от беззвучных рыданий. Вот, никогда не мог понять женщин и научиться с ними разговаривать. Как сейчас с ней разговаривать, как успокоить? Понемногу перешел на глупости, вроде "извини-прости-ты-самая-лучшая-а-я-просто-дурак". Девушка стала успокаиваться и утро мы встретили, тесно обнявшись под одной простыней.
  
  
  Глава 7
  
   Утром я проснулся в полном одиночестве. Ирины рядом уже не было. За то поблизости на столике стоял поднос с легким завтраком и записка, что сегодня, но чуть позже она меня найдет. Запивая холодную курицу минеральной водой, я отдал дань уважения умным и сообразительным представительницам слабого пола. После завтрака, я скинул свой наряд в гражданском исполнении и облачился в комбез. По телу прошли мурашки облегчения - в тонком свитере и халате я ощущал себя голым, а привычная для искателя броня дарила покой и уверенность в защищенности.
   - Умник, - набросились на меня парни, едва я вошел в барак, - Ну сколько же можно задерживаться. Тут же не гостиница, а не очень дружелюбное к посторонним место.
   - Дела важные. К тому же я вас предупредил, что некоторое время меня не будет. У вас как ночь прошла?
   - Нормально, - пожал плечами Леший, - Стреляли поблизости, но стены тут с хорошей звукоизоляцией, так что громкость выстрелов не помешала выспаться. Кстати, а ты не знаешь, что это была за стрельба?
   - Скорее всего какая-то банда решила оборону Острога на зуб попробовать или же стая мутантов под пули полезла. Тут не курорт, а самая что ни на есть передовая. Мутаген и все тут, больше добавить нечего.
   - Прикольно, - откликнулся Хват, - Может, нам сейчас по быстрому выскочить наружу и обшмонать трупы? Оружие нам вряд ли нужно, а вот визоры и возможные морферы сгодятся.
   - Считаешь себя одним таким умным? Так тут энтузиастов хватает и без твоей персоны. - урезонил я напарника. - Трупы хоть людей, хоть мутантов уже давно осмотрели и забрали все путное. Кстати, на будущее - насчет визоров ты все правильно сказал. Причем они занимают почетное второе место после морферов. Порою попадаются такие сведения, что торговцы могут отвалить нехилую кучу бабок. Ладно, вы перекусывайте, если еще не ели, а я пойду насчет долга договариваться.
   - А вчера? Вчера что не спросил про него?
   - Вчера, Хват, я нужного человека так и не дождался, - отрезал я, не собираясь говорить, что попросту забыл обо всем на свете. - Не надо забывать, что должок специфический, с таким надо поосторожней, чтобы в неприятности не влипнуть.
   - А-а... Теперь понятно.
   - Вот тебе и "а-а". Ладно, вы тут не особенно скучайте.
   Закончив разговор со спутниками, я вышел на улицу. Опять повторилась короткая беседа по переговорному устройству, после чего удалось пройти внутрь собственно Острога. На этот раз мне требовалось обнаружить конкретную личность, то есть Профессора собственной персоной. Хорошо еще, что знал, куда следовало идти, чтобы найти пусть не его, но тех, кто сможет его вызвать. Иными словами, путь мой лежал к торговой точке - центру деловой активности этого места.
   Сегодня за бронестеклом просторного склада скучал совсем молодой парень, постарше меня лет на пять. В руках он держал толстый журнал вроде амбарной книги с надписью, что это книга учета эксперимента с объектом КХ-12. Вот только не думаю, что научник был увлечен чтением неимоверно скучного процесса наблюдения за экспериментом. Судя по проглядываемым с краю журнала краешкам глянцевых страниц, у него имелся второй, намного более интересный, объект для изучения.
   - Кх-кх, - негромко кашлянул я, привлекая к себе внимание, - Можно оторваться от... так называемого 'чтения' и выслушать меня?
   - Конечно, конечно, - едва не выронив журнала из рук, встрепенулся тот. - Что-то хотите приобрести? Или продать?
   - Скорее первое, чем второе, - ответил я. - Но и тут имеются нюансы. Мое имя Умник и здесь должно быть нечто долга на мое имя. Профессор или оставил предмет тут, или же упомянул о нем.
   - Э-э... Да, вы Умник, на ваше имя есть запись, но ничего конкретного, - протянул мой собеседник. - Понимаете, я сам про это не слышал, а профессор сейчас занят очень важным экспериментом и его нельзя беспокоить. Вам стоит подойти попозже к вечеру или завтра.
   Вот же гадство! От досады я едва не сплюнул я на чистый кафельный пол. До вечера ждать невозможно, а информацию лучше изъять сейчас, чтобы второй Раз сюда не тащиться с такой целью. Что же делать, может, к Ирине обратиться? Едва я подумал про это, как за моей спиной послышались тяжелые шаги, и рядом оказался охранник.
   - Умник? - больше утвердительно, чем вопросительно сказал он, - С тобой желают встретиться и прямо сейчас.
   - А кто? - полюбопытствовал я, хотя уже догадывался об ответе.
   - Заместитель руководителя научного комплекса.
   - Это я завсегда пожалуйста, причем без малейшего недовольства. Веди, 'сусанин'.
   Ирина ждала меня у себя в кабине, что-то набирая сразу на двух клавиатурах, успевая еще делать отметки в толстом блокноте.
   - Вызывали, Ваше Высокопревосходительство?
   - Присаживайся, - махнула она рукою на ближайший стул, - Я быстро управлюсь со срочным заданием и тогда поговорим.
   Минут через десять, она оторвалась от своих занятий и повернулась ко мне:
   - Знаешь, Умник, ты был прав, когда спросил ночью что мне от тебя нужно. Но, вчерашнее и это задание никак не связано, даже и не думай соединить все это в своей дурацкой башке, понял?
   - А то. Чай не глупее, чем кажусь, - кивнул я головою. - Так о чем речь - вернуться во взорванную лабораторию и притащить оттуда морферы или уцелевшие документы? Так это нереально - там все в труху перемололо с большой вероятностью. Если же и уцелели крохи, так 'хранители' наверняка раньше подсуетились. Они упертые, могут из-за любой мелочи без сна и отдыха землю рыть.
   - Да никто там ничего не роет, это попросту невозможно. На месте лаборатории сейчас огромный плавильный котел, а вне его оравы очень серьезных мутантов бегают. Специалисты говорят, что успокоится это все в лучшем случае через полгода. Так что, никаких шансов пробраться в развалины. Я хочу попросить добыть нечто другое. Оно очень важное для меня, очень-очень.
   - Лично для тебя или..., - спросил я, намекая на ее деятельность. - Сама знаешь, я особых симпатий к тем, на кого ты работаешь, не питаю.
   - Именно что "или", - кивнула девушка, - Это очень тяжело, но в тебя я верю. Со своей стороны гарантирую достойную плату и ряд поблажек при покупках у нас на базе.
   - Оплата это хорошее дело, да и поблажки тоже весьма интриговали бы. Но...
   Иришка, успевшая за время знакомства неплохо меня узнать, сразу поняла, к чему я клоню. Хотя и не полностью, раз прозвучавшие из ее уст слова затронули лишь одну часть проблемы.
   - Да, Умник, я предлагаю это тебе, потому как ты оказался совсем рядом и я знаю тебя. Знаю, что ты выполнишь задание в любом случае, если возьмешься за него.
   - ЕСЛИ возьмусь, Ир. Все дело в произнесенном слове. И сама понимаешь, что я не стану давать твоему начальству в руки то, что может повредить искателям. Разные интересы, порой диаметрально противоположные. В остальном... возможны варианты. Так что говори, в чем смысл этого задания, а там посмотрим.
   - Доставить сюда один важный носитель информации, Это небольшой ноутбук с данными. Целостность самого ноута желательна, но необязательна. Главное доставить жесткий диск, на котором находятся все данные. Их потеря... она может стать катастрофой для целого направления исследований.
   - Все никак не дает тебе покоя слава великого ученого. Ну да ладно, допустим... Пока только допустим, то у меня очередное помутнение рассудка и я готов оказать содействие. Для начала мне нужно знать хотя бы приблизительное местоположение этого твоего ноута. Сразу предупреждаю, некоторые районы заранее вносятся в 'черный список'.
   Мои слова Ирку ничуть не смутили. Напротив, сам факт моего возможного участия в деле уже заставил ее глаза загореться неконтролируемым энтузиазмом.
   - Сказать про место, где он располагается, смогу только после твоего согласия, - сказала девушка, потом улыбнулась и продолжила. - Но это не территория Хранителей Ковчега и даже не база Чистильщиков. Хотя место тоже не очень полезное для здоровья.
   - Какие-нибудь подробности можешь сообщить, не указывая место?
   - Знаешь, Умник, - немного подумав, ответила Ирина, - Кое-что могу рассказать, только пообещай, что это останется тайной. Твоему слову я верю, а вот если пойдет дальше... Люди, они разные бывают, не у всех такие твердые принципы.
   - Обещаю, - пожал я плечами. - Гарантия, что никому из сейчас присутствующих в Зоне или окрестностях за ее границей ничего не расскажу про полученную здесь информацию. Уф, считай, самая настоящая клятва получилась, осталось только кровью подписаться.
   - И без крови обойдемся. Лучше слушай внимательно и если что неясно, уточняй. Итак, это началось три дня назад. Группа наших агентов сумела добыть очень важные сведения у одного из кланов и в спешном порядке отходила, опасаясь преследования...
   Едва речь зашла о чем-то, похищенном у одного из кланов, я поднял руку в останавливающем жесте, заставившем Ирину прервать свою речь и выслушать меня.
   - Стоп! Вот мы похоже и подошли к неразрешимому противоречию между твоими желаниями и моими принципами. Если агенты из внешнего мира сперли что-то важное у одного из кланов... Извини, но помогать в этом я как-то не стремлюсь. Хоть я и не вхожу в число 'гранильщиков' или в Простор, но делать им пакость тоже не стану. Они мне как-то ближе, чем интересы твоего начальства и тех структур, в которые они входят.
   - Я и не стала бы просить, но... Это был клан 'Искупителей', а их, как я помню, ты сильно не любишь.
   - Тогда ситуация меняется, - подмигнул я девушке, показывая, что так и не начавшееся недоразумение окончательно испарилось. - Подложить жирную и хрюкающую свинью этим выродкам я всегда готов. Продолжай.
   - На чем я остановилась? Ах да, вспомнила! Оторваться им удалось. Хотя часть и погибла. Но потом связь пропала. Они явно погибли, это факт, потому что сигнал от ноута нам удалось засечь, хотя и не точно. Известен лишь примерный круг, внутри которого надо искать. Если ты возьмешься, я назову сектор и дам детектор. Который позволит при приближении засечь точно местоположение. Ну так что, ты согласен?
   - Пожалуй... Хотя нет, не сейчас. У меня нынче на шее два новичка, которых обещался натаскать. А тянуть их с собою в то место - а оно точно не очень простое, раз ты не направила туда своих сотрудников - очень и очень опасно. А вот если чуть позже, тогда вполне вероятно.
   Ни лицо Ирины наползла тень едва скрываемого разочарования и сожаления. Правда спустя секунду она взяла себя в руки, поняв, что я не отказываюсь окончательно, а лишь говорю о невозможности сработать сейчас.
   - Жаль, конечно, но... Вот тебе номер моего визора. Если у тебя все будет нормально и надумаешь взяться за это дело в ближайшие три-пять суток, то сообщи о своем решении.
   - Хорошо. И сразу скажу, что шансы на то, что возьмусь, довольно высокие, - я забил указанную строчку цифр в список своих контактов. - Кстати, мне тут ваш Профессор сильно задолжал за одну услугу. Про долг он знает, даже оставил для тех, кто дежурит в торговой точке, напоминание о долге. Вот только тот обормот не имеет представления о том, что именно мне причитается.
   - Что именно?
   - Последние аналитические записки о постепенно трансформации Мутагена. Вещь не шибко секретная, так что ничего никто не потеряет. А мне надо быть в курсе таких вещей.
   - Зачем тебе это, Умник? - пристально посмотрела на меня девушка. - В какие научные дебри ты хочешь забраться, раз не удовлетворен обычными сведениями, что есть в относительно открытом доступе у искателей?
   - Это мой маленький секрет. К тому же как только смогу выполнить первые шаги из задуманного, так сразу же дам окончательный ответ по твоему предложению. Ты свяжись с Профессором, пусть кое-кому пинка живительного даст и поскорее, а то ждать до вечера никак не могу, цейтнот.
   - Я верю, - откликнулась Ирина. - Только беспокоить Профессора не стоит. Я имею полный доступ к этим сведениям и могу распоряжаться по своему усмотрению. Я сообщу и тебе подготовят весь набор информации. Только ты хорошенько подумай о моих словах.
   - Конечно подумаю...
   Проговорив это, я вспомнил о еще одной мелочи. Вроде как мелочи, на самом деле могущей оказаться немаловажной. А раз так, то надо постараться высинить. Благо Ирка наверняка в курсе ужесточения мер безопасности. Которые я имел возможность наблюдать при проходе на территорию Острога.
   - Слушай, Ириш, а что у вас на входе за чума творится? Визитеров под прицелами со всех секторов держат да еще и детекторами странными сканируют. В чем проблема то?
   - Проблема, и серьезная, - вздохнула девушка. Сразу стало ясно, что я затронул хоть и не секретную, но неприятную тематику. - Грибница...
   - Странно, вроде до этой поднимающей зомби твари далеко, не должны они сюда приходить. Но если даже добрались - проблемы я в них не вижу. С ваших то огневых позиций их легко выбить можно. Скорее уж охрана порадуется неожиданным трофеям.
   - Все изменилось. Умник! Мы пока сами мало что знаем, но теперь Грибница начала более осмысленно управлять движением зомби.
   - Нехорошо...
   - Это ты еще не дослушал, - невесело улыбнулась Ирина. - Раньше было просто. Сколько трупов людей без поражения головного мозга было в зоне действия Грибницы, столько зомби и поднималось. Сейчас же поражение головного мозга лишь временная мера. Грибница в состоянии заместить разрушенные участки каким-то суррогатом. Более того, суррогатные зомби боле... автономны, способны находиться на большем расстоянии от материнской структуры...
   Лекция - а иначе выступление Ирки назвать было сложно - могла бы продолжаться еще долгое время. Чем-то она мне напомнила классического преподавателя универа из числа энтузиастов. Похожие жесты, огоньки энтузиазма в глазах, желание просветить сидящих перед ней неразумных... Неразумного, в данном случае. Пришлось прервать.
   - Ир, я уже понял. Ситуация действительно серьезная. Я бы не мешкал и выслал информацию эту главам кланов и искателям из авторитетных одиночек. Не лишним будет, это я точно говорю.
   - Знаешь, это мысль! - загорелась было девушка, но через секунду приувяла. - Не получится. Я не могу открыто давать информацию тем, кого у нас не сильно любят - искателям.
   - Зато могу я. К тому же чуток подчистить имеющуюся у тебя информацию проще простого. Ведь наблюдения мог сделать любой исктель в образованием медика или биолога-зоолога... А там и передать своим приятелям.
   - Если только так, - не слишком охотно, о все же согласилась Ирина. - Хорошо, я добавлю в ту информацию, о которой мы говорили, еще и седения начет меняющейся Грибницы.
   - А вот за это спасибо. Если что не так в твоем Остроге пойдет, то... можешь смело поступать в один из кланов. Задел уже есть, - подмигнул я девушке, пытаясь настроить ее на более оптимистичный лад. - А сейчас я наверно пойду. Время...
   - Иди, - махнула мне девушка и вновь уткнулась в мониторы, забыв про меня, - Всего хорошего.
   Флэшку с информацией я получил сразу же, как только подошел к научнику, который был сегодня на выдаче. Журналы он уже убрал в сторону и лениво осматривал стены и потолок помещения. Как только я подошел, даже не успел еще ничего сказать, тот сунул мне носитель информации и недовольно буркнул:
   - Это для тебя. Забирай и можешь быть свободным.
   Непременно. Вот только сначала флэшку в визор вставлю, да проверю, не напутали ли чего местные оболтусы. А то ведь с них станется сунуть вместо ценных данных откровенный хлам. А на недовольство научника мне наплевать. Понятное дело, что подобные безналичные операции его не могут радовать. В этом случае он ничего не получает в свой карман. Ни для кого не секрет, что каждый, кто попадает на это место, старается навариться по максимуму. В этом нет ничего сложного: искателю говорить одну цену, в журнал приемки вписывать другую. Главное, не переборщить с накруткой.
   К счастью, сейчас все было нормально. Видимо, Ирина недвусмысленно вела приготовить полный комплект документов без каких-либо изъятий особо ценного материала. Великолепно! По сути можно считать это знаком ее сильной, очень сильной заинтересованности в будущем деле.
   Перекачав данные в визор, а саму флэшку спрятав во внутренний карман комбеза., я покинул здание и вернулся к ребятам, которые уже не знали, чем заняться от вынужденного безделья. Мой приход развеял скучную атмосферу и заставил их зашебуршиться. Застоялись... Ничего, очередной марш-бросок по Мутагену пойдет на пользу, гарантия.
   Мы уже покидали территорию научной базы, когда я уточнил у охранника, нет ли поблизости новых зомби, и только после отрицательного ответа вышел с парнями наружу. И сразу же оживился Хват.
   - С Острогом ты вроде дела закончил, да и отдохнули больше, чем хотелось бы. А вот сейчас куда мы повернем?
   - Туда, - кивком подбородка указал я прямо. - По пути уже никто не встретится, в смысле из обжитых баз. Будет в стороне база 'Варягов', это такой небольшой клан, особой роли в Мутагене не играющий, но пробираться по болотам не самое милое дело. Только их проводники могут безопасно провести до своего лагеря, но их еще найти надо. У них там на болотах постоянные стычки с бандами - удобные места для стоянок переходят из рук в руки по паре раз в неделю.
   - А что ж они там сидят?
   - На морферах сидят. Места слишком урожайные и для них, и для банд, желающих урвать свой личный кусок. Простору и Грани этот район не слишком интересен. Более вкусные доли пирога грызут. Это так, по их меркам всего лишь 'осетрина второй свежести'.
   Хоть я и обещал, что в болота нам не нужно идти, но по самому краешку, чтобы встать на безопасный маршрут, пройтись пришлось. Для этого мы сделали широкий крюк по самой границе мест, где количество голодных мутантов всех видов измерялось вовсе уж астрономическими цифрами.
   - Уф, когда же это все кончится, - выдохнул Хват, вытягивая ноги из чавкающей грязи. - Скоро мы выйдем на сухую и твердую землю?
   - Скоро, - устало ответил я, сам измученный тяжелым маршрутом. - Примерно час по болотам, а там до нужного места рукой подать.
   - А по времени? Тут, в этом богом проклятом Мутагене, везде - рукой подать, вот только порою идти приходиться часами без всякого видимого результата.
   - Час, - пожал я плечами, - Может полтора. Зато тропа уже ровная и без опасных мутантов на ней.
   - Если начальство так говорит, то лучше еще с часок набросить. В результате имеем два с половиною. Что не приводит мои усталые ноги в восторг, - задумчиво произнес Леший. - Учитывая, что уже сейчас недолго осталось до вечера, то придем едва ли не в темноте. Это не слишком опасно?
   - Будем надеяться, что нет. А потом, темноту можно переждать в зданиях. Да и '3D' вам на что, ироды? Пусть не так удобно, как дневной свет, но куда лучше ноктовизоров родного мира.
   После этого разговор угас. Приходилось беречь силы, чтобы оставить их на будущее. Неизвестно, что нас ждало в заброшенном поселке. Это я предполагаю, что местность пустует, но за время, проведенное мною в родном мире, все могло поменяться. Поселок мог попасть в 'плавильный котел', замусорен большим количеством мутантов или быть захвачен бандитами из болот поблизости. 'Искупители', опять же, могли временную базу там устроить. И много что еще, не приходящее сейчас в голову. Заранее планировать в подобных ситуациях крайне глупо, ситуация меняется подчас за часы.
   Примерно через сорок минут, земля под нашими сапогами приобрела упругость и больше не старалась засосать нас выше колен. Проваливаться мы проваливались, но едва ли по щиколотку в особо сырых местах. Передвижение улучшилось, зато появилась другая проблема - видимость. Вокруг все гуще и гуще становились заросли камыша и тростника. Они располагались целыми полянами, оставляя между собою узенькие тропки.
  А где у нас такие места, там что? Правильно, возможность нарваться на подстерегающих в засаде тварей. К примеру, 'жабов' или тех же змееволков под предводительством 'гастролера'. И не успеешь толком ничего сделать, когда с пяти метров на тебя набросится мутант. Одна надежда - на крепость комбеза, да на то, что сумеешь на рефлексах угостить того автоматной очередью. В общем, русская рулетка, будь она неладна.
   - Умник, - немного напряженным голосом произнес Леший, сейчас идущий впереди. - У меня тут такое чувство, что поблизости кто-то притаился и за нами наблюдает. Вроде не человек, но могу и ошибаться.
   Посмотрим, проверим. Сделав знак остановиться, я пытался понять, прав ли мой спутник. Жестом он указал примерный сектор, где наблюдалась подозрительная активность, но... Тихо все. Хотя нет, во-он те камышины чуток шелохнулись, выдавая присутствие кого-то большого и не шибко поворотливого. И кто же это у нас?
   - 'Носорог', - тихо проговорил я, - Так, все замерли и смотрят по сторонам.
   Пока мои напарники крутили головами по сторонам, я стал превращать свое оружие в бесшумный комплекс. Навернул глушитель, поменял магазины с патронами, не забыв передернуть затвор, чтобы выбросить из патронника сидящий там стандартный "масленок". А делал я это для того, чтобы не побеспокоить бродящих или отдыхающих поблизости мутантов. Слышимость бесшумной очереди достигает двухсот метров, в то время как обычная - километра полтора. Буду надеяться, что на этих двух сотнях никого не окажется.
   'Носорог' медлил с атакой, словно давал мне шанс закончить все эти приготовления. Его солидных размеров туша выскочила в тот миг, когда я подхватывал выскочивший патрон. Чертыхнувшись, я направил автомат одной рукой и нажал на спуск, давая пятипатронную очередь в голову несущейся на меня бронированной твари. Все-таки отличная машинка этот АЕК. Все пять пуль угодили мутанту точно в голову, ни одна не ушла в сторону. Хотя и расстояние было минимальное.
   Парни дернулись, когда мимо них пролетела громадина 'носорога', уже с мертвым мозгом, но не осознавшим этого телом. Мутант застыл в десяти метрах позади нас, покачался несколько секунд и упал в грязь.
   Понимаю... Видеть эту тварюгу на картинках одно дело, а вот наблюдать за живым экземпляров в боевых условиях - совсем иное. К тому же атаковал он с выдвинутым на полную длину рогом, а во время короткой агонии это костяное копье то втягивалось обратно, то вновь раскладывалось. Картина, однако! Да еще и короткие, но подобные колоннам ноги скребли грунт, разбрасывая комья грязи во все стороны.
   - Блин, ну и дела! - донеслось от Хвата. - На такого зверя с берданкой не выйдешь, скорее сам окажешься в роли добычи, а не охотника.
   - Ошибаешься, - произнес я, вслушиваясь в происходящее вокруг и, к своему удовольствию, за находя никаких признаков оживления мутантов. - Именно что почти с берданкой новички-искатели умудряются убивать таких монстров. 'Носорог', он хоть и мощный, но туповатый и инерция у него солидная. Если что, так сначала уклониться с линии атаки, а потом уж и добивать меткими выстрелами в голову.
   - У него ж там броня!
   - Так не в верхнюю часть черепа, а чуть ниже. Так броневые щитки куда как тоньше. Ладно, языками хватить трепаться - могут еще такие же поблизости оказаться.
   На наше счастье, столкновений до самого поселка нам удалось избежать. То ли этот мутант оказался тут в единственном числе, то ли все прочие не услышали произведенного шума выстрелами и шумом самого мутанта.
   Вот так мы и протопали до конечной точки нашего маршрута, которую я сейчас рассматривал через бинокль и хмурился все сильнее и сильнее. Судя по некоторым признакам, заброшенно поселение было обжито. Нет, не искателями и даже не бандитами - мутантами. По главной улочке нашей будущей базы, лениво бродили змееволки под предводительством 'гастролера'. Всего я насчитал десятка два змееволков, но их количество стоило удвоить, так как прочие могли прятаться в домах и подвалах. В один из моментов я смог заметить в одном из домов присутствие таких же тварей. Значит подозрения были не пустышками. Черт, дело не есть хорошо! От злости я ударил кулаком по земле, привлекая к себе недоуменное внимание со стороны напарников.
   - Ты чего? - прошептал Хват, хотя мог говорить в полный голос, не боясь быть услышанным в деревне.
   - Змееволков слишком много для одного гастролера. Там, - ткнул я пальцем в большой кирпичный дом, - явно еще несколько змееволков. А это значит, что всего тут как минимум два 'гастролера'.
   - Это почему?
   - Один такой мутант в состоянии управлять лишь ограниченным количеством змееволков. Здесь же их слишком много. На виду больше двух десятков, так что смело умножай на два.
   - В итоге сорок, - процедил Леший. - Если Хват из граника сработает, можем положить.
   - Тут еще одна проблема. 'Гастролеры' уживаются рядом лишь во время загонов стаями дичи или... если один из них готовится размножиться. А у этих мутантов сей процесс довольно оригинален. Они не рожают, а как бы почкуются. То есть был один 'гастролер', а вот уже и несколько. Правда ростом поменьше, да не столь опасные, но вполне себе жизнеспособные, с-суки. И опасно будет зачищать, а деваться некуда.
   Я ничуть не преувеличивал, все так и было. У 'гастролеров', объединяющих стаи покорных им змееволков, имелась привычка в такие моменты все силы бросать за защиту своего потомства. И было его немного: два, максимум три мелких мутанта. Росли детеныши быстро - уже через неделю отделялись в свободное плавание. Прихватив в качестве первоначальной свиты двух-четырех змееволков. Но пока те были маленькими, охранялись они со всем старанием. Причем каждый 'гастролер' мог держать в своем подчинение от десяти до двадцати змееволков. Значит, в деревне мы рискуем столкнуться... с, как я понимаю, тремя опасными мутантами. На двух я рассчитывать не стал, в силу не присущего по жизни щенячьего оптимизма. Лучше уж чуток преувеличить угрозу, нежели недооценить ее. Все это я поведал напарникам, не забыв указать про возможное наличие мутантов не только в поселке, но и поблизости.
   - Хотя, - немного подумав, сказал я, - Это навряд ли. Поблизости посторонние стаи они не допустят, а сейчас, ближе к вечеру, должны собраться на своей лежке. Наша задача - подобраться поближе вон к тому дому, где подозрительное шевеление было, откуда и начнем зачистку территории. Учтите, что эти мутанты, помимо уже известных вам особенностей, умеют чувствовать направленное на них внимание. Поэтому не старайтесь думать о них, так, самым краешком глаза имейте их в поле зрения.
   Теперь о тактике. Первым делом выбиваем того 'гастролера', что по открытому пространству шляется. Тем самым увеличится количество змееволков на одну 'гастролерскую' душу.
   - То есть часть мутантов не будет ими контролироваться? - уловил суть дела Леший. - Неплохо! Может и вовсе разбегутся без управления...
   - Если бы! Но нам будет достаточно и того, что после потери вожаков змееволки не будут столь яростно и безрассудно атаковать нас, как если бы под руководством этих тварей. Леший, ты со своим пулеметом старайся не подпускать к нам тварей, вырезая всех поблизости, а я и Хват будем отстреливать дальних.
   После краткого инструктажа, мы перебрались на выбранные позиции. С этого места до поселка было полтораста метров. Отличная дистанция для нашего оружия, ну разве что для гранатомета Хвата считалась предельной для точной стрельбы.
   Долго выжидать я не стал, тем более, что уже чем через час на Мутаген опустится темнота, о которой уже сейчас намекали сильно сгустившиеся сумерки. А воевать, полагаясь исключительно на '3D'... это не по мне. Суррогат нормального обзора не лучший вариант. Едва мы оказались на точке, я дал отмашку. Первые очереди завалили гастролера, бродившего снаружи и трех змееволков из личного его охранения. А потом мы перевели огонь на остальных мутантов. Благодаря удачно выбранной позиции и мощности огня, за десяток секунд мы выбили почти всех змееволков, которые находились на улице. Теперь оставалось самое сложное.
   - Хват, гранату в подвал на четырнадцать, - крикнул я напарнику. - Там несколько тварей сейчас сидят, выжидают удачного момента.
   Напарник кивнул головою, давая мне знать, что он все понял. Шустро поменяв свой автомат на гранатомет, он с ювелирной точностью положил два заряда в указанное место. Отлично, там было по меньшей мере четыре мутанта, которые сейчас больше не опасны.
   - Вперед, - махнул я рукою, давая приказ двигаться. - Стреляем по малейшему шороху или тени. Лучше перебдеть, чем получить себе на загривок одну из этих тварей. '3D' активировать, в домах уже темно.
   Мое решение было продиктовано нежеланием стоять на одном месте после поднятого шума. Пусть рядом с поселком и не было мутантов - хотя по закону подлости могло быть и наоборот - но ничто не мешало им прибежать из дальних окрестностей. Еще в пользу принятого решения сыграло то, что мутанты после отстрела своего вожака попрятались по щелям, изредка перебегая, но не успевая попасть на мушку.
   Вот и получалось, что, войдя в поселок, мы выманивали их на себя. В этой ситуации я особенно сильно полагался на оружие Лешего, имевшее больший боезапас по сравнению с моим и Хвата.
   - К дому, к кирпичному дому продвигаемся, - стараясь перекричать шум выстрелов, - Только побыстрее.
   - Ты же говорил, что там второй, а то и третий 'гастролеры' должны быть? - крикнул в ответ Хват, который отпустил замолчавший автомат, свободно повисший на груди, и выпустивший гранату в дверной проем ближайшего дома.
   Донесся визг тварей, которые на секунду ранее туда проскочили. Потом пламя скользнуло по деревянным деталям здания, немного почадило и затухло. А что хотели? Все-таки близость болот дает о себе знать, да и дома уже давно покрылись таким слоем плесени и, местами, мха, что его только пара бочек напалма сможет прожечь. Не удивлюсь, что и плесень тут не прошла мимо ядовитого дыхания Мутагена, получив свойства, отсутствующие у ее аналога в обычном мире.
   - Если 'гастролер' с молодняком - а теперь в этом почти уверен - то наружу не вылезет или не вылезут. Оборонять молодняк в подвале легче. Да и командовать остатками змееволков без разницы откуда.
   Во время боя ствол моего автомата сильно нагрелся. Приходилось часто выпускать длинные, на полрожка очереди, а к такому темпу стрельбы "кокшаров" был не сильно подготовлен из-за тонкого ствола. Еще хорошо, что над своим оружием я как следует поработал, передав его для апгрейда местным мастерам оружейникам. Не сделай я этого, не поставь туда по моему заказу еще и отвечающие за снижение нагрева биокомпоненты, то мог в самый ответственный момент получить кусок металла, заклинившего от перегрева.
   Как я и ожидал, перед самым зданием на нас бросились пять змееволков. Бросились безоглядно, без чувства самосохранения, что значило одно - 'гастролер' явно защищал потомство. Вот только их порыв был остановлен Лешим, который срезал тварей прямо перед нашими ногами - твари выждали самый неподходящий момент, когда мы уже подошли в упор к отсутствующему, сгнившему крыльцу. Теперь надо поставить жирную точку... И хорошо, если 'гастролер' не начнет своим воем давить на мозг. Хотя... наверняка утомился, змееволками управляя и гоня тех в самоубийственную атаку.
   - Вперед, - махнул я рукою, пропуская Хвата с его "граником". - Только осторожно - гастролер может быть прямо перед порогом. Тем более, если их два.
   Проскочивший первым Хват крикнул из помещения, что все чисто.
   - Шум оттуда доносится, - указал он в сторону темного провала в полу, бывшего люком в подвал. - Шипение такое въедливое... и разноголосое. Наверное, эти твари устроили гнездо в подполе.
   Скорее всего, так оно и было. Тем более, что попасть туда для тварей было легче легкого. Лестница, ведущая в подполье, была сколочена из дубовых плах, которым и сто лет не срок. Поставив Лешего наблюдать за окнами и дверным проемом, я приблизился к люку, приказав Хвату держаться поблизости с боку. Яркий луч оружейного фонарика, крепящегося справа на стволе, высветил часть подвала, но не смог зацепить таящихся в темноте мутантов.
   Хреново. Сейчас бы их перестрелять сверху и дело с концом. Потом забраться вовнутрь, накрыть проход люком, который какой-то кретин, побывавший тут ранее, отставил в сторону, и спокойно провести ночь, попутно устанавливая аппаратуру.
   Чуток опечалившись насчет несбыточных желаний, я достал пару гранат, отогнул усики предохранительных колец и метнул их в подвал, стараясь закинуть консервированную смерть так, чтобы они оказались в не просматриваемой половине. Через три секунды грохнуло, следом послышался тонкий и противный вой раненой твари. Позаимствовав у Лешего и его "карманную артиллерию", я приготовил их к применению и обратился к Хвату:
   - Сейчас заброшу туда очередную порцию гранат. Как только они сработают, спускаешься на несколько шагов вниз и пуляешь из своего граника в сторону визга. Только смотри, не поджарь нас самих.
   - Обижаешь, командир, - судя по голосу, напарник улыбнулся, - Такого косяка за мною еще не было замечено.
   После этих слов, убедившись в готовности Хвата, я бросил гранаты и немедленно отступил в сторону, уступая место напарнику. Хват быстро и ловко спустился на несколько ступенек пониже, присел, чтобы пол не мешал ему вести огонь, и выпустил две гранаты. Сразу же после этого рванул наружу, хотя и не успел выскочить до взрыва. Гранатные разрывы глушанули изрядно. Звуковые компенсаторы 'намордников', срабатывающие на повышенный шумовой фон, не смогли полностью защитить нас. Даже Леший, стоящий в стороне от подвала и то недовольно матюгнулся, выражая свое мнение. Хват же еще минут десять приходил в себя, тряся головою, словно паралитик.
   Выждав некоторое время, чтобы прийти в порядок, я первым шагнул на лесенку, ведущую вниз. При спуске в подвал я недовольно поморщился от неприятного запаха сгоревшего пороха и зажигательной смеси. А когда к этому коктейлю примешался аромат обугленной плоти, я и вовсе пожалел, что не перевел свою маску в режим замкнутого цикла дыхания.
   - Ну и воняет тут, - озвучил мои мысли Хват, - Словно в сгоревшем танке, по которому шмальнули из граника. Или на "блокпосту", получившему заряд "шмеля".
   - Приходилось видеть? - спросил я просто так, без всякой задней мысли я.
   - Угу. Тошнотворное зрелище, даже пару ветеранов едва не вывернуло. Запах, что-то несуразное вместо тел. Нет, даже вспоминать не хочется!
   Иссеченные осколками и частично обугленные огнем тела ДВУХ взрослых 'гастролеров' и трех детенышей мы обнаружили в самом дальнем углу на старых, заплесневелых матрасах. Рядом валялись остатки стандартной экипировки искателя-середнячка. Не повезло какому-то бедолаге. Наверное, он то и не закрыл люк и запустил к себе мутантов. А может просто они его сюда загнали, а потом в тесном помещение схарчили. Теперь уж без толку гадать о прошедших событиях.
   Гадать то смысла нет, а вот подобрать имевшиеся у покойника морферы стоило. 'Намордник обыкновенный и 'перчатка'. Штука в этих местах малополезная, но во внешнем мире ценящаяся некоторыми эстетами из числа любителей рукопашных боев. 'Перчатка' одевалась на руку и усиливала мощь удара. Внешний же вид больше всего напоминал на пористую эластичную ленту Оберни ее на манер кастета, сведи концы, сразу приклеивающиеся друг к другу и... И все, можно пользоваться.
   Убедившись в отсутствие опасности и прибрав к рукам трофеи, я окликнул Лешего, который спустился к нам, попутно захлопнул люк и продел сквозь специальные скобы потемневший от ржавчины, но все еще крепкий засов.
   - Вовремя, там эти твари стали собираться перед домом, - произнес он, приблизившись к нам. - Кстати, тут воняет, как...
   - Знаем, не стоит в очередной раз напоминать об очевидном, - хмуро перебил его Хват, потом обернулся ко мне, - Что дальше?
   - Распаковывайте аппаратуру и пробуйте ее устанавливать. Если не выйдет ничего, то я попробую переместиться к нашим и узнать о причинах неполадок. Вот только обратно могу перейти в другом месте, так что придется подождать. Так что сами понимаете, этот вариант оставим на крайний случай.
   - А если ты задержишься дольше, чем у нас хватит воды и продуктов, - поинтересовался Хват, - Тогда что?
   - Об этом переговорим позже, если ничего не выйдет с этим оборудованием. И вообще, Хват, прикрути пессимизм, а то ведь они воплотиться может. Я человек местами суеверный, поэтому не стоит паниковать раньше времени.
   Несмотря на напускное спокойствие, меня самого бил мандраж. Я совершенно не упускал той возможности, что аппаратура может начать сбоить. Все ж ее устанавливать будут люди, совершенно далекие от всяческой электроники. То есть, далекие от ее гражданских вариантов. Если мне опять придется тащить с собою народ с аппаратурой, то никто не даст гарантию безопасного возвращения в эту деревню. Нет, пусть лучше все заработает как надо, я готов даже скрестить пальцы и держать их до первого появившегося из портала человека.
   К этому времени, пока мы запирались в подвале и потрошили кофры с оборудованием, на Мутаген опустилась ночь. Данный момент я четко уловил по резко усилившимся звукам снаружи. Уцелевшие змееволки засновали вокруг здания, часто забегая вовнутрь. Стук их когтей по полу над головою я слышал четко. Рефлексы искателя словно разделились пополам. Одна их часть требовала очистить окрестности от тварей, другая же рекомендовала сидеть тихо и ждать более подходящего момента. подумав, я все же склонился ко второму варианту. Змееволки посуетятся, да и разбегутся, пусть даже частично. Им ведь для большей эффективности требуется руководство 'гастролера'. Вот и побегут во все стороны, пристраиваться к какой-то другой поредевшей стае. Пусть не все и не сразу, но все равно поутру легче будет.
   А мы здесь отсидимся. Хорошо, что бывший хозяин не пожалел времени и бетона и сделал тут сплошной железобетонный монолит. В противном случае, мутанты могли попытаться пролезть к нам, пробившись сквозь доски покрытия над головою. Слабым местом оставался люк, сбытый из досок, но и его рачительный хозяин обил толстым листовым железом. Сдается мне, предыдущий жилец был мутным типом, иначе с какой стати ему готовить такое укрытие? Хотя, может оно было - здание, имею в виду - местной администрацией или иным строением, где обитал или обитали шишки этого поселения. А подвал планировался, как убежище на случай непредвиденных происшествий.
   - Что там у вас? - окликнул я парней, копошившихся с аппаратурой. Сам я стоял возле люка, контролируя и оценивая обстановку снаружи по доносившимся звукам.
   - Уже почти все, - ответил Леший, - Осталось подключить аккумуляторы и включить питание компов.
   Что ж, боги нам в помощь. Если все получится... Свалится хотя бы одна из висящих над нами проблем.
   Кстати, о проблемах. Раз уж выдалось немного свободного времени, то надо сделать то, что я собирался. Что именно? Да отправить кланам и просто знакомым искателям сведения относительно новой пакости от грибницы, насчет меняющихся и становящихся более опасными зомби. Ну что, начнем... Мамонту, будь он неладен, жмотина невероятная, да его помощникам продублируем, начиная с Филина. Этот точно не зажмет сведения, я его знаю. Прочим своим приятелям, с кем побродил по Мутагену. Да еще пусть среди таких же одиночек распространят.
   Темным кланам, благо контакты у меня среди них неплохие, потом Маршалу. Именно Маршалу, потому как лучше уж пусть он сам передает лидеру Ордена Границы эти сведения. Там у них текучая иерархия, в которой разбираться, только мозги себе ломать. И напоследок Рейтару - нынешнему главе Простора. Этому можно напрямую, такова уж специфика этих людей. Все? Пожалуй и все. Пора возвращаться к иным делам, тем паче Хват с Лешим вроде как закончили собирать и настраивать аппаратуру.
  
  
  Глава 8
  
   - Ничего себе фигня, - ошарашено выдохнул Хват, наблюдая яркий столб света, бьющий из тарелки излучателя в пол. - Это так и должно быть?
   - Не знаю, - протянул я, сам пораженный видимым эффектом после включения аппаратуры. - Свет я видел только в момент перехода, но вот так что бы он шел из излучателя - не припоминаю?
   Надо объяснить, отчего откуда взялось наше удивленное состояние. Как только парни подключили оборудование и запустили питание, из излучателя ударил столб света - ослепительно-белого. Создавалось впечатление огромной лампы "дневного света", поставленной вертикально. Про такой эффект ни мне, ни моим напарникам ничего не говорилось. И поэтому у в голове крутились нехорошие мысли - а не нарушение это нормальной работоспособности прибора?
   Все мысли о неприятном устранились через полчаса. Я с парнями был погружен в дискуссию на тему правильной работы прибора. Пару раз проскакивало предложение отключить, разобрать и заново собрать 'чудо техники'. Скрипя зубами, я уже почти согласился с ним, когда свечение излучателя резко снизилось, перейдя в ярко-желтый цвет, а секундой позже из этого светящегося столба едва ли не выпала человеческая фигура. Незнакомец, облаченный в черный комбез наподобие тех, в которые облачили нас при переходе в эту реальность, держал в руках "печенег" и водил по сторонам его стволом. Несколько минут мы смотрели на него, а тот стоял на своем месте, словно не замечая нас. Только немного покачивался, словно только что слез с качелей после нескольких часов, проведенных на них.
   - Эй, парень, - нарушил подзатянувшееся молчание Хват, - Ты откуда будешь и вообще кто такой?
   Ответом было резкое движение в нашу сторону незнакомца и неожиданная очередь из пулемета. Только чудо и общее - контуженное после перехода - состояние пулеметчика, не предусматривающее меткой стрельбы на слух, позволило нам остаться в живых. Пулеметная стрельба в тесном пространстве подвала изрядно нас оглушила, но вместе с тем и придала решительности. Неожиданная опасность, свистящая вокруг свинцовая смерть, напор адреналина - все это как нельзя лучше способствует быстрой и верной реакции на происходящее. Стрелок еще не успел отпустить спусковой крючок, как ему под ноги подкатился Хват, задирая одной рукой ствол оружия в потолок, а второй подбивая под сгиб колени. А там и мы с Лешим подтянулись, помогая в обезоруживание противника. Стянув тому руки за спиною снятым с пулемета ремнем, мы перевернули его на спину.
   - Тю, - удивленно произнес Хват, когда снял с незнакомца маску со шлемом и капюшоном костюма, - Это же Хомяк собственной персоной. Чудило, ты зачем в нас палил? Даже не знаю теперь - в морду дать или пулу в твою глупую голову засадить.
   Услышав речь моего напарника, связанный человек завозился на полу и повернул голову в сторону говорившего искателя, часто моргая и прищуриваясь, словно пытаясь сфокусировать зрение.
   - Хват, ты что ли? - голос незнакомца был хриплым и басовитым.
   - А то кто ж еще! Папы Римского тут нет, министра обороны тоже не присутствует. Я тебя еще раз спрашиваю, ты чего по добрым людям шмалять вздумал, уж не получил ли ты, часом, приказ на наше устранение?
   - Ты дурак или прикидываешься, Хват? - немного удивлено и самую малость зло проговорил тот. - Я после этого чертового перехода словно контуженый был, а тут еще и голос раздается не пойми откуда. Вот и отреагировал совершенно на автомате, как было вбито за время службы. Слушайте, может освободите руки-то, вроде разобрались, что все свои.
   - Мы еще не разобрались в этом, - хмуро ответил я, останавливая потянувшегося к путам Лешего, - Твое объяснение насчет неожиданности оклика меня не устраивает, да еще и контуженность приплел, хотя признаков ее я не вижу. А после перехода лично у нас троих ничего подобного не было. Мало того, за то время, что ты тут простоял, можно было десять раз прийти в себя. Колись, давай, зачем нас убить хотел.
   Из последующего разговора я выяснил вот какую картину. Этот эффект, что мы с парнями наблюдали сейчас - то самое неожиданно образовавшееся свечение - присутствовал и в нашем родном мире. Появился он неожиданно и заставил ученых изрядно поволноваться. Мысль о том, что это мог быть сбой, приходила им в головы, но совсем не помешала запустить под излучатель первопроходца в виде Хомяка. Тот внутренне трясся, но шагнул в столб света сразу же после отдачи приказа.
   Почему ученые и руководство не попробовало первоначально закинуть сюда какое-нибудь животное - ума не приложу. Ту же псину средней блохастости можно было притащить с территории научного городка и запустить сюда. Думается мне, что до любого из нашей троицы дошла бы мысль при виде появившегося животного, что это проверка. После этого закинули бы животину обратно, убедив ученых в безопасности и работоспособности прохода.
   Ан нет, тем захотелось немедленно испытать и проверить, так сказать, человеческий фактор. С другой стороны, по словам Хомяка, там всех подгонял полковник. Может, его команды и сыграли свою роль в этой спешке. После того, как боец шагнул в светящейся столб, он потерял чувство пространства-времени, да к тому же полностью потерял ориентацию в пространстве. Не стало ни верха, ни низа, любые возможные ориентиры отсутствовали, что никак не могло положительно сказаться на психологическом состоянии. Испугавшись, он дернулся вперед и оказался в подвале.
   Вот только перед самым выходом его ослепило очень качественно, добавив еще и "по ушам". От того-то и качало его сильно. Неожиданный голос, слова которого он плохо разобрал, заставил сработать боевые инстинкты. Только общее самочувствие позволило пулям пройтись над нашими головами. Иначе... Шансы уцелеть были бы только у меня в особо прочном комбезе.
   - Да, послушайте вы меня, - привел еще один довод парень, уже освоившийся в подвале и вернувший зрение. - Хотел бы я убить всех вас, то сделал бы это наверняка на таком-то расстоянии. Я на звук стреляю отлично, с пятидесяти метров поражаю любую цель в полной темноте.
   - Точно, - встрепенулся Леший, - Хомяк у нас мастер и обычной стрельбы, и "македонской", и других разновидностей. В темном тире с завязанными глазами сбивает девять из десяти мишеней на звук.
   Я махнул рукою, давая добро на развязывание. После того, как парень почувствовал свободу, он присел на пол и уставился на нас, ожидая продолжения расспросов. Вот только у меня сейчас совершенно не было настроения заниматься подобной работенкой. После всех передряг связанных с переходом по болотам, отстрелом мутантов и появлением Хомяка, во мне включился некий предохранитель, позволивший относиться к окружающим событиям почти безразлично. Это вон парни пусть радуются удачно завершенному заданию по переходу в этот поселок и развертыванию оборудования. Меня же все это утомило до коматозного состояния, когда хочется все бросить и просто лежать, дав ситуации самой разворачиваться.
   Напоследок я поинтересовался у новичка делами в научном городке, особенно - неожиданно нагрянувшей проверкой.
   - Приехали буквально через пару часов, как их, - Хомяк кивнул на моих напарников головою, - Забрали из казармы. Везде суют свой нос, расспрашивали почти всех из ученых и охраны. Нескольких наших таскали на допросы, после которых те как воды в рот набрали. Полкан наш и вовсе носился словно в жопу ужаленный, на всех орал, хотя обычно очень спокоен и хладнокровен.
   - Уехала эта проверка, - поинтересовался я у него, - Или все еще на базе? Если второе, то вместо нормальной помощи с той сторону будет сплошная проктологическая болезнь в запущенной форме.
   - На базе еще, никак не уймутся. Сейчас заперлись в научном корпусе, где стоит установка перехода, и по одному вызывают к себе ученых из непосредственных участников проекта. Кстати, а что дальше делать будете?
   - До утра отдохнем, а там дадим весточку полковнику, - с трудом смог удержать зевок я, - А то мы вымотались с этой поганой дорогой, еле на ногах держимся.
   - Не получиться, Умник, - хмуро сказал Леший, косясь на аппаратуру. - Аккумуляторы продержатся часа два с половиной, может три. Потом аппаратура отключится и придется отыскивать возможность запустить ее вновь.
   Я прикинул реальные возможности отыскать тут блоки питания, а еще лучше бензоагрегат, после чего немного погрустнел. Получалось, что из ближайших соседей, где можно такой достать, был клан "Варяги". Вот только опять тащиться по топям, договариваться насчет генератора и топлива к нему, потом нести все это на своих плечах обратно... Бр-р, от такой мрачной перспективы меня передернуло. Хватит, набродился и натаскался уже.
   - Что ты предлагаешь, Леший?
   - Предлагаю немного отдохнуть. Недолго, часик или чуть больше, нам этого хватит, - почесал он подбородок, заросший темной щетиной. - А там уж отправить к ученым гонца с известиями, что переход работает нормально, правда, с некоторыми побочными эффектами. Вопрос в том, кто станет таким гонцом?
   Под нашими скрестившимися на нем взглядами Хомяк завозился и недовольно спросил:
   - Что так на меня смотрите, неужели хотите, чтобы я снова пошел через эту хреновину? Нет уж, дудки.
   - Как говорили в одном пошловатом анекдоте... А придется! - пожал я плечами, - Кого ты видишь на этой роли - меня, Хвата, Лешего? Не получится. Лично я к этой вашей комиссии на пушечный выстрел не подойду, Хват с Лешим тоже не горят желанием встречаться. Ты же... Пока для них никакого интереса не представляешь. Вот и получается, что твоя кандидатура на данный момент единственная и неповторимая.
   К тому же надо ученым показать, что переход сравнительно безопасен. Ослепление и временное нарушение координации пройдет за полчаса. Перейдешь, сообщишь им, что все в порядке и мы ждем гостей с грузом. Пусть немедленно пересылают с другим человеком генератор для поддержания постоянного питания аппаратуры. Потом не помешают нормальная вода, еда, патроны и куча всякого разного для обживания этой дырищи, где мы базу устраивать собираемся.. Думается мне, что через этот проход можно протащить порядочно груза, весовой порог будет побольше, чем у меня.
   Немного поворчав, Хомяк согласился с моими доводами, выбив сорок минут для отдыха. Хотя, как мне думается, он просто старался оттянуть тот неизбежный момент, когда вновь придется шагнуть под излучатель аппаратуры перехода. Когда наступило время "ч", Хомяк был немного бледен, но, выполняя полученный приказ, шагнул в свет. Белое сияние сменилось на пару секунд оранжевым, а потом вновь вернуло свои ослепительные краски.
   - Остается только ждать, - философски проговорил Леший, когда Хомяк исчез из подвала, - Вот только пусть там народ поторопится с аккумуляторами, а то эту проблему придется решать нам.
   - Почему ты так решил? - поинтересовался я у парня.
   - Смотри туда, - кивнул он на массивные ноутбуки оборудования, - Видишь, мигает желтая полоса внизу экрана? Это значит, что энергии осталось менее трети. Видимо, переход посторонних объектов съедает очень много. И, как мне кажется, есть зависимость от массы перемещаемого объекта.
   Я равнодушно пожал плечами в ответ на эти слова. Пусть, это будет потом, а сейчас мне хотелось только покоя. Судя по шальным глазам парней и их не сдерживаемым зевкам, та же ситуация была и у них.
   - Парни, - произнес Леший, - Вы можете подремать, а я пока подежурю. Если что измениться, то разбужу немедленно.
   - Смотри только не засни. Вид у тебя сейчас... еще чуток и от зомбака отличить сложновато будет.
   - Да ладно тебе. Умник. Не так все и плохо. А что спать хочется и устал - это не первый раз. Если же совсем накатит, так стимулятор могу принять.
   - Не стоит с ним злоупотреблять, - покачал я головою, - Можно получить отравление и сильное нервное истощение в одном флаконе. Вы и так уже по дороге стрескали по паре капсул за день, а это очень много.
   Договорившись, что дежурить будем по часу, я с Хватом завалился спать, оставив на "фишке" Лешего. Вот только вздремнуть нам удалось совсем недолго. Часа не прошло, как меня пихнул в бок Леший и немедленно произвел ту же операцию с Хватом.
   - Началось, - тихо произнес он, указывая на излучаемый установкой свет. - Пару секунд назад цвет поменялся, как перед появлением Хомяка.
   В самом деле, белое свечение портала в наш родной мир сейчас имело красноватый оттенок, а полуминутой спустя из него вышла человеческая фигура.
   - Хват, Леший, - донеся до нас голос Хомяка, - Умник, где вы там? Я опять ничего не вижу. Примите генератор и подключите к питанию прибора.
   В руках у гостя находился небольшой аппарат с намотанными на него проводами с клеммами-крокдильчиками.
   - Вот вам бензоагрегат, - проговорил он, пока мы с матом пополам возились, приводя его в рабочее состояние и присоединяя к имеющемуся оборудованию. - Сказали, что он до четырех с половиною киловатт дает на выходе. Аппаратуре должно хватить.
   Установили, запустили. Сначала все было хорошо, но уже через минутут пришлось озаботиться новообразовавшейся проблемой.
   - М-да, - скептически произнес я, наблюдая за сизыми струйками дыма, что стали заполнять подвал. - Так нам никаких возможностей 'намордников' не хватит. Угорим, вот и будет нам окончание героической одиссеи.
   Пришлось перетаскивать аналог армейского "дырчика" поближе к одному из вентиляционных отверстий. Потом ковыряться в этой узкой дыре, чтобы вытолкнуть из нее всю землю и мусор, что накопились за годы забвения этого дома.
   Результат оказался так себе. Часть дыма вытягивало наружу, но большая половина оставалась внутри. На это пришлось махнуть рукою, понадеявшись, что эту проблему решат позже другие. Кстати, этих самых других ждать пришлось недолго. Меньше чем через тридцать минут из светового столба вышел первый боец с автоматом в руках. Уже предупрежденный Хомяком о побочных эффектах, он торопливо и осторожно отошел в сторону, ориентируясь на наши голоса. А потом с интервалом в пять минут к нам перешли еще девять человек. Ну все, промежуточный финиш, можно было немного расслабиться.
   Сухой появился не то третьим, не то четвертым, после чего сразу принял на себя общее командование. Ладно, почти сразу, как только пришел в рабочее состояние. Узнав о проблеме загазованности, он отправил через портал одного из бойцов, который очень скоро доставил с той стороны несколько метров гофрированного шланга для выхлопной трубы бензоагрегата и вытяжку, которую вставили в соседнее вентиляционное отверстие.
   Про нас троих, сумевших установить проход, словно, позабыли. Народ носился по подвалу, укрепляя дополнительно аппаратуру, раскладывая принесенный с собою вещи. Ничего, пусть работают. Как ни крути, но лично мое присутствие здесь обязательно. Стоит мне здесь или же Гришке там отойти от портала на мало-мальски серьезное расстояние и... И все, канал связи между реальностями прервется. Ведь других, способных держать его открытым, покамест не нашлось.
   Я заметил, как полусожженные трупы обоих взрослых 'гастролеров' и детенышей стали упаковывать в мешки из пластика. Ну-ну, развлекайтесь. Если захотят клонировать тварей, то все равно не получится. Они просто не в состоянии существовать без постоянной подпитки мутагенной энергетики.
   - А нам все равно, - пожал плечами Сухой, в ответ на мою реплику. - Высоколобые попросили им как можно скорее доставить образцы местной флоры и фауны, вот я им их перешлю. Что там потом с ними делать будут - не мое дело. Кстати, вы можете отдыхать. Наверное, устали, пока сюда добирались?
   - Есть немного, - согласился я, - Не сказать, что дорога была изрядно тяжела, но и легкой ее назвать тоже нельзя.
   Получив разрешение на отдых, я со своими напарниками завалился спать в дальнем углу подальше от яркого света излучателя, напоследок попросив, чтобы до моего пробуждения никто не смел совать нос наружу несмотря ни на какие внешние звуки. На крайний случай перед этим разбудить меня, но желательно это сделать через пять часов минимум. Последние слова я произнес, почти засыпая, пока моя голова падала на мешки, принесенные с собою искателями нового клана. Еще успела промелькнуть мысль, что название так и не было придумано.
   Спалось мне просто замечательно. Вдобавок приснился сон, что нахожусь я дома, работаю на прежней работе, и про Мутаген слыхом не слыхивал. Видения были настолько реальны, что я не сразу врубился, когда после пробуждения увидел над собою затемненное стекло маски одного из бойцов Сухого. Кстати, он же был и виновником моего пробуждения.
   - Тебя майор к себе зовет, - произнес он, заметив, что я проснулся. - Он в том углу.
   За время моего сна подвал сильно изменился. Весь мусор был свален в одну кучу под лестницей, количество ящиков и мешков увеличилось многократно. Судя по всему, народ не терял времени, понемногу таская к себе все необходимое. Сухой сидел на раскладном стуле за таким же раскладным походным столиком совсем рядом с оборудованием перехода и что-то черкал в толстом блокноте. Когда я к нему подошел, он поднял на меня глаза и немного грустно произнес:
   - Я тут подсчитал и прикинул то, что нам понадобится на первое время. Выходит очень много - новые образцы вооружений этого мира, прочие технологии, комбезы, которые здесь котируются и нормально защищают. Также нужны лекарства, они здесь значительно нас опережают. И самое главное - морферы. Плюс, эти ученые требуют поскорее начать поставку мутантов, причем настаивают на том, что бы часть образцов была в дивом и дееспособном состоянии.
   - Сухой. Они там что, живительных поганочек переели или сразу на ЛСД замахнулись? Та ты им посоветуй повнимательнее мои рапорты почитать. Там ясно сказано, что ни один мутант за пределами Мутагена в принципе не выживает. Это как глубоководную рыбу на поверхность... То есть эффектов неприглядных меньше, а результат тот же, то есть труп.
   - Да знаю я, Умник, все знаю! Но вот взбрело им в голову и все, никакими клещами из них это не вытянуть.
   - Понимаю... Ну, если уж так хотят увидеть живого и голодного мутанта - пусть сюда лезут. Я их лично поближе в 'кукольникам' отведу. Да там и оставлю. Пусть свои 'натурные эксперименты' проводят. Заодно и монстрики отожрутся на иномировых харчах.
   - Умник! Ты это... поделикатнее. За ними влиятельные люди и интересы.
   - Да мне на эти интересы положить с пробором, Сухой, - усмехнулся я. - Перетопчутся. А чтобы временно отвяли, вот, это им передай.
   Я достал из кармана изъятый у мертвого искателя 'намордник' и протянул его Сухому. Тот в некотором замешательстве принял у меня из рук доставшийся на халяву морфер.
   - Это то, что я думаю? - спросил он меня, не сводя напряженного взгляда с последнего. - Как называется?
   - 'Намордник'. Штука простая, незамысловатая даже, зато весьма полезная в нелегкой жизни искателя. - спокойно ответил я, передавая ему не шибко дорогой трофей. Насчет 'перчатки'... обойдется. - По сути это универсальный фильтр. Защищает от всех вредоносных примесей в воздухе. От избыточного содержания углекислоты до серьезных ядов. Увы, ничто не является бесконечным, поэтому спустя некоторое время нахождения в очень агрессивной среде морфер нуждается в, скажем так, перезарядке. Ничего сложного, достаточно лишь снять и дать восстановиться. Учти, он в будущем должен быть у каждого, кто здесь находится. Ну да ты и сам должен знать. Если читал поданные мной рапорты.
   Майор радостно прибрал морфер к рукам, после чего внимательно посмотрел на меня. Такой взгляд... он ясно свидетельствовал, что Сухому понравилось начало и он хочет 'продолжения банкета'. Ладно, кинем еще парочку костей, чтобы подольше держать его в относительно безвредном состоянии.
   - По морферам пока все, но есть кое-что иное.
   - Что именно?
   - Мелочи, но небесполезные для выживания на просторах Мутагена. Стимуляторы, очистители местной воды, которую пить в естественном состоянии можно, но не рекомендуется, если ты не из числа темных. Образцы лекарственных препаратов из обычной для искателей аптечки. По любому у тебя есть указание добыть местные образцы, как лекарств, так и снаряжения.
   - Есть, конечно, - вздохнул Сухой, - Куда без этого.
   - Вот и предоставишь им, чтобы аппетиты несоразмерные временно приглушить. А то ведь будут давить, суетиться, мешать нормально работать. Можешь прямо сейчас. Еще и благодарность получишь за такую оперативность.
   - Получу, как же, - хмуро отмахнулся майор. - А если буду бежать медленно, то догонят и еще добавят. Скажут, если сумел так быстро все это доставить, то давай торопись с оставшимся. Нет, уж, я подожду несколько деньков и только потом понемногу перешлю туда.
   Сухой на последнем слова ткнул пальцем в столб света и сгреб все предметы в большой металлический ящик с навесным тяжелым замком. Его вид немного напоминал мне сейф из старых контор, который стащить с места можно не менее чем втроем. Интересно как они его сюда затащили, ведь по габаритам излучателя он едва вмещается? Из любопытства пригляделся к ящику-сейфу и догадался. Судя по свежим сварным швам, его изготовили прямо на месте из толстых листов стали. Лихо работают ребятки, такими темпами тут скоро контора образуется.
   - Кстати, - перевел я внимание с сейфа на Сухого. - Скажи своим парням, чтобы позабыли свои уставные привычки и обращения. Спалитесь. Как только пройдет слух, что вы имеется какое-то отношение к военным структурам, сюда сразу же выдвинутся отряды Грани или Простора. Результат - куча трупов и никого живого. Здесь с представителями государства вне территории Острога разговор короткий и пуленасыщенный.
   - Скажу, - тяжко вздохнул Сухой, с трудом перестраивающий мышление в непривычное ему русло. - Только сейчас о другом хочу поговорить. Я тебя попросил разбудить вот для чего - мы выходить наружу собираемся. Осмотреться на местности, начать обустройство базы...
   - Понятно, не терпится вкусить зубастой романтики Мутагена. Ветер вам в спину и паровоз навстречу. Но для начала будет лучше, если буду вас сопровождать, помогу сделать первые шаги. А дальше уже самостоятельно. Только готов буду через десяток минут. Перекушу и попью водички.
   Сухой согласно кивнул и отпустил меня кивком головы, вновь став черкать непонятные закорючки в своем блокноте. Оставив в покое старшего местной базы, я вернулся в свой угол, где уже сидели пробудившиеся Хват и Леший, и достал сухпай.
   - Сейчас выходить наружу будем, - закусывая галетами тушенное мясо из банки, пробубнил я. - Рубайте в темпе, но не набивайте сильно живот. Вдруг понадобится бегать, а с набитым брюхом это делать проблематично. Да, и внимание от чувства сытости притупляется. Хотя об этом должны знать, не маленькие и пороха понюхали.
   Когда я закончил свой завтрак, бойцы ждали только меня. Уже была приготовлена штурмовая группа из парочки крепких парней с ПКМом и дробовиком в руках. Кроме горе-комбезов из родного мира, на них еще и дополнительную защиту навесили. Освободив люк от засова, я немного приподнял его и осмотрелся по сторонам. В помещении царил сумрак. Видимость была не самая хорошая, но достаточная, чтобы даже без 'намордника' или обычного ноктовизора рассмотреть отсутствие мутантов. Что ж, судя по всему, можно не только самому выходить, но и бойцов выводить на первую их прогулку по территории Мутагена. - Выхожу, - тихим голосом сообщил я бойцам, дышащим мне в затылок и толкнул крышку люка вверх. - Чисто.
   Как только я оказался на первом этаже, немедленно ушел назад и в сторону, держа в поле видимости дверь на улицу и в соседнюю комнату вместе с единственным окном. Очень удачно получилось, что все они располагались в двух примыкавших друг к другу стенах, не заставляя крутиться волчком, чтобы смотреть еще и за выходами, что за спиною могли быть. Следом выскочили, словно чертики из коробочки, бойцы, немедленно взявшие под контроль двери. А там уже и прочие подтянулись, оставив двоих солдат на охрану установки перехода между мирами.
   - На улице мутант,- донеслось до меня от одного из бойцов, - Вроде по описанию это змееволк.
   Протолкнувшись к двери, я констатировал факт, что говоривший не ошибся. Змееволк обыкновенный, одна штука. опасность ниже средней. К тому же расстояние до него метров пятьдесят или чуть больше. Бредет себе по улице, вид какой-то потерянный. Наверное. Так и не пришел в себя после потери вожака... Как ни крути, а смерть 'гастролеров' оказывает на их бывших подопечных весьма сильное. Практически нокаутирующее воздействие. Не сразу, чуть позже.
   - Что делать? - это уже Сухой спросил, обращаясь ко мне.
   - Валить, конечно же. Или хотите приласкать и накормить? Не советовал бы, он жрет все и всех, - дождавшись короткой, но точной очереди, уменьшившей популяцию змееволков Мутагена на одну особь, я продолжил. - И вообще, всех мутантов в пределах видимости отстреливайте. Если подтянутся искатели, в длительные дискуссии не вдавайтесь. Скажите, мол, встали лагерем в этой деревне, теперь это наша база. Нормальные искатели поймут - и из кланов, и вольные охотники. Ну, а если придут конкретные отморозки вроде "искупителей" или просто бандитов - этих валите без разговоров. Вам еще спасибо скажут. Помните, как отличать кланы?
   - Помним, - отозвался кто-то из бойцов. - У них на комбезах круг из черной и белой половин.
   Кивнув в знак того, что все верно, я повернулся к Сухому и повторил уже лично для него:
   - Когда меня тут не будет, не старайтесь вести дела со всеми пришедшими. Те же Искупители или Хранители Ковчега могут заслать разведчиков для выявления обстановки и попытаться напасть, пока вас тут немного. Про первых я уже упоминал, вторые тоже с головой не сильно дружат и предсказать их поведение очень сложно. Так что лучше стреляйте сразу. не дожидаясь, пока ситуация дойдет до крайности.
   Сухой кивнул, давая понять, что принял мои слова к сведению. Вот и отлично, а то чувствую, что недолго мне сидеть на этой базе и трепаться о жизни с новоприбывшими. Отправит, как пить дать, отправит меня Сухой за морферами и местными эксклюзивными экземплярами снаряжения и аппаратуры, вроде тех же визоров.
   Что ж, придется вести свою партию более тонко, одновременно с ним нормальные отношения сохраняя, и выстраивая линию, нужную исключительно мне. А для этого... надо разобраться со своими новыми способностями. Как? Есть определенные идеи и возможности. И вот после этого можно реально переходить ко второму шагу. Первый - то есть возвращение в Мутаген и заявление о себе - я уже сделал. Ага, в том числе при помощи информации насчет изменяющейся грибнице и даже той мелкой помощи Мамонту и его людям.
   Сейчас же главное - Сухой. Именно он здесь фигура, осуществляющая связь двух миров. Не удивлюсь, если он начнет развертывать совсем уж бурную деятельность, да еще с моим непосредственным участием. Но даже и без оного планы найдутся. К примеру, еще скажет сообщать о новом клане всем встречным и поперечным, чтобы шли сюда и продавали морферы, делились новостями и слухами. Может, наймут себе несколько человек, не открывая тайну своего появления и не допуская к аппаратуре в подвале. Но это вряд ли, по крайней мере, не сейчас и не здесь. Если и придут к такому решению, то набор начнут на другую базу в совсем ином секторе Мутагена. Поживем - посмотрим.
  
  
  Глава 9
  
   До вечера прибывший народ работал как проклятый, обустраивая свое новое место жительства. Через портал перетащили уйму всякого барахла, включая стальные листы и уголки для ставень на окна. На входную дверь не поскупились протащить цельноразмерный четырехмиллиметровый лист, который немедленно приткнули на место. В нем прорезали узкую смотровую щель, прикрываемую заслонкой. Впрочем, такие смотровые бойницы сделали во всех ставнях, которыми прикрыли окна, часть из которых попросту заложили.
   Разобрали старую лестницу на второй этаж, которая скрипела при каждом шаге, норовя развалиться в любой момент, и поставили новую из широких металлических уголков и арматуры. Одновременно с превращением здания в мало-мальски защищенную точку, несколько человек в подвале сооружали отдельное помещение для аппаратуры перехода, закрыв ее сплошной стеной из металлических листов с небольшой дверкой и кодовым замком.
   В момент такой переделки дома я пришел к мнению, что это здание просто не могло быть жилищем обычного человека, да и на сельсовет оно не тянуло - чересчур капитально было построено. Обычно такие учреждения ютились в обычных бревенчатых срубах, а тут хороший кирпич, к тому же от пола до потолка все залито бетоном. Поинтересовавшись у Сухого по этому поводу, я получил следующий ответ:
   - А тут наверное было нечто вроде конспиративной базы у КГБ на случай неожиданных народных волнений и восстаний. Базировалась какая-то контора вроде приемки "рогов и копыт", а укомплектована наполовину - человека два или три - из комитетчиков. В подвале имелся запас оружия и патронов для мобилизованных верных людей. Думается, что это оружие могло быть изъято сразу после того, как эта местность начала становиться частью Мутагена.
   - Обалдеть, - только и смог я выдавить из себя, - Получается, что такие базы могут быть и в нашем мире в самом обычном деревенском здании?
   - Сейчас навряд ли, - отрицательно покачал головою Сухой. - Накладно слишком, да и нет доверия к современным работникам, которые слишком часто меняют свое место работы. Кстати, у меня к тебе есть разговор насчет дальнейших действий.
   Начинается... Вот сейчас и последуют первые указания - пойди туда и принеси то. Вслух я это не стал произносить, изобразив на лице готовность все выслушать и выполнить. Изображать в таких случаях - действие хоть и неприятное, но необходимое. Выслушаем, потом посмотрим, надо ли идти, а если надо, ко каким образом выполнять, чтобы самому в пролете не оказаться.
   - Тебе с Хватом и Лешим предстоит пройтись по округе и поискать морферы. Заодно заскочи к искателям на их базы и порасспрашивай насчет продажи снаряжения. Комбезы полноценные нам нужны очень, сам понимаешь. Без них мы толком не можем расширять зону действий дальше окраин поселка. А когда там наши ученые научаться производить местные аналоги - вилами на воде писано.
   - Так мы превратимся в примитивных коммивояжеров, - недовольно пробурчал я, совершенно не обрадованный направлением мыслей своего как бы начальства. Если соглашаться с ТАКИМ вариантом, то однозначно повешу себе на шею кучу проблем и никаких положительных аспектов. - Лучше с морферов начнем понемногу. Все равно покупать на что-то надо - свои сбережения я ни за какие коврижки государству не дам, пусть хоть и будут обещать все вернуть.
   - Это плохо, - почесал затылок Сухой, стянув с головы каску. - Я сейчас насчет морферов говорю. Если их продавать, то что мы передавать будем своим ученым?
   - Передадим, не волнуйся. Морферы. Они очень и очень разные. Часть из них имеют весьма низкую цену, а вот для переправки на ту сторону вполне пригодны. Они же как материал для исследования планируются. Вот и пускай до поры до времени дешевку исследуют. Заметь, это искателям-новичкам надо толкать все, что найдут, для патронов и снаряжения с оружием, а у нас солидная часть необходимого на прямых поставках. Ты при очередной связи с начальством предложи торговать оружием и патронами за морферы. Я сообщу кому следует, что новый клан появился и к вам потянутся. Для начала только бартер - морферы на оружие и патроны. Потом развернемся, но для этого нужен кто-то из понимающих в этом деле, тот, кто с деньгой дружит.
   Мой собеседник хмурился, чуть ли не скрежетал зубами. Не нравилось ему выслушивать указания от человека, формально находящегося в подчинении, но по факту плевавшего на его положение в структуре. Но и не согласиться он не мог. Понимал, что в здешних реалиях я разбираюсь куда как лучше него.
   - Хорошо, сделаем именно так. Тогда вот что еще... Если к тебе будут обращаться с некими заданиями, то сообщи мне на визор об их характере, пусть приблизительном, но хоть что-то.
   - О каких заданиях ты толкуешь? И бес с ними, с заданиями, лучше скажи, откуда у тебя визор?
   - Визоры я забрал у Хвата с Лешим, ты им еще прикупишь, а без связи не хочу оставаться, - невозмутимо произнес Сухой. - А насчет заданий скажу тебе вот что: все схожие с предыдущим, когда ты вел научную группу к лаборатории. Вдруг, тебе эти, м-мм, Ирина или Черский что-то новое предложат.
   - Ну-у ты и жук, Сухой. 'Визоры' денег стоят и очень неплохих. На парочку уйдет приличная сумма. Изъять один - это еще можно понять, а сразу два... Перебор. Кстати, Ирина мне уже предлагала работу, когда я заскакивал в Острог по пути сюда. Она там заместитель одного из главных научников по прозвищу Профессор и решает многие интересные вопросы. Там-то она и предложила мне принести некие весьма важные материалы, спертые агентами спецуры из внешнего мира у клана Искупителей. Согласиться я согласился, но спустя некоторое время. Сам знаешь, сначала нужно было канал между мирами организовать.
   - Это просто замечательно! - расплылся в широкой улыбке собеседник, явно предвкушая какие-то выгоды для себя лично. - Как только сможешь - выдвигайся с нашей базы туда и попробуй достать информацию. Если эти сведения такие важные, то, завладев ими, мы сможем использовать их для решения множества важных задач.
   - Тебе карандаш для закатывания губ дать или сам справишься, - холодно произнес я, понимая, что сейчас надо экстренно ставить вконец попутавшего нынешние реалии майора. - Все равно я верну ей полученные данные и материалы, раз уж согласился на это задание. Исключение - если сведения могут повредить кланам и искателям вообще. Другое дело, что ей известно - я обязательно скопирую информацию себе. Так что на копию рассчитывать можете, а вот эксклюзив, увы, маловероятен.
   Вообще, Сухой, ты же умный человек. Должен понимать, что давший слово искатель не нарушает его - обман всегда выйдет боком. Пусть те, кому даешь слово, и не узнают, но Мутаген... Он, зараза, видит все и всегда. И реагирует по определенным законам, вполне, на мой взгляд, справедливым.
   - Вы, искатели, с этим своим Мутагеном носитесь, словно с живым существом, - недовольно проговорил старший посланного сюда отряда. - Хрен с тобой, никто никого не будет обманывать. Считаем данные с жесткого диска и вернем тебе этот комп - неси на здоровье своей заказчице. А потом, не забывай, чей ты на самом деле сотрудник.
   Давить, значит, пробуешь. Ну-ну! Ты ж должен был читать мое дело, майор. А раз так, то и страничка психопортрета не могла проскользнуть мимо глаз. А там прямым текстом сказано, что пытаться оказывать давление - лучший способ нажить врага. И ты теперь очень близко приблизился к той самой черте.
   - И что, - криво усмехнулся я, - Если взбунтуюсь, вы меня свяжете и отправите обратно? Во-первых, связать еще суметь надо. Во-вторых, и в главных, не забывайте, что только я и Григорий можем перемещаться между мирами. Причем нужно наше желание, заметь. Случись что хоть с нами, хоть с желанием и вся эта аппаратура будет просто грудой высокотехнологичного хлама.
   Несколько минут мы стояли перед друг другом и катали желваки. Потом Сухой примиряюще улыбнулся - во что я совершенно не поверил - и хлопнул меня по плечу.
   - Извини, Умник. Привык, что все вокруг мои подчиненные, вот и разговариваю с этой стороны. Но и ты меня должен понять - начальство дало строгие указания и не слезет с меня, пока я их не выполню. И требуют, заразы, чтобы я с выполнением их не тянул.
   'Фиг с тобою, золотая рыбка', - подумалось мне. Ладно, сейчас сделаю вид, что забуду про твой наглый и по сути ничем не обоснованный наезд. Мне ведь не с руки рвать отношения по живому. Связь с родным миром - она жизненно необходима.
   Согласно кивнув Сухому, давая понять, что все понимаю и осознаю, я распрощался и спустился в подвал. Там я собирался как следует отдохнуть, ну а уже завтрашним утром выдвинуться в путь. Отловив первого попавшегося бойца, я попросил его сообщить Хвату и Лешему, чтобы они с утра были рядом со мною, как штык. Лишь выполнив эти необходимые действия, завалился спать на удобные походные кровати, поставленные тут в пару ярусов. На этот раз меня не беспокоили ни сновидения, ни незнакомые бойцы с ранней побудкой. Выспавшись и позавтракав как следует, я отыскал среди спящих своих напарников и потормошил каждого за плечо:
   - Пора, мы скоро выходим.
   Дав им время на приведение себя в порядок и завтрак, я пошел в сторону кодовой дверцы, скрывающей оборудование. И тут возникло неожиданное препятствие.
   - Нельзя сюда, - отрицательно покачал головою боец, стоящий на охране. - Сухой запретил допускать кого-либо, кроме него.
   - Мне он, как раз, и нужен, - зевнул, сказал я, - Он там, за дверью?
   - Сухой уже час как проснулся и сейчас находится наверху, - ткнул пальцем в бетонный потолок парень. - Ищи его там.
   - Понятно. Ну что ж, спасибо за информацию.
   Честно сказать, я немного удивился, но охранника оставил в покое. Что с него взять? А Сухой красава, раз с самого утра уже на ногах и чем-то уже занимается. Сказав своим напарникам, чтобы ворочали ложками со всей возможной скоростью, я поднялся наверх, собираясь сообщить Сухому о своем уходе.
   Старший искатель - да, уже искатель, как и все пришедшие сюда через портал - находился на втором этаже и внимательно рассматривал потолок. Заметив мое появление, он проговорил:
   - Придется все менять. Потолок, матицы, стропила - все сгнило. Никакой защиты на случай нападения. Простая собака своими когтями за полминуты раздерет
   - Предположим, собаке сюда сложно добраться. Мутанты сожрут любого бобика быстрее, чем даже десяток оголодавших корейцев. А вот те же змееволки или 'гастролеры' сюда не проникнут.
   - Есть и другие мутанты, для которых высоты не преграда, - резонно произнес Сухой в ответ на мою реплику. - Ты чего хотел-то?
   - Ухожу я, по делам нужным, важным и неотложным. Беру Хвата с Лешим и выхожу на поиски морферов...
   - И данных с ноутбука, о которых вчера говорили, - напомнил мне собеседник, - Про это тоже не забывай.
   - И не забываю. Даже успел бы сказать, если бы кое-кто на полуслове не прерывал. О них я забывать не собираюсь. Просто первым делом стоит заскочить в пару других мест. Узнаю слухи, расспрошу про последние события в Мутагене - не было ли чего странного в них... да и так, по мелочи. Заодно про вас скажу, так что готовьтесь к приему первых гостей через несколько дней.
   Распрощавшись с Сухим, я, в сопровождении своих напарников, тронулся в путь. Время на часах было около десяти.
   Опять пришлось топтать слизкую и неустойчивую землю болот. Кроме неприятного запаха пробирающегося сквозь фильтры, сильно досаждали тучи комаров. Нет, кусать они не кусали - не могли дотянуться до кожи, запрятанной под комбез. Зато хватало психологического эффекта - едва слышимый звон и большое облако мелкой гнуси перед лицом вытаскивали из подсознания все неприятные моменты, с ними связанные.
   - Везде те же твари. Миры разные, а они как там, так и здесь достают. Слушай, Леший, а ест такой морфер, который бы эту пакость изничтожал?
   - Такое дерьмо неистребимо. Если все вокруг исчезнет, то эти вот зудящие твари останутся в полном здравии. Печаль, но так и есть.
   Тихие переговоры напарников я не стал пресекать. Пусть потрещат языком, если есть желание. Тем более, что ни их внимании это не сказывается - уже пару раз замечали одновременно со мною недвижных морферов, расположившихся на нашем пути. А на тех, что оставались вне поля их зрения и наблюдательности, указывал я. Если так пойдет дальше, то через несколько месяцев - два или три - из парней выйдут неплохие искатели. Не бог весть какие профи, тут я не обольщаюсь, но уже не желторотые новички. Кстати, в этом выходе я настоял на том, чтобы Леший взял с собою "печенег" вместо своей импортной машинки. Брать нечто экзотическое я не хотел - моги возникнуть проблемы или с нестандартным боеприпасом или с чересчур капризным механизмом.
   - Умник, - решив поменять тему, обратился ко мне Хват, - А мы сейчас куда идем?
   - К Варягам заскочим, - не поворачивая головы, ответил я. - Есть кое-что, о чем с ними поговорить стоит. Мне поговорить, сразу предупреждаю. Ну а потом к Эскулапу в гости наведаемся. Есть у меня к нему несколько вопросов и предложений.
   - Это к тому, из легендарных искателей? - удивился спутник.
   Удивление его было понятно. Эскулап был человеком весьма своеобразным, понять его простому искателю было практически нереально. Причудливые изгибы его мыслей порой ввергали некоторых в транс. Поступки же и вовсе вызывали недоумение даже у глав кланов. Вместе с тем его польза не оспаривалась никем. Крупнейший специалист до всевозможным болезням. Гениальный хирург и токсиколог. Мало того, никто из известных искателей глубже него не проник в тайны морферов. Ах да, еще он никому не отказывал в медицинской помощи. Никому, если у того был редкий и интересный случай. Ну, или он просто не мог добраться до другого врача.
   Вот только я не хотел ни сам лечиться, ни показывать своих напарников. Больше всего меня волновали мои новообретенные способности по созданию и развеиванию на составные части порожденных Мутагеном тварей. Если кто и мог меня проконсультировать, то только Эскулап. В теории подобные знания были и у Хранителей Ковчега, но соваться туда в моем случае - извращенная форма самоубийства.
   Понятное дело, что ничего говорить своим спутникам я не стал. Вообще ничего. Мои секреты их никоим боком не касаются, да и вообще... Выдав короткую биографию Эскулапа своим напарникам и указание держать язык за зубами, а руки подальше от оружия в присутствии его и охранников, я велел всем замолчать.
   Наша группа к этому времени приблизилась к старым железнодорожным путям, расположившимся по краю топей. Здесь обитали... Да кто здесь только не обитал из числа откровенной швали, которую все никак дострелить не соберутся. Мелкие бандочки, отморозки одиночки, которых даже главари банд гнали от себя подальше. В общем, вся мразь и накипь Мутагена в одном флаконе. Кстати, немалая часть из крутившихся тут рано или поздно попадала к Искупителям. Как говорится, выродок выродка всегда понимает и привечает. Ну а извращенная философия клана притягивала подобный контингент не хуже сильного магнита.
   Прости через эту местность и не ввязаться в перестрелку - шансов мало. Вот и сейчас нам не удалось этого сделать. Возле самой тропы, ведущей мимо топей к центру болот и базе клана "Варяги" сидели двое. Один щеголял в простом, самой легкой модификации, комбезе. Второй и вовсе не был обременен нормальной защитой, облачившись в кожаную куртку с легким броником поверх нее и натовском кевларовом шлеме. У обоих в руках находились АК-шки с поцарапанными и обколотыми от лака деревянными накладками цевья.
   - Что делать будем, Умник, - прошептал мне на ухо Леший, - Попробуем обойти?
   - Рад бы, да негде, - ответил я ему, напряженно обдумывая сложившуюся ситуацию. - Или открытое место при переходе или мутанты путь преграждают в непотребном для жизни количестве. Остается только валить. Одна беда - даже с глушителями можем привлечь внимание. Надо думать, как и уродов завалить. И в серьезную перестрелку не вляпаться.
   Наша троица лежала в кустах примерно в пятидесяти метрах от противников, которые о нас даже не подозревали. Эх, будь здесь один охранник, то его уничтожение прошло бы намного легче - снять одного без шума гораздо проще, чем парочку в прямой видимости друг друга. Использование глушителя, как я уже сказал напарнику, не было идеальным вариантом. А ведь придется, будь оно все неладно! И тогда надежда только на свою скорость и нерасторопность дружков покойничков. М-да, вот задачка.
   - Умник, да ты не парься. - прервал мои размышления Хват. - Давай мы с Лешим этих уродов в ножи возьмем. Волноваться за результат не стоит, мы это умеем делать очень хорошо.
   - Ножами? Хм, а идея неплохая. Можно попробовать, если действительно ваша подготовка на должном уровне. Лично я бы не взялся, боясь напортачить. Все же резать обычных часовых в камуфляже и чела в комбезе искателя - не одно и то же.
   - Не боись, - тихо, почти бесшумно хохотнул Хват. - Нас это не слишком затруднит. Разомнемся, старое вспомним!
   Два бойца разошлись полукругом, чтобы напасть с разных сторон на местную гниль, вдавливая животами мелкие камешки в сырую почву. Сам я остался на прикрытии, прижавшись щекой к сырой и гладкой поверхности пулеметного приклада. Все ж, "печенег" поубойнее будет в плане огневого прикрытия, чем мой АЕК. Так потому мне его и оставили. Тем более, что винтовочная пуля намного лучше себя покажет при стрельбе по укрытию местной бандюжатины. А тусовались те в двух больших вагонах-теплушках.
   Неизвестно каким образом эти вагоны были поставлены боками друг другу. Выбравшие их в качестве своего логова бандиты разобрали у них примыкающие стены, получив помещение с очень обширной площадью. Боковые стены они обложили на уровень груди мешками с землей, получив неплохое противопульное убежище. Неплохое при разборках с себе подобными, но никак не с серьезными игроками, что могли сюда заглянуть. Ну так, забавы ради, да и почистить территорию от совсем уж разлагающихся 'отходов рода человеческого'. РПГ или нечто вроде - самое то!
   Выбранные на убой бандюжата продолжали спокойно сидеть и трещать о чем-то своем, еще не подозревая о приближающейся смерти. Глядя на действия своих спутников, я испытывал чувство гордости и немного зависти. В тяжелых комбезах они умудрялись двигаться легко и непринужденно, не привлекая внимания к себе шумом. Только в самый последний момент часовые почувствовали неладное и зашевелились. Вот только вместо немедленной подачи сигнала, она попробовали оглядеться по сторонам.
   Роковая для них и приятная для нас ошибка. Две черные фигуры - комбезы и так были темные, а прогулка по болотам вообще превратило их в "смолистые" - возникли рядом с обреченными на смерть и синхронно взмахнули ножами, зажимая противникам рты. Как только тела местных аборигенов упали на землю, еще подергиваясь в последних судорогах, я подорвался с места, захватив с собою и вещи напарников.
   - Ходу, ходу... - проговорил я, передавая оружие и рюкзаки парням. - В любой момент могут появиться новые оболтусы из числа сменщиков на посту или просто выглянет кто-то из вагончиков.
   Вот только Леший последовал моему приказу не сразу. Едва получив свой рюкзак и закинув его за спину, он выдернул из одной гранаты кольцо и подложил ее под небольшой плоский камешек рядом с трупами. Причем он сделал это так, что данный конкретный булыжник вполне четко просматривался, но не привлекал к себе излишне подозрительного внимания.
   - На хрена, Леший, боеприпас переводить?
   - Э, не скажи! Вдруг кто из тех, что в вагонах сейчас сидит, увидев трупы, от злости захочет пнуть по ближайшему предмету. Заодно и внимание отвлечет, отобьет желание преследовать.
   После этого он принял пулемет у меня и встал замыкающим в нашу небольшую колонну. Мы успели отдалиться на километр, когда позади послышался негромкий взрыв и донеслись несколько суматошных очередей. Сработала подлянка! Ну, Леший, ну молодцом! А я еще сомневался в правильности его действий. Наверное, один из особо нервных все же пнул камешек от избытка чувств, ну и взлетел 'на небеси', а то и не в единственном числе. В любом случае, воздух чище будет. Очереди же... Оставшихся однозначно напугал взрыв, вот и устроили бессмысленную пальбу по кустам. Хе, нам же лучше - никакой погони точно не будет, да и окрестные мутанты могут туда сбежаться, отвлекаясь от нас.
   База клана 'Варяги' располагалась на небольшом островке, окруженном непроходимыми топями. Вздумай сюда сунуться посторонний без проводника, то одним неизвестным утопленником стало бы больше. Чтобы попасть на прием к главе этого небольшого клана или кому-то из окружения, следовало сначала заручиться помощью одного из проводников. Вот и маячили мы возле начала гати, терпеливо дожидаясь внимания одного из "варягов". Я, конечно, послал сигнал по визору, но даже в таком случае приходилось ждать. Порой довольно долго.
   - Долго нам тут еще стоять, Умник? - пробурчал Хват, переступая с ноги а ногу в небольшой луже. - Скучно, уныло, того и гляди какая-то зубастая пакость из кустов выпрыгнет.
   - Действительно, Умник, - подхватил Леший, - Может самим стоит попробовать дойти? Настил вот он, доски неплохие, должны выдержать нас...
   - Было бы так все просто, тогда и помощь местных проводников не понадобилась - знай себе иди и иди. Некоторые горячие головы пытались так поступать. Жаль, что ничем хорошим их энтузиазм не закончился. Эта гать ведет совершенно в другое место, да к тому же с момента ее прокладки тут мутанты серьезно укоренились. Не торопите события, парни, максимум полчаса ждать осталось. Иначе форменное неуважение к гостям со стороны клана выйдет, а это не есть хорошо для репутации. Она у них и так... не фонтан.
   Ждать не пришлось. Уже через пять минут после моего высказывания из зарослей камыша вышли двое искателей, облаченных в узнаваемые комбинезоны 'варягов' Ну а как не узнать скрещенные меч и топор? Вот то-то и оно. Один из парочки остановился на месте, второй же направился к нам.
   - С чем пожаловали? - не поздоровавшись, спросил мужчина лет тридцати на вид с худым лицом нездорового вида. Впрочем, если подумать, то откуда возьмется здоровье на болотах?
   - Я Умник, иду к Крюгеру, - дружелюбно проговорил я, благо с Варягами ни в каких контрах сроду не был. - У меня есть к нему дело, да и сам он меня достаточно хорошо знает, как и многие из твоих товарищей.
   Выслушав меня, боец клана отщелкал короткую фразу на клавиатуре визора и дождался ответа. Прочитав пришедшие строчки, он непонятно хмыкнул, но в его тоне, когда он вновь обратился ко мне, уже не было такого напряжения и недовольства.
   - Пройти хочешь на базу? - непонятно произнес тот, то ли спрашивая, то ли констатируя факт. - Ладно, проведу, только ты порядок знаешь. Надевайте порченые '3D' и милости просим вслед за мной.
   Искатель достал из кармана комбеза три вроде бы обычных морфера. На вид обычных. А вот по сути над ними очень серьезно поработали. Оденешь такой и.. видимость сразу же падает, не позволяя толком ориентироваться. Только и можно различить, что спину впереди идущего. Но на то и был расчет - мы не видим дорогу, а он... Он служит своего рода страховкой, что нас не попытаются прибить.
   - Шпионы, блин, - не в состоянии удержаться и промолчать, проговорил Хват, разом теряя почти весь обзор. - Еще бы пароль придумали: "Алекс - Юстасу - грузите апельсины бочками".
   Как я и говорил парням, по гати мы прошли не более сотни шагов, потом под нашими ногами затрещал ранее смятый чужими ногами камыш, и захлюпала вода. Вся дорога заняла минут пятнадцать и это только из-за того, что наша троица замедляла движение, ориентируясь чуть лучше слепого крота в ясный солнечный день. В одиночку, тот же проводник должен был проходить ее раза в два быстрее. За весь путь он выдал несколько фраз по типу: 'аккуратнее, тут 'чертово колесо' шалит' или 'слева 'магнит', не отклоняться'.
   - Все, давайте сюда морферы и можете идти общаться с Крюгером, - сухо проговорил 'варяг', когда мы вышли из сырой зоны и под ногами стала ощущаться твердая земля. - Обратно пойдете - обратитесь к Самсону. Выведет за пределы территории.
   Когда я избавился от порченого '3D', перед моими глазами возникла уже знакомая по прежним посещениям картинка. Выжженный по всему островку камыш, металлические трубы, набитые в землю и обтянутые витками "колючки" и "егозы". Пулеметные вышки, без которых в этом случае ну никак не обойтись. За этой нехитрой оборонительной линией стояли несколько домов, собранных из тех материалов. Которые бойцам клана удалось сюда доставить. Но ничего, уровень был относительно неплох.
   - Не бараки, но и не Олимпийский городок, - скептически произнес Хват, рассматривая открывшееся перед ним зрелище. - Совсем не тот уровень.
   - Для местных условий, это намного лучше, - весело проговорил я и направился в сторону строений. - Я к технику, а вы пока посидите вон там, под навесом. Пивка возьмите, что ли, или водочки. Только без излишней увлеченности и азарта. Заодно прислушайтесь к местным разговорам и не болтайте сами.
   Отправив своих спутников в сторону местного бара на открытом воздухе, я повернул налево и прошел сквозь узенькую калиточку возле поднятого на сваях домика. Вот сколько тут бываю, общаюсь с искателями, но еще ни разу не видел чтобы вода доходила вообще до острова, не говоря про дома. Мутная, мечтами вонючая до тошноты местная водичка всегда стояла на одном уровне. Из всего этого мне было непонятен вид домов на сваях, которые доходили до полутора метров. Или это замена фундаменту?
   Крюгер сидел на своем месте и, судя по виду, откровенно скучал. Когда я стянул 'намордник', он удивленно посмотрел на меня, а потом радостно заржал.
   - Умник, твою в качель, где пропадал-то? - от избытка чувств он хлопнул себя по коленям, потом резко вскочил и протянул широкую ладонь для пожатия. Левую, потому как правую заменял биотехнопротез. - Поговаривали, что ты то ли ушел на покой, то ли вовсе сгинул.
   Ответив на приветствие техника, я покойно уселся на ближайший табурет: Да. Крюгер не меняется. Все так же жизнерадостен, и все так же продолжает навешивать очередные примочки на заменитель потерянной в пасти жаба конечности. Тут и просто сила удара в рукопашной, и тонкая работа, и выскакивающие из пазов лезвия, из-за которых он и получил свое нынешнее прозвище.
   Главное же - он так и не утратил после потери конечности немалых своих талантов усовершенствователя оружия и создателя неплохой брони. Как-никак, на нем держалась добрая треть авторитета всего клана.
   - Ну так что там у тебя творилось в жизни, Умник?
   - Всего лишь отдохнул маленько, а тут уже целая картина маслом - сбег, сгинул. Причем со всех сторон. Вот уж не думал, что стал столь популярен на территории Мутагена. Лучше расскажи, как твои дела движутся - апгрейдишь по полной программе, обороты наращивая?
   - Какой там. Так, добавляю помаленьку к уже имеющемуся, - отмахнулся тот от моего предположения. - По доводке до ума базовых комбезов предпочитают к Сильверу обращаться или к мальчикам Рейтара. Сам знаешь, они меня в этом превосходят. Я больше по оружию. А тут беда. Из новичков никто не имеет больших бабок, чтобы ко мне обращаться, а все старики уже давно получили желаемое. Свои стволы берегут пуще глаза и не собираются с ними расставаться. Ты и сам, гляжу, все со своим старичком "кокшаровым" бродишь.
   - Куда же без него, - развел я руками. - Как родной стал, грешно менять такую прелесть.
   - Ну вот. Кстати, я тут кое-какие схемы разработал насчет дальнейшего усовершенствования уже имеющегося. Как раз под твой вариант подходит. Будет возможность расстаться со стволом дня на три - приходи. В лучшем виде все оформлю.
   - Долго. Сейчас цейтнот со временем. Быстрее никак?
   - Увы, Умник. Сам знаешь, нужно встраивать отдельные части морферов, сглаживать органику и неорганику. Процесс приживления длинный, его не сократишь.
   Я понимающе покачал головой. Дескать, сочувствую сложному процессу, да и невозможности задержаться. Действительно не мог, потерянное время сейчас куда как более критично, чем еще малость усовершенствованный 'кокшаров'. Вот чуть позже - непременно. Ах да, еще одну деталь надо Крюгеру поведать.
   - Кстати, могу приятную новость подбросить. Скоро у тебя будет наплыв клиентов. Тут неподалеку новый клан поселился. Пока немного бойцов, но грозятся расшириться до базы и нескольких небольших анклавов или блок-постов. Говорю тебе по секрету, так что не трепись со своими. Сообщи им об этих искателях через несколько дней, как раз новички обживутся и будут готовы к приему гостей.
   - Далеко поселились? - деловито поинтересовался Новиков, - В болотах, что ли?
   - Не-а, это только ваш клан учудил, окопавшись в самой неприятной атмосфере из всех возможных. В одном из старых поселков, там еще один дом из кирпича сложен на два этажа. Добираться не так чтобы сложно, но и не курортная прогулка.
   - Знаю, кивнул мне собеседник, - Считай, соседи. Значит, говоришь, ко мне могут прийти?
   - Угу, непременно и обязательно. Как ни крути, но именно ты ближе всего из всех спецов по работе с морферами. Стандартные комплекты комбезов можешь им загонять в потребном количестве, оружие усовершенствовать. Они почти все проглотят, благо пока еще не избалованы дарами Мутагена.. Так что готовься засучить рукава и работать, работать, работать. Вот только чем они рассчитываться будут - не знаю. С собою притащили кучу оружия и боеприпасов, а вот комбезы - мутантам на смех. К тому же морферы еще толком находить не умеют. Новички, млин, больше и сказать нечего.
   Крюгер призадумался, автоматически поглаживая здоровой рукой свой протез. Оно и понятно, перспективу я ему неплохую обрисовал.
   - Боеприпасами возьму, - отмахнулся он, явно приняв решение. - Это добро требуется всегда и в огромных количествах. Толкнут в наши закрома патроны и гранаты, а на выручку ко мне заглянут. Вот только мне интересно...
   - Что именно? - переспросил я, замолчавшего приятеля, - Что тебя беспокоит?
   - Как такая кодла народу мимо проскочила. Про караваны за последнее время до меня не доходило ни одного слуха. Точнее, в нашу местность ни одного каравана или большой группы народу не заскакивало. Вот и не знаю - стоит нашим оболтусам из патрулей головы откручивать или подождать до поры до времени. Ведь если караван зевнули, в следующий раз и настоящих врагов пропустят по глупости своей и непрофессионализму.
   - Ах вот что тебе интересно. Здесь могу целиком и полностью развеять как общие опасения, так и необоснованные подозрения насчет твоих парней. Большую часть провел я по малолюдным местам, часть сама пробралась, а может и другие проводники тут помогли - разве кто скажет.
   - Значит хорошо заплатили. Я тебя, Умник, не первый день знаю, ты за мелочь не работаешь, тебя заинтересовать надо. И редко когда простыми деньгами - морферы подавай или на крайний случай информацию. Инфой заплатили?
   - Ну... что-то в этом роде, - уклончиво сказал я, - Кстати, у меня к тебе есть одно дельце.
   - Понятно дело, - усмехнулся спец по морферам. - Ко мне просто так, потрепаться и лясы поточить, мало кто заглядывает. Давай, выкладывай свое дело.
   Для начала я выложил на стол 'перчатку, которая вызвала лишь легкое внимание Крюгера. Понимаю, морфер не так чтобы редкий, но зато и цены не бросовой. Дав тому время осмотреть товар, я высказал свое предложение. Правда. начал немного издалека:
   - Получил уже сообщение насчет меняющейся Грибницы и зомбаках нового образца?
   - Было такое, - подтвердил мой собеседник. - И откуда ты такие сведения только выкопал? Хотя.. Умник, он Умник и есть, всегда нароет какую-то гадость, хотя и необходимую. А если серьезно - паршиво будет, если эта штуковина станет еще опаснее, чем сейчас.
   - И не говори. Поэтому тебя терроризировать на предмет защиты и пришел. В общем, нужны три 'рикошета', но не просто так, а в комбезы встроенные. Сам понимаешь, защита от психического воздействия в таком раскладе лишней не окажется. Взамен - вот эта 'перчатка'.
   - Ну ты даешь, - Крюгер потер лоб, отмеченный большой залысиной. - За простую 'перчатку', которой в Мутагене и применений маловато, три рикошета, да еще вместе с установкой в комбезы.
   - Зато во внешнем мире ее с руками оторвут. Морфер не часто встречающийся, количество на рынке пока мизерное. Внакладе не останешься, уж я то коньюнктуру знаю. А 'рикошеты'... Тоже специфика, но вне Мутагена они, помимо исследователей и коллекционеров, нафиг никому не сдались. Да и здесь тоже не слишком хоровой товар. Их же берут только те. кто у Грибницы шляется и решил подстраховаться на всякий случай. Логично
   Спец по технике бросил взгляд на 'перчатку', потом еще раз провел ладонью по голове и согласно кивнул:
   - Уговорил, зараза, получишь свои 'рикошеты' вместе с моей работой по встраиванию в комбезы. Только в следующий раз приноси что-то поинтереснее. Или нормальную переделку своего ствола заказывай.
   - А то ж, - улыбнулся я, довольный результатом разговора. - Один черт помимо тебя тонкую работу мало кому доверить можно. Да и прежние модификации ты мне делал. И вот еще... Время?
   - Час, может полтора. Это на все три. Так что зови сюда своих спутников, работать будем.
  
  
  Глава 10
  
   Уходили мы с территории 'варягов' утром, переночевав в одном из строений на сваях. Когда Крюгер справился с встраиванием 'рикошетов' - а справился он отлично, тут ничего не скажешь - вокруг уже начинало темнеть. Поэтому мы решили не тащиться на ночь глядя, а переночевать на территории клана. Оно и спокойнее, и комфортнее.
   - Интересная штука, - проговорил Хват, касаясь пальцами своего шлема, где был упрятан морфер. - Я думал, что это уж полная фантастика, а оно вот как.
   - Привыкай. К тому же Мутаген не статичен. Появляются новые мутанты, новые морферы. Да и уже существующие помаленьку меняются. В общем, теория эволюции, да к тому же очень ускоренная, чтоб ей пусто было.
   - Сейчас к Эскулапу? - Хват задал вопрос и вопросительно уставился на меня, видимо подразумевая, не пойдем ли мы еще через очередную базу какого-либо клана или другое не менее значимое место.
   - К нему, родимому. А пока хватит языками болтать. Скоро начнутся очень опасные места, где нам придется вертеть головою на триста шестьдесят градусов и при этом жалеть, что она медленно вращается
   А повертеть пришлось порядочно. Не прошло и полчаса, как впереди захлюпала вода под тяжелыми ногами и нам навстречу выскочила непонятная образина. Больше всего она походила на тритона, вставшего на задние лапы. То же оранжевое брюшко в пятнах, тело и плоский хвост, волочившийся позади. Вот рост этой твари - около двух метров и пасть, способная заглотить мою голову без проблем, указывали на то, что без ироничного вмешательства Мутагена тут не обошлось.
   - Что за хренотень это такая? - просипел позади меня Хват. - Ничего похожего до этого не видел и не слышал.
   - Я и сам впервые такою вижу, - напряжено ответил я. - Вот вам, ребятки, и новый вид мутанта, доселе науке неизвестный. Впрочем, 'плавильные котлы' еще и не такую гадость порождают.
   - Что, вернулись времена динозавров? - жизнерадостно оскалился Леший, держа тварь под прицелом пулемета. - Пристрелить тебя что ли. образина непонятная... Так вроде пока и агрессии нет, а на звук могут другие сбежаться.
   Я понимал колебания своего спутника, тем паче и сам был готов не то угостить тварь очередью в голову, не то приказать отступать. Меж тем мутант стоял метрах в пятнадцати от нас, не делая попыток напасть. Как только Леший в очередной раз слегка повел стволом 'печенега', тварь занервничала, сгорбилась, готовясь опуститься на все четыре лапы. До этого она передвигалась на задних, лишь изредка помогая себе передними... Мало того, по ее шкуре прошла небольшая рябь, словно зажив отдельной жизнью. Пара секунд потребовалась мутанту, чтобы изменить структуру своего тела. На наших глазах, тварь обзавелась мелкими чешуйками, которые покрыли ее тело от носа до хвоста.
   - Ничего себе трансформер, - присвистнул Хват, - Интересно, а пуля пробьет эту шкурку или как? Или ее из граника сразу?
   Вот только давать ему шанс проверить это я не собирался. Оставив автомат свободно болтаться на груди, я положил ладони на оружие спутников и опустил их стволы к земле.
   - Ты чего, Умник? - удивленно спросил Леший. - Стрелять надо, пока она не набросилась на нас.
   - Не стоит. Вы тут недавно, а я уже насмотрелся на подобное. Если мутант не напал на нас сразу, то есть вероятность, что и дальше не тронет. Лучше обойдем его стороною - целей останемся.
   Напарники решили не вступать в дискуссию в прямой видимости мутанта, но в их глазах я прочитал сомнение в своих умственных способностях. Опустив стволы оружия немного вниз, но продолжая держать его в руках, парни пошли по моим следам. Разумеется, тварь мы тоже держали под контролем, готовясь в случае чего изрешетить до состояния дуршлага.
   Через пару сотен шагов, почти завершив дугу по обходу неизвестного порождения Мутагена, я бросил последний взгляд на ранее не виданного мутанта. Тот продолжал стоять на прежнем месте, но уже не в одиночестве - в пяти метрах от него располагалась еще одна тварь, сидевшая по-собачьи и внимательно смотревшая нам в спину.
   - Вот это гадство, - напряженно произнес Хват, проследив за моим взглядом, - Две штуки!
   - А где две, там и три, - усмехнулся я головою на его слова. - Что бы было с нами, вздумай открыть огонь по первому мутанту... сами догадаетесь?
   Судя по молчанию и растерянному сопению парней, они догадались. Могло нормально сложиться, а могло и нет. тут уж кому больше повезет.
   Решив не затягивать время на дорогу и не отвлекаться на разговор, я оставил обсуждение мутантов на потом, когда сможем устроить долгий привал. Весь оставшийся путь мы тревожно всматривались в заросли камышей и кустов, а крохотные рощицы - одно название с трудом подходящее к десятку стволов - низкорослых корявых деревьев и вовсе обходили стороною. Появление неизвестных мутантов изрядно выбило из колеи моих напарников, да и я сам был несколько на взводе. Одно дело столкнуться с известным, пусть и опасным противником, а совсем другое - обнаружить у себя на пути нового мутанта с незнакомыми привычками и нетипичным поведением.
   Только за километр до дома Эскулапа я смог перевести дух. Эта территория считалась вроде как нейтральной, и порядок на ней поддерживался самим хозяином и его охраной со всей возможной строгостью. Вошедший в легенды искатель мог наказать, вплоть до смерти, любого нарушившего правило оставить свары за пределами его личного владения. Сообщив парням об этом, я повесил автомат - расстегнув клапан кобуры с пистолетом - за спину от греха подальше и уже более спокойно двинулся по едва заметной стежке.
   Дом Эскулапа больше всего напоминал загородный коттедж бизнесмена средней руки. Два этажа и чердак, красивая отделка, рядом пара небольших флигелей, какие-то небольшие не то сарайчики, не то входы в подземные лаборатории коих тут было преизрядно. Охраны из числа искателей видно не было. Наверняка где-то рядом, но на глаза не показываются. Зато иные сторожа присутствовали. Возле крыльца сидели не абы кто, а две горгульи. Странно изломанные тела, демонические хари вместо звериных морд и даже тень какого-то разума в глазах присутствовала вкупе с желание порвать всех живых вокруг на мелкие кусочки.
   Да. горгульи.. Самые на сегодняшний день опасные порождения Мутагена. Быстрые, феноменально сильные. Способные летать и прокладывать себе путь под землей. Набор клыков и когтей, яд... В общем, концентрированная смерть, сейчас полностью подконтрольная эскулапу. Хоть я и говорил напарникам. Что опасаться тут нечего, но их опасения шкурой чувствовались.
   Как только до крыльца осталось с десяток шагов, входная дверь распахнулась и из дома вышел сам владелец.
   - Здравствуйте, господа, - вежливо произнес Эскулап. - Чем могу быть обязан?
   - Здравствуйте, Эскулап, - ответил я на приветствие. - У меня к вам просьба и небольшой разговор, очень важный для меня. И консультация заодно, по поводу моего самочувствия.
   - Вот даже как, - прищурился собеседник, разглядывая нас. - Умник, если не ошибаюсь?
   - Угу, собственной персоной. - Пару раз я обращался к вам за помощью несколько месяцев назад.
   - Помню, было такое. Один раз сами нуждались, другой раз спутника привели. Проходите, - повернулся он к нам спиною, входя в дом и оставляя открытой дверь, - Только не забудьте снять обувь и почистить костюмы.
   Проходя мимо пары мутантов, я почувствовал, как по спине скатилась холодная струйка пота. Вздумай им прийти в голову мысль о нападении и я не смогу защититься. И вроде никаких поводов для опаски нет, Эскулап полностью контролирует этих монстров, а все равно очень неуютно. Две горгульи на таком расстоянии - шансов практически нет.
   Думается, что подобные мысли посещали не только меня, по крайний мере парни старались пройти мимо этих тварей так, чтобы иметь побольше пространства для маневра. В итоге едва не сломали перила с левой стороны крылечка. Пока переобувались, чистили одежду и складывали в углу рюкзаки с оружием, Хват с Лешим шепотом выражали недовольство моим желанием навестить сумасшедшего искателя.
   - А если он решит скормить нас своим тварям, - бубнил Хват, яростно елозя щеткой по моей спине, стараясь убрать засохшую грязь, - Что тогда, мы же без оружия и сопротивляться толком не сможем?
   - Здесь ты в безопасности, если первым не нарушишь правили гостеприимства, - в очередной раз терпеливо объяснял я народу. - Слушай, смотри и молчи! Вот все, что от тебя требуется. И хватит скрести мне комбез - дырку протрешь. Пора в комнату заходить.
   Предназначенная для гостей комната была просторная и очень аккуратная, везде чистота и порядок. Следующая дверь вела в соседнее помещение, в котором располагалась приемная, а за ней - медицинский кабинет со всевозможной аппаратурой и инструментами. Что дальше? Этого не знал никто, за исключением доверенных лиц Эскулапа.
   - Так о чем ты хотел проконсультироваться? - задал вопрос Эскулап, когда мы вошли в комнату. Сам он сейчас сидел на простой табуретке за столом, немного откинувшись назад -как это можно проделать не ощущая стеснения на табурете без спинки - не представляю - и сложив ладони на животе.
   - Если можно, то я хотел бы наедине поговорить. Это может быть интересно и тебе.
   - Вот даже как? - приподнял одну бровь собеседник. - Не ожидал, честно говорю, но тем лучше. Следуй за мною.
   Вместе с хозяином этого места, оставив парней в гордом одиночестве теряться в догадках, я прошел в приемную, где Эскулап предложил скинуть одежду и надеть на себя тонкие целлофановые бахилы и невесомый балахон зеленоватого цвета без рукавов.
   - Так о чем ты хотел меня спросить, - задал вопрос легендарный искатель, исследователь Мутагена,, когда я стал похож на обычное пациента, которых великое множество лечится на стационаре в самых простых клиниках во внешнем мире. - Подхватил какую то заразу или старые ранения привели к чему-нибудь необычному?
   В последний раз прикинул все аргументы "за" и "против", я рассказал собеседнику про получение новых свойств, начиная с момента, когда попал под действие созданного в лаборатории Хранителей Ковчега 'плавильного котла' и заканчивая способностью развеивать на составляющие прикованных к месту мутантов.
   - М-да, это действительно интригует, - помолчав несколько минут после окончания моего повествования, произнес Эскулап. - Очень интересно, никогда с таким не сталкивался. Для некоторой проверки моих догадок, тебе надо пройти короткое обследование. Возражений не имеется?
   Я пожал плечами, не собираясь отказываться от предложенного, ведь именно за этим и пришел сюда. Получив мое полное согласие, Эскулап быстро поднялся со стула и махнул мне рукою, приглашая следовать за собой. Первым делом он сунул мне черные очки и ткнул пальцем в небольшой стеклянный "стакан" в человеческий рост высотою с кучей тонких ламп вокруг.
   - Сначала пару минут прожаришься в ультрафиолете, чтобы не занести мне заразу в лабораторию, - произнес он, щелкая несколькими тумблерами. - Разденешься, зайдешь в аппарат и после ТОО, как раздастся писк, выйдешь и пройдешь в операционную. Там я покажу, что дальше делать.
   Пока стоял под жесткими, почти колючими невидимыми лучами - а может мне так показалось, до этого ничего подобного не делал и в соляриях не был, чтобы сравнить результат - в голове кружился ворох мыслей, словно кипа бумаги, попавшая под шаловливые дуновения ветра. После писка, больше всего похожего на электронный звук таймера на будильнике, я перешел в соседнюю комнату и был уложен в почти такой же аппарат, только расположенный горизонтально. В нем я пролежал около десяти минут, совершенно не ощущая на себе постороннего воздействия - от ультрафиолета кожа у меня до сих пор немного чесалась и горела.
   - Что ж, - произнес Эскулап, сидя передо мною на стуле в приемной, после того, как все процедуры были закончены. - Могу обрадовать с проявившейся мутацией, Теперь, возникни такая мысль, можешь вступать в темный клан без малейших препятствий. У них даже формального повода отказать не будет. К тому же с подобными способностями, вздумай ты о них поведать кому из их старших, сможешь рассчитывать на многое. Вот только военным и ученым из внешнего мира не советую попадаться - разрежут на мелкие кусочки ради науки. Соответственно и в Острог лучше не соваться, если станет известно о произошедших... изменениях.
   Ах да... Рейтар, глава Простора, тоже будет счастлив подобному искателю в своем клане. Хоть они и не привечают темных, но ты для них станешь... возможность расширить Мутаген, перенеся часть его во внешний мир. Ведь именно это ты делал, создав, пусть и случайно, 'фриз' во внешнем мире. Но я бы не советовал к Рейтару - идеи Простора частенько слишком радикальны. Плохо представляют, что может случиться, реализуй они некоторые из них. Всем станет только хуже, даже им самим.
   - Я стал мутантом? - горло сдавило на этой фразе и мне стоило больших усилий, чтобы произнести эти слова. - Извини, не верится в такое! Я же долгое время жил вне Мутагена в полном отрыве от находящейся тут энергии.
   - Ты главное успокойся и не пытайся домыслить несуществующее. Сейчас я все поясню. Твоя мутация особенная, можно сказать, уникальная. Немного похожа на одну из граней того, что умею я, но не совсем. Ты можешь тянуть энергию из порождений Мутагена, пополняя собственный ее запас. Или... использовать как резерв, так и частицы Мутагена в пространстве, чтобы создавать мутантов по уже известному образцу. Тот 'фриз', что ты создал дома, забрал из тебя остатки имеющейся энергии, полученной тут, вот поэтому ты и ощущал сильное недомогание после. Вспомни, при действиях тут ты чувствовал слабость и боль в теле?
   - Нет, - с ходу отверг я подобное предположение. - Или вообще никакой боли и слабости. Или же слабость была незначительной. В любом случае было лучше, чем во внешнем мире.
   - Вот, - наставительно поднял палец вверх собеседник. - Здесь везде наличествует создаваемая Мутагеном энергия, все мы постоянно находимся в зоне ее действия. Тебя при попытке рассеять или создать мутанта она спасает от своеобразной перегрузки. Надо очень сильно напрячься. Чтобы своего рода откат оказал сильное влияние на состояние твоего организма.
   Ну, уже хорошо. Судя по всему, я не привязан к Мутагену намертво, спокойно могу отлучаться по своему желанию на сколь угодно длинный промежуток времени. Мало того, сегодня Эскулап по сути признал, что тоже является мутантом. Обычно он не откровенничает со случайными визитерами. А это значит... Да не знаю я пока, что это значит! Там посмотрим. В любом случае, если столь легендарная личность решила выделить тебя из бесконечного потока клиентов, это стоит серьезных размышлений. Но не сейчас, потом. Пока же стоит задать еще пару уточняющих вопросов.
   - Возможные негативные последствия этой моей мутации? Саммит знаете. Лучше представлять все варианты развития событий.
   - Разумно, Умник. Я могу уверенно предполагать, что ты можешь создавать мутантов и уничтожать их без неприятных последствий для своего организма только в том случае, если не будешь этим увлекаться. Тогда ты сможешь спокойно чувствовать себя и на территории Мутагена, и вне его периметра. Но чем больше будешь пропускать через себя энергию Мутагена энергию, тем сильнее у тебя будет развиваться зависимость от не. Вместе с тем с зависимостью должны усиливаться и способности контроля. И спустя некоторое время ты можешь стать самым обычным темным с невозможностью покинуть эти места. Или не стать. Или покидать, но на ограниченное время, расходуя тот резерв, что носишь в себе. Рулетка, Умник, и ты обречен будешь сыграть в нее.
   - Вот значит как оно складывается. А как часто я могу пользоваться своими новыми способностями без риска ускорить процесс привыкания? Мутант в день, в два дня, реже или же чаще?..
   Эскулап с сожалением развел руками. Дескать, тут уж наука бессильна.
   - Не могу знать, ты у меня пока один такой. Уникум. Старайся не злоупотреблять просто так. И если возникнут какие-то новые проявления или просто вопросы - милости прошу. Такой случай я не могу оставить без внимания.
   К своим спутникам я вышел в смешанных чувствах. С одной стороны, Эскулап подтвердил мои предположения, к тому же чуть ли не гарантировал рост способностей. С другой... проблема возможной жесткой привязки к Мутагену. Аккурат как у темных искателей. Вот и предстоит пройти по тонкой грани, чтобы и способности на должный уровень вывести. И самому в пролете не остаться. Мобильность и отсутствие прикованности к Мутагену -это ж самая насущная необходимость. Ладно, уже легче. Неизвестности больше нет, на ее место пришла хоть и трудная. Но выполнимая задача. А удача... Прорвусь, не впервой.
   - Собираемся, - бросил я парням, - Хватит пользоваться гостеприимством Эскулапа.
   Искатели без слов поднялись с табуретов и вышли на улицу, прихватив свои вещи. Так же молча покинули территорию болот, в которой хозяйничала легендарная среди искателей личность. Только через пару часов Хват не выдержал и задал первый вопрос:
   - Умник, что тебе этот спец по Мутагену и медицине сказал? Ведь ты узнавал про свое самочувствие, а после этого вышел какой-то задумчивый...
   - Сказал-то он все хорошее, - произнес я как можно спокойнее и безразличнее., - Так что мне можно не волноваться.
   - А что именно ты хотел у него узнать? - продолжал допытываться Хват. - Если не секрет, конечно.
   Ну твою же мать! Вот и посылать не хочется, и разговаривать на сию скользковатую тему тоже стремно. А придется. Ничего, мои нынешние напарники не бог весть какие спецы по сниманию лапши со своих ушей.
   - Не секрет. Я опасался возможных последствий после пребывания в той самой разгромленной лаборатории. Там ведь чем только не занимались, а я часть пути проделал без нормального защитного снаряжения. Мог заполучить какую-то редкостную болячку, о которой промолчали наши ученые дома или просто не смогли ее выявить. Есть такие неприятные вещи, которые встречаются только тут, в Мутагене. Могут долго сидеть в теле, не проявляясь никоим образом, а потом резко вылезти и убить носителя в считанные дни. Эскулап же признанный мастер в таких вещах.
   - А эти пакости настолько опасны? - спросил Леший.
   - Очень. Могло быть и так, что пребывание в другом мире подтолкнуло спящие болячки, и новое посещение мира. где они зародились привело бы к их ураганному развитию. К счастью, после всестороннего обследования меня посчитали самым здоровым пациентом из обращающихся за последнее время.
   Поездив как следует по ушам своих спутников, я перевел разговор на другую тему, а точнее - начал их учить. Болото являлось удобным местом, чтобы обнаружить расположившихся тут мутантов без особых усилий. 'Чертовы колеса' поднимали волны, перекатываясь по дну; немногочисленные 'фризы' серьезно охлаждали водичку, от которой уплывала в сторону вся болотная мелюзга. Про 'тостеры' и говорить нечего - выплевываемые ими струи дыма при появлении добычи меняли цвет воды 'на раз'.
   - Очень опасно находиться в таких местах, если поблизости 'плавильный колел' образовался., - отметил я известную опытным искателям особенность. - Особенно в первые дни после его зарождения. Лезет оттуда всякое, а отступать по болоту то еще сомнительное удовольствие. Учтите это, парни, чтобы потом в небесной канцелярии не жаловаться.
   Пару раз нам приходилось переходить через места, пораженные кислотными испарениями. Такие территории выделялись по зеленоватым облаку ядовитого тумана, висевшим метрах в трех над поверхностью. Неприятные места и очень коварные. Можно не заметить в дымке притаившегося мутанта и... И все, амбец. Да и нагрузка на 'намордник' возрастала на порядок, что тоже не айс.
   В одном месте, переходя узкую, метров в пять, протоку я едва не вляпался, подойдя слишком близко к притаившемуся гравистрелку. Хорошо еще, что успел остановиться в последний момент. Оценив ситуацию, я понял - тут нам не пройти. Топи, кислотный туман, а еще мутанты, перекрывающие мало-мальски пригодные ниточки троп. Обход всего этого безобразия занял изрядное количество времени и отклонил нашу группу с первоначального маршрута. Вот поэтому мы и оказались перед наступающими сумерками далеко от безопасных мест ночлега.
   - Неужели мы тут будем ночевать? - удивленно спросил Хват, рассматривая огромную бетонную трубу, одним концом уходившую глубоко в землю. - До темноты еще час с лишним, а то и больше, можно попробовать найти подходящее место для привала.
   - Чем оно тебе не нравится? - светя ярким лучом фонарика вглубь трубы, хмыкнул я. - Место ничем не хуже других. А потом, до темноты мы не сможем выйти к по настоящему безопасным точкам, а все прочие - кстати, их совсем немного - ничем не отличаются от этого вот уголка.
   - Тут все открыто. В трубе придется сидеть в ряд, а это помешает нам нормально вести стрельбу, в случае чего. Еще и опасность возникает из-за отсутствия маневра. Случись что, нас тут накроют одной гранатою или очередью сметут...
   - Ни один сумасшедший не начнет раскидываться гранатами на болотах ночью, - терпеливо стал пояснять я напарнику очередную максиму поведения на просторах Мутагена. - Подобраться к нам бесшумно, тоже не получится - вода близко и шлепание по ней разносятся далеко. Один всегда на страже, двое других в это время отдыхают.
   Мои доводы не слишком успокоили парней, в которых были вбиты совершено другие тактические навыки. Вот только ночлег на территории вероятного - или уже настоящего - противника совсем не то же, что ночевка на территории Мутагена. Вроде стал полагать, что мои спутники резво продвигаются по пути становления искателей, а оказывается препятствий в сознании более чем достаточно. Ну да ничего, дело поправимое. Дефицита времени не наблюдается, так что я из них сделаю настоящих, высокопрофессиональных личностей, бороздящих просторы Мутагена.
   Ночь прошла тихо. Точнее, тишины как таковой не было - вокруг, где ближе, где дальше слышались крики тварей и прочие звуки, характерные для этих мест ночью. Зато нас никто не побеспокоил, а это уже плюс. Позавтракав саморазогревающимися консервами и попив водички из фляги, наша троица тронулась в путь.
   - Блин, - донеслось от никогда не смолкающего Хвата, - Посмотри кто сверху, из космоса, на наши передвижения, то принял бы за слепых с нарушенной координацией.
   - Почему ты так решил? - спросил его Леший.
   - Так наши передвижения напоминают заячьи бега - сплошные петли, возвращения на старое место, круги и спирали - прямого пути совершенно нет. Нормальные люди так не ходят, вот и упомянул про калек. Пусть не на ноги увечные. Так на голову уж точно!
   - Никто и не спорит, - вмешался я в их беседу. - нормальные люди вовсе в объятия Мутагена не стремятся. Только таким как мы вечно не сидится на мягком стуле. Только некоторых толкает вперед к приключениям нехватка адреналина дома и желание узнать все-все, а прочую часть... Там все сложнее. Сейчас говорить не буду. Сами поймете, если сумеете. А нет... Значит, не стоит вам это понимать.
   Разговор на этом как-то увял, а мы двинулись дальше. Ориентиром была небольшая речушка, сейчас неспешно протекающая в километре по левую руку. Она шла по краю болот, давая тем дополнительную влагу, и огибала редкий, но обширный по площади лес, чтобы потом слиться с еще одной и уже проложить русло рядом с территориями Хранителей Ковчега. Честно сказать, влаги в Мутагене хватало. После начавшихся изменений поменялся и рельеф местности. В некоторых местах воде некуда было деваться и речушки разлились, образовав болота. Некоторые же просто проложили себе новые русла. Именно рядом с такой новообразовавшейся водной нитью мы и шли сейчас.
   Все рано или поздно заканчивается. Подошел к концу и марш по заболоченной местности Наконец-то мы смогли с облегчением вздохнуть. Ноги больше не увязали в мягкой, податливой почве, густые заросли камыша не мешали обзору, да и уровень наличествующих угроз значительно снизился. Сейчас наша троица брела по гребню небольших холмов, протянувшихся в нужном нам направлении. Поговаривали, что спустя неделю-другую после начавшегося безобразия взрыва тут образовался провал, который очень скоро схлопнулся, а эта гряда - последствие сжатия двух сторон пропасти. Быть может и так, ведь мутаген при своем зарождении еще и не такие номера откалывал, нарушая все привычные тогдашним ученым законы природы. Это теперь их представления о реальности значительно расширись.
   Но тогда... Тогда на этих территориях творилось форменное безумие. Многие деревни и поселки исчезли со своих мест, чтобы появиться на новых, неведомым образов телепортировавшись. Леса, попадая в 'плавильные котлы' - а они тогда были практически везде и огромные - неузнаваемо менялись, дабы потом привести в полное офигение всех биологов, генетиков и им сочувствующих. Про возникающие на ровном месте холмы, овраги и прочие детали рельефа даже говорить не стоило, до того это было привычным для Мутагена явлением. В первые недели существования. Потом все устаканилось, территория приобрела тот вид, который есть сейчас.
   - А это что за непотребство? - задал вопрос Хват, когда мы оставили в покое речку и перешли на новый маршрут, выведший нас к стене деревьев, которые на деревья не очень то и походили.
   - Гнилое местечко, Переплавка называется, - поморщился я, глядя на творящееся впереди. Я о ней полковнику в докладах писал, хотя не в полной мере. Это вообще описать сложно, можно только видеть. Кстати, опасностей там... Если признаться, стаи мутантов встречаются на каждом третьем шагу. В прямом смысле - более трети площади занято прикованными к месту тварями, да и обычные шастают не дай бог.
   Переплавка... Название образовалось не просто так. Именно в это трансформировался обычный лес. Теперь вместо обычных стволов красовались чешуйчатые столбы изумрудного цвета. Время от времени то одни, то другие чешуйки приподнимались, а из открывшихся пор то валил бурый дымок, но сочилась белесая жидкость. Ветви столь же интенсивного окраса извивались под невероятными углами, словно ощупывая пространство вокруг. Порой создавалось впечатление, что они хотят схватить любое живое существо, оказавшееся рядом... К счастью, это оставалось всего лишь наваждением. Ветви были полностью безобидны, если только не пытаться их жевать. Помереть не помрешь. Но расстройство желудка гарантировано! А там... мающегося животом искателя с энтузиазмом схарчит местная фауна, в изобилии тут обитающая. К примеру, во-он тот мелькнувший в отдалении жаб.
   - И нам туда нужно идти, - констатируя факт, тихо сказал Леший. - Неохота, если честно. Умник. а может другой путь найдется?
   - Другой путь есть, - ответил я, убирая бинокль, - Но он нам не подходит, так что придется топать этим. Так, пока перекурите, а я сброшу одно сообщение. Порадую человека, а то ведь наверняка уже беспокоится.
   В самом деле, со всеми этими походами к Эскулапу и размышлениями насчет своих новых свойств - слово 'мутация' как-то не очень еще привычно употреблять по отношению к себе родимому - из головы вылетело, что надо связаться с Ириной и сообщить о том, что я уже на подходе к тому самому сектору, где находится так нужный ей ноут с информацией. Набрав нужный номер, полученный перед уходом из Острога, я принялся ждать ответа. Визор пропищал через долгих десять минут, выдав на дисплее короткую надпись: 'Умник, это ты? ну так как с той самой работой?'
   - 'Нормально. Сейчас рядом с Переплавкой, но нужны более точные координаты и привязка с исходящему от ноута сигналу'.
   - 'Отлично. Пересылаю'
   М-да, не очень хорошо! Именно эта мысль пронеслась у меня в голове, когда я глянул на полученное сообщение с местом, где находился ноут. Если есть на свете настоящая несправедливость, 'Несправедливость' с большой буквы, то она выскочила прямо на нас именно в данный момент. Хреновы агенты УМК ухитрились окочуриться в настолько неудачном месте, что даже специально это сделать было бы невозможно.
   - Что там, - окликнул меня Хват, слыша мои недовольные чертыханья, - Что-то неприятное?
   - Очень сильно неприятное, - хмуро ответил я. - Придется нам попотеть, чтобы выполнить задание.
  
  
  Глава 11
  
   Попотеть пришлось сразу же, с первых шагов по Переплавке. Ветки, как я уже упоминал, сами по себе были безопасны, но на некоторых из них со всем комфортом расположились действительно опасные твари. 'Проглоты'...
   Эти существа водились исключительно в лесах, но форменным бедствием были именно здесь. Сами по себе малоподвижные, беспомощные на земле, эти мутанты были смертельно опасны, когда обрушивались на тебя сверху. Внешний вид, он больше всего напоминал бесформенный мешок, увенчанный огромной пастью. Проще говоря - зубастый желудок, способный заглотить и переварить почти всю органику.
   Хорошо еще, что мутант не отличался ни крепкой шкурой, ни иными особенностями, могущими помешать его истреблению. Главное не зевать, смотреть наверх и, в случае необходимости, отпрыгнуть в сторону, угостив тварь короткой очередью. Вот мы и старались, за время прохода по Переплавке списав в утиль около двух десятков этих уродцев.
   Это было бы еще полбеды, если бы не наличие чудовищного количества привязанных к месту мутантов прямо тут, под стволами многочисленных измененных деревьев. В одном месте путь преградила мешанина из поваленных стволов, очень сильно напомнив старые засеки на Руси, только в миниатюре.
   - Что делать будем, Умник? - тяжело дыша, спросил Хват, с затаенной надеждой в голосе, что я укажу другой путь, попроще. - Тут даже цирковой акробат переломает все руки-ноги, не говоря уж про нас в этих комбезах.
   - Лезть будем, другого варианта не просматривается. - С правой стороны тройка 'арканов' расположилась, с другой тоже не очень чисто, хотя принадлежность тварей пока не пойму. В общем, в обход очень долго пробираться будем, а это в нашей ситуации не есть хорошо. Я лично рассчитываю, что сегодня дойдем до столь важных для нас трапов.
   - До каких трупов? - навострил уши Хват, - Ты про такое ничего не говорил.
   - Да есть тут один такой заманчивый покойник. Помер не так чтобы давно, но перед смертью спер у одних нехороших людей очень хорошие и важные данные. И вот всем они сильно понадобились. И господам из Острога вкупе с чинами из УМК, и вашему непосредственному начальству. Уверен, что и прочие игроки наверняка не отказались бы от полезных сведений. Я не говорю уж о хозяевах информации. Они наверняка готовы пойти на многое, чтобы только оставить неведомую пока информацию в безраздельном своем пользовании.
   - Откуда наши могут что-то знать, - удивился Леший, - Если они сами появились тут недавно?
   - От меня, откуда ж еще! Когда мы были на территории Острога, общался с... одной знакомой личностью. Вот и получил столь весомый для них заказ по доставке информации. Ну а потом сообщил об этой просьбе Сухому. Может и зря сообщил... Слишком он загорелся идеей, считая, что все интересное и важное для местных структур, подойдет и ему.
   - Сглупил, - качнул головою Хват и поднял указательный палец вверх. - Инициатива всегда поворачивает инициатора к себе задом и совершает очень непривлекательные действия.
   Потом мой напарник тяжко вздохнул, посмотрел на преграду и закончил свою речь:
   - Фиг со всеми этими покойниками особой ценности, учеными и начальством, давайте лучше попробуем пройти тут.
   А вот сделать это оказалось намного тяжелее, чем произнести эти слова. Стволы деревьев Переплавки были одновременно и скользкими, и чешуйчато-острыми... Один раз, посчитав, что наступаю на твердую поверхность, я едва не улетел вниз - чешуйки под моей ногой неожиданно расползлись и осыпались со ствола. Ну а следом и мои ноги поехали в разные стороны. Пришлось ухватываться за соседнее бревно сверху, обхватив его руками, и немного повисеть в воздухе, пока не нашел опору.
   - Уф, - донеслось со стороны Хвата, который полз следом за мною. - Я уж думал тебя ловить, а то шмякнулся бы вниз и тю-тю...
   Напарник ткнул пальцем на землю под нагромождение стволов, где тихо поджидал добычу 'магнит'. Упади я в его гостеприимные объятья, то и костюм не спас бы. Остался бы только подпорченный скелет, да и то не факт. Мутанты, они и косточки слопать в состоянии. Не самая приятная участь, с какой стороны ни посмотри.
   - Сам следи за тем местом, куда ногу ставить, - огрызнулся я. - Уж сам не настолько ловок...
   Под рукою вновь осыпалась чешуя, заменяющая местной растительности кору, и я прекратил ненужные, отвлекающие от процесса разговоры. Уцепившись за следующий поваленный ствол, я немного пошатал его и подтянулся, оттолкнувшись ногами от нижней точки опоры. С мысленными проклятиями в адрес всех знакомых, кто хоть косвенно был причастен к теперешней ситуации, я дотянулся до верхнего ствола и свалился на него грудью. Пару минут я просто лежал, пытаясь отдышаться, давая отдых рукам и ногам, и только недовольный возглас Хвата, заставил пошевелиться.
   - Ты что там развалился, словно на пляже, - хрипло, с перерывами произнес начинающий искатель. - Давай, шевелись и нам помогай.
   Пришлось подтягивать свое и так измученное тело, а вместе с ним комбез, рюкзак, оружие и прочие мелкие причиндалы, которые тоже имели вес. Усевшись на верхний ствол, который венчал эту пирамиду мутировавшего бурелома, я протянул руку Хвату и помог ему забраться. Тот примерно таким же манером обвалился кулем радом со мной. Впрочем, уже через несколько секунд расположился рядом и сдвоенными усилиями втащили Лешего. Забираясь, тот неудачно дернул пулеметом, который влетел прикладом в шлем Хвату. Удар был не сильный, но от неожиданности тот дернулся в сторону, забыв, что находиться в крайне неудобном положении.
   - Держись, - крикнул я, наблюдая, как Хват взмахнул руками в поисках равновесия и подручного предмета, за который можно удержаться, падает спиною назад, - Бля...
   На секунду тому удалось приостановить падение, ухватившись за увядшую ветвь. Все правильно сделал, но не учел, что деревья Переплавки отличаются от обычных. Ветки, они ж гибкие и скользкие... Вот руки и не удержались, соскользнули. Падая, Хват ударился спиною об один ствол, второй и застрял между еще двумя, зависнув в крайне неудобном положении вниз головою. От близости большого количества металла 'магнит' активизировался, пытаясь притянуть к себе вкусное 'консервированное' внутри комбеза мясо. Еще чуть-чуть и... 'Магнит'может и дотянуться, если Хват будет дергаться и дальше привлекать к себе внимание.
   - Не шевелись, - произнес я парню, - Сейчас я спущусь и помогу тебе выпутаться.
   Напарник ничего не произнес, хотя и так было ясно, что он готов прирасти к ближайшему стволу, только бы держать дистанцию между собою и вечно голодной тварью. Передав Лешему автомат с рюкзаком, чтобы те мне не мешались, я очень аккуратно, чтобы не стронуть поваленные деревья - вроде лежат монолитно, трактором не свернешь, но как бы не сыграл закон подлости и не произошло обрушение - я спустился к Хвату.
   - Как ты, - почти ткнувшись шлемом ему в лоб, - спросил я, - Штаны сухие? Держись, сейчас помогу.
   Сквозь прозрачное бронестекло четко выделялось багровеющее лицо искателя, пусть частично скрытое 'намордником', но все равно с печатью легкого испуга и серьезной растерянности. Он что-то произнес, шевельнув губами, но я не разобрал, принявшись внимательно рассматривать получившуюся конструкцию искатель-дерево. Правая нога Хвата жестко застряла между двух стволов, которые не дали ему упасть, удерживая на весу. Мало того, еще и переплетение гибких ветвей удачно расположилось, поддерживая спину моего спутника.
   - Леший, - окликнул я напарника, сидящего на верхнем бревне. - Достань из моего рюкзака веревку и брось сюда конец.
   Когда сверху зазмеился кончик тонкой, но очень прочной армированной веревки, я продел его вокруг тела Хвата и завязал морским узлом на груди.
   - Может, лучше перерезать лямки? - очень тихо и хрипло произнес Хват.
   - А потом что ты будешь делать? - попытался объяснить я ситуацию. - Патроны, припасы и лекарства по карманам распихивать? Так все не разместишь, чем-то жертвовать придется. Лучше сиди... тьфу, виси себе спокойненько и не дергайся.
   Дав знак Лешему, чтобы тот немного подтянул веревку, для поддержки тела тело Хвата, я достал нож и принялся кромсать мешающую мне деревяшку. Мутировавшее дерево оказалось весьма и весьма крепким. Буквально по миллиметру, словно снимая чешуйки с рыбы, я строгал дерево, аккуратно собирая щепки и отбрасывая подальше. Зачем? Просто даже приблизительно не мог сказать, как 'магнит' может среагировать на осыпающийся сверху мусор.
   - Все, - обратился я к Лешему, - Тяни помаленьку, только смотри чтобы самому не сверзиться.
   Хват стал понемногу сгибаться в пояснице, подтягиваясь к месту, где застряла его нога. По зрелому размышлению, резать те пусть тонкие,. но стволы я не стал. Во-первых, это долго и утомительно. Во-вторых же... нельзя было исключать, что Хват сорвется и Леший его не сможет удержать. Пусть лучше подтянется и сядет на верхнее бревно, в ветвях которого торчит его нога. А там уж освободится, это не будет сложным занятием.
   Одновременно с Лешим я изо всех сил подталкивал Хвата снизу, насколько хватало моего роста. Есть! Через полминуты тот уселся на стволе и выкрутил из древесного капкана, который стал его спасителем, ногу. Еще через пять минут мы оказались на земле на безопасном расстоянии от мутанта и облегченно выдохнули.
   - Да на тебе! - крикнул Хват, снимая с пояса термическую гранату и пуляя ее в сторону твари, - Подавись, сученыш... вот этого огонька попробовав.
   Твою мать! Я только и успел выкрикнуть команду 'ложись', не сомневаясь и в удачном попадании гранаты в цель, да и в нашем 'попадании' тоже.
   На наше счастье, мы успели отойти от мутанта на достаточное для выживания расстояние - более двадцати метров. И все равно - последствия рахрыв гранаты были серьезными. 'Магнит' 'магниту' рознь... Одно дело, если только начинающий развиваться мутант и совсем иное - уже матерая тварь, к тому же взбудораженная недавними событиями. А уж если покой мутанта нарушает взорвавшаяся термическая граната... случается очень неприятная штука.
   Магнит... Он ведь притягивает к себе железо и только. Но это обычный, а тут мы имели дело с живым организмом, Мутагеном порожденным. Неудивительно, что ЭТОТ 'магнит' мог и пару хитрых фокусов выкинуть. Как сейчас.
   Волна накрыла нас. Не притяжения, а напротив. отталкивания, причем одновременно действующего в разных направлениях. Казалось, что еще немного и металлические части амуниции разлетятся во всем стороны, заодно с нами самими. Напряжение нарастало с каждой секундой и... внезапно стихло. Все, угроза миновала.
   - Твою мать, - выдохнул пораженно Леший, поднимаясь с земли и отряхиваясь. - Это же будь мы чуть ближе. точно легким испугом не отделались бы. Хват, ты дебил!
   - Точно, - подтвердил я его слова, потом повернулся к провинившемуся напарнику и ухватил его за воротник. - Если еще раз попробуешь сделать нечто похожее, оставлю одного. Дуракам не место в коллективе нормальных и здравомыслящих людей. Все понял?
   - Понял, Умник, - торопливо кивнул тот головою. - Все понял. Извини меня за такой косяк, от нервов получилось... и спасибо вам, что помогли выбраться из такой переделки.
   - Ладно, проехали, - остывая, проговорил я, отпуская его комбез. - Не звери же мы, да и отвечаю я за вас.
   После своего проступка Хват молчал долго, что было очень непривычно. Уж очень он часто влезал с вопросами обо всем. Мне, даже стало немного непривычно и самую малость скучно, пока это молчание не было нарушено.
   - А чего это вообще было Умник? Ну то есть почему 'магнит' себя вел странно так?
   - Переварил Теплову энергию запущенной тобой термической гранаты. Да и выплюнул излишки доступным способом. Редкое явление. Но ты ухитрился его активизировать. А вообще имейте в виду... У каждого мутанта есть очень необычные качества. Как правило о них не упоминают по причине редкого проявления но опытные искатели все же держат сведения в памяти.
   - Как ты?
   - Как я, Хват. Потому и крикнул, чтобы ложились. Побежали бы или остались стоять - весь удар на себя бы поймали. А так... пронесло.
   Лес вновь обрел черты самого обычного лиственного смешанного, где березы, ольха и тополя создавали некую интернациональную семью. Вот только рассматривать их и искать отличия между той же ольхой и березой - у последней, белые полоски коры приобрели потеки изумрудного цвета - не было времени и желания. Мутанты разнообразных видов так густо расположились среди этих безликих, потерявших отличительные черты деревьев, что приходилось подолгу застывать на одном месте и прикидывать свой дальнейший маршрут по данным маячка, поступавшим на визор, а заодно и просто по собственному чутью.
   В одном месте я остановился, внимательно уставившись в одно место, вызывающее нездоровое любопытство. Там, среди тусклой коричневой с черными пятнами листвы просматривалось едва заметное движение и красноватые отсветы.
   - Что там? - настороженно поинтересовался Хват, заметивший мой интерес и, на всякий случай, поудобнее перехвативший оружие.
   - Есть подозрение, что там расположился морфер. Стойте на месте, а я посмотрю и удостоверюсь точнее. Только внимательнее смотрите по сторонам, не сильно отвлекайтесь на меня.
   Парни синхронно кивнули, выражая свою готовность нести охранную службу, а я двинулся вперед. Вот только это вышло не так и легко, как представлялось на первый взгляд. Чтобы добраться до морфера, расположившегося очень неудобно, мне пришлось обогнуть его по дуге и зайти с противоположной стороны. Да, и потом еще изображал пьяную змею, запутавшуюся в своем хвосте и мечущуюся из стороны в сторону. Чертов морфер никак не давал к себе подобраться, ускользая от охотящегося на него. Мда, есть у некоторых из них такая неприятная особенность. Наконец, я смог приблизиться вплотную и подцепить добычу. Заодно и рассмотрел получше, что за подарок приподнес мне Мутаген.
   Ну, как говорится, бывает и хуже. В любо м случае, добыча поймана и надо возвращаться к напарникам, которые явно наблюдали за процессом, тихо при этом похохатывая. Ничего, скоро и сами будете за добычей бегать, это я вам гарантирую!
   - Что это за морфер?
   Вопрос Хвата был понятен. Одно дело теоретические описания, по которым сложно что-либо понять. Другое - видеть воочию подарки Мутагена. Вот и сейчас он рассматривал крепко зажатый двумя пальцами морфер и не узнавал, хотя свойства и название наверняка не были для него тайной. На вид морфер был... не шибко красив: цилиндрик, с обоих концов которого высовывались гибкие, но очень мощные усики. Ими он отталкивался от земли и мог довольно легко ускользать от желающих его сцапать. Ах да, голыми руками брать не рекомендовалось - те самые усики легко просекали кожу, оставляя плохо заживающие ранки. Потому, как я предполагаю, и прозвали 'плеткой'.
   - 'Плетка', - ответил я как спросившему об этом Хвату, так и Лешему, на лице которого тоже было выражение искреннего любопытства. - Штука не бог весть какая ценная, по полезная. Живой аккумулятор кинетической энергии. Отдельно от прочего не применяется, зато с радостью скупается оружейниками. Они встраивают эти морферы в оружие. Добиваясь увеличения дальности прицельного выстрела и большего разгона пули. В моем 'кокшарове' эта штучка тоже присутствует.
   Дав народу налюбоваться на добытый мной морфер, я аккуратно забросил его в пластиковый контейнер. Пусть там бесится, стенки все равно не просечет. Ну а теперь можно убрать в один из предназначенных для этого карманов и двигаться дальше.
   Глядя на своих спутниках, все еще остававшихся по впечатлением от увиденного, я мысленно усмехнулся. То ли еще будет впереди. Как отреагируете на "пиявку", случись ее увидеть? Вид-то у этого морфера сильно отталкиваюший. Полупрозрачный, пульсирующий, скользкий, напоминающий не то кишки в пластиковой упаковке, не то извивающихся червей в банке. На конкурсе красоты он занял бы одно из последних мест. Но не за внешний вид ценятся такие вещи, а за то, что способны делать. 'Пиявка' же - очиститель крови, да и медицинская составляющая присутствует. Потому и ценится... очень сильно. Кое-кому из знакомых ее наличие помогло выжить. Слегка улыбнувшись промелькнувшим воспоминаниям, я подал спутникам знак продолжать путь.
   После первой находки мы отошли на полкилометра, когда Хват, не расстающийся с надеждой самостоятельно обнаружить морфер, радостно вскрикнул и подозвал меня.
   - Умник, - голос его буквально задрожал от волнения. - Я тут что-то заметил... вон у той корявой березы. Боюсь ошибиться, но вдруг то самое?
   Бросив взгляд в сторону дерева, я признал правоту начинающего искателя. Морфер там был, без сомнений. Зато присутствовала и серьезная проблема под названием гравистрелок. Сунешься... и все, хоронить будут в закрытой коробочке, собрав оставшееся от организма с помощью веника и совка. Сразу же появилось желание послать возможную добычу по известному адресу и двигаться дальше. риск... он далеко не всегда себя оправдывает.
   Увы, не получится. Тут и любопытство свое берет, но главное - наличие спутников, для которых я своего рода наставник в мире Мутагена. На первых порах им точно не стоит видеть возможные слабости. Точнее можно было бы. не будь у меня серьезных планов на этих двух искателей из родного мира. Так что придется вновь играть в русскую рулетку, надеясь лишь на опыт и знания. Хотя почему ж только на них? Новые способности имеются, в случае нужды и их задействую.
   - Точно, морфер, - после недолгого молчания согласился я, прикидывая возможности по его безопасному изъятию. - Вот только достать его очень сложно, не каждому такое по плечу.
   - Но ты сможешь? - с затаенной надеждой обратился ко мне напарник...
   Вот и я об этом! Если у спутников серьезная вера в мои способности, то неразумно было бы подвергать ее сомнению. Риск того стоит, как ни крути. К тому же надо и возможные трудности показать, без этого тоже нельзя. Пусть знают, что обнаружить морфер это меньшая часть проблемы, намного труднее его достать, не заполучив неприятностей на свою голову. Это им не глотки моджахедам и местным бандюкам резать.
   На этот раз подходы к артефакту были... своеобразными. Гравистрелок почти вплотную, рыжая мочалка' вверху под действием ветерка колышется, да еще по правую сторону 'аркан' притаился, будь он неладен. Мерзкое сочетание, но вместе с тем и интересное. Если Мутаген породил тут столь разных тварей, то и расположенный тут же морфер может оказаться чем-то необычным и редким. Что ж, проверим.
   Остановившись на самой границе безопасной зоны, я прикидывал свои дальнейшие действия. Уничтожать мутантов с помощью своей способности? Нельзя, спутники сразу поймут. Ну, тогда будем косвенными методами. Взять тот же 'аркан'. Серьезная тварь, но кинь ему в пределы досягаемости что-то органическое и съедобное - мигом невидимость с себя стряхнет и в добычу вцепится. Как говорится, хоть и сильный, да тупой.
   'Рыжую' можно не считать за очень серьезную угрозу, а вот гравистрелок... Он ведь особенно гадок, подобраться к нему сложно до отвращения. Но и тут есть особенность... Выпустив один импульс, он как бы перезаряжается, накапливает силу для нового удара. Обычно промежуток невелик, особенно у матерых тварей, но... Здесь и сыграем своим козырем.
   Достав из отделения рюкзака пару приманок - то есть просто кусков прессованного вяленого мяса - я бросил одну из них 'аркану', а другую запустил прямо в 'рыжую мочалку'. Есть... Щупальца одного мутанта, мигом ставшего зримым, сразу же вцепились в подачку, а заодно и немного потревожили гравистрелка. Ну а когда и 'мочалка' вцепилась в добычу, растворяя ее прямо на глазах. Тут и гравистрелок оживился, пальнув в пустоту. Такое с ним бывало, особенно когда вокруг творилось слишком уж много событий. Вот этой его особенностью я и запланировал воспользоваться.
   Время! Бросок вперед, одновременно задействуя способность по откачке энергии из твари. Из гравистрелка, понятное дело... Долго воздействовать тут не надо было. Что так? Так мне ж его не уничтожать. А ослабить. Уходит энергия. Значит и промежуток между гравиимпульсами больше.
   Морфер.... Где же ты. зар-раза? Ага... Завидев знакомый отблеск, ухожу в перекат, подхватывая добычу, и тут же вновь, теперь в ином направлении. 'Аркан' рядом, но он сейчас дожирает подачку. А вот гравистрелок, он наиболее опасен. Я так и чувствую стремительно утекающие мгновения.
   Прыжок в сторону ближайшего дерева, потом уже оттуда еще один и... Вижу. как от выданного мне вслед импульса в щепки разлетается тот ствол, за которым я находился совсем недавно. Но... это уже все, больше пакостей не будет. Надеюсь.
   Когда, выждав пяток минут для верности, я неспешно направился к напарникам, то был выжат морально и физически. Хорошо еще, что в комбез встроена отличная фильтрующая система, иначе вся влага сейчас бы хлюпала у меня в сапогах и перчатках.
   - 'Отражатель', - показывая парням лежащий у меня на ладони морфер. Начал я короткую, но нужную им лекцию. - Больше всего похож на маленькое дамское зеркальце без оправы, но куда как более полезен На цвет обращать внимание не стоит, он бывает разный, а значения не имеет. Вот этот экземпляр лазурный, но бывают и багровые, и фиолетовые... Но качество его просто замечательное. На некоторое время создает своего рода энергетическое поле, способное делать человека со всей его амуницией если и не полностью невидимым, то сложно различимым. Жаль, что действует такая благодать всего секунд десять, а перезаряжается почти час. Стоит сотни три штук евриков, но чисто номинально. Мало дураков, готовых его продать, а не использовать в своих целях.
   - А 'плетка' сколько, - поинтересовался Хват, - Дороже или дешевле?
   - Дешевле, конечно. Раз в пятнадцать или около того. 'Плетка' - морфер' довольно стандартный, многие его пользуют. Этот же... Опытные искатели заранее под него гнезда в комбезах делают, но у многих они до сих пор пустые.
   - Это зачем?
   - Да чтобы активироваться, 'отражателю' нужен контакт с телом. Поэтому открывается то самое гнездо в комбезе, помещается туда мерфер и... Морфер сам выпустит некий отросток, что дотронется до кожи. Для активации же нужно нажать на нужную область. Вот и все.
   Одновременно со словами я и показывал. Ну а как иначе? Такой подарочек от Мутагена я точно не собирался продавать. Вот установить к себе в комбез - самое то! Не сказать, чтобы я специально искал этот морфер... Более того, я даже в стандартную комплектацию комбеза его не включил. Но гнездо на всякий случай держал. И вот он, попался!
   Что ж, урок по добыче морферов прошел более чем успешно, но пора и честь знать. Проще говоря, двигаться надо. Хотя по пути нам и потом попадались места, где стоило поискать дары Мутагена, но не стоило больше рисковать и терять время, которое и так излишне быстро исчезало. Другие у нас сейчас дела, совсем другие. Морферы же... это мы еще успеем.
  
  
  Глава 12
  
   Неприятности начались, когда мы почти покинули лес. Оставалось-то пройти сотню метров под деревьями, потом пересечь старое, заросшее бурьяном кладбище. Вот тут на нас и вышли мутанты. Причем не абы какие, а весьма паскудные. Невдалеке что-то зашуршало а потом послышалось давненько мною не слышанное, но легко опознаваемое шипение.
   Попрыгунчики, будь они неладны! Те самые монстрики, знакомство с которыми состоялось почти сразу после моего попадания в мир Мутагена. А первое знакомство со смертью, оно запоминается посильнее. Чем первая влюбленность. Именно поэтому их я не спутаю ни с кем и никогда. Сразу вспомнилось былое... 'Покрытые слизью твари, числом около двух десятков, напоминали червей-переростков. Пасти то и дело распахивались, издавая то самое шипение, показывая множество мелких, похожих на иглы зубов. Хвосты... по две штуки на каждую тварь'. И прыгучесть, будь она неладна.
   Встряхнувшись, я отогнав выплывшее из прошлого воспоминание и отдал приказ-предостережение напарникам:
   - Рядом попрыгунчики. Близко не подпускать. Сначала работать из гранатомета, потом подствольником, потом уже обычно.
   Вот они... Не два десятка, не три, а куда больше. Большая стая, способная загнать серьезную дичь и задавить числом. Сволочь мелкая, но опасная, вроде пираний в спокойной на вид реке. Да неким их аналогом на суше они и являлись, отличаясь скоростью, прожорливостью и полным отсутствием инстинкта самосохранения.
   Хват, уже изготовивший свой граник. Положил первую гранату аккурат в центр надвигающейся на нас стаи. Полыхнуло яркое пламя и сразу же опало, оставляя выжженный круг и обугленные тушки. Увы, это не остановило остальных. Пришлось мне добавить из подствольника, а Леший, ждавший своего момента, спустя секунду окатил оставшихся тварюшек длинной очередью из своего 'печенега'. Пули крошили попрыгунчиков в клочья, хотя далеко не все. Остальные взрывали грунт, оставляли рваные проплешины в зеленой травке, но все равно делали свое дело - останавливали наступательный порыв поредевшей стаи.
   - За мной! - прорычал я, стараясь перевести напарников на нужную волну. - Что встали? Это только начало. Сейчас очередная волна накатится! Отступаем!
   Встречать мутантов в лесу, где они могли выскочить совершенно неожиданно из-за деревьев, было глупо, вот поэтому я, нарушая собственные постулаты искателя относительно нежелательности спешки, припустил со всех ног в сторону кладбища. Надо отдать должное парням... Они среагировали быстро, без вопросов, которые могли возникнуть при виде моего непонятного поведения. Вроде бы попрыгунчиков повыбили, опасаться нечего, а новая их волна... так не видно же.
   Не видно, факт. Зато было знание. Что в таких случаях новая волна бывает очень часто. За знание пришлось заплатить жизнями нескольких умных, опытных, но все же местами неосторожных искателей. Зато теперь все знали насчет повадок прыгунов.
   Лес удалось проскочить меньше, чем за минуту, но твари - та самая вторая волна - догнали нас перед самим кладбищем. Бросив взгляд через плечо, я усмотрел первый ряд уже в опасной близости от замыкающего нашу миниколонну Лешего.
   - К бою, - крикнул я напарникам, останавливаясь на месте и выпуская картечный ВОГ по приближающимся мутантам. - Хват - прикрываешь, Леший - бегом на то строение.
   Напарник понятливо кивнул и побежал на кладбище, ориентируясь по плоской, заросшей жесткими пучками травы, крыше. Раньше тут должен был проживать некто вроде смотрителя, но теперь царило запустение, что неудивительно. Повезло еще, что стены и потолочное перекрытие было сложено из кирпичей и плит, иначе за это время тут все бы сгнило.
   Пока Леший добирался и взбирался на укрытие, мы с Хватом вели частый огонь. Сначала он положил две остававшиеся в магазине гранаты, а потом уж закинул граник за спину и стал поливать попрыгунчиков длинными очередями. Я же предпочитал короткие, выцеливая вырывающихся вперед тварей.
   - Пуст, - донеслось от Хвата, который выбил магазин из приемника и принялся вставлять второй, - Перезаряжаю.
   Пришлось на несколько секунд увеличить темп стрельбы, в результате патроны закончились одновременно с криком напарника:
   - Готово.
   - Пуст, - прокричал я сразу же после него, - Прикрывай.
   Количество попрыгунчиков уменьшалось, но их все равно еще оставалось солидное количество. Отступать же эти монстрики не собирались, не в их это повадках. Прыгуны. Они в любых случаях отличались повышенной жаждой крови и умение переть вперед, грамотно координируя действия друг с другом. И , в отличие от связки змееволки-гастролер, тут не было явно выраженного лидера. Честно скажу, будь я один, ситуация стала бы совсем хреновой. А так... чувствовалась уверенность, что все сложится благоприятно.
   Опустошив по второму рожку и заменив на третий, мы с Хватом принялись резво отступать спиною вперед, стреляя по мутантам и вертя головами по сторонам, чтобы вовремя заметить тварей, вздумай они обойти нас стороною. И тут раздалась длинная, патронов на пятнадцать очередь из "печенега".
   - Давайте ко мне, - раздалось за нашими спинами в промежутке между выстрелами, - Прикрываю.
   Упрашивать нас дважды нужды не было, поэтому мы с Хватом развернулись спинами к тварям и чесанули во все лопатки к Лешему, который стоял сейчас на крыше сторожки и лупил из пулемета по попрыгунчикам, уже изрядно поредевшим.
   Подбежав к стене, я свел руки в замок, помогая взобраться наверх Хвату, а потом присоединился уже с его помощью к напарникам. С крыши, поднимающейся над землею на пару метров, кладбище просматривалось очень хорошо и мутанты тоже. Сейчас их подпрыгивающие фигурки мелькали среди полузаваленных памятников, сливаясь с местной растительностью.
   - Это и есть те попрыгунчики, с которыми ты. Умник, сразу же в Мутагене столкнулся? Сначала не верилось, что мелкие зверюшки так опасны а вот теперь иное. - присвистнул Леший, опускаясь на корточки и скидывая пустой короб с пулемета.
   Вместо него, с помощью Хвата, он вставил ленту, которая скрывалась в рюкзаке. Опустевшую же скинул в рюкзак. Оно и понятно, не сейчас же ее переснаряжать. Через две минуты он вновь продолжил стрельбу. Хорошо... А то мы с Хватом уже замаялись отстреливать обнаглевших тварей. Подпускать их вплотную себе дороже - подпрыгнут, уцепятся за малейшую выемку, после чего взберутся наверх. А биться с ними вплотную... Уже проходил и никаких приятных воспоминаний не наличествовало.
   Спустя еще одну опустевшую ленту 'печенега' и по паре наших с Хватом магазинов мы отстреляли почти всех противников, которые лезли под пули с яростью берсеркеров. Случись нам столкнуться со всей шоблой в лесу, где нет свободы маневра, и стволы деревьев мешают вести прицельную стрельбу, то нас бы давно схарчили. А так все обошлось. Ну, за исключением сгоревших нервных клеток и сожженных боеприпасов.
   Теперь оставалось переснарядить магазины и ленты, Хвату зарядить граник, ну а после этого продолжать путь. Выждав еще пяток минут - вдруг появятся запоздавшие твари - мы соскочили с крыши и направились в сторону жилого квартала, дома которого просматривались уже отсюда.
   Нам предстояло пройти несколько улиц и зайти в очередной лес в наиболее безопасном, почти свободном от мутантов месте. Почти безопасном по здешним меркам... Ведь в сравнении с той же Песочницей тут был сущий ад.
   - Совсем забыл сказать, - ускорив шаг, проговорил я. - Нам надо торопиться, чтобы не попасть под какую-нибудь гадость вроде образования 'плавильного котла'.
   - С чего бы вдруг?
   - С того, Леший, что попрыгунчики, они хоть и отмороженные на все их примитивные мозги, но в такие большие стаи не каждый раз сбиваются. Зато если чуют поблизости зарождающийся 'плавильный котел', то собираются в больших количествах. И уходить легче от этого стихийного бедствия, и атаковать крупную добычу, что прой из 'котла' выползает, тоже сподручнее.
   - То есть нам уходить...
   - И побыстрее. Такую концентрацию энергии Мутагена не стоит на себя принимать. Хоть и есть нужные лекарства, а все равно, не полезно это.
   Ускоренным шагом мы покинули опасные территории, и подошли к окраине квартала, до которого было около километра от края леса. Перед тем, как выйти на открытые улицы, я внимательно осмотрелся по сторонам в бинокль. Что-то меня грызло, что-то, чего и сам не мог понять, так как чувство отличалось от привычной интуиции на опасность. Прокрутив в голове возможность обойти квартал по краю, не заходя вглубь, я решил от этого отказаться. Тут в последнее время крутилось несколько вконец отмороженных банда и как раз на этой стороне. Встречаться с ее представителями мне сильно не хотелось, так как дело в таком случае однозначно дойдет до стрельбы. А у нас дела, а вовсе не рейд по уничтожению скопившегося в глухих местах Мутагена мусора.
   Все жилые кварталы на территории Мутагена практически неотличим. Стандартная застройка, больше и сказать нечего. Тут иное. Идя по тротуару, прижимаясь к стенам домов, мне чудилось, что из оконных проемов на нас смотрят чужие безжалостные глаза. По коже морозом продирало от этого ощущения, усугубляемого тишиною, и тихим однотонным воем ветра в антеннах на крышах.
   - Бр-р, - передернул плечами Хват, - Будто смотрит кто на меня... смотрит через прицел автомата.
   - У меня почти такое же чувство, - тихо произнес я. - Сам не пойму откуда оно - почувствовал еще перед входом сюда, когда в бинокль смотрел. Ладно, нам пройти до конца этой улочки и свернуть направо, а там останется еще парочка улиц и мы опять на окраине и рядом с лесом.
   До поворота мы дошли спокойно и даже прошли немного по следующей улице, когда из-за старого КамАЗа, вросшего в асфальт ржавыми дисками колес, вышли двое человек. Вооруженные тяжелым дробовиком с примкнутым коробчатым магазином и простым семьдесят четвертым "калашом". Оба в длинных толстых плащах с глубокими капюшонами и в масках-ночках. Комбезы... Пожалуй, облегченные варианты. Удобные для разведгрупп. Но не клановые, это сразу видно. Бандюки, тут и гадать нечего.
   И вот мы, все пятеро из видимых участников сего действа, стоим, уставив друг на друга стволы, готовые в любой момент открыть огонь. Ситуевина!
   - Стоять, - по блатному в нос проговорил обладатель дробовика. - Искатели, вас встречает таможенная службы - за проход здесь снимается бабло. Хотим идти - платим.
   - А если мы захотим развернуться, - проговорил Хват, - И пойти обратно?
   - Ты не понял, да, - засмеялся бандит, - Я сказал - идти. А куда ты направишься - вперед или назад - меня не интересует.
   Я осторожно огляделся по сторонам, оценивая обстановку. М-да, не фонтан, скажем так. Как минимум трое сидело в ближайшем доме метрах в тридцати, еще столько же должно быть в доме напротив. Иначе нахальство парочки бандюков не укладывается в голову.
   - Че зырим, - заметил мои движения, зло ощерился "дробовик", - Высматриваешь что? Так ты скажи, вдруг я сам поведаю? Шкет, подь сюды.
   Из-за того же автомобиля выскочил еще один представитель работников с большой дороге. Мелкий, худосочный на вид лет восемнадцати в трениках и короткой кожаной куртке, он вызывал инстинктивное неприятие и презрение. Если не ошибусь, этот доходяга является самой последней шестеркой и всеми правдами и неправдами старается возвыситься перед братками.
   - Это они, Пес, - не успел остановиться, как затрещал Шкет, - Бля буду, если не они шухер устроили в лесу. И выходило оттуда трое, так что точно они, зуб даю...
   Только тут я заметил, что на поясе у шестерке кроме кобур под пистолет и обрез, болтается и кожаный чехол с биноклем. Теперь все становится понятно - этот Шкет сидел наблюдателем и когда мы устроили стрельбу - пулемет уж точно было слышно на окраине - принялся высматривать возмутителей спокойствия. Дождавшись нас, вышедших на открытое место, он умчался за подкреплением. Вот отсюда и тяжелое, непонятное предчувствие - я чувствовал чужой взгляд.
   - Что, искатели, - обратился к нам Пес, - Платить собираемся?
   - Денег нет, - хмуро отозвался я, уже примерно представляя, что и как нам надо делать. - Может, в долг поверишь? Или я позже передам с оказией. Последние находки. Они, знаешь ли. как нельзя больше способствуют умеренности.
   - Ты че, баклан, - зашипел тот, - Шутить вздумал со мною?
   - Да ты что, кто ж с тобой, таких грозным типом, шутить будет. Нас тут трое. Все сама серьезность. Особенно вот этот, по прозвищу Хват. Направо посмотрит - хмурый весь, недовольный. Налево... тут получше выражение лица, но все равно серьезен. Второй, который Леший, тот вообще того и гляди задний ход даст, тебя и твоих хлопцев испугавшись. А деньги... Денег нет, кто ж их с собою берет в рейд.
   - Зато хабар имеется, - оскалился Пес, - Или снарягой с оружием расплатитесь, она вон какая справная. Мы не звери, возьмем половину боеприпасов, пистолеты и пулемет.
   Идиот... Как и большинство бандюков. Это ж у них постоянный диагноз. Были б серьезные. Не было б у них таких тупых шестерок, которых даже не убивать хочется, а всего лишь яйца отбить или уши надрать. Я ж буквально прямым текстом изложил, что, кому и как предстоит делать. И, судя по виду напарников, те уже готовы действовать. Сигнал же к началу бойни - активация моего последнего приобретения, 'отражателя'.
   - Ладно, получите вы деньги. Много штук евриков, - процедил я, словно бы готовясь расстаться с финансами. - Только чтоб без излишнего шума.
   Сделав вид, что тянусь к карману с накоплениями, я дотронулся до 'гнезда' с морфером и... В глазах Пса и его холуев только начало проявляться удивление от моего исчезновения, как я уже сместился в сторону, попутно срезав очередью самого Пса и второго, нормально вооруженного. И сразу же положил гранату из подствольника в оконный проем дома по правую руку. Зря, ох зря находящиеся там себя сильно проявили. Расслабились, высунулись, за что незамедлительно и поплатились.
   Бросок Хвата. Он, вплотную приблизившись к растерявшейся 'шестерке', прикрывшись его тушкой, первым делом сменил автомат на граник и, попутно пнув шкетенка по яйцам, уложил первую гранату во второй домик. Полыхнуло знатно, ну а аккомпанементом служили громкие крики недобитков. Правда. так кричат только те, кому недолго осталось. Агония, ее не спутаешь, когда ранены не смертельно, то и крики совсем другие, не такие нутряно-истошные. И вторая граната, уже по той цели, что он сам углядел. На сей раз под раздачу попала замаскированная дерном огневая точка. Два пылающих силуэта, отброшенный в сторону ручник. Молодца, вовремя, а то я, честно сказать. и не приметил.
   Леший, исполняя приказ, отступил на несколько шагов и теперь молотил из своего 'печенега' длинными, на грани расплава ствола, очередями. Особое внимание он уделял тому самому камазу, из-за которого появились бандюки. Да и остальные места тоже... не забывал.
   Огонь на подавление. Это не просто так придумано, не глупыми людьми. В подобных условиях поднимать голову могут лишь серьезные профи, к тому же не просто так, а по серьезному поводу. Добыча... Извините. Она к такому точно не относится. Жизнь, она куда как дороже. Именно поэтому ведущийся по нам огонь быть но какой-то неприцельный.
   Однако, рассиживаться не стоило. К тому же и 'отражатель' выработал ресурс и теперь будет долго перезаряжаться.
   - Прорыв! Быстро, не мешкать...
   Хват, поняв ситуацию, положил последнюю оставшуюся в магазине гранату куда следует, и, сменив оружие на автомат, рванул вслед за мной. Леший замыкал, поливая уже боле короткими очередями.
   Наглость - второе счастье, иногда с успехом заменяющее первое. Вот и нам она помогла. Сначала коса смерти, прошедшая до находящимся поблизости бандитам, потом прижимающий огонь... И прорыв, который являлся единственным разумным вариантом. Ну не воевать же со всеми оставшимися здесь уродами?
   Паутина улиц, в которой так легко прятаться и так сложно догонять. Сверни в узкий переулок. проскочи через проходной двор, нырни в полуразвалившееся здание, где есть выход на другую сторону... Я знал эти места, пусть и не так хорошо, так другие сектора. Именно поэтому и двигался в авангарде, увлекая за собой напарников. Даже почти не стрелял, прикрывая, отрезая особо ревностных любителей поживиться за чужой счет. Этим занимался Леший, добивший короб 'печенега' и вновь переключившийся на запасную ленту. Хват же. не тратя время за перезарядку граника, пару раз уже пустил в ход ручные гранаты. Их, кстати, он тоже очень точно укладывал.
   Мутанты... Их тут было не очень много, да и использовать их наличие для того, чтобы сбить с хвоста разъяренных потерями бандюков... тоже не слишком получалось. Хотя...
   Местечко хорошее. Жаль, что пустое от тварей. А вот если тут образуются 'чертовы колеса', то пройти будет практически нереально. Искать же обходной путь... долго Напрягаюсь, и вот уже вместе с накатывающей усталостью приходит понимание, что вот оно, получилось. Костяные диски начинают вспарывать асфальт, показывая свое присутствие, угрожая всем, кто рискнет сунуться.
   Задавливаю усталость, понимая, что останавливать и вообще замедлять темп... не полезно. Вперед, только вперед! И уже находясь вне прямого обзора. Завернув за угол, слышу истошные крики. Приятного аппетита тебе. порождение Мутагена, мною же созданное. Надеюсь, что к тебе на костяные лезвия попало побольше наших преследователей. А мы... мы уже ушли, теперь и сомневаться нечего.
  
  ***
   - Много их там было? - задал вопрос Леший спустя час, когда мы уже отдалилсь от опасных мест на весьма почтительное расстояние.
   - Десятка три, может и четыре... Штук пятнадцать по минимуму мы привалили, еще сколько-то попали в ловушку, куда я их завел. В общем, от крупной банды остались хоть и не воспоминания, но довольно куцый огрызок. Кстати, надо потом спросить у людей, что это за Пес такой был, откуда взялся такой борзый?
   - А тебе оно надо, Умник?
   - Да не то чтобы сильно, но любопытство - штука серьезная. К тому же в таких случаях свой автограф оставлять рекомендуется. Авторитет, он на пустом месте не берется К тому же вы тут тоже прямо задействованы были, что в плюс идет.
   Потом мы замолчали, переведя внимание на окружающий пейзаж. Мда, серьезная была заварушка. Нам еще повезло, что наткнулись мы на этих гопников, понты колотить любящих, порисоваться своей якобы крутизной. Попадись более продуманные ребятки, то сразу бы встретили нас очередями из автоматов, не вступая в беседу. И тогда уже... было бы совсем худо.
   Эти же... Разве что затаились хорошо, нас дожидаючись. Я до последнего момента, если не брать в расчет интуицию, не почувствовал их. Вот и считай себя после этого крутым искателем - сначала едва с привязанным к месту мутантом вплотную не познакомился, потом засаду бандитов прошляпил, лишь в последний момент сумев и сам выкрутиться, и напарников не потерять. А дальше что - мутанты погрызут, Чистильщики кровником объявят?
   Ладно, сейчас не время рефлексировать, тем более в этом месте. Очень скоро появится крайне примечательная улица и парней надо заранее к ней приготовить. Остановившись, я очень подробно пояснил спутникам, чтобы те не хватались за оружие, пока я не скажу или на нас кто-нибудь не нападет.
   - Хват, - обратился я к напарнику, - Тебя это особенно касается, а то опять начнешь гранатами разбрасываться чисто инстинктивно, на голых эмоциях.
   - А что так, опять мутанты особо коварные?
   - Не совсем так, - коротко ответил я, не собираясь портить сюрприз. - Сами увидите.
   Повернув через двадцать шагов за угол, я смог вдоволь насладиться произведенным впечатлением. Напарники синхронно вскинули стволы оружия, но вспомнив о моем предупреждении и видя мое подчеркнутое равнодушие к открывшейся картине, от стрельбы воздержались.
   - Умник, - напряженным голос, произнес Хват, - Это же - зомби?!
   И в самом деле, перед нами расположилась улица, которая была заполонена бродячими искателями, попавшими в лапы Грибнице еще живыми, или же убитые на ее территории. Смерть примирила между собою всех: 'хранителей' и бойцов Простора, бандитов и 'гранильщиков', 'искупителей' со всеми остальными.. На взгляд их тут было побольше сотни и еще не меньше находилось в домах.
   - Угу, - усмехнулся я, - Это зомби, жертвы чуть ли не наимержейшего мутанта - Грибницы. Если бы можно было ее уничтожить, то давно бы уже расстарались. Вот только пока никто не знает, можно ли это сделать и как именно делать следует. Разве что Хранители, ак у них не спросишь.
   - А Эскулап?
   - Эскулап, мой дорогой Леший, он слишком своеобразен и оригинальным образом относится к происходящему тут. Если и знает, то ни за что не скажет, считая все созданное Мутагеном необходимым и обязательным компонентом.
   - Ясно... Но Грибница же, она немного в другом месте. Или 'грибниц' несколько?
   - Да бес ее знает... Может так, может и эдак. Я же не специалист по конкретной напасти. А простой искатель из вольных, хотя и пользующийся определенным авторитетом. Но если интересует мое мнение, то Грибница - нечто вроде разделяемого, но все же единого организма. То есть то, что находится здесь, поддерживает постоянный контакт с другими частями. Ах да.. Не удивляйтесь попыткам этих мертвяков пародировать человеческую деятельность. Это уж исключительно воля Грибницы. Управляющей ими.
   - В мозгах у бедняг копается, - процедил Хват. - Эх, выжечь бы тут все...
   - Многие хотят, да только при попытке агрессии все эти... марионетки становятся серьезной силой. В общем идем вперед и без резких движений. Наблюдайте, запоминайте. Думайте... Все это вам может в будущем пригодиться.
   Мы прошли в этот момент мимо зомби облаченного в комбез с выгравированной на нем египетской пирамидой. 'Гранильщик' был занят тем, что пытался открыть водочную бутылку ножом, водя лезвием по горлышку. Вот только у него мало что получалось по причине открытости бутылки намного раньше.
   - Обалдеть, - пораженно выдохнул Хват, - Зомби-пьяница, это надо видеть.
   - Вы только сильно на них не глазейте и старайтесь обходить группы зомбаков, - предупредил я. - А то почуют внимание, привяжутся и будут тащиться до самых окраин. И не отогнать, за агрессию мигом сочтут.
   На наше счастье, улочка была короткая, и мы прошли ее очень быстро, а то картина изрядно била по мозгам. Мне-то что, я уже успел устать удивляться, да и бывал тут не раз. Другое дело Хват с Лешим, которые вертели головами по сторонам и почти ежесекундно хватались за оружие, стоило какому-нибудь зомби повернуть к ним свое лицо. Причем очень часто это лицо находилось в плачевном состоянии - подгнившее до провалов в щеках, через которые просматривались зубы.
   - А почему никто из добравшихся сюда не пробуют поживиться тут оружием и экипировкой? - спросил Леший. - Тут же этого добра навалом.
   В этот момент мимо прошел очень свежий покойник, сверкая новеньким АН-94 и отличным комбезом, не уступающим тем, что были у моих напарников. Новенький, без отметин от пуль, разве что грязноват, ну да то дело поправимое... Легко поправимое.
   Такой зомбак был не единичным, на прочих представителях мертвячьей породы также попадались отлично сохранившиеся комбезы. Оружие... Без него зомби тоже не расхаживали. Грибница отличалась если и не умом, то хорошо развитыми инстинктами. Понимала, зараза, что именно оружие является наиболее опасным оружием ее марионеток.
   Да уж, прямо клондайк оружия и амуниции. Кстати, местные мертвяки действительно отличались относительным миролюбием. Это в других территориях Грибницы они нападали на любое существо, порой даже на мутантов. Но было одно 'но'. Стоило сюда прийти очередному халявщику с целью поживиться добром в рюкзаках и карманах зомби, как тут же начинался армагеддец местного масштаба. Зомби мигом снимали оружие с предохранителей оружие и стремились уничтожить противника. Немногочисленная часть, оставшаяся безоружной часть попросту бросалась с кулаками или камнями и арматуринами, пытаясь банально проткнуть или размножить голову. А то и просто загрызть... Это я и рассказал напарнику.
   - А если шлепнуть из 'бесшумки', а потом по-тихому утащить труп или раздеть его на месте? - поинтересовался он. - Вон у того кадра на поясе висит какой-то ствол, явно улучшенный здешними умельцами. Наверняка эксклюзивный, если не себе, так сменять на что-то очень полезное.
   Я спокойно проводил ковыляющий мимо труп в простом искательском комбезе без наворотов с перекинутым через шею коротким "калашом", осмотрел пояс с действительно необычным пистолем и после этого ответил спутнику:
   - Не получится. Убить его с одного выстрела даже в голову не факт, что выйдет. А после первой же пули зомбак задергается и посеет панику. И потом, если все же свалить его удастся, до вещей не доберешься - прочие зомби утащат его в дома. А туда лучше не заходить - право частной собственности, жилища в данном случае, эти мертвые горожане блюдут строго. Да и могут начать рыскать, стрелков отыскивая. Найдут - амбец. Вот и получается, что добраться до их сокровищ можно только перебив всех их полностью. Только реально ли это?
   - А почему нет?
   - Да потому, Хват, что никто не знает, на какие фокусы способна Грибница. Были случаи, когда психоизлучение от нее становилось не просто сильнее, а буквально зашкаливало за все мыслимые пределы. Тогда всем кисло становилось. Ну а если даже оставить в покое загадочного мутанта, то представляешь какой шум тут поднимется, если кто-то начнет зачищать территорию?
   - Шум тут поднимется такой, что соберутся все окрестные бандиты, 'искупители', случайно проходящие отряды иных кланов, да и разнообразные вольные стрелки. Часть присоединится, а другая сама встрянет в эту войнушку, чтобы ухватить кусочек пожирнее, - ответил вместо Хвата Леший. - Да, интересная картина вырисовывается... Ни фига себе! Вы только посмотрите вон на того парня. Наверное в булочную съездить хочет.
   Леший ткнул пальцем вперед, указывая на зомби в комбезе 'хранителей', правда, изрядно покоцанном пулями. Тот подошел от ближайшего подъезда к ржавой "ниве" и дернул дверку со стороны водителя. Та с громким скрежетом подалась навстречу, открывая доступ к внутренностям салона. Мы с интересом наблюдали, как он уселся на сиденье и положил одну руку на руль, а второй стал елозить слева напротив замка зажигания. Не найдя ключи, "водитель" вышел наружу, прикрыл дверь и скрылся в подъезде.
   - Бедолага, - усмехнулся Хват, - Жена ключи забрала, чтобы мужик не умотал на рыбалку или охоту. Сейчас он ей выдаст люлей, заберет их и поедет со спокойной совестью и друзьями-товарищами. Кстати, а тут женщины есть? Ты писал в отчете, что их среди искателей много. Правда что ли? Мы в Песочнице видели, а вот в Остроге почти нет. И вообще, они тут откуда такие рискованные?
   - Люди, они разные, в том числе и прекрасная их половина. Так что искатели-женщины тут совсем не в диковинку. Я уж не говорю об 'обслуживающем' и техническом персонале на базах кланов. Всегда найдутся и одержимые романтикой и почуявшие запах больших денег. А вот бороздящие просторы Мутагена... тех меньше. Единственный минус - часто они не слишком симпатичны, так как выживают в этой опасной местности только сильные и крепкие личности, которые модельным сложением и симпатичным личиком не блещут. Правда, встречаются исключения.
   На этой фразе я замолчал, вспомнив темную, погибшую едва ли не по моей вине и с которой меня связывали не только дружеские отношения.
   - А зомби-бабы попадаются? - не заметив моей паузы, задал вопрос Хват. - Здесь же на улице только мужики одни...
   - Попадаются... Только тут срабатывает какой-то нюанс в 'алгоритме' Грибницы. Загадочное мутантское отродье приказывает этой категории марионеток сидеть в домах и выходить крайне редко и только по делу.
   - Это какие же дела могут быть у мертвецов, - удивился Леший, - Неужели на лавочке сидят и перемывают косточки соседям, а заодно делятся последними сплетнями?
   - А что, - спросил я его, - Все твои знакомые подруги только и делают, что треплются постоянно?
   - Ну-у, - задумчиво произнес тот, - Еще и обед готовят и вещи стирают...
   - Вот и эти вещи стирают, а потом выносят их на просушку на улицу, - пояснил я действия местных домохозяек. - Только сдается мне, что эти вещи, в основном куртки и штаны искателей, они стягивают с трупов, что уносят в дома. В общем, мерзость полная, лучше не вдаваться в подробности.
   Наконец, кошмарная улица со своими обывателями осталась позади - мы вышли на окраину сектора, чтобы в ближайшее время в него не возвращаться. Тьфу три раза, чтобы не сглазить. Мутаген, он такой, очень сильно не любит категорические утверждения.
   Уже переходя придорожный кювет шоссейки, выходящей из сектора, Хват обернулся в последний раз и тихо произнес:
   - Неприятное местечко. Думал, что ничего хуже атаки мутантов-попрыгунчиков не смогу увидеть. Ан нет - увидел. По мне, так лучше сразу башку гранатой размозжить, чем ходить в таком виде и выполнять забытые действия, всплывающие в гнилых мозгах, да еще и подконтрольных. Страшное местечко и жуткое... все равно что заболеть раком и побывать в морге, куда тебя отправят через пару месяцев.
   - Не поможет, Хват. Грибница усовершенствовалась, сам же должен знать. Теперь и отсутствие головы не проблема - все равно материал использован будет, а прореху биоматериалом зарастят.
   - Б...
   - Ты еще не бывал в центральном логове Грибницы. - произнес я. - Вот где ужасы, так ужасы. Сильно впечатлился увиденной улицей? Так это еще полураскрывшиеся цветочки. В центре этой паутины с такими зомбаками пара кварталов, причем не самых маленьких. Их там несколько тысяч и есть среди них не только искатели, но и гражданские - женщины, старики, дети... И чем ближе к центру всего безумия, тем более опасно. По крайней мере, до сердца никто не дошел. Или не говорят, что дошли, опасаясь, что от одного воспоминания окончательно крышу снесет.
   Напарники поежились. Они тут уже начали осваиваться и понимали, что напугать опытного искателя - это надо очень сильно постараться. Но Грибница.... Эта тварь действительно внушала страх или хотя бы его тень.
   - А эти откуда, - спросил Леший, явно желая не только удовлетворить любопытство, но и отвлечься от пугающего 'отсвета' Грибницы. - Откуда в Мутагене гражданские, да еще дети со стариками?
   - Кто его знает... Слухи ходят разные. Но наиболее логичным кажется тот. Что они - постояльцы одного из городских кладбищ. Ну из тех, что еще окончательно не сгнили. Город тут большой был, значит и погост немаленький. Грибница же появилась с самого начала, вот вам и гражданские мертвяки во всей сомнительной красе.
   - И что они там делают, Умник? - напряженно спросил Хват.
   - Что? Да то же самое, что и эти.
   Я ткнул пальцем себе за спину, где расположился сектор со своим вечно немертвым населением. Мельком глянул на Хвата, который сейчас шел молчаливым, погруженным в свои мысли. Уверен, что сейчас его мысли все направлены на недавних ходячих мертвецов. Я и сам, рассказав про центр Грибницы, представил себе толпы людей, бродящих или просто стоячих на месте среди пустых и заброшенных улиц города.
   Страшно... даже мне. Эти мертвецы, так и не нашедшие покоя, словно стараются вернуть у себя ускользающие воспоминания, вспомнить о прежней жизни. Сам я в оплоте Грибницы так и не удосужился появиться, но знакомые искателя из опытных рассказывали. Мда. рассказывали. Но лишь будучи в изрядном подпитии, по трезвяку же как-то не желали поднимать эту тему.
   Подвыпившие искатели рассказывали, что там зомби сидят на улицах с бутылками и стаканами на лавочках, пытаются читать газеты, найденные в квартирах. Дети ползают в песочницах и стоят возле качелей в ожидании своей очереди. Женщины выносят мусорные ведра и пытаются развесить лохмотья простыней на сгнивших бельевых веревках. И все это в тишине, ни одного слова и звука не произносят мертвые жители, совершая свои действия на автомате. Страшно, не правда ли?
   Страшно. А ведь многие из живых и сами не сильно от них ушли, напоминая этих мертвецов аналогичными действиями. Нет, я не про искателей, не про пассионариев вообще - нам всегда есть чем заняться - я про обывателей. Они так же сидят и пьют, шелестят в парках газетами и видят соседей только в момент выноса мусора. И никому нет никакого дела до окружающих. Ударят соседа, значит поделом, лишь бы меня не тронули. В этом плане зомби живее живых.
   - Умник, - донесся до меня встревоженный голос Лешего, - Ты чего?
   - В смысле чего? - удивленно обернулся я к нему.
   - Идешь и идешь. Только с третьего раза обернулся на окрик.
   - Да так, - махнул я рукою, не собираясь рассказывать о недавних мыслях, - Задумался немного. Места тому сильно способствуют. Memento mori, ведь именно это говорили древние латиняне.
   Действительно, задумался я не на шутку. Даже не заметил, как наша троица приблизилась к предположительному району, где находился столь важный для нас трупешник с ноутбуком. Город уже остался далеко позади и перед нами открылся очередной лес, на сей раз сосновый. Точнее окраина леса, охватить взглядом весь массив было малореально. Осталось вроде бы простое, но на деле трудное занятие - искать маленький труп в большом лесу. Вроде сигнал есть, все есть, а... все равно муторно.
   - Внимательно смотрим по сторонам, - стал раздавать я указания своим напарникам. - Высматриваем все возможные тела, ничего не пропускаем. Может и удастся найти быстро, не особо напрягаясь.
   М-да, оправдались мои опасения насчет поиска иголки в стогу сена. Мы ползали по окрестностям уже час, старательно обходя окопавшихся в этой местности мутантов. Трупы... временами попадались, но все это было не то, совсем не то. По идее должен был помочь сигнал от ноута, но здешний фон мешал точно локализовать место. Сигнал плыл, показывая то одно, то другое. В общем, полное непотребство.
   - Нет там ни фига, - раздраженно произнес Хват, слезая с очередного дерева, с макушки которого он старательно осматривал очередное из-за вольготно раскинувшего свои щупальца 'аркана' место. - Там куча кустарника, но интересующего нас трупа точно не присутствует.
   Я только зло выругался, уже с трудом сдерживая накопившееся раздражение. Если бы не местная особенность с глюкавым сигналом, то непременно связался бы с Ириной и еще раз уточнил местоположение ноута. Но чертово излучение, которое совсем недавно вновь выдало мощный импульс, создавало помехи для наших визоров. Та же проблема, что и с маячком - то сигнал от него есть, то плывет, а то словно и не бывало, только мигающая надпись на экране, сообщающая что ведется поиск объекта. Посмотрев очередной раз на нее, я выругался в три этажа.
   - Умник, - обратился ко мне Леший. - А вот это становится интересным... Видишь вон тот полуразвалившийся внедорожник? Зуб даю, что там трупешники есть. Вот только не знаю, нужные ли нам или так, совсем посторонние.
   Я сразу же посмотрел в указанном Лешим направлении. Все верно. Внедорожник этот явно был... мишенью для чьих-то автоматов. Изрешетили его на загляденье, дырок было больше. чем в ином сыре. А если через бинокль присмотреться, то и гильзы можно было различить. И это уже не нападавших, а тех, кто отстреливался, используя автомобильный остов в качестве прикрытия. Что ж, проверим. Хуже точно не будет, а место ничего себе, перспективное.
  
  
  Глава 13
  
   Ай да Леший, ай да сукин сын! Похоже. Мутаген ему таки да улыбнулся. Пусть слегка, пробным вариантом. Но и это уже кое-что. Во внедорожнике были два трупа. Теперь осталось только обшарить их, выяснив, там ли нужный нам ноут. Впрочем... Стило подойти почти вплотную, как мой визор коротко пискнул. Все! Сработала программа, подтвердив наличие ноута именно здесь.
   Трупы присутствуют, ноут тоже есть. Равно как и уютно расположившийся под днищем машины 'аркан'. Даже странно, как трупы могли сюда залезть? Или тогда мутанта еще не было? Да уж. Загадка. Ну да не мне ее разгадывать, тут бы со своими проблемами разобраться.
   - И как тогда в кабину лезть? - поинтересовался Хват, хмуро взирая на мутанта. - Как сунемся, так тварь сразу пообкусает со всех сторон.
   - Забираться придется поверху, - сказал я, прикидывая диспозицию. - Разбег. Прыжок. А с крыши авто уже и доставать будем трофей. И делать это буду сам, вы здесь не справитесь.
   Возражать напарники не стали. Оно и неудивительно. Наличие притаившегося 'аркана' - это не просто так, это серьезное препятствие. И приманкой его отвлекать не стоит - слишком близко буду я сам. Казалось бы, ситуация практически нерешаемая. То есть решаемая, но лишь классическим 'выжиганием' территории. Иными словами, у порождение Мутагена надо было всадить энное количество боеприпасов, а еще лучше - взрывчатка в солидной дозе или термическое воздействие на протяжении длительного времени. Долго, привлечет внимание, да к тому же и риск потерять трофей.
   Да... задачка. Была бы для обычного искателя. Ведь всем известно, что уничтожая прикованного к месту мутанта, ты лишь организуешь появление нового. Может рядом, может поблизости. Странные законы Мутагена, вот и все, что тут можно сказать.
   Ну а я могу их... обходить. Робко, местами, но тем не менее. Вот и сейчас, прыгая на крышу изрядно обветшавшего внедорожника, я уже знал, что 'аркан' малость усыплен, что его жажда жрать все и всех временно притупилась. Остальное же дело техники. Вскрыть кусок крыши, свеситься внутрь и проверить наличие ноута. Точнее, точное местонахождение.
   Ф-фу... Трапеза 'аркана', а если быть совсем скрупулезным в описании. То ее жалкие отходы. Мутант сожрал практически всю плоть, кости, побрезговав лишь амуницией. Ну не переваривается она и все тут. Хорошо еще. что я в 'наморднике', потому и не ощущаю удушливого трупного запаха, который здесь наверняка имеется. Ведь умерли агенты УМК не так чтобы сильно давно, а помещение хоть не закрытое. Но все же и не открытое всем ветрам.
   - Ну, что там? - послышался взволнованный голос Хвата, которому было плохо видны мои манипуляции внутри салона. - Помощь не нужна?
   - Нет. Лучше вам сюда и не соваться, целее будете. Сам справлюсь.
   Справлюсь. И лучше всего в отрыве от любопытных глаз напарников. Не хочется мне, чтобы, подойдя ближе, они поняли насчет состояния 'аркана'. Пусть считают, что он по-прежнему активен и сильно опасен.
   О как! А ведь на двух трупах когда-то были комбезы 'искупителей'. И что же это значит? Да ничего особенного, просто их однозначно внедряли в этот клан отмороженных сектантов. И раз так спешно отзывали, то точно добыча того стоила. Умка - серьезная контора, как к ним ни относись. Следовательно. Добыча стоила любых жертв, в том числе и из числа надежно законспирированных агентов.
   А вот и моя добыча. Ноутбук по всей видимости был специально отброшен в сторону, под сиденье, нынче окончательно расползшееся. Э, нет, тут я ошибся. Это сейчас он валялся на полу. А раньше наверняка был засунут внутрь набивки. Простенько, но со вкусом. А вот почему не искали? Вариантов много, но мне кажется, что убившие агентов УМК не особенно представляли себе то, что было у них особо ценного. Бандиты? А что, вариант. Если бы это были 'искупители', то те бы точно вернули утерянное. Они хоть и суки, но не идиоты.
   Иди сюда, моя прелесть. Прихватизировав ценную, хотя и неизвестную покамест информацию, я вновь оказался на крыше внедорожника. Прыжок... И вот уже стою поблизости от спутников, поднимая вверх руку с зажатым в ней ноутом.
   - Вот, - продемонстрировал я находку парням, когда вернулся на их сторону, - Немного покоцан, но в целом цел.
   - Маленький он, - с сомнением произнес Хват, - Субноутбук, что ли? Так он вместимостью не блещет, как и производительностью.
   - Не забывай о разных уровнях технологии в двух мирах. В плане высоких технологий, в том числе в области компьютерной техники, этот мир наш немного опережает. Вполне вероятно, что местные "субы" превосходят наши "ноуты".
   А вот открыть заклинившую крышку и запустить устройство... никак не получалось. Обидно! И подходящих разъемов для подсоединения жесткого диска у меня тоже не было. Нестандарт, млин! Придется ждать, прежде чем я смогу ознакомиться с содержимым. А сделать это однозначно надо ДО того, как буду кому-то передавать. Тут иначе нельзя... Сначала требуется проверить самому, а потом уж и решить, как поступать с привалившей к тебе инфой. Сведения, они ведь очень даже разные бывают. И клянусь, если там что-то опасное для кланов, фиг у меня парни из УМК это получат. Или получат... но в таком искаженном виде, что подавятся, переварить пытаясь.
   Все, теперь можно и возвращаться. Ноут упрятан в рюкзаке, на всяких случай завернут в противоударную массу. Максимум безопасности. Что только можно было устроить в полевых условиях.
   Через пять минут мы стояли на опушке, прикидывая маршрут возвращения. Идти вновь через недавно посещенный сектор города - был риск нарваться на прореженную банду ныне покойного Пса. Опять разбираться, сжигая боезапас и рискуя шкурой сверх нормы? Не-а, на такое подписываться нет резона. Остается дорога через очередные пограничные земли, минуя парочку темных кланов и подходя к тракторно-танковому заводу, где была основная база Простора.
   Грустно. Крюк выйдет не просто огромный, а кошмарно огромный. Попадем мы туда только к завтрашнему вечеру. Да и то, останавливаться у Простора особого смысла не имеет. Лучше уж сразу рвануть на территории 'гранильщиков', заодно и Маршала в 'Улыбке Мутагена' проведать стоило. Или же... Нет, отставим этот вариант и попробуем другой.
   Болота. Есть тропка мимо темных, позволяющая выйти к базе 'Варягов'. А оттуда я уже к Сухому и прочим попаду. Тоже хлопотно, муторно, зато снимается одна серьезная проблема? Какая именно? А та самая информация, которая в ноуте. Тащить ее прямо к Сухому в Лапы? Увольте от такой сомнительной чести. Я его глаза видел при последнем разговоре. Хапнет себе и даже не подумает поделиться. Или поделится, но при этом все нервы вымотает. А оно мне надо? Правильно, оно мне нафиг не требуется.
   Почему именно Варяги? Да потому как среди них есть искатель по прозвищу Крюгер. Он и с электроникой неплохо дружит, так что предоставит адаптер для перекачивания данных с ноута на одну из флэшек, что всегда при мне.
   Тогда и только тогда я рискну вернуться на 'свою' базу, не опасаясь, что пройдошистое начальство изволит меня серьезно кинуть.
   - Вперед, парни, - ухмыльнулся я, глядя на Хвата с Лешим. - Новая дорога ждет нас.
   Совсем немного мы ушли от места, где ранее находился ноут, когда мне удалось засечь движение, пуст даже на границе восприятия. И движение это было по направлению... Нет, не к нам, но в нашу сторону. Следовательно, надо было быть готовым к любого рода неприятностям.
   - Возможная угроза, сектор девять-двенадцать. Залечь, быть готовыми к огневому контакту. Стреляем по крайней необходимости или по моему приказу. И в темпе, не ждем, когда рак на горе свистнет.
   Напарники последовали моему поступку, бухнувшись в заросли гравы и ощетинившись стволами. Теперь нас было бы очень трудно обнаружить. Сами же мы... могли наблюдать и делать определенные выводы. Тем паче, что волею случая находились на небольшом пригорке Дл наблюдения - самое то.
   - С-суки вислоухие, - процедил я сквозь зубы, едва только смог отчетливо рассмотреть в бинокль клановую принадлежность группы из пяти искателей. - Хранители Ковчега подсуетились, выслали группу как раз туда. откуда мы пришли. Интересно, откуда же у них такая информация появилась, какая болтливая сволочь ее слила?
   - А не могли ученые с Острога не только тебя, но и этих нанять? Трофей то видать больно вкусный, - Хват щелкнул пальцем по моему рюкзаку, где хранился ноутбук. - Как ты думаешь?
   - Хранители НИКОГДА не выполняют чужие заказы, повинуясь лишь интересам собственного клана. Фанатично повинуясь, они же скорее секта, чем клан. А вот факт, что они заявились за нутом - четкое доказательство важности находящейся внутри информации. Сами по себе эти парни в этот сектор не часто заглядывают. Как бы то ни было, нам надо рвать когти и как можно быстрее.
   -Почему? - задал очередной вопрос мой спутник. - Я понимаю, что уходить нам все равно надо, но почему с такой скоростью? Все равно ноута там уже нет.
   - А как ты считаешь, Хват, что сделают 'хранители', когда обнаружат наши следы и отсутствие ноутбука?
   - Поинтересуются, кто это такой хитрый и ловкий тут бродил... Черт, они же по нашим следам могут пройти. Следы свежие, да мы особо и не таились!
   Ну, вот, допетрил. Сам я уже давно понял, что 'хранители' бросятся за нами в погоню с нетерпением гончей и настырностью бультерьера. Расклад явно не в нашу пользу, учитывая количественный состав. Можно попытаться устроить засаду, как я в свое время с группой 'чистильщиков' расправился, но отыскать удобное место в местных оврагах и рощах крайне сложно. Времени уйдет при этом просто уйма и гарантий, что засада удастся - не даст никто. Поэтому будем просто наматывать расстояние, старательно отдаляясь от противника. У нас преимущество - убегать от преследователей в Мутагене куда легче, чем догонять. В том случае, если все это вне зоны прямой видимости.
   С пригорка мы уползали с максимальной быстротой. Ползком, конечно. Приходилось учитывать возможное наличие любопытного 'хранителя' с биноклем и оптикой. Кстати, человека со снайперкой в группе я сумел рассмотреть.
   Честно признаться, ползти на брюхе в тяжелом и толстом комбезе с оружием и рюкзаками было тяжело и неудобно. Вот только этот мой несколько параноидальный приказ нас и спас нас от очередной напасти. Уже в самом низу, в узкой полосе мелкого кустарника, обвитого аналогом вьюнка, только намного более прочного в плетях и не имеющего цветов, до меня донеслась тяжелая поступь нескольких человек.
   Первой мыслью было: 'А не очередная ли это группа 'хранителей'? Заставили остановиться и посмотреть за отвлекающей внимание группой, а сами в это время обошла с другой стороны. Вот только через пять минут я переменил свое мнение. к Хранителям Ковчега эти парни не имели ни малейшего отношения. Знакомых лиц рассмотреть не смог, но по знакам клана на комбезах ситуация и так была ясна до полного отвращения. Искупители пожаловали! И хорошо, очень хорошо, что мы оказались вне зоны их видимости.
   Когда последний, восьмой представитель отмороженного и ненавидимого всеми искателями клан удалился на двести метров от нас, я толкнул Хвата локтем в бок, чтобы привлечь внимание. После этого - где ползком, а где на четырех костях или пригибаясь к земле на полусогнутых - дернул под прикрытие более густых зарослей. Только там можно было выпрямиться и рвануть уже на полной скорости, доступной при перемещениях по Мутагену
   Где-то через час я с парнями остановился, чтобы перевести дух, глотнуть водички, да и по сигаретке выкурить для снижения нервного напряжения.
   - Кто были эти вторые? - спросил Хват, туша окурок о ствол дерева и бросая его под ноги. - Ты так быстро рванул, что мы, грешным делом. Даже рассмотреть толком ничего не успели.
   - Из клана Искупителей отморозь. Да, ты окурок или под траву, или с собой забери, а то отсвечивает, как девственница в борделе. Если пойдут по нашим следам, то его обязательно обнаружат. Не хочется давать подтверждение правильности выбора маршрута, хоть как-то сокращать им время на поиски.
   - Опять этот клан образовался, - тяжко вздохнул Леший. - Ну тут ясно, наверняка собственность вернуть хотят.
   - Хотят конечно. Только не пойму я ситуацию. То ли остальные копии у них отсутствуют, то ли хотят зачистить все и всех, кто может знать про эту информацию. Второе, кстати, куда как вероятнее. Ибо они хоть и на голову больные, но не в сторону олигофрении. Копии точно должны были сделать.
   - И эта гоп-компания... Слушай, Умник, как это так случилось насчет почти одновременного появления трех групп, заинтересованных в одном и том же?
   - Тут должна быть очень сложная раскладка, если уж привела к такому стечению обстоятельств. Смотрите, как оно могло быть... Хранители Ковчега довольно далеко отсюда, им нужно было высылать специальную группу в рейд или же переориентировать находящуюся на ином задании. Причина? Скорее всего, они перехватили сообщение моего заказчика, когда я подтверждал прием заказа через 'визор'.
   Леший промолчал, видимо, удовлетворенный пояснением, а вот Хват поморщился, после чего спросил:
   - Им что, делать больше нечего, как специально пытаться твои контакты по 'визору' перехватывать? Я уже немного освоился и знаю, что это долго, сложно и муторно. Защита у этих устройств куда как лучше, чем у сотиков и даже спутниковых телефонов нашего мира.
   - Так они за мной охотятся после того случая с лабораторией, - без особых эмоций пожал я плечами. - А слушать обычного искатели и того, кого считаешь одним из врагов - две большие разницы. Да и не такой большой список 'подлежащих уничтожению' у Хранителей Ковчега. Быстро его сокращают, паскуды.
   - Да...
   - А, пустое. Ты, Хват, траурную мину не делай, шансов достать меня у Хранителей не так чтобы очень много. Облезут и неровно обрастут, твари. Хотя остерегаться все же следует. Впрочем, - ухмыльнулся я, - Вернемся к теперешней ситуации. Если группа 'хранителей' шла сюда за конкретикой изначально, то вот Искупители могли и просто проверить, что за люди тут объявились. Как-никак у них тут опорные пункты поблизости. Или сначала решили проверить, а потом вспомнили про не стль давнее событие с похищением информации.
   Так что, парни, ситуация в первом приближении понятна. А более глубоко копать нам и не требуется. Искренне надеюсь, что две эти группы столкнутся и от души постреляют друг в друга. Передерутся между собою и в горячке схватки позабудут про нас...
   - А у кого шансы выше? - поинтересовался у меня Леший. - Вроде искупителей восемь, а 'хранителей' всего пять.
   - Численность, она не всегда ключевой фактор. Да кому я это говорю, ты и сам не просто 'погулять вышел', реалии знаешь. Хранители отличались максимальной подготовкой своих бойцов, а Искупители тут куда как пожиже будут. Так что у них шанс один - неожиданное нападение. Как ни крути, но эту территорию они лучше знают. Вот и получается, что и у первых шансы есть. и у вторых. А нам самое то - полное взаимное уничтожение. Впрочем... ну их. Пора двигаться во избежание неприятностей.
  
  
  Глава 14
  
   Добираться до болотистых угодий 'варягов' пришлось хоть и относительно долго, зато и без происшествий. Все было... в рамках разумного. Чуток постреляли мутантов, обходили привязанных к месту. В целом же путь можно было считать обычным, невыдающимся. Но оно и хорошо, мне недавних экстремальных событий за глаза хватило. На этом фоне даже прогулка с 'варягом'-проводником с испорченными '3D' на глазах не сильно раздражала.
   Привычно отправив спутников в местный бар, я двинулся к Крюгеру. Мой давнишний знакомый на сей раз был более озадачен делами. Когда помощник оружейника доложил о готовности Крюгера меня принять, я уже посматривал на время. Ну не ожидал я, что придется минут сорок ожидать, пока этот оружейных дел мастер закончит внеочередные дела.
   - Что, Крюгер, кипит работа? - хмыкнул я, когда явно усталый 'варяг' вышел ко мне в гостевую комнату. - А говорил, что простой, клиентов мало...
   - Иды ты, Умник, к Грибнице в пасть, - вяло отмахнулся искатель. - Те слухи о Грибнице, которые ты распространил, правдой оказались. Серьезной правдой. Вот теперь и мучаюсь, 'рикошеты' в комбезы встраивая. Работенка простая, но утомляющая. Зато всем надо и срочно и качественно.
   - Значит, помогла инфа...
   - Помогла, - кивнул 'варяг', вынимая из пачки сигарету и прикуривая. - И цену на эти морферы сильно взвинтила. Никто не хочет, оказавшись поблизости от Грибницы, стать трупом. Ну а ты что вдруг опять сюда приперся?
   Грубоват Крюгер по своему обыкновению. То есть не всегда, а лишь в случаях, если его отвлекают от важной работы. Ну да ничего, надолго его задерживать у меня резона нет. Только получить консультацию и некоторую помощь.
   - Нужно аккуратно вскрыть вот эту не слишком рабочую штуку, - положил я на столик добытый ноутбук. - А заодно и получить допуск к тому, что там есть. Справишься?
   - Мелковато оно...
   - Пять штук евриков, как малина с куста.
   - Неплохо ты эту маленькую работку оценил, - хитро прищурился оружейник. - Даже странно, что сам вскрыть не попробовал. У тебя и инструменты должны быть, и иные. Кроме меня, спецы.
   - Время, Крюгер. Всего лишь время. Но оно, проклятое, всегда заставляет торопиться. А разъемов для подключения к визору этой экзотики у меня нет. Нестандарт, чтоб ему пусто было.
   Мой собеседник встал со стула, после чего удалился в соседнюю комнату. Там что-то загремело, послышался звук открываемого ящика, приглушенные ругательства. Понятно, ищет нужные вещи. И верно, уже через минуту 'варяг' появился, нагруженный тем самым адаптером, а заодно собственным ноутбуком и еще каким-то электронным хламом.
   Без особых заминок мой трофей был взят в руки, изучен... Заодно и нелестное мнение высказано в адрес тех, кто предпочитает пользоваться такой экзотикой, несовместимой с главным электронным другом искателя - 'визором'. Ну, это оно понятно - для снижения любопытства. Наверное, хотя и здесь могут быть варианты.
   Меж тем Крюгер справился с заклинившей крышкой ноута, попытался включить, предварительно подсоединив устройство к батарее, и... ничего не произошло.
   - Та-ак... Поврежден экран и, вполне возможно, конденсаторы на блоке питания долго жить приказали. Умник, тебе ведь необязательно именно на этом покойнике информацию воспроизводить?
   - Главное - сама инфа. Действуй, но с результатом.
   - Это мы быстро, - ухмыльнулся собеседник, уже вплотную занимающийся снятием жесткого диска и подключением оного к другому компу. - Так, систему отключим, чтобы вирус не поймать, снимаем защиту... Умник. да ты никак 'искупителей' раскулачил! Это машинка кого-то из них, причем не из последних.
   - С чего так решил?
   Оружейник покрутил пальцем у виска, тем самым недвусмысленно намекая на мою... тормознутость. Поняв же, что я не врубаюсь, добавил:
   - Структура клана. Личная переписка с некоторыми известными персонами, прочая лабуда... И ничего больше, что указывало бы на иного персонажа. Нет, хозяин железки входил в число бойцов клана Искупители, можешь не сомневаться. Но вот до сих пор не понимаю, к чему ты так сильно заинтересовался этим ноутом? Вряд ли Умика могли заинтересовать кое-какие сведения о структуре этого клана безумцев. Если бы ты был 'гранильщиком' или из бойцов Простора, тогда понятно. А так...
   - Дай сюда, - я придвинул ноут Крюгера к себе и быстро стал просматривать содержимое трофейного 'винта'. Хлам, хлам, неинтересно. Вот это пользительно, так что перекидываю на свой визор. Но все равно, совсем не то, что могло бы заинтересовать УМК до столь серьезной степени, приведшей к раскрытию собственных агентов.
   Неужели пустышка? Не-ет, не так все просто! После некоторого раскапывания периферийных директорий я обнаружил то, что заставило мигом 'встать в стойку'. Папка под кратким, но говорящим именем 'Эскулап'. И файлы внутри, запароленные по полной программе. Ломать их... для этого понадобится масса свободного времени, помощь классного специалиста и комплекс программ хакера высшего разбора.
   - Даже так? - 'варяг' хитро прищурился, наблюдая за результатами моего поиска. - Нечто связанное с Эскулапом в компьютере. Принадлежащем 'искупителю' - повод для серьезного размышления. Теперь я понимаю, за что ты заплатил мне пять косарей.
   - Плюс те данные об Искупителях, которые ты уже планируешь использовать в интересах или своих или всего клана, - не преминул напомнить ему я. - А вот данные из той интересной папочки пока останутся исключительно в моем распоряжении.
   - Твое право, Умник. Договор есть договор, Мутаген не одобрит его нарушения.
   - А ты не расстраивайся, Крюгер. Клянусь, я и сам не знаю, что там внутри. Пока не знаю. Потому и спрошу относительно того, можно ли взломать защиту и сколько времени это займет? Ты больше меня в этом понимаешь.
   Оружейник задумчиво вертел в руке оптическую мышку, явно что-то подсчитывая и прикидывая.
   - При максимальной обеспеченности программами, железом и мозгами хакерского образца - суток двое-трое.
   - Хорошо. Теперь второй вопрос... Можно ли сделать так, чтобы данные оставались внутри, но никто и никогда их не смог оттуда извлечь?
   Вот тут я чуть было не поставил собеседника в тупик. Он уставился на меня, словно вытащенная из воды рыба, в принципе не понимая такого экзотического вопроса. А ведь все было просто. Мне нужна была страховка от нечестной игры Сухого, которая вполне могла иметь место. А так... Так мы еще посмотрим, кто и как будет смеяться.
   - Слушай, Умник, а е легче тогда просто стереть данные? - насмешливо фыркнул оружейник. - И возиться не надо. и результат тот же. Впрочем... у тебя наверняка иное на уме.
   - Это точно. Сами данные я себе на флэшку скопирую. Уже скопировал, - уточнил я, как раз извлекая из разъема сей простенький девайс. - Зато сам ноут очень хочется подкинуть одному красавцу для выяснения его реакций. Если его отношение ко мне станет поганым - пусть помучается, пытаясь выковырять имеющиеся внутри. Но совершенно недоступные данные.
   - Ну ты и жук! Ладно, есть у меня такая примочка, которая раз и навсегда похоронит данные. Они будут внутри но извлечь их возможно лишь теоретически, когда уровень криптографии поднимется еще на пару порядков. И... удачной тебе шутки над тем типом. Я знаю, что ты порой большой мастак на подобные фокусы.
   Есть такое. Люблю платить людям тем же, чем и они со мной рассчитываются. И раньше любил, и сейчас от этой привычки отказываться не собираюсь. Вот и получилось, что, поблагодарив Крюгера за помощь, я покинул его дом-мастерскую. На душе сразу полегчало. Ведь теперь я во всех случаях и собственные обещания не нарушал, и одновременно был застрахован от многих по отношению к себе пакостей.
   Что же до напарников... Так и тут отмазка есть железная. Я ведь пришел сюда для того, чтобы проверить работоспособность ноута? Вот и проверил по всем параметрам, получив необходимые результаты. Не придерешься.
   Пора... Сухой наверняка уже заждался нашего возвращения с первого официального - то есть под его формальным руководством - рейда по Мутагену. Пусть порадуется результатам, ведь они хороши на заглядение, с какой стороны ни посмотри. Я же потом планирую двинуться к Маршалу, на предмет получения нужной аппаратуры для вскрытия запароленных файлов. Да и просто поговорить кое о чем требуется.
   Ирка же немного подождет. Вот вскрою файлы, тогда сразу же и непременно отдам ее экземпляр. При соблюдении уже известных ей условий, то есть отсутствии там того, что способно серьезно напакостить искателям.
  
  ***
   И опять дорога со всеми ее сомнительными прелестями, от которых в Мутагене никуда не скрыться. Работай спутники на орбите над территорией Мутагена, то операторы, снимающие информацию, удивились бы тем изгибам, что мы совершаем. Подумать и глянуть на карту, так нам по прямой до Сухого совсем немного, можно до полуночи уже отдыхать на мягких матрасах. Вот только все те скопища прикованных к месту мутантов, что перекрывают прямые дороги, сверху не видно. Да и снизу... не каждому. Поэтому и премся по принципу - бешеной собаке и семь верст не крюк. В нашем же случае этих верст было намного больше.
   Дальнейший маршрут уже пролегал по ранее выбранному. До вечера мы успели обойти пару неприятных мест и устроиться на ночлег в одном отлично оборудованном схроне искателей, которых по всему Мутагену накидано более чем достаточно. Другое дело, что многие такие места в скором времени оказываются 'забронированными' под мутантовские лежбища. Но в этот раз нам повезло. Данный небольшой фургончик, точнее снятый кунг с "шишиги" был чист и не занят другими искателями, кого темнота застала вдали от обжитых мест. Установив порядок дежурства и перекусив остатками консервов, я завалился спать. Сон пришел почти сразу же, несмотря на все ще игравший в крови адреналин.
   Проснулся я от тихого прикосновения почти в единый миг и немедленно притянул к себе автомат, даже не успев еще открыть глаза.
   - Пора, Умник, - донесся до меня тихий шепот Лешего, - твое дежурство.
   - Угу, - старательно удерживая челюсть в нормальном положении несмотря на выворачивающую ее зевоту, буркнул я в ответ. - Иди, отдыхай.
   Пристроившись у выхода из вагончика, я активировал '3D', чтобы непроглядная тьма испарилась, не мешая нести дежурство. Привычный шум ночного Мутагена звучал едва ли не музыкой в ушах - далекие и близкие завывания и рык намного приятнее, чем тишина и хруст собственных костей на зубах у мутанта. Да и привычнее так. Я бы сильно встревожился, если бы вокруг возникла тишина. Это как минимум означало, что поблизости очень опасный хищник, который и распугал все прочее зверье. Вот только в этом месте человек был не вершиной пирамиды, так что тишина возникала только при приближении горгульи или кого-то чуть мельче калибром. К примеру, матерого 'богомола', что, несмотря на частично гуманоидный вид, являлся крайне смертоносным существом. К тому же почти разумным, чтоб ему пусто было.
   М-да, что-то меня не в ту степь понесло - горгульи, 'богомолы'... Не хватало еще их накликать. С такими противниками справиться не пример сложнее. Хотя, 'богомол' еще куда ни шло. Ведь человеческое тело, пусть и изрядно улучшенное мутациями, все-таки остается препятствием для чрезмерной быстроты и натиска.
   'Богомол' - тварь жуткая и, к огромному сожалению, встречающаяся не так уж и редко. Основой служит человек, попавший под действие Грибницы, но сумевший вырваться. Вот только вырваться в самый последний момент, уже получив в мозг ничтожную частицу этого мутанта. В общем, этакий недозомби.
   Самое интересное, что разума этот 'чудом вырвавшийся' не теряет. Он все помнит, осознает, на первых порах даже не знает о том, что его ожидает. Этот период длится несколько недель, а вот потом идет более важная стадия трансформации. Начинается все в внутренних изменений организма. Движения мутирующего человека становятся резкими, быстрее обычного, состоящими словно из отдельных этапов. На первый взгляд это не заметить, но вот при закравшемся подозрении глаз улавливает ту самую несоразмерность движений. Она ж встречается у некоторых птиц, рептилий, но никак не у хомо.
   Дальше - больше. Внутренние изменения продолжаются, но к ним подключаются и внешние, касающиеся кожного покрова. Собственно кожа теряет эластичность и однородность. Вместо цельного покрова образуются своего рода чешуйки, которые поначалу легко принять за раздражение после аллергической реакции. Благо и поражается не все тело сразу, а начиная с произвольного участка.
   И, наконец, происходит качественный скачок, когда сам 'богомол' резко, почти моментально осознает то, кем становится. Происходит переход из одного состояния в другое и теперь это уже не человек, а мутант. Накапливающаяся в организме энергия Мутагена завершает трансформу, придавая бывшей коже твердость, сравнимую с титановыми пластинами, и крупночещуйчатое строение.
   Но это внутреннее качество, а по виду материал очень сильно похож на хитин, вот только автоматные пули бессильно соскальзывают с него. Мало того, повышенная реакция позволяет 'богомолу' отбивать летящие в него пули. Сам был свидетелем, как мутант уклонялся от одной части пуль и отбивал руками другую, причем стреляли в него двое автоматчиков, да с разных направлений. Причем, зараза, довольно быстро приближался к стрелкам. Прикончить его удалось только после выстрела из подствольника, когда оглушенный и ослепленный, немного покоцанный осколками, он застыл на месте.
   Это все о внешнем, материальном. А кроме изменений в теле у 'богомола' меняется и рассудок. Бывший человек помнит все о прежней жизни, но в большинстве случаев перестает ощущать себя человеком. Поговаривают, что со всеми 'богомолами' можно спокойно вести беседу, когда те в благодушном расположение духа.
   Вот только проверять как-то... не тянет. Ведь такой разговор может служить лишь для отвлечения внимания и сокращения расстояния перед нападением мутанта на искателя. Зачем? Да с самой примитивной целью - сожрать. Питается 'богомол' всем, чем сможет разжиться, но, как и прочие мутанты, уважает не испорченный Мутагеном мясной продукт, а особенно человечину.
   Тяжелый противник, опасный... Кстати, о 'богомолах' известно практически все лишь по одной причине - парочка из них все же сохранила рассудок и обретаются в темных кланах. Правда. находятся под постоянным присмотром. Несмотря на свою полезность. Что пожелать, даже темные опасаются их возможного срыва по какому-либо мелкому поводу. Нестабильное состояние и все тут.
   Мои мысли прервала ярка ветвистая молния, которая вырвалась из туч и ударила совсем неподалеку. Грома, как ожидалось, слышно не было. Еще одна странность пораженной Мутагеном территории... Порой громыхает без всякого намека на грозу, а иногда, как сейчас, молнии лупят в землю, но слышно только негромкое потрескивание, на гром совершенно не похожее. Через пару минут сверкнула еще одна, а за ней и третья молния. Больше всего они напоминали гроздь, когда от главного ствола отходят несколько ниток потоньше, от них еще несколько и еще и так до того момента, пока молния не ударит в землю. Со стороны смотрится красиво и безопасно - на моей памяти под удары небесных электроразрядов попали едва ли несколько человек, а это очень мало, учитывая местные частые грозы.
   Следом за молниями по земле ударили мелкие капли дождя. Это уже неприятно. Если пойдет обложной, то и скорость движения снизится, и возможные стычки будут происходить не в самых предпочитаемых мной условиях. Ну да ладно, прорвемся.
   Дождь шел до самого утра, давая отличную возможность для спокойных размышлений. В голове промелькнуло, что я в Мутагене несколько дней и перед этим долгое время отсутствовал, но в данный момент для меня этого времени не существует, словно я тут нахожусь с самого момента перехода из подстанции. Я улыбнулся - вот и достиг того переходного рубежа, когда становишься единым целым с этим странным, но ставшим по сути родным миром. У одних на это уходят часы, прочим требуется дни, а некоторые так всю жизнь и не могут войти в единый ритм с биосферой Мутагена, находясь в необъяснимом постоянном возбуждении и чувством вечной тревоги. Такие или уходят обратно домой или, что случается чаще, остаются на измененной территории навсегда... мертвыми.
   Молнии стали стихать перед самым рассветом, когда сквозь тяжелые низкие тучи стали пробиваться солнечные лучи. Точнее, сами тучи стали более светлые, пропуская сквозь себя тусклый свет, а про настоящее солнышко оставалось только мечтать - это явление в ближайшее время нам точно не улыбалось.
   - Народ, - негромко произнес я в глубь вагончика, - Пора подниматься.
   Большего для побудки тренированных бойцов не потребовалось и через пять минут мы втроем закусывали консервами и запивали их чуток подсоленной водою из фляг. Перекусив и аккуратненько прикопав под дерн отбросы, мы тронулись в путь, несмотря на то, что дождь так и не кончался.
   Шлепая по быстро возникающим лужам на земле, парни недовольно хмурились и невольно горбились под дождевыми каплями. Понимаю, такое погодное занудство мало кому нравится. Хочется в комфорте погреться, расслабиться, да еще в хорошем обществе... Увы! До этого надо и дойти, и дожить.
   К наступлению сумерек, местность оказалась просто перенасыщена водой, создавая серьезные проблемы в передвижении. Та же 'тина', любящая заполнять ямы, сейчас различалась плохо. Требовалось и внимание, и периодическая проверка подозрительных мест импровизированным шестом. Не слишком сложно, но сильно муторно. Я уже задолбался проверять проверять каждую подозрительную лужу, через которую нам нужно было перейти. Зато некоторые другие мутанты под действием дождя просматривались намного лучше, особенно'фризы', превращающие капли дождя в падающие льдинки. Красиво ведь, хотя красота эта за гранью опасности. Впрочем, как и большая часть красот в Мутагене. Местность такая.
  
  
  Глава 15
  
   Уже в сумерках, совершив преизрядный крюк, мы вышли к болотистой местности, по краю которой я собирался вести отряд на нашу базу. При приближении к этим сырым местам луж прибавилось. В прямо противоположном размере убавилось мое настроение. Если раньше, останавливаясь перед очередной лужей, я матюгался лишь мысленно, то сейчас я делал это в слух. Не надо думать, что я проделывал все это в одиночестве, гордо взяв на себя обязанности бессменного ведущего. Моим спутникам требовалась практика и закрепление всех теоретических навыков путем самостоятельных действий. Поэтому и запускал я поочередно впереди себя то Хвата, то Лешего. Но и наблюдать за ними приходилось, чего тут скрывать...
   Оставив позади себя топкие места, я с парнями вздохнул с облегчением. Хоть и было уже темно, но наш путь представлял мизерный отрезок, по сравнению с пройденным. Инстинктивно я ожидал встречи с мутантами, пускай с теми же змееволками или попрыгунчиками, но нам не попалась ни одна тварь. В голове промелькнула мысль, что Сухой не послушал моих советов и выгнал отряд на зачистку местности, вот и тихо так.
   Гадство! Я скрипнул зубами от избытка эмоций, понимая, что от этого красавца можно было ждать самых разных пакостей. Если так, то можно заранее готовиться к потерям среди отряда. Неподготовленные бойцы для жизни в Мутагене - это мясо на зубах мутантов.
   Еще немного, еще чуть-чуть... Так пелось в одной старой песне, и эти строчки подходили к нам очень точно. Как-то я слышал такую байку, что перед домом в ожидании конца пути силы прибавляются, и ноги сами несут вперед. Не знаю, в данном случае усталость наваливалась тем больше, чем меньше оставалось нам идти.
   Примерно в получасе ходьбы от поселка, где расположился наш, с позволения сказать, клан, мы наткнулись на небольшой костерок и одинокого искателя рядышком. Как раз к этому времени дождь закончился, и огню ничего не мешало пожирать топливо. Изрядно подсыревшие дрова плохо горели, часто потрескивали и выбрасывали кранные искры, но огонь с упрямством опытного искателя продолжал обращать их в угольки.
   Первой мыслью о незнакомце была та, что он из какой-то мелкой бандочки. А что? Одинокий браток отбился от своего отряда или вовсе сбежал от коллектива после очередного столкновения внутренних интересов. В заблуждение меня ввела экипировка, очень уж схожая с используемой начинающими 'работниками большой дороги': ружье, свисавшее с плеча, комбез самого слабого образца, к тому же без встроенных морферов, да и прочая амуниция. К тому же сверху на искателе был надет просторный плотный плащ, скрывающий фигуру. Под таким прятаться хорошо, как под маскполотном.
   Судя по всему, тот заметил нас еще раньше, так как совершенно не проявил любопытства, когда мы подошли поближе. Метрах в двадцати от костра я дал сигнал остановиться.
   - Что встали? - приветливо окликнул нас незнакомец. - Проходите к костру, отдохните. Места всем хватит.
   Одновременно с этими словами он махнул правой рукой, указывая на землю возле костра. Парни нерешительно перетаптывались рядом со мною, ожидая моих действий. А я напряженно думал. Что-то не давало мне покоя, нечто странное было в этом искателе. Особенно настораживала его доброжелательность к трем незнакомцам с оружием, абсолютное спокойствие, словно он не боялся нас ни в малейшей мере.
   - Пожалуй, - медленно покачал я головою, - Мы подождем тут твоего ухода.
   - Моего ухода?
   На худом, осунувшимся лице незнакомца промелькнуло искреннее недоумение, отчего я стал сомневаться в своих предположениях. Однако, все начатое стоило довести до конца. Да и вообще, в случае чего и извиниться можно.
   - Твоего. Прямо сейчас и уйдешь... ну, живо!
   Лицо незнакомца изменилось очень разительно - только что это был обычный уставший человек, а мгновением спустя на нас смотрело озлобленное существо. Изменения не остались пропущенными моими спутниками: что-то проговорив под нос, щелкнул предохранителем гранатомета Хват, с другого бока громыхнула лента в коробе пулемета, перехваченного Лешим для большего удобства при стрельбе.
   Заметив наши действия, незнакомец распрямился во весь рост и злобно проговорил несколько ругательств в наш адрес. Оставив костер, он уже собрался скрыться в ночи, но я его остановил:
   - Ружье оставь, тебе оно ни к чему. Ты и так существо опасное.
   Бросив на землю двустволку и еще раз обматерив нас, незнакомец скрылся в темноте, передвигаясь немного странно - словно резкими скачками, после каждого замирая а мгновение. Не спешит, зараза, понимает, что связываться с ним не станут.
   - Ты чего это, Умник, на человека разозлился, - поинтересовался Хват, когда мы пошли прочь от костра, прихватив с собою брошенное оружие. - Вроде ничего не сделал, да и не знал ты его, это я тлже приметил. Только он какой-то странный был, больной что ли?
   - Можно сказать и так, а можно и иначе. Это был 'богомол', очень паскудная тварь, к тому же полностью разумная, не чета большинству обычных зверюг мутагена..
   Наскоро выдав парням лекцию об особенностях этого мутанта, я осмотрел заодно и трофей. Конечно же брать с собой я его не собирался. Двустволка-вертикалка - невеликая ценность в Мутагене для опытного искателя. А вот осмотреть... дело совсем другое.
   Как и ожидалось, оружие было разряжено, а стволы еще пахли свежей гарью. Посветив внутрь фонариком, я смог различить крупинки несгоревшего пороха. М-да, не повезло какому-то бедолаге столкнуться с 'богомолом', только и смог выпалить из обоих стволов. А дальше... Дальше мутант сожрал бедолагу, прихватил у того снаряжение с оружием и принялся искать прочих доверчивых прохожих. Обычное дело, проза жизни.
   - Слушай, Умник, - обратился ко мне Леший. - А как ты его раскусил? Я толком ничего и не заметил, пока он не ощерился...
   - Его движение, когда он махнул нам рукою. - Словно у насекомого - не плавные, а резкие с короткими остановками. Правда, очень быстрые, поэтому и не сильно бросаются в глаза. 'Богомолом' потому и прозвали. Еще подозрительно было то, что он слишком тщательно кутался в плащ. Скорее всего опасался показать деформированное тело. Запомните, парни, всегда будьте осторожны с теми людьми людям, которые не показывают хотя бы рук и стремятся скрыть их. Ну, и последнее - мутанты...
   - Что мутанты? - не понял Хват.
   - Ты по дороге встретил хоть одну тварь, того же змееволка или там 'Носорога', пусть и в отдалении? Вот то-то. 'Богомол' существо крайне опасное. Его почти все другие мутанты побаиваются, почтительно отходя с его пути. Искренне надеюсь, эта тварь не наведалась на базу и не принесла неприятностей.
   На наше счастье в поселке все было спокойно и в пределах нормы. За время нашего отсутствия бойцы под командой Сухого превратили кирпичное здание в настоящий дот. Все окна обзавелись толстыми стальными жалюзи, часть из них, в основном на первом этаже, оказалась заложена кирпичами. Крыша обзавелась новым кровельным железом, но весьма убогого вида - темный цвет ржавчины я рассмотрел даже в темноте.
   Наше приближение по всей видимости отслеживалось, так как при подходе к двери нас сверху окликнул резкий и строгий голос:
   - Стой, кто такие?
   - Хомяк, ты что ли? - радостно, в предчувствии скорого отдыха отозвался Хват. - Открывай, свои вернулись!
   - Хват, это ты? - немного недоверчиво произнес говоривший, - А с тобою кто?
   - Да все тут свои, - устало проговорил я, взяв процесс переговоров на себя. - Зови Сухого или другого, кто волен запустить нас внутрь. Мы устали как собаки и хотим нормально отдохнуть.
   - Сейчас, - откликнулся Хомяк. - За старшим уже пошли.
   Через пару минут, в металлической плите двери приоткрылась заслонка, и нам в лицо ударил луч фонаря. Хорошо еще, что '3D' успели снизить яркость... Носили бы обычные ноктовизоры, могли бы на пару минут стать как кроты, то есть ни хрена вокруг не видеть. Знакомый голос Сухого без предисловий и ненужных вопросов приказал:
   - Защиту с головы и морферы убрали, чтобы лица рассмотреть. Оружие убрать за спину и руки держать на виду.
   Убедившись, что перед ним и в самом деле стоят бойцы его отряда, Сухой приказал нас запустить в дом. А я уже приготовился к долгим проверкам и расспросам.
   Войдя в помещение, смог убедиться, что перемены затронули не только внешний, но и внутренний вид. Стены были оштукатурены и покрыты белилами, пол обзавелся новым настилом из темных досок, так же обновился и потолок. В дверных проемах висели новенькие двери. В общем, вместо по сути слегка облагороженного сарая прослеживался относительный комфорт. Правда. до настоящего уровня базы клана было еще очень далеко.
   - Нравится? - спросил первым же делом Сухой, едва за нами лязгнула запорами дверь.
   - Как сказать... Как конечный результат - однозначно нет. А вот как первый шаг одобряю, особенно учитывая дефицит времени. Быстро вы все обделали, никак гастарбайтеров сюда привозили? То-то и видно, что материал загубили - доски черные, железо все ржавое...
   - Да иди ты, - огрызнулся мой далекий от чувства юмора собеседник. - Знал бы хоть, о чем говорил... все это специально сделано, чтобы в глаза не бросаться. И крыша укреплена почти до танковой брони. Ладно, давайте за мною.
   Сухой повернулся ко мне спиною и поднялся по лестнице на второй этаж. Возле одной из дверей он остановился, потянул на себя и приглашающее махнул рукой. Входя в комнату, я бросил оценивающий взгляд на соседнюю дверь, которая под тонким слоем деревоплиты скрывала толстую металлическую основу - усиленные косяки, несмотря на всю свою маскировку, бросались в глаза. Интересно, что же там такого может храниться, что поставили бронированную дверь?
   Вошли в комнату, всю обстановка которой составляли кровать, стулья, тумбочка и большой письменный стол... Мебель была явно не новая и выглядела так, словно долго стояла не то под дождем, не то просто в омерзительных условиях. Не впечатляет, уж могли бы что поприличнее притащить, конспираторы хреновы! Присаживаясь на стул, Леший с некоторым сомнением пошевелил его, стараясь убедиться в прочности.
   - Не боись, боец, - успокаивающе проговорил Сухой, усаживаясь прямо на письменный стол, - Это только внешний вид такой непрезентабельный, а в целом вещи почти из магазина.
   - Тьфу на вас, перестраховщики! - ругнулся я. - Орден Границы и Простор так и вовсе чуть не хоромы в главных базах обустроили и никто не удивляется. Тут вопрос средств и желания, только и всего. А это... Разве что для самого-самого начала жизни и обустройства клана.
   - Парень, не считай нас дураками. Над созданием образа, соответствующего клану искателей и его базе, работали лучшие аналитики службы. Ты давай, выкладывай про свой поход - что видел, что слышал, как сходил...
   Что ж, начнем как говорить правду. Так и вплетать туда откровенную пургу. Но высокого качества. Сухой тут человек новый, ни за что не разберется, где я ему ухи крутить буду.
   Пересказ занял совсем немного времени, едва ли больше получаса. Пока говорил, Хват и Леший молчали, не встревая с подсказками и своим мнением. Хотя, думается мне, что с ними будем проведена отдельная беседа, более подробная. И пускай, все равно ничего особо полезного не узнает. Разве что совершенно безопасные для моих планов мелочи.
   - А вот этот ноутбук, с хранящимися внутри ценными данными. Пусть пока тут полежит, - закончил я говорить и выложил на стол упомянутый девайс. - Да, и еще нюанс немаловажный. В окрестностях поселка мы с ребятами наткнулись на 'богомола', есть такой мутант. Его описание должно быть в имеющихся материалах. Рисковать и ввязываться в бой не стал, шансы были неоднозначные. Так, припугнул малость. Мутант ушел, но если затаил злобу, может продолжать кружить по округе.
   - Что за тварь такая? - полюбопытствовал Сухой. - Я так сразу и не упомню, явно не из распространенных.
   - Человекообразный мутант, крайне опасен. Я парням рассказал про него, так что у них и спросишь.
   - А ведь был около нас один подозрительный хлопец, - немного задумчиво проговорил майор. - Только я его турнул от нашей базы, сказал, что никого не пущу к себе.
   Оказывается, 'богомол' подходил к зданию и просился на ночлег, но Сухому что-то показалось подозрительным в поведении незнакомца. Уж очень он выглядел спокойным и абсолютно не уставшим. Подозрения укрепили и странные движения просителя. Что именно его в них обеспокоило, майор и сам не понял, но за годы службы привык доверять своим неосознанным желаниям. На этот раз он желал одного - чтобы незнакомец оказался подальше от него и подчиненных.
   - А что могло произойти, если бы мы его запустили? - поинтересовался Сухой.
   - Могло и ничего, - пожал я плечами. - Зато мог бы и кровавую баню устроить в здании. Тут все от степени голода зависит и уж совершенно непредсказуемого психического состояния мутанта.
   - Да уж, дела... Ладно, сейчас отдыхайте, а завтра с утра жду тут же - изложите все подробно на бумаге...
   - Писать? - перебил я его. - Ну уж нет. Я в школе писал, в универе писал. Стоило в другой мир перейти, как тоже писать заставляют. Если есть желание, то я надиктую хоть писарю, хоть на диктофон, но сам ручку в руку не возьму.
   - Ты не простой штатский, - попробовал рыкнуть на меня Сухой. - Сейчас ты на службе и просто обязан выполнять мои указания.
   - Майор, ты тут часом рамсы не попутал? - уставившись ему в глаза, проговорил я, - Меня долго и настойчиво уговаривали стать тем, кем я сейчас являюсь. К тому же спешу напомнить, что я не твой подчиненный, а консультант, пусть и в новополученных погонах. Хочешь упереться рогом и устроить встречу со Смирновым или кем покрупнее? Флаг тебе с казенной части и паровоз навстречу. Вот только без моей помощи и знаний вы ничего не сможете сделать. Положите кучу народу, настроите против себя местных и все... Вырежут однозначно, причем с радостными плясками.
   И со мной ты ни хрена не сделаешь, прав таких не дано. Даже посади меня под арест и переправь обратно на Землю, рано или поздно я опять потребуюсь. И что тогда? Думаешь, я стану выполнять ваши указания? Хрен вам всем и там и тут по всему воротнику, попросту уйду и нормально смогу жить своей жизнью. Так что не дави на меня, себе хуже сделаешь. Как минимум три звездочки на погон приплюсуешь.
   Сухой гонял желваки, но молчал. В принципе, ему и сказать было нечего - я был прав во всем. Его начальство могло принять меры исходя из своих размышлений, вот только этим только напортачат сильнее. Привычка и уверенность в своем всемогуществе, она часто мешает здравому рассуждению.
   - Иди, отдыхай, - выдавил из себя майор. - Завтра с утра поговорим... наедине.
   Я пожал плечами, давая понять, что со своим мнением останусь до конца, а на его заскоки мне положить, после чего покинул комнату, оставив парней с Сухим . Что там они ему расскажут - представить не могу. Жаль только, если он на них отыграться вздумает. Хотя... вряд ли. Ведь таким манером и со мной отношения окончательно испортит.
   Место для ночлега мне предложили в подвале, где продолжали стоять койки для отдыха личного состава. Мда, не люкс, но лучше походных ночевок. Наконец-то смог избавиться от комбеза, который положил возле кровати. Забравшись под одеяло, я уснул почти через секунду.
   Казалось, только сомкнул глаза, а меня уже будят. Открыв глаза, что сделать оказалось не очень просто - веки напоминали бронированные люки на танковой башне - я увидел рядом с собою незнакомого мне бойца с "калашом" в руках.
   - Там Сухой сказал тебе наверх подняться, - проговорил он. - Какие-то искатели пришли в деревню и к нам направляются.
   Черт! Кратко выругавшись, я бросил взгляд на часы. Так, сейчас у нас половина восьмого. Солнце только взошло и нормальные вольные охотники за морферами только выходят на промысел. Но в этих местах им просто оказаться неоткуда - если только не ночевали поблизости.
   Натянув на себя комбез и проверив оружие, я поднялся на первый этаж и остановился перед Сухим, который с интересом прислушивался к разговору часового и незнакомого искателя снаружи.
   - Скоро твой старший подойдет? - раздраженно проговорил искатель. - Я уже устал ждать.
   - Полминуты. Сейчас он подойдет и разберется...
   - Так что, Умник, запускать? - очень тихо, почти шепотом спросил Сухой. - Или пока вежливо гнать?
   - Ты народ убери лишний. Человек шесть пусть болтается на виду, а прочие заныкаются в подвал или еще куда. А то подозрительно - сейчас по времени уже многие на поиски морферов отправляются, а тут целый дом искателей, бьющих баклуши.
   По короткому жесту, искатели формируемого клана разошлись по комнатам и заперли за собою двери. После этого я приоткрыл заслонку на двери и выглянул наружу. Трое на первый взгляд незнакомых искателей из числа независимых стояли на улице и недовольно ругались себе под нос. Одна фигура из этой троицы привлекла особо внимание. Вроде не видел, а вроде... Ладно, проверим догадку, вдруг на не подводит память.
   - Клещ... Ты тут что делаешь, с каких пор тебя жена стала вновь отпускать на промысел?
   Угадал. Заслышав свое прозвище, искатель аж подпрыгнул от неожиданности:
   - Это кто там такой, Мотя, что ли?
   - Сам ты - Мотя, - откликнулся я в ответ. - Умник это, неужели не узнал?
   Усмехнувшись замешательству слегка знакомого искателя, я повернулся к Сухому и махнул ему рукой. Дескать, можно запускать. Лязгнули задвижки и трое визитеров оказались в здании, удивленно осматриваясь по сторонам. Увидев меня, Клещ радостно протянул мне пятерню для приветствия.
   - Охренеть, не встать! Это тебя что ли тут ждали, когда пошли будить старшего?
   - Типа того. Лучше скажи, ты как тут оказался, вроде бы месяца три уже на покой ушел?
   - А-а, все впустую, - отмахнулся Клещ. - Жена к другому ушла, ей, видите ли, не нужна жизнь с тем, кто сегодня живой, а завтра может и не вернуться. Наговорили подружки хрен знает чего, а она уши развесила. И удрала... к коммерсу какому-то. Видимо, не беднее искателя, она комфорт сильно ценит.
   - М-да, сочувствую тебе. И желаю следующий выбор более удачно сделать. Сам то тут как оказался?
   - А тут я мимо проходил. Недавно Варяги слух пустили, что новообразовавшйся клан решил тут поселиться, от и вздумалось проверить. К тому же и насчет торговлишки узнать.
   - Только узнать? - саркастически хмыкнул я. - Клещ, ну мне то не надо лапшу на комбез вешать, я тебе не новичок. Наверняка и продать-купить что-то рассчитываешь. Кстати, правильно делаешь, тут цены не кусаются, как у многих других торговцев.
   - Что можешь предложить, Умник? Вот такой костюм сколько стоит?
   - Охренели ваши рожи! Чтобы такой эксклюзив купить, тебе, Клещ, еще топать, как до Пекина раком. К тому же здесь костюмы, морферы и некоторая часть амуниции не продается. У парней с этим и так туго. Но могу предложить, м-м...
   - Патроны, гранаты, - помог мне Сухой, - Оружие есть, причем и российское и натовское. Но лучше посмотреть самому.
   Сухой торопливо, едва ли не вприпрыжку повел визитеров - ну и меня за компанию - в конец первого этажа, где расположились пара небольших комнат. Одна из них на две трети оказалась разделена решеткой, за которой восседал мужик лет тридцати с гаком и огромными, почти "запорожскими" усами.
   - Во, Кусок, - обратился к нему майор. - Клиентов к тебе привел. Покажи, что есть из товара.
   Кусок - подозреваю, что это бывший прапорщик со жмотническим характером, попавший на должность торговца - поднял глаза на вошедших и прищурился, разглядывая нас. Рассмотрев меня, приветливо кивнул - вот тебе и раз, фото, что ли, мое всем бойцам показали - и уставился на Клеща и его товарищей.
   - Что смотреть будете? - с хохляцким говором назначенный на должность торговца вояка. - Могу предложить только оружие и боеприпасы. Еще немного продуктов, но это так, фигня для настоящего профессионала.
   А потом он стал доставать изящиков образцы стволов и тщательно их расписывать. Поняв, что я лишний, решил покинуть компанию и попробовать поспать еще. Но не получилось. Через пять минут, когда я только собрался стянуть с себя костюм, появился Сухой, радостно потирающий ладони.
   - Что там? - с тихим вздохом, понимая, что сон накрылся медным тазом, спросил у него, - Успешно наторговали?
   - Успешно, - сказал он, присаживаясь на соседнюю койку лицом ко мне. - Кусок смог заинтересовать народ, и те уже согласны поменять оружие на новое с доплатой. Плюс патроны, мелочь разная... Этот твой Клещ, от лица остальных тоже говорящий, полный список желаемого составил, равно как и те морферы, что отдать готов. Глянь-ка, не сильно нас нагреть решил?
   - Не очень, - зевнул я, просматривая список. У других это будет дороже процентов на десять-пятнадцать, но для нас за морферы выйдет в самый раз. 'Черепки', 'трилистник', еще по мелочи... Это все морферы так себе, средней паршивости но для исследований годятся. Для нужд же базы рекомендую приобрести лечебные морферы вроде 'пленки' или 'калейдоскопа', да 'рикошетами' не побрезговать. В связи с последними событиями защита от ментального воздействия, она лишней не окажется.
   - Учту.
   - Учти, Сухой, не пожалеешь. Я фуфловые советы не даю, авторитет не позволяет. Кстати, а этот твой Кусок, он из прапоров, да? Жилка видна.
   - Угу. Скряга, каких свет не видывал, но может эскимосу снег впарить и бушмену - песок. И опыт боевой серьезный, так что балластом не станет. Кстати, ты выспался?
   - Выспался, - вздохнул я. - Что нужно-то?
   - Давай ко мне поднимемся. Есть разговор.
   Темы для разговора есть у каждого. Важно лишь то, чтобы и собеседникам они интересны были. Что ж, посмотрим. Оказавшись в его комнате, сразу разговор не начался. Вместо этого Сухой достал из стола бутылку с коньяком и предложил:
   - Будешь? Хороший, армянский, лет восемь выдержки, если не больше.
   Отказываться не стал. Хороший напиток. Да в умеренных дозах... Для легкого утреннего взбодрения самое то будет. Этакий легкий стимулятор естественного происхождения. Получив мое согласие, майор шустро разлил коньяк по металлическим стограммовым стаканчикам и пододвинул один из них ко мне.
   - Будем, - кивнул он мне. - Чтобы всегда и всюду, как сейчас и здесь.
   Тост был немного спорный, но ничуть не хуже, чем многие другие пришедшие на ум. Свою порцию я опрокинул разом, чувствуя, как теплая волна прокатилась по пищеводу в желудок. Сухой, посмотрев на такое кощунственное отношение к напитку, поморщился и осушил свою емкость медленными глотками, смакуя каждый.
   - Кто же так коньяк пьет, - урезонил он меня. - Это же не водка, которую только залпом и надо употреблять. Коньяк пьется маленькими глотками, чтобы ощутить его вкус. Очень маленькими, как бы смачивая десны и небо, и только потом глотая.
   - Сухой, ну что ты как соммелье в ресторане... Знаю я правила вино- и коньякопития, только с утра пораньше мне мозг прочистить надо. Ты ж, нехороший человек, выспаться так и не дал. Лучше расскажи зачем звал, случилось что?
   - Не то, чтобы случилось, - убрав обратно в стол бутылку и стаканчики, протянул майор. - Твой комп посмотрели специалисты и скопировали все данные. Вот только открыть их они не могут. Там очень сложный пароль стоит, наши головоломы только разводят руками и признаются в собственном бессилии. Может, у тебя есть знакомый, что взломает его для нас? А уж потом, когда увидим что внутри, решим, стоит ли нести данные или только для себя оставить.
   - Обалдеть - не встать! Ты совсем умишком тронулся или только на пути к сему знаменательному событию? Мало того, что предлагаешь мне нарушить условия договора, так еще и хочешь рассказать об этом всему честному народу. Косяк птиц обломинго на тебя, Сухой. Впрочем... Хочешь положить конец нашему нормальному сотрудничеству - действуй.
   - Что предлагаешь? - процедил майор, хотя видно было, что он сейчас проглотил крайне горькую пилюлю. Ну вот не имел возможности сей индивид действовать по своему самодурскому желанию, что его сильно расстраивало.
   Ничего, перетерпит. И все же хорошо, что я заранее подстраховался, опасаясь подлянки. Майор ее с ходу устроил, как под заказ, отвечая моим самым серьезным подозрениям в свой адрес. Ну. теперь совесть точно мучить не станет при кидании этого обормота по полной программе. Чего со мной хотел сделать, то по своему адресу и получишь.
   - В общем, так. Я сброшу через некоторое время сюда программы-дешифровшики, которыми пользуются здешние продвинутые хакеры. И вашим криптографам полезно будет, и для озвученной тобой цели. Сидите, ломайте пароль, а вот после взлома я в обязательном порядке забираю себе собственно ноут.
   - Давай так, - нехотя кивнул тот, - Вот только по первому варианту оно вышло бы намного быстрее.
   - Быстро только кошки родятся. Но оставим эту тему и перейдем к другим. Больше ничего ценного не скажешь?
   Сухой немного помолчал, что-то взвешивая, потом отрицательно помотал головою.
   - Нет. Пока больше ничего... вот разве что уточнить, куда ты дальше пойдешь.
   - Резонное желание. Для начала заскочу в 'Улыбку Мутагена' и там послушаю, что говорят про новую заместительницу Профессора в Остроге. Да и вообще, нужно узнать про обстановку в Мутагене. Мало ли какие новые мутанты появились или морферы. - Такое разве возможно?
   - Конечно! - хмыкнул я. - Неужели ты считаешь, что вся биосфера Мутагена статична? Раз в месяц, а то и почаще, можно наткнуться на нечто такое, что раньше не видывал. Вот только эта новинка может потом пропасть, как менее функциональная по сравнению с прежними.
   - Не знал, - протянул Сухой, проводя ладонью по короткому ежику волос. - Всегда считал, что изменения происходят настолько долго, что для обычного человека это незаметно.
   - Это характерно для обычного мира флоры и фауны, без аномальных воздействий. Мутаген же относить к норме... никому в голову не придет. Эволюция скачет с бешеной скоростью, к тому же безумными курсами.
   - Ладно. Иди, готовься к выходу.
   Последнюю фразу он проговорил мне в спину, когда я взялся за дверную ручку, собираясь выйти в коридор. Похоже, надоел я ему до чертиков. Впрочем, тут все совершенно взаимно. Другое дело, что я ему жизненно необходим, он же мне отнюдь не так важен. Точнее, почти не важен.
  
  
  Глава 16
  
   На территорию торгового центра 'Евразия', где располагалась основная база Ордена Границы и, соответственно, бар 'Улыбка Мутагена', мы попали без каких-либо серьезных происшествий. Ну не считать же за нечто неординарное обычные отстрелы стаи змееволков и перестрелку с пятеркой зомбиков? Хотя... Зомби - это уже серьезно. Не сам факт их отстрела, а то, что они начали появляться в несколько неожиданных местах. Видимо крепчает Грибница. Раз гонит свои инструменты на новые территории в качестве эдакой разведки. Мда, есть о чем подумать, есть.
   Зато и польза от них некоторая есть. Вот сейчас удалось разжиться 'черепком' и парочкой 'плеток', что лишним не было. Я осмотрел было и комбезы, но... они были довольно простые, с ними связываться смысла не было. Разве что все пять 'визоров' прихватил. Сдам оптом, предварительно пошарив на предмет ценной инфы. Порой такие бриллианты в куче мусора попадаются, аж диву даешься.
   Как бы то ни было, а вскорости мы добрались до цели. А как же иначе? Вон и первый блокпост 'гранильщиков' на глаза попался. Парни грамотно обустроились, использовав как огневую точку бывшую автобусную остановку. Она и изначально была кирпичная, а сейчас ее усилили стальными листами, установили станковый пулемет и теперь готовы были встретить гостей.
   А настроение у них было... хмурое. Пятеро 'гранильщиков' и три простых искателя из независимых. Еще хорошо, что меня тут знали неплохо, иначе выяснение личности могло бы затянуться хоть на полчаса, хоть дольше, в зависимости от степени занятости их непосредственного начальства.
   - Странно, - озвучил я свою мысль, когда мы уже отходили от блокпоста. - Далеко они выдвинулись с новой точкой, раньше досюда не добирались. И еще искателей не из клана взяли в охранение...
   - А что тут такого? - пожал плечами Хват. - Может, это новички только принятые в клан и на них скинули такую работенку. И вообще, Умник, стояние на "блоке" это наказание или лафа?
   - Скорее наказание. Наряды вне очереди и только для нарушителей дисциплины. Даже у 'искупителей, по слухам, с этим довольно строго, не говоря уже о таких серьезных мальчиках как 'гранильщики' и бойцы Простора. Стоять на посту, когда можно пить пиво с приятелями в баре или уйти в рейд за морферами - это очень невесело. Кстати, клановый рисунок на комбезе вытравливаются сразу же после принятия, так что и со вторым предположением ты пролетел.
   - Тогда что?
   - Да хрен его знает. Но явно ничего хорошего и радостного, если начальство 'гранильщиков' стало одиночек из проверенных на временные подряды нанимать.
   Чуть позже, уже перед основной территорией клана, мы наткнулись на еще один пост. Тут несли службу трое 'гранильщиков', уже без усиления посторонними. Трое... Это мы на троих наткнулись, а в окрестностях и стационарных точек и свободных патрулей немерено, зуб даю. Обычная схема безопасности, используемая Гранью. Когда мы оставили их за спиною, Леший кивнул на одного из бойцов и произнес.
   - Токсикоман, однако, и понтярщик.
   - Это ты про что? - не понял я и потребовал пояснений, которые немедленно получил.
   Оказывается, Леший говорил про одного из бойцов, который имел при себе в качестве основного оружия гранатометно-автоматный комплекс "гроза". Так называли парней в одной из частей, куда как-то раз занесло напарника. Конкретного места он не указал, но по недомолвкам я догадался, что речь идет о "горячей точке", вот только неизвестно какого государства. Так вот, прозвище "токсикоман" давали стрелкам с "грозою". Сам комплекс мог похвастаться из плюсов только более мощным патроном, а во всем остальном собрал в себе только одни недостатки системы булпап. Одним из них была сильная загазованность перед лицом стреляющего.
   - Там еще проблема с переключением стрельбы подствольника и автомата, - рассказывал Леший, пока мы приближались к 'Улыбке Мутагена'. - Теряешь время, пока меняешь режимы, так как для стрельбы используется только один спусковой крючок. Плюс еще сам автомат высокий, и получается при стрельбе лежа, что силуэт виден просто отлично. Так что оружие только для понтов и в реальном бою лучше простой "калаш" взять.
   - Ага, только из сотой линейки вроде "сто третьего", - добавил Хват, - Почти тот же АКМ, но менее корявый.
   - Ладно, парни, заходите внутрь, эксперты стрелкового дела.
   Я посторонился, пропуская спутников по ступенькам в помещение питейного заведения. С моего последнего посещения тут ничего не изменилось, только охранники были другие, но все так же до зубов вооруженные, готовые в любой момент жестко пресечь намечающийся конфликт. Сейчас из-за приближающейся ночи зал был почти полон, я с трудом успел занять последний пустующий столик в помещении. Был он мал, рассчитан на ару человек, но если потесниться и много не заказывать, то для троих места хватит.
   - Сидим и смотрим, - приказал я Хвату с Лешим. - В чужие разговоры не встреваем и конфликты не создаем. Я к бармену, закажу что-нибудь поесть и выпить. Предпочтения есть какие? Тут выбор очень даже солидный. Правда. в большинстве своем консервы, но уж они на любой вкус и цвет. Про выпивку не говорю, винные погреба французских аристократов не сильно превосходят.
   - В принципе, мне все равно, - пожал плечами Леший. И Хват его поддержал согласным угуканьем. Получив ответы на свой вопрос, я оставил парней осматриваться по сторонам и направился к стойке, за которой восседал старый знакомый по прозвищу Маршал. Естественно, сам заказы разносить он и не намеревался, но стоял, символизировал. А повседневные хлопоты... так на то помощники есть.
   - Здорово, Маршал, - поприветствовал я старого искателя, еще одну легенду Мутагена, который бороздил его просторы чуть ли не с самого начала. - Дай отмашку своим мальчикам, пусть чего приличного из поесть и выпить принесут усталым путникам. Ну а мне кружечку пива для начала и поговорить. Наверняка есть что тебе интересного и сказать и показать.
   - Прикажу, - спокойно, даже лениво кивнул Маршал, щелчком пальцев привлекая внимание официанта, а затем ткнув пальцем в мою сторону и в сторону столика с Хватом и лешим. - На столик по полной, Умнику темное пиво и закусить. Мигом! Да, так что там насчет интересных вещиц, Умник?
   - А это уж, тебе решать, насколько они интересны. Тут смотреть будешь?
   - Как всегда, то есть в задних комнатах. Ты ж не зеленый, сам все знаешь, не первый раз дела ведем, - ухмыльнулся собеседник и указал рукою на дверь в стене. - Туда проходи.
   Да... И тут ничего не меняется. Обстановка, несколько приборов, оружие. Кстати, оружия еще больше стало, Маршал явно расширял свою коллекцию. Ну а я теперь, в сравнении с первым сюда визитом, стал хорошо разбираться и в местных реалиях, и в самом хозяине этого места.
   - Что желаешь сказать и показать старому искателю? - начал было Маршал, но тут появился его парень с подносом, на котором стояла кружка пива для меня и бокал вина для него самого. - А, Сема... Ставь и оставь нас.
   Был парень, а вот уж и нет его. Быстро сгрузил заказ, после чего испарился так быстро. Что поневоле вспомнилась телепортация, в Мутагене порой все же встречающаяся. Иронически хмыкнув, я цапнул со стола кружку, сделал пробный глоток... Выше всяких похвал. Маршал явно не собирался экономить на своих гостях, предлагая им абы какие напитки. Если уж пригласил к себе, то все на высшем уровне. Но и отдача должна быть, это мы оба понимали. Тогда начнем, причем с самых мелочей и там по возрастающей.
   - Банда отморози по кличке Пес, она ведь назойливая, нормальным искателям жить мешающая...
   - Шесть десятков стволов, если по последним сводкам, - кивнул мой собеседник. Хоть и без явного интереса, просто излагая известное ему. - В основном тупое мясо, но есть и те, которые хорошо стрелять умеют. Говорят, что Искупители на некоторых засматриваются по понятной мотивации.
   - Нет больше Пса, жадность сгубила. Решил ограбить мирных искателей, вот и получил по полной. И численность его бобиков сильно упала, тому мое свидетельство. Если кого интересует - пусть добивают или вытесняют. Место там хорошее, его бы в чистоте держать.
   - Ты?
   Тут оставалось лишь пожать плечами. Дескать, все нужное уже сказано, а сакраментальные вопросы здесь лишние. Намека хватает для умных людей, кои тут сейчас и находятся. Маршал помедлил секунду и кивнул, показывая тем самым, что первый кусок инфы принял, но лишь как затравку к дальнейшему. Что ж, продолжим.
   - В одном интересном месте, рядом с территориями Искупителей, эти фанатики натолкнулись на группу 'хранителей'. Результата не знаю, шансы у обеих сторон были.
   - Смутно все...
   - Зато при удаче с тел искателей самого скрытного клана можно интересные трофеи взять. 'Искупители' дурные, порой пропускают самое полезное. А место... оно вот, - показал я точку на экране 'визора'. - У тебя, Маршал, много всяких и невсяких. Захотят, так могут и глянуть. Но гарантий тут ноль, я обнадеживать никого не намерен.
   - Учту. Только, Умник, лучше к главному блюду переходи. Не то чтобы совсем со временем плохо, но есть и другие дела.
   Вот старый лис! Это он вежливо намекает, что пока полученные сведения малоинтересны для его разборчивого нутра. Ничего, мы сейчас тебе более важную новость вывалим, да и самому с этого поиметь кое-что надо.
   - Последнее от меня сообщение про Грибницу...
   - Получено. Интересно. Изучаю. И становится все тревожнее, - нахмурился Маршал, не собираясь скрывать своих истинных эмоций по сему поводу. - Про 'рикошеты', Умник, ты наверняка уже знаешь, они сильно в цене взлетели.
   - И я о том же. Тревожно. Только сегодня пятерых зомбаков в напарниками приговорили, причем в месте. Где их быть не должно было. А вот были, и весьма активно. Целеустремленные такие, словно бы местность разнюхивали непонятно с какими намерениями, гнилушки.
   - Старые или модернизированные?
   - Я, Маршал, специалист не великий, но биоматериал для 'заплаток' явно использовался. Вот смотри, - произнес я, выкладывая на стол перед ним пять 'визоров'. - Снял с мертвецов, может, сумеешь выкопать ценную инфу.
   - Смотрел?
   Я развел руками, демонстрируя свое сожаление.
   - Только два, остальная тройка закрыта для моих скромных способностей взломщика. Но и в имеющимся есть что-то... интересное и одновременно странное. Лучше сперва не сам смотри, а независимому спецу отдай. Пусть возможные непонятки выловит.
   - Уверен?
   - Не разум, чутье говорит, - криво усмехнулся я. понимая, что мой собеседник знает серьезность подобного заявления. - Сдается мне, наплачемся еще от этой вездесущей твари.
   Маршал лишь кивнул, подтверждая небезосновательность моих подозрений. Ну что ж, я с информацией уже закончил, теперь его черед быть мне полезным. Слов тут не требовалось, хватало и мимолетно брошенного вопросительного взгляда.
   - Если интересно, то не совсем достоверные сведения подоспели. Поговаривал один пассажир о мутанте, очень похожем на 'богомола', но отличавшемся тем, что способен был с высоты планировать. Сам я думаю, что это 'богомол' и есть, только мутация на новый уровень вышла. Подобие крыльев там появилось или антигравитация, это уж пусть научники головы ломают. А может и вообще гонево, пока не проверить. Тот, кто мне о нем поведал, больше в бар не приходил.
   Да уж, ничего себе пакости развелось за время моего отсутствия. Так отдохнешь полгода и вовсе Мутаген до неузнаваемости изменится.
   - Интересно девки пляшут... Насчет мутантов узнать - дело важное. только есть у меня более важные дела.
   - Излагай.
   - Новейший хакерский софт, пригодный для использования на 'визорах'. Сразу скажу, что есть возможность сильно огорчить самый паршивый клан этого места - Искупителей.
   - Дам, - согласно кивнул Маршал. - Ты вообще любишь всяких несимпатичных мне личностей огорчать. Еще?
   - Грибница... Сам видишь, мне удается порой добывать интересную информацию, но вот полный анализ ее в связи с остальными делами и дополнения из иных источников... дл одиночки это малореально, если он хочет держать руку на пульсе.
   - Буду сбрасывать. За исключением того, что могут знать только высшие чины Грани. Устраивает?
   - Более чем, - улыбнулся я, после чего прикончил остатки пива и вздохнул. - Пойду я, а то парни наверняка совсем уж расслабились.
   - Легкой дороги...
   Получив пожелание удачи от маршала, я вернулся за стол к парням, которые наворачивали за обе щеки борщ со сметаной. Ну что тут скажешь, аппетит у парней точно не страдает, всегда на высоте.
   - Узнал чего? - спросил меня Хват, добивая тарелку первого и пододвигая к себе мясо под каким-то соусом. - Есть что новенькое?
   - Угу, - откликнулся я, пододвигая свои тарелки, уже начавшие остывать, и принялся за уничтожение их содержимого. - Потом расскажу.
   После еды мы с парнями накатили по двести грамм и, расслабленные, откинулись на спинки стульев. Хорошо вот так расслабиться, посидеть в спокойной обстановке и не забивать голову всякой чепухой, вроде выживания среди мутантов и отморозков. Незаметно меня потянуло в дремоту, сознание стало расплываться, превращая отдельные слова окружающих людей в ровный монотонный шум. Промелькнула мысль, что надо бы идти на боковую, занимать комнаты в гостинице, если не хотим ночевать в заведении классом куда как ниже, где размешаются стесненные в средствах искатели или не успевшие получить нормальный номер.
   Внезапно по спине мазнуло холодком тревоги. Чужой взгляд пробуравил позвоночник и исчез. Вся сонливость и расслабленность пропали на раз, словно и не было этого такого родного и домашнего ощущения. Мне вновь напомнили, что нахожусь я на территории Мутагена, где зевать даже в защищенных местах очень чревато для здоровья.
   Полуобернувшись в ту сторону, откуда исходило неясное чувство тревоги, я окинул расположившихся там искателей. Пятеро "гранильщиков" за одним столом весело отмечали вступление в клан нового члена. Одиночка в замызганном комбезе клевал носом, как это недавно делал я. Еще трое вольных охотников стучали стаканами и произносили тихие тосты. Это все было нормально, данные личности не вызывали того самого ощущения тревоги. Но были и другие.
   Вот оно. Внимание привлекли двое искателей в комбезах выше среднего уровня, да и сами на вид смотревшиеся крутыми профи. Один вроде даже знаком, но вот в голове никак не всплывает нужная информация. Ладно, пока отставим личность в сторону и подумаем над причиной тревоги. Не зря же при взгляде на них в голове звякнул тревожный колокольчик, сообщая, что с этими парнями что-то не так и именно они удостоили меня внимательного, если не сказать враждебного, взгляда.
   Оба мужчины лет тридцати с небольшим, среднего сложения и роста. На плече самого ближнего ко мне, стоящего (оба искателя занимали высокий столик без возможности сидеть) ко мне боком, свисал автоматический карабин НК416 от германского производителя. Хотя, могу и ошибаться, есть в нем некоторые черты, которые отсутствовали в знакомой мне версии. На бедре висела открытая кобура с SIG-Sauer под патрон 40 S&W. Относительно новый, для моего мира, патрон и вполне себе неплохой по характеристикам.
   Второй носил отечественный "сто третий" с подствольником и коллиматором. Что за пистолет у него был рассмотреть не удалось, так как его скрывал верхний клапан закрытой кобуры. Оба изучаемых мною пили пиво из больших кружек и вели неторопливую беседу, совершенно не обращая внимание на окружающую обстановку. Внешне не обращая, но все равно чувствовалась некоторая их взведенность, готовность в любой момент взорваться серьезными действиями. И готовность эта была совсем иной в сравнении с обычной настороженностью искателей из ветеранов.
   - Обратите внимание на тех двоих, - очень тихо произнес я напарникам. - Только осторожно, сильно головами не вертите.
   Леший на секунду прикрыл глаза, давая понять, что меня услышал и понял. Ему в плане наблюдения было проще, так как сидел лицом в ту сторону. Хвату же пришлось для этого разворачиваться. Но он поступил по-другому, более разумно. Не оборачиваясь, попросил несколько купюр и отошел к стойке, получив желаемое. Вернувшись, он поставил три бутылки пива и тарелку с солеными орешками.
   - Искатели как искатели, - пожал он плечами, отщелкивая пробку на своей емкости. - По повадкам вроде бы наемники, они всюду одинаковы, но комбезы без гравировки Чистильщиков. Что в них тебя заинтересовало?
   Леший присоединился с товарищу, утвердительно кивнув в знак согласия со словами напарника. Пришлось пояснить ситуацию, рассказав про непонятные взгляды в спину.
   - Хрен его знает, что им могло показаться неприятным, - через пару минут раздумий, произнес Леший. - Может, ты им раньше наступал на больную мозоль?
   - Не думаю, - ответил я, забирая несколько орешков из тарелки и с хрустом разжевывая их. - Лица мне не знакомы, да и с этими наемниками, если они были ими раньше и недавно ушли из клана, оттого и гравировки нет, я не сталкивался. Хотя... Да нет, после ухода из клана они обычно за старые обиды в неприятности лезть не собираются. Там своя специфика, это тебе не Хранители Ковчега с их заморочками.
   - Тебе виднее, Умник. А оружие у них подобранно добротно. Оба с "семерками" и стволы длинные, особенно у "германца".
   - Ты имеешь ввиду калибр семь шестьдесят две? - поинтересовался я у напарника. - Но разве четыреста шестнадцатый" не под пять и пятьдесят шесть заточен?
   - Так это и не "шестнадцатый". У парня четыреста семнадцатая модель "кохлера" под патрон семь шестьдесят два на пятьдесят один. Он толком еще и не выпущен у нас, только шлифуется на стендах и убираются мелкие недочеты. Но оружие отличное, жаль магазины на двадцать патронов всего.
   - Ты его слушай, - кивнул Хват, - Леший у нас спец по оружию, знает и наши и импортные, и старые и новые модели.
   Пока мы вели эту беседу, оценивая внешность экипировку искателей, те допили свое пиво и покинули бар.
   - Ну, вот, - посмотрел им вслед Хват, - А ты волновался - ушли и слова не сказали.
   Ушли-то они ушли, но на душе у меня продолжали скрести кошки, словно говоря, что последствия встречи только впереди. Опустошив бутылки и тарелку с орешками, засобирался и я, решив опередить присутствующих и обзавестись апартаментами. Это если они уже не заняли комнаты и сейчас спокойно тянут водку.
   Но добраться до гостиницы мы не успели. Прямо перед ее дверями нам преградил путь наряд "гранильщиков" с одним из тех самых искателей, что сверлили мне спину взглядами. Его второй напарник на глаза не показывался, словно и не было его.
   - Стоять, - жестко сказал старший наряда. - Вам всем следует пройти с нами на тему проверки и решения некоторых вопросов.
   - Это по поводу которых? - поинтересовался я, уже готовый при необходимости чесануть очередью от бедра. Рядом набычился Леший, положив руку на приклад 'печенега'. При нужде мы втроем можем наряд и уделать, только ой как не хотелось бы. Прорываться будет очень сложно, да и потом тогда сюда уже не сунуться.
   - Не дурите, - проговорил старший. - в случае сопротивления разбираться не будем - положим всех.
   - Сам смотри не ляг поблизости, - проговорил сквозь зубы Хват, - Место найдется.
   - Желторотиков пугай, 'гранильщик', - оскалился я. - А если надо какие непонятки выяснить, так это можно, только осторожно. То есть вы вперед пойдете, а мы за вами. Или будем хлестаться? Но ты, сука, первый ляжешь, за тон твой паскудный.
   Я качал права не просто так, понимая, что наглость старшего в наряде мало чем обоснована. Пусть новичков прессовать пытается или совсем уж неизвестных искателей. Я же давненько успел выйти из этой категории, а уж события со взорванной лабораторией Хранителей Ковчега и вовсе перевели меня в иную плоскость.
   Пошли... Они впереди, мы следом, все так же не снимая руки со стволов, готовясь к любой пакости. Привели нас, в том числе и неизвестного мне подозрительного искателя, в сектор, в обычное время закрытый для всех, кто не состоял в Ордене Границы. Причем, провели сразу в здание, где располагались кабинеты кланового начальства. Тут же находились комнаты под хранение части оружия и боеприпасов, да и парочка хранилищ иных ценностей присутствовала. Это все я прочитал на табличках, которые пунктуально и сухо сообщали о находящемся за каждой дверью. Мда, и тут бюрократию разводить начали!
   Сначала я предположил, что потащат к самому главе клана, то есть к Гробовщику, прозванному так за совсем уж обширное личное кладбище. Ан нет, до такого все же не дошло. Нами заинтересовался один из его помощников. Курировавший разведгруппы 'гранильщиков', хмырь по прозвищу Стек. Юркий, вертлявый, мастер ножевого боя, опасный, как бешеная кобра. Ну а погоняло... Со стеком частенько мотался, при разговоре постукивая им о сапоги. Не то эстет, не то просто пижон.
   - Вот, Стек, как и приказывал, привели всех, - доложился старший наряда, закрыв за собою дверь в комнату, - Что дальше делать?
   - Судя по виду, скорее они тебя, чем ты их, Грек. Тебе же сказано было - вежливо пригласить, потому как ничего еще не известно. Учи тебя, не учи тебя... Исчезни отсюда, только двух бойцов оставь, - скривился 'гранильщик', глядя на подчиненного. Подождал, пока приказ будет выполнен и повернулся в нашу сторону. - Так, почти знакомые все лица. Жерех, Умник, а эти с кем?
   - Со мной, - буркнул я, убирая руку от автомата и жестом показывая напарникам сделать тоже. Разумеется, видя, что 'гранильщики' тоже не тянутся к спусковым крючкам. - Что случилось, из-за чего мне с парнями тот чел, Грек, чуть ли не в открытую хамить стал, угрожать пытался? Пусть даже это не твой приказ, но бойцы клана что-то явно распоясались, не слишком ли Грань много на себя берет?
   - Не указывай что делать клану, Умник, - оборвал меня Стек. Он и сам был тем еще кадром, а тут еще и ощущение родной базы, кучи стволов вокруг Оно тоже настраивает на определенный лад. - Жерех сообщил, что ваша троица совершила нападение на группу его знакомых и забрали одну вещь, принадлежавшую им. Что ты можешь сказать по этому поводу?
   - Скажу я вот что, - зло проговорил я, пристально смотря на 'гранильщика'. - Никакой чужой вещи я не брал и на мирных искателей уж точно не нападал. Это твой Жерех, пиз...л чистой воды. Что именно я забрал?
   - Все претензии, что предъявляют на нашей территории, решаем мы, Грань, - четко произнес собеседник. - А вещь... Жерех, что там ты говорил?
   - Эти уроды, - прошипел Жерех, то есть искатель с германским карабином, - Забрали компьютер, который мы несли заказчику. Повезло еще, что я отделился от группы и сумел со стороны наблюдать, как они перебили парней из засады.
   - За урода ты еще ответишь, - спокойно произнес я, получив подтверждение своих догадок по ноутбуку. - Я слов на ветер не бросаю и всегда выполняю обещания.
   Продолжить мне не дал Стек, который жестко 'попросил' снять рюкзаки и показать содержимое. Обнаруженный ноут вызвал у него кривую усмешку.
   - Что скажешь по этому поводу?
   - Много чего сказать можно, но моему визави это уж точно не понравится, - злобно процедил я, буравя взглядом Жереха. - Только для начала повторю слова про дешевое брехло, что вешает лапшу тебе на уши не понятно с какой целью. Этот ноут я действительно снял с искателя. Только был он, как и его дружки, уже мертвым, а одеты были в комбезы клана Искупителей. И поневоле возникает вопрос... Жерех, сучонок, ты просто тварь наемная, пакость мне подстраивающая, или и сам 'искупитель', только без клановых шмоток?
   Туше! Жерех начал было что-то орать, но, повинуясь жесту Стека, заткнулся. А сам 'гранильщик', будучи человеком умным, уже понял, что дело тут не просто сложное. А совсем уж запутанное.
   Вздумай он забрать у меня предмет и отдать моему оппоненту, так сразу же получал врага в моем лице. Я ведь был известен среди искателей как тип с временами вконец отъезжающей крышей. Не отморозок, но недалеко ушел, так сказать. Да и среди Грани хорошие связи, взять того же Маршала. Неправильная разводка ситуации могла Стеку дорогого стоить, это ему не случайных искателей авторитетом давить.
   В то же время и Жерех был известным искателем, которого просто так игнорировать не стоило. Про него я знал не очень много, а вживую и вовсе первый раз видел, потому и не смог просчитать. На территории Мутагена он был уже несколько лет, одно время состоял в Чистильщиках, но потом, по достоверным сведениям, ушел в свободный полет. Мирно ушел, сохранив нормальные отношения с наемниками. Что характерно. Так же, как и я, водил туристов и выполнял заказы посторонних лиц, подчас очень сложные - достать информацию или редкий морфер. Ликвидациями тоже не брезговал - как здесь, так и во внешнем мире. Авторитет... Да не меньше моего, только опора была на Чистильщиков, а не на темных и Маршала с помощниками Мамонта, как в моем случае.
   Стек скорчил мину, после чего изрек:
   - Вот что, кто из вас прав я не знаю, но разбираться вы будете сами. Стоп, возмущения потом, - прервал он вскинувшегося Жереха. - Разбираться будете обычным для Мутагена образом, кто останется жив, тот и прав. Оружие равное, выбор случаен. Место - заброшенное строение. Сами не маленькие, знаете, что там несколько больших и загроможденных хламом помещений под разборки выделены. Вот туда и отправитесь. на арене. В общем, кто выйдет на свих двоих, того и комп.
   Решение 'гранильщика' мне не сильно понравилось, но и полностью неприятным назвать язык не повернется. Вроде бы Круг Богов, на котором все решается по справедливости - победитель и есть тот, чья правда.
   Прямо из кабинета нас отвели в комнату, где нам с Жерехом приказали скинуть комбезы. Взамен же... Обычные штаны и куртки из плотной кожи, чем-то отдаленно напоминающие снарягу мотоциклистов, в налокотниками и наколенниками. Брони как таковой ноль, но от травм при падениях на пол неплохо страхуют. Лично я отдал комбез на хранение Лешему, ну а Жерех, тот, за отсутствием поблизости своих дружков-приятелей, был вынужден или оставить хурду прямо тут, или в отсеках после дуэльной площадки. Он выбрал второе.
   Двинулись. Хорошо хоть идти было недалеко, а то и вовсе кисло стало бы. Как-то неуютно я себя ощущаю без комбеза, отвык. Да и окружение вокруг не шибко нравится. Ну да ничего, все равно справлюсь, другого выбора все равно нет.
   Вот оно, здание с дуэльными площадками внутри. Хотя площадки - это одно лишь название. На самом деле все эти помещения специально подобраны так, чтобы внутри можно было перемещаться из одного сектора в другой. Прячась за кирпичными стенами, листами железа, просто грудами хлама и строительного мусора. Вот уж там действительно полная постапокалиптика в отдельно взятой местности. И камеры, которые видео, всюду понаставлены. Зачем? Да чтобы любители подобных зрелищ смотрели, делали ставки при желании. Да и во внешний мир потом записи продают, для особых любителей 'гладиаторских боев'. Говорят, что иные записи астрономической цены достигают.
   Зашли... Оказалось, что сейчас все площадки свободны, кроме нас никто сейчас не стремился выяснить отношения. Что ж, мне как-то без разницы. Говорю парням, чтобы не дергались и не сомневались в исходе поединка, хотя сам все же несколько мандражирую. Жерех - это парень серьезный, его стоит опасаться. Собираюсь уже двигаться в сторону одного из входом на площадку, но тут ко мне подходит один из местных смотрителей, заявляя:
   - Оба поединщика должны сдать 'визоры', прочую электронику, равно как и предмет спора тоже будет храниться у нас. Таковы правила. Учтите. Потом вас все равно обыщут, так что не стоит пытаться что-либо скрыть.
   Ну... ладно. Вот тебе 'визор', вот парочка анализаторов, а вот и флэшка, из потайного кармана извлеченная. Ее отдавать ох как не хочется, а все равно придется. Иначе все равно заберут, гады.
   - Оружие лежит в нишах возле входа, - проинструктировал меня и Жереха местный смотритель, закончив с изъятием недозволенных на поединке вещей и последующим обыском. - Бой начинается сразу же, как зайдете, двери за вами тоже закроются автоматически. Кто останется живым, тот и выйдет наружу, за этим проследят.
  
  
  Глава 17
  
   М-да, а с оружием народ не сильно изобретателен. Именно эта мысль пришла мне в голову, когда я, зайдя на территорию площадки для поединков, вынул из стенной ниши банальный ПМ с парой обойм и десантный нож, пригодный как для ближнего боя, так и для метания. Выбор не ахти, но придется работать этим оружием. Защелкнул магазин в пистолет и, передернув затвор, вытащил назад и вставил на его место другой, полный. Фишка не большой хитрости, но дополнительный патрон может сыграть решающую роль, особенно учитывая малую емкость ПМ.
   Нож пришлось сунуть за голенище сапога, другое место для него сложно было придумать. Все, я готов к драке. По крайней мере, хочется так думать.
   Движение я начал с левой стены. Противник был правшой, а значит инстинктивно выберет правую сторону - это в лесу можно шагать и забирать в лево, но не в тесном, сравнительно, помещении - и, значит, должен выскочить прямо на меня. Свою ошибку я понял, когда справа донесся едва слышимый шорох бетонной крошки, и мелькнула тень промеж стальных контейнеров. Кувыркнувшись вперед и врезавшись коленом об угол деревянного ящика - спасибо наколеннику, вот и пригодился - я сумел уйти от пули, пущенной с секундным опозданием.
   На выстрел противника я ответил своим, проделав очередную дыру в жести контейнера. Млин, а ведь тоже пошел по "левой руке", то ли просчитав меня, то ли решив поймать, так же как и я его. Это хреново, противник достался серьезный, такого на мякине не проведешь и можно, задумавшись, получить не предусмотренное природой отверстие в черепе для обдува сквозняков мозга.
   Следующие пять минут мы с противником крались среди узких проходов, старательно слушая шаги друг друга и пытаясь зайти со стороны спины. Несколько раз (по три патрона сожгли) пытались по звуку нащупать выстрелами сквозь стены контейнеров. Жаль, что достался ПМ, а не та же "гюрза" или кольт, иначе при такой стрельбе обязательно зацепил Жереха - один раз он встал с другой стороны контейнера и я пальнул через обе стены. Не попал, но смог напугать и заставить того еще больше осторожничать.
   - Умник, - послышался голос Жереха, - Зачем тебе мучиться, пусти себе пулю в голову и все.
   - Лучше сам используй этот совет, так хоть быстро помрешь, - откликнулся я. - А то умрешь запыхавшимся и к чертям попадешь взмыленным и с высунутым языком.
   Сразу после моих слов противник выстрелил в то место, откуда ему послышался голос. Вот только когда я поддержал беседу, то сидел на корточках, приложив левую ладонь ко рту и направляя ее в правую сторону. При этом звук изменяется и местоположение искажается. Так что Жерех немного промахнулся - на метр, если уточнить. Я только мысленно хмыкнул - пусть тратит патроны, которых и так совсем немного.
   Для этого я пару раз проскакивал вдоль неплотно поставленных контейнеров, чтобы вызвать огонь на себя мелькающей фигурой промеж щелей. Вот только Жерех не попался на эту хитрость, старательно экономя патроны для прицельного выстрела. Момент настал, когда я выскочил на открытое место в центре зала. Пробежать предстояло метров пять, но противник оказался обладателем отменной реакции - пуля, выпущенная им, дернула воротник куртки и обожгла шею.
   Укрывшись за баррикадой из ящиков, я в горячке схватки посчитал себя не задетым, но минуту спустя почувствовал теплый ручеек крови, стекающий по спине. Проведя ладонью по шее, я нащепал болезненный рубец немного пониже затылка. Если бы противник взял выше, то мог или прострелить мне череп или оглушить. В этом случае добить контуженого меня ему не составило большого труда. А пониже... это могло зацепить правую руку или вогнать пулю под мышку, что тоже вело к автоматической дисквалификации в этом поединке, с последующим выведением из строя живых.
   - Как ощущения, искатель, - послышался довольный голос Жереха. - Не сильно больно? Ты не молчи, не пугай старика.
   - Не дождешься, урод. Еще спляшу на твоих поминках, если настроение этому будет соответствовать.
   Высказавшись, я немедленно ушел в сторону, чтобы не торчать долго на одном месте. Оставалось только возблагодарить своего ангела-хранителя, который отвел меня от тяжелой или глубокой раны. Иначе мне грозило сильное кровотечение, потеря сил и заключительный выстрел в голову как окончание поединка. Несмотря на недолгое ведение схватки, я ощущал себя взмыленным, словно промчался пару-тройку километров в быстром темпе. Организм выкидывал гормоны в кровь, позволяя держаться, но в то же время и выматывая этим.
   Развязка едва не наступила, когда я проскочил через очередной коридор промеж баррикад - противник снова выстрелил сзади, целясь в голову. Пока эта привычка спасала меня - попасть в корпус было намного проще, но забитые в подкорку рефлексы поражать череп, как самый малозащищенный орган человека - тело искателей обычно закрыто более мощным слоем брони комбезов - играли на моей стороне. Вот только на этот раз промах мог быть последним. Ощутив горячий ветерок возле головы, я пропустил под ногами несколько металлических гильз от ружья, оставшихся с предыдущих поединков. Поскользнувшись, я не смог удержать равновесие и полете вперед, в узкий проход между стеной и контейнерами. Катастрофой было то, что при падении пистолет вылетел из рук и отскочил за спину. Позади был Жерех, который точно не промахнется на этот раз, если попытаюсь вернуться за оружием, так что пришлось проскочить в проход, который сразу же поворачивал на право.
   Довольное восклицание Жереха... Заметил, падла! И ведь идти ему чуть больше десяти метров, что с учетом быстрого шага - бежать точно не будет, чтобы не нарваться на удар ножом - давало мне несколько секунд. Вот только этот проход был очень длинный, метров на тридцать и прямой. Как бы не спешил, но добежать до конца раньше, чем в нем окажется противник, просто не успею.
   Я бросил взгляд на узкий, едва ли чуть больше метра проход перед поворотом и задумался, что делать. Подстеречь Жереха тут не получиться - тот точно будет крайне острожен, когда зайдет в него. Оставалось только одно - воспользовать своими способностями, полученными в результате мутации. Вот только сделать это надо было осторожно, незаметно для тех, кто через видеокамеры наблюдает за поединком. В голове калейдоскопом прокрутились прикованные к месту мутанты и их свойства...
   'Магнит'. Пожалуй, именно он подходит больше остальных. Заметить сложно, все металлическое притягивает, так что есть шанс если не обезоружить, то уж точно сбить прицел. А там... разберусь по полной.
   Все эти мысли заняли у меня едва ли секунду, так что времени на реализацию выбранной стратегии должно было хватить. Припомнить ощущения от 'магнита', вновь оживить их в памяти и... Как раз успел к приходу Жереха, который сунулся в перешеек, но успел затормозить на самой границе смертельной ловушки. До меня, стоявшего метрах в трех от него, скрытого торцом контейнера, донеслись его сдавленные и удивленные ругательства, но сориентировался он быстро. Мгновение - и он бежит назад, вдоль нагромождения строительного хлама. Беги, дичина, беги. А я уберу мутанта обратно в небытие, после чего займусь непосредственно тобою. Шаг вперед, туда, где только что был противник. В руке я держал нож, намериваясь использовать его, если враг успеет оглянуться и заметить меня раньше, чем подберу пистолет.
   Жерех все же меня успел заметить - он удалился метров на десять вперед, когда я оказался у него за спиною. Опытный. Не увидел, но смог неким чувством ощутить мое присутствие и развернуться. Брошенный мною кинжал угодил ему в лицо на миг раньше, чем он вскинул пистолет и нажал на спуск. Пуля прошла совсем близко, но это промах есть промах. Зато мне удалось ранить врага, причем серьезно. Клинок угодил тому в лицо, пробив щеку, вонзившись глубоко, нанося обильно кровоточившую рану. Жаль, что убить не вышло. Только в кино, брошенные из любого положения, ножи входят по рукоятку в тела врагов, в реальности сделать то же самое при обычном ударе далеко не так просто. Да и я не считал себя крутым профи по метанию холодного оружия.
   Последняя пуля, с удовольствием отметил я, наблюдая затвор пистолета противника в крайнем заднем положении. Давать шанс на перезарядку не собирался и нажал на спуск пистолета немедленно, как только тот оказался вновь у меня в руке. Хоть Жерех и попытался качать "маятник" сбивая прицел, но десять метров совсем не то расстояние, на котором этот маневр эффективен.
   Все, кончено! Мне оставалось только подойти к выходу. Дверь уже была открыта, приглашая победителя вновь вернуться к относительно нормальной жизни вне площадки для поединков. И сразу же появление Хвата с Леший с ошалевшими от радости лицами. Сзади же... просто искатели - как 'гранильщики', так и вольные стрелки - просто радующиеся красивому поединку и проявившиеся выразить похвалы победителю.
   - Умник, - восторженно заорал Хват, хватая меня за рукав, - Как ты его, нет, ну как ты его красиво сделал!
   Минут на пять хватило энергии искателей чтобы отметиться на моих многострадальных плечах, а потом все стихло. Рядом остались только мои напарники и Стек с одним своим бойцом.
   - Ладно, Умник, - скривился он, не слишком то радуясь моей победе, что вполне понятно. - Пошли за твоим ноутом.
   Конечно же, я возражать не собирался. Только предварительно облачился в комбез, да вооружился. Вот теперь хорошо. 'Кокшаров' и ПМ - это даже близко не лежало. Сейчас еще 'визор' с ноутом, флэшкой и несколькими анализаторами обратно верну. Тогда буду чувствовать себя как и прежде, то есть готовым к любым неожиданностям.
   Сглазил! Как только мы оказались рядом с комнатой смотрителей, как сразу же насторожила приоткрытая дверь и отсутствие каких-либо голосов за ней. Это же отметил и Стек, процедивший:
   - Странно. Дверь по инструкции должна быть постоянно закрыта. Здесь люди тертые, не могли они вот так небрежно...
   Осторожно толкнув дверь от себя, 'гранильщик' вошел внутрь, держа сектор впереди под прицелом выдернутого из кобуры 'глока'. Впрочем,, через пару секунд пистолет отправился обратно в кобуру, а сам Стек выдал многоэтажную тираду.
   Когда я вошел вслед за ним, то понял причину его плохого настроения - смотрители, находящиеся в комнате, были мертвы. Все трое. В помещении расплывался чуть уловимый запах сгоревшего пороха и тяжелый аромат крови, натекшей с трупов в обильном количестве.
   Стрелок работал профессионально. Шесть выстрелов, из которых три однозначно были контрольными. Профи, тут и гадать нечего. Видно было, что от него не ждали столь резкой реакции, не опасались подобного развития событий. А вот он четко знал, что будет делать. Стрелял с удачно выбранной позиции, на опережение. Гильзы, они не врут. Полностью подтверждая мою версию событий.
   - Ни фига себе трагикомедия, - присвистнул Хват, протиснувшись в комнату следом за мною. - За что их так?
   Только после этого я посмотрел в сторону сейфа, где хранились изъятые у меня и Жереха на время поединка вещи. Тот был распахнут, а на полу лежал раскуроченный ноут, который несколько раз ткнули ножом, раскурочив все детали. Жесткий диск и вовсе вытащили и переломили несколько раз. 'Визор' мой постигла та же нелегкая судьба. Восстановлению он точно не подлежал, равно как и девайс Жереха. Помянув недобрыми словами сотворившего это, я повернулся к Стеку и прошипел:
   - Догадываюсь... Нет, просто уверен насчет личности сделавшего это. С Жерехом в баре сидел один искатель. Комбез почти идентичный, вооружен "калашом". Скорее всего, пока Жерех отвлекал боем внимание, тот убил смотрителей и уничтожил компьютер. Заодно спер флэш-карту и уничтожил оба 'визора', опасаясь, что там могла быть компрометирующая информация. Так что твоя вина, Стек, только твоя С потерей ноута у меня возникают серьезные проблемы, а винить, кроме тебя, как-то и некого.
   - Плевать, если будет нужно, то рассчитаюсь, - ответил 'гранильщик' с неприкрытой яростью в голосе. - Обрисуй типа, который был с Жерехом... Да, а что это за сведения, из-за которых весь сыр-бор?
   - Это в данный момент не столь важно, да и делу совсем не поможет. А вот спутник твоего знакомого Жереха был...
   Я тщательно, насколько смог рассмотреть и запомнить приятеля Жереха, обрисовал его майору.
   - Не знаю такого. Сука, попадись он мне в руки, я его живого в щупальца 'аркану' и выберу самого мелкого, чтобы подольше тварь жрал. Сейчас уже, наверное, далеко отсюда... вот только куда он подался, придется на посты бойцов направлять с расспросами. Принесло же тебя с этим компом сюда, Умник, век бы тебя не видеть.
   - Надо в людях лучше разбираться, - выдал я ответную шпильку. - А не доверчиво верить всему, что тебе в глаза лепят. А если тебе в следующий раз скажут, что у меня в рюкзаке полное досье на лидера Хранителей Ковчега лежит, тоже поверишь?
   На это Стек ничего не сказал, принявшись рассматривать мертвые тела более подробно. Заинтересовавшись, он присел на корточки и вытащил из досок пола несколько деформированную, о все еще пригодную для идентификации пулю. Принялся задумчиво ее вертеть в пальцах, потом, спохватившись, повернулся в нашу сторону:
   - Что стоим?
   - Да по вполне понятным причинам. Мало того, что ноут с флэшкой сгинули, так еще и от 'визора' одни ошметки остались. Хороший девайс денег стоит. Тебе подробнее намекнуть или ты и так догадаешься?
   - Подавись! - рявкнул Стек, подходя к еще одному, на сей раз закрытому, сейфу, и вынимая оттуда 'визор', на вид вполне пристойный. - Там все программы прошиты, да и сверх того бонусы будут. И сгинь отсюда, мочи видеть тебя больше нет.
   Пришлось оставить злого 'гранильщика' и направиться в сторону жилого комплекса, где мы сняли обширный номер.
   - Умник, - задумчиво произнес Леший, когда мы уже были в номере. - А пуля, что Стек вытащил из доски, очень интересная.
   - Чем же?
   - Очень сильно смахивает на "семерку"..., - начал пояснять Леший, но тут его прервал Хват.
   - Ты че, - удивился тот, - Всерьез считаешь, что это был автомат? Не заметил что ли, там одна в комбезе засела, не пробив его. А комбезы у смотрителей обычные были, без особого усиления. Да и выстрел даже с глушителем можно было услышать снаружи, тем более, что сейчас почти ночь, слышимость охрененная.
   - Не забывай, что почти все по своим делам мотались. Свободные же наверняка боем интересовались, на экранах за процессом наблюдая, - веско заметил Леший. - Пуля же действительно не из автомата. Скорее всего, выпущена из пистолета, ПСС использует такую марку.
   - С калибром не мог ошибиться? - спросил я. - Я вот сильного различия не заметил - пуля, как пуля.
   - Нет. Я таких передержал сотни, если не тысячи в руках и все различной степени помятости. Патрон специальный - СП-4. Могу предположить, что убийца сумел уговорить смотрителей запустить его в комнату. Пистолет он держал заранее в руке - он маленький, спрятать в ладони не представляет сложности. Большинство же искателей не привыкли к подобному оружию, рассчитывают на куда более солидные габариты. Дальше все очевидно. Войдя в помещение, приятель Жереха начал стрелять.
   Хорошая реконструкция событий. Если же учитывать нюанс насчет марки использованного оружия, то возникает новая гипотеза, очень даже настораживающая.
   - Если ты, Леший, прав, то меня особо интересует другое. Помните убитых искателей, которых мы нашли возле Песочницы в самом начале нашего похода?
   Оба напарника кивнули, и я продолжил начатую мысль:
   - Так вот, убиты они тоже были выстрелами в голову, и гильзы там валялись от СП-4. Какова вероятность того, что по Мутагену разгуливает несколько человек с одинаковым нетипичным оружием и стилем его применения?
   - Может и разгуливают, - пробурчал Хват. - Давайте спать, мужики, устал как собака, а тут еще вы со своими детективными сюжетами. Умник, ты тоже успокаивайся - выжил в поединке и ладно, нечего голову забивать пустяками. А с заказчиком объяснишься: так и так, виноваты 'гранильщики', к ним все предъявы... Кстати, а что тот - Жерех, что ли - не пошел следом за тобою в тот коридор из ящиков. Сунулся, а потом рванул вдоль стены?
   - Я то откуда знаю? Может, посчитал, что может нарваться на меня с ножом сразу за углом и превосходство пистолета сойдет на нет. Сейчас уже не спросишь. Спим. Завтра дел много будет, я питаю некоторые надежды по поводу того, как именно достать этого урода.
   Не знаю успокоил ли мой ответ интерес напарника, но больше тот не задавал щекотливые вопросы, а еще через десять минут донеслось тихое, ровное посапывание. Чуть позже уснул и я, провалившись в темный омут дремы без сновидений.
   Утром я проснулся от того, что Хват, явно продравший глаза чуток пораньше. Что-то недовольно ворчал. Раздраив глаза и прислушавшись, я понял, что начало всему положил другой мой напарник, то есть леший. Он сидел на табурете уже одетым в комбез и рассматривал обломки ноута, которые я вчера забрал с собою. Оставив пока без внимания его странные действия, я по-быстрому натянул на себя комбез и повесил оружие с рюкзаком на положенные для них места.
   - Может, перекус устроим, - вытягивая челюсти в огромном зевке, произнес Хват, - А то кусать хотца, аж зють.
   - Не кривляйся, - одернул я напарника. - Но в твоем предложении есть здравая мысль, поэтому топаем в бар и быстро кусаем, что бог подаст.
   Роль бога исполняли подручные Маршала, которые вновь оказались на высоте. Накрыв на стол быстро и качественно. Только крепких напитков не было. С утра я командирской волей ввел на них мораторий. Поэтому и обошлись мои ребятки лишь стаканом красного вина на физиономию.
   И все бы ничего, да только поесть как следует не давали всякие-разные народы. То один, то другой искатель подходили, поздравляли с победой во вчерашнем поединке. Некоторые и вовсе по второму кругу пошли... Под конец это меня стало раздражать и пришлось по-быстрому прожевывать и уходить из бара. Свое решение порасспрашивать про Ирину я отложил - все равно в ближайшее время с ней увидеться не получится, в связи с потерей предмета заказа.
   Уже на выходе из бара Леший задал очень глупый, на мой взгляд, вопрос Хвату:
   - Хват, ты в электронике ведь хорошо разбираешься?
   - Угу, - откликнулся тот, - Очень и очень неплохо, а что ты хотел?
   - Посмотри комп, точнее его обломки, - попросил Леший, останавливаясь и доставая из рюкзака злосчастный компьютер. - У меня подозрения есть, что...
   - Смотреть тут нечего, и так ясно. Считаешь, что данные были сняты перед уничтожением компа? Так насчет того я и сам не сомневаюсь, тут ты никаких Америк не открыл.
   - Заметно было, что "жесткий" подключали "дорожками" к другому прибору. Но это мелочи, другое важно. Подозреваю, что скачивающий знал и пароли доступа, иначе не смог бы так быстро проделать все эти манипуляции. Если бы не знал, то взял бы винчестер с собой, а он его в мясо размолотил. Вот и получается один вариант.
   Что ж, это проясняет последние кусочки мозаики. Как только я окончательно уверился в верности предположений. Оставалось лишь подорваться к Стеку, взять того за организм и серьезно поговорить. Понятное дело, что меня туда пускать не особенно хотели, но была возможность надавить и вызвать помощника Гробовщика сюда, на свежий воздух. Тем более, вопрос с моей подставой так и оставался не до конца проясненным.
   К сожалению, сам Стек так и не появился. Вместо него вышел лишь один из незнакомых 'гранильщиков', хоть и не простой боец. Зевнув во все тридцать три зуба, он заявил:
   - Что шумишь, Умник, и зачем тебе Стек?
   - Дело у меня к нему. По вчерашнему троицы смотрителей.
   - Вот как, - заинтересовался тот, - Ну-ка, поподробнее.
   - Нукать будешь жене. Буду говорить только со Стеком, к тому же именно он в состоянии ответить на вопрос. Уровни осведомленности у вас разные.
   - Нет его, - поскучнел собеседник, сделав вид, что не заметил моего грубого тона, - Ушел он часа полтора назад на поиски убийцы.
   Опоздал... Ч-черт! Вот уж действительно - меньше надо спать и больше действовать. Но и совсем без отдыха нельзя было. Ладно, попробуем зайти с другой стороны, вытаскивая информацию о Стеке из уст его подчиненного:.
   - И куда он направился, можешь сказать?
   - Это информация не для всех, Умник, - немного задумчиво произнес он. - Так что извиняй, но сказать ничего не смогу.
   Я посмотрел на скучающих часовых, которые с интересом смотрели на нас, хотя и не могли толком слышать наш разговор из-за порядочного расстояния и пониженных голосов.
   - Слушай, парень, - еще тише сказал я, - Давай отойдем в сторонку, перетрем идею, как лучше нам быть - чтобы и мне было не грустно и тебе не сожалеть о ненужном.
   У 'гранильщика' на лице проскочило заинтересованное выражение. Он быстро оглянулся по сторонам и кивнул в знак согласия, указав после этого на скрытый от любопытных глаз угол, вдобавок еще и густо заросший кустарником.
   - Вот что, парень, - напрямик, безо всяких расшаркиваний и подходов со стороны, произнес я, - У меня есть 'плетка' которая станет твоей, если ты расскажешь, что смогли узнать про убийцу и куда направился наш общий знакомый Стек.
   - 'Плетка', значит, - медленно, почти протяжно сказал собеседник. - Неплохо, но моей информации намного меньше. Про убийцу ничего сказать не могу, разве только то, что он пользовался оружием вроде ПСС под патрон СП-4. Ушел через дальний блок-пост, наверняка в сторону танкостроительного. Сам знаешь, среди бойцов Простора легко затеряться, у них всегда поток независимых искателей. Стек ушел менее двух часов назад вдогонку с десятком бойцов. Вот и все.
   Не густо. Отдавать артефакт за пару предложений, из которых только маршрут является значимой информацией, жаль. Но раз обещал, то придется делиться. Достав из кармана комбеза упомянутый морфер в прозрачной пластиковой упаковке, я протянул его информатору.
   - Владей. Только не потеряй.
   После этого махнул рукой парням, которые с нами не пошли и остались на прежнем месте. Когда те приблизились, я коротко обрисовал обстановку и поинтересовался их мнением.
   - Даже и не знаю что сказать, - честно признался Леший, - Вроде бы и надо догнать этого урода и забрать необходимое нам, а с другой стороны соваться в разборки не самое полезное дело для здоровья.
   - Да что тут думать, - одновременно воскликнул Хват, - Рвать когти за этим ворюгой и попытаться опередить 'гранильщиков'. На крайняк, стребовать со Стека украденное этим обмороком. 'Гранильщик' тебе обязан за подставу, так что предложение смотрится вполне честным.
   - Так, подобьем мысли разумные и всякие. Получается, что ты, Леший, малость осторожничаешь, а вот Хват горит желанием поквитаться. И знаешь, сейчас его энтузиазм как нельзя более в тему. Если уж вокруг информации затевается такая серьезная игра. То грешно выходить из нее, бросая карты на стол и пасуя.
   - Не говорил я, что против, - вяло попробовал отпереться Леший, - Просто высказал мнение, что это связано с некоторыми трудностями, вот и все. Сам-то я тоже готов догнать того хмыря и спросить с него за такие подставы.
   - Догоним. Спросим. А если не захотят по хорошему, то можем и по плохому спросить. Вряд ли все десять 'гранильщиков' окажутся в целости и сохранности. Мутаген... он все спишет, особенно если совесть у нас чиста будет. Так что первые не начнем, но и в обиду себя давать - последнее дело.
   Через полчаса мы проходили тот самый блокпост, через который сначала прошел приятель покойного Жереха, а затем и Стек со своими бойцами...
  
  
  Глава 18
  
   Довольно утомительный марш-бросок все же был необходим. Нам ведь надо было не просто догонять вышедшего ранее Стека с его отрядом, но и знать, куда именно он направится. Знать... Точнее говоря, догадываться, а уж исходя из этого делать определенные выводы.
   А вывод был один - подойдя к танкостроительному, этой центральной базе Простора, мы должны были решить, как именно действовать дальше. Понятное дело, что обнаружить следы приятеля Жереха не было никакой возможности - я не Дерсу Узала и не Чингачгук Большой Змей. Подобными способностями не обладали и мои напарники, так что уйти в сторону от нужного маршрута было проще пареной репы.
  Зато реально было спросить у ребяток из Простора, не видели ли они основной объект нашего интереса. А может и сам там сидит, собственной персоной. Он же должен учитывать то обстоятельство, что 'гранильщики' не простят убийство своего. Территория же. контролируемая простором - чуть ли не лучшее место для тех, кто в контрах с Гранью. Давний конфликт, никогда толком не затухающий...Если так, то Стек со своими архаровцами в полном пролете. На танкостроительный ни один 'гранильщик' в здравом уме не сунется. Если только всем кланом, но тогда начнется бойня, а этого не нужно ни одной из сторон. Результат ведь, скажем так, заранее никому не известен.
   Ну что ж, здравствую, Простор. Давненько я не был в гостях у этого клана. Следовало отметить, что отношение к вольным стрелкам тут было весьма пофигистическим. Пришел? Ну и ладно, только хозяевам не мешай. Но именно это нам сейчас и требовалось.
   На входе, возле поднятого шлагбаума у караулки, нас остановили трое бойцов Простора, поинтересовавшись целью визита.
   - Наведаться хочу к знакомому, к Артуру, - откликнулся я. - Товары посмотреть, вдруг чего придется по душе. Кстати, а вы из малознакомых искателей никого вчера вечером или нынче утром не видели?
   - Не-а, - отмахнулся от меня старший смены с диким выхлопом перегара, - Мы только заступили, еще и часа не прошло. И вообще, отстань. У меня и так после вчерашнего голова болит, а ты еще думать заставляешь.
   - Извини, - развел я руками. - Рассолу нет, пива тоже, да и не положено тебе его сейчас. Могу стимулятор одолжить.
   - На хер. Паршивая химия, только организм травить.
   Закончив короткую беседу с бойцами Простора, мы направились вглубь контролируемой кланом территории. Ориентировался я здесь неплохо, да и план действий уже был в голове. А вот у спутников его не было поэтому Леший и задал вопрос, когда мы прошли мимо вышки со скучающим на ней снайпером:
   - Куда сейчас, ты уже придумал? Может, в местном баре поспрашиваем, а?
   - Чтобы в баре поспрашивать, надо местным серьезный подгон сделать. А оно как-то не сильно хочется...
   - А чтобы что-то из информации купить, - прервал меня Хват голосом кота Матроскина, - Надо что-то ненужное продать. Леший, а есть у тебя ненужные вещи, а может нам тебя продать? Умник, это идея, давай Лешего продадим, пусть он стволы чинить и апгрейдит, тем более в этом он мастер.
   - Ага, а тебя можно продать, чтобы ты чинил разную электронную лабуду, - хмыкнул я. - Ладно, завязываем со стебом, тем более что к местным любителям торговать инфой мы не пойдем. Есть у меня тут знакомый, вот к нему и обратимся.
   - Ты уверен, что знакомый будет на месте, - выразил сомнение Хват, - Он мог и уйти на поиски морферов или погибнуть за время твоего отсутствия.
   - Сплюнь! Типун тебе на язык. Надеюсь, что жив и относительно здоров. Что же до вылазок, то он в последнее время за пределы территории Простора редко нос высовывает.
   Остановившись возле парочки искателей в комбезах с выгравированными песочными часами, развалившихся на травке и не спеша тянущих из пластиковых стаканчиков пиво, я поприветствовал их, а потом спросил:
   - Здорово, парни. Артур как поживает?
   - А че ему сделается, - лениво откликнулся один из них. - Все сидит в своем каземате, от всех ныкается.
   Поблагодарив собеседника за ценную информацию, я повел своих спутников в довольно укромный уголок завода. Хорошее, кстати место, да и растительность в виде десятка высоких сосен присутствовала. Прямо под ними расположилось с виду небольшое строение, больше всего напоминающее подсобное помещение, где хранится всякий-разный хлам. Вот только ПОД ним находился один из складов Простора. Не секретный само собой, да и не самый ценный. Но все равно, знали про это лишь члены клана да немногие посторонние.
   Подойдя к складу, я со всей силы приложился к металлу двери носком сапога. Операцию пришлось повторить несколько аз, прежде чем за преградой послышался шум и залязгали затворы.
   - Что стучитесь, - недовольно и громко выразил свое возмущение обитатель. - Чего надо от меня?
   - Привет, Артур, - прокричал я искателю, чье лицо промелькнуло за пластиной бронестекла. - Давненько не виделись.
   - Умник!? Охренеть не встать, я уж думал, что тебя мутанты все же сожрали! Какими судьбами? Погоди, сейчас я к тебе выйду.
   Скрипя несмазанными петлями, металлическая дверь отворилась и из склада вышел Артур - мой давний знакомец и по совместительству охранник того самого склада. Естественно, охранял его он не в одиночестве, но обычно был тут старшим.
   - Есть у меня к тебе пара вопросиков. Ответишь?
   - Что ты там шепчешь? - недовольно откликнулся тугой на ухо собеседник, прикрывая за собой дверь. - Громче говори.
   - Я хочу спросить, - почти в ухо прокричал я Артуру, - Не слышал ли ты о появлении у вас вчера поздним вечером или сегодня утром незнакомого искателя, по повадкам похожего на бывшего наемника? У него еще "сто третий" из оружия, а внешность я тебе сейчас опишу...
   - Не-а, - помотал головою Артур, после того как выслушал описание разыскиваемого нами типа. - Зато есть другой, под описание подходящий, но к незнакомым я бы его не отнес. Вчера вечером, почти по темноте, приперся Юрка Дрон и рано утром сдернул с базы. Ночью о чем-то перетирал с разной швалью, что в наших кабаках торчит. Потом исчез, но уже не один, а в сопровождении нескольких, кого на любой блудняк подписать несложно. Вот про цели и дальнейшие планы Дрона ничего сказать не могу. Кстати, носит он "сто третий" "калаш", любимое оружие.
   - Юрка Дрон? - воспрянул я духом., - И что за хмырь, откуда такой взялся?
   - Да ничего сказать не могу. Шустрит по мелочи то там, то тут. Порой обычным середнячком кажется, а иногда в глазах что-то странное проскальзывает. А тебе он зачем?
   Секунду подумав, я решил особо не таиться. Артур языком трепать не приучен, так что часть произошедшего рассказать можно.
   - Подставил он меня. Очень крепко подставил перед заказчиком. Мало того, еще пришлось его приятеля на дуэльной площадке прикончить.
   - Ха, - хлопнул себя ладонями по коленям искатель. - Судя по тому, что ты сидишь передо мною, твоему оппоненту не посчастливилось... кто хоть был-то?
   - Жерех. Слышал про такого, вроде, известная личность?
   - Слышал. Как раз недавно видел его с Дроном неподалеку от того самого кабака, где Юрка недавно тусовался. М-да, крепкий противник попался, я бы проиграл денежки, окажись в пределах приема ставок.
   - Не оказался бы. Это у 'гранильщиков' происходило. А вообще последние твои слова к чему были? - насторожился я, так деньги для Артура были крайне животрепещущим вопросом и терять он их не любил.
   - Да проиграл бы их, вот и все, - спокойно ответил собеседник в своей громогласной манере - Жерех очень серьезный противник, ты против него слабее казался. Так что, ставку сделал бы на него.. извини за прямоту.
   Я лишь развел руками. Дескать, многие так подумали, да обломались в полный рост. Артус криво ухмыльнулся, показывая, что в будущем учтет.
   - Да ладно, - махнул я рукою. - Лучше скажи, куда Дрон направился?
   - Знаешь... Судя по тому, что я слышал, они через блокпост 'каппа' должны были проходить. Вот и делай выводы куда Дрон потом намылится.
   - Спасибо за сведения, пора мне.
   - Бывай, - протянул мне ладонь для прощания Артур. - Заходи почаще, а то только ради вопросов и заскакиваешь.
  
  ***
   - Слушай, - задал мне вопрос Хват, когда мы покидали пределы танкостроительного завода, - А что вы так орали, словно за сто метров друг от друга находились? Глухой он что ли, твой Артур?
   - Контуженый. Его из "граника" глушануло не хило. Тогда с 'гранильщиками' возникла заварушка и резались они рьяно. Заряд РПГ-7 влетел в стену, за которой Артур прятался. Как жив остался - сам не пойму. Там только куча битого кирпича осталась. Я мимо проходил и просто случайно какое-то шевеление заметил.
   - Дальше можешь не рассказывать, - прервал меня Хват. - Раскопал завалы, а там раненый, но живой искатель, которого ты выходил и вылечил.
   - Хватит меня уже прерывать, - возмутился я. - Вытащить вытащил, но выхаживать не стал. Дотащил до ближайшего схрона и оставил там, а потом весточку скинул его коллегам, чтобы забрали.
   - А он в благодарность стал твои вечным должником, - опять попытался съязвить Хват., - Все сплошь, как в сериалах.
   Я только махнул рукой на его слова, не собираясь больше связываться и трепать язык попусту. Должник не должник, но Артур часто помогал информацией, которая подчас намного важнее самого современного и лучшего оружия.
   Блокпост 'каппа'... Паршивое место, если честно. От него если куда и можно выйти. То лишь в направлении к территориям Хранителей Ковчега, да к откровенно опасным территориям, Где только откровенная отморозь попадается. Да и мутанты... 'Гаргульи', богомолы', 'кукольники', порой выползающие из уютных подземелий... В общем, без крайней нужды лично я бы туда не сунулся.
   - И что дальше, Умник? - поинтересовался Леший, когда наша троица отмахала с километр от внешнего периметра танкостроительного.
   - Сейчас к блокпосту 'каппа'. Там поспрашиваем у парней, не проходил ли мимо них Дрон. Он для них пустое место, купить 'капповцев' просто нереально.
   - А почему?
   - Чуть ли не самое опасное направление, там личная гвардия Рейтара - лидера клана - службу несет. Безразличны ко всем посторонним, но если попробуют сунуться в сторону завода - мало никому не покажется.
   - А почему мы идем не по дороге? - влез Хват со своим вопросом.
   - Не хочу, - отрезал я. - Там последнее время неспокойно, мало кто из опытных по ней передвигается, предпочитают как и мы, обходными путями.
   Решив, что пояснил достаточно, я закончил разговор. Тем более, что в прямой видимости показался блокпост. Да... Назвать ЭТО блокпостом, значило сильно приуменьшить уровень укрепления. Настоящий УР, оснащенный станковыми пулеметами АГС-ами, да и парочкой автоматических пушек небольшого калибра. Откуда богатство? Так с танкостроительного... Простор не зря выбрал именно это место под свою базу. Как ни крути, но часть производственных мощностей там осталась, вот они и наладили производство для нужд клана. Перемещать их, конечно. проблематично, учитывая категорическую нелюбовь тварей мутагена к транспорту, но некоторые штучки и на руках можно перетащить.
   Сначала все внимание к нашей троице ограничилось повернувшимся дулом пулемета, но увидев, что перед ними простые вольные стрелки в количестве всего трех экземпляров, бойцы блокпоста несколько расслабились, вернувшись к прерванным делам. Один так и вовсе показался на открытом пространстве... Здоровенный детина, да и комбез заставил моих спутников завистливо выдохнуть.
   И впрямь, неплохая штука. Мало того, что снижающие вес брони 'спруты' присутствовали в солидном количестве, так еще и 'пружинки' встроил. Честно признаться, не люблю я использовать эти морферы, хоть многие очень ценят даваемые ими преимущества. 'Пружина' - это по сути антиграв, внешне похожий на знак бесконечности, то сжимающийся, то расширяющийся вдвое от первоначальных габаритов. Встрой его в комбез, отрегулируй и... Малейшие сокращения мускулов заметно усиливаются. Искатель в таком комбезе высоко прыгает, бегает, словно в условиях пониженной гравитации, да и еще кое-какие преимущества присутствуют. Вот только не мое это и все тут. Снизить вес с помощью 'спрутов' - дело святое. Зато шутки с гравитацией... я предпочитаю ощущать естественные условия, инее все вокруг становится каким-то ирреальным, сложно вести бой. Но это опять же лично мое мнение, многие уважаемые мной бойцы придерживаются ровно противоположного.
   - Куда торопитесь? - голос бойца Простора прозвучал глухо, словно говоривший надел на голову ведро.
   - Прямо. Знакомца одного ищу, он мне кое-чего должен, а отдавать никак не соберется, - спокойно ответил я, описывая внешность Дрона, а потом добавив. - Договаривались встретиться на вашей базе, но мы запоздали, а он не стал дожидаться. Вот теперь надеемся, что успеем перехватить.
   - А-а, - протянул он. - Проходил тут недавно, да еще в компании. Только потом мы выстрелы слышали. То ли они кого, то ли их кто. В общем, имей в виду, искатель, чтоб по дури не влипнуть. Видимо, не одному тебе он задолжал.
   Кивнув на прощание собеседнику, я двинулся в обход блокпоста. Следом за мной направились и Хват с Лешим.
   Выстрелы... Это заставило насторожиться еще больше обычного и быть готовыми палить в любую подозрительную сторону. Оставив за спиною блокпост, мы уже целенаправленно искали место схватки, но уже через четверть часа меня возникло неприятное чувство чужого взгляда. Оно быстро пропало, но это уже было неважно. Резко остановившись, я жестом указал парням, чтобы они внимательно осмотрелись по сторонам и не спускали глаз с окружающих оврагов и кустов. Сам почти до рези в глазах принялся всматриваться в склон холма, с которого ощутил чужое внимание к нашей компании. На всякий случай автомат уже был направлен в нужную сторону, а рука была на спуске подствольника.
   Вибрация 'визора'... Сообщение? Но зачем, от кого? Быстрый взгляд на экран и сразу же ситуация проясняется. Стек!
   Умник, это Стек, - гласило сообщение на 'визоре'. - Шум не подними, мне только любопытных бойков Простора с 'каппы' не хватало.
   Буквально через пару секунд после пришедшего сообщения, метрах в восьмидесяти среди кустов показалась фигура 'гранильщика'. Человек призывно махнул рукой и растворился среди зарослей, словно его и не было.
   - Кто это был? - тихо спросил Леший, успевший заметить появление незнакомца.
   - Кто-то из бойцов Стека. Приглашает пообщаться с ним напрямую, не желая поднимать шума. Я его понимаю. Стоит тут начаться пальбе парни с блокпоста могут всерьез заинтересоваться. Одна перестрелка ладно, но две, да еще за короткий промежуток... Да и мы трое только что прошли с конкретными намерениями. А ребята из Грани явно очень не хотят влипнуть в проблемы. Простор с ними шутить не будет, вырежут за милую душу. Тут их территория. Надо идти, тем более, можем узнать много всего интересного про Дрона.
   Мои предположения сбылись на двести процентов - я не только смог узнать про интересующего меня человека, но и лично увидеть его среди 'гранильщиков'. Связанный Дрон сидел на пятой точке среди восьмерых искателей, среди которых выделялся Стек в своем особо навороченном комбезе.
   - Ух ты, - не смог сдержать радости Хват. - А вот и тот, кто кусался, бодался и строил разные гадости честным искателям.
   - Какими дорогами, Умник, - оставив без внимания реплику напарника, поинтересовался Стек. - Не ожидал тебя тут увидеть.
   - Теми же, что и ты, - ответил я и кивнул на Дрона. - Мне бы поговорить с ним без свидетелей или в вещичках покопаться. Что скажешь?
   - Зачем? Мне этот урод самому нужен со всем барахлом. Поспрашиваю парня на базе, на предмет того, зачем ему потребовалось крушить твой комп и убивать смотрителей.
   - Именно в такой последовательности, да? - съехидничал я, потом перешел на серьезный тон. - Стек, ты же не мальчик, должен знать, что в провале моего заказа виноват ты, так что должен попытаться исправить этот факт, не сильно красящий весь клан. Ты ж не рядовой боец, а близок к Гробовщику. А у Дрона, то есть вот этого подонка, может находиться образец файлов, что он скачал с компа. И мне они нужны,
   - Мне они, может, тоже нужны. Если ради них он пошел на такую сложную авантюру, то информация не очень простая.
   - Для тебя информация важнее репутации? - надавил я на 'гранильщика'. - Или ты готов на это... на то, чтобы искатели признали Грань гнилым кланом? Ой как Простор порадуется! Рейтар и вовсе слезу умиления пустит.
   При этих словах окружающие нас бойцы Грани недовольно заворчали, недвусмысленно покачав стволами оружия. Пустое. Во-первых, стрелять они не станут из-за боязни привлечь шумом бойцов с блокпоста. Во-вторых, мы тоже клювами щелкать не будем. А резня тут никому не требуется.
   - Ладно, подавись, - сказал, как плюнул, Стек, словно отдавая в мои руки половину имущества клана. - Смотри его вещи, если что найдешь, то оно твое.
   Прошерстив рюкзак Дрона, куда, помимо прочего, свалили и бывшие при нем вещи, я смог обнаружить только 'визор', который не имел в своих внутренностях ничего похожего на важные сведения. М-да, незадача.
   - Больше ничего у него не было? - с нажимом поинтересовался я у Стека. - Другого 'визора', флешки или диска.
   - Флешки были, - неохотно признался 'гранильщик'. - Вот только просмотреть не удалось - запаролены.
   - Давай их сюда. Скорее всего именно они и есть то, что мне нужно.
   - Сбавь обороты, искатель! - ощерился Стек. - Откуда мне знать, что это данные с того компа, что нес ты?
   - Знать ты действительно не можешь. Но тебе делать больше нечего - не дашь мне флешки и уже завтра половина искателей и уж точно все лидеры кланов будут знать, что один из помощников Гробовщика, пользующийся его доверием, подставил Умника с заказом. Тебе это надо?
   - Твоя взяла, - со злобой в голосе вымолвил 'гранильщик' и достал из кармана крошечную пластмассовую пластинку в полсантиметра толщиной и еще одну флэшку, в которой я узнал собственное украденное Дроном имущество. - Держи и можешь проваливать.
   На всякий случай я вставил обе флэшки в свой 'визор'. Ага. На моей все в полной сохранности. Вот и нужная инфа, хотя по прежнему запароленная. Теперь флэшка Дрона... Ого! А тут еще больше всякого добра и все под защитой. Что ж, кажется, я получил даже больше того, что сумел потерять. Теперь можно откланиваться и идти своей дорогой.
   - Будем считать, что в расчете, - сказал я Стеку, глядя на бледное от едва сдерживаемой ярости лицо Дрона. - Ну ладно, счастливого тебе пути. Кстати, советовал бы тебе быть поосторожней. Тут территория Простора, а после стрельбы на блокпосту 'каппа' наверняка патрулям передали поинтересоваться что к чему. Сами не полезут, но вот просигналят обязательно. Все же не абы где, а почти у них под носом.
   - Б...ь! С пленником плохо будет возвращаться. И так троих потеряли, пока брали этого урода.
   Только после этих слов я смог заметить некоторую убыль его отряда. Если судить по словам моего информатора, со Стеком уходило десять бойцов, а сейчас тут всего восемь человек. Получается, что троих потеряли при задержании Дрона. Или тут сопровождение поработало? С этим вопросом я и обратился к 'гранильщику'.
   - С пленным еще четверо было. Пока схомутали этого, трое наших легли... Слушай, Умник, ты же отличный проводник, ведь так?
   - Да, - осторожно кивнул я головою, - Это так, но при чем тут навыки?
   - Проведи нас за пределы территорий Простора вон с той стороны, - указал собеседник рукой в предполагаемом направлении маршрута. - Плата будет достойная, поверь.
   Гадство! Теперь мне отказываться не с руки, особенно после того, как Стек вернул мне флешки. Репутация, е надо холить и лелеять, иначе плохо будет. Теперь понятно, что флешки мне вернули, уже инстинктивно задумываясь о смене маршрута и прохода с помощью проводника через небезопасные участки.
   - С той стороны сплошные мутанты, причем не абы какие, - скривился я. - Пройти еще никому не получалось - все ушедшие пропадали с концами. А потом, я редко работал с такими большими группами, да и те водил по менее опасным тропам.
   - Там не сплошные 'сектора смерти', - продолжал уговаривать меня именно на это направление 'гранильщик'. - Пройти можно, но только с проводником, который может чуять безопасную тропинку. Соглашайся, услуги Грань не забывает.
   Направление, о котором говорил Стек, проходило через заброшенную деревню. Вот она пользовалась особенно дурной славой. С трех сторон этот когда-то населенный пункт был закрыт здоровенными холмами, появившимися тут и там после катаклизмов, что сотрясали территорию Мутагена в первые недели. С четвертой стороны царствовали совсем уж непроходимые скопища привязанных к месту мутантов.
   Неоднократно искатели из не самых простых кто в одиночку, кто группами пытались пройти в эту деревню, но непременно пропадали. После этого место было признано опасным и бесперспективным. Раз не сможешь вернуться, то даже расположись там половина сокровищ Мутагена, все это будет бесполезно. Вот и потеряли к нему интерес, обходя стороною. Зато насчет прохода был уверен - Стек правильно сказал, что там не сплошная смерть, а так... с промежутками. Была тут заброшенная грунтовая дорога, тоже замусоренная всякими тварями, подходящая близко к деревне, но все же проходимая. Этим путем пользовались искатели, когда желали сократить путь по этим местам, но в деревню при этом никогда не заходили.
   - Ладно, Стек, - решил я согласиться с предложением 'гранильщика'. - Проведу вас но соваться в деревню не буду - сразу же пойду на дорогу. И как выведу за пределы влияния Простора и просто опасных по местным меркам мест - сразу и расходимся.
   - А мне большего и не надо, - довольно кивнул собеседник. - В деревню, где творится непонятная чертовщина, мне самому неохота лезть. Проведешь. А потом и разойдемся.
  
  
  Глава 19
  
   - Что там они творят? - лениво поинтересовался Хват, обращаясь к одному из бойцов Грани, засевшему возле двери в подвал. - Шумят и шумят, уроды...
   - Не знаю, - мотнул тот головою. - Мне самый краешек только виден - стоят перед центром деревни, но чем заняты, я понять не могу.
   Хват поднялся из своего угла и прошлепал босыми ногами - толстые носки не считаются, потому как они давно уже промокли от сырости и совершенно не помогали ступням согреться - по полу и попробовал самостоятельно понять, чем же заняты неизвестные, в чьи недобрые руки мы попали. Пару минут он пытался высмотреть что-то дельное сквозь металлические прутья в двери, но потом плюнул и вернулся к нам.
   - Ни фига не видно, - пожаловался он. - Эта куча придурков с дегенеративными лицами стоит и бубнит себе под невнятную ахинею. Можно было бы что-то понять, если рассмотреть предмет в центре, перед которым они стоят, но дома закрывают.
   Напарник говорил еще, но его слова перестали доходить до сознания, превратившись в простой звуковой фон. От сырости, в которой вся наша группа находилась уже с десяток часов, сильно ломило ноги, плюс к новым неприятностям приложилась и полученная контузия при недавнем бое.
   Все получилось просто и неприятно для нас. Когда согласился провести группу Стека вблизи деревни с мрачной историей, я совсем не предполагал, что окажусь в числе "счастливчиков", что узнают реальную подоплеку всей загадочности, что связана с селением. Да уж, угораздило же меня сунуться в такую клоаку.
   Наш сборный отряд из моего молодняка и восьмерых 'гранильщиков' с пленным Дроном спокойно прошел через неприятные участки. Не скажу, что было очень легко - пару раз, когда окружающие переключали внимание на окружающую местность и оставляли без него меня, я развеивал особо неудачно расположившихся мутантов.
   - Вон там деревня, - кивнул я головою в нужную сторону. - Если немного подняться, то ее можно легко рассмотреть сквозь деревья и кустарники - точнее, видны только частично крыши. А вот дорога, по которой нам переть почти до точки разбегания.
   - Вперед, - приказным тоном, словно я был его подчиненным, произнес Стек. - Надо спешить.
   Вперед так вперед. Я мысленно пожал плечами и сделал несколько шагов по дороге. Может быть, именно это и спасло - пара больших валунов прикрыла меня и моих напарников от внезапно вспыхнувшей стрельбы. С гулом, словно мимо пролетел баллон со сжатым воздухом, в бойца Стека, что нес пулемет, ударил тяжелый снаряд, отбросивший того на пару метров в сторону. Секунду спустя его поддержали около пяти автоматов, ударившие согласованными очередями по нам.
   - Что за ...я, - рявкнул Стек, оказавшийся поблизости от меня, за соседним валуном. - Кто стреляет?
   - Есть мнение, что палят те. кто в деревне обосновался. И вряд ли они из кланов, даже из Хранителей Ковчега.
   Еще один 'гранильщик' не добежал до валунов и был сбит на землю. Он упал метров в десяти от меня, так что я смог поподробнее рассмотреть рану, оставленную не самым часто встречающимся оружием. 'Рапира'... Только этот ствол стреляет сгустками разъедающей все и вся кислоты. Ну а патроны - морферы под названием 'растворитель'. Дорогие, одного хватает выстрелов на шесть-восемь, а потом ждать долгие дни, пока перезарядится. Ну не так чтоб долгие, это я преувеличил, но дня три-четыре морфер бесполезен.
   Зато убойность выше всяких похвал. Кислота мало того, что все растворяла. Но еще и пробивала цели не хуже бронебойной пули. Вот и сейчас вместо лица у бедняги 'гранильщика' было непотребное месиво, на глазах превращающееся в лужу с осколками костей. Засада! Так у них еще и 'кувалдометр' присутствует - оружие, работающие по принципу пневматики на основе частиц тела 'жабов'. Первого парня прикончили из него. Тут тоже без вариантов. Хорошо хоть все 'кувалдометры' массивные, с низким темпом стрельбы, да и отдача от них... врагу на потребу.
   - 'Рапира', 'кувалдометр', а может и не по одному стволу, - сплюнув на землю, прошипел Стек. - Интересно мне знать, откуда такое богатство у уродов? У нас их и то немного, выдаются под личную ответственность и не по любому поводу. Может все же Хранители Ковчега?
   - Не, не катит, - отмахнулся я, одновременно выцеливая оного из противников. Он высунулся самую малость, но... Ш-шах! Картечный заряд подствольника отправился в полет. Все, труп! Живые так из-за прикрытия не выпадают. - Ты посмотри, у него ж комбез без знаков клана. А 'хранители' никогда без своей разрисовки не сунутся, они идейные. Тут кто-то другой, но с отличной снарягой и пушками. И кажется мне, что ясно, почему из деревни никто не возвращался.
   Плохо... Нам пока удалось снять лишь двоих. Одного я угробил, второй попал под отсечный огонь Лешего с его 'печенегом'. В остальном же... Позиция почти патовая, но у противников преимущества: их больше. это их территория, плюс вооружение превосходит.
   Ситуевина... Возле соседнего валуна укрылись еще пятеро человек из нашего отряда, среди которых оказался и Дрон. Как связанный пленник смог успеть заскочить в укрытие - не пойму. Скорее всего, нападавшие рассмотрели, что он связан и, значит, опасности в данный момент не представляет.
   А вот и Хват с тяжелой артиллерией. Направив свой граник почти вертикально в зенит, они трижды нажал на спусковой крючок, лишь немного сдвигая ствол перед очередным выстрелом. Секунды через три взрыва грохнули совсем рядышком... Уверен, что на позиции у противника, который расположился почти в сотне метров. Хват, он в такой стрельбе Мастер, именно что с большой буквы. Небольшой тактический выигрыш, противник наверняка получит чувствительный щелчок по носу. А вот стратегически... мы были в глубокой жопе. Под огнем 'рапир' и 'кувалдометров' ни в атаку, ни отойти.
   - Что делать будем? - поинтересовался Стек. - У них потери. Сейчас отойдут от легкого замешательства и начнут расстреливать валуны. Как только разобьют, тут нам и амбец.
   Пророк, мля! В соседний камень ударил снаряд 'кувалдометра', выкрошив изрядный кусок. Прикинув в уме размеры выбоины и самого камня, я прикинул, что развалить прикрытие они хоть и могут, но далеко не сразу. Да и сватит ли боеприпасов... тоже серьезный вопрос. Только было собрался успокоить спутника, но... не успел.
   На позиции неведомого противника послышался сильный хлопок - почти взрыв - а затем раздался рев реактивного движителя. Секунду спустя на самой макушке валуна, служащего нам защитой, расцвел огненно-серебристый цветок взрыва. Простой выстрел гранатомета системы РПГ-7 не нанес бы нас большого урона, но в этой гранате начинка была поистине дьявольская. От места взрыва во все стороны на пять метров поползли змееобразные отростки бирюзового дыма. Вся наша пятерка, что укрылась за камнем попала под эту гадость. А 'намордники'... они не помогли. Мало того, еще и звук взрыва вместе со вспышкой добавили впечатлений, заставив потерять сознание.
   Очнулся я в низком, меньше двух метров подвале, которые очень часто можно увидеть в огородах частных домов. Наполовину в земле, наполовину над поверхностью, он был изнутри выложен кирпичом, потолок состоял из тяжелых почерневших деревянных плах. Дверь представляла из себя сваренную калитку из толстых стальных прутьев, и закрывалась на массивный старый замок, продетый в дужки. Всего нас уцелело восемь человек - я с напарниками, четверо 'гранильщиков', включая неубиваемого Стека, и Дрон. Комбезы с нас, как ни странно, так и не сняли, хотя все оружие, рюкзаки, содержимое карманов... это выгребли подчистую. Странно, больше и сказать нечего.
   Поначалу, как только мы очнулись - мое состояние было крайне паршивым с намеком на контузию, но Лешему пришлось и того хуже, потому как заработал два ранения в бедро и руку - Стек попытался вызвать на переговоры любого из наших врагов, в чьем плену мы оказались. Тщетно, все его слова, что клан непременно выкупит его и всех присутствующих с ним, канули втуне.
   - Интересно, чем нас таким приголубили, - поменял тему Хват, когда ему надоело перебирать варианты того, чем заняты похитители, - Похоже на химгранату, но очень необычную, да и не заряжается такая вот пакость в РПГ-7.
   - Мало ли тут умельцев, способных проапгрейдить оружие или боеприпасы к нему с помощью морферов, - поморщившись от головной боли, ответил я. - Надо думать, как нам отсюда убраться. Чутье подсказывает, что нас не просто так взяли живыми и сейчас проводят собрание на своей площади. Может быть и такое, что это еще один неизвестный клан фанатиков, вроде Искупителей. Только мельче, потому и неизвестен.
   Разговор на эту тему никто не поддержал - все устали и были вымотаны до предела напряжением неудачной для нас схватки, отсутствием воды и тепла. И ожидание... оно было хуже всего остального. Мне же оставалось лишь перебирать возможные варианты действий. Не сейчас, потом, когда за нами придут. Только тогда можно было надеяться выскочить при помощи способности управлять энергией Мутагена. Сейчас же... ничего не светило.
   Развязка наступила довольно скоро. Рядом с нашей тюрьмой послышались шаги нескольких человек, через несколько секунд темные фигуры загородили проем.
   - Приготовимся, - сквозь зубы прошипел Стек, тоже не собиравшийся помирать без боя. - Вдруг получится завладеть оружием охранников.
   Приготовиться-то мы приготовились, вот только противники и сами были готовы к самому разному развитию событий. Перед тем, как войти в подвал, сквозь прутья проскочил небольшой картонный цилиндр, размеров чуть меньше мужского кулака.
   - Гадство, - только и успел проговорить Хват, прежде чем по глазам и ушам ударила яркая вспышка и неимоверной силы взрыв.
   Сознание опять меня покинуло, как и в момент захвата в плен. Очнулся я, лежа на спине со стянутыми руками и ногами. Рядом, только сидя, находились мои товарищи по несчастью, правда, не все. Отсутствовали двое 'гранильщиков'.
   С трудом преодолевая приступ тошноты, я неловко сел и осмотрелся по сторонам. Нас расположили возле крайнего дома, лицом к центру деревни. Вокруг собралось около двух десятков искателей в самых разнообразных комбезах, на которых очень часто попадались гравировки известных кланов. Трофейные, сразу видно.
   Все наши враги, сейчас практически недосягаемые, стояли полукругом в центре широкой улицы на которой уютно расположились несколько мутантов. Я впервые видел такое сложный рисунок - да, именно рисунок - из прикованных к месту порождений Мутагена. С самого края легли 'фризы' ближе к середине расположились 'арканы', ну а центр занял 'тостер' особо серьезной степени откормленности.
   Не доходя пару метров до зоны действия мутантов, стояла небольшая группа людей, среди которых и нашлись потерянные спутники. Оба 'гранильщика' предпринимали дикие попытки вырваться из рук противников, но из-за силы местных аборигенов ничего у них не получалось. Старшим среди захвативших нас был здоровенный искатель в комбезе, усиленном 'пружинами' и 'спрутами'. Мда, это уже не комбез, а просто боевой скафандр какой-то!
   До меня с трудом доходили его слова, в которых он вещал о даре Мутагена, его сыновьях, что принимают пищу, угодную их Отцу и обязанность делиться с великим воплощением незримой, но вездесущей силы. Едва он закончил свою речь, два его помощника подняли обоих пленников и бросили в пасть к мутантам
   Одному 'повезло' оказаться в зоне действия 'фриза', который немедленно взялся за замораживание попавшего в зону действия. Дикие крики парня, в считанные секунды превращаемого в ледяную статую, ввинчивались в разум. Оставляя о себе долгую память. Второму досталось иная судьба - брошенный с большей силой, он пролетел над фризами и попал в зону действия одного из 'арканов'. Взметнулись щупальца мутанта, вечно готовые поймать, разорвать, уничтожить любую живую добычу. Тело 'гранильщика' вертелось в круговерти щупалец, металось из стороны в сторону. Кровь, смерть... мерзость. И рывок обратно. Я только сейчас заметил, что к этому бедолаге местные уроды прикрепили какие-то тросы. Зачем? Пока не знаю, но чувствую, что сейчас это знание раскроется во всей своей неприглядной сути. Тому подтверждение фанатики, что зашлись в пароксизме диких, восторженных криков.
   - Суки, - скрипя зубами, прохрипел Слепцов, - Я вас выжгу, мразей, с лица Мутагена...
   - Боюсь, Стек, этого не случится. Очень скоро мы разделим судьбу парней. Вот только почему они тело одного обратно вытащили, а второго просто заморозили?
   Ответ на вопрос Хвата последовал очень скоро. Выдернутый из щупалец 'аркана' уже полуразделанный труп стал... блюдом на пиру каннибалов. Твари разделали тело 'гранильщика', побывавшее в 'гостях' у мутанта, на неровные куски, которые немедленно разошлись по рукам. Старший фанатик, держа шматок плоти еще недавно здорового и живого парня, подошел к нам.
   - Это причастие для одного из вас, - низким, хриплым голосом проговорил он, - Принявший его станет нашим братом, но только один...
   - Я тебя самого причащу, - яростно откликнулся Стек. - Глотку порву и брошу захлебываться кровью в объятья твоих любимых мутантов.
   Сектант в навороченном комбезе спокойно переждал шквал угроз и только после этого повернулся к нам спиною, чтобы присоединиться к своим товарищам.
   - Нет, - прошептал бледный Хват, - Такую себе участь я не хочу, лучше погибнуть от пули.
   - Попроси их, - ухмыльнулся Дрон, сидящий рядом. - Может быть, уважат тебя, выполнят последнюю просьбу.
   Как мой напарник умудрился из крайне неудобного положения достать Дрона я рассмотреть не смог. Только и успел заметить качнувшуюся макушку парня и глухой удар. Получив в челюсть, Дрон повалился на спину и несколько минут бестолково елозил, словно дождевой червяк, приходя в себя. Наконец, он принял прежнее положение, только откатившись и сев немного в стороне от Хвата. Сплюнув кровью на землю, он пообещал насладиться, когда моего приятеля будут шинковать перед трапезой.
   Хреново! Со связанными руками я мало что могу сделать. Даже создавая одного мутанта за другим, я смогу лишь нескольких сектантов подловить, а остальные просекут ситуацию и мигом нас перестреляют. Разве что... 'Плавильный котел' - вот единственный выход. Пусть с напряжением всех сил, но я смогу его создать. В нем быстро сдохнут все, кто находится вокруг. Зато есть серьезная проблема - умрут именно что ВСЕ, а не выборочно. Я даже не уверен, что сам смогу выкарабкаться, не говоря уж о том, чтобы спасти напарников.
   А выхода нет... придется поступать именно так. Лучше уж так, чем никак. Приняв решение, я принялся концентрировать доступную энергию Мутагена, собирать ее, аккумулировать в себе. И лишь потом. поняв, что напряженность достигла высшей отметки, я выплесну ее вовне. Создавая смертельную ловушку для всех вокруг.
   Пять минут, восемь, десять... Все. Этого времени хватило каннибалам, чтобы закончить с первой парой своих жертв и возжелать приняться за следующую. Когда четверка каннибалов направилась в нашу сторону, я почувствовал - пора. Риск... Огромный, обрекающий почти на верную смерть, но дающий возможность умереть сражаясь в любом случае.
   Я уже был готов спустить с цепи всю собранную энергию единым всплеском, как смешалась та самая гримаса судьбы, что уже не раз встречалась на моем жизненном пути.
   Не успели к нам подойти выродки-каннибалы, как в толпу за их спинами ударили длинные, на расплав ствола, очереди из пулеметов. Буквально половина попадала убитыми в первые секунды - все те, кто не мог похвастаться хорошими комбезами. Остальные, кто оказался не сбит с ног тяжелыми пулями, порскнули по углам, стремясь найти укрытие за домами и внутри зданий.
   Пулеметы отработали по "сотке" и замолчали. Их сменили три искателя, возникших среди поселка. У всех троих в руках было по пистолету и тяжелому тесаку. Последний... совсем нетипичное оружие для скитальцев по Мутагену, но именно эти бойцы работали ими виртуозно. Да и наверняка дополнительные биоимпланты присутствовали, без них обычная сталь не смогла бы так легко просекать броню.
   Первые сектанты сумели ощутить на себе действие модернизированных клинков немедленно - трое упали с разрубленными шеями, которые не смогли защитить те несколько слоев кевлара, что пошли на воротник. Еще парочка оказались со свернутыми шеями, попытавшись выйти в рукопашную - оружие фанатики при себе не держали, словно приняв для себя церковные правила, когда в храм или на уличную службу нельзя при себе иметь любое оружие. Сила незнакомцев меня поразила и еще больше я удивился, когда один из них попросту перепрыгнул через всех мутантов, чтобы побыстрее добраться до противников. Ни одно порождение Мутагена не среагировало на близкое пребывание постороннего объекта, будто те обвешались редкой комбинацией морферов, позволяющих на время отвлекать внимание тварей.
   Однако, как бы ни были нападавшие быстры и сильны, провести бой без потерь не смогли. Уцелевшие сектанты успели разобрать оружие в домах и встретить врагов свинцом. Старший же, схватив 'кувалдометр', открыл счет. Метким выстрелом он свалил одного из 'терминаторов', которому оторвало ногу по самую жопу. Стрелял он с пяти метров и посчитал, что не промахнется и уничтожит врага. С первым пунктом у него все получилось, но со вторым... Раненый 'терминатор' буквально на одних руках сумел прыгнуть на сектанта и свалить того на землю. Конечно, встроенные в комбез 'пружины' и 'спруты' играли ту же роль, что гипертрофированные мышцы неизвестного, но обоим не повезло влететь прямо во 'фриза'. Если неизвестный и обладал способностью отвлекать внимание мутантов, то ничего похожего не было у сектанта - 'фриз' активизировался, превращая обоих противников в банальные ледышки.
   - Нам бы освободиться самим, не дожидаясь этих парней - пробормотал Стек. - Что-то мне подсказывает, что они будут немногим лучше, чем наши прежние захватчики.
   'Гранильщик' повернулся спиною к одному из своих парней:
   - У меня стекло в руке, поворачивайся руками - резать буду веревки.
   Повезло еще, что нас стянули обычными шнурами, а не защелкнули стальные "браслеты" или пластиковые, армированные металлическими нитями наручники. Всего за несколько секунд Стек успел распилить обломком неизвестно где подобранного стекла путы на руках у своего подчиненного.
   - Почему ты ждешь от них подлянки, - поинтересовался Хват, наблюдая в нескольких метрах покореженный и покрытый коркой льда комбез, внутри которого находилось тело сектанта, сохранившееся временным памятником самому себе. - Вроде бы на одной с нами стороне? По крайней мере, лупят сектантов-каннибалов так, что только клочья от последних летят.
   - Вот именно что - ВРОДЕ БЫ, - потирая затекшие руки, которые ему освободил его освобожденный боец, процедил Стек. - Ты их форму рассмотрел? Нет. А ты, Умник?
   - Нет. У меня все в голове двоится, только и могу, что фигуры различать.
   - Могу тебя просветить, что это были 'искупители', - покривился Стек, подхватывая 'кувалдометр', что выпал из рук старшего сектанта. - И с такими я не хочу встречаться .... Умник, как я понимаю, тоже не в восторге. Б...я, один заряд остался.
   Пока первый освобожденный 'гранильщик' помогал остальным - обойдя Дрона стороной - членам нашей команды вернуть свободу, Стек направился в сторону мертвого тела у которого планировал покопаться по карманам. Конечно, предварительно надо было каким-то багром оттащить его подальше от 'фриза', чтоб самому под раздачу не попасть. Но это дело привычное для опытного искателя. Наверняка он рассчитывал отыскать запасные обоймы к 'кувалдометру' или какое иное оружие. Один патрон... это просто несерьезно.
   Не успел. Стрельба, гремевшая редкими очагами среди домов, затихла и почти моментально после этого на другой стороне улицы, на противоположном от нас краю изврашённого алтаря возникла уцелевшая парочка 'искупителей'. То, что нас прикрывали от немедленного нападения прикованные к месту мутанты, меня не успокаивало - я уже видел свидетельство того, что для этих "терминаторов" подобное препятствие не препятствие. Что и произошло: первый, ближайший 'искупитель' спокойно подпрыгнул в воздух, намереваясь перелететь через порождения Мутагена и добраться до нас.
   А вот хрен тебе, да аккурат с казенной части, да с проворотом! Я совсем уж собрался создать одну из тварей мутагена, но... Опередил Стек, поднявший 'кувалдометр' и поймавший в прицел с автонаведением летящее тело. Первый и последний патрон попал точно в середину груди "терминатора" и сбросил того на землю - прямо в 'тостер'. Не знаю, как там этот хмырь рассеивал внимание мутантов раньше, но сейчас у него ничего не вышло. Скорее всего потому. Что приземлился он уже окончательным трупом. Упавшее тело обволокли вырвавшиеся из раструбов струи бурого дыма, и вот уже вместо тела как ктакового лишь высушенная мумия в комбезе. И на этом все о том человеке...
   Коротко выругавшись, Стек отбросил тяжелую бандуру 'кувалдометра', намереваясь добежать до автомата, выглядывающего из-за угла дома метрах в двадцати от нас. В том, что он не успеет, никто не сомневался, но 'гранильщику' было на это наплевать - просто так стоять и ждать того момента, когда 'искупитель' свернет всем нам шеи, он не желал.
   Вот только я не собирался просто ждать такой участи, тем более, что уже успел выработать тактику воздействия на этих супербойцов. Прикинув траекторию движения 'искупителя', я соорудил на его пути парочку 'магнитов'. Мутанты они хоть инее самые опасные, даже тупые до крайности, зато реагируют на металл. Просто реагируют, обмануть законы физики сложновато будет.
  Подействовало. Тот как раз собирался прыгнуть в нашу сторону, совершенно не смущенный гибелью напарника миг назад. Вот он слегка согнул колени, подпрыгнул и... на самом взлете его притянуло к земле. 'Магнит' свое дело знает... Именно такая мысль промелькнула в голове, когда раздался приглушенный крик вляпавшегося в смертельную ловушку 'искупителя'.
   По-моему, окружающие еще не успели заметить случившегося: Стек добежал до оружия, подхватил его и развернулся в сторону противника; успевшие освободиться от пут растирали конечности с целью наладить нормальное кровообращение и вертели головами в поисках оружия.
   Только через минуту Стек, пытающийся рассмотреть противника, с тихим вздохом облегчения опустил автомат и произнес:
   - Уф, спекся бобик. Попался мутанту на зубок... Даже интересно, что за хрень в этим 'магнитом', что его слопал? Вроде и не было его до этого, но результат всем виден.
   - Забей... Нам всем не до того было, поважнее дела имелись, чем мутантов вне прямой угрозы рассматривать. Лучше уж собственной безопасностью озаботимся.
   Несмотря а пустые разговоры и сиюминутное спасение от смерти, никто из нас не терял осторожности, с опаской смотря по сторонам. На месте остались только трое - я, Леший и Дрон, спутанный и не имеющий возможности передвигаться. Остальные парами прошлись по деревне, собирая трофеи и полезные вещи, способные пригодиться нам в дальнейшем. Больше всего я был рад расторопности Хвата, успевшего отыскать наше снаряжение и оружие. Только после того, как я смог вооружиться, как и подобает мое настроение и самочувствие пошли на улучшение.
   - А с этими парнями не все так просто, - проговорил Леший, с трудом принявший удобное положение, при котором раны не так сильно его беспокоили. - Что-то подсказывает мне, что Дрон и эти попрыгунчики одного поля ягоды.
   - Хотелось бы подробнее, - попросил Стек, откидывая опустевшую банку с консервами и вскрывая новую. - Откуда у тебя такое мнение?
   - Умник тебе еще тогда говорил, что Жерех и Дрон могли работать на 'искупителей' или сами быть ими. Ты не поверил, а зря... Потом во время нападения он совершенно не был удивлен и едва не визжал от радости, когда появились 'искупители', - конкретизировал мой напарник. - Пару раз даже произносил под нос что-то вроде: 'Ззадержались ребятки... можно поскорее было прийти... так их, отрекшихся от искупления жизни в тумане мирском'.
   - Мутота клана Искупителей, тут и гадать нечего. Сам знаешь, Стек, у вас в клане должны были давать азы философии этих полоумных.
   'Гранильщик' кивнул, соглашаясь. Он действительно знал хотя бы основы идеологии врагов своего клана. И изрекаемое Дроном под действием сильных эмоций не могло быть интерпретировано иначе. 'Искупитель'!
   - Ты их знаешь? - спросил нашего пленного Стек, сопровождая свой вопрос чувствительным пинком по лицу Дрона. - Откуда у них такие способности?
   После пинка зубов у пленного еще поубавилось, но говорить он не стал. Махнув на него до поры до времени рукой, Стек перешел к постановке задач. Точнее, попросил высказаться насчет предложений о дальнейших действиях. Оставаться на ночь в мертвой деревне никому не хотелось, тем паче что часть жителей могла отсутствовать и вернувшись, не очень ласково встретить новых поселенцев, пусть и временных.
   - Как и предполагали, - заключил 'гранильщик' после эмоционального диалога всех со всеми. - Двигаемся прежним курсом. Возвращаться не вариант, можем серьезно нарваться. Сборы заняли еще полчаса, после чего тронулись в путь. Самым слабым звеном оказался Леший, который с трудом мог передвигаться. 'Калейдоскоп', повешенный на его организм, хотя и помогал, но не так чтобы очень хорошо. Видимо дело было в том. что патроны у сектантов были не простыми, а с начинкой, идентифицировать которую нам не удалось. Для стабилизации состояния моему напарнику требовалось как минимум сутки-другие полного покоя. Увы, сейчас это было недостижимой роскошью.
   На счастье Лешего, его фортуна сегодня работала ударными темпами - больше ничем другим не могу аргументировать то, что в одном из домов обнаружился комбез наподобие того, что был у лидера сектантов. 'Спруты' и 'пружины', наличествовавшие там', могли помочь передвигаться без особых усилий даже тяжелораненому. Достаточно было крохотного усилия, чтобы взять на себя дальнейшую работу. Раненая нога напарника не сказывалась на ходьбе, так, легкая хромота выделялась, не более. Благодаря этому, парень умудрился прихватить и свой пулемет с парой оставшихся коробов "двухсоток" в запасе. Да и мы позаботились о вооружении в меру сил и возможностей. Жаль только, что 'кувалдометры' блистали отсутствием боеприпасов, а прихваченные две 'рапиры' имели запас по десятку или около того выстрелов на ствол.
   Я окинул взглядом нашу потрепанную группу с проводником-калекой во главе. Увы, мне так до сих пор и не удалось оклематься. Передвигаться мог довольно бодро, но вот концентрация плыла. А такой проводник лишь половина проводника. Ну да все равно, иного варианта нет.
   - Вроде бы все готовы. Тогда тронулись.
   Шесть человек. Ровно столько нас осталось от первоначального состава, ровно столько смогло выбраться из деревни, ранее окутанной пологом тайны. Теперь тайны не было, но лично нам от этого легче не было. Я бы предпочел вообще не влезать в случившуюся заварушку. Однако, мы предполагаем, а неведомые доги Мутагена располагают. Зато я точно знал - если Стеку удастся живым и здоровым вернуться на базу Грани, то он непременно сюда еще наведается. Непременно превратит деревню в головешки и побросает в пасти мутантов уцелевших сектантов, окажись такие в наличии во время рейда. Или еще проще - преодолев неприязнь к Простору скинет сообщение Рейтару. Как-никак, 'искупителей' резать или с Хранителями Ковчега хлестаться оба клана большие любители. Тут тоже вряд ли друг другу препоны чинить станут.
   Мне же, прежде всего, хотелось только одного - упасть в любом безопасном месте и отдохнуть. Отоспаться, поесть чего-то получше, чем походный паек, поменять одежду на новую и чистую. А там уж и об остальном подумать можно.
  
  
  Глава 20
  
   Если пришло время поганых сюрпризов, то заканчиваться оно точно не собирается. Вот и сейчас на нашу голову свалилась очередная неприятность. Точнее неприятности. Четыре. Причем одеты они были в комбезы с выгравированным на них черно-белым кругом.
   И все же нам повезло. Чем? Да тем, что представители клана Искупителей случайно наткнулись на совершенно сторонних искателей из вольных стрелков. Которых и изрешетили. Видимо, перепутали с нами. С нами ли? Или у меня просто обострение мании преследования? Сложно сказать, в последнее время слишком много странного вокруг творится.
   В любом случае, миндальничать тут не стоило и мы быстро накрыли их шквальным огнем на опережение. 'Печенег' Лешео и две 'рапиры' сработали за загляденье. Итог - две изорванные пулеметным огнем тушки и два полурасплавленных трупа. Чистая победа.
   - Обалдеть, - только и смог сформулировать Хват наши общие мысли. - Кажись, на нас открыт сезон охоты. Не думаю я, что 'искупители' тут просто так оказались.
   - Верное предположение, Хват. Это могли быть только прямые сообщники прыгунов-супербойцов, что 'помогли' нам. спастись от сектантов, - немного задумчиво проговорил Стек. - Хотя какой там... Это они своего дружка вытаскивали, Дрона. А так все сходится и по временному промежутку и по общей стратегии.
   Потом он нагнулся над пнем и ножом расколупал древесину, достав из плотной массы почти не помятую пулю.
   - Девятка. Стреляли из "винтореза" или "вала". Только благодаря их бесшумности искателей положили так легко и быстро.
   - Могу уточнить, что работали их из 'валов', - встрял в разговор Леший. - Только при большом боезапасе и скорострельности возможна такая быстрая ликвидация.
   - Возможно, - с сомнением произнес Стеку. - Правда, это касается только скорострельности - магазин можно подсоединить и к винтовке, тем более что они взаимозаменяемы.
   Как раз, когда окончили осмотр, осматривающий окрестности в усовершенствованный морферами бинокль 'гранильщик' сообщил, что засек какое-то движение. И движения явно не одиночки. Неизвестные шли со стороны деревни каннибалов.
   - Искупители очередной отряд на нас ориентируют, - узнав про это, прошипеш Стек. - Другим тут делать нечего. Услышали выстрелы, вот и дернулись проверять. Их уроды бесшумками вооружены, а мы не озаботились тишиной. Надо уходить... Умник, ты что предпримешь?
   - С вами пойду. Разбегаться сейчас глупо. Вместе при случае отбиться легче, а по отдельности... хана.
   Мои слова пришлись 'гранильщику' по душе - терять проводника и заодно три ствола при опасном маршруте явно не хотелось.
   - Тогда пошли, - принял он мои слова сигналом к началу движения. - Эти неизвестные появятся тут через десять-пятнадцать минут.
   Несмотря на то, что время близилось к вечеру, я рассчитывал успеть преодолеть наиболее неприятную часть маршрута и выйти на окраину зон влияния темных кланов. Уж они меня и напарников точно примут. Стека же с его бойцами и пленником... Вряд ли, но те и в чистом поле переночуют. Все безопаснее, чем в иных секторах, так как темные искатели постоянно очищают окружающую их базы местность от стай мутантов.
   Местность была довольно чистая, порождениями Мутагена не сильно богатая. Вот только сама тропа не сильно нравилась своими частыми оврагами и буграми. В некоторых местах из-под земли вылезали обломки бетонных плит и толстые штыри гнутой и поломанной арматуры.
   - А тут что такое? - не смог долго молчать Хват, поинтересовавшись следами стройматериалов.
   - Никто не знает, - ответил Стек, неожиданным образом опередив меня с ответом. - То ли тут подземные коммуникации, но заваленные, и это перекрытия выперло подземными водами и движением почвы. То ли неизвестная судорога ландшафта перенесла часть железобетонных конструкций за много километров. В пользу последней версии говорит то, что вход в эти подземелья до сих пор не найден.
   - Умник, - произнес Леший, едва 'гранильщик' взял паузу, - Мне бы отдохнуть немного, а то устал сильно.
   Устал, тут я охотно верю. Отравление, полученное от пуль из стволов сектантов-каннибалов, давало о себе знать. 'Калейдоскоп' поддерживал относительно пристойное состояния организма, но марш бросок не позволял лечению перейти на качественно иной уровень. Леший немного очухался во время прилива адреналина во время схватки. Да и эйфория от чудесного освобождения дала о себе знать. Увы, ресурсы тела небезграничны - приток адреналина схлынул и искатель опять стал напоминать беспомощного ребенка.
   Раз Леший жалуется на усталость, значит воздействие целебного морфера и принятые стимуляторы уже не могут поддерживать организм в относительно приличном состоянии, опасаясь за последующие неприятности. Впрочем, установить новые рубежи выносливости можно быстро и легко, увеличив дозу химии. Тогда Леший сможет пройти еще пару десятков километров, взбрыкивая, словно молодой жеребец. Вот только после этих километров он просто банально упадет и может умереть от передоза лекарств. Это можно использовать только в крайнем случае, сейчас же просто необходимо сделать привал, тем более что и все мы изрядно вымотались.
   - Вон на том бугорке присядем, - ткнул я вперед пальцем. - Там неплохое местечко есть с укрытием от нападения зверья и бандитствующих элементов.
   - Не стоило бы делать привал в таком месте, - покачал головою Стек. - Тут до опорного пункта темных осталось пара часов ходу. Тогда можно расслабиться на всю катушку, заодно и их лекарю показаться.
   - Двадцать минут, - сказал я в ответ. - Лешему просто необходим отдых. Иначе не выдержит и свалится на подходе к темному клану. Да и мне тоже надо отдохнуть.
   Стек все-таки был против незапланированной остановки, но в одиночку продолжать путь не стал, тем более что шансы оказаться пропущенными на территорию базы крайне мизерны - не любят темные 'гранильщиков'. Да они вообще мало кого любят из-за неприязненного отношения многих искателей к мутировавшим. Да и попытки устроить парочку серьезных рейдов на темных, они тоже не забываются. Только против количества бойцов Грани и порой Чистильщиков темные выставляют великолепную амуницию своих головорезов, знание особо сложных секторов Мутагена да странноватые способности некоторых своих собратьев.
   Выбранное место для кратковременной передышки ничем не выделялось из десятков себе подобных. Деревянные ящики с землей, выложенные на высоту груди вдоль периметра стоянки, навес из листового гофрированного железа для укрытия от непогоды.
   - Раскладываемся, - приказал Стек, решивший принять неизбежную остановку, - На двадцать минут можете расслабиться, но ни секундой дольше - очень важно до темноты дойти в безопасное место.
   Впрочем, отдохнуть нам не светило. Еще удачно получилось, что мы сумели занять хорошее место для обороны, так как через десять минут на нас напали. Дежурившие Хват и безымянный 'гранильщик' почти одновременно сообщили о приближающихся с двух сторон неизвестных.
   - Умник, там кто-то в кустах крадется, - встревожено произнес Хват. - Метров триста по флангу с...
   - Пятеро только что из канавы вылезли и рассредоточились по кустам, - одновременно с моим напарником произнес 'гранильщик'. - Идут сюда...
   Докончить свои фразы обоим не дали пули, часто застучавшие по доскам ящиков и засвистевшие над нашими головами. Одна из них сумела ударить в металлическую трубу опоры навеса и срикошетить в мою сторону. Очень неприятно было наблюдать фонтанчик земли прямо между бедер сантиметров в пяти от низа живота.
   Вырвав у окончательно разомлевшего Лешего пулемет, Стек водрузил его сошками на ящик и очередями патронов по пять стал лупить в сторону нападавших с правого фланга. Там ползло человек восемь, и пулемет подошел как нельзя лучше.
   Другой фланг взяли я и Хват, прижав огнем нападавших. Вот только окружающая местность очень мешала нам выцеливать противников, а тем - помогала от нас скрываться. Поначалу, пока у меня не закончились выстрелы к 'рапире', все шло хорошо - 'искупители', а это были они, потеряли около десятка рыл. Зато потом стало кисло, к нам приблизились метров на полтораста.
   - Почему эти твари липнут к нам, словно мухи на дерьмо? - с отчаянием в голосе простонал Стек. - Или мы такие везучие, что постоянно на них натыкаемся...
   - Слушай, Стек, - поинтересовался вдруг Хват, - А вы Дрона хорошо проверяли, не было ли у него маячка или другого следящего приспособления?
   - Можешь не волноваться - хорошо. Раздевали и смотрели вплоть до белья. Разве что в жопе подходящим дрыном не пошуровали.
   - А 'визор' его посмотреть можно? - продолжал допытываться неугомонный напарник. - Просто получается очень странно, что 'искупители' раз за разом встают на наш след. Это можно объяснить только наличием следящего устройства.
   - Засечь умного искателя по 'визору' - задача очень сложная, да он и выключен с того самого момента, как твой старший посмотрел его, - отрезал м'гранильщик', но потом нехотя достал прибор и протянул его Хвату. - На всякий случай посмотри, вдруг тут есть подлянка - я не спец в этих штуках, могу и пропустить какую деталь.
   Получив требуемую вещь, Хват немедленно снял панели, обнажив внутренности, и принялся в них копаться. Пару минут спустя он радостно воскликнул нечто невнятное и кончиком ножа поддел парочку биоволокон, срощенных с интегральными схемами.
   - Вот он, жучок! - торжественно объявил напарник. - Пассивного действия, явно не чисто технический, а на биотехнологиях. Шедевр, наверняка из прототипов, еще в серию не ушедших. Сам сигнал не испускает, так как не хватает энергии, но при облучении пеленгующими радиоволнами нужной частоты фиксируется. Так что 'искупители' могут совершенно не опасаться сбиться с пути, пока у нас эта фигня, а уних следящая аппаратура.
   - Уничтожь. Хватит ее носить с собою, и так нахватали хвостов, словно бродячая псина блох на помойке.
   - Да ладно тебе, Стек, - передернул плечами Хват. - Сейчас эта штука и так нерабочая, я ей все потроха вывернул.
   Несмотря на понимание того, как противники находили наш отряд, положение не улучшилось ни на йоту. Потеряв часть личного состава убитыми, противник смог подобраться очень близко и прижать нас ливнем свинца. Один раз, под прикрытием огневого шквала, противник попытался добраться до наших позиций, но тут уже Стек сбил парочку особенно нахальных на землю, где они и остались лежать сломанными куклами в гротескных позах. Мертвые, живые так лежать не умеют.
   - Последняя лента, - предупредил нас Стек, отстегивая пустой короб и меняя его на новый, с полной лентой. - Еще минут пятнадцать такого боя... максимум двадцать, и нас можно брать почти голыми руками. Вот и у Умника не только 'растворители' в рапире' выдохлись, но и подствольник почти без ВОГов остался.
   - Еще хорошо, что они подствольниками не пользуются, - проговорил Леший, одним глазом кося на кусты с засевшими врагами, а вторым наблюдая за тем, как я вворачиваю ВОГ в подствольник. - Иначе давно оглушили и прирезали тепленькими.
   Подняв вверх ствол автомата, я нажал на спусковой крючок, заставляя подствольную гранату покинуть короткий и толстый ствол гранатомета. Проследив за ее движением, я стал заряжать следующую. Странно все-таки, когда ты стреляешь по противнику ВОГом, то полет снаряда прослеживается невооруженным взглядом, но вот "подарок" противника можно обнаружить только по его воздействию. Заметить, как граната подлетает к тебе уже не получается. А насчет боеприпасов 'гранильщик' верно подметил - у меня только три ВОГа и осталось.
   - Пока с нами этот кадр, - кивнул я в сторону Дрона, - Они воздержатся от такого поступка... Кстати, Хват, что не стреляешь из своего граника, из него просто отлично выкуривать окопавшихся среди кустов тварей.
   - Гранат нет, - тоскливо произнес напарник, невольно касаясь своего гранатомета, пристегнутого к рюкзаку, - Сектанты то ли их потеряли, то ли заныкали сильно - так и не смог найти в той деревне.
   Хреново. А я уж понадеялся, что напарник просто бережет граник для особо критичного момента из-за малого количества боеприпасов. Если бы Хват положил парочку фугасных и термобарических гранат в кусты, то враги сполна ощутили на своих шкурах то, что трогать простых и безобидных (вооруженных до зубов) прохожих очень необдуманное решение. Заодно огонь хоть немного выжег кусты, очистив пространство для лучшего обзора. Но не судьба.
   - Сейчас опять полезут, - сказал, как отплюнулся Стек, когда 'искупители' открыли бешеную стрельбу, заставляя нас спрятаться за баррикадами. - Смотрите со своей стороны - основной удар может последовать на ваши автоматы.
   Хорошо сказать - следите! Тут головы не дают поднять без опасения получить в нее пулю. Пусть она и не пробьет - очень на это надеюсь - комбез, но свалиться с разбегающимися от удара глазами или вовсе бессознательным кулем - перспектива малоприятная.
   На этот раз 'искупители' почти добежали до нашего укрытия, свалившись мертвыми в десяти метрах. Трое были расстреляны из пулемета, еще парочке досталось от автоматных щедрот, но парочке, ранеными или просто попятнаными пулями, удалось свалиться в глубокую промоину, где наши автоматы их не могли достать. Можно было бы попытаться добросить гранатой, но ручных не было, а ВОГи... последний резерв. Подожду.
   - Все, - устало опустил пулемет Стек. - Больше полленты отбил в этот раз. Потом 'печенег' превратится в простой балласт.
   - Будем автоматами работать, - пожал я плечами, прикидывая в уме, что нашего боезапаса еще ой как надолго хватит. - В четыре ствола отобьемся, а там и помощь подоспеет - должен же хоть кто-то заинтересоваться шумом боя?!
   - В три, - покачал головою 'гранильщик'. - Только в три ствола - у нас потери.
   Мой собеседник немного повернул голову, кивая на расположившегося рядом с ним коллегу. Тот сидел на корточках, уткнувшись головою в ящики. Судя по встопорщенному защитному материалу на шее, пуля (может и не одна) пробила тому горло и перебила позвонки, оттого боец и умер в такой неудобной позе. Агонии не было, которая могла бы заставить тело упасть.
   Жаль. Жаль даже не столько как человека - мало ли я навидался искателей из приятелей и не очень - а как еще одну боевую единицу, лишние руки под лишний ствол. Цинично, но в этой ситуации мои мысли были направлены только в одно направление - как выжить! А чтобы выжить нам предстояло отбиться от противника, который продолжал превосходить нас количеством.
   - Неплохой был боец. Его уже хотели на повышение двигать, а тут вон как получилось... еще и твой боец сомлел. Не умер он там?
   Нет, Леший не умер, осмотревший его Хват успокоил насчет состояния напарника. Вот только к активным действия он явно непригоден. Досадно... В три ствола очень сложно перекрыть все направления атаки - хоть какой-то, да останется открытым. Наши же враги не идиоты. Сразу воспользуются.
   И что? Да только и остается, что сигналить по 'визору' всем подряд. Вдряг кто да откликнется, учитывая крайнюю нелюбовь к клану Искупителей. Иначе... Иначе пускать в ход 'последний довод королей' - свои способности, неизвестно к чему могущие привести.
   - Это Умник из независимых искателей, - дрожащими после долгой стрельбы от спускового крючка пальцами я стал набирать сообщение на экранчике 'визора'. - На меня с группой напали 'искупители'. Координаты прилагаются в отдельном файле. Прошу помощи, иначе долго не продержимся.
   Отправив сообщение по общему каналу, я мысленно чертыхнулся, не слишком надеясь на чудо, после чего произнес уже вслух:
   - Все. Если есть поблизости нормальные искатели, то могут помочь. Тем более, этих вырожков никто не любит и только ради их уничтожения могут вмешаться.
   - Зря, - покачал головою Стек. - Кто тут может быть - бандиты, темные? Первым плевать на Искуптелей. Вторые... Они нас сильно не любят. Хотя... ты же с ними всегда терся, может и повезет. И то вряд ли. Нужно будет - разберутся в другой ситуации, когда тех окажется поменьше.
   Внезапно, мой 'визор' мелко завибрировал. Пришло сообщение... И я очень сильно надеялся, что это уведомление о скорой помощи - думать, что это 'искупители' решили потрепать нервы, мне категорически не хотелось.
   - Умник!!!!???? Ты живой????!!!! Я сейчас помогу - рядом нахожусь, ты только пока не умирай - нужен для разговора!!!
   Число восклицательных и вопросительных знаков зашкаливало за разумные пределы. Похоже, неизвестный абонент этим хотел выразить тот ураган эмоций, что вскипел после моего сообщения. В голове зародилось подозрение, что меня могли спутать с тезкой, искателем с идентичным именем, но тут же и погасло. На территории Мутагена очень жестко следили за прозвищами. Если среди новичков и малоизвестных искателей еще могли быть совпадения, то имена искателей из тех, что вечно на слуху... Нет, в таких случаях 'тезок' быстро заставляли сменить прозвище. Но тогда кто??!
   Спустя несколько минут стрельба возобновилась. 'Искупители' попытались добраться до нас в очередной раз, но и в этом случае их атака захлебнулась в самом начале. Сквозь щели между ящиками - кстати, сквозь одну из них и убило бойца Стека - я смог рассмотреть, как парочка врагов едва поднявшись с земли, немедленно упала, сраженные чужими пулями. Бесшумными пулями, так как звука посторонних выстрелов я не расслышал. Наверняка были и еще результаты. Просто их мне разглядеть не удалось
   - Давай к 'гранильщику', - приказал я Хвату. - С этой стороны и сам разберусь.
   Как раз в эту минуту Стек поливал очередями кусты и ямы, где укрылись 'искупители', вот только его стрельбы хватило на десяток секунд. Он не снимал пальца с крючка, с трудом удерживая бьющийся ствол в нужном направлении, явно забыв насчет необходимости экономить патроны. Когда из лентоприемника выпало последнее звено ленты, Стек схватил автомат, но этим моментом воспользовались враги, чтобы совершить рывок. Вот только несколько десятков метров что разделяли нас от них, пробежать не удалось никому - невидимые снайперы, разобравшись с противниками на моей стороне, шустро перещелкали бегущих 'искупителей' на другом фланге.
   - Уф, - вздохнул с облегчением Стек. - Вовремя пришла кавалерия, еще пяток минут и нас бы смяли. С потерями они точно не считались. Интересно, кому мы обязаны за спасение?
   - Сейчас узнаем...
   Отвечая на вопрос, я настороженно всматривался в небольшую кучку кривых деревьев метрах в трехстах или трехстах пятидесяти от нас. Именно в том месте мне показалось невнятное движение, и конкретно эта точка была очень удачна для отстрела боевиков Искупителей. Через пару минут между корявых стволов и кустарника показались две фигуры искателей. Двое? Сильно сомневаюсь, что это все. Скорее лишь часть, вышедшая для разговора.
   - Темные, - немного натянуто проговорил 'гранильщик', когда неизвестные приблизились ближе. - Блин, уж лучше даже Простор, чем эти... На тебя вся надежда, Умник.
   Договаривать Стек не стал, но и так было ясно о чем он промолчал. Мутанты, уроды, именно так именовали темных искателей, раньше ничем не отличавшихся от своих коллег, пока влияние Мутагена не изувечило их. Правда, в лицо такое осмеливались говорить не все и не всегда, так как характер у темных был очень тяжелый - пустить пулю в голову или полоснуть ножом по горлу могли и просто за косой взгляд или случайный плевок в свою сторону.
   Сам же Стек явно не зря боялся. Видимо успел наследить во время одного из известных рейдов-походов на территории темных кланов. Вот теперь и опасается за сохранность шкуры.
   - Да еще и баба, - добавил мой временный спутник, когда наши спасители приблизились метров на пятьдесят. - Вот это уже и вовсе рулетка - повезет или не повезет не разозлить ее.
   - Не просто баба - Герла, - хмуро поправил я. - Так что будь осторожнее со словами, Стек, да и ты, Хват, молчи и не пялься.
   - А-а, так это та самая, - протянул напарник, словно не слыша последнего замечания и пристально рассматривающий девушку. - Но ведь она того, погибла?
   Стек с интересом прислушивался к словам Хвата, но задать вопрос не успел - темные подошли к нам вплотную. А я со смешанным чувством смотрел на Герлу и не мог понять - чудится мне это или просто встретил двойника? Шикарная брюнетка, за фото которой передрались бы все мужские журналы и половина, рекламирующие женские финтифлюшки, с нашей последней встречи нисколько не изменилась. Вот разве что, волосы стали немного длиннее - теперь они спадали до лопаток и были перетянуты в "конский хвост", вроде бы так можно назвать данную прическу. Камуфлированные штаны, берцы, штормовка и рюкзак за спиною - словно расстались пять минут назад на берегу той речушки. Ах да, забыл упомянуть про неизменный "винторез", который она несла в руке.
   - Всем привет, - улыбнулась девушка, - Вовремя мы, не правда ли?
   - Вовремя, конечно вовремя, - кивнул Стек. - Грань непременно отплатит за...
   - А мне наплевать на твой Орден Границы, - разительно поменялся тон девушки с радостно-лучистого на холодно-презрительный. - Я пришла только ради него - он мне нужен живым... в ближайшие несколько часов точно.
   Герла кивнула в мою сторону, отчего я немного поежился, зная не понаслышке о ее скверном и взрывном характере. Что поделать - мутации редко портят внешность у женщин, отправляя тех в темные кланы, но зато цинично и извращенно меняет характер до маниакально-зверского.
   - Привет, Герла. Выглядишь потрясающе! А еще я очень благодарен за спасение меня и парней!
   - Что кривишься? - прищурилась девушка, рассматривая меня, - Не рад видеть?
   У меня и в самом деле непроизвольно перекашивало лицо от головной боли, которая только усиливалась.
   - Самочувствие паршивое, - признался я в том, что мой оскал имеет совершенно другую природу, а сам крайне рад лицезреть свою старую знакомую и нынешнюю спасительницу. - Контузило не так давно, потом марш-бросок под стимуляторами, еще один серьезный бой... Кстати, его результаты ты и сама видишь. И вообще. ты тут откуда?!
   - Случайно. Надо уходить отсюда и поскорее. Мы тут одного 'искупителя' быстренько расспросили, прежде чем прирезать... Идут другие. Быстро идут, им нужно вернуть пленника живым или мертвым, да и всех, кто с ним контактировал, обязательно уничтожить.
   Высказавшись, Герла повернулась в сторону рощицы, откуда появилась вместе с напарником и пару раз махнула рукою. Понятно, двое пошли на встречу проверить, настоящий ли Умник, а сколько то остались прикрывать. Потом она подошла к своему спутнику, стоящему метрах в пяти от нашего укрытия и что-то произнесла ему, едва шевеля губами. Тот кивнул в ответ и, развернувшись к нам спиною, пошел прочь.
   - Порядок, - вновь вернулась ко мне девушка., -Народ теперь в охранении, одиночек, которые близко сунутся, прикончат. А чтобы большие силы нас не настигли, придется быстро идти. Еще двоих отослала на базу, чтобы успели дойти первыми и сообщить о нас. А теперь пора.
   - Подожди, - остановил я ее. - Сколько осталось?
   - Без меня трое.
   - Ясно... Но все равно трудности есть Один из моих напарников без сознания и идти не может. Нести тоже трудно - тяжело для двоих, а я сам не смогу помочь Хвату и Стеку.
   Герла с некоторым сомнением осмотрела Лешего, которого до этого посчитала мертвецом. Потом достала из кармана штормовки крохотный шприц-тюбик и уколола парня в шею, перед этим стянув маску, чтобы добраться до открытой кожи. Снадобье подействовало почти мгновенно - Леший слегка застонал, потом развернулся и сел, уставившись вполне осмысленным взглядом на окружающих.
   - Умник, - тихим, но твердым голосом произнес парень. - Тут у вас заварушка была, как успехи?
   - Нормальные успехи, - не дав мне и рта раскрыть, сказала темная. - Поднимайся на ноги и потопал за нами.
   - А..., - что-то хотел уточнить Леший, но нарвался на яростный рык темной, немедленно заткнулся и выполнил сказанное ранее ей. Перед тем, как встать в колонну, он подобрал пулемет, горестно покачав головою, не обнаружив ни единого патрона.
   Вот только несмотря на лекарство, Леший шел медленно, намного медленнее, чем хотелось девушке. Несколько раз она с проклятиями поторапливала парня, но этого хватало ненадолго - через пару минут он опять переходил на плетущийся шаг.
   - Герла, да хватит уже на него орать, - не выдержал я после очередного всплеска ярости девушки. - Быстрее он от этого не пойдет, да и я сильно скорость не прибавлю.
   Темная сверкнула в мою сторону глазами, словно подумывая, не избавиться ли ей от зудящей над ухом помехи, но потом решила немного прояснить ситуацию:
   - Ящер передал, что большой отряд 'искупителей' преследует нас, быстро сокрущая расстояние. если не пошевелимся - кранты.
   Сказанное легло на сердце куском льда в шершавой обертке наждачной бумаги. Снова... Кто же ты такой Дрон, чем так важен, что из-за тебя отмороженный клан Искупителей штабелями громоздит свои и чужие трупы? Гадостная ситуация, ведь даже дял полевого допроса времени нет. И выход... он есть только один. Я бросил взгляд на Лешего, который опять стал сдавать, даже упоминание угрозы, идущей по пятам, не смогло выжать силы из его тела.
   - Умник, идите без меня, - хрипло, останавливаясь после каждого слова, проговорил напарник. - Я прикрою, задержу. Все одно пропадать. Так хоть с пользой.
   Я медленно покачал головою. Бросать человека, с которым последние дни только и делали, что вылезали из всякой жопы? Дудки, я еще не настолько закостенел, тем более, что и сам был на пределе и гнать ускоренным темпом не имел ни сил, ни желания. Глядя на меня, с облегчением вздохнул и Хват, который от своего приятеля не отходил ни на шаг, изредка подставляя тому плечо - пулемет, бросить который Леший так и не пожелал, висел сейчас на плече у него - для помощи.
   - М-да, - протянул Стек, потом посмотрел на Дрона и произнес, - Что смотришь, падаль? Ты помощи от своих уродов все равно не дождешься - пристрелю первым, прежде, чем помру сам. Надо же насладиться твоей смертью!
   - Идиоты, - зашипела Герла, - Умник, ты же более умный и рассудительный, чем кажешься! Сделай как он просит, ну!
   - Нет. Есть и другой вариант. Только... рискованный. Особенно для тех, кто рядом. Поэтому гони свою троицу быстрым темпом насчет подмоги. Мало ли, вдруг первый курьер не дойдет. А мы...
   - Что мы? Совсем уже сбрендил или как?
   - Увидишь. Сама знаешь, я слов на ветер не бросаю. Только лучше будет, если происходить вся затея будет не на ровном месте. Какое-никакое укрытие есть?
   - Так, - процедила девушка сквозь зубы, одновременно набирая на 'визоре' приказ своим отходить к базе. - Ладно, все с тобою понятно - псих полный. Давайте за мною, есть тут неподалеку укрытие, вот только не сильно надежное.
  
  ***
   Упомянутое Герлой укрытие было обычным строением из красного кирпича с железобетонной крышей. Наполовину вросшее в землю, с большой дырой на месте дверного проема и куском провалившегося потолочного перекрытия.
   - Ничего местечко, - оценивающе произнес Стек. - Держаться можно, но шансы все равно невелики.
   - А нам больше и не надо. Так... возможных прорвавшихся одиночек отсечь да прочие... случайные неприятности. Только делать это предстоит вам. Я буду не в той форме. Теперь ждем.
   - Чего?
   - Искупителей, Герла... Мне надо их видеть, иначе сложнее.
   Темная промолчала. Видимо решила, что у меня окончательно крыша съехала. Вместо разговоров выбрала для себя подходящую позицию и приготовилась к стрельбе. То же сделали и Хват со Стеком. Лешего же просто пристроили поудобнее. Ну а Дрона бросили в угол, как ценный, но очень уж смердючий трофей.
   Десять минут, двенадцать... Повисшее молчание незримой, но мрачной аурой давило на психику. Даже я, единственный представляющий себе дальнейшие действия, серьезно нервничал. Но... Время нервов прошло - вот они.
   Как только 'искупители' показались в пределах видимости, я наконец освободил ту энергию Мутагена, накопленную еще в плену у Каннибалов. Сотворенный из частиц энергии 'магнит' не только не сожрал все запасы, а так... почти не почувствовался. Видимо, происходил тот самый 'качественный скачок', о котором упоминал Эскулап. Ну да и ладно, все равно другого выхода нет. НЕ МОГ я бросить своего, если имелся шанс спасти.
   'Плавильный котел'... Место, где царит смерть, особенно во время его зарождения. Именно это стихийное бедствие, на сей раз рукотворное, и выплеснулось на подбирающихся к нам 'искупителей'. В голове стала расползаться дикая, ледяная боль. Очень сильно это напоминало ощущения, когда пьешь ледяную воду, настолько холодную, что она замораживает всю голову. Вот только в том случае можно обойтись парой глотков, сейчас же приходилось 'пить' до конца. Но зато я видел, как падали 'искупители', до которых добрался 'котел'. Сначала те, у кого не было защитных морферов, потом те, у кого были, но не ахти...
   Краем глаза уловил, как на лицах Герлы, Хвата, Стека проступает несказанное изумление происходящим, но это уже было не так важно. Я все силы бросал уже не на расширение 'плавилнього котла', а на его стабилизацию. Чтобы он не затронул нас самих. Порождение Мутагена ярилось, пытаясь развиваться по собственным законам, но пока, пока мне удавалось его держать. Через боль, через мутящееся сознание, но удавалось.
   Все... удалось. 'Котел' стабилизировался и окончательно стал таким, каким ему положено быть - фиксированным в границах, с постоянной энергетической напряженность и опасным в пределах разумного.
   - ... - Стек от всего пережитого начал непосредственно с матюгов. - Уже похоронил себя, когда увидел, что рядом с нами 'котел' образовался. Ну ты, Умник, и...
   - Заткнись, Стек, от тебя в ушах звенит, - как обычно не пыталась сдерживать себя Герла. - Умник, ты там как, живой? Нормально себя чувствуешь? Вид такой, что вот-вот из сидячего положения в лежачее перейдешь.
   Я поднялся на ноги, помогая себе руками и прикладом автомата, используя последний в качестве третьей точки опоры. Пару секунд покачался, ловя равновесие. Вроде нормально все, промелькнуло в голове, только небольшой туман перед глазами и дрожь в конечностях.
   - Живой и здоровый, - хмыкнул я, поворачиваясь и делая шаг вперед. - ы живы, 'искупители' сдохли. Теперь можно и...
   Дальше наступила темнота, словно невидимый шутник разом погасил все источники света и, вдобавок, набросил на меня тяжелое и плотное покрывало, повалившее на пол.
  
  
  Эпилог
  
   Приходить в себя было очень трудно и неохота. Особенно довлеющим фактором оказался знакомый голос, произнесший:
   - Все, он пришел в себя. Можешь заходить и общаться с ним.
   - Спасибо, Эскулап, - появился еще один знакомый голос, более мягкий и приятный. - Буду обязана.
   Точно, это же Эскулап, живая легенда всея Мутагена. Он еще что-то говорил недавно про мои способности... способности... Все последние события проявились разом, будто кадры на запустившемся проекторе. Бегство от бойцов Искупителей, пленник, ловушка для них в виде созданного усилием воли 'плавильного котла'... Открыв глаза, я уставился в спину Эскулапа, сейчас спокойно собирающего свой инструмент в метре от меня.
   - Здравствуйте, Эскулап. Что со мною было и... будет?
   - Я же говорил - очнулся, - почти равнодушно вымолвил наиболее подкованный в экзотических случаях лекарь Мутагена. - А так... Что было, то прошло. Вот что будет... пожалуй, больше ничего. Если не вздумается прогуляться во внешний мир. Вот тогда может случиться что угодно, вплоть до мгновенной остановки сердца. Да и то не сразу, а по исчерпании того запаса энергии, который сможешь нести внутри собственного тела.
   - Значит, мутация вышла на новый уровень, - констатировал я, принимая сидячее положение. - С внешностью есть чего или только впереди?
   - Абсолютно ничего нет и не будет. Та энергия, что была пропущена тобою через себя, перестроила организм на новый уровень. Теперь тебе кроме воздуха, воды и пищи, необходима и энергия Мутагена. Вот только не знаю на какое место ставить эту необходимость - перед воздухом или после. Ладно, будут вопросы, то приходи ко мне. Теперь это еще проще. чем раньше - мутанты не являются для тебя преградой. Кстати не удивлюсь, если наловчишься и сможешь воздействовать не только на привязанных к месту, но и на прочих.
   Эскулап ушел, а я остался наедине со своими проблемами... Хотя, проблемы - понятие относительное. Как ни крути. а способность вышла на новый уровень, вот только осталось приспособиться к изменившимся реалиям, да и собственные планы малость скорректировать.
   - Долго думать собрался? - разрушил возникшую было тишину знакомый женский голос, - Огорчен случившимся, жалеешь, что стал темным искателем?
   - Да нет, собственно, - пожал я плечами, оборачиваясь к девушке. - Пока сам не пойму чего во мне больше - равнодушия, печали или удовлетворения...
   - Зато твоя Кнопка просто счастлива будет увидеть такой подарок - знакомый темный, неравнодушный к ней, да еще с такой уникальной мутацией. - проговорила Герла, подходя ближе, - Или решишь к ней не соваться, чтобы научный дух не возобладал над чувствами?
   - Язва ты, Герла, - покачал я головою, рассматривая давнюю подругу. - Да еще какая.
   Девушка сегодня сменила свой стандартный наряд из камуфляжных штанов и тонкого свитера, на... почти тот же камуфляж. Вот только на более качественный как по покрою, так и состоянию - полный "нульц", как говорили парни в стрелковом клубе, которые недавно демобилизовались. Под тонкой курткой-кителем на молнии с закатанными руками, просматривалась идентичная раскраске "комка" маечка. Вместо берц сегодня на стройных ножках красовались обычные туфли, вроде тех, что выдают милиции и в армии, но без каблука.
   - Герла, твой нынешний имидж мне больше нравиться, чем предыдущий!
   Девушка покраснела, самую чуточку, но и такого у нее я раньше никогда не видел. Сдуру я немедленно сообщил ей об этом и был немедленно наказан - пощечина влетела в левую щеку и почти сбросила на пол. Это меня сразу вернуло с небес на землю, напомнив, что передо мною одна из женщин темных кланов - безбашенная, агрессивная и не терпящая никаких противоречий, к тому же начисто - как и весь женский пол - лишенная логики.
   - Хватит драться, - проговорил я, потирая щеку. - Имей уважение к больному.
   - Эскулап сообщил, что ты здоровее любого из темных, - отрезала девушка, потом ехидно улыбнулась и добавила, - А еще ты, как только что принятый в клан, находишься на испытательном сроке и мною в качестве куратора. Так что привыкай.
   М-да, угораздило меня ощутить сомнительные прелести клановой системы. У темных крайне строгая и жесткая иерархия - любой новичок в первое время поступал под жесткое наблюдение поручившегося за него искателя. И длиось это как минимум полгода. Впрочем, с уникальными мутациями и набранным ранее в Мутагене авторитетом сей испытательный срок мог стать простой формальность. А дальше реально было выбиться в первые ряды клана. Вот только сомневаюсь, что мои заслуги и обретенные свойства хоть что-то значат для Герлы.
   - С этим я еще поспорю, - отмахнулся я как можно равнодушнее. - Лучше расскажи, как ты выжила после ранения? Я похоронил тебя и не рассчитывал, что увижу еще.
   - Поэтому и к своей Кнопке подался немедленно, как появился в Мутагене? - опять начала яриться темная, обвиняя непонятно в чем. - И где ты был все это время? Я больше недели искала после излечения, заходила и к твоей подружке и к Маршалу, и даже помощников Мамонта трясла - никто про тебя ничего не сказал...
   - Хватит уже. Сама знаешь, что Хранители Ковчега на меня охоту объявили. Пришлось отсиживаться во внешнем мире. отслеживая возможные хвосты. А потом, с Ириной я никаких дел после того случая не имел и пришел к ней совсем недавно, да к тому же исключительно по делам. Я даже не знал, что она стала заместителем Профа в Остроге. Лучше о себе расскажи.
   Из последующего разговора смог выяснить, что девушке после ранения удалось уползти с берега и добраться до относительно безопасного места. Повезло и в другом - удалось пристрелить подвернувшегося искателя из числа 'гранильщиков', у которого оказался с собой целебный морфер. А потом, так как ранение было совсем плохим, она добралась до Эскулапа, никогда не отказывающего в помощи искателям. Он продержал ее пять дней после операции и отправил с диагнозом - здорова. Организм темной оказался намного живучее и крепче, чем у простого человека. Про меня она пыталась выяснить, но безрезультатно - к этому времени я был уже в родном мире.
   - Ладно, - прервал я Герлу, когда немного вошел в курс дела. - Пойдем к парням - мне сейчас предстоит очень непростой разговор.
   Однако, ничего такого сложного и неприятного в беседе не случилось. Мое решение не возвращаться на базу к Сухому парни приняли понимающе - у них, как и у меня, были сомнения в том, что я не окажусь в лабораторных камерах у наших ученых-исследователей.
   - Правильно, Умник, - выразил свое одобрение Хват. - Нечего тебе там делать - порежут на кусочки только без всякой пользы.
   - А ты хотел, чтобы его порезали с пользой? - встрял Леший, который оклемался после ранений.
   - Не передергивай слова, - отмахнулся от него Хват, - И так всем понятно, что я хотел сказать.
   После этого я попрощался с парнями, взяв обещание заскакивать ко мне. Ну и совет дал - остерегаться Сухого. Как лидер клана он был, мягко скажем, некомпетентен. Не удивлюсь, если со своими закидонами ухитрится угробить большую часть личного состава. В любом случае - Хват с лешим при крайности могли рассчитывать на мою поддержку. И все же хотелось этого избежать.
   Моих бывших напарников согласился отвести один из темных по просьбе Герлы и... Слепца. Чую, что последний уже имеет кучу планов, как реализовать мои способности на пользу клана. Да уж, тут придется серьезно с ним поговорить. Смысл? Привести к единому знаменателю его планы и мои собственные. Ну да ничего, как-нибудь разберемся.
   Оставалась еще проблема с информацией, похищенной у Искупителей. На нее было слишком много претендентов, но большинству пришлось обломиться в полный рост, начиная со Стека. Его отправили назад в Грань на следующий день, да еще с почетным конвоем из трех темных. Дрона 'гранильщику' тоже не отдали, как он не скрипел зубами - к пленному 'искупителю' у темных оказались множество вопросов, один из которых был про неизвестных 'терминаторов'. Естественно, Дрон раскололся до самой задницы, как только к нему применили соответствующую химию. И выданные им сведения были... весьма интригующими.
   - Искупители сумели достать новейшие наработки Эскулапа, - не спеша вещал Слепец, когда я оказался у него в кабинете и задал несколько вопросов. - Тот сумел решить проблему вживления морферов в тела искателей, отчего у тех резко повышались многие параметры организма. Минусом было то, что жили такие имплантируемые от силы месяц.
   - Мало. И еще меньше наивных чудиков, что согласятся на столь быструю смерть.
   - Все верно, Умник. Методика Эскулапа пробная, это только самое начало пути. Но Искупители и это с удовольствием слопали, они ведь фанатики, а там свои 'правила игры'. Так вот... Эти сведения сумели раздобыть агенты УМК. Пытались доставить в Острог, но не сумели, сгинули. Тот ноут, что тебе заказали, нес в себе информацию по вживлению. Дрон не успел перехватить тебя и парней - наткнулся на Хранителей Ковчега, которые тоже что-то пронюхали. Но след все же взял, сумел установить твое присутствие после допроса взятого в плен 'хранителя'. Кстати, ты флешку собираешься передавать своей знакомой?
   - Далеко не факт, - процедил я. - Такая информация может быть очень вредной для искателей. А поставленное мной условие прямо предусматривало такой вариант. Если есть пакости для искателей - фиг Острог что получит.
   - Разумно, Но есть тут одна деталь, многое меняющая, - хитро улыбнулся Слепец. - Информацию ты все же передай, но перед этим сделай вот что...
   Очередной этап моей жизни закончился с сотворением того 'плавильного котла'. Если добавить пафоса, то можно сказать так: 'Искатель Умник исчез и вместо него появился темный... Изгой и цель для многих бороздящих просторы Мутагена, но свой как для бойцов темных кланов, так и для некоторого числа тех, с кем ранее установил прочные отношения. Приблизившиеся к осуществлению планы, новые возможности и новый напарник'. Угадайте кто? Желательно с одного раза.
  

Популярное на LitNet.com С.Панченко "Вода: Наперегонки со смертью."(Постапокалипсис) М.Олав "Охота на инфанту "(Боевое фэнтези) И.Головань "Десять тысяч стилей"(Уся (Wuxia)) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) О.Иконникова "Принцесса на одну ночь"(Любовное фэнтези) А.Робский "Блогер неудачник: Адаптация "(Боевое фэнтези) М.Боталова "Императорская академия 2. Путь хаоса"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"