Поляков Влад: другие произведения.

Техномаг: Тени Скарлайга

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.61*26  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга вышла в издательстве "Альфа-книга". Купить можно ЗДЕСЬ Скользящие... Люди, способные перемещаться из привычного мира в созданные игровые вселенные. Этот феномен не мог не заинтересовать крупных игроков, контролирующих в том числе и сферы высоких технологий. И вот Корпорация начинает охоту за техномагом по имени Макс, скрывшимся в виртуальности. Директорат Корпорации, настроенный на получение сверхприбылей, хочет добыть ключ к самому эффекту "скольжения". Сам же Скользящий стремится полностью овладеть своим необычным даром. И нет уже реального мира и виртуальности - есть лишь два мира со своими законами.

  
  
  Пролог.
  Корпорация. Научно-исследовательский центр по изучению виртуальных миров. Местоположение засекречено.
  
   - Наши изыскания продвигаются... недостаточно быстро.
   Произнесенные спокойным тоном, без особого накала эмоций, слова тем не менее произвели впечатления на собравшихся в помещении. Хорошее такое впечатление, сопоставимое с ушатом ледяной воды за шиворот. На всех, кто тут присутствовал. Разве что стоящая за спиной говорившего тень осталась безучастной. Ну так этот человек и был тенью - той самой тенью, которая должна обеспечивать безопасность охраняемого тела. Что же до интеллекта... Он в данном случае не входил в круг основных обязанностей, хотя и присутствовал.
   - Я жду объявлений.
   Трое мужчин и одна женщина, сидящие по обеим сторонам стола, переглянулись, словно выбирая, кто первый примет на себя удар начальственного гнева. Наконец, один из них тяжело вздохнул и заговорил:
   - Все не так просто, мистер Степлтон. Люди, умеющие переноситься в виртуальные миры ПОЛНОСТЬЮ, уникальны. Кроме того, почти все они не горят желание обнародовать свои таланты. На сегодняшний день нам известны... Мануэла?
   - Четырнадцать достоверных случаев полного переноса в тот или иной виртуальный. Мир. Всего их три, наибольшее количество, а именно восемь, оказались в Тенях Скарлайга.
   - Остановимся на этой восьмерке.
   - Как пожелаете, лорд Пэмсборо. Личности троих установить пока не удается, хотя работы в этом направлении ведутся. Двое абсолютно нам подконтрольны, находятся на полном содержании и разделяют наши взгляды.
   Доселе молчавший мужчина саркастически хмыкнул в ответ на такое заявление, чем вызвал вопрос со стороны Мануэлы:
   - Я что-то упустила, мистер Лехман?
   - Эти двое обладают минимальным интеллектом и полным отсутствием фантазии, поэтому пригодны быть лишь ограниченными исполнителями нашей воли. Удручает отсутствие способности адекватно и гибко реагировать на изменения в окружающей обстановке. А это, в свою очередь влечет ошибки. Нам нужны более талантливые исполнители. И у нас был один такой...
   - Который сбежал и теперь только рад при удобном случае устраивать нам каверзы в меру своих сил. Одну за одной. Я уверена...
   Дзин-нь! Звон колокольчика пресек разгоревшуюся было склоку в мгновение ока. Председатель этого собрания обвел взглядом своих подчиненных, словно прибивая скандалистов с креслам крупнокалиберными гвоздями. Но ничего не сказал, лишь давая отмашку продолжить разговор.
   - В общем, я почти закончила. Помимо перечисленных, остаются еще двое. Их имена нам известны, но как-либо воздействовать не представляется возможным. Другой мир нравится им больше нашего, да и крепких связей здесь не наблюдается, надавить на них мы просто не в состоянии. Поэтому я предлагаю сконцентрироваться на уже имеющихся двух, хм, инструментах и планировать действия исходя из их возможностей. Фронт работ весьма широк. Ну а ограниченность этих двоих можно скомпенсировать. Надеюсь...
   - Это нельзя скомпенсировать. Говорю вам как человек, который больше всех остальных тут собравшихся понимает в развитии искусственного интеллекта и прогнозировании воздействий на виртмиры изнутри.
   - Мы слушаем вас, профессор Тормасов, - благосклонно кивнул Степлтон. - Никто даже не думает сомневаться в ваших способностях.
   - Еще бы вы сомневались, - самодовольно усмехнулся тот, подергав себя за кончик уса. - Без моих алгоритмов виртмиры так и не достигли бы нынешнего уровня, да-с. Правда не удалось учесть их склонность к самостоятельному развитию, но это тоже дает серьезные перспективы и исходящие оттуда возможности. Ах да, я отвлекся.
   - Заметно...
   - Не язвите, лорд, вы тоже в этом замечены. Особенно когда дымите своими кубинскими сигарами. Но к делу. Люди-уникумы, сумевшие оказаться внутри виртуальных конструктов, этих зародышей новых миров, для полноценного влияния должны обладать высоким интеллектом и гибкой психикой, способной принимать иную, порой очень сильно отличную от привычной реальность. Принимать не в качестве игры, а именно что в качестве другого, но столь же полноценного мира. Двое же наших... объектов, при помощи которых мы пытаемся воздействовать на Скарлайг, этими качествами как раз не обладают. И никакая 'личная преданность' не способна компенсировать. Не хмурьтесь, мистер Степлтон. Вы хоть и глава нашей корпорации, но этот пост все равно не позволяет добавить ума и сообразительности тем, у кого он генетически не заложен. Увы-с, но это есть факт.
   На какое-то время в помещении воцарилась тишина. Впрочем, всего на несколько секунд. Заметно помрачневший председатель, коего ткнули носом в аспект бытия, в коем деньги не способны добавить подчиненным ни ума, ни кругозора, выцедил полстакана виски, закусил несколькими орешками и проворчал:
   - Проф, а давно вас знаю. Наверняка есть идеи.
   - Есть. Мануэла должна сконцентрироваться на поиске тех трех, о личности которых нам пока ничего не удалось узнать. Особенно насчет того из троицы, кто перенесся в Скарлайг совсем недавно.
   - Причины?
   - Его поведение в новом для него мире. Он воспринимает виртуальный конструкт именно как новую реальность, тому примером является завязывание крепких отношений не столько с другими игроками, сколько с порождениями искусственного интеллекта. Независимыми уже порождениями! Он как-то сумел это осознать и теперь действует исходя из их самостоятельности. Задел на будущее, если можно так выразиться.
   Впервые за все время этого собрания на лице председателя появилась слабая, но все же улыбка. Впрочем, он быстро ее стер, вернул на лицо привычное выражение властного полубезразличия ко всему, что ниже его положения. Маска, она давно стала привычной.
   - Мистер Лехман... Попробуйте приказать своим специалистам проникнуть в базу компании 'Мир Скарлайга' с целью отследить данные этого нового объекта интереса корпорации. Вдруг да получится.
   - Не получится, к моему сожалению, - развел руками тот. - При соскальзывании тела из реального мира в виртуальный конструкт рвутся все связи и невозможно отследить канал просто по причине его отсутствия. Конечно, я проверю, но мы всего лишь в очередной раз подтвердим уже сформировавшуюся закономерность.
   - Тогда будем искать более традиционными способами, - Степлтон не выглядел, да и не являлся опечаленным, говоря это. - Надо подвести агентов влияния к объекту, войти в доверие, а потом, узнав кое-что о жизни за пределами вирта, найти рычаги влияния. Кстати, профессор, вы наверняка уже собрали имеющуюся информацию.
   - Бесспорно. Похоже, что его игровой ник соответствует реальному имени. Макс, а точнее Максим. Славянин, это бесспорно. Похоже, образование высшее, возраст от двадцати с небольшим до тридцати лет. Судя по всему, имеет или имел отношение к силовым структурам. Все, больше нам ничего узнать пока не удалось. Он скрытен.
   - Все понятно. Тогда ставлю перед вами задачу. Форсироваться разработку объекта как наиболее перспективного, переводя поиск двух других на вторичный уровень приоритета, - немного помедлив. Степлтон добавил. - Двух наших Скользящих использовать в прежнем режиме, пока не будем пытаться поручать им то, к чему они, по уверениям как Тормасова, так и Лехмана, просто непригодны. А теперь перейдем к перераспределению финансовых потоков в зоне S...
  
  
  
  Глава 1
  
   Город Карах, ночь... И хорошее настроение. Несмотря на то, что лежу в кровати и смотрю в потолок, потому как для отдыха трех часов сна оказалось более чем достаточно. Три часа ничтожно мало для отдыха в реальном мире, но тут, в вирте, ставшем для меня местом постоянного и единственного на данный момент обитания этого более чем достаточно. Вот я и лежу, хотя отнюдь не в пошлом бездействии. Я думаю...
   А мыслей много, и все они пытаются претендовать на место главных. Тут и планы по прокачиванию себя любимого хотя бы уровня до сорокового-пятидесятого в кратчайшие сроки и вытекающие из этого возможные пути этой самой прокачки. Простые мысли, откровенно говоря если сравнивать их с остальными, куда как более серьезными. Рост в уровнях для моего виртвоплощения это же не самоцель, а всего лишь средство. Средство для того, чтобы Макс, ставший в мире Скарлайга тифлингом-техномагом смог скользнуть еще раз, на сей раз из мира вирта во внешний, то есть в тот, который для большинства есть первая и единственная реальность. Для большинства, но не для Скользящих - людей, способных жить как в телесной форме внешнего мира, так и в энергетической здешнего.
   Сложно все... Впрочем, я на иное сроду не рассчитывал. Напротив, из всех путей всегда старательно выбирал наиболее перспективные, но вместе с тем рискованные. А уж в последнее время события и вовсе пустились во весь опор. Перестрелка с террористами с и образовавшиеся многочисленные трупы во время опупеи с захватом заложников. Затем сведения, что я для их горных и не очень собратьев желанная мишень для кровной мести и подготовка к побегу... И совет моего друга Славки, выкопавшем городскую легенду о Скользящих. Все это было, причем по календарным меркам совсем недавно.
   Ну а в настоящий момент? Ага, мне и в стимпанковмкой атмосфере Скарлайга спокойно не сиделось. Союз с одними влиятельными игроками, а именно с Кругом, где основную роль играли тифлинги; искренняя ненависть других, а именно Гильдии Равновесия и клана Ледяных Убийц. Ну да. я основательно потоптался на их мозолях, да еще отпуская ехидно-циничные комментарии по сему поводу. Зато в результате определенный уровень известности. Да и репутация, пусть весьма специфического характера. Как уже и упоминал, тихо жить я не умею, да и учиться как-то не тянет.
   Мирно спящее рядом тело прекрасной леди слегка зашевелилось, переворачиваясь с одного бока на другой, но оставаясь все так же рядом. Вот и еще одна... причина. Лаира, девушка-драконида, ненаследная покамест принцесса клана шер Нект, порождение не внешнего мира, но непосредственно Скарлайга. Девушка, с которой у меня много что связано. При первом знакомстве мне довелось вытащить ее из лап работорговцев, а потом помочь отправиться в родные края. Ну а потом, спустя некоторое время, я оказался в ее клановой цитадели - и просто навестить, и по своим шкурным интересам. Вот из-за излишней въедливости и угораздило меня раскопать серьезный змеиный клубок дворцовых интриг, где Лаире отводилась роль или разменной фигуры, или просто жертвы без всяких прикрас.
   Результат? Очередная заварушка с трупами, довольно туманные перспективы получить серьезный приз, а заодно вполне реальные враги. Правда вряд ли они будут за мной охотиться. Там своя специфика. Им просто куда как выгоднее сидеть некоторое время и не отсвечивать. Компромат, который я сумел достать за брата Лаиры, официального наследника клана. Дюже вонюч и убоен. Он мог попытаться - да и пытался, чего тут скрывать - уничтожить и меня, и сестру, да только не получилось. Вот мы и здесь, в городе Карах, одном из сложных, неспокойных, но центров Скарлайга, где сталкиваются интересы множества кланов игроков-Тенерожденных и местных аборигенов всех мастей и оттенков.
   Лаира... Термин 'принцесса' к ней, признаться, подходит не так чтобы очень. Воительница, авантюристка, беспокойное создание - это да. Хотя при необходимости прорезаются и те черты, которые обязаны быть у настоящей аристократии: манеры, здравый ум, упорство в достижении поставленных целей. Что есть, то есть.
   Что же до меня, то я к ней просто привязался, уж больно редко попадается такое необычное, живое, оригинальное создание, да к тому же действительно красивое. И даже не надо пытаться намекнуть, что это всего лишь программа. Нет, тут все гораздо сложнее. Если человек перемещается в виртуальный как бы мир в форме чистой энергии, то... Догадываетесь? Ах нет! Что ж, мне и подсказать не столь сложно. Энергии всех игроков, их чувства и эмоции, они на протяжении довольно долгого промежутка времени как бы 'выдували в пустоте' новый мир. Совсем новый, вырастающий из изначально неодушевленного каркаса. Ну а бывшие болванки, порождения искусственного интеллекта, постепенно приобретали черты индивидуальности, получали ту искру, что делает их манекена личность.
   Теория? ПОКА да, особенно практически для всех находящихся в Скарлайге игроков. Но вот для Скользящих, к числу которых я имею полное право себя относить. Все по иному. Впрочем, это не к спеху, у меня на повестке дня другие проблемы.
   Я вернулся в Карах... В город, где мне бы по хорошему еще длительное время появляться не стоило, потому как объявленная на тифлинга по имени Макс охота испаряться в никуда не собиралась. Тогда зачем? Лаира, однако. Мне нужно было ее забрать из родового замка не в никуда, а в какое-то конкретное место. Вот и забрал, предварительно договорившись со знакомым мне представителем клана Мьельнир.
   Хотя какой там, к ангельской бабушке, договор! Сигурд, при всем моем к нему неплохом отношении, был не главой клана и не высокоуровневым игроком. Так, почти что начинающий по здешним меркам, хотя и знакомый по реалу тех, кто входил в верхушку Мьельнира. Вот на одного из них он меня и вывел, устроив встречу буквально через пару часов после нашего с Лаирой прибытия в Карах, а точнее в гостиницу 'Танцующий гхол'.
   Да, уж, встреча была действительно интересная и взаимовыгодная. Мысли сами собой скользнули в недавнее прошлое, заставив вспомнить достигнутые договоренности...
  
  ***
  (вечером минувшего дня)
   Нервы... Они все же дают о себе знать, как бы я ни стремился держать себя в руках на все сто процентов. Вот и сейчас, в этой комнате на втором этаже 'Танцующего гхола', ожидая одного из заправил клана Мьельнир, я немного беспокоюсь. Не столько за себя, сколько за Лаиру, находящуюся в соседней комнате, отделенной от этой лишь непрочной дверью. Второго входа туда нет, разве что через окно, но ломиться туда никто не намеревается, это было бы просто бессмысленно во всех отношениях.
   Драконида хотела сначала присутствовать, но мне удалось убедить ее, что подобная идея совсем неразумна. Убедить массой доводов, при этом не высказав главного. Какого? Не воспримут ее скорее всего, а от этого и на меня часть настроя рикошетом отразится. Подобное можно будет игнорировать чуть позже. Но не в случае первого разговора и возможного договора, нужного мне гораздо больше. чем клану.
   Стук в дверь и через пару секунд на пороге появляется Сигурд. Физиомордия довольная, а это значит только одно - его слова не просто выслушали, но к ним еще и прислушались.
   - Привет, Макс. А мы к тебе в гости, - Сигурд посторонился, пропуская вперед себя человека явно высокого уровня в типичном облачении говорящего с Духами. - В общем, представляю тебе своего друга по реалу и одного из лидеров нашего клана, Харальда. И он хочет с тобой поговорить.
   - Скорее уж 'не возражаю', - хвыкнул Говорящий, проходя в комнату и усаживаясь в кресло. - Хочет твой новый знакомец, у него к нашему клану интереса куда больше. чем у клана к нему. Ну а клан в моем лице будет слушать, внимательно взвешивать все плюсы и минусы. А потом уже и решение примем, исходя из услышанного и обдуманного.
   - Ну, тебе виднее...
   - Ты прав, Сигурд, МНЕ как раз и виднее. А ты пока последи, чтобы случайные гости уши возле двери не грели. И не делай обиженную морду лица, я же не говорю, что с другой стороны. С этой, друг мой, с этой.
   Мда, серьезный тип, как ни посмотри на него. И я даже не про уровень и экипировку, хотя последняя может вызвать непроизвольное слюноотделение как у игроков одного с Харальдом класса, так и у охотников за трофеями. Глаза. Они ощупывали пространство, выискивая теоретически возможную угрозу, остановившись сначала на моей персоне, а потом на двери, что вела в смежную комнату. И вот первый уточняющий вопрос:
   - Там эта драконида. Которую ты из ее клана умыкнул?
   - Да, она самая. Лаира шер Нект.
   - Понятно. Что имеешь предложить, Макс? За тобой, как шавки за мопедом, несутся члены Гильдии Равновесия и Ледяные. Ты умеешь наживать врагов, а прикрывать тебя от них без веской причины не вижу особого смысла. Я Мора и Кампанеллу к любимым авторам не отношу, а все утопии связаны со словом 'утопили'. Понимаешь, к чему разговор смещаю?
   - Понял, не дурак. А вот дурак бы не понял, - слегка усмехнулся я, потому как разговор пошел по вполне разумному пути, к которому я был подготовлен. - И уверяю, что ответ на вопрос вроде 'а на хрена ты нам нужен' у меня имеется.
   Харальд, довольно осклабившись, откинулся на спинку кресла, скрестив руки на груди. Он не спрашивал ни о чем, просто смотрел на меня и ждал продолжения. Дескать, тебе надо, вот ты и надрывайся, убеждая меня в своей правоте. Мля, а ведь действительно чуть ли не лучший выбор из всех возможных вариантов поведения. Уважаю. Ну а сказать... Сейчас и незамедлительно получишь ты у меня часть расклада. Надеюсь, что ум Харальда позволит ему оценить предлагаемую авантюру.
   - Да, у меня есть враги, это так. Но часть из них, пусть и меньшая, и твои враги тоже. Я про Ледяных Убийц. А коли так, то открываются определенные... перспективы.
   - Внимательно слушаю, продолжай.
   - Я сейчас действительно для Гильдии в меньшей степени, а для Ледяных в большей ассоциируюсь с чирьем на заднице. Вроде ничего опасного, зато раздража-ает... слов нет. А такую ситуацию можно и даже нужно обыграть. Только вот один я с подобным не справлюсь, это занятие отнюдь не для одиночки.
   - Интересно излагаешь, - Харальд оставался недвижим, но в глазах начал разгораться интерес. - Только нашему клану совсем не нужен конфликт с Гильдией Равновесия. Разный калибр. Да и предпосылок для вражды пока не наблюдается. А ты, уж прости, даже на самый маленький повод не тянешь.
   Я посмотрел на переминающегося с ноги на ногу Сигурда. Мой приятель явно и хотел бы что-то добавить, но несколько... тушевался перед клановым начальством. Что ж, это меня вовсе не расстраивало. Здесь же не благотворительная организация, а вполне трезвый расчет. Я же пытаюсь продать определенного рода 'товар', расхваливая его достоинства и скрывая недостатки.
   - Разве говорилось, что мой план включает в себя риски для вашего клана поссориться с Гильдией? Вовсе нет.
   - Риск само принятие тебя в наши ряды, - слегка скривился Харальд. - Мы стараемся защищать каждого из своих. Поэтому...
   - А вот чтобы не возникло 'поэтому', я предлагаю действовать более тонко.В плане, который мне удалось разработать, с нашей стороны прямо буду задействован лишь я один. А вот косвенная помощь - дело другое. Проверка места действия, предварительные расчеты, кое-какое оборудование, без коего никак не обойтись. ЭТО одному не вытянуть.
   - Не тяни мантикору за хвост, он ядовитый...
   - Не буду. Харальд. Я хочу стравить между собой Ледяных убийц и наемников Гильдии Равновесия. Стравить нагло, жестко, да к тому же опозорить что тех, что других. Если все пройдет гладко, они некоторое время с энтузиазмом будут вредить друг другу, тем самым давая возможность знающим о сути хорошенько погреть руки. Думаю, что лишним это не окажется.
   - Далеко не всегда реальность совпадает с планами.
   Тут я широко улыбнулся и развел руками:
   - Уважаемый, а что теряет Мьельнир? Ни-че-го! Пусть даже Гильдия и Ледяные Убийцы сцепятся единовременно - это все равно поможет. Поднимете последних на смех сразу, а не спустя некоторое время, только и всего. Что же до меня, так Гильдия еще очень сильно подумает, стоит ли им позориться дальше, уподобляясь бешеному носорогу, гоняющемуся за укусившим его за яйца комаром.
   - Хм... Мне это начинает становиться интересным. Немного, самую малость. Но в любом случае, Макс, я не собираюсь выделать тебе большое количество финансов в расчете на возможную окупаемость.
   - Этого и не потребуется. Минимум вложений, максимум эффекта. Но есть одна необходимая деталь.
   - Слушаю.
   - Моя спутница, Лаира, - я на мгновение стрельнул взглядом в сторону смежной комнаты. - Серьезных неприятностей в ближайшее время ей ожидать не стоит, но вот от обычных избавить е хочется. И опять же от клана не потребуется ничего сложного. Достаточно разрешить ей нахождение в вашей зоне влияния и оградить по возможности от любителей прокачаться за счет местных. Это реально?
   Харальд слегка склонил голову, словно рассматривая меня с другого ракурса. Видимо, мало-мало, но я сумел его удивить. Никак не вязались мои предыдущие дела - о коих ему, вне всякого сомнения, успели доложить - и вот эти прозвучавшие слова. Вот и пытался один из лидеров Мьельнира упорядочить имеющиеся у него факты обо мне таком странном. А ведь упорядочил, по глазам вижу!
   - Значит планы строишь насчет принцессы не самого мелкого клана драконидов. Индивидуальная линейка заданий, возможные тайники клана Нект? О нет, я не задаю вопросов тебе и уж точно не требую ответов. Так, мысли вслух.
   - И?
   - И я соглашусь выполнить твою просьбу. Более того, предоставлю выбор между обычным членством в клане и статусом 'гостя клана'. Для тебя. Твоя же... спутница в любом случае получит лишь последний.
   В этом я даже не сомневался. Местные персоны, в отличие от игроков, априори не могли состоять в кланах, образуемых Тенерожденными. Да туда их никто и не пригласил бы. Правила, наложившиеся на психологию, от коих ни спрятаться ни скрыться. Что же до выбора...
   - Я предпочту статус гостя, Харальд.
   - Вот видишь, Сигурд, - слегка улыбнулся тот, разворачиваясь в сторону стоявшего возле двери соклановца. - Человек выбирает то, что ему в настоящий момент более выгодно. Не пойму, правда, чего здесь больше, осторожности или хитрого расчета, но оно не столь важно. Учись азбуке интриг, оно пригодится. И здесь, и в реальном мире.
   - Но почему...
   - ...Макс выбрал статус 'гостя клана'? - завершил до конца не озвученный вопрос Харальд. - Ему был дан выбор. Один вариант предусматривал меньший риск, но вместе с тем ограничение свободы действий. Он же предпочел риск, но с сохранением почти полной свободы. Проще говоря, он или не любит подчиняться вообще. Либо хочет всегда быть во главе, а не под управлением. И это хорошо согласуется с тем, что ты мне про него рассказывал.
   - Сложно тут все, - махнул рукой Сигурд. - Мозги у меня наизнанку вывернутся от всех твоих штучек в стиле Макиавелли.
   - Значит так и останешься бойцом клана, - философски подметил Харальд. - Хорошим бойцом, это я тебе и сейчас могу сказать, но не больше. А вот если надоест находиться в этой 'экологической нише', тогда придется научиться высокому искусству интриг, оно же политика. Ну а с тобой, - тут он вновь сконцентрировался на моей персоне. - С тобой мы сейчас во всех деталях обговорим тот самый план который ты хочешь предложить...
  
  ***
   Выплыв из воспоминаний, я вновь напомнил себе, что все прошло успешно. Статус гостей клана Мьельнир для меня и Лаиры, одобренный план по стравливанию между собой Гильдии и Ледяных. Правда поработать над последним придется ой как серьезно, ну так я и не возражаю. Плюс есть еще одна деталь, которую клану Мьельнир знать совсем не требуется.
   Какая именно? Мои тесные связи с Кругом, само собой разумеется. Непременно свяжусь в самое ближайшее время непосредственно с Аффометом. На кой? А чтобы попробовать вытрясти поддержку Круга в моем конфликте с представителями Гильдии Равновесия. И еще...
   Лаира опять заворочалась, явно решив на какое-то время выплыть из сонных грез. Интересно, я случайным движением ее побеспокоил или простое совпадение? Ну да не столь важно.
   - Не спишь, - констатировала она очевидное. - Что-то случилось или?..
   - Ничего, чудо ты мое крылатое. Просто думаю. Ты же знаешь, нам, Тенерожденным, спать очень мало требуется. Вот и смотрю в потолок, обдумывая планы на ближайшее время. А их у меня много.
   - А у меня?
   - Не меньше, - подмигнул я дракониде. - Непременно устроим твоим едругам массу неприятных сюрпризов. Фантазии и хитрости на эти дела в достатке. Ну а насчет средств и возможностей постараюсь решить в скором времени.
   - Ну тогда ладно. Я дальше спать, а уж поурту поговорим... Или чуть позже...
   Сладко зевнув, Лаира устроилась поудобнее и уже через минуту-другую ее дыхание стало ровным. Спит. Вот и отлично. Я же, чтобы не потревожить сон девушки, аккуратно переместился из кровати в кресло, после чего озаботился стаканчиков прохладительного из местного аналога холодильника, а заодно и сигареткой. Пришла пора не просто набросать предварительный скелет плана, но и придать ему полную завершенность. Ту самую, о которой людям из Мьельнира знать как-то и не следует.
   Для удобства снимаю стимкомп с руки, кладу его себе на колени и начинаю печатать сообщение Аффомету.
   - Приветствую, Посвященный шестого Круга. Гримасы демонов судьбы вновь занесли меня в город Карах, где по моему следу наверняка пойдут охотники Гильдии Равновесия. Но есть возможность устроить им веселые сюрпризы. Будет желание поспособствовать?
   Отправляю послание и жду. Добил первую сигаретку, прошелся по комнате, остановившись полюбоваться видом на ночной город. Вот и вторая курительная палочка в дело пошла. Только я уже был готов констатировать, что Аффомету сейчас не до моих посланий, как не вибрация техномагического устройства доказала обратное. Что ж, тем лучше.
   - И что же тебе ночью то не спится?! И зачем, во имя Лоос, ты полез туда. где за тобой идет охота? - эмоции в этих напечатанных словах били фонтаном. - Но если ты хочешь плясать в жерле действующего вулкана. То не вижу смысла тебя останавливать. Более того, попробую подумать относительно помощи. Что тебе нужно?
   - Утечка информации к Гильдии Равновесия. Не грубая, а такая, чтобы только умные личности могли просечь ситуацию и сделать нужные выводы. Я скину несколько мест в Карахе, где я могу устроить западню, так что нужно будет вывести на какое-то из них. Время свободное, но меня о нем предупредить надо не в последний момент.
   - Будет решено. Кругу выгодно подобное отвлечение внимания некоторых персон из Гильдии. Ну а ты, Макс, получишь в скором времени новое задание. А может уже сможешь выбирать одно из нескольких. Да, юный тифлинг, ты уже успел подрасти до такого уровня. Жди сообщений.
   Вот и поговорили. Продуктивно, ничего не скажешь, жаловаться грешно. Разве что... А нет, вопрос снимается. Стимкомп отплевывается системным сообщением насчет поступившего задания.
   'Получено задание от Посвященного шестого Круга Аффомета. Устроить ловушку представителям Гильдии Равновесия и нанести попавшим в нее максимальный ущерб. Время выполнения станет известно после поступления дополнительной информации. Условия выполнения - вариативны. Награда: опыт, деньги, возможность в дальнейшем выбирать задания от Круга из нескольких вариантов'.
   Серьезные бонусы угрожают выдать в случае успеха. А значит и дело предстоит не из легких. Ничего, я еще и с Мьельнира стрясти 'на бедность' постараюсь. Не жадности ради, а скорее предусмотрительности для. Ну а пока - надо разобраться с накопившимися единицами умений и характеристик. Их у меня мно-ого благодаря рискованной эскападе с похищением моей дракониды из родных мест.
   Характеристики, числом двадцать четыре. Раскинуть получится быстро и без особых раздумий. Восприятие и ловкость мне, как Скользящему, не сильно критичны. И не потому, что не важны, тут совсем иное. Я те особенности, за которые они отвечают, в реале хорошо развивал, а оказавшись в мире Скарлайга ЦЕЛИКОМ, 'скользнув' в него, утащил за собой и умения внешнего мира. Так что до поры до времени старыми запасами обходиться могу. Ну а дальше видно будет.
   Итак, пять единиц в выносливость, ибо толщина тушки необходима любому из нас. Затем семь единиц в интеллект, ну а остаток в волю, ибо для техномага энергии много не бывает, бывают лишь импланты, жрущие ее в немеряных количествах. Угу, отлично. Теперь переходим к сложным процедурам, сиречь к умениям.
   Умения... Развиваю я две основные для меня ветви: Повелителя Духа и собственно линейку имплантов. Новые полезности откроются на тридцатом, то есть на следующем рубеже. До которого мне осталось не так и далеко. Значит, часть из одиннадцати единиц зарезервируем. Зато другую вложим сейчас, ведь дело планируется не абы какое.
   Думай, Макс, шевели соображалкой! До новых, интересных имплантов пока не добраться, их не открыли. Остается либо открыть возможность усовершенствования уже имеющихся, или... Есть тут одна штучка под названием 'Песня сирены'. Как следует из названия - имплант этот действует на голосовые связки, давая возможность очень серьезно видоизменять собственный голос. Обычно техномаги не особенно его замечают на низких уровнях, а потом, когда прокачиваются до серьезных высот, им просто не с руки вкладывать массу единиц умений. Ну а мы пойдем другим путем.
   'Песня сирены' на первом уровне всего-навсего позволяет усилить голос. Полезно разве что для тех кто нуждается в способности громко орать. Сферический пример в вакууме - сержант на плацу, дрессирующий новобранцев. Пустышка. Как ни крути. Второй уровень умения расширяет диапазон звуков, которые способно издавать человеческое - или там эльфийское, что не суть важно - горло. Тоже пустышка с точки зрения полезности? Не совсем, это ведь промежуточная модификация, потому как третий уровень 'Песни сирены' выводит на действительно важную способность. Ну не считать же мелочью возможность подражать голосу любого из тех, чей голос ты слышал на протяжении некоторого времени. Затраты же тут - активация 20 единиц, для поддержки 5 единиц в минуту.
   Вот сюда три единицы умения и вбухиваю. Ничуть не жалко, если честно признаться. Умение мало того что само по себе полезное, так ведь дальнейшее развитие приведет к еще более серьезным плюшкам. В том числе и боевым, как бы парадоксально это ни звучало. Осталось лишь купить да установить, ну да это пока терпит.
   Дальше к работе с духовной энергией переходим, а именно усиливает активную защиту и еще более активное нападение. Иными словами, две единицы в Шоковую Петлю, да столько же в Разящий Доспех Духа. Все, для моего нынешнего уровня развитие этих двух заклятий упирается в потолок.
   И... хватит. Оставшиеся четыре единицы в резерве, ведь тридцатый уровень вот-вот ожидаемо нагрянет. Остается, пожалуй, прилечь рядом с мирно спящей девушкой и просто расслабиться. Подремлю малость, а затем по полной включусь в подготовку к важным событиям.
  
  
  Интерлюдия.
  Аналитический отдел Корпорации.
  
   Мануэла, откинувшаяся на спинку дивана с личной комнате отдыха, чувствовала себя разбитой. Дела, их было слишком уж большое количество, а время в сутках так и оставалось ограниченным 24 часами, из которых часть требовалось выделять на еду, сон, красивых мальчиков. Иначе и свихнуться недолго. Да. были помощники, порой небесталанные, но особо важные поручения все равно приходилось держать под личным контролем. Особенно последнее, связанное с поиском этого Макса, новообразовавшегося Скользящего, которым так сильно заинтересовался Степлтон.
   Лехман и Тормасов, гори они в геенне огненной! У Мануэлы Гонсалес всегда были проблемы во взаимоотношениях с этими двумя членами совета директоров Корпорации. Разные подходы к решению проблем, стычки в борьбе за влияние, да и личные мотивы присутствовали, чего уж там. Но слово председателя, то есть Степлтона, было законом. Власть и деньги, деньги и власть - вот то, что олицетворял этот человек. А заодно и серьезные планы относительно возможностей этих самых Скользящих.
   Насчет возможностей она была согласна, но методы... Жесткость и еще раз она же. Был бы человек, а принудить его к сотрудничеству всегда можно. И лучше уж туповатый, но исполнительный инструмент, чем те, которые стремятся сохранить свободу действий, которую им по статусу иметь не подобает.
   Нет, надо расслабиться... Помассировав виски, женщина потянулась в маленькой золотой коробочке, где хранились таблетки, над которыми в свое время изрядно поработали химики из научного отдела. Те, относительно кого она была уверена, которые не имели тесны связей с профессором.
   Добыв оттуда одну маленькую таблетку насыщенно желтого цвета, Мануэла положила ее под язык, как и предписывалось по инструкции. Теперь надо было как минимум минуту попробовать отрешиться от всего окружающего, пока стимулятор сделает свое дело.
   Не смотреть, не слушать, даже по возможности не думать. И тогда... Мягкая волна подхватила ее разум, ласково дотрагиваясь до самых потаенных уголков подсознания. Наполняя энергией и уверенность. И схлынула... правда оставила кое-что после себя. Гонсалес улыбнулась, вспоминая, что разработчики этого препарата советовали принимать его не больше чем раз в два -три дня. Она хоть и следовала этому, но вот сейчас ей придется нарушить традицию. Ненадолго.
   Значительно взбодрившись, Мануэла потянулась за материалами, которые ей недавно доставили. В них говорилось об окружении Макса в Скарлайге, равно как и о том клане, с которым явно намечались хорошие отношения. Итак, клан Мьельнир... А у парнишки хороший вкус! Женщина попробовала прикинуть иные возможные варианты и убедилась, что по первому впечатлению выбор был оправдан.
   Аналитическая записка. Клан Мьельнир.
  Личный состав: около 250 активных членов, единая культурная группа (славянская), ядро клана знакомо в реальном мире.
  Лидер: Харальд. В реальном мире Алексей Нечипорук, 33 года, заместитель начальника службы безопасности Прима-банка. Формально управляет кланом вместе с еще двумя своими знакомыми по реальному миру, но по факту решения пинимает единолично, хотя и учитывая мнения 'соправителей'.
  Место базирования: город Карах. В других городах клан постоянного представительства не имеет, предпочитая быть сильным в одном месте, а не распылять состав, ослабляя ударные группы.
  Зона влияния: клановый квартал размером 1/5 от стандартного. Доля престижа принесена в жертву из-за бонусов, получаемых в защите. Клан владеет несколькими трактирами и по совместительству гостиницами, имеет интересы в доставке запрещенной продукции за пределы Караха. Члены клана выступают в роли наемников, обеспечивая как охрану и сопровождения, так и ликвидацию целей широкого круга.
  Союзы: долговременные отсутствуют, но при необходимости заключаются тактические соглашения. Это связано все с тем же стремлением к самодостаточности, культивируемой лидером клана.
  Враги: Ледяные Убийцы, Ангелы Возмездия, Перевертыши. Наиболее мощными являются первые.
  Рекомендуемые меры влияния: подкуп желательно применять лишь к рядовым членам клана. Харальд и его окружение достаточно обеспечены, к тому же питают сильную неприязнь к попыткам подкупа. Следует учитывать особенности этноса, к которому они принадлежат. Возможно воздействие через руководство Прима-банка. Принесет эффект, если к тому времени объект 'Макс' не станет для Харальда не просто приятелем, но ценным кадром. В последнем случае силовые методы воздействия или угрозы друзьям и родственникам.
  Примечание. Осторожно! Попытки силового давления способны привести к непредсказуемым результатам. 'Загадочная русская душа' - это не просто выражение.
   - Какие вы сложные, загадочные русские мальчики! - промурлыкала Мануэла, отбрасывая в сторону докладную. - Перевести что ли эту проблему на Тормасова? Или все же нет, а то слишком большое влияние получит. Ведь тоже оттуда, потому и непредсказуем в некоторых областях. Хотя гениален, это даже я признаю.
   Ответа, конечно же, не последовало. Поскольку в комнате больше никого и не наблюдалось. Но вот была у женщины такая привычка - разговаривать как бы с пустотой, выводя особо важные мысли на поверхность. Так лучше думалось. Разумеется, она позволяла себе так расслабиться лишь после тщательной проверки на тему подслушивающе-подглядывающей аппаратуры.
   Впрочем, решение уже было принято. Сначала золотой дождь, а только потом, если не получится, в ход пойдут угрозы. И плевать на предупреждение аналитиков ее команды. Сломить можно любого. Главное надавить с достаточной силой и не оставить объекту шанса спрыгнуть с разогнавшегося поезда. А все неудачи в подобных случаях всего лишь огрехи исполнителей и планировщиков. Сама же идея слабых мест не имеет, независимо от того, к кому применяется. Одиночка бессилен перед системой, так было всегда.
   Встав и потянувшись с грацией уже немолодого, но сытого и холеного хищника, Мануэла подошла к встроенному в стену зеркалу и внимательно посмотрела на свое отражение. Пусть первая молодость была уже позади, но косметика, а в последнее время и пара подтяжек поддерживали ее красоту на вполне себе высоком уровне. Да и стиль, совмещавший в себе элементы бизнес-леди и женщины-вамп действовал на кавалеров немногим слабее ударной дозы виагры.
   Достав из кармана мобильник и набрав привычный номер, Мануэла бросила короткую фразу-приказ:
   - Буду дома через полчаса. Через час пригласите ко мне Алекса.
   - Но...
   - Никаких 'но'. Если ему будет лень отрывать от сиденья гоночного авто свою накачанную в спортклубах задницу, то напомни, что стоит пошевелить пальцем... В общем, сам поймет.
   - Будет исполнено, сеньора.
   - Я и не сомневалась, - усмехнулась Гонсалес, уже нажав клавишу отбоя. - И только попробуй опоздать, мальчик... 'Мамочка' желает развлекаться. А работа подождет до завтра.
  
  
  Глава 2
  
   Да, нелегкая это работа - во болото тащить бармаглота... Особенно если в качестве болотной трясины выступает полузаброшенный склад, на котором из относительно ценного имущества лишь случайно залетающие сюда гарпии за прокапывающиеся сквозь грунт монстрики, мило называемые 'скульпторами'. Прозывают их так по той причине, что умеют, паразиты, распылять на небольшой области очень клейкую гадость, делающую из попавших под раздачу этакие живые скульптуры. Правда живыми они остаются недолго, ровно до того момента, как удачливый 'скульптор' не решит выпить из своей жертвы все соки. А решает он это быстро, максимум через полминуты после удачного плевка.
   Почему именно это место? А удобное оно, вот в чем нюанс. Опасное для совсем уж низкоуровневых Тенерожденных и местной мелкой гопоты, высокоуровневые товарищи сюда не полезут, ибо толку ноль. А остальные? Могут, но весьма нечасто, потому как спуск в новы 'скульпторов' могут найти лишь те. Кто предварительно выполнил определенную цепочку квестов. Только вот не пользуется она особой популярностью, ибо времени уходит много, а толку, как говорилось в популярном мультике. Маловато будет.
   Так или иначе, а место было выбрано, время тоже назначено. Оставались лишь последние 'штрихи к портрету'. В частности, последние проверки установленного на месте будущей ловушки оборудования, а заодно и путей отхода. И вот с этим могли возникнуть некоторые сложности. Одна из сложностей сейчас стояла рядом и сверлила меня не самым добрым взглядом.
   - Ну и что ты. Лаира, так эмоционируешь по столь малозначимому поводу? Я же в дцатый раз тебе повторяю, что проблем особых ожидаться не должно, почти все подготовлено, а форс-мажорные ситуации... тут уж как карты лягут.
   - Вот. Макс, и я о том же! Одному тебе идти неразумно, а я пригодиться могу.
   - В любой другой ситуации - нет вопросов. Но тут вряд ли это уместно. Ты воин, а магических возможностей ровно ноль без единой палочки. Я поневоле буду отвлекаться, а это недопустимо.
   Чувствуя, что разговор вот-вот может выйти на нежелательную стадию откровенной разборки 'кто есть ху', усиленной чисто девичьими особенностями, я только и мог, что обнять разволновавшееся чудо с крыльями и пообещать:
   - Следующим номером займемся одной из твоих проблем. А тут уж без твоего самого непосредственного участия никак не получится. Договорились?
   - Угу... - кивнула Лаира. Мигом переходя от взвинченного состояния к расслабленному. - Просто тут все чужое, а хочется чем-то важным заняться.
   - Так займись. Здесь проблемы нет. Даже более того, я буду очень рад, если тыво всех подробностях распишешь те планы, которые сейчас если где и находятся, то только в твоей прелестной головке. Ну что, договорились?
   - Буду работать. Только ты постарайся поскорее вернуться.
   - Все возможное сделаю, но не в ущерб сегодняшней затее. Кстати, она и тебе помочь может, - почувствовав, что на меня вот-вот вывалят ворох вопросов, я добавил. - И об этом тоже после возвращения. Не стоит рассматривать шкуру неубитого дракона. Если что срочно понадобится - связывайся с Хель или Хельги - этим двоим можно верить. Не абсолютно, но и это в нынешнем раскладе неплохо. Все, не пропадай тут.
   И все равно, покинуть комнату мне удалось лишь минуту спустя. Лаира не упустила возможности расцеловать 'на дорожку', да пообещать, что честно-честно будет работать в поте лица за ради скорейшего составления важных планов. Тут я ей верил - планы у девушки наверняка были наполеоновские. Наверняка еще успею задолбаться, воплощая в жизнь хотя бы определенный процент от общего числа.
   Выйдя из 'Танцующего гхола', я без малейшего удивления обнаружил поблизости стоящий на обочине незанятый экипаж. Уж о такой мелочи точно позаботились. Может аффометовские помощники, а может и народ из Мельнира. В любом случае мне сейчас надо ехать по заранее обговоренному маршруту, причем так, чтобы не спровоцировать возможных шпиков на активные действия раньше намеченного момента времени.
   Итак, первый пункт маршрута - небольшая алхимлаборатория, адрес которой мне дал Урзалл. Ругался, конечно, что Аффомет озадачил его этим заданием неожиданно, из-за чего прилось напрягать своих подчиненных. Ну да это дело житейское. Тем более старый техномаг и алхимик всегда любит ворчать. Зато распоряжения своего начальства выполняет и надежно, и в срок.
   Командую водителю остановиться и гвоорю, чтобы тот ждал. Плата внесена авансом, причем с солидным запасом, поэтому могу кататься хоть до морковкина заговенья.
   Мда, место, скажу я вам, так себе. Район средней руки, само заведения выглядит бедновато. А уж зайдя внутрь, я удостоверился, что ЗДЕСЬ вряд ли производят действительно ценные и качественные алхимические составы. Зато работать в качестве посредников - иное дело.
   Вот и он. Посредник. Простой на вид человек в возрасте, приближающемся к пожилому и не выглядящий опасным противником. А вот что таится под маской этакого добродушного торговца среднего пошиба - это разве что боги ведают, за Урзалл, который сие место назвал. По крайней мере, наведя осторожные справки, я не слышал, чтобы в этом месте пытались пакостить клиентам. Следовательно, есть на то серьезные причины. Это же Карах, а не эльфийская богадельня для убогих на голову, тут для нормальной жизни нужно иметь или силу, или связи.
   - Позвольте проверить ваш стимкомп, почтенный, - пробормотал человек, дотрагиваясь до девайса чем-то вроде присоски. - Ага, вот как... Что ж, это действительно вы. Сейчас я передам вам посылочку от известного вам лица.
   - Я вам что-то должен?
   - Нет-нет, все уже оплачено, - улыбнулся посредник, извлекший из складок своего бесформенного одеяния небольшой запечатанный сверток. - Проверьте сохранность, дабы к моему респектабельному в наших кругах заведению не было претензий.
   Кивнув, я двинулся в сторону ниши, специально предназначенной для подобных целей. Оказавшись внутри, дернул за рычаг, и спустя несколько секунд от остальной части помещения меня отгородила силовая завеса, прозрачная с моей стороны, но абсолютно непроницаемая снаружи. Мда... Действительно серьезная посредническая контора под ширмой захудалой лавчонки, производящей и торгующей второсортной алхимией.
   Разворачиваем, смотрим... Отлично! Все по предварительной договоренности, ничего не забыто. Эликсир отвращения внимания, который мне сильно понадобится, когда потребуется уходить. Причем эликсир не в склянке, а в одноразовом инъекторе, который приклеивается к телу и срабатывает по команде.
   Активатор установленных на месте засады ловушек. Они не абы какие, а настоящий эксклюзив. Причем упор тут сделан не на мощь, а на скрытность, чтобы ни одна любопытная зараза не смогла обнаружить. И настройки у них... М-м, просто прелесть, как раз под условия задачи, перед нами поставленной. И, само собой разумеется, мне они вреда нанести не должны, это приоритетным пунктом оговорено.
   Ну и на десерт - кристалл-идентификатор, который занимает важное место в плане. Но ценность имеет равную нулю. Почему так? А вот сейчас появится повод удостовериться.
   Убрав защиту с ниши, я вышел в комнату и. поблагодарив посредника за услуги, покинул сие гостеприимное и однозначно полезное заведение.. Экипаж был на том же месте. где я его и оставил. Осталось только залезть внутрь и оправиться к следующему месту, мимо которого никак не проехать. Вот только...
   Сильно не понравились мне две личности в пределах видимости. Казалось бы стоит орк в кожаной, усиленной руническими письменами, броне. Ну смотрит он на девочек, рекламирующих свои услуги, так это и нормально, против физиологии не попрешь, у местных все реакции абсолютно естественные. Ан нет, не все так просто.Заметно, что взгляд его то и дело притягивается к полуорчанке, а он его отводит, усиленно разглядывая менее интересных жриц любви, но расположенных ближе к моему экипажу. Непорядок, однако!
   А вот еще один, на сей раз тангар. Табачку ему для трубки прикупить захотелось. А сортов много, а все попробовать надо. Вот и гоняет бедного лоточника на предмет попробовать всего и помаленьку. Видно, что ведет себя пристойно, финансы наверняка неплохие засветил, раз торгаш перед покупателем так и стелется. Идеальная прикрышка для длительного времяпрепровождения. И все бы ничего, да только расположение идеальное, чтобы полностью контролировать все сектора. Не слишком удобные для орка. В паре работают, причем ой как не дети малые. Профи, млин. И явно не Ледяные. Не-ет, это гильдия, тут и к гадалке визиты наносить не стоит.
   Сбрасывать хвосты? А на кой? Только так, минимально необходимые меры предосторожности, дабы не вызвать у шпиков подозрения как раз излишней для меня беспечностью. И вообще, я еду в банк! Не абы какой, а весьма солидный, работающий с серьезными финансами, а также славный самой высокой в Карахе защитой индивидуальных сейфов.
   Что за шуточки такие странные? Ведь у меня просто не успели образоваться ценности настолько серьезные, чтобы нести их в банк на сохранение. Так то оно так, но это еще вопрос, потому как о прихваченном Лиарой из родового замка добре позаботиться в ближайшее время ой как стоит. Только это ЕЕ вещи, я тут могу лишь советовать.
   А советовать придется. При всех своих немалых достоинствах, прелестная драконида не слишком раньше заморачивалась финансовыми вопросами. Совсем не слишком... Да и прихваченные ей в спешке вещи надо на досуге рассортировать: что продать сразу, что оставить в резерве, что продавать не стоит ни при каких раскладах. Ну а на полученные средства красотку экипировать следует, да по высшему разряду. Да, именно так. Я, хоть и считаю себя джентльменом, с моими нынешними средствами никак не потяну еще и ее амуницию. Тут бы со своими тратами разобраться.
   Траты... Глядя в окно экипажа на проплывающие мимо особняки, я поневоле улыбнулся. Дело тут не в том, что Карах дорогой город. Нет, тут дорогая лишь земля и недвижимость, но это чисто клановые дела, я от них пока ой как далек. Остальные же цены одинаковы по всему Скарлайгу. Тут иное. Дорог и сложен сам класс техномага. Импланты надо те только изучить, но еще и купить, а потом установить. А все это стоит немалых средств. Вот они, те самые проблемы при прокачке, и чем выше уровень, тем болеешь средств приходится вкладывать.
   Дисбаланс? Вовсе нет. Есть определенные профессии, позволяющие после долгого и упорного их развития, производить самому некие полуфабрикаты, из которых более развитые спецы и делают те самые импланты. Только для меня подобным путь совсем нерадостен. Я никак не впаду в энтузиазм насчет долгих часов и дней, потраченных на развитие чисто профессиональных навыков, хотя некоторые и находят это интересным. Не мое и все тут. Да и цели у меня.... Специфические по любым меркам. Вот и кручусь юркой змейкой, выискивая рискованные, но перспективные пути. И пока получается, что не может не радовать.
   'Техно-банк'. Массивное, далекое от изящества здание, возле которого вечно толпится народ, на платной стоянке дожидаются хозяев экипажи неистребимо стимпанковского колорита. Возле некоторых из них стоят личные водители, порой и охранники, что дожидаются возвращения хозяев.
   Мне тоже надобно туда. Не так чтоб надолго. Пройти в одно из сейфовых помещений, открыть с помощью стимкомпа и кристалла-идентификатора один из них - из разряда тех, где принято хранить рубиново-сапфировые россыпи, забрать все имеющееся, да и отправиться восвояси. Только никому неведомо, что кристаллы в мешочках - всего лишь аметисты, то есть наименее ценная платежная единица в мире Скарлайга. А вот сами упаковки из-под рубинов.
   Обманка. Спектакль, разыгрываемый специально для Гильдии Равновесия. Я, если быть откровенным, понятия не имею, какую легенду для меня придумали и реализовали деятели из Круга. Зато ее успешность уже очевидна. Хвосты из числа ревнителей равновесия присутствуют, настроены они серьезно, а отсюда можно делать выводы. Ну а в реальность они оформятся чуть позже, когда я окажусь на месте, на территории того самого полуразвалившегося склада. Значит, туда и отправляюсь, не теряя зря времени.
  
  ***
   Ай да молодцы, ай да красавцы! Тех двух личностей, которых я засек возле посреднической конторы, уже не наблюдалось. Слились грамотно, наверняка уступив почетные должности хвостов другим, еще не прмелькавшимся. Флаг вам и в руки, и в задницы, родимые вы мои. Вы уже успели заметить мои визиты в банк и к посредникам, наверняка доложили и о том, что из сейфа были извлечены мешочки, в коих банк обычно помещает кристаллы рубина. Вывод тут ожидается довольно стандартный: тифлинг Макс, связанный с Кругом, тащится на встречу с целью оплатить нечто важное. Место встречи Аффомет наверняка слил тонко, но однозначно, время тоже. Примерное, конечно, но и этого более чем достаточно.
   Интересно, Ледяные Убийцы уже там? Должны быть, ведь лидеры Мьельнира просто должны спровоцировать своих давнишних врагов. Ведь 'ледышки' народ довольно простоватый, с интригами у них всегда кисло было, как говорил Сигурд и подтвердил минувшим вечером Харальд. А им врать резона нет. Тут же не похвальбы ради говорилось, а исключительно для более четкого планирования серьезного удара по репутации конкурента.
   Все. Приехали. Добавляю к уже внесенной плате неслабые чаевые. Не то чтобы оно надо, просто вот захотелось и все тут. Выхожу из экипажа и, приведя в полную готовность оружие, активировав необходимые сейчас импланты. Двигаюсь вперед. Склад не слишком далеко, всего пару минут неспешным шагом, но здесь уже возможны нападения тех же гарпий. Тут уж зевать не стоит, а то будет крайне обидно, если даже не убьют, а просто покусают.
   Накаркал! Едва только подошел практически ко входу - точнее одному из нескольких - как откуда то сверху спикировали две пернатые тушки этих полуптиц. Значит, пришла пора заняться браконьерством, то есть изничтожением довольно редких в Скарлайге монстриков.
   Активируется заранее начитанное заклятье Шоковой Петли, а вместе с магическим оружием вступает дело и стрелковое. 'Кувалда' в руке отплевывается железными подарочками, грохоча на всю округу, но исправно делая дырки в тварях. Мало того, тут еще и отбрасывающее действие, про него тоже забывать не след.
   Хорош этот несколько устаревший по меркам местных, но оченно мощный револьверного типа метатель. Краем глаза вижу системные сообщения о том, что гарпиям наступил окончательный кабздец. Оно и неудивительно, ведь эти комки перьев и изломанных костей унесло далече, а шариться в мусоре за ради сбора скромного лута...В другой ситуации я не упустил бы и этой добычи, ибо мое, с бою взятое, но только не сейчас. Нынче я играю роль в спектакле. Где сам являюсь одним из режиссеров. А роль эта не предусматривает такого поведения. Так что на всякий случай осмотримся на предмет других тварей, а заодно перезарядимся. Ведь 'кувалда' у меня восьмизарядная, не более того.
   Захожу внутрь, прислушиваясь к любому шороху. Уверен, что меня давно и с энтузиазмом ждут, но 'комитет по встрече' от клана Ледяных Убийц шуметь до поры до времени не станет. Напротив. будет сидеть, аки мышь под метлой, ожидая подходящего момента. Они же из-за прогнанной мьельнировцами дезы тоже думают, что я здесь встречаюсь насчет переговоров по контрабандной доставке алхимического сырья в Карах.
   Иду... Поднимаюсь по лестнице на второй этаж, затем двигаюсь по коридору, который и должен привести меня в обширное помещение, заставленное начинающими разваливаться ящиками да контейнерами. Пустыми, само собой разумеется, ибо все ценное отсюда давно вывезли.
   Захожу, пару секунд осматриваюсь, после чего вроде бы совершенно случайно подхожу к одному из ящиков, на который и присаживаюсь, положив метатель на колени. Надеюсь, что все получилось более чем естественно, переиграть сейчас может оказаться опаснее чем недоиграть. Теперь еще набрать короткое сообщение на стимкомпе и отправить его на заранее названный адрес. На всякий случай, вдруг каким-то образом на малых расстояниях могут отследить нажимаемые клавиши. Нет, не взломать, ибо это никому не под силу, кроме совсем уж крутых хакеров и админов, а всего лишь последить чисто визуально. Магия, она в Скарлайге многое может, это я неоднократно убедился.
   Проверяю активатор поставленных ловушек... Хм, все замечательно. Стоят, готовы к действию, а заодно показывают присутствие в самом помещении и поблизости множественных целей.
   А мне сейчас надо самую малость подождать. Надеюсь, что агенты Круга пошлют на стимкомп сигнал насчет момента, когда спектакль должен перейди в следующую стадию. Тогда и только тогда надо будет провоцировать невидимых, но присутствующих здесь врагов.
   Минута, другая, пятая... Тянуть время так сильно вряд ли стоит. Если не поступит сигнала, я начну действовать на свой страх и риск! Прямо сейчас и ни мгновением позже.
   Сигнал. А он означает только одно - гости из Гильдии Равновесия начинают стягивать кольцо вокруг этого склада. Хорошо еще, что не стали рисковать и устанавливать тут заклятья подслушивания-подглядывания. Наверняка в условиях дефицита времени сочти риск раскрытия своего интереса слишком большим. Ну так на то у нас и был расчет.
   Итак, поехали... Не вставая с ящика, заявляю:
   - Ну что, почтенные господа и возможно дамы. Мне как-то уже надоело сидеть тут и ждать, пока проявитесь. Понимаю, конечно, что прежде чем получить аванс за поставки. Надо проверить, а не привел ли курьер на своем хвосте всяких нехороших субъектов. Так уже несколько минут прошло, можно было два раза все вокруг прощупать и просканировать заклятьями многочисленными. В общем, 'всем выйти из сумрака'!
   Купятся? Если да, то просто замечтательно. К тому же у меня есть чем подогреть возможный нездоровый энтузиазм представителей 'ледышек'. Харальд упоминал, что у представителей этого клана жадность частенько превозмогает рассудок. Попробую обыграть это столь полезное мне качество.
   Воздух пошел рябью, как это случается в раскаленном климате пустынь. И из этой самой ряби появились двое. Люди. Один из которых явно скаут, другой... темплар-храмовник. Угу, спецы по скрытности, причем один явно работает на магии. Другой же на немагических умениях, усиленных эликсирами или же амулетами. К тому же появились тут явно не представители тупого силового подхода. Те наверняка остаются на своих местах, готовясь вступить в игру позже. Сейчас будет попытка разговора. Наверное.
   - Ты должен нам кое-что передать, - не спрашивает, но утверждает скаут, недвусмысленно взирая на мою сумку. Играет, конечно. но делает это убедительно. - Ты прав, мы проверяли, не привел ли ты за собой тех, кому о встрече знать не стоит. Все спокойно. Теперь... давай сюда.
   - Само собой, - улыбаюсь я и достаю из сумки два немаленьких мешочка банковского образца. Изображение рубина на боках, как бы банковская и как бы неповрежденная упаковка усиливают эффект. - Ровно столько, на сколько мы и договаривались. Две тысячи приятных рубиновых кристалликов как авансовый платеж. Уверен, что клан Танцующих с Туманом выше странных игр... Репутация, она многого стоит.
   Ложный след, а заодно и выигрыш времени. Танцующие с Туманом - сильный клан, любящий проводить серьезные операции за гранью законов Скарлайга. Контрабанда, аферы с финансами, молниеносные силовые операции за большие деньги. Имеют дело со всеми, кто может принести прибыль, но ни к кому серьезно не привязаны. Своеобразный народ. Вот упоминанием их клана я и прикрылся на минуту-другую. Теперь пытаться меня хватать сейчас они не станут. Обождут, в срочном порядке отсылая сообщения своему начальству. Требуя в экстренном порядке прояснить мутную ситуацию. А тем временем бойцы Гильдии подбираются все ближе и ближе.
   - Давай сюда рубины, тифлинг...
   Само собой, храмовник, само собой. Только прежде всего мне хочется получить образцы товара. Тут важно оценить качество еще раз. Мало ли, вдруг цену скорректировать потребуется. Впрочем... проверять буду не я, а те добрые и приветливые парни, которые находятся поблизости этого склада. Находятся так же скрытно, как и ваши коллеги, само собой.
   - Какие еще... - начал было возмущаться скаут, но бросил быстрый взгляд на стимкомп и спустя пару секунд процедил. - Траханый ты урод, Макс! Парни, он привел сюда боевую группу, они берут нас в кольцо.
   - Берут, 'ледышка', ой как берут, причем аккурат за твои промороженные яйца. Но пока всего лишь с целью поговорить. Или хочешь по-быстрому отправить меня на точку возрождения, получив сомнительную пользу и массу проблем? Не, не хочешь, ибо не дурак. Так что постарайся избежать неадекватных реакций со стороны своих людей. Дай моим пройти для последующих разговоров, не делай того, о чем пожалеешь.
   Ну же, неродное сердце, сделай так, как подсказывает тебе осторожность и чувство здравого смысла. Ведь вполне реально принять наемников Гильдии Равновесия за тех, кто стоит за малозначительным покамест тифлингом по имени Макс, используя того как фигуру в своих играх. Почему я упоминаю наемников? Просто Гильдия Равновесия любит использовать Тенерожденных, так изначально у них в повадках было заложено. Масса квестовых линеек на этом завязана, поэтому сильно сомневаюсь, что сей случай окажется из ряда вон выходящим. А мне это только на руку.
   Жду... Как только наемники просочатся в помещение, придет время. О, время, как же неторопливо ты тянешься!
  
  
  Интерлюдия
  Корпорация. Кабинет Лехмана.
  
   Лехман сидел в окружении доброго десятка мониторов. На каждом из которых отображались графики, таблицы, участки программного кода и просто видеозаписи, способные помочь в работе. Информационная безопасность, взлом чужих серверов, подключение к спутникам (легальное и не слишком) - все это было завязано на возглавляемые им структуры. Именно к нему, сидящему в центре сети пауку, стекались мириады маегабайт информации, из которой требовалось выбирать нужное и вновь отсылать помощникам для дальнейшей проработки. Ну а редкие жемчужины придерживались или для собственного применения, или же передавались председателю Степлтону.
   Но сейчас Лехман по прозвищу Паук ждал гостя. Пусть отношения у них были далеки от дружеских, но и врагами их считать было нельзя. Скорее уж вынужденные союзники в определенных областях. Иногда и соперники, но не заходящие слишком далеко в своем противостоянии.
   Раздался стук в дверь и сразу же она открылась, пропуская внутрь профессора Тормасова. Он не слишком утруждал себя церемониями, сводя их к необходимому минимуму. Как сейчас.
   - Ты хотел меня видеть, Эйб? - поинтересовался он, смахивая с понравившегося ему кресла какие-то бумаги прямо на пол и устраиваясь поудобнее. - Я тут, ты тоже. Поэтому предлагаю не тянуть кота за яйца и переходить к делу.
   - Мануэла.
   - Что именно? Ты наконец решил попробовать ее соблазнить? Или она тебя... хотя нет. Последняя маловероятно, наша горячая сеньора предпочитает молоденьких мальчиков а не плешивых хакеров и расплывшейся фигурой.
   - Профессор! Я порой удивляюсь, как можно быть одновременно гением и неуправляемым бабником и просто некультурным человеком.
   - Я стараюсь, Эйб, я сильно стараюсь. Но... Как и говорил, много дел, поэтому не отвлекайся.
   Лехман в очередной раз удостоверился, что переделать Тормасова невозможно, равно как и призвать к благоразумию. Приходилось принимать того со всеми специфическими чертами характера. Благо они не оказывали почти никакого влияния на эффективность работы как его самого, так и доверенной его подразделению области работ.
   - Наша общая знакомая доложила, что сумела подвести агентов достаточно близко к его нынешнему месту обитания. Город Карах, таверна 'Танцующий гхол'.
   - Забавное название... навевающее мысли о хорошей выпивке.
   - Открой уже бар, профессор, налей нам обоим и не изводи меня своими высказываниями.
   - Полностью согласен... Только насчет последнего сам понимаешь, никак не получится.
   Лехман лишь обреченно махнул рукой, наблюдая за тем, как Тормасов резво и вполне привычно управляется с его запасами спиртного. Два толстостенных стакана. Порции льда, собственно виски. Правда себе он плеснул значительно больше. но тут уже играла свою роль различная устойчивость к спиртному.
   - Я продолжу, если позволишь, - процедил Лехман, позволив себе небольшой глоток выдержанного в течение двадцати лет напитка. - Пара членов Мьельнира оказались падкими на деньги и стали нашими глазами и ушами.
   - Результаты?
   - Объект поддерживает связь с реальностью. Очень осторожно, на грани паранойи. Точнее, внимания заслуживает единственная связь. Поскольку остальные не представляют из себя ничего интересного - обычные сообщения другим игрокам, с которыми он познакомился уже в виртмире. Мы можем поймать редкого зверя, Профессор.
   - Каждый Скользящий уникум из-за своих особенностей, позволяющих ему переходит в форму чистой энергии и рвать границу между реальностью и виртом. Тем, что мы привыкли называть виртом, если быть точным. Или он и в реальном мире отличился?
   - Еще как. Вот досье. Краткое. Но заслуживающее внимания. Я перебрасываю его на экран. Читай и постарайся не очень сильно удивляться.
   Тормасов и не удивлялся. Эта эмоция за долгие годы у него практически атрофировалась, равно как и страх. Многое повидал, кое в чем поучаствовал, да и просто природные особенности психики. Все это по сути и помогло Александру Тормасову стать тем, кем он являлся сейчас - одним из директоров транснациональной Корпорации, что в последние годы упорно пробивалась не просто наверх, а на САМУЮ вершину пирамиды.
   Читал он недолго, минуты три. Опять же привычка в кратчайшие сроки воспринимать и анализировать огромные объемы информации. Наследство того времени. Когда он работал в одном очень закрытом НИИ, связанном со спецслужбами. Там порой приходилось обрабатывать огромные массивы научной информации за микроскопическое время, при этом еще и делая правильные выводы. Вот и пользовался с тех пор натренированной способностью, поражая даже ко многому привычных коллег.
   - Поня-ятно... Значит вот ты какой, объект по имени Макс. А ты, Лехман, друг мой ситный, понимаешь, что Мануэла может наломать дров и в результате получить не полезный инструмент, а врага?
   - Уже прочитал, - хмыкнул Эйб, не вопрошая, а лишь констатируя факт. - Завидую. Мне бы минут десять потребовалось, а я к медлительным людям никогда не относился. Наша же Гонсалес, с ней поговорим не мы, а САМ. До его личного распоряжения никакого психологического и тем более силового давления на окружение объекта.
   - Хорошо.
   - Еще лучше станет, если выскажешь свое мнение по поводу прочитанного. В каком направлении посоветуешь двигаться?
   - Парень не боится крови, он в ней по маковку искупался. Здраво оценивает свои силы, поэтому семья вне зоны доступа его врагов. Сам временно. Заметь, Эйб, именно временно спрятался там, где его никто не сможет достать, как он считает.
   - Надолго?
   Тормасов задумался, машинально вертя в руке стакан с остатками вискаря. Лед уже практически растаял, но и в таком варианте оставшееся содержимое было даже не вылито, а просто выплеснуто в глотку. В уже пустую емкость была налита новая доза. На сей раз даже без льда. Вот только пить ее профессор покамест не стал, решив для начала ответить на вопрос.
   - Нет. У него сейчас должна быть одна цель - научиться возвращаться в реальность. Вот к этому он и будет стремиться. Если же процесс застопорится, то на этом можно будет сыграть.
   - Смысл?
   - Он будет обязан. Для человека с подобным профилем это многое означает. А на случай, если парень окажется прытким, нам следует отследить не родных и близких, а врагов. Он ведь объект кровной мести для тех дикарей с гор
   - Ты на удивление неполиткорректен...
   Профессор гомерически заржал при одном лишь упоминании этого слова. Силясь успокоиться, опрокинул в себя как минимум половину содержимого стакана... Помогло, хотя и не до конца.
   - Эйб, приятель, ну ты иногда и скажешь! Это же я, а мне всегда были безразличны все ваши шаманские пляски вокруг упомянутой политкорректности и прочих странных слов. Сами себе создаете проблемы, а потом даже не представляете, как выбраться из собственноручно выращенного змеиного клубка. Ну да я не о том. Пусть наши люди отследят - сами или через наемников, это непринципиально -дикарей-террористов, мечтающих о мести своему кровному врагу. А там по ситуации решим, как именно будем действовать.
   - Ты что, хочешь объекту их головы на золотом блюде преподнести в знак дружеского расположения?
   - Как вариант.
   - Ну знаешь, это уже слишком! Ты сам настоящий дикарь...
   Лехман, пылая негодованием, вскочил с кресла и забегал по комнате. помогая словам еще и жестикуляцией, также довольно экспрессивной. Ну а Тормасов лишь наблюдал за этим выплеском эмоций, забавляясь не столь часто видимой картиной.
   - Кончай бегать, мозоли набьешь.. А что до голов на златых блюдах, так наша Корпорация стоит на котловане со скелетами, куда попадает все новый и новый материал. Только почему-то многие из нас стыдливо этого не замечают. Я же не склонен к ханжеству и называю вещи своими именами. Надо будет сделать Скользящему подарок в виде дохлых врагов? Организуем. Понадобится исподволь натравить уже их на родную кровь и друзей? Тоже будет исполнено. Но в любом случае нам пригодятся эти не лучшие представители рода людского. Так что прекращай нервничать, Эйб, и давай грамотно формулировать запросы. Хочется, чтобы все лавры достались нам, а не Гонсалес, этой бляди не первой свежести.
  
  
  Глава 3
  
   Вот и они, представители Гильдии Равновесия. Боевая группа, работает слаженно и на зависть многим. Первая пятерка ворвалась в помещение практически одновременно и сразу же пространство затрещало от используемой магии. Магии не атакующей, но срывающей маскировку с тех, кто притаился от посторонних взглядов.
   Не скажу, что вокруг стало тесно, но чуть меньше десятка Ледяных вырвало из комфортной невидимости на всеобщее обозрение. Пора!
   - О, вы уже здесь. Приятно было встретить, очень приятно. И вот что я хочу сказать...
   Сразу два сигнала: инъектору, впрыскивающему в жилы отвращающий внимание алхимический состав, и вместе с тем активатору установленных ловушек. Одновременно, потому как сейчас нельзя было терять ни мгновения. Ледяные видели гильдейцев, те видели 'ледышек', а значит все готово к взаимной резне. Но для нее нужен был повод. А что может быть надежней магического залпа, причем заклятьями, основанными на ледяной основе? Той самой, которую так бережно пестует у своих магов клан Ледяных Убийц.
   Краем глаза вижу, как замораживающая и разрывающая мощь льда накрывает наемников Гильдии. Вот только накрывает и убивает отнюдь не слова-синонимы, тут все сложнее. Ледяной панцирь пытается сомкнуться вокруг их тех, воздух отдает содержащиеся в нем молекулы воды. , что превращаются в маленькие. Но очень острые ледяные иглы. Ну а что может сделать такая игла, попав в легкие... Или сотни таких игл. Думаю, объяснения излишни. Плюс не были забыты и более простые заклятья - обычные таранные ледяные копья и град из больших ледышек, обрушивающихся прямо на головы. Четко так, избирательно, как по инструкции.
   И мгновенный ответ наемников Гильдии. Им не было никакого резона стоять под ударами, да и плата шла совсем на за то, чтобы быть мальчиками для битья. В общем. Началось то, чего я и добивался. А раз так, то мне надо было уходить. Благо и путь отхода заранее подготовлен.
   Смываться лучше всего и тихо, и под землей, куда далеко не все готовы сунуть нос. Ага, я про подземные ходы 'скульпторов'. Амулет, открывающий тайный проход - один из них, если быть совсем уж точным - у меня имеется. Клан Мьельнира с лице Харальда выдал этот предмет без особого скрипа. Ну а что? На аукционах он стоит не так уж и много, спроса особого тоже нет. Вот и получилось, что покупка произошла как-то буднично, не привлекая лишнего внимания. А оно мне и нужно было.
   Алхимическая гадость, впрыснутая инъектором в кровь, действует хорошо, качественно. Она ведь не невидимость, против которой есть стандартные заклятья, амулеты, импланты техномагов.... Нет, тут все сложнее. Меня вроде бы и видят, но разум отказывается принимать это видение за нечто важное и нужное. Переводит внимание смотрящего на другие объекты. Вот если бы я был в помещении один из недружественнх объектов - тогда да. действие препарата оказалось бы не столь эффективным. Ну а в толпе, да посреди разгорающегося боя... Самое оно!
   Дыра в полу. Остается лишь спрыгнуть вниз, на первый этаж. Ай! Неприятно, однако... Никогда не любил прыгать с высоты. Хотя порой и приходилось на тренировках.
   Искренне надеюсь, что мое исчезновение еще какое-то время останется незамеченным. Ну нет у меня никакого желания рисковать пусть и воскрешаемой по условиям Теней Скарлайга, но все ж не совсем такой, как у обычных Тенерожденных, шкурой.
   Грохот снарядов из метателей, заклятий, откровенного мата и просто криков немного отдаляется. Там идет война на уничтожение, да и другие тоже заняты взаимным истреблением. Сейчас обе стороны убеждены, что в ловушку их заманила другая, пусть и с помощью одного мелкоуровневого тифнинга. Думайте так и дальше. неродные мои! Пока вы думаете и делаете друг в друге дырки для вентиляции потрохов, я ищу и нахожу вход. Найти его сложно, но с доставшимся мне от мьельнировцев амулетом в виде яшмовой призмы очень даже легко. Надо лишь смотреть как бы сквозь нее, а потом. Завидев тайный лаз, сильно сжать камень в руке.
   Вспышка... Неяркая, не мешающая зрению, но зато снимающая не то иллюзию, не то руническую печать, мешающую пройти. Временно, конечно, ведь уже через полминуты все восстановится, а вторично использовать амулет нельзя. Увы, но он рассыпался невесомой пылью, которая осыпалась на захламленный пол, скользя меж пальцев.
   Проскальзываю в потайной лаз - тесных и оставляющий впечатление. Что он вот-вот обрушится. Все! Большая, толстая и громко хрюкающая свинья Гильдии и Ледяным Убийцам подложена, насчет этого сомневаться не приходится. Ну а дальше...
   Дальше был стимкомп, выдавший мне на прочтение очередное послание.
   'Задание от Аффомета выполнено. Представители Гильдии Равновесия попались в устроенную западню и понесли серьезный урон. Теперь Вам необходимо связаться с Аффометом для получения награды и дальнейших поручений'.
   Хорошо. Опыт получен, тридцать первый уровень взят и до тридцать второго осталась примерно половина шкалы опыта. Два уровня... Да, в начала моего тут пути они, уровни то есть, давались легко и непринужденно. Теперь все сложнее. Ну а перевалив через рубеж пятидесятого каждый новый уровень будет доставаться после долгого и упорного труда. Про сотку и вовсе молчу - там хоть стой. Хоть вешайся. Хотя есть в Скарлайге и те, кто перешагнул за рубеж двухсотого - этакие хтонические чудовища в гуманоидном обличье. Эти люди полностью посвятили себя виртуальному миру, порой искренне забив на внешнюю реальность. Но тут уж каждому свое, правильно древние подметили.
   За тридцатый уровень я перевалил. Очень хорошо. Открываются возможности изучить новые импланты, да и некоторые заклятья Духа. А значит... Еще одно сообщение!
   - Это Урзалл. Осторожно, Макс! Кое-кто из членов Гильдии Равновесия заметил твое исчезновение со склада и понял, что их заманили в ловушку. Сейчас они взламывают проход. У тебя есть небольшая фора, но следует поторопиться.
   - Откуда ты это знаешь?
   - Техномагия позволяет многое. Ты лишь в начале пути, - приходит ответное сообщение, которое я читаю на ходу, продвигаясь то тесному лазу в неизвестном направлении. - Наемники Гильдии такие же Тенерожденные, как и ты, поэтому знают, что их цель может ускользнуть, добровольно отправившись на перерождение. Но... Тогда ты оставишь кое-что важное для них, таковы законы наших богов, незримо присутствующих рядом. Этого нельзя допустить. Приложи все усилия, Макс, чтобы не попасть им в руки и даже не оставить какой-либо ведущей к нам нити. Удачи тебе!
   Новое задание повисло заметным грузом на плечах. И ведь не обязательное, а самое что ни на есть бонусное. Дополнительное. Вот только не выполнить бонусное поручение порой может оказаться более плачевным событием. Нежели неудача с основным. Почему так? Просто дополнительные поручения как правило лишь первые звенья в цепи. Той самой, на конце которой маячит приз совсем уж невообразимой цены. Цены не в финансовом смысле, а куда как более важном. Для меня важном. Я... уже не смогу без магии, которая стала доступна здесь. И почему-то уверен, что ее можно перетащить и во внешний мир.
   Потом. Это все потом. Сейчас же надо уйти от охотников, что вот-вот упадут мне на хвост. А тут лишь нитка узкого подземного лаза и ничего больше. Ни карты, ни понимания того, куда ведет этот ход. Хотя... 'Скульпторы' быстро роют ходы, но они никогда не живут в них. Твари предпочитают комфортабельные условия и... много воды. А значит, тут обязаны быть подземные водоемы. А где у нас водоемы, там у нас гроты и прочие открытые пространства. Мне же говорил Харальд, когда инструктировал насчет путей отхода. Блин, голова моя садовая чуть не позабыл столь важную деталь от избытка эмоций!
   Ускоряюсь, ощущая себя этаким пещерным троглодитом. Весь полусогнутый, порой еще и пальцами рук от земли отталкиваюсь, чтобы поддерживать равновесие. Земля осыпается сверху, вызывая нехилое раздражение и слабую опаску того, что меня тут и замуровать может. А тогда или долго и нужно откапываться или... на перерождение. И тогда швах, потому как преследователи все равно доберутся до оставшихся на месте моего первого в Скарлайге упокоения так нужных им трофеев.
   Есть! Вот и развилки начались, теперь можно будет хоть немного запутать след. А, кому я пытаюсь морочить голову? Заметать следы в таких условиях очень сложно. Магия у меня не той направленности, да и про отсутствие способностей скаута не премину напомнить. Разве что... Верно! Все еще действует алхимическая дрянь, отвращающая внимание. Вот только действие состава начинает затихать, оно вообще не рассчитано на долгий период времени.
   Негромкий треск.... Вот он, тот звук, который однозначно свидетельствует о приближении 'скульптора'. А это не есть хорошо. Здесь, в этих узких, очень узких ходах, та клейкая гадость, которой он плюется, обладает повышенным эффектом. Не в том смысле. Что лучше действует, просто уклониться он нее куда как сложнее. Практически невозможно уклониться. Хорошо действует огонь, но вот чего у меня нет в арсенале. Того нет. Заклятья Духа под такое вовсе не заточены, а до способных работать со стихиями имплантов мне еще сорок верст п...м паром.
   Ничего, справимся. Внимательно слушаю, откуда именно идет звук. Вперед и влево, именно там. Бежать назад? Не вариант, слишком далеко до последней развилке и к тому же риск навести на себя преследователей. Тогда... вперед.
   Резкий рывок и столь же резкая остановка. Теперь затаиться на несколько секунд. Больше вряд ли потребуется, 'скульптор' слишком близко от меня, да и скорость не снизил. Еще немного...
   Вот оно, существо странного вида, но очень опасное. Я не без некоторого внутреннего уважения наблюдал за тем, как из хода показывается та форма 'скульптора', что предназначена для перемещения по этим ходам вида 'мечта глистов'. Шар, обычный шар цвета чуть влажной земли. Только покрытый множеством чешует. Разных чешуек, ведь из размеры варьировались от мельчайших, которые и разгладеть сложно, по матово поблескивающих пластин размером с тарелку. Броня, при необходимости мимикрия, а заодно и средство передвижения. Чешуя цеплялась за любую поверхность и помогала твари двигаться. Быстро двигаться, если необходимо.
   А мы по тебе Аурой ужаса вдарим, да так, чтобы проняло. А параллельно с двух рук из 'шершней', после чего лезем в контактный бой и одновременно начитываем Шоковую Петлю. Шаблонный для меня вариант, но для тупых монстриков самое оно.
   'Скульптор', отхвативший всю отведенную на него 'благодать', возмущенно скрежетал и разворачивался в атакующую форму. Готов был отплюнуться своей клейкой гадостью, но тот самый плюющийся хобот, выдвинувшийся из-под отодвигающихся чешуек, мне удалось укоротить ударом когтей. Повезло!
   Ай... Больно! Очень больно. Это отрастивший пару рук-крючьев 'скульптор' одной словно впрессовал меня в рыхлую земляную стену. А второй так качественно пропорол бок, что мало точно не показалось. Хорошо еще. что он не ядовитый. Автоматически сработавший инъектор впрыснул целебный эликсир, что уже само по себе свидетельствовало о серьезных проблемах.
   Добивать... Здоровье 'скульптора' уже очень сильно просело, требовались лишь несколько ударов и... Последней каплей стала Шоковая Петля, сейчас самое можное средство в моем атакующем арсенале. Все, монстр издох, оставив после себя в качестве добычи ту самую чешую. Хорошая вещица, может идти на элементы брони. Да и на другие цели пригодна. Я же устремляюсь вперед, сильно жалея о потерянном времени. Погоня наверняка совсем близко, они даже могли услышать отголоски схватки. Или все же не услышали? Ведь из 'кувалды' я не стрелял, а все остальное было не таким громким. 'Скульптор' как и вовсе тихо помер, он вообще лишен возможности громко орать, иное строение организма, тут уж ничего не поделать
   И вот он, выход... На поверхность, в столь безопасный сейчас в сравнении с подземельями Карах? Фигушки! В просторную пещеру, где камень соседствует с водой, а в воде нежатся 'скульпторы'. Много 'скульпторов', чтоб им крысиной желчью подавиться!
   Моим первым желанием было отпрыгнуть обратно, в переплетающийся лабиринт, с потолков которого падает земля, а попятам идут наемники Гильдии. Но... взбрыки инстинктов удалось подавить. Что кастетом по башке, что башкой о кастет - сотрясение мозгов гарантировано. Проще говоря, опасности всюду, а выбираться все равно надо.
   Осматриваюсь. Внимательно, стараясь не упустить ни единой мелочи. Пещера, вода, 'скульпторы'... и их жертвы. И многие из них живы, если ЭТО можно назвать жизнью. Твари, обездвижив свой обед, изволят трапезничать со вкусом и... по частям. Они прокалывают кожу и впрыскивают в скованное клейкой гадостью тело адский коктейль, вызывающий выброс организмом огромных порций гормонов. Не знаю их названия, но они повергают разум в состояние дикого ужаса, безнадежности, погружая разум в пучину безумия.
   Страшно... Даже мне, хотя ни одному из игроков подобное не грозит. А вот местные... Пытка может длиться сутки-двое, а иногда и больше, тут все зависит от крепости организма. И безумие, что способно за такое время окончательно поглотить рассудок. Потому для существующих лишь в Скарлайге попасть к 'скульпторам' - и, надо отметить, что еще к некоторым тварям - большой риск более не возродиться. Местные боги, они не возрождают тех, кто лишился рассудка. Лишился того, что делает груду костей, мяса, энергии собственно личностью.
   Вот они - скульптуры, в некоторых из коих наверняка еще теплится жизнь, хотя и приправленная липкими нитями безумных кошмаров. Их не так много, как могло бы быть, но и не слишком мало. Порой укрывища 'скульпторов' выжигают каленым железом местные, но твари очень уж хорошо умеют скрываться и быстро плодятся. Мехенизмы, заложенные в Скарлайг изначально, они всегда рядом. Да и редко когда в сети 'скульпторов' попадают те, из-за кого будут действительно переворачивать все вокруг. Редко... а значит, они еще долго будут таиться даже в пределах крупных городов, таких как Карах.
   Вот парочка живых консервов для монстров совсем недалеко от меня. И, судя по отсутствию к ним интереса, содержимое уже умерло. А ведь это, пожалуй, идея.
   По стеночке, изо всех сил стараясь не привлечь внимание нежащихся в воде или проносящихся по своим делам 'скульпторов', я пробираюсь к намеченной цели. Вот и оно. В смысле тело, вокруг которого серая оболочка, уже не вязкая, не клеящаяся, но довольно твердая. И видно, что внутри до последней капли выпитая оболочка, в которой нет ни капельки жизни. Когтями вскрываю 'упаковку, причем сзади, чтобы извлечь высохшее тело и одновременно не повредить твердую скорлупу. Ну. Не повредить сильнее максимально допустимого.
   Да-да, именно это я и задумал. Где ни прячься - найдут либо 'скульпторы', либо преследователи. Уж простейшие заклятья обнаружения жизни или тепловое зрения наверняка есть у всех них без исключения. Но как, КАК они смогут отличить меня от консервов 'скульпторов'?
   Работая на максимуме, мне буквально за минуту удалось не только вскрыть кокон, но еще и по частям вытащить оттуда бренные останки невезучего орка. Затем оставалось только притопить их в ближайшей луже, а заодно создать ощущения, что я сам пошел через воду, чтобы сбить погоню со следа. Фокус это старый, но от этого эффективности не теряющий. Вот пусть этот испытанный приемчик послужит ширмой для моих истинных действий.
   А теперь занять 'место' внутри кокона 'скульптора', но при этом оказаться вплотную к каменной стене пещера. Иначе нельзя, иначе могут увидеть нарушенность тюрьмы для жертв, что создают здешние монстры.
   Жди, Макс... Только во всеоружии. Перезарядив наручные метатели, приготовив атакующее заклятье и уж тем более не отключая импланты. Жди. И надейся, что принятых мер для маскировки окажется достаточно, а ложный след, оставленный для преследователей, сработает как надо.
   Минута, полторы... Коротаю время тем. Что теперь уже во всех деталях рассматриваю обстановку пещеры. 'Скульпторы' интересуют не слишком, я уже давно успел понять, что в Скарлайге всякой твари по паре. Причем каждая разновидность по своему уникальна. Вот и эти пожиратели всего живого в извращенной форме... Но сути, 'скульпторами их прозвали не только за способность обездвиживать жертв экзотическим способом. Тут еще и особенности строения их тел. Они пластичны. Нет, не так... Они ОЧЕНЬ пластичны, способны принимать любые, хотя и грубо воплощенные формы. Мимикрировать под кого-то другого не в состоянии, но принять наиболее годную для боя в конкретных условиях формы - это за милую душу.
   А, ну их к бесам и ангелам одновременно! Лучше уж посчитать число их жертв, некоторые из которых наверняка живы. Интересно... Мое тифлинтовское зрение, обычно не подводившее. Сейчас пасует. Скорее всего, коконы обладают экранирующими свойствами, пусть далеко не идеальными. Да. не идеальными, ведь если сконцентрироваться и немного подождать, то все же можно понять, живое внутри клетки существо или уже мертвое. И вообще... Была бы возможность - выжег бы это поганое место дотла. Или заморозил, или растворил бы в потоках кислотного тумана. Ну а на крайний случай сгодилась бы простая аннигиляция всей этой похабени.
   Если бы...
   Свернувшие в сторону мысли мигом оказались отброшены. Вот и те, кто шли за мной. Четверо, всего четверо. Или целых? Мда... даже один из них в открытом бою разорвет меня, аки тузик тряпку. Особенно во-он тот человек-техномаг, не только напичканный под завязку имплантами, но еще и в сопровождении маго-технического нетопыря, не летящего, а скорее зависшего рядом, за левым плечом. Компанию ему составляли двое классического вида вояк, а еще магичка, явно с уклоном в демонологию. Эльфы, млин. Оно и неудивительно, ведь в Гильдии Равновесия именно эта раса занимает очень солидный процент членов.
   Та-ак, посмотрим. Что же вы все тут делать будете... Идут по оставленному мной ложному следу, ведущему к воде. Внимательно что-то изучают, а потом техномаг цедит сквозь зубы:
   - Ушел по воде. Теперь придется осматривать всю эту пещеру, выискивая пути, по которым он мог скрыться. А их тут... немало.
   - Ты о чем, Роланд? - хихикает магичка. - Этого недодемоненка давно уже 'скульпторы' сожрали. Или сейчас жрут.
   - Ох, Рионна, никогда то ты не научишься правильно оценивать противника, - удрученно вздохнул техномаг, видимо, уже давно знакомый с собеседницей и отчаявшийся донести до нее некие важные мысли. - Этот тифлинг не только хитрожопый, но и умный. Устроил нам засаду, разведя на однозначно ложных сведениях. Даже в банк заехал, мешочки с 'рубинами' оттуда забрал. А в итоге что?
   Рионна недовольно засопела, явно не желая вспоминать нечто для нее неприятное. Вот только Роланд, усмехнувшись, выпустил 'парфянскую стрелу' в ее адрес:
   - Было забавно смотреть, с каким пылом ты разорвала ткань банковской упаковки а внутри... жалкие аметисты вместо столь чаемых тобой рубинов. Так что к тивлангу стоит относиться серьезно, он уже не единожды всех... наколол. Потому сильно сомневаюсь, что его подловили 'скульпторы'. Так что сначала прошерстим выходы.
   - А если...
   - А если он все же попался к ним в лапы, то все равно его тело никуда не денется. У нас задание, а в таком случае сам он может возродиться на любой из точек привязки, зато на трупе останутся нужные нам записи. Те самые, о связи его с Кругом.
   - Да помню я... Связь с этим вездесущим Аффометом, интриги насчет наших недавних проблем в Ллойне. Везде наследил, хотя в игре без году неделя. Ладно, пошли уже искать. Только вот 'скульпторы' могут зашевелиться, придется вчистую все выжигать. И хорошо бы...
   - Это почему?
   - Будет повод устроить им тут локальный прорыв Инферно.
   - Гильдия не одобряет использование подобного родя заклятий без крайней нужды.
   О, а это один из двух воинов рот открыл. Впервые за все время. Ну, по крайней мере, не немой, а то я уж удивляться начал, чего это те двое такие малоразговорчивые. Впрочем, девица лишь насмешливо фыркнула. Но потом все же соизволила ответить.
   - Мне на это ваше одобрение... Впрочем, за дополнительную плату я готова обдумать и этот вопрос. И вообще, чего вы оба стоите из себя невесть что? Гильдия эта, одобрение. А вы по сути такие же наемники, как и мы, только загадили себе головы теми дурными идеями. Скоро вообще...
   - Ри... спокойно.
   - Да ладно тебе. Роланд, - отмахнулась девушка от техномага. - Сам знаешь, не люблю, когда требуют не только выполнения работы, но еще и 'хорошего поведения'. Вот достанут окончательно - разорву контракт или просто продлять не стану, он и так через неделю заканчивается. А хороших наемников везде ценят.
   - Может ты и права, - хмыкнул техномаг. - Скучно в Гильдии становится. Но... Я включаю импланты, которые замаскируют присутствие, а мой летающий спутник растянет эффект на всю группу. Попрыгали!
   Слова у него не разошлись с делом. Сначала замерцал и превратился в смутную тень силуэт техномага а затем то же самое произошло и с остальной троицей. Не невидимость, а нечто вроде того, чем я сам не так давно воспользовался.. Если бы не смотрел на них так пристально и не отслеживал - мог бы и полностью потерять из виду. А так... Местоположение отслеживать могу, а большего сейчас и не требуется.
   Хорошо... Я смотрел, как четверо наемников удаляются от моего местоположения, а заодно прокручивал в голове то немногое, что удалось узнать. Оказывается, среди наемников Гильдии Равновесия есть разные личности, там не все так однородно. Как мне казалось поначалу. Фанатики есть, в том числе и среди игроков. Со всем пылом и страстью включившихся в поддержку приглянувшейся идеи. Но есть и подобные Рианне - личности совсем иного склада. Эх, вполне возможно, порадую на досуге того же Урзалла одной открывающейся возможностью. Пусть мелочь, а все равно может оказаться приятной. Сейчас же еще немного выждать, пока эти четверо гарантированно покинут пещеру и...
  
  
  Интерлюдия.
  Маркус Шульц, лидер группы ?16 силового воздействия Корпорации. Россия, город N
  
   Маркус Шульц, сидя в автомобиле. Припаркованном на соседней от метного 'полицеского участка', именуемого тут ОВД, изволил скучать. Порученное ему бело само по себе было не из неприятных, скорее наоборот, но вот необходимость долгого выслеживания объектов порой напрягала. Ведь прежде чем отловить объекта и жесткими методами выбить из него информацию, сначала следовало отследить связи. Найти место залегания...
   Эх, если бы цели группы были из числа находящихся на свету, не прячущихся по укромным норам. Тогда все было бы гораздо проще. И малоинтереснее, если честно. Воздействовать на примерных и законопослушных граждан - пресное времяпрепровождение. Впрочем... тут многое зависело от страны, в которой приходилось работать. Одно дело какая-нибудь законопослушная Португалия или Великобритания, а совсем иное - родная Германия или вот эта Россия. Тут и честный обыватель порой способен 'озадачить' незваного гостя картечью из обреза или разрядом шокера, если будешь 'ушами хлопать', как любят говорить эти русские.
   Взгляд профессионала автоматически выцепил появившегося из-за угла Генриха. Подчиненный был собран, но спокоен, сразу видно. Ну а по выражению лица становилось ясно, что поручение было выполнено. Эту же мысль подтвердил и развалившийся на заднем сидении Вильгельм:
   - Сияет. Значит, и поручение выполнил, и денег мало потратил. Можно будет этим воспользоваться.
   - Рано. Потом, когда общий итог затрат будем подводить, тогда и раскидаем.
   Мысль о подтасовке оперативных расходов уже давно не вызывала у этой троицы никаких моральных терзаний. Пусть терзаются те, кто работают за идеалы. Но где идеалы, а где Корпорация? Эти два понятия никак не состыковывались, даже в самых безумных снах. А наемники, каковыми и являлась группа, любят деньги. И чем больше денег, тем сильнее эта самая любовь.
   - Бинго! - радостно воскликнул Генрих, оказавшись в машине и потрясая небольшим планшетником. - Всего полторы тысячи и нам передали весь пакет информации о той банде террористов и им сочувствующих.
   - О банде? Их же всех вырезали во время того инцидента в университете. Остались лишь несколько недобитков и сообщники, но и те по тюрьмам. Слишком большой был резонанс, откупиться диаспоры не смогли.
   - Прости, Маркус, я неточно выразился. Нам передали информацию о тех самых лидерах диаспоры, которые не то чтобы напрямую стояли за тем террор-актом, но направляли общий вектор происходящего. И именно они объявили кровную месть объекту интереса Корпорации, равно как и большую награду за его голову или целую и живую личность.
   Шульц был доволен. Кивнув в знак признательности, он протянул руку, в которую тут же вложили планшет с уже выведенной на экран информацией.
   - Так-так, посмотрим, чем порадуют базы местных полицаев. Это общие слова, этовдовы и детишки террористов, большую часть которых уже распихали по другим семейкам. Многоженство у них в крови, пусть официально тут и не разрешено...
   - А у нас они совсем распоясались. Бедная Германия.
   - И не говори, Генрих. Тут хоть немного получше. Пока получше, - тяжко вздохнул Шульц. - Но я отвлекся. Дальше. еще дальше... Оно! Адреса так называемых бизнесменов, они же старейшины диаспоры в городе. Те самые, кто нам нужен. Четверо приоритетных, а заодно сведения об их охране.
   - Силовая акция с предварительным устранением боевиков? - поинтересовался Вильгельм, но в это голосе прослеживались нотки скептицизма. - Придется привлекать местных или запрашивать другие группы. Это нерационально, нам в плюс не поставят.
   Лидер группы сначала улыбнулся, а потом и вовсе расхохотался. Нечасто бывало. Чтобы его помощники не понимали замыслов, но на сей раз с одним из них это все же произошло.
   - О чем ты, друг мой? Силовые акции, дополнительные люди... Лиший шум, ненужные хлопоты. Благодарю, но подобное не в моем стиле. Да и не в твоем, как я надеюсь.
   - Прошу прощения, но что же тогда?
   - Ты либо невнимательно просмотрел досье, либо просто не полностью понимаешь специфику тех, кого мы будем работать. Вильгельм, это ты у нас просматривал особенности специфических банд.
   - Точно так, командир. Телохранители любого из четырех старейшин - это в той или иной мере их родственники. Такую работу поручают там только родной крови. А раз так, то они знают многое, если уметь правильно спрашивать. Нам остается лишь выбрать Нужный вариант. Для начала посмотрите на экран, выведя страницы с информацией на самих лидеров диаспоры. А потом я изложу свои гипотезы.
   Маркус не стал медлить. Вильгельм был по сути штатным аналитиком их группы, а одновременно и боевиком, как и все остальные. Поэтому его суждениям стоило доверять.
   Первым в списке был Шамиль Дайкаков. Самый почтенный по возрасту, но наиболее влиятельный. Основа этого самого влияния - контроль над 'Альтер-банком', через который шли деньги в обе стороны - как из города в родные для диаспоры края, так, при необходимости. И обратно. А деньги эти попахивали всем, от поступлений с блошиных рынков, но выручки от продажи наркоты и работорговли.
   Ваха Гаджиев, самый молодой, но хитрый и повадками напоминающий шакала - трусливый, но жестокий и умеюий бить ослабленного врага, а то и союзника. Самый большой контроль за боевиками, помешанность на собственной безопасности. Впрочем, Шульца это не удивило - все имеющие отношение к наркоторговле тем или иным образом похожи друг на друга. И мало кто из них живет долго. Специфика 'профессии', если можно так выразиться.
   Казбек Табаев, давно и прочно присосавшийся к теме проституции и к торговле людьми - как классической, так и к похищениям. Родной племянник Шамиля, но далеко не столь влиятельный, как его дядюшка.
   Ну и в завершение короткого списка - Мустафа Бакаев. Этот плотно подсел на перегоне из родных краев контрафактного спирта, плохо очищенного бензина, и мусорного качества сигарет под фальшивыми наклейками. Вся перечисленная четверка была тесно связана друг с другом, а заодно и с несколькими уже чисто боевыми структурами. Правда подчинялись те другим лидерам, находящимся на исторической родине, но вот финансирование шло через тот самый 'Альтер-банк', пусть и по многоходовым, крайне запутанным схемам.
   - Слушаю твои соображения, Вильгельм.
   - Тут вот такое дело, шеф. Напрашивается вариант тряхнуть наркоторговца, тем более он наиболее глубоко в различных проблемах. Но это стандартный вариант. А значит, не самый лучший. Да и его слишком плотная охрана способна помешать. Его можно было бы избрать целью при более многочисленной группе, но ведь ты не захочешь вызывать усиление?
   - Не захочу, - однозначно отмахнулся даже от такого рода мыслей Шульц. - В сторону торговца смертью. Пока в сторону. Дальше.
   - На банкира выйти можно, его охрана расслабилась и зажирела, но после выполнения миссии возможен слишком большой резонанс. А он может затронуть и интересы Корпорации. Нас и за самую малость не похвалят, тут очень уж легко сделать что-то не то. Поэтому остаются торговец спиртом и горючкой, а заодно любитель денег за похищения и просто от прожали живого товара. И я бы предпочел второй вариант.
   Как такового вопроса от Шульца не прозвучало. Но Вильгельму было достаточно и вопрошающего выражения лица.
   - Людокрады всегда наживают себе множество врагов. Невозможно понять. Откуда придет удар. То же самое, что у наркоторговцев, но меньший шум. И сам Казбек табаев фигура не того масштаба.
   - Тогда я переключаюсь на его телохранителей.
   - Внизу досье на Табаева есть ссылка 'телохранители'. Неажми на нее. Ах уже? Тогда вот они. Все как на подбор, числом восемь.
   - Всего? Или это особо доверенные?
   - Именно, шеф, - злорадно оскалился аналитик, потирая руки в предвкушении интересной работы. - Все восемь досконально знают о всем грязном белье и даже о потаенных скелетах в особо защищенных сейфах ублюдка. Мне только и остается, что часок-другой посидеть над уже их импровизированными досье и выбрать. Критерий - чтобы не хватились отсутствия или чтобы смерть была совершенно естественной и где-то даже ожидаемой. Ну там наркоман со стажем, или имеющий кровных врагов, или находящийся под прицелом конкурирующей группировки. Вариантов много, но надо думать.
   Шульц повернул ключ в замке и мотор тихо заурчал. Нога вдавила педаль газа и серебристый 'мерседес', набирая скорость, понесся по улицам города. Предстояла работа, но теперь ее контуры были четко обрисованы. Выбор осведомленного человека из банды, его форсированный допрос, отфильтровка информации и зачистка следов. Потом же останется лишь запросить дополнительные инструкции. В конце концов, кто платит, тот и заказывает музыку.
  
  
  
  Глава 4
  
   Не люблю изображать из себя статую в полный рост. Изображать долгое время не люблю еще больше. А вот пришлось, да еще в месте, полном откровенной гадостью в лице, то есть омерзительных харях 'скульпторов'.
   Сбрасываю маскировочный 'наряд' и с удовольствием потягиваюсь, разминая малость затекшие мышцы. Простым игрокам хорошо, у них такие полные реакции далеко не всегда, да при необходимости в настройках подкрутить можно. У меня же иное. Положение Скользяшего кроме массы плюсов имеет и некоторые минусы Законы равновесия. Не того, которое чтит нелюбимая мной структура, а равновесия в целом, компенсирующего одно за счет другого. И вот с этим полностью ничего не сделать, можно лишь до определенной меры смягчать последствия разными, порой весьма сложными способами.
   Итак, что мы имеем? Всю ту же пещеру, полную тварей, энное количество их жертв, а заодно и временно потерявшую мой след группу преследователей. То есть не потерявшую, а скорее пустившуюся по ложному следу.
   Сколько у меня времени? Одни боги могут знать. Что будет лучшим вариантом для меня? Загадка. Можно, конечно, метнуться туда. откуда пришел, попробовать именно таким образом найти новый путь. Вот только оказавшись на тот самом складе. Есть серьезный риск наткнуться на тех же Ледяных Убийц. Они люди простые, могут с упорством. Достойным лучшего применения, ждать меня в самом неподходящем для этого месте.
   Попробовать пересечь всю эту пещеру? Опасно. У меня, в отличие от того же Роланда, и в помине нет необходимых для маскировки имплантов. И о вещах вроде зажигательных гранат алхимического принципа действия я на сей раз не позаботился. Возможно, это мое упущение. В следующий раз постараюсь учитывать и подобные форс-мажорные обстоятельства. В следующий раз...
   Черт бы вас всех побрал, до чего же не хочется провалить то самое бонусное задание! А значит, рисковать все же придется, хоть по первому варианту. Хоть по второму. Хотя... есть одна сумасшедшая идея.
   'Скульпторов' жертвы интересуют исключительно в гастрономическом смысле, но точно не в качестве добычи с них трофеев. Значит...реально, хотя и не слишком. Найти нечто полезное сейчас.
   Принимая решения, я всегда начинаю действовать быстро,, не откладывая дела в долгий ящик. Тем боле. Что первая их жертв, пусть и успевшая умереть, находится рядом. Стараясь все же шуметь по минимуму, разламываю кокон и проверяю внутренности на предмет наличия чего-то полезного. Неплохой кинжал, пригоршня изумрудов... и на этом все. Не повезло, ну да я и не рассчитывал на легкое решение проблемы. Будем искать дальше.
   Хм, легко сказать, а вот сделать далеко не так просто. Дело все в том, что для того, чтобы подобраться к жертвам 'скульпторов', надо было сильно постараться. А то привлеку внимание тварей и... ничего хорошего точно не выйдет. Так что по стеночкам, да без шума. Да четко рассчитывая траектории перемещения: своего и тварей. Хорошо еще, что монстры местные мозгами особенно не отличаются.
   Та-ак, тут уже по стенке не проскользнуть, придется по воде. Глубина... это хорошо. Ныряю и уже скрывшись таким образом от возможных взглядов тварей, плыву к заранее намеченной точке. Теперь вынырнуть на секунду, все также страхуясь от поднятия шума. Тихо... Только одинокий 'скульптор' почесал куда-то по своим делам. Вроде бы меня не видит, но лучше все же нырнуть еще на десяток секунд.
   Нет, показалось. Проскочил мимо, направившись совсем к другой труппе жертв. Питаться собирается, тварь позорная! Эх, будь моя воля и будь силы... Стоп. Макс, охолони немного. У тебя сейчас другая цель. Для начала. Вот до этих трех жертв добраться.
   Прокрадываюсь к первой из них и вижу, что бедняга еще жив. Вот только в глазах у него боль и безумие, ни капли здравого смысла уже и не осталось. Право слово, скорейшая смерть для него станет лучшим выходом. Может хоть она поможет ему возродиться, а не кануть в неведомой бездне, куда отправляются те обитатели Скарлайга, которым не повезло.
   Откованный из мифрила кинжал входит в глазницу бедолаги, освобождая того от непрекращающихся страданий. Возрождения тебе... А если и нет, то быстрая смерть уже подарок в твоем недавнем состоянии.
   Проверяю... Алхимия! Не то... Эликсиры ночного зрения, стимуляторы, позволяющие двигаться в повышенном темпе, парочка восстанавливающих составов. Хорошо, полезно, а другое сбыть легко и просто. Но все же не то, а значит идем дальше. Метрвец, вскрыть кокон, найти очередную порцию вроде инее хлама, но все же и не нужного сейчас барахла. Ну вот на кой мне амулеты Говорящего с Духами? Я этой магией в принципе не владею и даже использовать не смогу. А было бы неплохо...
   - Подойди, - еле слышный шепот врезается в уши не хуже истошного крика, столько в нем боли и страдания. - Освободи меня...
   В таком месте отказывать в помощи можно разве что злейшему врагу. Поэтому у меня не было и тени сомнений насчет того, что необходимо сделать. Уже с определенной сноровкой вскрываю очередной кокон. Получилось, да и 'содержимое' не повредилось, всего лишь три небольших поверхностных раны, да местами содранная кожа. Все равно в сравнении с тем, что он испытывал... Мля, а как же он рот то освободить ухитрился? Или повезло или... Очередной Говорящий, но с уклоном в легкий метаморфизм собственного тела, а не специализирующийся исключительно на работе с духами и тотемными живностями.
   Оттаскивая вроде не окончательно истощенное, но и отнюдь не пышущее здоровьем тело в темный и малозаметный уголок, после чего первым делом заливаю в него содержимое недавно добытого здесь же флакона со стимулятором. Вредно? Бесспорно, но особо миндальничать с этим полуэльфом нет никакого интереса. Он мне не брат, не друг и даже не знакомый. Нет никто, просто ситуация так сложилась, что не помоги ему, себя бы уважать перестал.
   - Тише ты, - тихо шиплю я, не слишком сильно, но все же тыкая индивида пальцем в солнечное сплетение. А то его слишком активные, пусть и непроизвольные движения могли привлечь излишне внимание. - Стимулятор уже действует, потом, в случае чего, еще один получишь, потом видно будет, как да что. В общем, как оклемаешься, так и будешь выбираться или самозарежешься, на твой выбор. По крайней мере, теперь у тебя шансы лучше, чем были минуту назад.
   - А если...
   - Неродное сердце, ну на кой ты мне сдался? Я тебе не темплар какого-то милосердного бога, а к числу тех, из-за кого есть смысл рисковать, ты точно не относишься. У меня свои дела. Умей довольствоваться уже оказанной тебе услугой, полуэльфийская ты личность.
   Полуэльф на мгновение прикрыл глаза. Видимо, ему действительно стало гораздо лучше, ведь стимуляторы и еще парочка составов подействовали, не сняв, но облегчив симптомы. Сама же отрава 'скульпторов' будет выводиться из организма как минимум в течение суток.
   Ну а насчет его шансов... Они есть, потому как амуниция у него хорошая, причем не типовая, явно больших денег стоящая. Возможно, некоторые бы польстились на возможные трофеи, но мне самолюбие не позволяет ТАК поднимать свое тут благосостояние.
   - Я тебе благодарен, тифлинг. Уже за само спасение. Но если поможешь выбраться отсюда, то благодарность умножится...
   - Хм? - посмотрел я на полуэльфа уже с некоторым интересом. - Пока что множить приходится на ноль, если быть честным. А вытаскивать тебя через эту ораву 'скульпторов' мне не улыбается. Должной экипировкой я не обзавелся, потому как не рассчитывал на подобную прогулку в опасном окружении.
   - Это поможет. Держи...
   Я автоматически схватил недлинный жезл из мрамора, который тут, в Скарлайге, бывал и насыщенно красного оттенка. Жезл был теплый, хорошо лежал в руке, а присмотревшись, можно было увидеть тонкую резьбу. Линии складывались в руны, понимать которые я не мог, но пару знакомых символов все же уловил. Нечто связанное со стихией огня и в то же время далекое от широко распространенных поделок.
   А теперь посмотрим внимательно... Твою же мать с пробоем в центр безумия рода человеческого! Да это же Поцелуй Саламандры - серьезное заклятье, на сей раз запрессованное в жезл. Многозарядный жезл, что радостно. Перезаряжающийся жезл, отчего аж слюнки чуть не закапали. Хочу! И уже взял. И отдавать не собираюсь!
   - Он частично разряжен, - отметил полуэльф то, что я и так видел. Всего девять выбросов огненной стихии из пятнадцати максимально возможных. - Зато я знаю выходы из этого места. Те, которые менее опасны... Помоги выбраться, а Гиаллон, хоть и всего наполовину эльф, а отблагодарит достойно. Даже тифлинга.
   Я лишь усмехнулся. Спесь эльфийского народа и даже тех, кто лишь частично был к нему родственен, была в Скарлайге притчей во языцех. Этим они привлекали один Тенерожденных, напрочь отталкивали других... Ну а третьим было просто плевать на эти закидоны, изначально заложенные создателями в модели поведения длинноухой расы.
   Сейчас меня куда больше интересовали возможные действия по прорыву из этой большой и однозначно опасной пещеры. Ставку придется делать исключительно на Поцелуй Саламандры, поскольку иначе этого замученного ядом 'скульпторов' страдальца я никак не вытащу. Поэтому...
   - Рассказывай про твой путь, который мало-мало, но безопасный в сравнении с остальными. А там уже и прорываться станем.
   - Так ты принял мое предложение...
   Едва я кивнул, в очередной раз подтверждая вроде бы очевидный факт, как стимкомп отплюнулся новым сообщением. Очередное задание, что и неудивительно. Совсем неудивительно. Ведь я сюда вообще проник классическим образом. Да с использованием амулета, пусть и купленного на аукционе. Вот и запустился один из механизмов, управляющих этой реальностью.
   Что же до задания, так оно вполне себе классическое. Мне надо было помочь Гиаллону выбраться из подземелий, а за это получить соответствующую награду. И один из пунктов, заранее объявленный, меня сильно заинтересовал. Этот полуэльф оказался не самым последним винтиком в сложном механизме структуры контрабандистов, базирующейся в эльфийских и частично человеческих секторах. А это для меня кое-что значило. Для личных целей.
   Ласково погладив теплый камень жезла, я улыбнулся, представив. Как спустя несколько секунд тут разверзнется филиал Инферно. И никакая вода не сможет помешать, это уж я гарантирую! Направление нашего пути известно, остается только выдохнуть, сконцентрироваться и...
   Большим пальцем с хрустом вдавливаю небольшую выпуклость на жезле, и тот отплевывается первым Поцелуем Саламандры. Как раз в центр особо уютного участка водной глади, где нежатся многие из присутствующих 'скульпторов'. Им не миновать огненной купели... А если вдруг попытаются спрятаться под водой... Что ж, 'скульптор', сваренный в собственном панцире тоже неплохой результат. Сгори или сварить! Пожалуй, этот лозунг мне нравится, есть в нем нечто необычное, равно как и радующее душу. Конечно же тогда, когда он применяется к должным целям.
   И сразу же пока другие твари не успели опомниться, рассредоточиться, попытаться добраться до нас с разных секторов - новые три удара, по другим. Не столь крупным, но все е группам врага. Ну а дальше мои расчеты на то, что это не разумные личности. а всего лишь злобное зверье, у коего инстинкты самосохранения и выживания общей популяции превалируют над жаждой крови.
   Пять зарядов в жезле. Ну а я, поддерживая полуэльфа, медленно продвигаюсь в указанном им направлении. Пока 'скульпторы', сумевшие уцелеть, разбегаются в разные стороны, но скоро могут очухаться, а это не есть хорошо.
   Медленно идем. А быстрее никак, хоть ты тресни! И все же, почему Гиаллон во что бы то ни стало стремится вырваться именно таким образом? Тут не вопрос выживания, местные далеко не всегда поятся смерти, ибо она тут обратима очень и очень часто, возрождение развито сильно. Ну как сильно. У заметных персон, у тех, кто на виду у богов Скарлайга. шансы воскреснуть гораздо больше. Знаковые фигуры. Иначе нельзя, иначе не было бы того баланса, который запланировали создатели мира.
   И все же? Думая над вопросом, я без особых эмоций спалил троицу тварей, бросившихся к нам наперерез. Ну а еще на одного удалось подвесить Ауру Ужаса, чего оказалось достаточно. Хорошо легло заклятье, удачно - 'скульптор' метнулся совсем в противоположную сторону, сбивая все на своем пути.
   Четыре заряда осталось. Мало, ведь мы и половины пути не прошли. К тому же я еще не все сделал, что необходимо.
   -Попробуй сам ноги переставлять...
   Бросив это замечание Гиаллону, я затыкаю жезл за пояс, а сам беру в руки 'кувалду'. Б-бах! Дальний кокон опрокидывается от попавшего в него снаряда, а я перевожу прицел на другую цель. Выстрел, еще один, еще... Вот уже весь барабан высажен, а я двигаюсь, опекая полуэльфа и одновременно перезаряжаю метатель.
   А вот мои последние действия 'скульпторам' оч-чень сильно не понравились. Я ведь уничтожал их любимые консервы, запас жратвы, столь им нужный и важный. Вот и доуничтожался. Как только был расстрелян второй барабан, на нас набросились с новой силой. 'Скульпторы' ломанулись не только через все еще кипящую местами воду, но и по стенам, по потолку... Вот где им пригодилась пластичность тел, способных принимать множественные боевые формы.
   - Зачем? - взвыло полуэльфийское недоразумение, пытаясь хоть немного увеличить скорость своего передвижения, то и дело спотыкаясь о малейшие неровности под ногами. - Они никто, тут почти все местная чернь, которым что жить, что не жить...
   - Молчи, чмо, а то ведь брошу, - оскаливаюсь я, вновь вооружившись жезлом и выпуская мощь огненной стихии сначала в сторону передвигающихся по потолку скульпторов, а затем попотчевав и выбравших вариант передвижения по стене пещеры. - Сдохнуть в коконах тварей никто не заслуживает.
   Два заряда... Зато один из уже выпущенных краем задел и часть коконов, уничтожив их содержимое с гарантией, без вариантов. Уже легче. Вновь стреляю из 'кувалды', одновременно не забывая потчевать то Шоковой Петлей, то Аурой Ужаса. Иногда срабатывает по полной. Иногда лишь частично, но все лучше, чем ничего. Да и слишком много 'скульпторов' уже попередохло.
   Уровень... Неудивительно, я много тварей прикончил. Но сообщение насчет этого я пропускаю мимо глаз, ибо в упор занят совсем другими делами. Выживанием.
   Немногие из оставшихся отворачивают прочь, но две твари таки да несутся прямо на меня. Одна нормальным манером, ну а другая бежит по потолку. И все это практически в полном молчании. Лишь легкий шорох от задевающих за камень чешуек. И мое прерывистое дыхание, ведь нервы, они не железные, а я слишком часто их напрягаю.
   Выстрел, выстрел... Курок щелкает вхолостую, а значит барабан пуст. Откидываю метатель и 'шершнем' с левой руки угощаю тварь по очереди всеми четырьмя стрелками. Ну а в 'скульптора' на потолке летит Шоковая Петля. В точку, скотина мотает головой - точнее тем. Что ее сейчас заменяет - останавливаясь на некоторое время. Ну а я полностью переключаюсь на того противника, который уже совсем рядом. Уйти в сторону, причем в самый последний момент, чтобы враг проскочил мимо, не успев затормозить, да еще полоснуть по боку когтями. И вдогонку еще пара стрелок, на сей раз с правой руки. Аура Ужаса уже начитывается, но до конца не сформирована. Вот и пришлось...
   Сдохла! Едва успеваю порадоваться сему обстоятельству, как становится не до посторонних мыслей. Сверху на меня падает... 'Скульптор', сучий потрох! Аура ужаса летит в цель, но действие ее явно далеко от максимума. Что же тех двух стрелок, оставшихся в наручном метателе... Они конечно же летят в цель, но их мало, слишком мало.
   Туша придавливает меня к полу, ну а я изо всех сил полосую тварь когтями на левой руке. Правая намертво заблокирована, ну а псевдоконечности 'скульптора' пытаются сделать из меня помесь отбивной и строганины по-самоедски. Проще говоря. покромсать мелкими ломтиками и отбить все потроха. Уже получив пару серьезных ран, спускаю с цепи Шепот Химер... Удача, монстр теряется в пространстве и я ухитряюсь выскользнуть из-под его туши. Ну а дальше Перекат в сторону, жезл из-за пояса и... Пламя поглощает живучую, очень живучую тварь.
   Больно... И одновременно ярость застилает глаза, я с трудом удерживаюсь от того, чтобы не запустить боевым заклятьем в полуэльфа. Эта тварь даже не подумала попытаться помочь. Гиаллон довольно резво ковылял в направлении выхода, остановившись лишь сейчас. И взгляд у него был... испытующий такой, хитрожопенький.
   - Ах ты ж сученок остроухий, - шепчу эти слова исключительно для себя, ну а полуэльфийской морде достаются иные. Не столь откровенные. - И куда бежим, Гиаллон? На свежий воздух поскорее захотелось или штанишки сменить возжелал в кратчайшие сроки? Молчишь... Ну и бес с тобой, молчи на здоровье.
   Поняв, что опасности иной, кроме как с моей стороны, не предвидится, Гиаллон принял вид оскорбленной невинности и терпеливо ждал. Ну а я... Не так уж сильно меня подранили, да к тому же инъектор уже сделал свою работу, впрыснув заживляющий эликсир, который в довольно быстром темпе восстанавливал здоровье. Можно было и убираться отсюда куда подальше. А вместе с тем...
   Нет, рисковать, обшаривая выпадающие из уничтоженных коконов трофеи, я не рискну. 'Скульпторы' перебиты далеко не все, да и наемники Гильдии Равновесия могут вернуться в этот зал. Обойдусь уже имеющимся, да вон с той пары уже мертвых тел плюшки соберу. Ну и про перезарядку метателей не забуду, это уж без вариантов.
   И-иэх, фортуна! Иногда она улыбается во все сорок четыре зуба, а порой откровенно зевает, не испытывая к твоей персоне ни малейшей симпатии. Это я сейчас про то, что никаких особых трофеев мне перехватить не удалось. Немного кристаллов, стандартная бронька, чуток алхимии. И все, с остальным не сложилось. Остается другая надежда, относительно того, что я смогу вытрясти с этого скользкого типуса по имени Гиаллон.
   Полуэльф все так же тормозил, передвигаясь лишь самую малость быстрее. Чем беременная эстонская черепаха. Я же, как и полагается охране, был готов в любой момент огрызнуться огнем и заклятьями по любой представляющей опасность цели. Хотя их, целей то есть, сейчас не особенно и наблюдалось. Все же популяцию 'скульпторов' мне в большом зале удалось существенно проредить, а оставшиеся разбежались. И сильно сомневаюсь, что даже здесь, в этом искусственно созданном мире, звериные инстинкты исчезнут ни с того ни с сего. Все ж создатели Скарлайга не зря изначально заложили в базу максимальную достоверность и естественность поведения всех тут обитающих. А если прогрессируют - причем уже достигнув крайне высокого уровня - персоналии, то и у неразумной живности прогресс идет. Не в сторону интеллекта, конечно же, а в направлении естественности той самой звериной природы. Каждому свое.
   Вот такие вот мысли приходили в мою голову, пока мы с полуэльфом выбирались на поверхность. Выбирались тем самым скрытым ходом, который он мне показал. Конечно же эта откровенность была обусловлена исключительно страхом за собственную шкуру и... что-то еще. Зато у меня теперь появился еще один крохотный элемент мозаики. Той самой, собрав которую, можно было говорить, что ты теперь знаешь древний город Карах. ВЕСЬ город, со всеми потайными ходами, свернутыми участками пространства, заброшенными секторами и поземными полостями, которые порой куда как важнее величественных дворцов и крепостей местных кланов аборигенов Скарлайга и собратьев Тенерожденных. Когда-нибудь я увижу весь этот паззл, но точно не сейчас. Ведь сейчас в моих руках лишь несколько крохотных осколков из сотен, а то и тысяч...
   Земля под ногами становилась иной и это радовало. Скоро, совсем скоро мы выберемся на поверхность и вот тогда... А что будет 'тогда'? Однозначно, наметится разборка с Гиаллоном, мирная или не слишком. В любом случае, уж я расслабляться не собираюсь, а в случае чего просто спалю скотину из жезла. Благо оставшейся пары зарядов однозначно хватит для этой благородной цели.
  
  
  Интерлюдия
  Маркус Шульц
  
   Гостиничный номер из четырех комнат, хороший ужин в компании сговорчивых девочек, плавно переходящий в приятную ночь. Все же здесь хорошо, нет тех глупых правил, к которым пытаются призывать поборники толерантности в той же Франции или Голландии.
   Маркуса аж передернуло при воспоминании о том, как в голландской гостинице с нему пытался клеиться один из многочисленных гомосеков. И проблема была не в самом факте, а в том. что нельзя было выбить ему все зубы. Хотелось это сделать, сильно хотелось, поскольку прямой посыл нецензурной лексикой не действовал на обкурка, воспылавшего страстью с его блондинистой спортивной фигуре.
   Да, так погано он себя редко когда чувствовал. И память о тот ну о-очень длинном получасе, в течение которого был вынужден слушать и ничего не делать, останется навсегда. Зато тут, если б такое случилось, паршивца можно было не только пнуть, но и сдать секьюрити, которые и сами с удовольствием добавили бы ему, как здесь говорят, 'нехилых пи..лей'.
   Шульц задумчиво игрался с кудрявыми волосами рыжей красотки, уютно устроившейся у него под боком. Было хорошо. Хорошо во всех смыслах, ведь, помимо телесного отдыха, душу грел и факт того, что Вильгельм нашел наиболее подходящую цель. Только вот КАК он это делал...
   'Мозги у меня лучше работают во время постельных утех', - так и звучал в ушах ехидный голос аналитика команды. - 'И чем жарче утехи, тем быстрее и качественнее идет анализ'.
   Паршивец. Это не к самому факту стимулирования Вильгельмом процесса мышления, а к некоторым вторичным аспектам. В частности, привычке завязывать девушкам в таких случаях глаза, а самому читать инфу с планшетника. Зачем такие сложности? А чтобы очередная красотка даже краем глаза не увидела то, что ей знать не положено. Мало того, сегодня тот еще бешеным кабаном чуть ли не вынес дверь в его комнату ударами кулаков. Рвался срочно, ну просто очень срочно доложить информацию, то есть показать выбранное им из списка имя. Чуть было весь кайф не испортил.
   Немного подумав, Маркус решил в очередной раз плюнуть на экстравагантность коллеги. В конце концов, главное - результат, а не побочные мелочи. Хотя... порой напрягают, чего уж там скрывать.
   Но сейчас куда важнее их первоочередная цель, столь тщательно выбранная. Вагиф Табаев, родственник Казбека Табаева в бог весть каком колене. Но из доверенных, а это и есть самое важное. Место проживания, марка и номер автомобилей, которыми тот пользуется, сведения о местах, где любит бывать.
   Так, постоянно носит с собой оружие. Неприятно, но ничего необычного. Курит травку. Замечательно, хотя и предсказуемо. Среди этой разновидности бандитов многие сидят если не на игле, то уж на более 'легких', но не менее вышибающих мозги видах отравы. Значит, снижается адекватность, объект сильно тупеет, н агрессивность порой подскакивает до полного срыва планки.
   Методы изъятия? Шульц с полминуты погонял мысли по извилинам, после чего решил, что не стоит искать лучшее, отказываясь от привычного хорошего. Достаточно перехватить объект, когда тот будет возвращаться из бара или ночного клуба. Ну или при его перемещениях по рабочим делам, но без компании. Свидетели никогда не нужны, а их устранение в это случае - не самое лучшее решение. Значит, так и будет сделано. Пару деньков последить, а потом сработать, как и подобает профессионалам.
   Он уже собирался вздремнуть еще пару часиков, как раздражающее гудение телефона на виброзвонке заставило выскользнуть из объятий девушки. Чертыхнувшись и влезая с брюки, Маркус подхватил телефон и вышел на балкон. Повезло еще, что ночь сегодня была безветренной и относительно теплой.
   - Слушаю вас...
   - Это Мануэлла, - представилась та, чей голос он и так никогда бы не забыл. - Надеюсь, задание, вами полученное. Будет выполнено на должном уровне...
   - Не сомневайтесь, сеньора. Мы всегда выполняем то, за что беремся. Дело идет по намеченным планам.
   - Хорошо, но я не о нем хочу поговорить. Возможно, потребуется провести дополнительную работу, уже с другими объектами. Она вторична по очередности, но также необходима.
   - И вновь я превратился в одно большое ухо.
   - Я вышлю досье на нескольких людей. Их нужно... склонитьк сотрудничеству с неизвестным лицом. Ты понимаешь меня, Шульц?
   - Да, сеньора.
   Тут все было очевидно - Корпорация не желает светить свое имя в делах, далеких от благопристойной легальности. Так было всегда, да и изменений не предвидится.
   - Им нежелательно угрожать, давить силой. Золото для некоторый более надежный ключ к сердцу. Найти такого или создай из колеблющегося, попавшего в сложную ситуацию. Или сам создай ее. Не жалей средств.
   - Кто они? Я имею в виду, статус, этнос, психотип. И уровень содействия. Русские хорошо мне знакомы, они очень не любят 'стучать'.
   - Куда стучать? - слегка опешила Гонсалес. - Стучат в дверь и молотком по гвоздю...
   - Еще одно русское выражение. 'Стучать' - значит предавать, доносить информацию. Очень позорное занятие во многих социальных группах. И степень позора зависит от того, о чем именно информируют. Потому прошу уточнения, какая именно информация нужна.
   - Дикая страна, - прорвалось недовольство на другом конце линии. - Если им так хочется знать заранее, то придется лишь информировать о происходящем внутри виртуального мира. О делах того 'клана', в котором они состоят.
   - Игровой мир... Это невеликий 'косяк', даже если и вскроется. Думаю, хотя бы одного-двух мне уговорить удастся без особых проблем и тем более без угроз. Приоритеты целей?
   - От верхнего в списке и ниже. Не перепутаешь. И прекращай использовать чужой сленг, твоего положения это не украсит. Понадобятся ресурсы, подкрепление - обращайся без промедлений.
   Прежде. Чем Шульц успел заверить начальство в благоприятном исходе дела, та уже успела отключиться.
   - Потасканная сучка! - с чувством высказался он в пространство, жалея лишь о том, что воочию это ей точно никогда не выскажет. - С Тормасовым работать куда спокойнее, даже надутый индюк лорд Пэмсборо более адекватен и не настолько закостенел в мании собственного величия.
   - Тихо, мой давний и немного невыдержанный друг. Она платит деньги, как и прочие. А что до ее манеры общения... Когда-нибудь, может быть, она сослужит ей дурную службу.
   - Ты веришь в лучшее, Генрих. Несмотря на все те годы, которые варишься в адском котле наемничества.
   - Меня не исправить. И тебя тоже, и Вильгельма...
   - Это верно. Но какого ты тут оказался? Неужели девочка вымотала до такой степени, что ты от нее скрылся?
   Генрих лишь по доброму усмехнулся на естественную подколку приятеля. Лениво махнул рукой, словно говоря. что автоматически появляется при любом эмоциональном взрыве. Мало ли что стряслось. Ну а что до девочек, так это совсем иное, в настоящий момент совсем незначительное.
   Они давно привыкли при необходимости понимать друг друга почти без слов. Слишком часто возникали ситуации, где на то, чтобы разговаривать, секунды лишней не было. Вот и в обычную жизнь переползло.
   - Что, Маркус, хочешь сдать Мануэллочку профессору? Рискуешь...
   - Потому и промолчу до поры. Просто запись пойдет в мой личный архив, а там, глядишь, и выйдет на свет божий.
   - Если дамочка пошатнется?
   - Именно.Корпорация - один большой террариум. Мы с ней слишком часто работаем, вот и стали посвящены в часть неприглядных тайн. Боюсь теперь, уходить, если что, придется с проблемами, сбрасывая кожу.
   - Справимся, и не из таких переделок выходили. Ты лучше дай запись прослушать, а я, глядишь, что и посоветую. Вильгельма пока не трогай, он, умаявшись на девочке, спит сном праведника.
   Пока Генрих прослушивай не столь длинный разговор и пробовал выцепить оттенки смысла и прочие малозаметные нюансы, Маркус курил, стряхивая пепел с балкона и время от времени стараясь выпускать дым не абы как, а ровными колечками. Получалось так себе. но сам процесс был забавен. Отвлекал от мыслей о делах рабочих. Жаль, что долго отвлекаться не вышло.
   - Корпорация и виртуальные миры... Слышал я кое-что краем уха, причем в связке с профом. Туда идут большие деньги, особенно в последнее время.
   - Нам то с этого что?
   - С денег ничего. Зато можно сделать вывод, кто директора Корпорации изволят покусывать друг друга за пятки, стремясь достичь успеха один раньше другого. Прослушаный мной разговор, Маркус, это только подтверждает. Гарантий нет, это только мое мнение, но...
   - Мне его достаточно, - отрезал Шульц, щелчком отправляя окурок полетать с высоты седьмого этажа. - Если там, наверху. Начинаются игры пираний в аквариуме, но нам придется быть очень осторожными, чтобы угадать победителя.
   - Значит придется побольше выяснить насчет области интересов в виртмирах наших нанимателей.
   Шульц кивнул, соглашаясь. Как-никак, именно они лидер группы, ему и принимать решение. И он его принял. Уйти в тень они успеют, а вот сыграть по-крупному стоит хотя бы попробовать. Чуть позже, после выполнения основной миссии.
  
  
  Глава 5
  
   Ну вот и все, закончилось не столь длинное по времени, но сильно выматывающее путешествие под землей. Гиаллон действительно знал куда идти, а главное, как именно выбраться из ведущего на поверхность отнорка. Нет, никакой магии, всего лишь механика, но зато она была сильно уж замысловатая. Найти нужные места на вроде бы монолитной каменной поверхности, затем с нужной силой ударить по каждому из них... Мудреное занятие, но в данном случае край как необходимое.
   Хорошо! Право слово, не мог даже подумать, что до такой степени буду радоваться атмосфере обычного подвала в доме какого-то обывателя, проживающего в не самом хорошем квартале города.
   Запахи хранящихся в этом подвале овощей, местами явноп подгнивших, и то радовали, особенно если сравнивать их с теми, которые витали в той пещере, где обосновались 'скульпторы'. Да и тяжелый земляной запашок в узких проодах долго еще будет напоминать о себе. Решено, как только возвращаюсь в 'Танцующего Гхола', так сразу же стребую себе горячую ванну, да не простую, а непременно ароматизированную. Так то я не большой поклонник подобного рода мытья, но сейчас это лучший и наиболее приятный вариант. А если мне еще одна крылатая особа компанию составит...
   Стоп, Макс, хватит растекаться мечтами по лабиринтам своего разума! Хватит! У тебя тут под боком один мутный типус, которого однозначно следует как можно быстрее растрясти на награду. да пинком отправить куда подальше. Чует моя интуиция, что с ним иначе не стоит, ибо хлопот от общения с подобными созданиями бывает очень уж много. А вот польза... ее из глотки вырывать приходится, а то и прямиком из задницы.
   - Ну что, Гиаллон, здесь наши пути явно расходятся. Разве что на улицы Караха вместе выйдем, а там... У каждого свои дороги.
   Полуэльф лишь кивнул, занятый в настоящий момент тем, что пытался привести свой облик хотя бы к минимуму приличий. Получалось у него, доложу я вам, крайне хреновенько. От роскошной некогда шевелюры, столь ценимой в эльфийской среде, остались лишь малоцензурные остатки. Частью пряди блондинистых волос были просто выдраны с корнем, оставив пусть затянувшиеся, но все же раны; частью же просто перепутались так, что разлепить все это без помощи магии было сложновато. Вот полуэльф и вздыхал печально и тяжко, рассматривая морду лица в извлеченном из кармана зеркальце в богатой оправе.
   Одежда... Право слово, если бы ее предложить нищему, то тот бы с большой вероятностью побрезговал подобным 'подаянием'. Некогда дорогая ткань была разорвана, местами превращена в нечто непонятного цвета и неопределенной структуры... Что поделать, ведь выплевываемая 'скульпторами' гадость, она штука такая. Вот и выходило, что придется полуэльфу перемещаться короткими перебежками до ближайшего магазина, развлекая городских зевак своим экзотическим видом.
   - Кстати, Гиаллон, ты бы остатки верхней части одеяний пустил бы на прикрытие нижней. А то мало ли кто по улицам бродит...
   - А?
   - Бэ! - усмехнулся я, видя, что пациент не совсем в адеквате от своего внешнего вида. - Задницу, говорю, прикрой малость, равно как и 'передницу'. А то привлечешь к себе внимание как извращенцев, охочих до 'голубых мечт' с участием эльфов, так и приступы вожделения у некоторых женщин разного возраста, что могут проникнуться неземной любовью к твоим острым ушам и не только.
   Полуэльф наконец убрал зеркальце обратно и соизволил критическим взором оглядеть иные части тела. Очередной тяжкий вздох, воззвание к божеству красоты и... разумные действия. Из остатков того, что раньше явно было дорогим камзолом, была сооружена эдакая набедренная повязка, прикрывшая то, чем светить не рекомендуется.
   - Ты выполнил порученное тебе, тифлинг, - с забавной для меня смесью высокомерия и презрения произнес Гиаллон, пытаясь принять по возможности горделивую позу. В его обносках получалось так себе. - Я могу отсыпать тебе кристаллов, могу и рекомендацию дать. Но такие наемники как ты предпочитают незамедлительно получить свое, а потому...
   - А поэтому ты сейчас кажешь, какие именно рекомендации можешь дать...
   Полуэльф на пару мгновений замер. Его рука, уже нырнувшая в кошелек и показавшаяся оттуда с доброй толикой рубинов, зависла в воздухе, в глазах же плескалось искреннее удивление. Бедняга явно не сразу врубился в ситуацию, что мне может быть интересна не прямая, но косвенная выгода. Тем не менее, я мог его понять. Тифлинг, пусть и с рекомендациями, не сильно уютно будет чувствовать себя на эльфийских территориях. Но я все же попробую.
   - ...есть и связи среди торговцев живым товаром. Тебе наверняка понравится, тифлинг. - попытался укусить мебя этаким забавным образом Гиаллон, не представляя, что очередное его предложение попало аккурат в яблочко. - Там всякого народа хватает, даже орки тифлинги и прочие огры с троллями могут пристроиться на выгодное местечко если талантами блеснут.
   - Считай, что заинтересовал. Слышал я, что даже не столь далеко отсюда, в Ваэлноре, крупный узел этих дельцов расположен, - закинул я удочку. - Только не совсем верится...
   - Это почему?
   - Так ведь не самая дохленькая эльфийская крепость. Слышал, что там служба хорошо поставлена... Вряд ли даже чьи-то рекомендации помогут мало того что проникнуть внутрь, так еще и заработать.
   - Зачем внутрь? - искренне изумился полуэльф. - Основные дела вокруг крепости. Там и домишки, и заведения определенного рода... Военные дела отдельно, а деловые тоже не вместе. Смотри, я тебе сейчас дам амулет-опознаватель, а заодно рекомендательное письмо к Ривинэллю, одному из заправил. Появишься поблизости от Ваэлнора, спросишь любого из Перворожденных или таких как я, лишь наполовину древней крови. Покажешь амулет, тебя и отведут. А вот письмо лично в руки. Все понял, тифлинг?
   Эх как заговорил! Такое впечатление, что... А ведь точно, этот типус уже всерьез начинает считать меня одним из будущих своих подчиненных. Непрост ты, Гиаллон, совсем непрост.
   Я наблюдал за тем, как спасенный мной от 'скульпторов' полуэльф быстро и уверенно пишет то самое рекомендательное письмо и пытался окончательно составить мое о нем мнение. Аристократ? Несомненно. Привыкший командовать? Да, но вместе с тем это не явный, а скорее теневой лидер, хотя и с определенной долей мании величия. Полукровка, а это среди эльфов закрывает пути на верхние ступени в официальной иерархии. Неудивительно тогда, что у этого самого Гиалона связи с контрабандистами, наемными убийцами и торговцами живым товаром. Здесь ему легче подняться, а та самая аристократичность и прилагающиеся связи тоже на дороге не валяются. Эльфы, они такие эльфы...
   Ну вот и все. Амулет и рекомендательное письмо у меня, теперь можно и распрощаться. Правда Гиаллон попробовал было намекнуть относительно жезла с Поцелуем Саламандры... Получил в ответ ехидную ухмылку и напоминание о милых зверушках в подземелье, после чего решил не искушать судьбу и слиться в неизвестном направлении.
   Млять! А слился прямо сквозь стену, не утруждая себя поиском выхода. Заклятье? Нет, не похоже. Скорее всего задействовал какой-то амулет. Ну да и бес с ним, мне оно до полной параллели, свои дела со всех сторон обступили.
   Осматриваюсь сам, оценивая, что с моей амуницией произошло. Печаль... Это я насчет того, что 'Плащ хамелеона' прочностью ушел в ноль и теперь его гораздо дсподручнее выбросить, нежели платить неслабые денежки за восстановление. Сапоги, хоть и сделаны были из кожи скальных варанов, а тоже на ладан дышат. Восстанавливать? Пожалуй. Ну а с остальным ничего так... Чинить можно, но покамест не критично.
   Пора и мне отсюда выбираться. Ударом когтей сношу с двери подвала замок и открываю ее. Мерзкий скрип наверняка привлекает к себе внимание всех обитателей дома, а значит... Вот и первый, то есть первая. Орка, довольно молодая. Одетая в обычную для женщин их расы одежду. Судя по всему или служанка или... Нет, все же не служанка, а просто одна из проживающих в доме. Одежда бедноватая, в глазах страх, а ротик готов исторгнуть из себя вопль ужаса. А оно мне надо?
   - Тихо, симпатичная ты моя,- доброжелательно улыбаюсь, демонстрируя руки с открытыми ладонями в знак мирных намерений. - Уж прости за вторжение. Просто настройка телепорта сбилась и оказался я в твоем подвале. Ну а поскольку заряд в кристалле закончился да и дороговато будет перемещаться на десяток-другой метров, то я твой замок того... порушил.
   - Я все сделаю, только... не убивай меня, демон.
   Девица чуть не расплакалась, ну а я первые две-три секунды искренне не врубался, чего это меня и вдруг демоном обозвали. Сколько живу, никогда такой реакции... Идиот! Это во внешнем мире было, а здесь я все же тифлинг, то есть частично действительно демон, просто иногда об этом забываю. А видок сейчас... тот еще. По крайней мере. на благородного дона точно не тяну, вид больно грязный и потрепанный, да и морду лица хотя бы умыть было бы ох как неплохо.
   - Да какой из меня демон... Пока всего лишь тифлинг. И душу забирать не собираюсь, и даже на тело не претендую. Разве что поцеловать тебя, такую напуганную, - пытаюсь немудреной шуткой успокоить девушку орчанку. - Ан нет, видок такой, что все девочки пугаются. Печаль да и только. Потому только и остается, что вручить немного изумрудов за беспокойство и сломанную дверь. Ну и попросить проводить до дверей дома.
   Во-от, совсем хорошо. Несколько кристаллов, улыбка, доброжелательный тон порой способны на многое. Например, в этакой вот необычной для меня ситуации. Девушка пролепетала нечто малоразборчивое, но уже не была такой испуганной. Мало того, тихо, как мышка, показала мне дорогу к выходу из своего дома. Приняла награду 'за беспокойство' и, почему-то озираясь по сторонам, выпроводила меня на улицу. Муж дома что ли или любовника боится потревожить? А, не мое это дело. Главное, что выбрался тихо, без лишнего шума, да и вообще - жизнь прекрасна и охренительна.
   Ну а что? Задание по вызволению этого надменного полуэльфа выполнено от и до. И пусть опыта собственно за него я не получил, равно как и финансовых вливаний в свой кошелек, зато у меня было нечто более важное - возможность проникнуть в Ваэлнор. На кой оно мне? Ну, тому много причин, одна из которых, лежащая на поверхности - месть. Не за себя, за мою подругу и спутницу мире Теней Скарлайга. Интересно, какова будет степень ее воодушевления на сей счет?
   Ну и с Урзаллом есть о чем поговорить, стоит ему выйти со мной на связь. Как-никак я сумел выскользнуть из сжимающейся вокруг ловушки, ухитрился оставить наемников Гильдии с носом. В общем, фортуна улыбается тем, кто нагло скалится в ответ на появляющиеся вокруг проблемы и пытается смести их со своего пути. А дальше... Посмотрим, как ляжет очередной расклад.
   Взмахом руки остановив проезжающий мимо пустой экипаж, я обрушился на мягкое кожаное сиденье, сообщил адрес доставки меня, после чего впал в легкую дрему. Вроде бы за окнами экипажа проносились дома, улицы, спешили по своим делам люди и прочие расы этого мира, но мне было не до них. Совсем... Хотелось просто раствориться в наплывающем тумане сна, на какое-то время совсем ни о чем не думать, не напрягаться, не прилагать все свои силы.
   Жаль! Не дали как следует поспать. Остановившийся экипаж, громкий голос водителя - эти факторы и следа не оставили от той нирваны, в которой я пребывал. Беззлобно обругав шофера, я передал ему должную плату, после чего буквально вывалился наружу и побрел к дверям 'Танцующего Гхола'.
   Спать и еще раз спать... Или мыться? Нет, все же спать, потому как для мытья надо раздеваться. Распоряжаться насчет ванны... Не, лениво!
  
  
  Интерлюдия.
  Город N, рядом с клубом 'Веселая сирень'.
  
   - Крепко сидит, шеф, в хорошем темпе напивается и укуривается, - хмыкнул Вильгельм, подпиравший стену в заплеванном переулке и слушающий цель - то есть Вагифа Табаева - посредством заблаговременно прилепленного к его куртке микрофону.
   - Нам только лучше. В таком состоянии объекта брать - просто праздник.
   Двое наемников торчали поблизости от 'Веселой сирени' уже полтора часа, терпеливо дожидаясь, пока Вагифу надоест отдыхать и тот решит поползти или домой, или в другое место. Был, конечно, риск того, что тот не выйдет, а будет вынесен оттуда в состоянии тела, но очень уж маленький. О таком поведении родственничка могли донести лидеру бандгруппы и тогда провинившийся мордобоем бы не отделался. Телохранитель - явление особое, ему не прощается то, что у других наверняка бы проскочило.
   - Официанта подзывает... Грубо, матерно. О, деньги, по звуку, веером швыряет от своей примитивной жажды покуражиться.
   - Угу, видел я таких 'гостей' в Мюнхене. Понаедут, на своем гортанном наречии лопочут,, много мнят, а даже срать в сортире не приучены. На улицах кучки раскладывают, - прошипел Шульц и сплюнул на и так загаженный асфальт. - Что у нас, что тут, только называются по разному.
   - И не говори... Хотя, сегодня он если гадить и будет, то только под себя и последний раз в своей пустой и никчемной жизни, - ободрил Вильгельм своего товарища и командира. - Готовность... Он идет к выходу. Только бы по дороге не заблудился, укурок.
   - Понял. Генрих, Генрих... Будь готов нас подхватить.
   - Уже, - откликнулся тот, подсоединенный к общей для троих связи по мобильникам в режиме конференции. - Жду команду.
   Сконцентрировавшийся на прослушивании Вильгельм щелкнул пальцами, привлекая внимание.
   - Что?
   - Шлюшку снимает, зараза. Дополнительный фактор.
   - Мелочи. Еще одна доза снотворного и высадить в глухом переулке. Такая цыпа в состоянии пьяной амебы - картина привычная. Никто серьезно не обидит, в худшем случае попользуют по прямому назначению.
   - Обидится потом на весь белый свет, - хохотнул Вильгельм. - Обычно за процесс платят, а тут такое огорчение... Тц, вот оно, существо наше в блядском сопровождении.
   И верно. Из дверей ночного клуба появились двое, один из который полностью соответствовав фото цели. Вагиф, однако. Черноволосый, смуглый, серьезной степени небритости и сильной опьянения. Шрам на лбу, полученный от контакта с черепушкой бутылки. В досбе на него было отражено, что так его отоварила девушка, к которой он пытался приставать. А потом парень этой девушки, не чуждый боевых искусств. Долго пинал ногами обнаглевшего хама, попытавшегося общаться с приличной девицей как со шлюхой. А потом, после нескольких рискованных ситуаций, вынужденный переехать в другой город. Полиция не желала связываться с обнаглевшими и крышуемыми на верхах бандосами южных диаспор, поскольку от них тоже подкармливалась.
   Так что Вагиф Табаев, как и многие его соплеменники, чувствовал себя тут почти по королевски. Была бы развитая интуиция, мог бы понять, что ничто не длится вечно, если не предпринимать страхующих мер. Но... не тот психотип. Не то уровень разума. Потому и несся на всех парах к неожидаемому им самим, но вполне логичному концу. И се конец лично для него воплощался в лице трех наемников высокого класса. Для них он был не врагом, всего лишь объектом для получения информации.
   Принимать клиента прямо на выходе наемники Корпорации даже не думали.. Охрана пусть с ленцой, но все же бдит, да и место слишком освещенное. Шум мог подняться. Для них нежелательный. А вот с парковки изымать - милое дело. Несколько десятков машин, охрана как таковая отсутствует, есть лишь камеры наблюдения. Конечно же тревога поднимется, но однозначно будет небольшое. Но время на отход без столкновений. Да и то... далеко не факт, что безопасники клуба станут рвать задницу на британский флаг из-за этого конкретного персонажа. Хамское поведение клиента могут терпеть, но восторгаться точно не обязаны.
   Стоило только находящемуся в тумане наркотного кафа Вагифу подойти по ближе к своей черной 'паджере'и нажать кнопку на брелке сигнализации, какдва пскрывшихся до этого момента в тенях силуэта рванули вперед. Шульц, действуя в своей манере. То есть максимально жестко, ткнул шокером в шею объекта. Вильгельм же по отношению к девице легкого поведения ограничился зажиманием рта и вкалыванию ударой дозы снотворного из шприц-тюбика. Та потрепыжалась пару-тройку секунд, но потом обмякла в его руках. Подхватив ее совсе не тяжелое бессознательное тело, наменик взглянул на шефа.
   Все было в порядке. Главная цель в отрубе, народу нет совсем уж близко. А Генрих, выполняя поступившую команду, уже несется сюда на своем потрепанном сером фордике - расходной машине, которую предстоит бросить в самом скором времени.
   Семь секунд, десять... Достаточно оказалось, чтобы, будучи отягощенными грузом, добежать до точки встречи. И вот он, транспорт. Тела на заднее сиденье, туда же Вильгельм, но своей волей. Маркус же ввалился на переднее и коротко приказал:
   - Гони!
   Рев мотора. Визг протестующей против такого резкого набора скорости резины. И немое удивление на лицах тех, кто видел все происходящее. Все же клуб 'Весеая сирень' не был местом, возле которого происходят такие серьезные разборки. Ну мордобой, ну порой скандалы, стрельба из травматики, чаще в воздух, но чтобы похищение, да еще на виду у камер наблюдения... Такого если и было, то давненько.
   Охрана же. как и предсказывалось одни из наемников, появилась тогда, когда 'фордик' с похитителями и похищенными уже исчез в неведомых далях. Репутация склочного и хамящего клиента сыграла с Вагифом злую шутку. Ну а номера, заляпанные грязью, камера не запечатлела. Равно как не получилось бы опознать и Шульца с Вильельмом - капюшоны курток и знание положения камер позволяли профи и не попадать в кадр, и не вызывать подозрения случайных людей. Все прошло так. как ими и планировалось.
  
  ***
   - Хорошо сработали, парни, - радостно осклабился Генрих, двигаясь к квартире, снятой для 'потрошения' клиента' по наиболее неоживленным улочкам. - Хвоста за нами нет. А телефон страдальца...
   - Уже за окном, - доложился Вильгельм. - Никаких маячков на нем нет. Не удивлен, потому как у этого народа технические изыски не в чести. Не понимают их пользы, если по большому счету. Так, по верхам плавают.
   - Нам же и лучше. Сейчас останавливаюсь, сбрось шлюху.
   Автомобиль, медленно сбросив скорость, остановился на обочине, рядом с небольшим сквериком. Вздохнув, Вильгельм вышел из авто, вытащил находящуюся в глубоком сне девицу и, держа ту на руках, двинулся в сторону лавочки. Сгрузил туда свою ношу. Расположил поудобнее, после чего окинул результат критическим взглядом и направился обратно к машине.
   - Ласковый ты наш, - саркастически хмыкнул Генрих, как только стронул !форд' с места. - Я понимаю нормальные, а эта...
   - Да понимаю. Но ведь какая ни есть, а все же женщина.
   - Разве что...
   Почти весь оставшийся путь царило молчание. Лишь в самом конце Генрих уточнил:
   - Машину совсем бросаем или для вывоза тела еще сгодится?
   - Лишнее. С трупом по городу передвигаться - не самое лучшее решение. Лучше он у нас в слив стечет. Кислота уже не квартире, как ты помнишь.
   - Противно, шеф...
   - Потому тебя и не дергаю. Сами справимся. А ты тем временм начинай работу по второй линии. Той, которую нам Мануэлла подбросила. Отслеживание, изучение ситуации, выбор. Потом все это передашь и обскажешь Вильгельму, он завершит подготовку.
   - Понял. Встреча?
   - Гостиница 'Топаз'. Из прежней уходим, не стоит долго задерживаться на одном месте.
   - Все понял. Тогда... до скорого.
   Подождав, пока коллеги с ценным грузом выйдут из машины и удостоверившись, что к ним не приковано чье-то назойливое любопытство, Генрих вновь стронул 'фордик' с места. на сей раз путь лежал на окраину города, в один из далеко не престижных кварталов. Если то место и было чем славно, то только большим количеством автомастерских, часть из которых была давно облюбована угонщиками для сдачи своих трофеев. Часть из них продавалась после смены и пербивки номеров, другая разбиралась на запчасти.
   С большой долей вероятности та же судьба разбора на составляющие ожидала и серый 'фордик'. Особенно если его бросить с открытыми дверями. Что ни говори, а это был лучший вариант избавления от засвеченного транспорта. Уж всяко лучше поджога или утопления в пригородных водоемах.
  
  
  Глава 6
  
   Хорошо лежим... Совсем хорошо. Рассчитывал просто обрушиться на диван там или кровать, избавившись лишь от доспехов, а получил процедуру блаженного отмокания в той самой ароматизированной горячей ванне, о которой мечтал незадолго до этого. И за это отдельная благодарность Лаире.
   Просто умница она у меня, ничего не скажешь. Заметив, что я прибыл совсем в измотанном состоянии, организовала и эту вот ванну, и малость стимулирующие травяные настои, а заодно и свое ненавязчивое общество. Ненавязчивое в том смысле, что беглая принцесса шер Нект не собиралась тешить свое любопытство прямо здесь и сейчас. Вовсе нет, она всего лишь создавала приятный звуковой фон, делясь со мной некоторыми своими впечатлениями от этого конкретного места и о народе, тут обитающем. Не анализ во всех подробностях, который мог оказаться важным и тем самым заставить меня насиловать уставший организм, включая мозг на полные обороты. Нет, обычные 'светские сплетни', которые можно слушать расслабившись, но и не вызывающие отторжения высоким уровнем глупости и никчемности.
   Изысканное владение словом и возможностью находить нужный спектр под конкретную ситуацию. Видимо, обучение аристократии у драконидов хорошо поставлено. Что ж спасибо за это неведомым мне воспитателям, они очень много добились. Как бы мне самому не пришлось брать у нее некоторое количество уроков. А что, я могу. Учиться полезным вещам не только можно, но и нужно при предоставляющихся возможностях. Ну а если 'учитель' еще близкая тебе прекрасная дама... процесс становится еще и крайне приятным.
   Даже и не знаю, сколько я провалялся в горячей купели, благо температура воды поддерживалась на необходимом уровне без малейших проблем. Обычное заклятие, встроенное в амулет, располагающийся в специальном гнезде. Просто, удобно, на порядок качественнее существующего во внешнем мире. Лепота! И вообще, чем хорошо Скарлайг, так это тем, что создатели основ этого мира озаботились насчет гармоничного сочетания магии и технологии. А заодно и возможности их дальнейшего гармоничного развития заложили. Кхм, вот только насчет последнего пока еще и сами не догадываются.
   Эх, тут хорошо, но уже поднадоело. Вылезаю из ванной, облачаюсь в лежащий рядом халат и шествую в одну из двух комнат нашего с Лаирой гостиничного номера. Хорошо еще. что в Танцующем Гхоле не было особых проблем с дефицитом номеров для гостей. Ведь не одно это заведение находилось под контролем Мьельнира. Ой не одно.
   Устраиваюсь на диване - чистый, малость отдохнувший и весьма довольный собственными достижениями. Рядом устраивается Лаира в одном из своих мало что скрывающих домашних нарядов. По мелькающий в глазах искорках видно, что девушка не прочь и поприставать, но покамест сдерживается, понимая, что усталость не лучший помощник в подобного рода делах. И я ей за это благодарен. Вот чуть позже - иное дело. Пока же лучше расскажу ей все то, чего удалось достичь и главное как все это происходило.
   Люблю душевные разговоры в тесной компании, которая вполне может состоять и из единственного человека. А если еще и темы интересные, так тем более. Сюда бы еще парочку людей из тех, кому можно будет доверять, присоединить, тогда и вовсе хорошо станет. И кандидатуры уже просматриваются. Главное еще перепроверить, а уж потом и начинать активные действия. Все же в некоторых случаях одиночке не справиться. Нужная маленькая, но верная команда, которой легко доверишь прикрыть свою спину. А мне это прикрытие нужно куда больше, чем всем другим игрокам. Таков уж расклад Скользящего, тем более делающего на этом пути первые осторожные шаги.
   Едва я перешел к тому, какую награду удалось стрясти с Гиаллона за его спасение и что в связи с этим можно будет предпринять в дальнейшем, как в дверь постучались.
   - Кто стучится в дверь моя?
   - Толстой сумки на ремне не имеется, - раздавшийся в ответ голос Сигурда был весел и бодр. - Я тут с Харальдом, у нас к тебе приятный разговор есть. Пустишь?
   - Обождите немного... Сейчас.
   В ответ лишь негромкий смех. Видимо, оба-двое понимали, что в таких ситуациях требуется определенное время для приема гостей. Как раз то, чтобы прекрасная половина привела себя в тот вид, в коем можно принимать гостей. Хотя взгляд Лаиры. Вынужденной в резвом темпе изъяться в соседнюю комнату и переодеваться, пылал чем угодно, но не доброжелательным отношениям к двум моим собраться по 'тенерожденности'.
   Мне же оставалось лишь встать, сменить халат на более пристойное для это ситуации облачение, не спеша приблизиться к двери и открыть ее. Ну и поприветствовать двух мьельнировцев, от одного из которых зависело очень многое в моих взаимоотношениях с кланом.
   - Привет, Сигурд! И тебе. Харальд, всяческих благ, - пожал я каждому из них руки, после чего двинулся обратно к мягкому и уютному дивану, обронив. - Дверь за собой на задвижку лучше закрыть. А в целом, располагайтесь со всеми возможными удобствами. Ведь это вы тут больше дома, а я скорее всего в гостях.
   - Все удобства несем с собой! - радостно оскалился Сигурд, демонстрируя бутылки и закуски. - Сейчас все это разложим, тяпнем от широты души нашей, да поговорим о делах наших хороших.
   - А что...
   - Почему не свистнули обслуге? Привычка, Макс, она штука такая, от нее просто так не отвязаться. Это в ресторанах пусть нас обслуживают. А в таких сабантуйчиках в квартирах и номерах мы и сам с усам. Ща все нарежем-откупорим и совсем хорошо станет.
   Не откладывая дело в долгий ящик, темплар Хоррана быстро и привычно устраивал все для небольшой пирушки по поводу... А вот по поводу чего, он наверняка сейчас и объявит. Или же уступит сию почетную обязанность Харальду, тут уж как им в голову придет. Ну а мне оставалось только скорректировать одну важную деталь в его хлопотах:
   - На четверых.
   - Хм... Как два пальца об асфальт. Да и женское общество лишь украшает мужскую пьянку. Да, ты вообще уверен, что при ней стоит говорить?
   - Успокойся, Сигурд, ты уже должен был понять, что Макс к ней и многие планы привязывает, и вообще серьезно тут все. С 'местными' - Харальд специально выделил это слово, избегая уничижительного 'непись' как знак доброй воли и понимания к моему праву вести себя по собственному варианту, - имеются определенные тонкости, ну да и мы с тобой не от сохи произошли и лаптем щи хлебать не склонны.
   - Ты тут босс, тебе и решать. Тебе и мудрить, тебе и последствия на себя принимать.
   Харальд, сидевший на придвинутом поближе к дивану и столику кресле, лишь отмахнулся от своего друга. Видимо, подобные разговоры были ему настолько не в новинку, что не вызывали совсем никаких эмоций. Он даже не пытался ни пропесочить Сигурда, ни побудить его работать мозгами, а не только силовыми методами. Не удивлюсь, если с во внешнем мире все то же самое. Или... наоборот, только здесь Сигурд строит из себя этакую груду мускулов, не склонную напрягать мозг. Все может быть, ведь миры типа Скарлайга - возможность выстроить маску сколь угодно высокой сложности. Ну а ее достоверность зависит лишь от носителя, равно как и успешность аватары в целом.
   - Господа... - звучный голос Лаиры шер Нект, принцессы клана драконидов, заставлял обращать внимание на его обладательницу и только на нее. - Для нас честь принимать в этом скромном помещении главу известного и успешного клана Тенерожденных Харальда и его без сомнения не обделенного силой, храбростью и иными талантами друга.
   Да уж... Появление Лаиры при полном при параде впечатляло даже меня, уже имевшего опыт общения с этой личностью. Что уж тут говорить о тех, кто видел ее в, скажем так, официальной обстановке, первый раз. А меж тем драконида довольно мило улыбнулась с своеобразной высоты своего мировосприятия пусть находящейся в бегах, но принцессы:
   - Я вижу, что тут несколько... неофициальная обстановка. И ничуть не возражаю. Но на правах хозяйки застолья, если никто не против. Позволю себя сделать атмосферу более непринужденной. Например из этих фруктов, как говорила одна из моих кузин...
   Вот бестия! Сначала показалась во всей ледяной красе принцессы, затем искусно, буквально несколькими словами, перевела ситуацию на онтосительно неформальный уровень. А ведь у того же Сигурда первичный легкий шок остался, чем она сейчас и пользуется. Милая. Непринужденная беседа с одним из гостей, а в итоге понижение критического восприятия, которым смогу пользоваться уже я, в собственных целях. Блеск да и только.
   - У тебя необычная спутница, Макс, - Харальд изобразил подобие улыбки, глядя в сторону Лаиры и ничуть не стесняясь обсуждать девушку в ее присутствии. - Кажется, что достоверность местных реалий порой приближается к немыслимым высотам. Но от этого лишь интереснее становится.
   - Большие возможности и возможность автоматической окоротки тех, кто априори ни черта из себя не представляет, но много о себе думает.
   - Точно подмечено. Но речь не о том. Наши противники, Ледяные Убийцы, будут чувствовать себя очень невесело, получив проблемы с Гильдией Равновесия на пустом месте. И в этом немалая часть твоих заслуг.
   - Я всего лишь исполнил свои обещания...
   Вновь искусственная улыбка, на сей раз более ярко выраженная. И очередные слова.
   - Мы оба игроки. Не в смысле, как тут говорят, Тенерожденные, а в том, что привыкли рассматривать любую ситуацию как возможность добиться чего-то важного для себя. Для меня Скарлайг средство отдохнуть и средство заработать, для тебя тут тоже есть нечто важное. Не спрашиваю что именно, все равно или не скажешь, или уйдешь от прямого ответа
   - Да...
   - Правильно, Макс, мне врать не надо, это было бы нерационально. И вообще, уважающий себя шулер честно играет краплеными картами.
   Я поневоле расплылся в улыбке, едва только услышал давно известную мне поговорку. Карты, а особенно преферанс и немного покер, были для мен не пустым звуком. В универе и вовсе удалось серьезно облегчать карманы сокурсников и не только, добавляя себе денег на мелкие и не слишком расходы. Правда никакого шулерства. Руки на него были не заточены.
   - Хочу тебя спросить о другом. О том, какую пользу моему клану ты можешь принести, формально не входя в него?
   - Ту пользу, которая и мне была бы полезна? - не столько предположил, сколько констатировал я. Надеюсь, что наши мысли движутся параллеьными курсами.
   - Так дела и обстоят. Сегодняшними событиями ты закрыл аванс за нашу 'крышу' от прошлых твоих дел и за пригляд сам понимать за кем. Теперь можно поговорить о других делах, - Харальд пригубил красного вина из бокала, который до сего момента задумчиво вертел в руках. - Только поаккуратнее тебе придется себя вести. Ледяные унижены, оскорблены... в очередной раз. Ходить по улицам Караха можно, но оглядываясь. Правда заходить в контролируемый ими или их союзниками сектор я бы не советовал.
   Мне тут только и оставалось, что понимающе оскалиться. Дескать, идиотом сроду не был и учиться сему также не собираюсь. В квартал клана Ледяных убийц я рискну сунуться лишь в составе мощной ударной группы, да и то не в первых рядах. Да и планы у меня на ближайшее время совсем другие. И ориентированы они не столько на прокачку как таковую, сколько на еще один важных для меня как Скользящего нюанс. Вот насчет него и хочу кое-что прощупать.
   - Я, конечно, могу и ошибаться, но...
   - Договаривай давай, - не повелся на довольно примитивный прием Харальд. - Это ты с моим прямолинейным приятелем можешь пытаться крючки во все стороны разбрасывать, ловя рыбку в мутных водах. Со мной не стоит, лучше без прелюдий обходиться.
   - Хорошо, пусть так. Клан Мьельнир считает своим покровителем Хоррана. Да и солидная часть его членов тоже завязана на плюсы этого бесспорно сильного божества Скарлайга?
   Сигурд тут почему-то довольно воровато оглянулся по сторонам. Не знаю уж, чего его так вставило, чего он стал остерегаться... Надежное место, под полным контролем мьельнировцев, да и Харальд не стал бы сюда появляться вина распивать, не будь оно таковым. Лаира же понимающе улыбалась, явно поняв то, что от меня покамест ускользало. Что же до Харальда, то его покерфейс мог держаться при любых ситуациях, а уж про нынешнюю мелось и говорить не приходится. Впрочем, он все же вытащил из одного из своих карманов нефритовую статуэтку какого-то чудища. Активация, и вот фигурка-амулет уже стоит на столике, среди бутылок и закусок, явно работая на отсечение возможного внимания.
   - Не думал, что затрону нежелательную тему. И готов принести извинения, хотя они и были бы... не совсем уместными вследствие обычной неинформированности.
   - Лишнее, - небрежно отмахнулся представитель верхушки клана. - Обычная привычка не говорить ничего сверх минимума без защиты от прослушивания. В целом ты прав. Хорран для нашего клана основной небесный покровитель, именно его храмы считаются единственно важными для основы клана.
   - Но...
   - Хоран - покровитель воинов, его поддержка идеальна для, к примеру. пути развития Сигурда. А вот у магов все не так просто, поэтому приходится выкручиваться.
   Я вновь не совсем понял и хотел было поинтересоваться насчет прояснения ситуации. Как-никак не слишком сильно я рылся в скрытых возможностях мира Скарлайга. Сначала вообще не интересовался виртмирами, потом не было времени на иную подготовку помимо базовой. Ну а потом вопросы божественных особенностей не особо и требовались. А вот оно как! Очередное доказательство того, что лишних знаний насчет получения силы не существует, бывают лишь те, что еще не успели пригодиться.
   Но на сей раз мой авторитет спасла Лаира. Да-да. именно авторитет, поскольку я нутром чуял, что со столь серьезным человеком как Харальд не стоит показывать неосведомленность даже в мелочах. Специфика ситуации, млин.
   - Перекрестные обеты, - мило улыбнулась драконида, немного поправляя платье. Да так, что декольте стало показывать самую малость больше. чем пару секунд назад. - Не думаю, что все, но часть ваших воинов, а особенно магов лишь отчасти под взором Владыки Клинков. Но у него не самые лучшие отношения с большинством богов. Разве что Найтари, хранительница песочных часов вечности, наблюдающая за бесповоротным течением времени. Она относится к войнам и потокам крови как к естественному миропорядку. Еще есть...
   - Не она одна, есть и другие среди не столь и великого числа местных богов. Гадать не стоит, я и сам назову имя. Лоос.
   Драконида кивнула, соглашаясь с подобным вариантом. И сразу же, не скрывая интереса. Стала интересоваться, какие именно получаются от подобного сочетания преимущества. Не то чтобы рассчитывала на ответы, скорее уж напротив. Цель была в другом... параллельно в эти вопросы. Остававшиеся практически без ответа. Вплетались те детали, которые стоило знать лично мне. В частности, о теоретических возможностях подобного двойного божественного покровительства для рискнувших на подобное. Ведь помимо плюсов присутствовали и минусы. Впрочем, об этом я непременно прочитаю во вполне доступных справочниках, благо возможности стимкомпа и в моем нынешнем состоянии никуда не делись.
   Лаира... Неудивительно, что она знает особенности этого мира, в том числе и эту. Меня радовало иное - девушка явно тренировала свою способность работать на пару со мной, причем без каких-либо сомнений и колебаний. Такое видно сразу. И это очень хорошо. Еще немного, и я действительно буду готов доверить этому необычному созданию свою спину.
   Хм. А вот разговор пора прекращать. Сейчас все гладко, но вдруг принцесса шер Нект нечаянным манером свернет на нежелательную тропинку посреди разговора. Именно поэтому я и перевел внимание Харальда на себя. Да это было и не сложно, он вообще разговаривал с Лаирой лишь из вежливости ко мне. ПОКА для игроков все местные лишь сложнейшие, изощренные и практически неотличимые от людей, но все же программы. И это хорошо, пусть до поры заблуждаются. Ведь очень сложно для обычных любителей игр (и не только для них, если быть совсем честным) представить себе возможность перехода мира из чисто виртуального в иную форму. Сложно понять и принять сам акт ТВОРЕНИЯ новой реальности. Реальности зачаточной, еще не совсем устоявшейся, делающей первые шаги и намертво связанной с материнским миром. Но все же, но все же...
   - Значит Хорран, и вторым слоем покровительство Лоос, - задумчиво протянул я. - Хорошая связка, большие плюсы из этого извлечь можно. И, как я успел узнать, почти все боги любят, когда у их соперников появляются пусть мелкие, но проблемы.
   - Не буду отрицать очевидное, - рука Харальда зависла над несколькими сортами сыра, он явно не был в состоянии быстро определиться с тем, чего именно ему сейчас более хочется. - Ну а ты, Макс, похоже решил присоединиться к числу почитателей божества воинов, которое столь любит жестокие войны и реки крови, что проливаются в любом крупном сражении.
   - Вот и я, по твоему примеру, также не стану отрицать. Добавлю только, что не будь этого перекрестного покровительства, пришлось бы сильно думать. А так... все устраивает.
   Харальд наконец ухватил приглянувшийся ломтик сыра и сейчас вдумчиво его пережевывал. Поэтому и следующие слова прозвучали довольно невнятно:
   - Я всегда люблю хорошо спланированные операции. Но здесь будь особенно осторожен и предварительно изволь посоветоваться. Это не совет, это приказ. Я понятно выразился?
   - Абсолютно. Не дурак, потому и понимаю, что статус друга и гостя клана вкупе с принятием покровительства от Хоррана создадут определенную, хотя и тонкую, связь. А хорошее отношение выбранных кланом жрецов дорого стоит, особенно учитывая сложную обстановку в Карахе. Кстати, а наш брат Тенерожденный так до сей поры и не получил возможность пробиваться в это сословие?
   Сыр явно утратил некоторую долю привлекательности для моего собеседника. Да и вино тоже. Вместо этого Харальд нацедил себе в небольшую рюмку вишневого ликера и залпом жахнул. Видимо, вот она, одна из больных мозолей. А на больных мозолях не надо топтаться, с ними надо поступать несколько иным способом. Каким? А вот сейчас и попробуем произвести рекламу операции по их удалению.
   - Что, Харальд, творцы мира Скарлайга все столь же уперты насчет своего нежелания допускать нам подобных в касту жрецов и еще в некоторые места? Боятся перекоса влияния, как я полагаю?
   - Так и есть. Будь оно по другому... Многие бы обрадовались, у кого голова должным местом к организму пристроена. А то некоторые в нее только едят да красивые уборы на ней таскают.
   - Многие - это не совсем правильно слово... Вот если Немногие, тут откроются совсем другие горизонты. Особенно если эти самые немногие заранее узнают о возможности изменения своего статуса с тех же темпларов-храмовников или темпларов-жрецов до полноценных адептов культов, обладающих иным уровнем возможностей. Совсем иным.
   Умным людям два раза повторять не надо, они любой намек разложат на составляющие. Оценят и выстроят дальнейшую линию поведения с учетом всех факторов. Ну а в уме одному из лидеров Мьельнира отказать было нереально.
   - Инсайд?
   - Не до такой степени, - сразу снизил я планку того, что собирался сказать. - Точная информация неизвестна в полной мере. особенно что касается конкретной даты. Вместе с тем можно со всей уверенностью сказать, что у нас, Тенерожденных, появятся шансы стать полноценными адептами местных богов.
   - А вот с этого момента разговор наш выходит на другой уровень, - Харальд демонстративно поставил бокал на стол, переплел пальцы рук в замок и пристально уставился на меня. Угрозы в его взгляде не было, да он и не собирался так грубо работать. - Я и другие добившиеся кое-чего люди часто слышим треп на самые различные темы но редко обращаем внимание на все это.
   - Собака лает, ветер носит...
   - Верно, Сигурд. Но порой бывают и жемчужины откровений, попадающиеся среди пролетающего мимо нас мусора. Ты вроде не похож на любителя прихвастнуть за ради красного словца и дешевой популярности. Но это лишь делать слова более весомыми. Как в случае истины, так и в случае заведомой лжи. А подобное не принято прощать...
   - Сомневаться в словах благородного мужчины...
   - Да ты уж вообще...
   Сигурд, явно без малейшего пиетета относившись в порождениям Скарлайга, явно хотел 'поставить на место' вмешавшуюся в разговор Лаиру, но был одернут Харальдом. Одернут сразу и жестко.
   - Тихо! У нас тут не блошиный рынок, так что все ведут себя прилично. Выпивай, закусывай, слушай, но по пустякам не стоит создавать напряженность, - поставив на место своего приятеля, он приструнил и мою спутницу. - А вам, принцесса, тоже посоветовал бы больше узнать о нас, Тенерожденных. Заодно и про некоторые особенности отношений между вашим Скарлайгом и нашей... реальностью. Макс, если его попросить, наверняка не откажет. Сейчас же не мешайте важному разговору, всей сути которого просто не можете понять.
   Жестко, но вежливо. Хотя Лаира явно надулась, аки мышь на крупу. Мало того, насколько я успел узнать эту красотку, непременно замучает меня теми самыми вопросами насчет 'взаимоотношения миров'. И что тут отвечать? Ох, вляпался я в мелкую, но неприятную ситуацию, из которой надо аккуратно выскользнуть, не потеряв ни толики из нашего с драконидой отношения друг к другу.
   Пока же... Есть разговор с Харальдом и его надо довести до конца. Точнее, т промежуточной точки, с которой начнем потом, в среднеотдаленном будущем.
   - Никакого трепа, Харальд. У меня слишком далеко идущие и серьезные планы. Менять аватара я точно не намерен, а для этого стоит с большим тщанием относиться к той репутации, которая у тебя складывается.
   - Репутация у тебя... местами гнуснопрославленная, - радостно заржал Сигурд. - Тут долго думать надо насчет ее нужности.
   - Зато она УЖЕ складывается. Ну а быть милыми для всех получается только у природных холуев и откровенных посредственностей. Впрочем, кому я это говорю... Тут таких точно не имеется.
   Самую малость лести, аккурат в аптекарской дозировке. Оно полезно, если не выходить за рамки того самого минимума.
   -Даже умный человек склонен считать обращенную к нему толику лести истинной хотя бы наполовину, - понятливо кивнул Харальд. - Хорошо. Пусть ты уверен в своих словах. Но твоя уверенность и истинное положение дел могут разниться. Стоит ли мне прислушиваться?
   - Твое дело, - хмыкнул я, пожав плечами и демонстрируя некоторую отстраненность. - Мои слова останутся словами до тех самых пор, когда придет время их подтверждения. Хотя... Я ведь точно не стал бы тратить свое время на то, чтобы получать покровительство Хоррана и кое-кого еще просто так, без далеко идущих планов.
   - Это. Надо. Обдумать.
   - Так я всячески за и ничуть не против. И буду вдвойне не против, если мне будет позволено принять покровительство Хоррана не просто так, а по рекомендации одного из лидеров клана Мьельнир.
   - Поня-ятно... Что ж, в ближайшее время я тем или иным образом решу вопрос, - хлопнув себя раскрытыми ладонями по коленям, Харальд поднялся и движением головы показал Сигурду на дверь. - Оставляю тебя, Макс, отдыхать в компании красивой девушки. Ну или сначала в компании, а потом в нашей реальности. До завтра.
   Сигурд тоже пробормотал нечто вроде наилучших пожеланий и двинулся на выход вслед за другом-командиром. Правда Лаиру он и мимолетным взглядом не удостоил. Явно решил просто игнорировать, раз уж помешали 'на место' поставить.
   Захлопнулась дверь, оставляя меня наедине с драконидой и кое-какими нюансами, которые не стоило игнорировать. Ну да ничего, сейчас мы их... на запчасти разбирать будем.
  
  
  Интерлюдия.
  Маркус Шульц.
  
   Маркус стоял и с интересом зоолога-любителя рассматривал форму жизни, находящуюся в бессознательном пока еще состоянии и спутанную по рукам и ногам, а также с заткнутой кляпом пастью. Зрелище было, конечно, нелицеприятное, но не лишенное доли интереса.
   - Все еще в отключке. Не слишком ли сильны ты, шеф, разряд на шокере выставил?
   - Стандартный, - покривился Маркус, глядя на бессознательный результат дела рук своих. - Но, видимо, не учел сочетание шокера с немалой дозой наркоты. Вот он и не пришел еще в себя. Хотя... Можно стимулятор вколоть или просто нашатырь пусть нюхнет. Пинок то по ребрам мы уже пробовали. Не помогло.
   - Лучше с нашатыря начать. А то химия на химию... чертям тошно станет и результат непредсказуем. А инструментя для допроса я уже приготовил. Вон, на столике лежат. Просто, но со вкусом.
   Как правило, группа работала по одному из двух вариантов: допрос при помощи химии или же используя более древние способы воздействия.Многое зависело от того, нужен ли потом был объект или его следовало списать с концами. В первом случае следы вытаскивания информации могли увидеть, что способно было повредить в дальнейшей работе. Ну а во втором можно было не церемониться. Как сейчас.
   Нашатырь сработал, как ему и полагалось. Даже находящийся под воздействией наркоты и последствий удара током организм не выдержал этой знаменательной вони и решил быстренько прийти в сознание. Но было ли это для него лучшим выходом? Сомнительно.
   Для Вагифа Табаева, привыкшего к совсем иным пробуждением, ощущение спутанного тела было не столь в новинку - при всех способностях диаспоры отмазывать бандитствующих элементов он неоднократно знакомился с дубинками штурмовых групп, да и контакт 'приклад-зубы' и 'берц-яйца' приходилось познакомиться. Но вот кляп явственно свидетельствовал, что сейчас он не в наручниках в отделении и не в КПЗ а в совсем ином месте. Когда же как следует открылись глаза, увидев обстановку обычной среднестатистической квартиры, он начал кое-что понимать и протестующее замычал сквозь кляп. Но почему-то в этом мычании была скорее угроза.
   - Музыку, Вильгельм. Желательно металл, он так хорошо заглушает ненужные звуки. А когда устроишь это, извлеки кляп из пасти нашего объекта. Пришла пора поговорить.
   Спустя минуту комнату заполнили звуки весьма уважемой наемниками музыки, а Вагиф получил возможность членораздельно иъясняться. Прада использовал он ее в привычной для себя манере:
   - Я твой мама имель, я тебя иметь буду, а потом горло как баран рэзать...
   - Примитивная лексика, отвратительный акцент, непонимание ситуации. Язык бы тебе отрезать, но... тогда ты не сможешь говорить нужные нам вещи. Вильгельм!
   - Да, шеф.
   - Два уха минус одно ухо... Делай.
   Наемник Корпорации беззвучной тенью переместился в удобную для себя точку, взмахнул появившимся в левой руке ножом... В общем, от уха допрашиваемого осталась в лучшем случае треть.
   Такого Табаев не ожидал. До момента ушного усекновения он все еще чувствовал себя если и не хозяином жизни, то силой, одного слова из уст которой достаточно для разрешения всех проблем. Ну или звонка, после которого проблемы как-то испарялись в никуда. Ну зубов поменьше станет или там синяки. Но так! Так было нельзя, только они имели право резать и пытать, а все остальные - нет. Так было просто неправильно, ситуация просто не укладывалась в его голове. Зато укладывалась боль, ручеек крови, текущий по шее и проникающий под ворот рубашки, а также медленно вползающий в душонку страх.
   - Вай, за-ачем беспредэл тваришь, тэбя Казбек живьем в земля закопаэт! Я родствэнник его, он за мэня мазу дэржит! Есть что, с ним базарь, да...
   - С ним потом разговор будет. А сейчас нам нужен ты, такой весь похмельный и напуганный. Ты сейчас будешь говорить, много и поделу. Расскажешь про своего родственничка Казбека, про все его делишки с похищениями с целью выкупа и торговле людьми. Заодно про уязвимые места в охране и финансы... Но насчет последнего сомнительно, тупому мясу такое не рассказывают.
   - Ты покойник... Казбек нэ простит!
   - Вильгельм, будь любезен.
   После того, как у объекта отвалилось второе ухо и кончик носа, тот окончательно поплыл. Говорил он много, охотно, сдавал всех и вся, причем делал это к классической восточной экспрессивностью. Ну и постоянно порывался до ботинки облобызать, то визгливо давить на жалость.
   В целом Шульц оказался удовлетворен результатами, хотя в некоторых вопросах пленник оказался совсем не информированным. Например, в делах финансовых, а также насчет связей охраняемого тела с другими лидерами диаспоры. То есть знания были, но совершенно бесполезные, доступные всем и каждому. Зато про тайные дела и делишни Казбека Вагиф знал практически все.
   И это был успех. Адреса отстойников, где содержали живой товар, методы получения выкупа, доверенные лица в полиции и административных структурах, прочие полезные нюансы. Вагиф раскалолся аж до самой задницы, вываливая все новые и новые подробности. Впрочем, все заканчивается, закончился и объем полезной информации в 'сосуде'. Следовательно, нужно было переходить к последнему этапу.
   Жест, приказывающий Вильгельму перейти к устранению объекта... Тот перемещается за спину без пары секунд друпа и наносит удар в основание черепа. Тихий хруст, и тело, ранее бывшее жестоким и беспринципным бандитом, оседает на пол. Теперь это всего лишь без малого центнер мяса и костей - никому не страшный и не способный и причинению больших и малых гадостей окружающему миру. Ну а в качестве эпитафии послужил комментарий все того же Вильгельма:
   - И жил примитивно, и помереть толком не сумел. Все же в последние минуты испражняться как словесно, так и в штаны - гадко.
   - А то ты в первый раз такое видишь? - хмыкнул Маркус. - Мали, ЮАР, Пакистан, будь он неладен.
   - Верно. Но вот когда с той каталонской группой пришлось отношения выяснять...
   - Нашел с кем сравнивать, Вилли. Потомки конкистадоров все еще ценят честь превыше боли. Но... Закончим дело. Тело в ванную, кислоту на тело. Думаю, что часа или двух хватит с избытком.
   - Бесспорно.
   - И чего стоишь? Работай давай, а я доложусь начальству, а заодно попробую прощупать наши дальнейшие перспективы.
  
  ***
  Гостиница 'Топаз'.
  
   Генрих, дав своим товарищам отдохнуть после прибытия в номер лишь пару часов. Буквально пылал энтузиазмом. Ну а справиться с ним в таком состоянии было практически нереально. Вот и пришлось Маркусу с Вильгельмом, зевая и поминутно поминая приятеля нелестными словами, отпаиваться крепким чаем и пытаться настроить себя на деловой лад.
   - И чего тебе от нас надо, садист?
   - Результаты. Хорошие, хотя и предварительные. И нечего тебе, командир, делать недовольное лицо, - обвиняющее ткнул пальцем в сторону Шульца ретивый коллега. - Я тут не только информацию по объектам изучил, ещесумел разгадать смысл всей затеи Корпорации, в которой и мы участвует самым прямым образом. Интересует?
   Ответ на вопрос был очевиден. До этого растекшиеся в креслах и чем-то напоминающие амеб наемники воспряли духом. Им не надо было объяснять, что подобная информация лишней не бывает. Порой, если игрища нанимателя особо важные и секретные, так и вовсе может стать единственной гарантией на благополучный исход для себя родимых.
   - Все люди из списка, присланного Мануэллой Гонсалес - играют в виртуальную игру 'Тени Скарлайга' и состоят в одном клане под названием Мьельнир. Я, не будь дураком, пошарил по форумам, нашел раздел именно этого клана да и пошарил в том секторе, который открыт для гостей.
   - И что нарыл?
   - Ты не поверишь, шеф, как много можно узнать из открытых источников в сети, если пробежаться по разным сайтам и страничкам. Там упоминание, в другом месте слух. В третьем гипотеза.
   - А в результате...
   - Совсем недавно в городе Карах, ну в игре который, где располагается тот самый клан, интересные вещи творятся. Наряду с прочими, конечно, нас совсем не интересующими. Не буду вдаваться в чисто игровые подробности, но суть в том, что появился некий персонаж по имени Макс, прибившийся к клану на непонятно каких правах.
   Шульц неопределенно взмахнул рукой. Дескать, пока еще ничего убедительного не прозвучало. Однако, Генрих не унывал, потому как высказал далеко не все из запланированного.
   - Он новичок в игре, а некоторые особенности его поведения позволяют предположить, что в жизни это человек не просто жесткий, но привыкший убивать, имеющий отношение к военному делу. Еще одно предположение - он кардинально не перестраивал внешность игрового персонажа, использовал в качестве базы свой реальный облик. Теперь сложим все это, прибавим то, что известно нам изначально. Приправим полученными вами от Вагифа табаева сведениями насчет того теракта в университете и кровной мести. Вот и результат - Корпорация желаетплотно обложить объект своего интереса по имени Макс. Того самого.
   - Что тут скажешь. Молодец, Генрих. С такими темпами скоро Вильгельма догонишь. Будут у нас аж два аналитика, а значит станет легче выпутываться из сложных ситуаций. Что же до наших действий, то тут я предпочту сначала услышать мнение Вилли.
   Упомянутый тем временем все еще продолжал отпаиваться крепеньким чайком, заодно позволив себе немного коньяка для стимулирования умственных процессов. Равно как и сигарету, поскольку к никотину, вопреки различным пугалочкам, особого страха не испытывал.
   - Уже думаю... И знаете, незнание аспектов игр, в которые влезла Корпорация, не спасет нас от возникающих проблем. Боюсь, что грызня директоров может рикошетом ударить и по нам. Проф Тормасов приказ на нашу зачистку вряд ли отдаст, не то воспитание. Да и ценит он проверенных наемников. А вот от Гонсалес можно ожидать... всякого. Сам факт, что она пытается отдавать нам приказы без предварительного уведомления Тормасова - не радует.
   - Она в своем праве.
   - Формально - да. А вот с точки зрения неписаных правил отношения между директорами... В лучшем случае дурной тон. В худшем - не мне вам объяснять.
   Шульц так сильно сжал руками подлокотники кресла, что аж пальцы побелели. Перспективы его не радовали. К тому же слишком долгая работа на Корпорацию повышала риск для команды. Слишком много знающих порой устраняют, не давая перейти из разряда 'в далеком будущем потенциально опасные' в разряд 'уже потенциально опасные'. Оставлять же ситуацию на волю случая и чужих настроений он не был приучен. Вот и думал, сворачивать ли все дела сейчас, ложась на дно или попробовать играть дальше, но уже с иными целями.
   - Ситуация начинает нехорошо пахнуть, ребята.
   - И не говори, шеф, - согласился Вильгельм, одновременно примораживая взглядом попытавшегося пискнуть что-то оптимистичное Генриха. - Мы или сворачиваем все дела, предварительно уведомляя семьи о необходимости прятать следы и уматывать в заранее известных направлениях, либо...
   - Либо пункт насчет семей остается в силе, но становится более тонким, аккуратным. Сами же мы пробуем рискнуть, дергая Корпорацию за усы, - подхватил мысль Шульц. - Я соглашусь рискнуть, но только при высоких шансах, что дело, которым мы занимаемся - не мелочь, а действительно серьезная затея.
   - Процентов на восемьдесят пять, шеф. Генрих своими поисками и их результатом меня в этом убедил. Я тут параллельно с нашим разговором сам порылся в добытых им сведениях и подтверждаю седланные выводы. Директора Корпорации мелочевку под личный контроль не берут, да и на конфликт друг с другом идти не рискуют. Но я был бы против риска, если бы не одно 'но'.
   Слова Вильгельма для лидера группы были понятными. Он практически согласен рискнуть, он будет рисковать, если другие двое не окажутся против. Но вместе с тем он стремится полностью показать мотивы принятого им решения. Аналитик и этим все сказано.
   - Корпорация хорошо нам платила, поручала важные задания. Мы могли бы еще работать, только ни одна структура не остается неизменной слишком долго. И время изменений вот-вот настанет. Директора, которые проиграют, могут отделаться просто отстранением и потеря всего влияния и части капитала. А вот находящиеся в тени спецы по делам на той стороне закона... Нас или продвинут, или устранят. Для второго, ненужного для нас варианта нужно быть в курсе кое-чего. Для первого - в курсе всего. Увы, но к категории доверенных лиц кого-то из директоров мы не относимся.
   - Но если Тормасов...
   - Если он останется на вершине - нас не тронут в любом случае. Он понимает таких как мы. Но если проиграет... Тогда лишь знание важных тайн станет страховым полисом, Генрих. Я за риск, сейчас он оправдан. Шеф тоже 'за', хотя еще не озвучил. Ты будешь тянуть до последнего или до момента, когда согласится он. Поэтому предлагаю не тратить время и перейтик разработке плана с учетом новых деталей. Тех, что выгодны нам.
   Шульц проворчал нечто неразборчиво-одобрительное. Генрих же, находясь в несколько расстроенных чувствах, процедил:
   - Гад ты, Вилли, змей подколодный! Никакой иллюзии не оставляешь, знаешь что я решу еще до того, как я сам это понять успею.
   - А ты сам учись этому. Шеф ведь не зря тебя на аналитика рассматривает. Вот я тебя и буду натаскивать. База есть, а вот с глубиной пока проблемы..
   - Хватит вам обоим! - хрястнул кулаком по столу упомянутый. - Вилли, на тебе выбор объекта вербовки, лучше даже двух, проработка общего плана. А ты, Генрих, займешься изучением окружения этого самого Макса. Я не я, если Мануэлла не отрядила на это кого-то еще. Она хоть и сука, но умная и расчетливая, никогда не поставит на единственную лошадь. Поняли? Тогда работаем.
  
  
  Глава 7
  
   Боги, за что?! Ну почему всегда удовлетворить женское любопытство, особенно агрессивного характера, настолько сложно? Лично я не знаю ответа на сей вопрос. Да и знает кто-либо вообще... Сильно сомневаюсь.
   Вот и сейчас Лаира, выждав небольшую паузу, принялась выпытывать из меня то, о чем я не очень то и хотел распространяться - насчет отношения Тенерожденных к тем, кто был порождениями Скарлайга. И проблема была в том, что это очаровательно-стервозное создание мне доверяло. А где доверие, там необходима существенная доля откровенности. Много тайн - совсем не выход, они постепенно подтачивают основы той самой гармонии которую я уж точно терять не собирался.
   Я сидел на диване, а на моих коленях вольготно расположилась драконида, успевшая привести свой наряд в этакий эротично-растрепанный вариант. Ну а довольно острые коготки девушки то очень нежно проходились по моей шкуре, то усиливали нажим. В те самые моменты, когда задавался очередной вопрос, а я медлил с ответом.
   - Мы ведь знаем многое о вас, Тенерожденных, - ворковала Лаира, на пару мгновений прижимаясь ко мне совсем уж тесно, так, что тепло ее кожи становилось немного сводящим с ума. - Другой мир, особое отношение ко всем, родившимся на землях Скарлайга. Мы привыкли, хоть раньше никого из вас и не было, но теперь вы есть. Разные есть... И никчемные и жестокие, приходящие лишь убивать. И другие. Более сложные. И совсем непонятные.
   - Ну а я тогда какой?
   - Ты необычный... и мой.
   - Знаешь, такое твое мнение меня полностью устраивает. А на Сигурда постарайся внимания не обращать. Он нормальный, куда лучше многих. Только для того, чтобы понимать суть мира, в котором оказался, ему потребуется значительно больше времени, чем, к примеру, мне. Или Харальду, который, как ты видишь, сильно отличается от своего друга-соклановца. Да и ты девушка умная, понимающая.
   - Понимающая что? - хитро прищурилась драконида. - Отношение Тенерожденных к нам, родившимся здесь? Это и многое другое я понять пытаюсь, хотя и сложно все это. Мы изучаем вас. Вы, кто умный, изучаете нас, решая какие-то свои задачи. Такова воля богов, которым захотелось создать наш мир и провести в него вас.
   - Воля богов... Я с некоторым трудом удержался от улыбки, представляя этих самых богов... за клавиатурой и мышкой. Программный код - именно он лежит в основе Скарлайга. Правда теперь все совсем по-иному, но факт остается фактом - демиургами этого мира были простые программеры и спецы в области искусственного интеллекта. А вовсе не существа необоримой мощи. Парадокс, однако.
   - А лицо у тебя стало... немного хитрое. Но я у тебя выпытывать причину не буду. Пока...
   - Вот и хорошо, - кончиками пальцев я провел по бархатистой спине красотки, там, где был переход в крылья, столь интриговавшие. Несмотря на не первый день знакомства. - Когда-нибудь я тебе все это расскажу. Вместе улыбнемся, это я обещаю. Ну а пока... есть у меня одна новость на ближайшую перспективу. Уверен, что тебя она порадует.
   Внимание в глазах Лаиры. Что ж, разочаровывать девушку я однозначно не намерен. В общем, пора выложить на стол очередную карту. Надеюсь, что козырной масти.
   - Если все сложится удачно с моим визитом в храм Хоррана, если я получу возможности хоть краем ассоциировать себя с целями Владыки Клинков... Тогда можно будет наведаться в Ваэлнор, в котором с недавних пор у меня появилась нить. Та нить, дернув за которую, реально зацепить господ работорговцев.
   - Неужели! - задохнулась от радости Лаира, а в ее прекрасных глазах разгоралось пламя. То самое, которое требует крови и смерти врагов. - Я хочу даже не столько смерти. Сколько крушения всех их целей, всего благополучия. Хочу, чтобы они прочувствовали страх, отчаяния, всю ту глубину, куда можно свалиться по чужой воле. Ту глубину, которую они готовят всем, кто попадает в их мерзкие лапы, благоухающие безумно дорогим парфюмом.
   - Меня радует твоя целеустремленность. Меня огорчает потеря контроля, дорогая ты моя красавица. Никто ведь не собирается мчаться туда верхом на драконе, что пышет пламенем во все стороны света, - поспешил я остудить излишний энтузиазм девушки. - Нет, для начала мы будем вежливо им улыбаться, представляясь вовсе не теми, кем являемся по сути своей. Бить, как ты знаешь...
   - ...лучше в спину и отравленным кинжалом. Да, Макс, прости за горячность, но наболело. Память никуда не денется, а я, принцесса клана Нект, очень трепетно отношусь к своей чести.
   Я покрепче прижал к себе Лаиру, чувствуя крепкое, но одновременно нежное тело. Сейчас ей явно было нужно чувствовать, что рядом есть тот, кто не только не предаст, но и поможет в любой ситуации.
   - Разберемся. Постепенно, шаг за шагом. Времени у нас на это будет предостаточно. Главное не лезть на рожон и быть не только умными, но и хитрыми. А пока... Ну ее к черту, эту круговерть интриг. Кажется, естьи повод. И желание заняться чем-то более интересным.
   Судя по тому, что мои руки шаловливые не встретили никакого противодействия, сама Лаира тоже была 'за' подобное продолжение. Так что утро вечера мудренее, как говаривали еще с древних времен.
  
  ***
   Кто ходит в гости по утрам, то поступает мудро. То тут сто грамм, то там сто грамм... на то оно и утро. Примерно так если и не пел, то уж точно думал про себя один сварливый медвежонок. Он же по совместительству 'первый русский рэпер' по прозвищу Винни Пух. С этим явно были солидарны некоторые личности из верхушки Мльельнира. Особенно сам Харальд, что приперся спозаранку, вырывая меня пусть уже и не из объятий сна, но уж из легкого расслабления точно.
   Чем я был занят всю ночь? Ну, помимо собственно сна и активного отдыха в приятной компании.... Ничем. Отдыхать, оно тоже необходимо, иначе можно и головой подвинуться, это я со всей ответственностью заявляю. Зато теперь вполне себе бодр не только в физическом, но и в моральном плане. А это ой как важно.
   - Ну утро тебе доброе. Макс, - вошедший в сопровождении двух незнакомых бойцов - алхимика с уклоном в боевку и Говорящего с духами - Харальд был серьезен и деловит. - Мы обсудили высказанное тобой предложение и согласны. Сейчас отправимся в храм Хоррана, где ты получить посвящение с рекомендацией от нашего клана. И я очень надеюсь, что не представится повода пожалеть о решении.
   - Я тоже на это рассчитываю. Тогда мы собираемся?
   - Не 'мы', а ты в единственном числе, - изобразил улыбку глава Мьельнира. - Твоя принцесса тут мимо проходит. Мы, если за кого и вписываемся, то за Тенерожденных, сам понимать должен. А очень веских аргументов относительно нее ты не припас. Для себя - да. Для нее... увы. Без непонятнок?
   - Без них. Но она останется здесь, в безопасных условиях.
   - Упоминать было даже лишним. Заключенные кланом в любой форме договора всегда соблюдаются. Репутация, знаешь ли. Собирайся, Макс, через пять минут у выхода. Жду.
   Едва закончив говорить, Харальд развернулся и покинул помещение. Следом за ним безмолвными тенями выскользнули и телохранители. Мда, серьезно у него тут все. одно дело как бы приятельские посиделки вчера и совсем иное - сегодняшняя чисто деловая атмосфера. Разный он, Харальд, но это и понятно. Для каждой ситуации своя грань личности, причем одна другой ни капли не противоречит. Это ж не Сигурд, простая душа, с этим индивидом игра, если и возникнет, будет вестись на куда более высоком уровне.
   Собраться здесь - дело нехитрое. Все свое ношу с собой, если откровенно. Быстренько попрощаться с Лаирой, упомянув, что не шибко надолго отлучаюсь, причем по делам ей известным. После этого я был коротко, но с чувством расцелован и озадачен сообщение, что в случае чего она непременно сообщением на стимкомп озадачит.
   Да я, собственно, и не возражаю.
   Уже спускаясь по лестнице на первый этаж, я мельком подумал, что, получив посвящение от тех же жрецов Хоррана, можно будет и к прокачке подойти чуток в ином ключе. Или не рисковать? Ладно. Там разберемся. В любом случае, имеющиеся сейчас единицы умений вложу в дело потом, после возвращения, да еще предварительно обдумав свое положение, в том числе и финансовое.
   Харальд с телохранителями ждали даже не у входа, а в экипаже. Не общественном, а личном, что характерно. Впрочем. А чего я удивляюсь? Стоимость подобных штучек запредельна лишь для начинающих в мире Скарлайга, тенерожденный высокого уровня вполне в состоянии позволить себе и не такие плюшки. Другое дело, что далеко не всем нужен собственный транспорт. Вне города он слишком уязвим, в гороже же достаточно и того, которым управляют местные.
   Впрочем... Порой просторы Скарлайга бороздят та-акие конструкции, оснащенные по последнему слову техномагических изысков, что и некоторые драконы обзавидуются. Только стоят они как бы не больше солидной резиденции в престижном квартале Караха, да и на обслуживание немалая сумма улетать будет. Так что тут еще бабушка надвое сказала, стоит ли вообще даже крутому а народу заморачиваться. Ведь есть и другие способы перемещение, то есть телепортация и рейсовые дирижабли
   И все равно, неплохой экипаж! Это я понял сразу. Как только оказался внутри, в салоне. Снаружи то что? Обычный корпус. Таких множество по улицам Караха снует, развозя пассажиров в разные углы города. Зато изнутри была совсем иная картина. Я не об убранстве, тут наоборот все просто и без особых изысков. Просто экипаж оказался не только неплохо защищен от возможных атак, но еще и вооружен. Несколько тотемов, в которых бесновались духи животных, ждали лишь команды. Вот заточенный под алхимика метатель, способный отплевываться капсулами в разнообразным содержимым на все триста шестьдесят градусов. Ну а чтобы это сделать, как мне кажется, достаточно нажать вон тот рычаг. Думаю, что тогда одно из кресел и собственно метатель выдвинутся наверх, образуя этакую турель. Ну а защита тут чисто магического характера.
   Все? Фигушки. В качестве крайнего средства имелась одиннадцатилучевая звезда, начертанная демонологом не с кривыми руками. Уж не знаю, какие сюрпризы она может из себя исторгнуть, но точно не белые и пушистые. Демоны и прочие обитатели миров Инферно вообще не склонны к белопушистости, а уж попав в иной для них мир и вовсе злобные и раздраженные. А то и голодные...
   - Нравится машинка? - усмехнулся харальд, заметив мое искренне любопытство. - Не удивлен. Такое ты редко когда встретишь.
   - Это верно. Защита, ход мягкий. Даже не чувствуется, хотя скорость немалую набрали. Ну а про воображение я и вовсе молчу. Только вот...
   -Ты про законы города Караха насчет недопущения боевых техномагических и просто магических конструктов? Подпункты и сноски внимательнее читать надо. Тут дело в том. что для кланов - ну тех, что повлиятельнее, само собой - есть некоторые поблажки. А глава клана отдельной строкой прописан. Главное условие - запрет на особо мощные образцы вооружения и внешняя неотличимость от обычных, мирных моделей. Как видишь, тут все в ажуре. Ни один юрист-крючкотвор не придерется.
   В этом я не сомневался. Дальше разговор пошел в другую сторону, скатившись на различные мелочи вроде архитектурных красот Караха и мелочей из жизни руководимого Харальдом клана. Я слушал с удовольствием, вставляя в нужных местах отдельные слова и короткие фразы. Всегда полезно побольше знать о жизни тех, кто может стать или уже является союзником. Знания - это действительно сила, если уметь грамотно их использовать.
   Изучал ли Харальд меня? Вполне вероятно. В таком случае это была этакая двойная игра, каждый участник которой преследовал собственные цели. И все же мне это нравилось. Парадокс но этот новый, зарождающийся буквально из ничего. Из программного кода, мир представлял пришедшим в него куда более серьезные возможности, нежели внешний, в котором я родился и вырос. И я даже не о потенциальном бессмертии. А о другом. О самой атмосфере, пока еще избавленной от бледных червей, заползших на вершину и оттуда отравляющих все вокруг.
   Хм, что-то мысли не совсем в ту сторону свернули. Сейчас куда как более важно сосредоточиться на ближней перспективе. Храм Хоррана, договоренность, возможное получение заданий и... Ваэлнор. Тот самый город-крепость эльфов где появится возможность решить многие задачи. Но для этого придется озаботиться серьезными козырями, иначе игру можно и проиграть. А оно мне точно не требуется.
   - Приехали! - голос водителя окончательно вернул меня в реальность. - Какие указания будут, Харальд?
   - Сидишь, ждешь. Храмовое подворье не то место, где рискнут напасть. Разве что кто-то совсем отморозится или куш запредельный возникнет, - саркастически хмыкнул глава клана, открывая дверцу и вылезая на свежий воздух. - Сворм, Грендель, сопровождаете. Макс, а тебе что, отдельное приглашение требуется?
   - Нет. Уже иду.
   - Вот и топай. Ведешь себя прилично, никакой инициативы не проявляешь. Когда с тобой будет говорить один из жрецов - отвечай четко, кратко, убедительно. Последователи Владыки Клинков это любят и ценят. Вперед.
   Сказано - сделано. Я направился следом за Харальдом, а по обе стороны от меня шествовали его охранники, не блещущие особой душевной теплотой просто по природе своей. Да и пусть их. На объект их я покушаться точно не намерен, у меня на Харальда иные, хоть и далеко идущие планы. Лучше уж посмотрю на окружающую меня мрачную, но величественную красоту. Ту красоту, которая буквально пропитывала подворье храма, посвященного Владыке Клинков.
   Дорога, вымощенная грубым камнем... Точнее несколько дорог, которые в конце концов сливались воедино. И уже та единственная вела к широко распахнутым воротам храма.
   Множество статуй. Стоящие как по обеим сторонам дорог, так и просто в произвольных точках, они были разными. Совсем разными. На периферии они изображали простых воинов, вооруженных простенькими мечами, топорами, практически без доспехов или в простенькой, зачастую кожаной броне. Но чем ближе к самому храму, тем более опытными и заматеревшими представлялись высеченные в памне персоналии. Оружие становилось более грозным, броня словно вышла из под рук истинных мастеров. А главное выражение лиц... Неведомые скульпторы словно показали процесс трансформации недавнего ополченца сначала в неопытного, но узнавшего суть крови и смерти воина, а затем... Затем на его место рвался прошедший десятки и сотни битв ветеран, умеющий не только убивать, но и не умирать, оставаясь целым и почти невредимым даже в центре безнадежных схваток.
   Талантливо. Нет, скорее даже гениально! Мне стало даже немного печально. Нет, не по той причине. О которой можно было подумать. Было обидно, что такой талант так и остался практически неизвестным там, во внешнем мире. Ему бы выставляться во всемирно известных картинных галереях, нести талант и делиться им с несомненно способными оценить его глубину людьми... Да вот не было такого художника среди известных. Наверняка чем-то он не устраивал устроителей выставок.
   Чем то! Ха и еще раз ха! В нашем дурном мире в почете у рулящих в искусстве закосы под примитив, абстракции и натюрморты написанные кистью, вымазанной собачьим дерьмом или скульптуры. Слепленные из него же или иных отходов.. А нормальные картины... считается, что это бело совсем прошлое. Тьфу на них, блин, на извращенцев и конъюнктурщиков сраных.
   Успокойся. Макс, успокойся. СЕЙЧАС это тебя не должно волновать. Лучше смотри на нормальное искусство, наслаждайся и думай. Думай о своих личных планах и перспективах.
   - Внутри еще красивее, - мимоходом обронил идущий впереди Харальд, не снижая скорости. - Наверняка ты видел интерьер храмов в Скарлайге на видео, но поверь более опытным людям - это все мелочи в сравнении с личными впечатлениями.
   Верю. Ответил я лишь в своих мыслях, потому как слова тут совсем не требовались. Иная ситуация.
   А вот и вход. И две особо филигранно выполненные скульптуры мечников, вооруженных на сей раз однотипными полуторниками. Скрестившись друг с другом, клинки перекрывали свободный доступ в храм всем. И прочему то я уверен, что пытаться миновать их. Перепрыгнув или пригнувшись - не самая лучшая затея.
   - Делай, как я, - обронил Харальд. - Слова сейчас будут не нужны.
   Положив ладонь правой руки на место скрещения мечей, он надавил. Видно было, как отлично заточенная сталь порезала пусть не совсем для него реальную, но все же плоть. Кровавые ручейки побежали было вниз, но внезапно засветились, впитываясь в глубину оружия. Хоть Харальд и стоял ко мне спиной, но чувствовалось, что тут отдается не только кровь, но и боль. А еще звучали слова:
   - Кровь не вода, но всегда готов пролить ее во славу своего клинка. Боль не пустота, но могу перешагнуть через нее. Цель - всегда передо мной, всегда к ней стремлюсь. Хорран, мои клинки верны твоим заветам.
   Магическая вспышка, и вот уже со скрежетом клинки начинают раздвигаться, пропуская лидера Мьельнира внутрь храма Владыки Клинков.
   Интересно, а нас пропустят без подобных... процедур? Ага, щаз! Стоило только тому сделать пару шагов, как острая стальная преграда вновь оказалась на своем месте. Значит, кровопускание... Извольте, этим меня напугать сложно будет.
   Шаг вперед, руку на клинки, нажать... Два стальных, заточенных от души лезвия входят в плоть легко, словно раскаленный гвоздь в масло. Боль! Сильная, терпеть которую не так уж и просто. Вот оно, полное погружение в иной мир. Впрочем, это же и один из способов заработка для создателей, ведь отсутствие подобных ощущений - услуга плантая. Но не моя, не того, кто 'скользнул' в эту новую реальность.
   Голоса. Появились сразу, как только первые капли крови стали поглощаться магическим оружием. Они шептали со всех сторон, принадлежа всем и одновременно никому, пугая, пытаясь заставить отдернуть руку, отойти назад. Пустое.. Слышал я о таких пугалочках, хоть и в совершенно иных источниках, а именно в фэнтезийных книгах, коих прочитал неслабое количество. Ошеломить, закружить голову, заставить бессильными фантомами отказаться от цели.
   А вот накося-выкуси! Я вдавил руку чуть ли не до кости, делая рану более глубокой, понимая, что вылечиться тут - дело не столь и сложное. Голоса в голове протестующее взвыли, словно пугая меня своими призрачными карами. И вдруг их вловно вымело шипованным веником, оставив лишь напор нейтральной. Непредставимо-сильной воли. Воли, действительно способной ломать большинство преград. Волей истинного стража дверей, ведущей в одну из твердынь Владыки Клинков. Этот, истинный страж деловито и бесстрастно считывал мои эмоции, устремления, проверяя на твердость. Акуратно, зар-раза, причем даже не пытаясь влезть в мысли.
   Интересно, а остальным Тенерожденным то же самое приходится испытывать или же сия процедура лишь для порожденных Скарлайгом? И до чего же я был удивлен, услышав ответ.
   - Они еще не часть этого мира - часть другого. Ты - уже да. Но и связь с миром Теней так же крепка. Но...
   - Что 'но', незнакомец? - спросил я у голоса, лишенного эмоций. - И кто ты, знающий так много?
   - Часть Владыки Клинков, как называют меня здесь. А твой вопрос... Мир Теней закрыт для того из вас, кто слишком тесно связал судьбу с нашим, но недостаточно силен. Попробуешь вернуться к Теням сейчас - грань миров сожжет хрупкую душу.
   - Подскажешь путь, несущий в себе силу оружия?
   - А ты и так его знаешь, - послушался мне слабейший намек на улыбку. - Ты собираешься получить силу где?
   Прежде чем успевает оформиться мысль, лишь по ее отблеску беседующая со мною сущность ухватывает суть.
   - Ваэлнор, значит. Хорошо. Знаю, что тебе не нужна заемная сила, поэтому дам нечто иное, подходящее таким, как ты - одиноким хищникам, грызущим опоры миров. Прйди внутрь, дотронься до Трона и получишь дар, который останется при тебе.
   - Благодарю...
   - Еще посмотрим, - нотка задумчивости в мыслеречи сущности. - Любой дар одновременно и проклятие, ведь у всего есть минимум две грани.
   Клинки раздвигаются. Давая проход. Ну а рана на руке, она затягивается практически моментально, на моих глазах. Но вот что не исчезает - это удивление на лицах телохранителей Харальда. Да и сам глава клана тоже... заинтересован. И не столько моей задержкой, не столько волной магии. Тут иное, куда более зримое. Туманный ореол вокруг меня скрывал лицо от любого, возжелавшего проявить любопытство. Ну а при попытке присмотреться особо пытливый взгляд увидел бы кого угодно, но только не меня истинного. Идеальная, млин, маскировка!
   Зачем, почему? Вопрос не ко мне, я не могу полностью спрогнозировать мотивы подобных сущностей. Боги... что с них взять. Здесь они вполне зримы, не то что во внешнем мире, который словно давно и окончательно покинули.
   Харальд пытается было что-то спросить, но осекается на полуслове. Или почувствовал, что сейчас не время или... ему толсто намекнули. Ну а я шаг за шагом приближаюсь к стоящему в огромном зале трону.
   Теперь понимаю, почему Хоррана величают Владыкой Клинков. Достаточно взглянуть на стены этого зала. Красиво и жутко, когда их каменной толщи вдруг всплывают мечи, алебарды, кинжалы, прочие орудия прекращения жизней разумных и не слишком существ. И чувствуется, что это отнюдь не парадные образцы. 'Жертвы Владыке Клинков, взятые у побежденных', - всплывает явно не принадлежащая мне мысль. Я принимаю ее к сведению, продолжая идти и смотреть вокруг.
   Немногие люди, находящие в храме, не обращали на меня никакого внимания, словно помимо маскировочного ореола присутствовал еще и отвод глаз. А что, вполне возможно. Как успел понять, Хорран не большой любитель помпезности, явно предпочитающий словам и пышным ритуалам реальные дела. Вот уж действительно бог воинов, идущих своим путем.
   Стальной лязг под ногами. Естественно, не могу удержаться и не посмотреть туда. Мля! И тут сюрпризы, впрочем, вполне себе в общей стилистике этого места. теперь уже не оружие, но доспехи, по фрагментам которых я и иду. И ведь не хлам какой, а вполне себе качественная защита. Жутковато и красиво, сюрреалистично и притягивающее. Если это стиль покровителя воинов, то становится интересно, какие интерьеры в святилище тех же Лоос или Найтари? Ну да это еще успею узнать.
  
  
  Интерлюдия
  Город N, кафе 'Джульетта'
  
   - Но почему вы пришли с подобным предложением именно ко мне? - недоумевал один из двух мужчин, сидевших за столиком в отдельном 'кабинете'. - Я вообще не понимаю, кто вы и от кого. Перевертыши, Ангелы Возмездия? Нет, Ангелы отпадают, они жадные, а предложенная сумма внушает. Да, внушает... Но если от Ледяных, то можете уходить сразу, или повышать сумму вдвое.
   - Успокойтесь, Павел, я не имею чести принадлежать к перечисленным вами 'кланам'. Признаться честно, это вообще не будет влиять ни на игровой процесс всех ваших приятелей, да и отрицательных последствий не планируется. Просто мне необходимое кое-что знать о Скарлайге, знать это изнутри, знатьтворящееся вокруг вашего 'клана'.
   - Но... Мьельнир молодой клан, интересный только для своих врагов.
   - А разве я говорил, что мне интересен ТОЛЬКО Мьельнир? - собеседник Павла загадочно улыбнулся. - О нет, не уговаривайте меня ограничиться столь малым сектором интересной информации. Предложения, подобные этому, получили или в скором времени получат еще несколько десятков игроков. Это исследование компании 'Скайфолл лимитед', которая только начинает выходить на рынок виртуальных миров.Я даже готов подписать с вами контракт. Настоящий, заверенный. Как и положено, один из экземпляров останется у вас, так что всегда можете объяснить наличие полученных денег. Обычные услуги по консультации, только и всего. 'Комар носа не подточит', как говорят у вас в стране.
   Генрих, пользуясь своей склонностью капитально выносить людям мозг, именно этим и занимался. Получив от Вильгельма имя наиболее перспективного кандидата для вербовки, он принялся за дело со всем присущим ему размахом. Стандартная тактика - не угрожать, не давить, а для начала осыпать золотым дождем, обещаниями, а заодно и создать иллюзию того, что оказываемые вербовщику услуги либо безвредные, либо не столь неприемлемы, как могло бы показаться.
   Впрочем, объект на сей раз достался... неплохой. Да и требующиеся услуги были насквозь специфичными, не подпадающими для большинства под понятие предательства или доноса. Хотя назвать их обыденными тоже не получилось бы, особенно в России, где вообще считалось 'в падлу' передавать хоть какие-то сведения о приятелях на сторону. Перед глазами Генриха на какое-то мгновение словно бы материализовалась краткая выписка из подготовленного Вильгельмом досье на этого человека.
   Павел Лишенков, двадцать шесть лет, менеджер, место работы - холдинг 'Арго'. Родители умерли в ДТП, не женат, но есть невеста, отношения с которой в последнее время сложные. Причина - материальные проблемы, связанные со взятым кредитом на покупку жилья.
   В клане Мьельнир около трех месяцев, попал туда из-за знакомства с Ярославом Бойковым по прозвищу Сигурд, работающего в том же холдинге на должности начальника отдела информационной безопасности.
   Интересующие черты характера: энергичен, считает себя способным интриговать, хотя плохо получается, любит веселые многолюдные компании. Завышенная самооценка. Нуждается в деньгах, ищет возможность подработки на стороне. Крючок - проценты по кредиту и связанный с этим риск ухода невесты, которая изначально была против подобного варианта.
   Именно этим Генрих и руководствовался, назначая Павлу встречу. Выбранный на роль курьера случайный человек передал тому конверт, где помимо записки и номера телефона находились пять стоевровых купюр. Просто так, в знак доброжелательного отношения и серьезности намерений.
   Подействовало, потому как ближе к вечеру раздался звонок. Недолгий разговор и вот оно. Назначение встречи в небольшом, но приличном кафе 'Топаз'. А уж к нему Генрих подготовился. Поддельный контракт от 'Скайфолл лимитед', ну и банальный диктофон записи разговора ради. Больше ничего и не требовалось, дело по сути было простенькое. Ах да, еще аванс будущему агенту Корпорации, в чьей длинной и счастливой жизни лично у вербовщика уверенности не было. Хотя кто его знает -Мануэлла не питала страсти к бессмысленному устранению ничего важного не знающих пешек.
   - Вот и контракт, уважаемый Павел. Вы можете сколько угодно внимательно его изучить, это только говорит о вашей осторожности и здравом смысле. А как только подпишете - аванс в размере пяти тысяч евро, что прописано в документе. Ну и по три тысячи ежемесячно. Это без премий, которые будут выплачиваться в зависимости от успешной работы. Карточка или наличные - это оставляется на ваш выбор.
   - Вроде бы типовой контакт, хотя на необычные услуги, - немного сомневаясь, протянул Павел. - Надо бы посоветоваться...
   Генрих лишь улыбнулся, показывая свое полное безразличие к подобному решению. А вместе с тем извлек из кармана конверт с теми самыми пятью тысячами. Вид наличных денег. Он совершенно особый для некоторых людей. Помогаетпринять решение, нужное тому, у кого эти деньги сейчас в руках.
   И на сей раз тоже помогло. Павел решительно протянул к ним руку, хотя и пытался держать нейтральное выражение лица. Только внимательному взгляду винное было, что маска держится слабо. Вот-вот сползет окончательно.
   - Подпись, мистер Лишенков.
   - Подпись? Ах да, конечно подпись...
   Павел послушно взял из руки Генриха фирменный 'паркер', бодро черканул сначала на двух экземплярах контракта, а потом на миг остановился, глядя на два экземпляра уже другого документа:
   - А это что? На контракт не похоже, маленький и в иной форме.
   - Это? Всего лишь ознакомление с порученным заданием. Первым из многих. Тут игровой ник человека. Который нам интересен. Нужны сведения о его перемещениях, общении с кленами Мьельнира, прочих мелочах. Ничего особенного, обычная бюрократия, без которой ни в одной серьезной компании, увы, уже не обойтись.
   - Нехороший документ. Не хотелось бы...
   - Чтобы он попал к тому же Сигурду, так? - сделал доброе лицо, как бы посочувствовал вербовщик. - Понимаю. Но никто не собирается его показывать. К чему? Вы нам нужны, Павел, вы нам полезны.
   - Зато я могу сейчас...
   Правая рука Лишенкова автоматически сжалась в кулак. Сам он напрягся, явно будучи готовым врезать ставшему неприятным собеседнику от всей души... Только подобный вариант был ожидаемым. Следовательно, и модель поведения также прорабатывалась. И без физического воздействия, оно в таких раскладах всегда оставалось самым крайним средством, к тому же свидетельствующим о плохом уровне профессиональной подготовки. Вербуемого агента 'нагибать' надо нежно, а не варварски ломать о колено. После публичного и окончательного унижения некоторые, особенно тут, могут затаить такую ненависть... А потом порушить все планы агентурной работы самым непредсказуемым образом.
   Вот и выходило, что бить морду агенту - глупость, способная аукнуться. А вот повлиять словами дело другое.
   - Хотите дать мне по лицу, заодно взять деньги и уйти? Можете это сделать, поскольку не уверен, что человек моих кондиций способен справиться со столь накачанной и тренированной личностью, - имея худощавое и на вид не опасное тело, Генрих любил разыгрывать из себя этакую смазливую канцелярскую крысу. - Но вы уже подписали договор, от этого никуда не деться. Да и к тому же одноразовое финансовое вливание не спасет ваши финансы. Зато ежемесячное... Подумайте, как ваша Елена будет рада изменившемуся финансовому положению. Да и коллеги по отделу поумерят свои высказывания о... не полной финансовой состоятельности и невеликом статусе нового сотрудника.
   - Гр-р...
   - Эмоционально. Но неразумно, - иронически прищурившись, Генрих посмотрел на ручку, которую вербуемый просто сплющил двумя пальцами. Правда, предварительно подписав и дополнение к контракту. - И что вы так переживаете? Могу даже обещать, что клану будет если не польза, то полное отсутствие вреда. А для вас лично... Хм, а почему бы и нет? Думаю, что эксперимент окажется лишь эффективнее, если вы попробуется продвинуться вверх.
   Огонек интереса в глазах уже завербованного был неплохой наградой профессиональному мастерству. Раз агент стал заинтересован, но и работать будет не только спустя рукава, но и с энтузиазмом.
   Генрих накачивал Лишенкова довольно шаблонной для себя дезой, но старался, чтобы она выглядела достоверной. В конце то концов, если Гонсалес понадобится именно что долговременный источник информации, но легче продвинуть уже задействованного агента, чем водить нового. Да и вообще, останется и личный контакт.
   - А вот, кстати говоря, адрес того, кто будет получать от вас отчеты и передавать новые задания. Равно как и принимать решения о премиях за успешную работу, - закруглил разговор Генрих, передавая агенту флэшку с данными. - Тут находится все необходимое и даже сверх того. Ну а сейчас позвольте попрощаться, у меня действительно много дел.
   Улыбнувшись напоследок, Генрих поднялся из-за столика и вышел из кафе. Естественно, не забыв прихватить подписанные документы. Хоть они и были пустышками, не имеющими юридической силы, но вот на роль 'крючка' подходили идеально. Предъяви их в нужном месте и все, репутация изгажена раз и навсегда.
   Удалившись на достаточно расстояние и убедившись, что завербованный точно не пытается играть в шпиена и неумело повиснуть на хвосте, Генрих набрал номер Шульца.
   - Ну?
   - А все в порядке. Агент куплен, немного придавлен, но не раздавлен, то есть будет работать. Если потребуется, то еще и на нас, к тому же я ему жучок зарядил в одежду, сможем, при удаче, некоторое время отслеживать инфу с его компьютера.
   - Прослушивать тоже можно?
   - Нет, два сразу впаривать не рискнул. Хоть невелик риск, но лучше без него. Зажим на бумагах он проглотит, а вот прочее... Нет, оно того не стоит.
   - Допускаю. Теперь вроде как можно докладывать Гонсалес, что мы выполнили задание...
   Генрих сразу уловил скрытый смысл во фразе и поинтеерсовался:
   - Появились какие-то результаты? Так быстро?
   - А почему бы и нет. Вилли внимательно отследил весь круг знакомств и родственников основной цели в этой игре - Макса. Родители скрылись хорошо. Вряд ли в пределах этой страны. Заочно могу выразить ему свое уважение, судя по всему, он отвлекал внимание на себя, демонстративно оставаясь на виду кровных врагов. А вот друзья, тут есть зацепки...
   - Кто именно и какие вероятности?
   - Высокие. Генрих. Сначала были три варианта, три действительно близких друга. Кому он, не склонный к простодушию, мог доверять. Только двое из них никаким образом не связаны с виртуальными мирами. Зато третий...
   - Геймер?
   - Нет, но связанный чуть ли не со всеми интересными социумами города. Своего рода фрилансер, привыкший брать все отовсюду. Были и связи с компьютерщиками... С хакерами, если быть точным.
   - Закрытое сообщество. К ним не прорваться, не выяснить. Каждый уважающий себя хакер в этой стране сейчас не только держит серьезную охрану, но и полностью параноидален.
   В голосе звучало только и исключительно сожаление. Шульц же не возражал против правильной оценки, высказанной коллегой, но вот общее направление...
   - А зачем нам хакеры? - по связи донесся искренний смех. - У нас и свои есть, ничем не хуже. К тому же нам нужен тот человек, а не его связи, являющиеся второстепенными. Поэтому в ритме танго танцуй до гостиничного номера. Думать будем. Делать будем... И надо спешить. Жду.
   В то время как Генрих выискивал взглядом свободную машину, Маркус, бросив телефон на диван, прикрыл глаза. Мысли у него были... не самые веселые.
   Слишком хорошо лидер группы знал особенности мышления таких как Мануэлла Гонсалес. А она просто не могла бы прочти мимо столь шикарной возможности получения информации. Значит...
  
  ***
  Корпорация. Кабинет Мануэллы Гонсалес
  
   Похожая на тигрицу на охоте женщина металась взад-вперед по кабинету, прокручивая в голове возможные варианты действий. Казалось, если бы у нее был хвост, то она хлестала бы им себя по бокам. И еще сильнее, чем тело, метались мысли в голове, пытаясь сложиться в устраивающую ее картину.
   Полученные недавно сведения от Маркуса Шульца ее порадовали. Агент был завербован, мотивирован и уже начал присылать очень полезную информацию о делах игрового клана. Еще немного, и можно будет пускать по следу объекта более укоренившихся в Скарлайге. А потом, если понадобится, и главные инструменты - ручных Скользящих. Пусть они и тупы, что много раз подчеркивал Тормасов, но это мелочи, пустяки. Главное, что крепко, очень крепко связаны с Корпорацией.
   Шульц и его команда... Мануэлла признавала, что они хорошо справились с поручением. Как с данным ею, так и с первоначальным, полученным от профессора. И дальше, скорее всего, будут все так же хороши. Однако...
   Рывком отворив балконную дверь, Мануэлла вышла на свежий воздух, подставляя лицо ветру. Его порыв растрепал уложенные до этого в сложную прическу волосы, заставляя вспомнить давно прошедшие дни. Те дни, когда она еще только начинала путь, что привел ее через многие годы в кресло одного из директоров Корпорации. Тогда она еще не успела пожертвовать многим. Только еще начинала меняться, становясь тем, кем была сейчас.
   Ветер... Он напоминал порой даже о том. что она давно и упорно пыталась забыть. Но не могла, потому что память всегда была с ней, была неотъемлемой частью сложной, противоречивой души. Порой именно эти противоречия помогали найти решение, сделать очередной шаг по невидимой лестнице. Но иногда они же становились палачом, медленно вытягивающим жилы...
   Встряхнувшись, Мануээла заставила себя думать о делах. В частности, о том. чтобы решить проблемы с объектом 'Макс' вперед Тормасова и прочих. А для этого требовались шаги, о недопустимости которых ее предупреждали. Воздействия на ближний круг объекта. Рискованно, авантюрно, но... иначе никак. Только запрещенные свыше действия приносили победу. Принесут, как и в других случаях.
   А для этого... Аналитики уже доложили ей имя того из друзей объекта, кто наверняка знал как с ним связаться. Мало того, через кого можно было внушать определенные мысли. Давний друг, чуть ли не лучший друг по имени Слава. Похоже, что пора было посылать группу нанести ему визит. Тот самый, помогающий убедить выполнять то, что нужно ей и только ей.
   Приняв решение, Гонсалес зашла обратно в кабинет, с треском закрыв за собой дверь. Достать телефон, набрать нужный номер и достаться ответа было делом десятка-другого секунд.
   - Да?
   - Узнал, котик? Тогда слушай задание и не перебивай... Оплата по высшей категории, но и качества ожидаю соответствующего.
   - На таких условиях, сеньора. Готов обрывать перья с крыльев ангелов и отстреливать задницы президентам... - раздался сухой смешок. - Только если для меня риск не слишком высок.
   - Как будто у тебя мало расходного материала, Луккино. 'Солдаты' всегда были дешевы. Слушай и запоминай...
  
  
  Глава 8
  
   Вот и трон. Нет, именно что Трон, больно уж величественен. Уверен, что никто из властителей не рискнет использовать его в качестве пластыря для коронованной задницы. Аура величия и силы сожжет такого 'оптимиста' быстрее, чем тот успеет протестующее пискнуть. Зачем же он вообще тогда нужен? Для самого Хоррана? Сильно сомневаюсь, ведь не его это стиль, как я думаю. Тогда...
   - Идеал силы, к которому надо стремиться, но маловероятно достигнуть?
   - Правильно думаешь, Тенерожденный, - звучит в голове голос уже знакомой сущности. - А теперь дотронься до трона, чтобы я смог передать тебе те дары, которые ты сможешь принять... или не принять.
   Делаю то, что говорит малая частица Владыки Клинков, то есть прикасаюсь к Трону из черной стали, украшенному грубой резьбой. Пару секунд ничего не происходит, чувствуется лишь арктический холод зачарованной стали. Но потом...
   - Любой дар имеет свою цену. Или зависимость от моих сил, на которую ты можешь согласиться...
   - Благодарю, но предпочту иной расклад, - вежливо, с максимальным уважением, но твердо отклоняю я такой вариант. - Любая поддержка может быть заблокирована или вообще исчезнуть. Лучше не привыкать к заемной силе, чтобы потом не разочароваться самым горьким образом.
   - Гордый... - констатировала сущность. - Что ж, тогда дары будут иного рода, за них нужно платить. А есть ли у тебя?.. Есть. Ты раскачал резерв энергии. Техномаг, а значит, оплата будет принята. Выбирай.
   Прозвучало последнее слово, и перед глазами возник... Ангелы меня раздери, да это же список новых имплантов или усовершенствования уже имеющихся! Однозначно брать, ведь бонусные варианты просто так на дороге не валяются. Да и сюрприз врагам будет ох какой мощный. Общие принципы развития техномагов заинтересованному народу известны, здесь же иное. Вот и воспользуюсь одна тольк проблема...
   -Материалы для имплантов и их установка. Где их можно будет найти и кто в состоянии активировать?
   - Все прилагается, - едва заметное самодовольство сущности обдает мой внутренний мир холодным порывом ветра. - Бери, пользуйся. Но за это я возьму у тебя ВСЕ кристаллы, которые только есть. Проверка на жадность, юный пришелец из мира Теней.
   - Договорились.
   Прячу эмоции, чтобы не дать понять сущности насчет истинного положения дел. Финансы если и не поют романсы, то вот-вот начнут это делать. Так что я в двойном выигрыше. Теперь же надо быстро утащить к себе в закрома все то, что только под руку подвернется. Ну, все не все, а самое лучшее из имеющегося.
   Оружие. То, которое всегда со мной, способное игнорировать защиту, даваемую божествами своим последователям. Такой вот своеобразный довесок к моим Когтям Демона. И еще одна особенность, с ними же связанная. Когти теперь можно использовать в качестве дистанционного оружия. Того, которое потом все равно к тебе возвращается, но использовать его можно снова лишь через пару часов. Вообще использовать, а не в качестве бьющего на расстоянии. Подобная прелесть восстановится лишь через сутки.
   Все сложно и мудрено? Возможно и так, но я уверен, что подобный туз в рукаве лишним никогда не будет. Мое! Беру и точно никогда не отдам.
   Оружие - это хорошо, но не им единым силен техномаг. По иному думают лишь не самые далекие люди. Решившие пойти этим путем достижения силы. Что нужно тому, кто впутывается в игры, где замешаны божественные сущности? Правильно, необходимо знание. Знание о тех, кто находится на вершине пирамид, понимание и умение чувствовать силы как союзные. Так и вражеские. Именно поэтому мое внимание никак не могло пройти мимо Печати Пустоты.
   Странное название на первый взгляд, учитывая факт, что данный имплант мог ощущать присутствие предметов, связанных с богами, а также с ходу распознавать личностей, тесно связанных с этими могучими существами. Ан нет, все логично, все правильно. Печать, встраиваемая в лобную кость и похожая на мифический ?третий глаз', давала возможность видеть мир в 'пустом', то есть свободном от вторичных магических проявлений виде. Оставались лишь сигналы от энергий более изначального порядка, то есть от связанных с богами. Правда на первом уровне нельзя было определить конкретную принадлежность, но вот второй это уже позволял. Что мне и надо было.
   Но и это было еще не все. Третий уровень Печати Пустоты, дающий уже по настоящему серьезное преимущество, если только удастся воспользоваться. Возможность встраивать подобные предметы в качестве имплантов. Да, теряя большую часть их силы. Да, используя охрененно дорогие материалы для собственно имплантов. Но все равно, это еще одна козырная карта, пусть и рассчитанная на очень далекую перспективу. И 'стоящая' в три раза дороже остальных.
   - Не самый ожидаемый выбор, - откомментировала сущность мой выбор. - Особенно последний. Но это твое право. Дар ты получил, за него расплатился.
   - Еще раз благодарю.
   - Не время. От материального к духовному. К информации. Ты, Тенерожденный, такой не один. Есть и другие. Немного, но есть. И почти все они ведут свои игры. И часть из них касается тебя. Запомни это.
   - На память жаловаться не приходится. Да... Просто интересно стало, неужели все, желающие попасть в твой храм, проходит подобную кровавую процедуру.
   - Забавный вопрос. Нет, им достаточно преклонить колено, признавая превосходство стражей входа или просто поклониться. Кровь и боль - тем, кто хочет быть наравне.
   - Мне важно было это узнать. И приятно, что ты, Владыка Клинков, понимаешь не желающих преклонять колено или гнуть спину.
   - Не говорю прощай, Тенерожденный. Иди своим путем. Если достигнешь своих целей - приходи. Тогда, когда сумеешь попасть в мир Теней и вернуться обратно.
   Порыв магии, и мое тело отбрасывает от Трона на несколько метров. Хорошо еще, что остаюсь на своих двоих, ведь один из жгутов силы аккратно поддерживает меня первые мгновения, а затем исчезает, выполнив свое предназначение. Аудиенция у сущности закончена, дары получены. Да, получены, поскольку ощущаю изменения в Когтях, да и Печать Пустоты. Имплантированная в лоб, слегка чешется. Кстати, что самое забавное, эти приблуды божественного характера не жрут мою энергию. Как я понимаю, способны извлекать ее из окружающего мира, что есть большой плюс. И уверен, что если удастся разжиться крутыми артефактами, то при переделке их в импланты можно достичь если и не подобного идеала. То хотя бы частично скомпенсировать энергозатраты.
   Иду к выходу, ну а следом двигаются Харальд с телохранителями. Эх, чую печенкой, что сейчас он мне устроит сеанс благожелательного допроса, от коего ну никак не получится отвертеться. Ничего, у меня есть чем запудрить ему мозги. Да с гарантией!
   Снова экипаж, снова дорога, но в этот раз уже обратно в таверну. До того момента, как мы оказались в этом вполне защищенном месте, Харальд практически ничего не говорил, выжидая. Пусть. Маскировка, повешенная на меня божественной сущностью, уже успела слететь, исчерпав необходимость, так что теперь глава Мьельнира мог видеть еще и новополученный имплант. Только вот мог видеть и мог понимать суть - две огромные разницы.
   - Погнали, - рявкнул Харальд на шофера, после чего обратился уже ко мне. - Ну и что это было такое?
   - Принятие покровительства от Владыки Клинков, - пожал я плечами, самую малость прикидываясь шлангом. - Ну а если серьезно, то малость поговорили с частицей Хоррана, придя к взаимовыгодному и обоюдоинтересному соглашению. Так что, получив необходимую поддержку, я скоро покину наш славный Карах, где мою шкуру так мечтают повесить на стену в качестве трофея.
   - Не только здесь...
   - Жизнь такая, - оскалился я, поневоле вспоминая то, что успел натворить во время короткого тут пребывания. - Надеюсь, наши договоренности в силе?
   - Несомненно.
   - Тогда?
   Харальд около минуты смотрел в окно, наблюдая то за пешеходами, то за уплывающими за пределы обзора зданиями.
   - Можешь отправляться. Кллан поддержит тебя в той степени, которая не помешает иным, более важным делам. Но учти - Место, куда ты направляешься...
   - Ваэлнор.
   - Да, Ваэлнор, - собеседник словно попробовал названия на вкус. И оно при этом не слишком ему понравилось. - В этом эльфийском заповеднике нет наших людей. Надежных людей, если ты понимаешь, о чем я.
   - Тут тупых не водится, - улыбнулся я, действительно понимая насчет завуалированного упоминания о простых агентах. Работают на того, кто больше платит и предоставляет гарантии безопасности их тушек. - Мне большего пока и не потребуется.
   - И еще. Вокруг клана начались неприятные шевеления.
   Харальд испытующе посмотрел, но тут мне сказать было просто нечего. Ну где я, и где чисто клановые дела? правильно, мы в разных сторонах почти всех игровых досок, которые только можно себе представить. За исключением той парочки, на которых порезвился лично я. Но тут промолчу, ибо упоминать о них - лишь вредить только-только устанавливающимся отношениям.
   - Молчишь. Правильно делаешь. Это не Ледяные и даже не Гильдия. Совсем левые ребятки, из числа наемников, причем не из дешевых. Сначала грешил на драконидов, ведь клан Нект на тебя большой зуб имеет. Ан не то, ошибка вышла. Интересуются местные, но вроде и не они. Туман вокруг тебя, Макс, странный туман.
   - Предупрежден - значит хоть как-то вооружен.
   - Вот именно, что 'как-то', - фыркнул Харальд. - Слишком высокий уровень заинтересованности о том, кто в Скарлайге без году неделя. Или копают в другом направлении, а ты лишь удачная ширма... Но это не твое дело.
   - Как скажешь. Не мое так не мое, я на себя лишние хлопоты без веской причины взваливать и не собирался.
   Беседа постепенно соскользнула на более нейтральную тему, так что остаток пути провели без потрясений и откровений. Признаться, мне их на сегодня и так хватило. Ну а по прибытии в 'Танцующего гхола', у меня появились совсем иные дела. В частности, подготовка к переброске в Ваэлнор.
  
  ***
   Сборы в дорогу - дело всегда хлопотное. И не сильно большую роль играет то, что в Скарлайге вовсе не требуется собирать сумки, рюкзаки и прочие чемоданы. Вещи то все равно надо отбирать из суествующих, а это... тоскливо. Не в моем, конечно случае, я большим количеством хурды не обзавелся: оружие, доспехи, чуток алхимии и некоторое количество книг по теоретически непригодной для техномага магии, те самые трофеи из замка клана Нект.
   Зато Лаира... Принцесса моя драконидская пребывала в состоянии 'когнитивного диссонанса', когда все хочется, а в то же время не получается. Вот и выбирала, что придется оставить. Хорошо еще, что хватило девичьего мужества отказаться от торжественных платьев, равно как и от большей части нарядов иного стиля.
   - Макс, ты - настоящий садист, - красотка довольно сильно ткнула мне в грудь пальчиком. Только всем было очевидно, что это она так. пар выпускает. - Для нормальной принцессы расставаться на долгое время с большей частью гардероба страшное испытание.
   - А кто сказал, что ты - нормальна принцесаа? Тише, теше. Прелсть моя! Потому тобой так и восхищаюсь, что от нормальности ты довольно далеко ушла. К тому же... Что мешает нам не отлучаться от нежно любимого тобой гардероба и прочих милых седрцу мелочей на длительное время?
   - Обстановка! Ваэлнор не то место, в котором все может получиться быстро и хорошо. Я помню... и с трудом нахожу силы вновь там оказаться. Только из-за желания отомстить всем тем тварям, только потому.
   Драконида как-то сразу поникла. Казалось, что из нее одним махом извлекли большую часть жизненных сил. Сгелка ссутуливлись, свернул до этого почти развернутые крылья, она шаркающей походкой добралась до кровати, куда и упала. Лицом вверх, отсутствующим взглядом взирая на потолок.
   Мне оставалось лишь одно - присесть рядом. Положить ее голову себе на колени и, перебирая пряди волос. Шептать ласковые слова, да к тому же не скатывающиеся в откровенные и невозможные глупости. Лаира всегда была и будет сильной девушкой, но у всего есть предел. А она некоторое время назад подошла к нему вплотную.
   Бегство из родовой твердыни, предательство родных, начавшаяся охота... Ей тяжело. И единственное лекарство от всего - месть. Она, только она способна затянуть пару из самых глубоких ран на душе. Тогда и только тогда можно будет двигаться дальше, используя более приятные и яркие средства, чувства, эмоции.
   Вз-з-з-з! Ну привет, стимкомп хренов, что-то ты совсем уж невовремя. Хотел было его послать на время, но тут Лаира, явно малость придя в себя, уверенно произнесла:
   - Ответь. Я уже поняла. Что тебе по мелочам редко сообщения приходят.
   Ладно, пусть так и будет. К тому же, как я думаю, действительно важный абонент пытается выйти на связь.
   О, точно так дело и обстоит. Аффомет прорезался. Давно жду. С интересом жду. Нажимаю клавишу и на экране стимкомпа высвечивается сообщение.
   - Здравствуй, Макс. Только теперь я с уверенностью могу сказать, что слуги Гильдии Равновесия не вышли на нас через тебя. Поздравляю, ты заслуживаешь награды.
   - Благодарю, - набираю в ответ, при этом зная, что любопытствующая девушка читает мою переписку. Но это ничего, я ей уже доверяю. Сильно доверяю. - К тому же хочу заметить, что те задания, которые дает Круг, весьма интерсны, а заодно помогают расти над собой.
   - Это Круг тебе обещает. А пока время для твоей награды. Что ты хочешь получить: кристаллы или же иную награду?. Выбор за тобой. Думай и решай.
   В довесок к сообщению Аффомета пришло иное. на сей раз системное. А вот в нем уже был выбор, причем довольно гибкий. С предварительным пояснением, что подобная опция стала доступной из-за моих крепких отношений с Кругом в целом и Аффометом в частности.
   Кстати, что немаловажно, Лаира текст от админов как бы и не воспринимала. По крайней мере, удивления он не вызвал, из чего я и сделал сей вывод. Хм, забавно, Но вполне предсказуемо.
   Каравай-каравай, кого хочешь убивай... то есть выбирай. И вечно отсылки к жадности финансовой, потому как энная сумма кристаллов первым пунктом. Да еще и подсвечена в качестве рекомендуемой. А вот гхыр вам, любители классических решений. В любом мире опыт, знания и необходимые средства для достижения целей стоят куда больше, чем деньги, как бы те ни выглядели. С ходу выбираю увеличение опыта, а второстепенной наградой - получение необходимого импланта. Это удалось за счет выполнения дополнительного задания. Ну того, по поводу обвода вокруг пальца охотников-наемников Гильдии Равновесия.
   Щелк... Плюс уровень, а заодно нужно будет озаботиться получением импланта 'Песня сирены'. Ну и искать средства на установку оного, поскольку сейчас мой капитал равен абсолютному нулю.
   - Куда прислать имплант, юный тифлинг?
   - Если возможно, то в филиал любого банка в Ваэлноре. Там мне будет удобнее всего его получить.
   - Ваэлнор? - я словно бы услышал нотки недоумения в голосе Аффомета. - Цель визита в этот не самый лучший город-крепость?
   - Вернуть долги. К тому же в Карахе действительно стало жарко. Риск слишком велик, а у меня появилась та, подвергать опасности которую совсем не хочется.
   - Что ж, я тебя понял. Я обсужу с Посвященными, нет ли у нас срочных интересов в том месте. Если да. то будь готов получить задание. Нет... Тогда подожду твоего отбытия из оплота враждебных нам сил. Жди моих писем, успешно идущий по путям Круга.
   Связь прервалась, ну а я посмотрел в глаза Лаиры. Говорить ничего не требовалось...
   - '...которой не хочется рисковать', - мурлыкнула драконида. - Ты умеешь поднять девушке настроение. Даже в сложных случаях. Сейчас я бы тебя... Ух-х, как бы отвлеклась. Но ведь мы не хотим тут долго задерживаться, так?
   - Увы. Чем раньше отсюда исчезнем, тем легче будет и нам, и клану Мьельнир. Они все же не так мало сделали для меня. Одна проблема...
   - Какая?
   - Финансовая, - скривился я. - Говорил же про особенности моего договора с частицей сущности Владыки Клинков.
   Лаира, вновь положившая голову мне на колени, лишь улыбнулась. Понимала. Что в том случае для меня были одни лишь плюсы и ноль минусов. Что же до отсутствия средств - так это настолько мелкое неудобство, которое можно сравнить разве что с жужжанием комара над ухом. Только и комар может заставить чувствовать себя неуютно.
   - Забудь. Все же я не изнеженная девочка, знаю, что когда планируешь побег, пусть в отдаленной перспективе. Полезно иметь при себе кое-что из ценностей.
   - Я не хотел бы...
   - Сказала же тебе... забудь, - коготки дракониды довольно чувствительно, хоть и не грубо прошлись по моей спине. - Я тебя знаю. Вскоре после нашего появления поблизости от Ваэлнора ты придумаешь, как убедить местных эльфов поделиться частицей своих богатств.
   - Уговорила. Значит осталось лишьотправиться к ближайшему пункту телепортации.
   - К тому, который под контролем этого клана...
   - Он и есть ближайший. И вот еще что. Ты не знаешь, правдивы ли слухи, что черный рынок в Ваэлноре действительно серьезен и там можно достать все необходимое?
   Лаира подтверждающее кивнула, показывая, что слухи и реальность в данном случае совпали.
   - А что тебя интересует, Макс?
   -Зарядка твоего телепорта и 'Поцелуя Саламандры'.Оба этих предмета словно созданы для того, чтобы помогать выпутываться из очень сложных и неприятных ситуаций.
   - Там есть почти все, что может прийти в голову, - невесело улыбнулась девушка. - Оружие, книги по магии, причем последние самые разные. Даже те, которые переносят знания прямиком в разум прочитавшего их. Только и сами при этом осыпаются серым пеплом.Драгоценности, рабы, контракты наемников и даже призыва созданий из инфернальных миров. Ты сам убедишься.
   - Это хорошо. А убедимся мы с тобой вместе. Сейчас же, вольно одетая красотка, приводи себя в вид, более соответствующий суровой деве-воительнице. И лицо придется закрыть полностью. Думаю, найдешь способ. Нам ведь совсем не нужно, чтобы один из уже знакомых уродов узнал тебя.
   Драконида не возражала. Но поскольку ее броня в области защиты головы ограничивалась лишь кольчужным капюшоном, пришлось импровизировать. И тут как раз помог ее обширный гардероб. Довольно быстро девушка соорудила этакое подобие маски, закрывающей лицо и оставляющей открытой только глаза. Теперь узнать Лаиру было весьма проблематично... тем, кто не был близко знаком. Я то опознаю при любом раскладе, тут совсем иная ситуация. Зато для других сойдет.
   Сборы были завершены, оружие и амуниция проверены. Ну а оставшиеся вещи будут оставаться здесь, в этих комнатах, которые от щедрот Мьельнира останутся зарезервированными за мной на относительно длительное время. Если в переводе, то ровно до того момента, пока у нас с кланом взаимные дела. Если же они закончатся, то их просто сгрузят в какой-нибудь чулан и предложат в течении пары дней забирать манатки и катиться в любом из нецензурных направлений. Дело житейское.
   Сейчас же нам только и оставалось, что покинуть 'танцующего гхола', пройти всего ничего по клановому кварталу, да подойти к портальной плите.
   Порталы... Общие и частные, для переноса небольших групп и чуть ли не целых подразделений. Они были разные, но неизменно не самые дешевые для обитателей Скарлайга. Это для игроков-Тенерожденных все обстояло значительно проще. Скидки на подобные перемещения для нас достигали чуть ли не трех четвертей от общей стоимости. Политика партии.. то есть администрации игрового мира. Пусть сейчас они уже не могли влиять на его основы - сами о том толком не подозревая - но вот в подобных вопросах структура мира им подчинялась. Ну а в дальнейшем... кто знает.
   Здесь платить не требовалось. Охрана в лице двух воинов и одного мага-стихийника пропустила нас, лишь мимоходом сверившись со списками тех, кому было разрешено пользование телепортом. Лишь легкий интерес к Лаире, вполне объяснимый. Редко, очень редко в область интересов любого из кланов входили местные. А тут вдруг такое явление дракониды народу. Но дисциплина у мьельнировцев была на уровне. Никто даже не пискнул неуместным вопросом в наш адрес. Чего там. Даже шепотков между собой не было... в нашем присутствии. Вот потом однозначно все кости перемоют. В том числе и лидерам клана, особенно Харальду.
   Управляющий работой портала - член клана, а не уроженец Скарлайга, как это встречалось в других случах - довольно меланхолично поинтересовался пунктом назначения, буднично пожелал успеха и активировал. Портал. Нам осталось только шагнуть в пределы засветившееся малиновым светом пентаграммы, замереть на пару секунд и...
   Перенос. Быстро, без особенных ощущений, что показывало, что портал порталу рознь. Но в любом случае, теперь мы были там, где и стремились оказаться. Ваэлнор. Окрестности крепости, то место, начиная с которого, можно было добиться поставленной цели. Ну а рекомендательное письмо от полуэльфа Гиаллона должно будет нам в этом помочь.
  
  
Оценка: 6.61*26  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"