Полянская Алина: другие произведения.

Магистерия ❤️

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 7.21*889  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Магистерия

    Первая книга о Гелле Марлоу. Черновик, идет вычитка. Выложено 13 глав из 19. Окончание больше не рассылается, книга выйдет в издательстве АСТ ^___^

    Возможно, судьба Геллы Марлоу могла сложиться иначе. Одно слово, один взгляд, одно неверно принятое решение - ничего бы не было. Не было бы возможности поступить в Магистерию. Не было бы друзей, которые останутся на всю жизнь. И не было бы Его, при взгляде на которого чаще бьется сердце, и кружится голова. Хотя это всё потом, а сначала была просто мечта и зов Стихии, который и решил все ее будущее.

    Начало второй книги о Гелле Марлоу


  Глава 1
  
  
  Последние семь лет, с того момента, как в волосах начали появляться первые голубые прядки, я мечтала учиться в Магистерии, но никогда не думала, что моя мечта исполнится, да еще таким причудливым образом. Не по чину мне, простой ученице деревенской знахарки, было думать о столичном магическом образовании. Пусть у меня были способности, но силы дара точно не хватало, чтобы получить стипендию, а о платном обучении я могла только мечтать, столько мне денег и к концу жизни не скопить. Но видно у Калерис, назначающей человеку его судьбу, были на меня собственные планы.
  И вот сейчас я стояла на пологом холме и смотрела на Аран, любовалась сверкающими башнями Магистерии и прощалась со своей прошлой жизнью, приветствуя новую. Я сделала глубокий вдох и, не оборачиваясь, начала спуск к городским воротам. Сегодня был день испытаний для поступления в Магистерию, и я собиралась урвать свой шанс. Это был уже мой третий визит в столицу, так что я не тратила время на разглядывание разноцветных домов и мощеных камнем узких улочек, не удивлялась ярким витринам и нарядным жителям, а целенаправленно шла вперед. В заплечной сумке лежало только самое необходимое, если поступлю, будет время вернуться в домик знахарки за вещами и книгами. О другом варианте я старалась даже не думать, боясь спугнуть удачу, сопровождающую меня последние две луны.
  Магистерия представляла собой крепость внутри Арана, огороженная массивными каменными стенами с высокими белыми башнями, она предоставляла все, что было нужно для жизни. Кроме учебных и жилых корпусов для адептов, тут располагались здания магической стражи, алхимические лаборатории, волшебные лавки, магистрат и многое другое. Маги предпочитали жить на территории крепости, некоторые не покидали ее годами, полностью обеспеченные всем необходимым.
  Я влилась в поток поступающих, с интересом разглядывая разноцветные шевелюры. К своим голубым прядкам в коротких каштановых кудряшках я давно привыкла и не обращала внимания, у наставницы пряди были белые, почти незаметные в ее седых волосах. Сейчас же перед моими глазами были прически цветов всех семи стихий. Аловолосые любимцы Огня вели себя нагло, расталкивая окружающих пытались пробраться в начало очереди, куда их не пропускали спокойные "зеленые" - избранники стихии Земли. У меня голова шла кругом, а с лица не сползала счастливая улыбка. Я почти у цели!
  Очередь быстро продвигалась, поступающие заходили в массивные двери главного учебного корпуса и делились на семь потоков, согласно своим стихиям. В просторном холле с высокими потолками и арочными окнами было светло и очень просторно, гладкий пол из таренского мрамора коварно блестел, вызывая здоровые опасения, как бы не поскользнуться. Прошептала охранное слово и осторожно влилась последней в короткую колонну избранников Воды, обратив внимание, что нас гораздо меньше, чем представителей других стихий. Даже беловолосые избранники стихии Смерти опережали нас по численности, что уж говорить об остальных.
  Хотя я заранее узнала, как проходит испытание, но все равно жутко волновалась. Сначала комиссия с помощью специальных артефактов проверяет уровень силы поступающего, если он выше тройки, то ученика заносят в список адептов. С каждым, прошедшим испытание дара, будет проводиться устное собеседование, после которого магистры распределят зачисленных по факультетам, определяя будущие специальности. Наблюдая, как поступающие, прошедшие проверку, со счастливыми лицами идут в правый коридор, я внутренне дрожала, мечтая оказаться в их числе.
  Я хотела учиться на целителя. Моя наставница успела передать мне основы ремесла, и последние два года, оставшись одна, я самостоятельно справлялась со всеми хворями деревенских жителей, изобретая заклинания там, где не знала, как помочь, сочетая магию и обычные методы лечения. Родная стихия Воды помогала справляться даже со сложными ранами, я легко промывала порезы или укусы, удаляла яд, могла остановить кровотечение. Даже роды принимала несколько раз, когда старая повитуха не справлялась! Но мне совсем не хотелось всю жизнь оставаться простой деревенской знахаркой, жажда знаний гнала вперед, и как только появилась возможность попасть в Магистерию, я вцепилась в нее руками и ногами. Главное, пройти по уровню силы, а уж остальным меня не напугать!
  -Следующая! - раздался крик прямо у меня над ухом, вырывая из размышлений и заставив вздрогнуть от неожиданности. На меня равнодушно смотрел маг в черной форменной мантии, его голова была скрыта капюшоном, так что определить, к какой стихии он принадлежит, я не смогла. - Не задерживайте испытание, проходите, кладите руки на камень, - он монотонно повторял порядок действий, не понимая, что у меня внутри все дрожит от волнения. Для него это испытание было рутиной, скучной обязанностью, для меня же решался вопрос всей будущей жизни!
  Я с трудом сделала пару шагов вперед, встала около стола и протянула руки вперед. На высоком столе лежал прямоугольный серо-синий камень с двумя выемками в форме ладоней. Внутри все задрожало, когда я дотронулась до холодной шероховатой поверхности. Камень мягко засветился, но быстро потух.
  -Четвертый уровень, - равнодушно сказал магистр, - прости, детка. Не судьба. Следующий.
  А я стояла, не в силах осмыслить его ответ. То есть как? Я не прошла испытание? И никакая не детка, мне уже 20!
  -Следующий! - громче повторил магистр, но за мной никого не было. Он недоуменно оглядел зал, забитый поступающими других стихий, и раздраженно посмотрел на меня. - Что?
  И я решилась задать вопрос.
  -А моего уровня недостаточно даже для платного обучения?
  Магистр окинул меня заинтересованным взглядом, ухмыльнулся и сделал знак одному из наблюдателей. К нам подошел еще один маг в такой же черной мантии, но с непокрытой головой, серебряные пряди выдавали в нем избранника Молний.
  -Возникли какие-то вопросы? - недовольно поинтересовался он.
  -В этом году пришло очень мало водников. Возьмем девчонку с четверкой на платное?
  Наблюдатель окинул меня внимательным взглядом, обращая внимание на отсутствие украшений, опрятную, но не дорогую одежду и потертую кожаную сумку. Итогом осмотра стала приподнятая бровь и ехидная улыбка.
  -А она сможет оплатить? - поинтересовался он. Теперь оба мага смотрели на меня, ожидая реакции.
  -Да, смогу.
  Внутренне я молилась, чтобы в итоге найденных денег хватило. Сейчас главное попасть на собеседование, а там я смогу рассказать про свой опыт и знания. Не все же решает сила!
  Серебряный кивнул:
  -Решай сам, - развернулся и ушел к магистру, принимавшему Огненных.
  Магистр ухмыльнулся, вычертил метку "4" и повесил ее на мою ауру.
  -Пусть все решают на собеседовании. Но если поступишь - за тобой должок, - он окинул меня заинтересованным взглядом, излишне долго задержавшись на груди, затем посмотрел мне в глаза и нагло подмигнул, - Удачи, детка!
  Маг встал из-за стола и легкой походкой направился к выходу на улицу, насвистывая какой-то веселый мотивчик, я же выдохнула и разжала кулаки. Только сейчас стало отпускать нервное напряжение последних минут. Я расслабила сведенные мышцы и сделала несколько неуверенных шагов в сторону правого коридора, куда уходили успешно прошедшие испытание.
  -Чего застыла? - очередной огненный нагло подтолкнул меня в спину. - Иди давай!
  Я встряхнулась и ускорила шаги, коридор заканчивался дверью в большую круглую аудиторию, видимо расположенную в одной из башен. Я спустилась и села на третий ряд, чтобы все видеть и слышать, но не привлекать к себе повышенного внимания. В самом низу стояло два длинных стола, где спиной к аудитории сидели магистры и проводили собеседования. Поступающих вызывали по списку, будущие маги садились лицом к аудитории и отвечали на вопросы.
  Потянулись часы скучного ожидания, над столами были растянуты сферы тишины, не позволяющие услышать, как проходят собеседования. Все поступающие так же молчали, боясь помешать процессу, никто не знакомился, не разговаривал, не перешучивался, в аудитории висела напряженная тишина, прерываемая только голосом секретаря, называющего очередное имя.
  -Гелла Марлоу! - звонко выкрикнул секретарь через несколько часов, когда аудитория уже почти опустела.
  Я встрепенулась, услышав свое имя, шепнула охранное слово и спустилась. Калерис, помоги!
  Передо мной сидело трое магистров в черных мантиях и капюшонах. Сразу увидев на моей ауре "четверку" двое из них скривились и откинулись в своих креслах назад, предоставив право голоса мужчине, сидящему по центру. Тот с любопытством разглядывал меня, не обратив никакого внимания на реакцию своих коллег. Потом спокойно, даже доброжелательно мне улыбнулся и спросил:
  -Вы, Гелла, очень хотите учиться?
  Меня насторожил тон, каким был задан вопрос, но я кивнула, соглашаясь. Очень хочу!
  -И на каком факультете? - продолжал допрос магистр.
  Я прокашлялась, чтобы вернуть себе голос, и ответила:
  -Целительство.
  Два мага, до этого не принимавшие участия в беседе дружно хмыкнули, но от комментариев воздержались. Главный магистр молчал, продолжая внимательно на меня смотреть, и я пустилась в объяснения, рассказала о своей наставнице, о том, что уже лечила людей и имею базовые знания ремесла... Но с каждым следующим словом видела, как исчезает тот шанс, что был мне предоставлен.
  -Господин ректор, к целителям уже набраны две полные группы, больше мест нет, - перебил меня один из ехидных магов, подсовывая главному какие-то списки. Меня собеседует сам ректор?
  Я резко замолчала, пытаясь сдержать внутреннюю дрожь. Об этом маге ходили легенды, я не знала, что из них ложь, а что правда, но все истории сходились в одном: у Арктура Карлау свои собственные понятия о правильном и неправильном, которым он следует, не обращая внимания на мнение окружающих.
  Ректор просмотрел списки, переложил несколько листов в стопку и снова посмотрел на меня:
  -Я вижу только один вариант, что мы можем вам предложить, - начал он и улыбнулся. - Чтобы у вас не возникло сомнений, давайте разберем все возможности, чтобы вам легче было принять решение.
  Я кивнула, боясь ляпнуть какую-нибудь глупость. На меня напал какой-то ступор, лучше бы я не знала, что говорю с самим ректором Магистерии!
  -Как вы уже поняли, прием на факультет целительства закрыт. Учиться на боевом, алхимическом и некромантском вы не сможете, просто не хватит сил. Для артефактного нужна особая подготовка, на этот факультет мы зачисляем только выпускников школы прикладного мастерства. На факультет Духа принимаются только избранники Эфира, - я кивала, соглашаясь с каждой его фразой. Действительно, какой из меня боевой маг? - Поэтому я хочу предложить вам поступить на факультет Бытовой магии.
  Кажется, я задумалась и прослушала часть разговора. При чем тут я и бытовики? Чистить магией ковры - точно не моя мечта! Поняв по лицу мою реакцию, ректор посуровел, добрая улыбка исчезла и он короткими фразами закончил:
  -Этот вариант подходит вам лучше всего. На факультете бытовой магии есть специальность 'Лекарское дело', которую вы сможете выбрать, освоив базовый курс. В любом случае, на полноценное целительство ваших сил едва ли хватит, - он внимательно посмотрел на меня и добавил, - мы готовы отступить от собственных правил приема, снизив планку по уровню силы. Если вы будете усердно заниматься и развивать свой дар, то вполне сможете через год получить третью ступень, тогда обсудим возможность перевода на другой факультет уже на бесплатной основе. Но если вы не сдадите больше трех экзаменов, мы поймем, что вы не справляетесь с нагрузкой и отчислим вас. Что вы решите?
  О, Калерис, что мне делать? Моя ли это судьба? Случайно услышав девиз Магистерии 'Забудь прошлое! Создай новое настоящее! Выбери свое будущее!', я загорелась мечтой учиться тут. Искала пути и возможности, развивала свои небольшие способности. И теперь, в шаге от зачисления, я колебалась. Ректор кашлянул, привлекая мое внимание, и я решилась:
  -Я хочу поступить на факультет бытовой магии.
  Ректор удовлетворенно кивнул и повернулся к парочке ехидных магов:
  -Внесите адептку Марлоу в списки и объясните дальнейший порядок действий, - затем он встал из-за стола, повернулся ко мне и со спокойной улыбкой добавил: - Поздравляю с поступлением.
  Он щелкнул пальцами и позорная четверка, выдающая мой низкий уровень силы, исчезла с ауры. Ректор кивком попрощался и пошел к выходу. Я в недоумении оглядела аудиторию, кроме меня поступающих уже не было, я стала последней зачисленной! Магистры проводили ректора взглядами и повернулись ко мне:
  -Оплатите первый год в казначействе, с документами сначала на склад, затем к коменданту жилого корпуса. Занятия начнутся через 4 дня, куратор ознакомит вас с расписанием, - недовольным тоном тараторил маг, протягивая мне три листа желтоватой бумаги с витиеватыми подписями и печатью Магистерии.
  -Да чего ты распинаешься, она вылетит на первых же экзаменах, - второй маг повернулся ко мне и махнул рукой на выход, - Иди, девочка. Сама разберешься, чай не маленькая.
  Я встала из-за стола, вежливо поклонилась магистрам, вышла по коридору в холл, а затем и на улицу.
  Свежий ветерок помог взбодриться. Самое главное - я поступила! На лицо выползла глупая улыбка, неужели это происходит со мной? А может я понравилась ректору? Или скорее пожалел деревенскую недоучку...
  Мое мнение резко изменилось в казначействе, когда я узнала стоимость первого года обучения. 500 полновесных золотых! Это была ровно та сумма, которой я обладала, но я рассчитывала, что этих денег хватит на оплату всех пяти лет обучения! Это же целое состояние! Да на эти деньги я могла бы купить небольшой домик на окраине столицы! 'Пожалели тебя, как же! Деньги заберут и на первых же экзаменах отчислят!' Что же делать? Я колебалась, пока не вспомнила слова ректора, если я буду хорошо учиться и получу третью ступень, то меня переведут на бесплатное обучение! Ох, Калерис, надеюсь, я не делаю ошибки!
  Я достала из своей сумки зачарованный замшевый кошелек и высыпала на стол перед казначеем все до последней монетки. Легко пришло, легко ушло. Услышав мой горестный вздох, седой маг с улыбчивыми глазами отвлёкся от пересчёта золотых и окинул меня внимательным взглядом, после этого отодвинул от общей кучки 10 золотых и сказал:
  -Купи себе все необходимое.
  Сначала я хотела гордо отказаться, но потом подумала и быстро сгребла монетки обратно в кошелек. Казначей кивнул и выдал мне стопку бумаг, которые требовалось заполнить. Отошла и села за небольшой столик в углу, пытаясь разобраться, что за договор я подписываю. Угумс, ну конечно, в случае отчисления мне ни золотого не вернут. Отчисление при провале экзаменов по трем предметам либо за нарушение законов Магистерии. Надо будет сегодня же взять в библиотеке книгу со всеми местными правилами. Все остальное вопросов не вызвало, я отвечала на вопросы о себе, периодически поглядывая по сторонам. И больше всего меня удивили другие адепты, оплачивающие обучение. Сейчас перед казначеем сидел парень явно со старшего курса, в строгой черной форме, с эмблемой боевого факультета на рукаве... Но самое главное, в его волосах не было прядок, вся голова была алой. Фаворит Огня! А это значит, что уровень силы первая ступень, а то и вне категорий! Таких студентов Магистерия учит бесплатно, так почему же он, перешучиваясь с казначеем, отсчитывает золотые монетки? Эта картина с разными участниками повторилась еще несколько раз, богато одетые студенты с сильным даром заносили деньги, не читая подписывали договор и уходили, оставляя меня в недоумении.
  Казначей проверил заполненные мною бумаги, удовлетворенно кивнул и подсказал, как найти дорогу на склад. Мне должны были выдать форму и другие необходимые вещи, в том числе специальные блокноты для записи лекций. Это меня не удивило, обычная бумага не способна удерживать магические формулы, наставница тоже привозила из Арана тетради для занятий.
  Кладовщицей оказалась симпатичная пожилая магесса стихии воды. Я абсолютно искренне ей улыбнулась и поклонилась, все-таки первая встреченная мною тут сестра по стихии.
  -Заходи, дочка. На какой факультет поступила? - спросила она, даже не заглядывая в бумаги.
  -На бытовой, - тяжело вздохнула я.
  -Самый лучший факультет, - уверенно заявила она, выкладывая передо мной две стопки черной одежды, писчих принадлежностей и тетрадей с эмблемой Магистерии.
  Я скептически хмыкнула, но не стала ничего говорить. Кладовщица меня услышала, понимающе улыбнулась и попросила:
  -Зайди внутрь, надо форму по размеру подогнать.
  Я послушно обошла заваленный вещами стол, взяла самое верхнее платье и следуя указаниям магессы направилась в закуток между шкафами. Кладовщица резко задернула за мной бархатную штору, и я уже приготовилась чихать от пыли, но воздух остался чистым. Скинула испачканную за время пути одежду и только сейчас почувствовала, насколько же я грязная, даже стыдно стало, что мои вещи могут нарушить царящий кругом идеальный порядок. И на потное тело не хотелось новенькое платье натягивать, так что я собрала из воздуха горсть воды и попыталась хоть немного освежиться.
  -Помочь? - хихикнула магесса из-за шторы, а я смутилась. Она же чувствует, что я со стихией делаю.
  Внезапно вода собралась в плотный голубой шарик, разделилась на несколько десятков крупных капель, которые аккуратно прошлись по всей поверхности кожи, смывая пыль и пот, после чего снова собрались в шарик, только уже мутно-сероватого оттенка. Ничего себе!
  -Одевайся уже, - все так же весело звучал голос кладовщицы, она явно была довольна произведенным впечатлением.
  Я послушно натянула черное платье с длинными рукавами и юбкой до колена. По идее оно было приталенным и должно было подчеркивать верхние достоинства фигуры, но на мне висело как на вешалке. Я разглядывала себя в зеркале, пытаясь так и эдак присобрать ткань, чтобы платье перестало выглядеть мешком, и не заметила появления магессы.
  -Давай посмотрим, что тут можно сделать, - она обошла вокруг меня, что-то прикинула и начала быстро плести структуру заклинания. Я внимательно следила за ее действиями, и больше всего меня поразило, что магесса потратила только пару капель силы! - Так, повернись. Готово!
  Я посмотрела в зеркало и не поверила своим глазам! Верх платья уменьшился, теперь я выглядела строго и изящно, а не вешалкой в мешке. Удивительно!
  -Как вам это удалось? - шокировано спросила я. Это же тоже было водное заклинание, я следила за плетением, как же получилось на платье повлиять?
  -Частичная усадка ткани за счет воздействия воды на поперечные волокна, - рассмеялась магесса, прикрепляя эмблему факультета на мой левый рукав. - Бытовая магия! - со значением добавила она. Кладовщица тем временем скопировала структуру и подогнала под мой размер сменные платья из стопки и еще одним заклинанием мгновенно упаковала все вещи в 1 аккуратный сверток.
  -Дочка, оставь пока тут вещи, после посвящения заберешь, - посоветовала магесса, а я растерялась.
  -Какого посвящения? Я сейчас в общежитие собиралась идти заселяться... - а еще перекусить хотела припасенными булочками, не ела же весь день, ощущение уже, что живот к спине прилипает.
  -Так все принятые на первый год адепты сейчас на главной площади собираются, там и ректор выступать будет. Обязательно иди! Вещи твои тогда отправлю коменданту, заберешь у него, когда заселяться будешь. Все, иди, а то пропустишь самое главное! - магесса вытолкала меня на улицу и легко придала моему движению нужное направление, но я и сама уже видела, куда идти.
  На улице стемнело, но висящие вдоль дороги магические шары помогали не заблудиться. Главная площадь перед зданием магистрата была забита адептами, уже переодевшимися в новенькую форму. На крыльце была установлена трибуна и ряд кресел, в которых сейчас сидели, судя по золотым медальонам, представители конклава Магистерии.
  -...проявите упорство и рвение, достойные гордого звания адепт Магистерии! Создадим новое настоящее! - я подошла как раз к окончанию вдохновляющей речи ректора, и порадовалась, что стою в задних рядах, иначе меня бы точно затоптали или синяков наставили. Адептки в едином порыве пытались приблизиться к трибуне, громко визжа, я же сделала аккуратный шаг назад. Но резко остановилась, когда со всех сторон из воздуха зазвучала красивая мелодия. Она становилась все громче, требуя внимания, проникая в самые глубины души. Все стоящие на площади успокоились, закрыли глаза и впитывали витающее в воздухе волшебство, когда, кажется, запело само пространство:
  
  Где бы ты ни был, она достанет.
  Магия тайной своею нас манит.
  Магия черная, магия белая.
  Магия частного, магия целого.
  Магия цифр, магия слов,
  Магия яви, магия снов.
  Магия жара, магия холода.
  Магия сытости, магия голода.
  Магия камня, магия пуха.
  Магия силы, магия духа.
  Магия муки, магия страсти.
  Магия рабства, магия власти.
  Магия дела, магия мысли.
  Магия смерти, магия жизни.
  Магия радуги, магия снега.
  Магия шага, магия бега.
  Магия серости, магия цвета.
  Магия вопроса, магия ответа.
  Магия молний, магия гроз.
  Магия улыбки, магия слёз.
  Магия тиши, магия бури.
  Магия разума, магия дури.
  Магия нежности, магия ярости.
  Магия юности, магия старости.
  Магия ушедшего, магия ждущего.
  Магия прошлого, магия будущего.
  Магия вещи, магия мечты.
  Магия мы, магия ты.
  Магия, магия, магия, магия... *
  
  Последние слова стихли, музыка исчезла, но какой-то ее кусочек будто остался жить внутри. Магистерия. Магия. Да, именно это привело нас всех сюда. Именно это объединяет. Жажда чуда. Необходимость превзойти себя. Выйти за границы. Ощутить жизнь во всех гранях.
  Желание исполнить свою мечту.
  
  Я стряхнула оцепенение и осмотрелась. Адепты вяло шевелились, не все еще вышли из транса, навеянного гимном, у каждого на ауре появился маленький знак принадлежности Магистерии. Интересно, у меня тоже? Надо будет перед зеркалом покрутиться. Остается надеяться, что в комнате будет зеркало.
  Постепенно на площади вновь зазвучали возбужденные голоса, адепты громко разговаривали и делились впечатлениями, я же развернулась в сторону жилого корпуса, хотелось поскорее заселиться и прилечь. Отдохнуть. Последние дни вымотали меня до крайности.
  Комендант забрал мои документы, внимательно вчитался, окинул меня недоуменным взглядом, но ничего не спросил. Достал из под стола уже знакомый сверток с моей формой и прочими вещами и вышел из кабинета:
  -Следуйте за мной.
  Я послушно поплелась следом, кабинет коменданта располагался в отдельном крыле жилого корпуса, вместе с другими хозяйственными помещениями. Проходя мимо я видела целые комнаты, заполненные новой и старой мебелью, столы, стулья, кровати, кресла, даже диваны, чего там только не было! Через двойные двери мы прошли в жилую часть, уже населенную адептами первого года. Общежитие было смешанным, парней и девушек селили на одном этаже, и только душевые и туалеты были разнесены по разным концам длинного коридора. Завидя коменданта адепты уважительно уступали дорогу, бросая на меня любопытные взгляды, причину которых я никак не могла понять.
  Через приоткрытые двери я смогла рассмотреть скромную, но удобную обстановку комнат. Вдоль боковых стен стояло четыре кровати, у окон расположились деревянные письменные столы, а около входа два массивных гардероба. Я уже мечтала, какие у меня будут 3 соседки, и хотя я привыкла жить одна, с радостью буду делить комнату с будущими подружками. Ох надеюсь, что мы подружимся! Комендант вел меня все дальше, видимо из-за позднего заселения, я буду жить в самом дальнем углу общаги... наплевать! Главное, я тут!
  Мы миновали еще одни двойные двери, такие же массивные, как на выходе из крыла коменданта, и я меня появились первые опасения. Что происходит, куда меня ведут? Мы вышли в небольшой пустой холл с лестницей и большими дверями:
  -Отсюда можно выйти на улицу, - кивнул комендант и повел меня дальше.
  Я терялась в догадках. По лестнице мы поднялись на второй этаж, и тут у меня неприлично отвисла челюсть. Я как будто попала во дворец! Картины в золоченых рамах на стенах, широкий светлый коридор застелен восточным ковром, напольные вазы со свежими цветами источают тонкий аромат, делая воздух свежим и легким.
  Какого Гарха?!
  Я остановилась и непонимающе смотрела в спину удаляющемуся коменданту. Не пойму, это какое-то издевательство? Заметив, что отстала, мужчина развернулся и окликнул меня, заставив подойти ближе.
  -Чего застыла? Идем! - проворчал он и повел меня дальше. А я пыталась понять, куда же я попала? Это точно не общежитие! Может, меня с кем-то перепутали, с преподавателем например? Хотя это вряд ли, но тут явно какая-то ошибка. Мы прошли еще немного и в коридоре стали появляться двери, на латунных табличках я читала 'Общая гостиная', 'Комната отдыха ?1, 2,3', 'Портальная', 'Кухня', 'Лаборатория'... Из очередной гостиной раздался взрыв смеха, и я поспешила догнать коменданта.
  Через еще одни двойные двери в конце этого роскошного коридора мы попали в круглую комнату без окон с винтовой лестницей по центру. А по периметру комнаты расположились примерно два десятка дверей. Комендант, сверяясь с документами, подвел меня к одной из них, и я с удивлением прочла 'Гелла Марлоу' на уже знакомой латунной табличке.
  Я не успела обдумать посетившую меня безумную мысль, когда комендант открыл дверь, пропуская внутрь. В двухкомнатные апартаменты, состоящие из небольшой прихожей с вешалками, кабинета с рабочим столом и удобными мягкими креслами, и спальни с огромной кроватью и просторной гардеробной. И теперь у меня было то, чего не было никогда в жизни - собственная ванна! Вся мебель была сделана из темного дерева, покрыта блестящим лаком и украшена серебряными уголками и узорами. Пол во всех комнатах устилал мягкий черный ковер, на котором мне было стыдно стоять в грязной обуви, так что я мялась на пороге, не решаясь обследовать все помещения.
  Мое внимание привлек комендант:
  -Замки магические, доступ только у тебя, без разрешения другие адепты зайти не смогут. Только в экстренном случае кто-то из преподавателей или служащих Магистерии. Вот тут свод правил проживания, - он протянул мне небольшой листок, сложенный посередине, - Если будут какие-то вопросы, обратись к своему куратору. Добро пожаловать.
  Комендант развернулся и вышел, а я никак не могла поверить своей удаче, даже вышла за дверь, чтобы удостовериться, что мое имя на табличке мне не примерещилось.
  -О, ребят! Смотрите! В комнату Джера заселили какую-то рыбку!
  
  -Эй, ребята! Смотрите! В комнату Джера заселили какую-то рыбку! - прозвучал веселый мужской голос у меня за спиной.
  Я обернулась, на лестнице стоял очень симпатичный избранник Воздуха и широко улыбался, глядя прямо на меня и щекоча ветерком ноги! Я посмотрела по сторонам, из некоторых комнат стали выходить заинтересованные криком адепты и адептки, каждый бросал на меня оценивающий взгляд, но увидев всего несколько голубых прядок многие презрительно кривились и отворачивались. Я же в полном недоумении разглядывала своих новых соседей. Большинство явно учились на старших курсах, они еще не переоделись с дороги и предстали во всей красе - дорогие костюмы и платья, украшения с драгоценными камнями. И все они были первой и второй ступени силы, в их прическах преобладали цвета стихий, было даже несколько фаворитов. Кошмар, куда я попала?!
  -Эй, рыбка, куда же ты?
  Я заскочила в комнату, резко закрыла за собой дверь и прислонилась к ней с той стороны, закусив губу. Взгляд блуждал по моим новым комнатам, подмечая, что обстановка действительно мужская, мрачноватый интерьер так и кричал о личности своего прошлого обитателя. Медленно прошлась по комнатам и только сейчас обратила внимание, что тут подозрительно плохо убрано. Как будто торопились вывезти все вещи, а не принять и заселить новую адептку. Я горько рассмеялась. Как можно было принять за правду слова выпускника Магистерии, который проезжал через наши Вешенки? 'Понаберут на платное всяких бездарей и носятся с ними!' - вспомнила я его слова. И почему тогда не поняла, что это скорее зависть говорила? Похоже, тут я самая слабая, поступившая за золото, остальные же платят, просто чтобы было удобно жить!
  Но тогда, услышав его слова, в моей душе зародилась робкая надежда, что и я смогу скопить нужную сумму и осуществить свою мечту... Так, все! Надо встряхнуться, я уже тут, поступила и имею право жить в этих покоях, потому что заплатила наравне с ними! Надо взять себя в руки и больше не показывать свой страх, ведь нам целый год жить с ними бок о бок. С этим решительным настроем я и пошла к двери, но остановилась, услышав голоса, обсуждающие меня.
  -Гелла Марлоу, - прочитал кто-то из парней.
  -Лоу? Ты уверен? - переспросила девушка.
  -Да!
  -Не может быть, чтобы к нам подселили Лоу! - презрительно отозвалась о моем происхождении девушка и возмущенно зацокала каблуками, удаляясь от моей двери.
  Понятно, тут живут только Лау. Высокородные. Богатые. Сильные. Можно попрощаться с надеждой, что я смогу найти тут друзей. Ох, хоть бы на Бытовом факультете никто из них не учился! Вроде как не по чину.
  -Откуда у нее только деньги взялись? - продолжали недоумевать за дверью.
  - Может она чья-то любовница? Ножки ничего, - предположил веселый парень из-за двери, а я вспыхнула. Это был голос того самого симпатичного воздушника, неужели он мне успел стихией юбку приподнять? Щеки залил румянец, и я злиться начала. Вот что я могу противопоставить сильным и наглым хозяевам жизни? Перебрала в уме все свои скромные способности, закрыла глаза и сосредоточилась, собирая воду за дверью. После этого растянула капельки очень тонким слоем по полу и мгновенно заморозила.
  -Какого Гарха!?
  -Арр!
  -Оооой!
  Из-за двери раздавались крики, шум падений и сдавленные ругательства, в итоге все разошлись, продолжая обсуждать 'злобную рыбку'. А я улыбалась, потому что смогла хоть как-то защитить себя, показать 'зубки'. И пусть у меня мало сил, но если знать, как их правильно применить, я смогу кому угодно жизнь подпортить. Я уже поняла, что в этой стае чтобы тебя не цепляли, надо доказать всем, что чревато. Отвечать ударом на удар, не спускать обид. Мстить. И пусть это не в моем характере, но чтобы отвоевать свое место, право на свою мечту, я буду бороться.
  Но для этого надо учиться. Да, кое что я умею, чему-то меня смогла обучить наставница, что-то придумала сама, изучая стихию воды. Но сейчас моих знаний слишком мало, а значит нужно будет заглянуть в библиотеку и попросить учебники не только Бытовой магии, но и других специальностей, особенно защитной и боевой. Буду в свободное время изучать самостоятельно, хоть на что-то моих сил должно хватить.
  И самое главное, надо взять книгу по геральдике.
  Я разулась, сняла с вешалки свою сумку и пошла в кабинет, наслаждаюсь мягкостью коврового покрытия. Устроившись с ногами в удобном кресле, достала резную шкатулку, в которой лежал удивительной красоты браслет, свитый из серебряных и золотых нитей и украшенный двумя круглыми камнями размером с ноготь на мизинце. Грани одного из них сияли холодными голубыми искрами, второй же был прозрачен, но тоже искрился. А на внутренней стороне браслета, как раз под камнями, был магический герб - круглый черный щит, на котором был изображен дуб и бьющая в него тройная молния.
  Ох, Калерис! Как же жалко будет возвращать эту красоту законному владельцу! По привычке примерила браслет, вытянула руку и полюбовалась, как засияли камни. Волшебная вещь!
  Я уже знала, что это чье-то родовое украшение, может даже артефакт. На дне шкатулки лежало письмо на языке Вирии, так что прочитать имени адресата мне не удалось, но я рассчитывала узнать, какому роду принадлежит эта красота, просто найдя герб в справочнике. И вернуть шкатулку законному владельцу.
  Тяжело вздохнув сняла браслет и убрала внутрь, когда услышала осторожный стук в дверь. Спрятала шкатулку в ящик стола, расправила складки на форменном платье, ожидая, что посетитель уйдет, но стук повторился. Ох, придется начать знакомство со стаей раньше, чем я планировала!
   Стук снова повторился, только стал громче и наглее что ли?
  -Адептка Марлоу, откройте. Долго мне еще ждать?
  Голос звучал устало, но настойчиво, так что я подчинилась и приоткрыла дверь. В щель сразу просунули ногу и через мгновение незнакомец стоял у меня в прихожей. Высокий красивый избранник земли, был чем-то похож на коренных жителей Вирии - бледная кожа, угольно черные брови и волосы. Если бы не обилие темно-зеленых прядей, решила бы, что еще один посланник свалился мне на голову, но вирийцы не способны к магии, так что просто похож. Я выдохнула, только сейчас поняла, что не дышала последнюю минуту, разглядывая неожиданного гостя.
  -..Адептка?
  Ох, кажется он все это время мне что-то говорил!
  -Гелла, - представилась я, пытаясь сгладить неловкость.
  -Тадеус Титос, - кивнул он. - Предписания от куратора получите.
  Он положил на столик плотный конверт с моим именем, а я размышляла, имя тоже какое-то не наше. Странный. Еще раз рассмотрела его одеяние, такая же, как и у всех простая черная форма, только на рукаве кроме эмблемы боевого факультета еще дополнительная зеленая повязка. Заметив мой интерес, он устало пояснил:
  -Я староста общежития, у твоего куратора сюда нет доступа, вот и приходится разносить письма. Хорошо, что ты у нас одна новенькая в этом году, - в коридоре раздался грохот и слаженный женский визг, староста резко развернулся и вышел, хлопнув дверью прямо перед моим носом. - Какого Гарха вы тут устроили? Крис, думаешь, если учебный год не начался, то можно правила нарушать!? Ночуешь в карцере!
  Ох, ничего себе. Такого лучше не злить, староста звучал грозно, я ни секунды не сомневалась, что он не шутит с наказанием. Я прислонилась ухом к двери, слушая приглушенные голоса. Похоже это начинает входить в привычку. Может сделать специальное слуховое окошко?
  -Ну Теееед, я же просто пошутил... - раздался голос того самого наглого воздушника, разглядывавшего мои ноги. Я злорадно подумала, что так ему и надо.
  -Плохо пошутил. Потренируешь чувство юмора в одиночке.
  Дальше воздушник спорить не решился, видимо опасался ужесточения наказания. Но тут в коридоре раздались новые мужские голоса.
  -Тед, ты был у новенькой рыбки? ... И как она?
  -Хорошо. Молчаливая, - с намеком проговорил он, явно предлагая парню заткнуться. А мне почему-то так приятно от его слов стало. Наставница мне часто говорила, 'Молчи, сойдешь за умную'. И вот, сработало!
  -А факультет какой?
  -Бытовой, - спокойно ответил Тед.
  -Фууу, челядь, - протянул женский голос в ответ. Да сколько можно уже говорить обо мне гадости под моей же дверью?!
  - Как она вообще к нам сюда попала? - Возмущался еще один женский голос. Надо запоминать голоса, и потом держаться от этих агрессивных "леди" подальше. Голоса затихли, староста всех разогнал и ушел разбираться с другими делами, я же решила открыть конверт.
  Посмотрим, что же хочет мне сообщить куратор.
  'Гелла Марлоу, вам надлежит явиться на собеседование с куратором курса для составления индивидуального расписания' - получалось, что до начала занятий осталось 4 дня и завтра утром меня ждет куратор в своем кабинете. Отлично. Читаем дальше. 'Рекомендуем вам заранее подготовиться и выбрать одну или несколько специальностей, которым вы хотите обучаться'. Дальше шел длинный список, я даже удивилась, никогда бы не подумала, что бытовая магия настолько разнообразна, чего там только не было! Строительство и ремонт, Очищение и уборка, Кулинария, Красота и уход, Шитье... Сразу нашла в списке 'Лекарское дело' и отметила галочкой, из остальных решила пока ничего не выбирать, а попросить совета у куратора.
  'Как адепт Магистерии до начала учебного года вы можете пользоваться центральным порталом, индивидуальный ключ прилагается' - вытряхнула из конверта тонкую металлическую пластинку с собственным именем на одной стороне. Лучшая новость дня! Завтра же смогу сходить домой за вещами!
  Засыпала я уже лежа на новой кровати, в отличие от привычной мне лежанки, тут было мягко и удобно, одеяло уютно обнимало, обещая сказочные сны. Я еще немного покрутилась, находя идеальное положение в пространстве, накрыла голову подушкой и задремала. Последней мыслью, перед тем как провалиться в сон, я благодарила ректора за оказанное доверие.
  
  
   *Переработанные стихи Е.Вагнера
  
  
  
  Глава 2
  
  Я проснулась в замечательном настроении, лежала и перебирала в памяти события прошедшего дня, радуясь тому, как все обернулось. И пусть все пошло не по плану, но в итоге я теперь адептка Магистерии, буду стараться выучиться, пробиться наверх, что бы... Отбросила преждевременные мечты, чтобы не сглазить. Буду пока жить настоящим моментом, сегодняшним днем, получая от него максимум сил, знаний и радости. Зажмурилась и потянулась, спалось на новом месте удивительно сладко, но пора было вставать, мне предстояла встреча с куратором и путешествие домой. При воспоминании о нашей с наставницей хижине в лесу я невольно улыбнулась. Пусть в простом деревянном домике с двумя комнатами было не так удобно и совсем не роскошно, но зато там я впервые после расставания с семьей почувствовала себя живой.
  Я встала с кровати и с наслаждением зарылась пальчиками в густой мягкий ворс ковра. На лицо выползла счастливая улыбка. Я еще минутку просто постояла на месте и отправилась в душ. Вчера сил хватило только умыться, а сейчас хотелось себя побаловать, налить полную ванну горячей воды, чтобы пар наполнил комнатку, оседая на зеркалах... Совсем как в детстве. Я любила оставлять старшим братьям секретные записки, рисовала пальцами кривые буквы на запотевших стенках душевой, потом они исчезали, но снова проявлялись, стоило кому-то включить воду.
  Шум наполняющейся ванны отогнал грустные воспоминания. Сейчас, здесь, все иначе. Я каждой клеточкой тела чувствовала, что из крана льется живая вода. Избранники стихий хорошо потрудились, перенаправляя поток подземной реки: маги земли проложили сложный лабиринт каменных труб, мои собратья уговорили воду сменить русло. Даже воздушники поучаствовали, добавив несколько фильтров, очищающих воду до и после использования.
  Я скинула пижаму и залезла в ванну, погружаясь под воду с головой, чувствуя, как меня наполняет живая сила родной стихии. За несколько минут мой скромный внутренний резерв был полностью заполнен, так хорошо я себя чувствовала только после сильного дождя или купания в лесном озере. А теперь я смогу заряжаться хоть несколько раз в день! В любой момент! Эти мысли приободрили, надежды, что я смогу тут нормально учиться наравне с более сильными магами, стали крепнуть. И пусть для выполнения домашних работ придется по нескольку раз за вечер пополнять резерв, это просто чудо, что у меня есть собственный источник!
  Окрыленная этими мыслями, я быстро оделась, перекусила последней оставшейся с вчера и уже подсохшей булочкой, запила ее водой и смело вышла из комнаты.
  И как я могла забыть, что теперь живу внутри клетки с хищниками?
  На диванчиках около широкой винтовой лестницы расположилась живописная компания. Десяток парней с факультета боевой магии громко смеялись, обсуждая прошедшую практику и каникулы, делились впечатлениями и пускали друг другу пыль в глаза. Рассказы сопровождались небольшими иллюзиями-воспоминаниями, некоторые боевики творили фантомных монстров, с которыми столкнулись на границе, другие гордо демонстрировали портреты покоренных красоток.
  Я постаралась незаметно проскользнуть мимо, двигалась медленно, не делая резких движений, чтобы не привлечь внимания 'хищников'. А то я слышала, что им на уровне рефлексов вбивают некоторые навыки, так что вполне могут неадекватно среагировать на бегущую цель. И мне почти удалось выйти из башни в коридор, когда меня остановила воздушная сеть.
  -И куда же ты, рыбка? - усмехнулся знакомый голос за спиной. Медленно обернулась, от компании боевиков отделился вчерашний симпатичный воздушник, кажется, староста назвал его Крисом. Я про себя отметила его слегка потрепанный вид: спутанные светлые волосы со множеством прозрачных прядей, мятый пиджак перекинут через плечо, черная рубашка небрежно выбилась из брюк, две верхние пуговицы расстегнуты. Не успел привести себя в порядок после наказания?
  -Мне назначено собеседование с куратором, - спокойно ответила я, стараясь не показать внутреннего волнения. Я точно знала, что как себя поставишь с самого начала, так и будут воспринимать. И девочкой для битья или развлечений мне становиться не хотелось.
  -Старая кикимора подождет, - лениво заявил он, и я почувствовала, как теплый ветерок ласкает мои ноги, медленно приподнимая юбку. Еще и компания боевиков, до этого не обращавшая на нас внимания, сейчас с удовольствием следила за представлением. Кажется, они даже делали ставки на... Что за Гарховы шутки! Я покраснела под их раздевающими взглядами и попыталась руками захватить подол юбки, чтобы не дать ей приподняться выше середины бедра.
  -Расслабься, рыбка, - усмехнулся Крис и потянул за воздушную сеть, мягко притягивая к себе 'улов' в моем лице! Я же лихорадочно соображала, что могу ему противопоставить. Умных мыслей не было, пришлось быстро собрать из воздуха два десятка крупных капель воды, заморозить их и всыпать за шиворот нахальному воздушнику.
  От неожиданности Крис ойкнул, нелепо подпрыгнул, в итоге потерял концентрацию и распустил сеть. Я воспользовалась этим, мгновенно развернулась и вылетела в коридор, удаляясь от башни и постепенно переходя на бег. Уффф! Выкрутилась! Мне вслед неслись ругательства воздушника и хохот боевиков, а я улыбалась, довольная собой. Общую радость омрачало только то, что мне еще не раз придется столкнуться с нахальным боевиком. Надо заранее продумать, чем я смогу отбиваться, два раза на один фокус он точно не попадется.
  Я вышла из жилого корпуса и направилась в учебную часть, перебирая в голове все свои умения. Их было не очень много, но я наделась в первые же дни учебы обзавестись дополнительными пособиями по боевой и защитной магии. Буду учиться в свободное время, чую практику мне с удовольствием обеспечат соседи по общежитию.
  Ориентируясь по указателям, нашла управу факультета Бытовой магии, постучалась и вошла внутрь. Отдала секретарю свое направление на собеседование, та строго приказала ждать и вышла. Присела в кресло для посетителей, продолжая думать над недавним происшествием. И в голову пришла еще одна здравая мысль, правда не имеющая отношения к магии. Стоит всегда надевать под платье обтягивающие шортики из летней спортивной формы.
  Через пару минут секретарь пригласила меня войти. Я с опаской зашла в кабинет куратора, все-таки моя четвертая ступень силы недостаточна для полноценного обучения, вдруг меня сейчас выгонят, несмотря на решение ректора? Но когда я осмелилась поднять глаза от пола и взглянула в лицо куратору, на лицо сама собой выползла счастливая улыбка. Я радостно поклонилась уже знакомой пожилой магессе воды, которую вчера приняла за кладовщицу.
  -Присаживайся, Гелла. Мое имя Адана Несслау, я глава факультета Бытовой магии. Поскольку в этом году ты единственная адептка, принятая к нам на платной основе, можешь обращаться ко мне с вопросами в любое время, - дружелюбно начала она. - Как прошло заселение? - Я вздохнула, очень хотелось пожаловаться на наглых боевиков, но я сдержалась.
  -Все замечательно, комнаты чудесные, а уж источник в ванной... - я закатила глаза, вспоминая утреннее блаженство. Куратор Несс понимающе улыбнулась.
  -Он даст тебе множество преимуществ во время учебы. Ты уже определилась со специализацией? - куратор взяла со стола мое направление, в котором галочкой было отмечено 'Лекарское дело'. - А другие направления попробовать не хочешь?
  Я смутилась, не объяснять же ей, что я вообще на другой факультет поступать хотела и об этих специальностях ничего не знаю.
  -Хочу, - неуверенно ответила я, - но не знаю, что выбрать.
  Магесса доброжелательно улыбнулась и подмигнула мне:
  -А попробуй все! - Я растерялась, а куратор продолжила объяснения. - У каждого нового потока есть общие занятия, такие, например, как теория плетений, базовые заклинания или история магии, а есть специальные. Обучение каждой специальности разбито на модули, по которым можно свободно посещать занятия, практикумы или изучать их самостоятельно. Когда базовый объем модуля изучен - сдаешь зачет, чтобы получить допуск к дальнейшему изучению. Первые модули вводные, они простые и их легко освоить, а в жизни всякое может пригодиться. Заодно разберешься, к чему у тебя душа лежит и что лучше получается. Выбери для начала 3-4 специальности в дополнение к Лекарскому делу, его оставим основным. Не понравятся - перейдешь на другой модуль.
  Я рассеянно изучала список, внутренне соглашаясь, что все эти умения действительно могут в жизни пригодиться. Тихо хмыкнула. Логично, это же Бытовая магия.
  -А с каких модулей вы бы советовали начать?
  -Как сестра по стихии могу сразу сказать, что у тебя очень хорошо будут получаться заклинания уборки и чистки, кулинарная магия, некоторые направления из ухода и красоты. Так что, попробуешь начать с них? - я нерешительно кивнула, заставив куратора улыбнуться, - Отлично. Тогда давай составлять расписание!
  В результате кропотливой сверки нескольких таблиц, нам удалось составить график занятий. Кроме обязательных дисциплин и модуля по 'Лекарскому делу', куратор Несс вписала мне дополнительные занятия по модулям других специальностей. В итоге в учебную декаду у меня получалось 7 учебных дней и 3 выходных, которые я планировала полностью посвящать самостоятельным занятиям.
  В процессе составления расписания я в очередной раз поразилась количеству специальностей на Бытовом факультете и, не удержавшись, спросила:
  -Неужели на каждую специальность целая группа набирается?
  Куратор Несс посмотрела на меня снисходительно, и пояснила:
  -На самом деле наш факультет - самый большой во всей Магистерии, у нас в этом году принято 317 адептов, тогда как на Боевой магии всего 81 новенький. - Видя мое замешательство, куратор рассмеялась. - А что тебя так удивляет?
  Я не стала озвучивать свои крамольные мысли, мне казалось, что если ты маг, то заниматься бытовой работой как-то слишком мелко, что ли? Когда есть силы сдвинуть горы, повернуть реки вспять или исцелить практически любую болезнь, заниматься магической чисткой ковров... По меньшей мере странно.
  -Я всегда думала, что целительский и боевой факультеты - самые популярные, - дипломатично ответила я. Куратор Несс рассмеялась:
  -Нашим выпускникам найти хорошую работу проще всего. Сама знаешь, с какой скоростью первый круг осваивается и заселяется. Ты же не местная? - она пристально посмотрела на меня. - Из какой волны переселения?
  -Из 137, - я тяжело вдохнула и попыталась отогнать болезненные воспоминания о семье, которую не видела уже 8 лет.
  -Значит и сама должна понимать, что наши люди, несмотря на взгляды Ордена Жизни, привыкли жить в комфорте. Только теперь его обеспечивает магия, а не техника.
  Я кивнула, что все поняла.
  Логично, если на Альме ты жил с кондиционером и водопроводом, то потом трудно привыкнуть к удобствам во дворе. И даже те, кто родился уже в этом мире, перенимают привычки своих родителей, ориентируются на соседей, стараются облегчить себе жизнь. Но это актуально скорее для городов. Очевидно, что несмотря на большое число выпускников факультета бытовой магии, их все равно не хватает. Например, в нашей деревне о таких благах магической цивилизации даже не слышали. А я раньше и не задумывалась, как оно все тут устроено.
  -Гелла? - из размышлений и воспоминаний меня вырвал голос куратора Несс, - у тебя есть еще ко мне какие-то вопросы?
  Она прозрачно намекала, что мне уже пора идти своими делами заниматься и не отнимать ее время, так что я только вежливо склонила голову и вышла.
  Из управы факультета я направилась сразу на поиски центрального портала, благо полученный вчера ключ был с собой. Возвращаться в общежитие я не рискнула, все же встреча со взбешенным боевиком не входила в мои планы. У меня оставалось еще три дня до начала учебы, так что я планировала вернуться в деревню за вещами, а потом пройтись по магазинам. Деньги, которые казначей выдал мне на покупку необходимых вещей, я спрятала в новой комнате, в дорогу взяв только один золотой и свои сбережения, состоящие из серебра и меди. Всем необходимым меня Магистерия и так обеспечивает, так что предстояло купить не так много.
  Найти портал оказалось совсем не сложно, дорогу мне подсказала магесса, которая занималась оформлением цветочной клумбы: она задумчиво смотрела на вскопанную землю, из которой медленно прорастали зеленые стебельки. Я завороженно наблюдала за процессом, и когда она закончила очередной этап созидания и посмотрела на меня, осмелилась задать свой вопрос.
  Портал был в отдельном здании, я предъявила ключ, сосредоточилась на воспоминании о нашем домике и сделала шаг вперед, оказавшись прямо перед родным крыльцом. Отлично! Обратно в Магистерию я смогу вернуться с помощью ключа, главное его не потерять. Я поднялась по скрипучим ступенькам, сняла охранки и вошла в дом. Внутри, как и всегда пахло сушеными травами и деревом, было тепло и уютно, как будто я и не уходила никуда. Я взяла с полки свою любимую глиняную кружку, набрала воды из домашнего родничка, нагрела и заварила бодрящий травяной сбор: предстоит много дел и силы мне понадобятся. А пока я наслаждалась последними спокойными минутами и предавалась воспоминаниям.
  Когда две луны назад родничок донес мне зов о помощи от Лесной реки, я со всех ног кинулась бежать на берег. Бросила недочитанную книгу на крылечке, и даже дверь не закрыла, настолько торопилась поскорее выяснить, что случилось. Наш дом стоял на небольшой полянке, огороженной вековыми елями и соснами, которые защищали двор, сцепившись колючими лапами. Пробегая мимо, шепнула охранное слово, и ветки за моей спиной слились в сплошную колючую стену.
  Я торопилась, бежала со всех ног, не обращая внимания на ветки, которые хлестали по лицу, на коварные корни деревьев, так и норовящие зацепить ногу. Дыхание сбивалось, я же продолжала нестись вперед, перебирая в голове возможности и не понимая, что могло произойти в нашем спокойном лесу. Чтобы дух воды сам ко мне обратился и теперь вел к нужному месту? С каждым шагом я все отчетливее ощущала зов реки, меня притягивало к дальней заводи, куда в жаркие дни бегала купаться.
  Но я все равно опоздала.
  Почти у самого берега на мелководье лежал труп.
  За последние несколько лет я достаточно насмотрелась на больных и умирающих, чтобы определить состояние с первого взгляда, но глупая надежда на ошибку заставила броситься вперед. Вытащила черноволосого мужчину из реки и попыталась вернуть недавно ускользнувшую жизнь обратно в тело, откачала всю воду из легких, сделала искусственное дыхание и массаж сердца... Бесполезно. Я изначально знала, что не получится, но была просто обязана попробовать, ведь чудеса иногда случаются!
  Не зря же меня стихия позвала, не просто так! И если утопленника мне было не спасти, значит, есть другая причина?
  Я внимательно осмотрела мужчину. Высокий, массивный, и как я только из воды его сумела вытащить? Черные волосы и глаза выдавали уроженца Вирии, коренного жителя этого мира. Никаких ран на теле я не заметила, как же он утонул? Упал в воду и ударился головой об камень? Или ему помогли?
  Впрочем, это не мое дело, об утопленнике надо будет сообщить деревенскому главе, он сообщит в Сиран, ближайший к нам город, приедут законники и проведут расследование. Если маги сочтут нужным.
  Я встала, размяла затекшие от неудобного положения ноги, разулась и зашла в воду. Мне необходимо было почувствовать стихию, чтобы понять, зачем река звала меня. Я закрыла глаза и сосредоточилась, пытаясь снова поймать зов, тащивший меня сюда через лес.
  Неожиданно что-то коснулось моей ноги.
  Я распахнула глаза и с удивлением посмотрела на открытую деревянную шкатулку, качающуюся на волнах. От нее явственно тянуло магией, так что я не рискнула брать ее в руки, но благодаря откинутой крышке могла видеть, что внутри лежит браслет и конверт, видимо с письмом. И что мне делать?
  'Возьми. Отдай. Хозяину' - звонким ручейком ворвалась в голову мысль, подавляя волю. Я машинально подняла шкатулку, прижала ее к себе и замерла на месте. Кому отдать? Кто хозяин? Как его найти? Вопросы вертелись на языке, но я не решалась их задать, опасаясь гнева божественной сущности.
  Местные знают, Стихии не терпят вопросов, вообще в диалог не вступают, только изредка раздают указания. И практика доказывает, что надо просто сделать, что скажут. Во всяком случае, наставница рассказывала несколько жутких историй про ослушников, которых в лучшем случае лишали дара, а в худшем... в худшем происходило что-то непоправимое, что маг должен был своими действиями исправить, но пошел против воли Стихии...
  Я еще раз осмотрела труп мужчины, прикидывая, как лучше транспортировать его. Наставница учила меня заклинанию, которое помогает переносить раненых, но получалось у меня через раз, поскольку это была не водная магия, а общая, требующая трансформации энергии стихии. Ничего, даже если с первого раза не получится, трупу же все равно, он вполне может подождать, пока я смогу сосредоточиться.
  Попробовала сплести заклинание, но оно никак не выходило, хотя структуру я точно воспроизводила правильно. Пыталась снова и снова, но с прежним отрицательным результатом. Через несколько минут я выдохлась, присела на берегу и опустила руки в воду, чтобы набраться сил. Ладони неожиданно глубоко провалились в речной ил, я рефлекторно попыталась найти опору и нащупала на дне камень, размером с кулак. Или не камень? На проверку он оказался подозрительно мягким... Я достала из воды странный, довольно тяжелый объект, отчистила от грязи, прополоскала в реке, чтобы увидеть у себя в руках туго набитый кошелек. Приоткрыла мешочек, он был доверху заполнен золотыми монетами! Это не просто сокровище, это целый клад!
  Я в панике отбросила кошелек на землю. Наставница рассказывала, что некоторые виды местной нечисти устраивают жадным людям подобные ловушки, рассыпая проклятые сокровища на видном месте. Хотя странное место. Да и опасности я не чувствую никакой. Но тогда это вполне могут быть деньги мертвеца, при нем же кошелька нет, мог и потеряться в воде... Еще лучше, возьму кошелек и стану воровкой! Нет уж, не мое это...
  Я отползла подальше и даже отвернулась, чтобы не видеть искушающего золотого блеска и снова принялась плести заклинание. На удивление мне с первого раза удалось приподнять и зафиксировать труп над землей, теперь необходимо задать вектор движения... Готово! Я смахнула пот со лба и заулыбалась, довольная собой, все-таки получилось! Я снова повернулась к реке, чтобы восполнить силы, взгляд автоматически зацепился за пару выпавших из замшевого кошелька монет...
  'Возьми. Награда' - снова прозвенел у меня в голове голос стихии.
  Ладно, это указание выполнить легко, буду хорошей девочкой. Мне же все равно понадобятся деньги, чтобы найти хозяина или даже скорее хозяйку шкатулки, вот и использую найденное на благое дело. В уме я уже прикидывала, как лучше выполнить просьбу стихии. Насколько я знаю, на браслете обязательно должно быть клеймо изготовителя, можно будет попробовать найти через него продавца или заказчика. Надо будет дома рассмотреть браслет поближе, может еще какие зацепки будут?
  Я медленно брела по лесу, толкая летящее впереди меня тело утопленника, и отстранённо размышляла о том, как жизнь в один момент может резко измениться. И почему со мной это происходит подозрительно часто?
  Из воспоминаний меня выдернул громкий стук, задумавшись я поставила чашку мимо стола и сейчас она медленно катилась по полу. Хорошо, что не разбилась!
  Все, хватит витать в облаках, пора приступать к сборам!
  Провозилась целый день, зато навела порядок, разобрала и рассортировала все вещи, часть упаковала, чтобы забрать с собой в Магистерию, остальные аккуратно разложила по местам. Быстро поужинала и с чувством выполненного долга легла спать, мысленно прощаясь с домом. Уже завтра я зайду к главе деревни и передам ему ключи на хранение. И может быть, никогда уже сюда не вернусь...
  
  
  Глава 3
  
  
  -Эй, рыбка! В этот раз так просто не уйдешь! - одновременно с окликом наглого воздушника меня настигла его сеть. Я устало вздохнула, весь день промоталась по магазинам, потом разбирала покупки и обустраивала свое новое жилище и только под вечер решилась высунуть нос из комнаты, надеясь спокойно поужинать. Но, видимо, не судьба.
  Я стояла и спокойно ждала, пока нахальный боевик подойдет. Даже интересно, что он скажет и сделает? В коридоре мы были одни, меня манила дверь с надписью 'Кухня', до которой я просто не успела дойти, она была приоткрыта и я чувствовала просто божественные ароматы еды. Кажется, кто-то жарил мясо...
  Нет, это просто издевательство какое-то! Воздушник, желая поиграть у меня на нервах, шел очень медленно и многозначительно улыбался.
  -Давай быстрее, а? - поторопила я его, уловив новый аромат. Ммм, это точно грибочки! Вопреки моей просьбе, воздушник вообще остановился и теперь шокировано смотрел на меня, - Ох, да что с тобой не так!? Крис, кажется? - парень машинально кивнул, распуская сеть. Я передернула плечами и сделала шаг в сторону кухни. - Ты уж определись с линией поведения, а я пока поужинаю.
  Я повернулась к нему спиной и пошла вперед, внутренне ликуя. Кажется, я нашла правильный подход. Даже если боишься, нельзя это показывать, пока я буду жертвой, вокруг будут охотники. А сейчас его мое поведение сбило с толку... Значит так и буду себя дальше вести.
  Кухня привела меня в восторг, хотя название не соответствовало содержанию. Тут никто ничего не готовил, по сути это было кафе с самообслуживанием, где, как гласил плакат на стене, круглосуточно можно было перекусить. У дальней стены была длинная стойка с уже готовыми блюдами, свежесть и температуру которых поддерживало специальное заклинание. В дальнем углу была целая пирамида десертов, рядом на столике стояли пустые тарелки, столовые приборы, чашки и десяток железных банок с разнообразными травяными сборами для заваривания.
  В зале было несколько столиков, за которыми сейчас никто не сидел. Этот факт обрадовал меня еще больше, так что я аккуратно налила себе миску грибного супа, выбрала ароматное блюдо с жареным мясом и свежими овощами и села за ближайший столик. Хлопнула входная дверь, но я не стала от еды отвлекаться, наслаждаясь каждой ложкой грибной похлебки.
  Грохнул отодвигаемый стул, за столик приземлился нахальный воздушник и теперь буравил мою макушку сосредоточенным взглядом. Спокойно доела суп, отодвинула миску и приступила ко второму блюду. Пока мелко нарезала мясо, продолжала игнорировать Криса и его странный взгляд, но в итоге не выдержала.
  -Если голодный, то вот там, - махнула не глядя в сторону стойки, - много еды. Своей не делюсь.
  Крис только хмыкнул и никак мое заявление не прокомментировал. Но зато повернул голову в сторону стойки с блюдами и каким-то из воздушных захватов притянул себе такую же, как и у меня, тарелку с жареным мясом. Вот и ладушки, наконец-то можно будет спокойно поесть.
  -Ты так аппетитно ешь, что трудно устоять.
  Я чуть не подавилась, воздушник говорил таким многозначительным тоном, будто мы не ужин обсуждаем, а как минимум постельные развлечения. Кинула на него быстрый взгляд и успела заметить ехидную улыбку, проскользнувшую по губам. Новый виток издевательств? Что ж, лучше просто игнорировать, тогда, в конце концов, он отстанет. Навредить он мне сможет, только если на дуэль вызовет, остальные магические 'шутки' караются наказаниями. А словами унизить... Наставница учила не обращать внимания, вот и буду тренировать это полезное умение. В жизни точно пригодится.
  Так что дальше наш ужин протекал в молчании, я с удовольствием доела мясо и овощи и встала, чтобы заварить себе успокаивающий сбор на ночь. Хотелось хорошо выспаться перед первым учебным днем. Выбрала подходящий травяной набор, к моему удивлению в жестяных банках травы были уже упакованы в мешочки для заваривания. Соблазнившись необычным видом, выбрала себе еще и маленькое пирожное с ярко голубым кремом. Сытость повлияла на меня самым положительным образом, я успокоилась и совсем бояться перестала, и даже не вздрогнула, когда слегка хриплый голос Криса прозвучал у меня над ухом:
  -Знаешь, рыбка, это с тобой что-то не так, а не со мной.
  Не знаю, в какой момент он успел встать из-за стола и подойти ко мне так близко, что я чувствовала его дыхание и тепло исходящее от тела. Он не прикасался, но стоял вплотную, непозволительно нарушая мое личное пространство.
  -О нет, я абсолютно уверена, что со мной все в порядке, - резко ответила я, пытаясь придумать, как выбраться из сложившейся ситуации. Крис зажал меня в углу около столика с пирожными, так что я со всех сторон была ограничена и лишена возможности маневра. Неожиданно чьи-то наглые руки легли мне на талию, ловко разворачивая лицом к воздушнику.
  -Определенно нет. Ты как-то странно реагируешь на проявленный к тебе интерес, - задумчиво проговорил он, рассматривая мои губы. Так это были знаки внимания?! Я нервно рассмеялась, пытаясь оттолкнуть воздушника.
  -Нет, это ты странно свой интерес проявляешь.
  Крис хмыкнул и отошел на шаг, позволяя мне вернуться за стол. Я невозмутимо пила успокаивающий отвар, стараясь не показать, как меня развеселила ситуация. Обидится еще, мстить начнет. У боевых магов вообще с излишками гордости проблемы.
  Воздушник с интересом наблюдал, как я доедаю пирожное, провожая взглядом каждую ложку и смущая меня до невозможности. Но успокаивающий отварчик уже начал действовать, так что я никак не демонстрировала свое состояние, наслаждаясь чуть кислым нежным ягодным кремом в хрустящей корзиночке. Очень хотелось облизать губы, но я сдержалась, вытерла салфеткой, отнесла грязную посуду к специальному окошку в стене и направилась к выходу из Кухни.
  Крис нагнал меня уже в коридоре, бесцеремонно схватил за руку и потащил в одну из гостиных.
  -Давай проясним один момент... - начал он, захлопывая за нами дверь. Чтобы не смотреть на воздушника, старательно разглядывала обстановку. Комната тонула в полумраке и была очень уютной: три узких, но высоких окна днем наверняка дающие много света, сейчас были закрыты тяжелыми шторами, а комнату освещали висящие под потолком тусклые желтые энергошары. Пара диванов и несколько массивных кресел так и манили присесть, на низком столике у стены в ряд стояли бутылки с вином и бокалы, на соседнем примостилась большая корзина с фруктами и несколько вазочек с орехами. Ярко горел камин, живой огонь не только грел гостиную, но и делал ее еще уютнее... Так что совсем не удивительно, что в кресле у камина уже кто-то сидел.
  Явно не заметив, что мы тут не одни, воздушник продолжал:
  -Не знаю, как ты вообще попала жить в наш корпус, но это и не важно. У нас тут свои порядки, законы и правила. Так что сейчас ты выходишь и спокойно поднимаешься на третий этаж в мою комнату, я приду через пару минут. Уяснила? - угрожающе спросил он, а у меня горло перехватило, так что я даже возмутиться не смогла. Только в панике посмотрела на невольного свидетеля этой сцены, который отвлекся от разглядывания живого огня и с интересом слушал Криса.
  Глаза уже привыкли к полумраку, и я с удивлением поняла, что в кресле сидит староста общежития.
  -Мм, Крис. А просвети и меня тоже по поводу новых правил проживания? - ехидно попросил он, вставая и подходя к нам. Воздушник отскочил от меня как ошпаренный, и, кстати, очень вовремя это сделал, потому что, хотя я и не нашлась с достойным ответом, но уже готовилась защищаться магией и как раз притянула и готовилась вскипятить бокал вина, забытый кем-то.
  -Тед?! Что ты тут делаешь? - как нив чем не бывало, спросил воздушник. - А мы тут просто разговаривали, вот на свидание пытаюсь новую рыбку пригласить.
  Я нервно усмехнулась, собирая вино обратно в бокал. Староста иронично приподнял одну бровь, посмотрел на меня, а потом снова перевел взгляд на Криса.
  -Очень интересный способ, надо будет запомнить. Гелла, вы можете идти куда шли, мне надо поговорить с вашим поклонником, - на этом слове он ехидно хмыкнул, и продолжил говорить, все так же пристально глядя на Криса, - Снова. Крис, уже второе нарушение, а учебный год еще даже не начался.
  Я воспользовалась ситуацией и шмыгнула за дверь. Фух, повезло! А если бы там не было старосты? Быстрым шагом вернулась к себе в комнату и заперлась. На лицо выползла дурацкая улыбка, вызванная абсолютно противоречивыми чувствами. С одной стороны мне было приятно, что я воздушнику понравилась, но еще больше радовало, что за свое неадекватное поведение он наказание получит. Ведь пока мы на кухне сидели, все нормально было? И если бы он тогда на свидание меня пригласил, я бы согласилась. Почему нет? Но так...
  Действие успокаивающего отвара становилось все сильнее, я широко зевнула, умылась, переоделась в пижаму и легла в постель, предвкушая завтрашний день. Учеба еще даже не началась, а моя жизнь уже совершенно изменилась... В который раз.
  Но мне не дал уснуть неожиданный стук в дверь. Накрыла голову подушкой и глубже зарылась в одеяло, в надежде, что неизвестный гость уйдет, я точно никого не жду. Так и произошло, больше стук не повторялся, зато я потом целый час не могла уснуть, гадая, кто же приходил?
  
  ***
  
  Я проснулась примерно через час после рассвета, искренне радуясь первому учебному дню. Никогда не понимала тех, кто не любит учиться, узнавать новое, получать новые навыки... Я быстро помолилась Калерис, благодаря за возможность, которую она мне предоставила, и стала собираться на занятия, параллельно размышляя о странностях местной религии.
  В этом мире, который назывался Эндо, было два главных бога, брат и сестра: Калерис, назначающая человеку его судьбу, и Гарх, управляющий случайностями, бог 'несудьбы', как называли его в народе.
  Для меня все это до сих пор было странным. Когда растешь в семье инженеров, с самого детства привыкаешь смотреть на жизнь рационально, любое явление раскладывать на составляющие части, искать причину следствие, ничего не принимать на веру. Потому наличие живых и вполне активных богов в новом мире стало для меня шоком. Впрочем, для местных богов неожиданное переселение магов и людей из другого мира тоже стало большим сюрпризом. Причем приятным, такое поле для развлечений, простор для экспериментов! Если я все правильно поняла, именно Калерис одушевила Стихии и изменила людям магию. Потому что на Альме наши маги имели совершенно другие способности, все с приставками теле-: телепатия, телекинез, телепортация, телема и тому подобное. Но после перехода на Эндо, магов под свое покровительство взяли боги и Стихии. Тогда же и появилась Магистерия, место, где маги заново учились пользоваться даром, проводили исследования новых способностей...
  До 12 лет о магии я имела весьма смутное представление, просто потому что мы с семьей жили в технической коммуне. После Великого Раскола магов на Альме практически не осталось, они вообще первыми ушли на Эндо и каждый год, как только на портал хватало энергии, уводили сюда своих последователей из ордена Жизни. Родители часто говорили, что этот орден специально создан магами, чтобы воспитывать для себя слуг, но я не понимала, что они имеют ввиду, пока сама не попала на Эндо. И когда стала старше, согласилась с их мнением, но одновременно восхитилась продуманностью системы.
  Главные постулаты ордена Жизни заключались в полном отказе от технологий в пользу магии, в необходимости ручного труда для самосовершенствования и тому подобных лозунгах, типа 'Все должно быть натуральным!', 'Только магия для жизни!'. По сути, орден Жизни воспитывал целые поколения будущих крестьян, которые, попав в новый мир из подземных убежищ, с удовольствием становились фермерами и ремесленниками: принимались за возделывание земли, выращивание скота, осваивали весь набор средневековых специальностей и были от этого счастливы.
  А маги сыты.
  Кто-то же должен работать и обеспечивать тыл, пока маги расширяют границы территории, убивают местную нечисть, ведут войны и договариваются с другими людскими государствами.
  Я не спеша успела одеться, хоть как-то упорядочить свои каштановые кудряшки, собрать в сумку несколько новеньких тетрадей и карандашей, и вышла из комнаты. До начала общего завтрака оставалось еще полчаса, до первого занятия почти час, так что я медленно прошла по пустынному коридору, вышла на улицу и направилась в сторону главного учебного корпуса. Хорошо, что мои соседи по общежитию любят спать подольше, мне никто не встретился по пути!
  Общая столовая так же находилась в главном корпусе, что было удобно для большинства адептов: после трапезы не надо было тратить лишнее время на дорогу к учебным аудиториям. Завтрак уже начался, половина столиков в столовой были заняты. Адепты весело переговаривались, знакомились, обсуждали предстоящую учебу. Пока никакой группировки по факультетам я не заметила, что было логично, ведь занятия еще не начались. На меня никто особого внимания не обратил, так что я проскользнула к раздаче, набрала себе на поднос миску молочной каши, бодрящий отвар и пару ринет, кисло сладких фруктов, похожих на яблоки. Их я сразу убрала в сумку, рассчитывая перекусить в перерыве между лекциями.
  Сегодня у нас планировались вводные занятия для всего потока поступивших на Бытовую магию, это потом по модулям мы будем заниматься небольшими группами. Если верить куратору Несс, то в этом году на наш факультет поступило больше трех сотен адептов... Ох, буду надеяться, что смогу найти с ними общий язык! Я переживала о том, как впишусь в коллектив, просто потому что слишком отличаюсь от местных. Все адепты Магистерии родились уже в этом мире, и родители у большинства из них маги, просто потому что обычно способности по наследству передаются. А я мало того, что выросла на Альме, так еще и из семьи инженеров... В общем этот факт точно буду скрывать, мне не в первой. Так и останусь для всех сиротой, простой ученицей деревенской знахарки. Просто потому что так безопаснее. А гордость... не приоритетна.
  Я понимала истоки противостояния инженеров и магов, нам и в школе на уроках истории это объясняли вполне доходчиво и по многу раз, просто чтобы точно запомнили и не повторяли прошлых ошибок. Началось все с того, что техномагия подвела наш мир, Альму, к самому краю пропасти. Мир начал гибнуть.
  Отбросила грустные мысли о доме и сосредоточилась на завтраке. За столом я сидела одна и с любопытством рассматривала окружающих. Мне трудно было запомнить лица, окружающие сливались как картинка в разноцветном калейдоскопе: все в черной форме, девушки в таких же, как у меня платьях, парни в строгих брюках и рубашках. Но нейтральная к магии форма только подчеркивала яркие прически цветов всех стихий. Я постаралась побыстрее доесть, вышла из столовой и направилась к учебной аудитории. В моем расписании она значилась как 1-3-12, то есть первый этаж, третий коридор, двенадцатый зал, так что, выйдя из столовой в холл, я смогла быстро сориентироваться.
  В аудитории пока никого не было, что меня не удивило, до начала занятий оставалось еще минут сорок, нормальные адепты в это время только идут на завтрак. Зато у меня есть шанс выбрать наиболее удобное место. Я обошла весь зал, поднялась на верхний уровень, убедилась, что оттуда преподавателя и доску с записями будет видно плохо, и начала медленно спускаться. В итоге остановила выбор на месте третьем ряду у окна: достаточно близко, чтобы все хорошо видеть и слышать, но никому не мозолить глаза при этом.
  Скрипнула дверь, в аудиторию зашел хмурый избранник Земли, кивнул мне и поднялся на самый верх. После него впорхнула группа девушек воздушниц, меня они проигнорировали, сели все вместе на предпоследнем ряду у стеночки. Все понятно, как и другие избранники стихии Воздуха, особы ветреные и легкомысленные. Наставница говорила, что Стихия влияет на характер, постепенно меняя человека под себя. Огневики были вспыльчивыми, избранники Смерти - мрачными, избранники Духа - замкнутыми. Когда она предложила мне из собственного опыта определить главную черту избранников Воды, я растерялась и думала над этим вопросом несколько дней. Но в итоге пришла к выводу, что наша основная черта - это гибкость, умение приспособиться к любой ситуации.
  Из раздумий меня выдернул звонкий девичий голосок:
  -Привет, сестричка! У тебя свободно?
  Рядом со мной стояла удивительно симпатичная избранница Воды: низкого роста, с очень женственной фигурой, с длинными светлыми волосами и огромными, в тон к прядкам, бездонными голубыми глазами. Она широко улыбалась, демонстрируя всем очаровательные ямочки на щеках...
  Я улыбнулась ей в ответ, приглашая сесть рядом.
  -Свободно. Я Гелла.
  -Ирма Тирлоу, - представилась она, однако не спеша садиться рядом, - сразу имей ввиду, я тут чтобы удачно выйти замуж, так что мы сможем стать подругами, только если ты не станешь переходить мне дорогу.
  Я рассмеялась нелепости этого предположения.
  -Точно не стану. Не горю желанием заводить семью, - пояснила я, - тем более мы с тобой слишком разные, чтобы нравится одним и тем же парням.
  Ирма снова широко улыбнулась и села рядом, разглядывая меня.
  -Да, тут ты права, ты ростом выше и фигура совсем другая. Еще и волосы темные... - задумчиво проговорила она. - Точно подружимся!
  Я снова рассмеялась, с ней было удивительно легко, как будто мы уже давно знакомы.
  -А ты зачем тогда на факультет невест поступала, если замуж не собираешься? - неожиданно спросила она.
  Я окинула взглядом аудиторию, в которой уже сидело несколько парней, и непонимающе посмотрела на Ирму, требуя пояснения.
  -Ой, да брось, тут мужиков только одна группа строителей, остальные на Красоте учиться будут, а это, согласись, уже не мужики, а лучшие подружки. Вот и остается целый факультет охотниц за завидными женихами.
  Я хмыкнула, разглядывая действительно женоподобного избранника воздуха, как раз зашедшего в аудиторию: высокий, изящный, с тонкими чертами лица и... накрашенными глазами?!
  -Ирма, - тихо спросила я, незаметно указывая на парня, - мне кажется, или...?
  -Не, не кажется. У нас таких целая группа, в кругах высокородных это последний писк моды. Я, кстати, тоже на Красоте буду учиться. А ты?
  -А я разные попробую, но вообще на лекарском.
  Я снова хихикнула, просто в двери еще один избранник воздуха впорхнул и сел рядом с глазастеньким! И мне почему-то Крис вспомнился, он же тоже воздушник и очень симпатичный, но с этими ребятами явно ничего общего не имел.
  Аудитория быстро заполнялась, адепты рассаживались группами соответственно по стихиям, но мы с Ирмой так и сидели вдвоем, других избранников Воды на нашем потоке, похоже, не было. Мы рассматривали и тихонько обсуждали заходящих в аудиторию. На потоке оказалось чуть больше тридцати парней, причем восемь из них были причислены нами к 'симпатяжкам'. Они сели все вместе и активно что-то обсуждали. Остальные же мужчины 'распускали хвосты', ловя на себе множество заинтересованных взглядов.
  Но Ирма в их сторону даже не смотрела, что меня удивило.
  -Ты разве не будешь участвовать в битве за главный приз? - я кивнула на самого красивого парня нашего потока: избранник Земли, высокий, с широченными плечами, серьезным умным лицом и обаятельной улыбкой притягивал взгляды большинства адепток.
  -Пффф, вот еще. Не моего поля ягода, - резко ответила она, - у меня может в жизни великая цель есть, так что и нужен мне кто-то рангом повыше, чем будущий сельский строитель, - она еще раз пренебрежительно фыркнула и повернулась ко мне. - А ты почему замуж не собираешься? - решила допытаться она, но я постаралась отделаться ничего не значащим:
  -Мне еще рано об этом думать, я просто не готова.
  И это даже правдивый ответ, точнее его часть. Не говорить же ей, что я вообще хочу уйти порталом в Техно - мир, куда ушла вся моя семья. Тут же ненавидят инженеров, это с детства воспитывается, особенно в среде магов. Так что информация, что в Магистерию я поступала, чтобы найти способ, как перебраться в другой мир, я тоже оставлю при себе. Во всяком случае пока не найду того, кому смогу довериться.
  Вводное занятие нам провела куратор Несс. Я достала тетрадку и приготовилась записывать, так же как и другие адепты, но она только махнула нам рукой, чтобы сидели и слушали.
  -Я рада приветствовать вас на факультете Бытовой магии, - торжественно начала она, - Вы прошли долгий путь, преодолели конкурсный отбор, чтобы стать самыми важными магами на Эндо. Да-да, не удивляйтесь и не слушайте других, наш факультет по праву является самым популярным, а выпускники - востребованными. Мы делаем этот мир лучше, жизнь магов и простых людей - удобнее, красивее. И все это без нарушения главного закона. Какого?
  Вопрос был задан аудитории, и нестройный хор адептов прогудел:
  -Запрещено.. нельзя... смешивать магию и технологии.
  -Все верно, молодцы! - куратор подарила нам теплую улыбку и задала следующий вопрос: - А кто мне сможет рассказать, как возник этот закон?
  Я могла ответить, но предпочла помолчать. Просто моя версия сильно отличалась от официальной, которую сейчас озвучивал один из 'симпотяжек':
  -Следование этому закону было требованием Высокородных, которые спасли наших предков, открыв портал на Эндо.
  Я скривилась, но не стала влезать со своим мнением. Этот закон был всего лишь следствием Великого Раскола. Хотя начиналось все очень хорошо. Двести лет назад один гениальный маг-инженер на Альме изобрел прибор, который, так же как и обычные маги, мог брать энергию напрямую из энергетического поля нашего мира. Это маленькое простое изобретение изменило все! Больше не нужны были другие виды топлива, зачем, если можно брать энергию буквально из воздуха? Это дало мощнейший толчок в развитии цивилизации: транспорт, связь, вся техника подключалась к полю планеты, больше не было ограничений дорогами и проводами, в любой точке мира были доступны все блага цивилизации.
  Настал Золотой век, человечество больше не заботили бытовые проблемы, их все решала магическая техника. Расцвет творчества, искусства, самовыражения... Пока один маг-ученый не обратил внимание общественности на тот факт, что энергетическое поле планеты больше не восстанавливается. Более того, постепенно начинается распад оболочки, который неминуемо приведет к гибели мира.
  За сто лет активного потребления человечество практически исчерпало ресурс, аура мира истончилась. И стала гораздо хуже выполнять защитные функции. И после первого глобального катаклизма, разрушительного метеоритного дождя, жертвами которого стали сотни тысяч человек, произошёл Великий Раскол.
  Общество разделилось на два лагеря.
  Орден Жизни винил со всем произошедшем технический прогресс и ратовал за естественную жизнь, в которой будет место только магии и всему натуральному. Коммуна Инженеров напротив считала, что во всем виноваты маги, что без них жить было бы гораздо лучше. По сути обе фракции были правы и не правы одновременно. Радовало только то, что перед лицом общей угрозы, оба лагеря смогли заключить временное перемирие и найти решение. Выход из безвыходной ситуации. Точнее, два выхода.
  Совместными усилиями были найдены два мира, относительно свободных и пригодных для жизни: Эндо и Техно, и если на Эндо было местное население, то второй мир был полностью необитаем. Маги и инженеры в последний раз объединили усилия и создали портал, который открывался в среднем раз в год, когда накапливалось достаточное количество энергии, и начали постепенное переселение и освоение новых миров.
  Каждая фракция получила возможность строить жизнь по своим правилам, так на Эндо был запрет на смешение технологии и магии, а на Техно... Там просто не было магии. Ни в каком виде. Людей с магическим даром портал туда просто не пропускал, перекидывая магов на Эндо. Так случилось и со мной, просто потому что никто не знал, что у меня есть какие-то способности. О, как же я тогда ненавидела свой гипотетический дар, который никак не проявлялся. Из-за него я осталась совсем одна в чужом мире...
  -Эй, ты чего зубами скрипишь? -шепотом спросила Ирма, неожиданно пихая меня локтем в бок и вырывая из мрачных размышлений.
  -Ауч! Просто задумалась.
  -О ком? - она хитро стрельнула глазами, с любопытством ожидая ответа.
  -О Высокородных, - почти честно ответила я и едва заметно скривилась. Все же соседство с местной элитой изрядно действовало мне на нервы, радовало только то, что по учебе я с ними никак пересекаться не буду.
  Глаза Ирмы загорелись.
  -И что ты о них думаешь? Есть у нас шанс?
  Она явно метила высоко, я же вспомнила насмешливые взгляды соседей по общежитию... И предельно честно ответила:
  -Они такие же, как и все остальные, только более наглые.
  -Уже сталкивалась, - понимающе кивнула она.
  -Угу. Живу с ними в одной общаге, - тихо пожаловалась я.
  -Не может быть! - воскликнула Ирма, привлекая к нам всеобщее внимание. Под сотней взглядов я покраснела и постаралась слиться с мебелью, Ирма же не обратила никакого внимания, и только деликатное покашливание куратора Несс заставило ее переключить внимание на вводную лекцию. Больше мы не переговаривались, но я предчувствовала, что на перерыве мне предстоит допрос с пристрастием.
  Но я ошиблась.
  Десятиминутного перерыва между занятиями хватало ровно на то, чтобы дойти до следующей аудитории, так что мы с Ирмой договорились вместе пообедать и убежали в разные стороны, она на первое занятие в корпус Красоты, а я на вводную лекцию к целителям. Оказалось, что Лекарское дело преподавали на том факультете, куда я и хотела изначально поступить. Вот только по окончании у нас был выбор, по сути, из двух специальностей: деревенская знахарка либо помощница целителя. Этот выбор мне не очень нравился, радовало, что первые модули шли общие, но потом специализация накладывала изменения на учебную программу. Так что решать все равно придется. Э-эх.
  О тонкостях будущих профессий нам рассказывала пожилая целительница Арин Корслау, избранница Земли. Спокойным уверенным голосом она объясняла, какую важную роль мы будем играть в жизни Эндории, независимо от того, какую специальность выберем. Все профессии нужны, все профессии важны, ехидничала я в голове, но все равно внимательно слушала. Вместе со мной в группе было 12 девушек, восемь избранниц Земли и три избранницы Смерти, они сидели и общались своими маленькими компаниями, не обращая на меня никакого внимания. Сначала я чувствовала себя неловко, но потом решила, что со временем мы все равно перезнакомимся и подружимся, а пока вполне естественно, что все по стихиям поделились.
  В конце лекции нам дали список обязательных учебников для получения в библиотеке и отпустили, хотя до конца занятия оставалось еще минут двадцать. Вообще занятия длились почти по два часа, перерывы между лекциями были в десять минут, после 2х занятия был часовой перерыв на обед, и потом еще от двух до четырех занятий, у кого какое расписание.
  Решила использовать освободившееся время с пользой, зайти в библиотеку, взять первые учебники по лекарскому делу, заодно поискать самоучитель по защитной магии и книгу по геральдике. Вспомнила браслет, надежно спрятанный в закрытый ящик стола в кабинете, и невольно улыбнулась. Все же, несмотря на запрет смешения технологий и магии, нашелся другой способ одушевлять вещи. Артефакты. Наделение волшебными свойствами простых вещей. Это было невероятно сложно, но в результате получались просто удивительные предметы.
  Библиотека находилась в главном корпусе, ориентируясь по схеме, из главного холла я свернула в нужный коридор, но резко остановилась, услышав знакомый голос.
  -Прости, Джер. Без вариантов, - услышала я голос старосты нашего общежития. Но остановиться меня заставило второе имя. Джер... В день заселения я уже слышала это имя, и теперь было очень интересно узнать, в чью же комнату меня поселили!
  Рядом с Тедом возвышался среброголовый фаворит Молний, мужчины стояли ко мне спиной, так что разглядеть иных подробностей, кроме мощной фигуры в магистерской мантии не представлялось возможным.
  -Если бы ты видел комнаты в общаге преподавателей, смог бы лучше меня понять, - резко ответил... Джер. А голос у него красивый, глубокий, с легкой хрипотцой. И смутно знакомый. Хм, интересно, а как его полное имя? Наверняка еще один высокородный '-лау'.
  -Сам знаешь, что ничем помочь не смогу, правила едины для всех. Посторонним запрещено посещение нашего общежития кроме экстренных случаев. - Тед развел руками, показывая, что бессилен, а я напряглась. Получается, этот магистр хочет меня выселить, чтобы обратно занять свою бывшую комнату? Я прислонилась к стене, внимательно прислушиваясь к разговору. - Да и в любом случае, твоя комната уже занята...
  -Кто посмел?! - буквально прорычал магистр, хватая Теда за плечо. Я сначала остолбенела от этого грозного рыка, а потом начала медленно пятиться из коридора. Как-нибудь в другой раз схожу в библиотеку... И хотя мне уже совсем не хотелось подслушивать, ничего сделать я не могла, не затыкать же уши.
  -Гелла Марлоу, - спокойно ответил Тед и резко повернулся в мою сторону.
   Так же резко ко мне повернулся и Джер, в котором я с удивлением узнала магистра со вступительных экзаменов. Ох. Кажется, мне конец! С его пальцев посыпались маленькие молнии, пока на пол, но что дальше будет?!
   -Джер, успокойся, - Тед положил ему руку на плечо, не дав сделать и шага в мою сторону. - Ее распределили в единственную свободную комнату.
   Магистр прикрыл зло сверкающие глаза, тряхнул головой, роняя на пол еще несколько молний... и через мгновение был абсолютно спокоен! Хищное лицо расслабилось, губы перестали кривиться. Он медленно выдохнул, посмотрел сквозь меня, кивнул Теду, развернулся и ушел!
   Я в ступоре стояла посреди коридора, глядя в спину удаляющегося магистра. И что это было? Про темперамент избранников Молний я только слышала от наставницы, зато сейчас смогла убедиться на собственном опыте в правдивости ее слов. Никогда бы не подумала, что бывают люди, которые мгновенно загораются, и так же быстро остывают, это какой должен быть самоконтроль! Удивительно.
   -Ты в порядке? - неожиданно спросил Тед, оказывается он подошел ко мне, пока я смотрела вслед Джеру.
  -Сейчас да. Но вы меня напугали, - честно ответила я. - А кто это был?
  -Джерсин Фарлау, легенда боевого факультета, - в голосе Теда я явно различила нотки восхищения, - он специально несколько лет подряд заваливал магистерские испытания, чтобы оставаться в статусе адепта и свободно ходить в рейды, в качестве практики для отработки навыков в боевой магии. А в этом году, пока он с командой в очередной раз уничтожал тварей на границе с первым кругом, ему заочно зачли магистерскую, присудили звание и распределили работать преподавателем в Магистерию. Это было буквально декаду назад, - пояснил Тед.
  Ох, я бы тоже злилась. Возвращаешься домой, а твои вещи уже перенесли в другое место, обязали отрабатывать обучение... То-то мне показалось при заселении, что комната плохо убрана!
  -А что было дальше? - с любопытством спросила я.
  -Что ты имеешь ввиду?
  -Сомневаюсь, что такой человек мог спокойно принять навязанную работу и отказаться от привычного образа жизни, - пояснила я свой вопрос.
  -Тут ты права. Джер добился того, чтобы сократить часы преподавания до двух дней в декаду и взял на себя обязанности куратора практики боевого факультета. Раньше такой должности не существовало, но ради него - сделали. Он теперь каждую декаду будет водить в рейды боевиков четвёртого и пятого годов обучения.
  Постепенно коридор стал заполняться адептами, все спешили в столовую, чтобы успеть занять лучший столик.
  -Обедать идешь? - вежливо спросил староста. Хм, не понимаю. Он предлагает пообедать вместе с ним? Или это просто вопрос, чтобы я сама отвязалась и ушла куда шла?
  -Да, только новую знакомую дождусь. А то боюсь потом не найдем друг друга в этой толпе.
  Тед хмыкнул, кивком попрощался, но пошел не к столовой, а к проходу в наше общежитие. То есть высокородные и питаются отдельно? Вот и отлично. Чем меньше я буду с ними сталкиваться, тем лучше. Проводив старосту задумчивым взглядом, развернулась и пошла в сторону столовой. У входа в обеденный зал меня уже ждала Ирма, приплясывая от нетерпения.
  -Где тебя носит! Лучшие места разберут! - она схватила меня за руку и потащила к столам раздачи. Нам повезло, отстояв небольшую очередь и набрав на подносы еды, мы успели занять столик в стратегически важном месте. Во всяком случае так его обозвала Ирма, пояснив: - Отсюда мы сможем рассмотреть всех потенциальных жертв.
  Я только хмыкнула на это заявление. А потом подумала, что вторым вариантом ответа на вопрос наставницы о главной черте характера всех избранников Воды я хотела назвать целеустремленность. Вода, если будет нужно, везде путь найдет, просочится или камень подточит, но не отступит.
  Мы сидели за крайним столиком на небольшом подиуме в конце зала, это действительно позволяло видеть практически всех адептов, но и выставляло нас напоказ. Я постаралась сосредоточиться на еде и не обращать внимания на любопытные взгляды. Тут все рассматривали и обсуждали всех, Ирма шепотом рассказывала, кого успела рассмотреть. Не знаю, как ей это удавалось, зал был огромный, рассчитан наверное на пару тысяч человек, и лично мне было трудно рассмотреть тех, кто сидел дальше десяти столиков от нас.
  -Похоже, высокородные едят в другой столовой, - вздохнула она, - тут их всего несколько человек.
  -Да, у нас в общежитии своя кухня, - подтвердила я. Выудив из подливки маленький одинокий кусочек мяса, я вспомнила вчерашний роскошный ужин, и подумала, что тоже буду туда ходить обедать. И наплевать на косые взгляды соседей, зато поем нормально!
  -А вот теперь рассказывай, как это тебе так повезло? - требовательно сказала она, пристально глядя мне в глаза.
  -Не уверена, что повезло. Атмосфера там враждебная, а меня все тихо презирают, - честно ответила я. - Просто так сложилось, что я смогла оплатить обучение и проживание на год вперед, но совсем не ожидала, что меня к местной элите поселят.
  Я скривилась, вспоминая все гадости, что успела в свой адрес услышать. Вот вроде высокородные должны получать хорошее воспитание и образование, но большинство ведут себя хуже черни.
  -Пригласишь меня в гости? - весело спросила она и подмигнула.
  -И хотелось бы, да нельзя. Правилами запрещено водить посторонних, даже преподаватели могут войти только в экстренном случае.
  Ирма задумчиво кивнула, нахмурилась, но потом сказал:
  -Ничего, что-нибудь придумаем. А пока будем работать с тем, что есть!
  Она еще раз окинула хищным взглядом зал, видимо, намечая будущих жертв своего обаяния.
  Но и ее нежную красоту уже успели рассмотреть охотники за женскими сердцами. К нашему столику подошел избранник Огня, судя по нашивке на рукаве, боевик третьего года обучения.
  -Леди, покорен вами. Позвольте присесть, - томно проговорил он, гипнотизируя Ирму. Высокий, широкоплечий, с обаятельной мальчишеской улыбкой... Я с любопытством уставилась на Ирму, ожидая ее реакции. На ловца и зверь бежит. Чем не идеальная партия для нее?
  Ирма окинула боевика быстрым взглядом, фыркнула и отвернулась. Он почему-то счел это приглашением и сел рядом, источая комплименты.
  -Ваши глаза подобны высокому небу, а шелк волос ослепляет как солнце и манит прикоснуться... - адепт потянулся, чтобы приобнять Ирму, но она резко отстранилась и повернулась к нему лицом.
  -Руки убрал! И продолжай говорить, может таки удастся сказать что-нибудь умное, - фыркнула она.
  А мне было просто смешно, парень явно не ожидал получить отпор. Он внимательно посмотрел на Ирму, понял, что ему тут ничего не светит, и ушел покорять более доступное женское сердце. А я спросила:
  -Чем тебе парень не угодил? Боевик, сильный маг... Разве ты не такого ищешь?
  -Нет, - она отпила из стакана чуть мутноватый бодрящий отвар и продолжила, - запомни, Гелька, красивая девушка должна быть недоступной. Тогда для самых достойных мужчин станет делом чести завоевать тебя.
  -Меня? Я тут при чем?
  -Ничего, мы из тебя красотку сделаем, все данные для этого есть, - неправильно поняла мое удивление Ирма. - На первой же практике группы тебя обработаем. Волосы подравняем, брови выщиплем, реснички подкрасим. А если еще питаться будешь нормально, чтобы ребра торчать перестали, то вообще от женихов отбоя не будет.
  -Ирма, прекрати! - возмущенно одернула я ее фантазии на мою тему. - Не нужны мне никакие женихи!
  -Ой, да все так говорят! - отмахнулась она, глядя на очередного ухажера, приближающегося к нашему столику. Точнее на двух! И опять боевики, один огненный, второй избранник молний.
  -Не пойму, боевики самые смелые что ли? - шепотом спросила у Ирмы. Я посмотрела по сторонам, парни с других факультетов только оглядывали зал, а боевики планомерно подсаживались за столики к самым красивым девушкам.
  -Это они так территорию делят, - фыркнула Ирма. Парни тем временем приблизились и заговорили, перебивая и дополняя друг друга:
  -Леди...
  -Присядем...
  -Сияние ваших глаз...
  -Почему же такие...
  -Красивые...
  -Очаровательные...
  -Замечательные девушки...
  -Сидят в одиночестве?
  -Где же ваши кавалеры?
  Сбитая с толку этой странной речью, я никак не могла понять, что надо ответить. Посмотрела на Ирму, она окинула парней медленным оценивающим взглядом, и ответила:
  -Померли от счастья. Если вы понимаете, о чем я.
  И подмигнула!
  Боевики заулыбались, понимающе кивнули и ушли, несколько раз на нас обернувшись.
  А я ничего не поняла. Это что сейчас было?
  -Ирма, ничего мне объяснить не хочешь?
  -Ты поняла, кто к нам подходил? - вопросом ответила она, я покачала головой. Не успела нашивки рассмотреть, - Это боевики с последнего года обучения!
  -И что?
  -И ничего, - передразнила она, - Я дала понять, что мы с тобой открыты к их ухаживаниям.
  -Зачем?! Ты же сама сказала, что надо быть недоступной?
  -Так простые ухаживания нас ни к чему не обязывают. Но только адептам последнего года разрешено устраивать вечеринки. Понимаешь, к чему я веду? - Снова покачала головой, чувствуя себя тугодумом. - Это лучший шанс познакомиться с нужным мне мужчиной! Без сопровождающего на вечеринку не попасть, а вот уже там бывают все выпускники, включая высокородных. Теперь поняла?
  Я скривилась, но кивнула.
  -Только я в этом не участвую, - сразу четко ответила я. Ирма кинула на меня лукавый взгляд:
  -Не зарекайся, может тебе самой кто-нибудь приглянется.
  Я подумала и снова кивнула. Хотя мы и ровесницы, у Ирмы явно больше опыта в этой сфере жизни. И в любом случае, замуж же меня насильно не потащат. Так что буду учиться и иногда веселиться.
  
  
  Глава 4
  
  
  -Гелька, серебрушка есть? - неожиданно спросила Ирма в конце первого учебного дня. После обеда мы отсидели еще две сложные лекции по теории магических плетений, у меня гудела голова и болела рука, так устала записывать и зарисовывать базовые схемы. Так что как только нас отпустили с занятия, мы с Ирмой первыми сбежали на свежий воздух.
  -Есть, - ответила я, но с подозрением уточнила, - а зачем тебе?
  -Не мне, а тебе,- загадочно ответила она, после того как монетка перекочевала в ее карман. Завтра узнаешь! - А я улыбнулась и подумала, что один серебряный - малая плата за только зарождающееся доверие.
  Мы в одиночестве сидели во внутреннем дворике главного корпуса, наслаждаясь последними теплыми солнечными лучами. Скоро в свои права вступит затяжная осень с холодными ветрами и мрачным серым небом. И хотя наша стихия позволяла чувствовать себя хорошо в такую погоду, солнца отчаянно не хватало. До начала ужина оставалось чуть меньше часа, и мы хотели посвятить это время заслуженному отдыху, просто пообщаться, обсудить новых знакомых. Но оказалось, что мы кое-что упустили из виду.
  Из корпуса вышла куратор Несс и быстрым шагом направилась в нашу сторону.
  -Адептки, вот вы где! Идемте, вас все ждут, - строго приказала она и повернулась к нам спиной, жестом предлагая следовать за ней
  Мы вскочили на ноги и недоуменно переглянулись, пытаясь понять, кто и где нас ждет? Что мы пропустили? Но в итоге послушно отправились вслед за куратором на один из уличных полигонов для тренировок, которых за главным корпусом было больше десяти. Мы шли к самому большому, по сути, он представлял собой огромную поляну с ковром мелкой зеленой травки, накрытую высоким прозрачным куполом с несколькими арочными проемами для входа. Чем ближе мы подходили, тем отчетливее было видно, что на полигоне собрались одновременно все адепты Магистерии! А может и не только адепты, трудно оценить численность толпы, но народу явно было больше, чем на обеде в столовой.
  А на возвышении в центре полигона стоял ректор.
  После того, как мы прошли входную арку, купол за нашими спинами сомкнулся, изолируя всех присутствующих. Ректор, убедившись, что все в сборе, стал объяснять цель нашего внезапного собрания. Я внимательно слушала приветственные слова, а Ирма, пользуясь случаем, приглядывалась к стоящим вокруг адептам. Меня через несколько секунд тоже отвлекли, Крис стоял совсем недалеко и гипнотизировал меня странным взглядом, смысла которого я понять не могла. И решила спросить мнения эксперта.
  -Ирма, - шепотом позвала я, - видишь высокого симпатичного воздушника слева? - Она кивнула, стараясь рассмотреть его боковым зрением, - Он на меня как-то странно смотрит...
  -Вы знакомы? - уточнила она. Я кивнула и пояснила:
  -Сталкивались в общаге несколько раз.
  -Хочет, но не может, вот и злится, - резюмировала она, снова отворачиваясь и разглядывая пеструю толпу адептов. Мне хотелось получить более развернутый ответ по животрепещущей теме, но сделать это не удалось, ректор магически усилил свой голос, чтобы достучаться до каждого шушукающего адепта.
  -Разрядка! - убедившись, что все адепты замолчали и смотрят на него, Арктур Карлау продолжил, - Было принято решение ежедневно проводить процедуру энергетической разрядки для каждого адепта Магистерии. Это пойдет на пользу как вам, так и обществу. Вы сможете развивать свои способности, расширять резерв, а энергия, собранная в накопители, пойдет на обеспечение нужд поселенцев второго круга. Итак, приступим!
  Нашей задачей было создавать простейшие энергетические волны и направлять их вертикально вверх. Купол впитывал выбросы энергии, распределял на потоки и сливал в накопители, установленные на помосте рядом с ректором. Что меня удивило, никто из адептов не возмущался. Видимо, сработали волшебные слова 'помощь второму кругу', все же у большинства семьи как раз там живут, в Аране и окрестностях слишком дорого.
  Для меня процедура оказалась простой и сложной одновременно. Внутренняя жадность пыталась сопротивляться, убеждая, что в такой толпе и не заметит никто, что я свои силы не отдаю, но мои мелочные мысли опроверг ректор:
  -Купол над полигоном фиксирует ауры всех адептов, участвующих в разрядке и объемы отдаваемой энергии. На основании этих данных в перспективе мы сможем уточнить индивидуальные программы обучения... - а на самом деле будут знать, кто на что реально способен. Дополнительная система контроля никогда не лишняя.
  Мы с Ирмой переглянулись и только пожали плечами, нам скрывать было нечего. Ректор дал отмашку, заиграла легкая расслабляющая музыка и началась разрядка. Я вяло создала волну и направила в купол, решив выплеснуть все за один раз, все равно в общежитии смогу полностью восстановить резерв благодаря источнику в ванной. Я почувствовала, когда волна достигла купола: между нами как будто проложили канал, по которому купол стал тянуть энергию, которой у меня и так было мало. Накатило головокружение. С каждой секундой я слабела, стало не хватать кислорода. Я покачнулась и позорно свалилась в обморок от истощения.
  Не знаю, как долго я была без сознания, но очнулась от удивительного ощущения: меня аккуратно несли на руках, бережно и нежно. Одной рукой парень перехватил мои ноги под коленками, второй крепко придерживал за талию, устроив мою голову у себя на плече. Было немного неловко, но приятно, так что я постаралась отвлечься. Интересно, куда мы идем? К целителям? Лицом я практически утыкалась в приятно пахнущую мужскую шею, так что разглядеть благородного рыцаря не представлялось возможным, но, судя по волосам, это был избранник Воздуха. Мелькнула мысль, что это наверняка Крис, и я про себя удивлялась, откуда в его жилистых руках столько сил, он ведь уже довольно долго меня тащит... в неизвестном направлении. Я занервничала, видимо мозг, наконец, тоже из обморока вышел и стал соображать, во что мы вляпались.
  Угол обзора был сильно ограничен, да и ориентировалась в Магистерии я пока что плохо, потому никак не могла сообразить, куда же мы и идем. И не могла решить, что делать? Во всем теле ощущалась слабость, еще и магических сил ни капельки не осталось. В случае чего, я не то что убежать, я даже уползти вряд ли смогу!
  В итоге я решила подождать и посмотреть, куда меня принесут. И вообще, может это и не Крис вовсе, и мне нечего опасаться? Через пару минут мы остановились и совсем рядом я услышала знакомый голос.
  -Ларс, принимай партию хлюпиков! - рыкнул Джер. А он то тут откуда взялся? Я точно не видела его в толпе адептов на разрядке, а мужчину такого роста вообще-то трудно не заметить.
  -Грузите, - устало скомандовал неизвестный мне Ларс. - Говорил я ректору, что это сомнительная затея, - проворчал он.
  Пока Джер с неизвестным целителем обсуждали тему передачи магической энергии, меня аккуратно переложили на кушетку. Сквозь ресницы я смогла рассмотреть свое 'транспортное средство' и им действительно оказался Крис. И вот как все это понимать? То издевается, то нормально себя ведет, на разрядке кидал на меня злые взгляды, а в итоге наоборот, позаботился. Странный. Вот сейчас мне бы точно не помешал совет Ирмы, где она, когда так нужна?
  Все еще не шевелясь, я постаралась осмотреться. Получается, не я одна вырубилась на разрядке? В поле зрения попали еще три кушетки с обморочными девушками, которых сейчас осматривали целители, совершая сложные манипуляции, суть которых я понять не могла, поскольку магическое зрение тоже не работало. С грустью подумала, что сегодня только первый учебный день, а меня уже выжали до капли.
  Через минуту один из целителей направился в мою сторону, взял за руку, чтобы проверить пульс, приподнял одну бровь и посмотрел в сторону Джера.
  -А эту симулянтку зачем притащили? Она уже давно очнулась.
  Я почувствовала, как кровь приливает к щекам. Было жутко стыдно, хотелось зажмуриться и спрятаться, вместо этого я открыла глаза и попыталась сесть.
  -Эй, полегче, тебе пока не стоит так резко двигаться, - приказал целитель, не давая мне упасть. Голова закружилась от смены положения, но через пару мгновений все пришло в норму. - Все, теперь можешь даже встать, - довольным тоном проговорил целитель и пошел к следующей пациентке. А я осталась под прицелами двух мужчин, и если Крис улыбался с самым довольным видом, то Джер снова прожигал меня раздраженным взглядом. Интересно, если бы я неожиданно умерла, ему бы вернули комнату?
  -Эй, полегче, тебе пока не стоит так резко двигаться, - приказал целитель, не давая мне упасть. Голова закружилась от смены положения, но через пару мгновений все пришло в норму. - Все, теперь можешь даже встать, - довольным тоном проговорил целитель и пошел к следующей пациентке.
   А я осталась под прицелами двух мужчин, и если Крис улыбался с самым довольным видом, то Джер снова прожигал меня раздраженным взглядом. Интересно, если бы я неожиданно умерла, ему бы вернули комнату?
   Тряхнула головой, отгоняя эти мысли, встала с кушетки и, сделав небольшой шаг в сторону выхода из целительского крыла, тихо проговорила:
   -Я эээ наверное пойду... Можно?
   -Иди уже, симулянтка, - подарив мне ехидный взгляд, разрешил Джер и вернулся к разговору с целителем.
  -Я провожу, - тут же вызвался Крис, удобно устроив руку у меня на талии. Я попыталась отстраниться, но мне это не удалось, - Не дергайся, - прошептал он мне на ухо, - тебе же понравилось...
   Я все-таки смогла убрать его наглые руки и отойти, наверное, возмущение помогло. Мало ли, что мне понравилось, как он меня на руках нес. Я фыркнула и отвернулась, делая пару шагов в сторону выхода. Крис догнал меня уже около дверей.
   -И куда ты собралась?
   -Гулять, - неожиданно ляпнула я и чуть не рассмеялась. Я еле ноги переставляю, он что, не видит этого?
   -Что значит гулять? - резко переспросил он, а я задумалась.
   -Ну, это когда выходишь на улицу, ногами от земли отталкиваешься, воздух свежий вдыхаешь. Довольно приятное занятие, - заключила я.
  -Тебе сейчас светит кое-что гораздо более приятное... - многозначительно ухмыльнулся он. Я нахмурилась, а Крис, выдержав паузу, рассмеялся. - Ужин! Если бы ты не была таким хлюпиком, то услышала бы распоряжение ректора об усиленном питании после разрядки.
  Я прислушалась к себе, есть действительно хотелось. Но гораздо сильнее было желание добраться до источника, без магии я себя чувствовала пустой и беззащитной. А потом можно будет и поужинать, благо кухня рядом. Пока я строила планы, Крис продолжал дурачиться:
  -...с другой стороны, если бы ты была посильнее, то не отключилась бы на полигоне, - он кинул на меня насмешливый взгляд, - И вот, ты в моих руках, такая легкая, слабая, беззащитная. Полностью в моей власти... Приятное ощущение. Тебе же тоже понравилось? - его голос немного изменился, появились какие-то бархатные нотки и легкая хрипотца. - Будешь моей девушкой.
  Я резко остановилась, глядя вслед удаляющемуся парню. То есть это не вопрос был, да? Моё мнение его явно не интересует.
  -Нетушки, эти игры без меня, - пробурчала я и развернулась. Мы с Крисом шли в сторону общежития, я же теперь направилась обратно к главному корпусу, последую совету ректора и сначала поужинаю, заодно и Ирму найду...
  Крис нагнал меня через минуту, пристроился рядом и сверлил недовольным взглядом. Не сразу заметил, что я не пошла за ним? Ехидно улыбнулась, но промолчала.
  -Рыбка, все же с тобой определенно что-то не так, - задумчиво проговорил он, когда мы дошли до столовой в главном корпусе. Крис тормознул меня около дверей, не позволяя войти внутрь. - Ты правда собираешься ужинать там?- и столько недоумения в голосе. И я даже его поняла, еда в общей столовке сильно по качеству отличалась в худшую сторону. Но мы не высокородные, можем и потерпеть.
   -Да, собираюсь, - выдернула свою руку, и сделала шаг в открытые двери. Крис зашел вслед за мной. Он, как магнит, притягивал сотни женских взглядов, я обернулась, чтобы рассмотреть выражение его лица, и поразилась. Я ожидала увидеть самодовольную улыбку и гордо задранный подбородок, но со мной рядом сейчас шел не иначе как ледяной принц: холодное отстраненное выражение лица, высокомерный взгляд, кривоватая усмешка. Я чуть не споткнулась на ровном месте, настолько неожиданным было преображение обычно веселого и легкомысленного воздушника.
   -Крис, с тобой все в порядке? - тихо спросила я. Он ничего не ответил, демонстративно положил руку мне на талию и подтолкнул, чтобы не останавливалась и шла вперед. Я нашла глазами Ирму, она уже сидела за нашим столиком на возвышении и взволнованно смотрела прямо на меня. Мы быстро добрались, перед Крисом толпа расступалась, натыкаясь на его холодный взгляд. Я же смущалась от пристального внимания к своей скромной персоне и старательно опускала глаза.
   -Гелька, как себя чувствуешь? - заботливо спросила Ирма, - Держи, я на тебя двойную порцию ужина взяла, все ждала, когда ты придешь, - подруга пододвинула ко мне поднос с едой, на котором стояло две тарелки мяса тушеного с овощами, две сдобных булочки с глазурью и два стакана морса. Я поблагодарила и накинулась на еду стараясь есть медленно и аккуратно, а Ирма уставилась на Криса испытующим взглядом.
  Они сидели друг напротив друга, и я невольно отметила, вот из кого вышла бы красивая пара! Ирма со своей яркой красотой удивительно гармонично смотрелась бы рядом с Крисом, они даже чем-то были похожи: у воздушника, если отбросить сверкающие прозрачные пряди, был такой же цвет волос, и глаза у обоих были ярко голубые. Мелькнула абсурдная мысль, что они вообще могли бы быть братом и сестрой, но я ее откинула. Ну бред же, он высокородный, а она нет, явно семьи максимально далекие друг от друга, а сходство - случайная игра генов. И вообще голубоглазых и светловолосых много...
  Крис брезгливо посмотрел на мой ужин и отвернулся, все еще изображая величественную статую. Ирма тоже перестала играть в гляделки с воздушником и теперь рассматривала сидящих в столовой, придирчиво оценивая мужской ассортимент. Неожиданно ее глаза сверкнули и она буквально впилась глазами в кого-то у меня за спиной. Я медленно повернулась, заинтригованная. Хотелось увидеть, кто же произвел такое впечатление на критично настроенную Ирму.
  В дверях столовой, с такими же высокомерными лицами, как и у Криса несколько минут назад, стояли Джер и Тед. Они осматривали столики и явно кого-то оискали. Я столкнулась взглядом с Джером, он хмуро кивнул, токнул локтем Теда, указывая на меня, и вышел из столовой, а Тед направился в нашу сторону. Опять непонятное что-то происходит...
  -Ирма? - позвала я подругу, которая все еще пребывала в прострации. Она проводила взглядом Джера и теперь сидела с отсутствующим видом и очень коварной улыбкой на лице. - Эй, ты тут вообще? - я пощелкала пальцами у нее перед носом, привлекая внимание.
  -Прости, задумалась, - она покосилась на Криса, который продолжал высокомерно игнорировать окружающих и незаметно мне подмигнула. Женские разговоры не для посторонних ушей. К нашему столику подошел Тед и, отказавшись сесть, заговорил:
  -Гелла, вот скажи, почему у тебя все время неприятности? - я только пожала плечами, считая вопрос риторическим и гадая, что опять случилось, и когда я успела накосячить, - Ты уже доела? Идем, дело есть.
  Я в два глотка допила морс, кивнула Ирме и встала из-за стола, с ней мы завтра успеем все обсудить и посплетничать, а сейчас надо понять, что происходит. От усталости я плохо соображала, послушно шла за Тедом, уже не обращая внимания на удивление других адептов. Ну да, пришла с одним, ухожу с другим, иду вообще к третьему и все они высокородные. Надо привыкать и игнорировать окружающих, они же не знают, что я с этими 'золотыми' мальчиками живу в одной общаге.
  Что удивительно, Крис тоже поднялся и направился за нами следом. Вот тоже непонятно, почему он себя так странно ведет? Зачем вообще пошел со мной в столовую, если все равно есть не собирался и сидел молчал?
  -Хорошо, что ты тут. Не ожидал такой самоотверженности, - тихо, но очень ехидно сказал староста Крису. - Проводи потом это ходячее недоразумение в общагу, у Джера доступа нет, сам знаешь.
  Крис только кивнул, но ничего не ответил. Тед подарил мне веселую улыбку, подмигнул и кивком указал на Джера, который ждал нашу странную компанию, подпирая стену. Мы уже вышли из столовой и свернули в один из коридоров, к своему стыду я даже не обратила внимания на номер и теперь не имела даже смутного представления, в какую часть главного корпуса мы идем.
  -Ладно, дальше сами разберетесь, - попрощался староста и снова мне подмигнул. Не понимаю, что за нервный тик у всех начался? Ирма мне за ужином подмигивала, теперь Тед...
  -А что вообще происходит? Куда мы идем? - наконец спросила я. Не то чтобы я чего-то опасалась, просто не знала, чего от этих странных боевиков можно ожидать.
  -В лабораторию, - устало ответил Джер. Крис хмыкнул, а я удивленно приподняла бровь.
  -И с какой целью? Что мы там забыли среди ночи?
  Тут я, конечно, преувеличивала, до ночи было еще далеко, но я так устала и хотела спать...
  -Будем ставить опыты над одной симулянткой, - ехидно ответил маг, заставив меня нервно сглотнуть. Он же шутит так глупо, да? Мы остановились перед массивной железной дверью, Джер загремел ключом, пытаясь попасть в замочную скважину. В тихом темном коридоре все происходящее казалось чуть более зловещим, чем было на самом деле, так что когда замок щелкнул, я вздрогнула. Посмотрела на Криса, чтобы убедиться, что не я одна тут такая нервная, он взял меня за руку и легонько ее сжал, но промолчал. Он, кажется, вообще нас не слушал и мало обращал внимание на происходящее.
  Зато этот невинный жест поддержки заметил Джер:
  -На твоем месте я бы руку убрал, - ехидно посоветовал он, - а то нести тебя на ручках у меня нет никакого желания.
  Я машинально руку отдернула, а потом поняла, что Джер обращался к Крису, а не ко мне!
  -Давайте, заходите, - маг щелкнул пальцами, с них соскользнула небольшая молния и пробежала по светильникам, заливая комнату ярким белым сиянием. Это действительно оказалась магическая лаборатория, на дальнем столе я заметила колбы и склянки с разноцветными жидкостями, коробочки с ингредиентами для зелий, свечи. В центре комнаты стоял большой рабочий стол, который при необходимости легко превращался в алтарь. Я снова нервно сглотнула и посмотрела на Джера.
  -Раздевайся и ложись, - равнодушно скомандовал он, доставая из шкафа черные свечи.
  Я вспыхнула и машинально схватилась за юбку на платье. Вот уж нет, не знаю, что он задумал, но мне это категорически не нравится. Заметив мою реакцию, Джер усмехнулся.
   -Надо же, еще остались в Магистерии стеснительные девицы. Крис, выйди в коридор, - скомандовал Джер, и воздушник подчинился. Словно кукла, безвольно переставляя ноги вышел из лаборатории и прикрыл за собой дверь. Джер проводил его тяжелым взглядом и повернулся ко мне. - И не стыдно? До чего парня довела?
  -Я?!
   Крис и правда вел себя все более странно, но я то тут при чем?
   -Ты, ты. Раздевайся давай, - устало повторил он. - И на стол ложись, будем лечиться.
  -От чего лечиться? Я хорошо себя чувствую! - действительно, после сытного ужина силы потихоньку стали возвращаться, я уже чувствовала магию внутри, резерв восстанавливался естественным образом. - Целитель же меня отпустил. И вы. Значит, я здорова.
  Я сделала крохотный шажок назад. Джер снова вздохнул.
  -Вот чего ты такая упрямая? Тебя не учили, что старших надо слушаться, тем более преподавателей? - он весело хмыкнул, найдя что-то забавное в ситуации, я же еще шажок назад сделала. Заметив это, Джер снова заговорил самым серьезным тоном. - Док выговор за халатность еще получит. А я вот прямо сейчас буду свою ошибку исправлять. Ложись, так и быть помогу раздеться.
  А я уже спиной к двери прижалась и пыталась ручку надавить, чтобы в коридор сбежать. Замок щелкнул, отрезая мне пути к отступлению.
  -Вы можете хотя бы объяснить все нормально?
  -Могу, но это время, которого у меня нет. Давай в процессе объясню?
  Я помотала головой, вжимаясь в дверь. Что делать? Как спастись от этого ненормального? Вот, он рядом со свечами уже и пару ритуальных ножей положил, предварительно проверив заточку лезвий.
  -Что тебя так пугает? - с любопытством спросил Джер, добавляя к набору предметов пучок сушеной свеи - травки, дым которой помогает увидеть потоки магической энергии.
  -Мне кажется, что вы сумасшедший, - честно ответила я и прикусила язык. Стоило промолчать, вон как у мага глаза сверкнули и опять мелкие молнии с пальцев посыпались. Кажется, довела...
  -Нет! - резко ответил он.
  -Что нет?
  -Тебе не кажется! - ехидно ответил он, после чего молниеносной серией заклинаний меня обездвижил и переместил на стол, закрепив руки и ноги стальными обручами. Убедившись, что пациент надежно зафиксирован и в анестезии не нуждается, Джер стал аккуратно ножом срезать с меня одежду. А я расплакалась, было страшно и очень жалко себя. А еще платье, я же его первый день сегодня одела! А после такого варварского обращения его же не починить будет.
  -И чего ревем? - спокойно поинтересовался маг, расставляя свечи.
  -П-п-платье жалко, - провыла я.
  -И всего-то? Ерунда. Зайдешь на склад, новое получишь. Это всего лишь форма, она все время портится, так что проблем не будет.
  Остатки платья он сбросил на пол, и я лежала в одном нижнем белье, не имея возможности прикрыться. Было холодно, стыдно, и да, ужасно себя жалко.
  - Жуть, ну и ребра! Сейчас закончим, и отведу тебя на еще один ужин, идет? - заботливо предложил маг, заставив меня разреветься еще громче. Он еще и издевается. Скотина! - С десертом. Даже с двумя. И тортиком. Да успокойся ты уже! - не выдержал маг и влил мне в горло пару глотков ожигающей жидкости. Я закашлялась, слезы мгновенно высохли, в меня как будто жидкий огонь влили!
  -Что это было? - прохрипела я.
  -Универсальное успокоительное. Так, теперь смотри сюда, - маг зажег 4 свечи, которые стояли по углам стола и в каждый огонек бросил по паре листиков свеи. Густой фиолетовый дым стал подниматься над столом, свиваясь в тонкие нити и проявляя мою энергетическую структуру. Джер немного приглушил свет, чтобы лучше рассмотреть получившуюся картину. - Теперь видишь, в чем проблема? - поинтересовался он, разглядывая новый энергетический канал, который тянулся от моей ауры за дверь лаборатории. Это что еще такое?!
  -Во время разрядки у каждого адепта был разомкнут энергетический контур, - начал объяснять он, - и если бы ты не была таким хлюпиком, то по окончании процедуры он бы сам закрылся. Но ты отрубилась, - маг поморщился и взял в руки нож, - и тут в дело вступил наш малохольный... - Джер неодобрительно кивнул на дверь, после чего снова повернулся ко мне и острием ножа сделал два укола: один в районе пупка, второй на солнечном сплетении. От неожиданной резкой боли я вздрогнула и зашипела сквозь зубы, - Терпи, - строго приказал маг, продолжая странные манипуляции. Собрав несколько капель моей крови специальной пипеткой, он начал смешивать зелье неизвестного назначения.
  -И что было дальше? - тихо поинтересовалась я. Отвлекать мага не хотелось, но молча лежать в полной тишине было совсем жутко.
  -Дальше... остальным хлюпикам целители закрыли контур, пока они без сознания валялись. А тебя отпустили, решив, что ты симулянтка. Моя ошибка, я тоже решил, что ты просто у нашего золотого мальчика на руках хотела оказаться, - он размешивал зелье, глядя на просвет, растворился ли осадок.
  - Но все было совсем не так, верно?
  -Не знаю. Но я действительно упала в обморок на разрядке, а потом очнулась уже на руках у Криса.
  -Что и требовалось доказать, - кивнул Джер, - этот малохольный, тоже с разомкнутым контуром, подскочил к тебе и очень захотел помочь. И что сделала твоя хищная женская натура? - я попыталась пожать плечами, но в моем положении этот жест выглядел нелепо, - Правильно, воспользовалась ситуацией, превратив тебя в маленькую тощую вампирочку.
  Он усмехнулся, показав на энергетический канал, по которому, сейчас это было отчетливо видно, шла пульсация энергии в мою сторону. Я вздрогнула и присмотрелась. Жуть какая!
  -Поэтому ты и очнулась раньше всех, успела подпитаться, - Джер хмыкнул, - повезло тебе, Крис сильный маг, у него резерв восстанавливается быстрее, чем ты силы выкачиваешь. А то получился бы симпатичный трупик, или твой, или его. Все, готово, - он поставил бутылочку с зельем на стол и плотно завинтил пробку. - Эту связь я сейчас разорву. Зельем потом будешь Криса отпаивать, чтобы последствий не было.
  -Почему я? - тихо спросила. Просто непонятно, пусть сам ему даст лекарство и все.
  -Мы в ответе за тех, кого привязали, - хохотнул он, но потом снова перешел на серьезный тон, - он сейчас кроме тебя никого слушать не будет. Так что будь добра исправить последствия своего поступка и напои спасителя чаем с зельем.
  И без лишних слов перешел к ритуалу разрыва связи. Сразу стало понятно, зачем меня на алтаре зафиксировали, это было не просто больно, мне как будто руку отрезали! Новый энергетический канал уже воспринимался как что-то свое, родное, как часть тела, которую сейчас пытались медленно и со вкусом отпилить тупым ржавым ножом.
  Не знаю, сколько продолжалась эта пытка, но я совсем выбилась из сил, сорвала голос и уже не могла кричать, только сипела. Периодически я проваливалась в забытье, потом снова приходила в себя, наблюдая сосредоточенное лицо Джера, по которому градом катились крупные капли пота.
  В какой-то момент я очнулась и сквозь туман, застилавший сознание, поняла, что больше не прикована к холодному столу, а лежу на чем-то мягком и укутана одеялом по самые уши. Было тепло, хорошо и очень уютно, во всем теле ощущалась легкость. Ужас прошлой ночи постепенно отступал, скрываясь в тумане сознания, и я, наконец, провалилась в самый обычный сон, успев подумать, что всего один учебный день в Магистерии принес мне впечатлений и переживаний больше, чем последние три года жизни.
  Утро началось странно.
  Я проснулась и попыталась сообразить, что же меня разбудило? По ощущениям было раннее утро, мне бы еще спать и спать, но какое-то смутное беспокойство грызло изнутри. Вроде все как всегда: уже привычное черное постельное белье, тяжелая подушка, которой я сверху голову накрываю, спасаясь от шума. Только вот одеяло какое-то странное, я обычно сплю под тонким шерстяным пледом, но сейчас... Я скинула с головы подушку и в шоке уставилась на две живые грелки, обнимающие меня поверх толстого одеяла. Это что еще за новости?!
  Справа от меня спал Крис, слева удобно устроился Джер, оба тихо сопели и просыпаться не собирались. А я решила по-тихому свалить из этого кошмара. Вот только встать мне не удалось, гархово одеяло, в которое я была завернута, сверху придавливали мужские руки... и ноги?! Я откинулась на матрас, попыталась вжаться в него и выползти из под этого гнета как гусеничка, но мои телодвижения были замечены.
   -Чего ты вертишься, - сонно проворчал Джер, - спи!
   В подтверждение своих слов он крепче обнял меня поверх одеяла и подтащил себе под бок. Нормально вообще?! Я попыталась возмутиться, но голос с прошедшей ночи еще не вернулся, потому я только прохрипела что-то невразумительное.
   А еще я четко поняла важный момент. Это не моя комната! Эта кровать была из светлого дерева, а не из темного, окно было с другой стороны... Пихнула Джера локтем в бок и шепотом спросила:
   -Где мы?
   -Это моя комната.
   -И как я тут оказалась?
   Джер сонно хохотнул:
   -Угадай с одного раза.
   Понятно. Он меня притащил.
   -И зачем ты меня сюда принес?
   Обращаться на вы к мужчине, с которым лежишь в одной постели показалось мне верхом нелепости, так что я перешла на ты.
   -Отстань уже, а? Я полночи с ритуалом возился, устал как собака. Потом еще и ваши тушки пришлось нести от лаборатории сюда, малахольный тоже хлюпиком оказался и вырубился. Проверь, он там живой вообще?
   Я нервно дернулась в сторону Криса, он шевельнулся и всхрапнул, из чего я заключила, что все живы. Пока что. Но скоро я точно кого-то прибью!
  -Живой! Зачем ты нас сюда притащил? Почему было в общагу не отправить? Или в целительское крыло?! Но мой гневный чуть хриплый шепот не произвел никакого впечатления. Джер зевнул, покрутился, устраиваясь поудобнее, и снова глаза прикрыл:
  -Не нуди, а? Дай поспать.
  -Выпусти меня, и спите тут сколько хотите. Можете даже обниматься. А мне еще на занятия собраться надо...
  Джер устало зевнул, повернулся на спину, закинул руки за голову и задумчиво проговорил:
  -Вот который раз с этим сталкиваюсь, но не перестаю изумляться. Ты бы хоть спасибо сказала Одно слово - женщина! Спасаешь тебя, помогаешь, на руках носишь, а что получаешь вместо благодарности? Нытье, претензии, требования, а теперь еще и оскорбления, - он отодвинулся, давая мне встать, - Проваливай.
  Я не сразу поняла, что путь свободен, просто засмотрелась как кое-кто мышцами играет. Джер перехватил мой взгляд и усмехнулся, заставив меня смутиться и покраснеть. Неловко соскользнула с кровати, все еще завернутая в одеяло, но осталась стоять рядом. Просто мне стыдно стало, Джер прав, а я нет... Кто знает, чем мне грозила эта новообразовавшаяся связь? Если вспомнить, как трудно было ее разорвать, то явно ничем хорошим там и не пахло. Я нервно вздрогнула, отгоняя болезненные воспоминания.
  -Прости, я не должна была сейчас ругаться, - прошептала я. Интересно, успею перед занятиями заглянуть к целителям, чтобы связки мне подлечили? Сама с таким сложным делом я точно не справлюсь, это совсем не тоже самое, что открытую рану зашить. - И я хотела бы поблагодарить...
  -Мгум, вы все задним умом сильны. Иди уже, а? - Джер отпихнул ногой Криса, чтобы лежать от него максимально далеко, так что воздушник чуть ли не падал с кровати. - И одеяло отдай, кстати.
  Я послушно развернула теплый кокон, вздрогнув от утренней прохлады.
  -Хм, а ты вроде не такая и тощая, - неожиданно проговорил он. А до меня дошло, что я под одеялом была почти голая! Гарховы шутки, совсем забыла, что Джер мое платье на ленточки порезал! - Так что ты там говорила? Хотела отблагодарить... - провокационно ухмыльнулся он
  Быстро закуталась обратно и шепотом спросила:
  -У тебя случайно нет платья? Потом поняла, что сказала, покраснела и прикусила язык. А Джер только рассмеялся:
  -Женщины! Вечно вы о тряпках в самый неподходящий момент думаете, - после чего легко соскочил с кровати и пошел куда-то вглубь комнаты. Я же в ступоре разглядывала полуголого мужчину... Все таки черная магистерская мантия здорово скрадывает фигуру. А может и хорошо, что под ней не видно этих широченных плеч, шикарной спины и рельефных мышц? Иначе слушать его как преподавателя женская половина бы точно не смогла.
  Мое внимание привлекла узкая серебряная полоса, идущая по позвоночнику от шеи и до... хвоста?! Что?! Я протерла глаза, чтобы убедиться, что мне не померещилось. Чуть выше того места, где заканчивалась резинка свободных штанов, начинался самый настоящий хвост! Серебристый, гибкий, подвижный, длиной до самого пола, но сейчас он активно жил собственной жизнью: кончик хвоста одновременно с левой рукой почесывал затылок Джера, задумчиво стоящего перед шкафом с одеждой.
  Это просто не укладывалось у меня в голове, я очередной раз протерла глаза и снова обомлела. Хвост исчез! Исчез! Да что вообще происходит? Как и куда часть тела вообще может исчезнуть?!
  Или это у меня уже глюки? Я зажмурилась, досчитала до трех, сделала глубокий вдох и открыла глаза. Есть, хвост на месте! Вот же он, раздраженно стучит по ноге. Ни-че-го не понимаю! Тем временем Джер обернулся и сделал пару шагов в мою сторону.
  -Прости, платьев не держу, - ехидничал он, - но могу предложить спортивную форму, там на штанах хотя бы пояс затягивается... И куда ты смотришь?
  Джер обратил внимание, что я его не слушаю и заинтересовался. А я все ждала, когда же хвост из-за спины появится... и вот он! С ума сойти!
  -Это что, хвост? - решила уточнить я у владельца дополнительной конечности.
  Джер вздрогнул, а потом ехидно улыбнулся, сделав шаг в моем направлении.
  -Ну можно и так сказать, - бархатным тоном начал он, - хотя взрослые девочки называют Его иначе...
  -И как же?
  -Зависит от фантазии, в литературе встречаются разные варианты, - многозначительно начал он. А мне действительно любопытно стало, неужели еще у кого-то есть хвост-не хвост? Никогда о таком даже не слышала. Джер подошел ко мне совсем близко, что я носом чуть ли не утыкалась в его плечо, и наклонился, как будто хотел прошептать на ухо что-то секретное.
  -Варианты? - шепотом переспросила я.
  Джер хмыкнул.
  -Например, Жезл Страсти или Стержень Удовольствия, - жарко выдохнул он, добавив хрипотцы в голос. От его действий у меня от шеи и по всему телу пробежала волна мурашек, заставив все внутри сладко сжиматься... Но мое любопытство было не так-то просто сбить с толку, мозг попытался проанализировать полученную информацию и выдал неутешительный вывод: над нами просто издеваются! Он специально пытается сбить меня с толку!
  Джер, воспользовавшись моей минутной растерянностью, запустил руки под одеяло, распахивая полы и прижимая меня к себе. Мои руки машинально пробежались по кубикам пресса, заставив Джера дернуться. Вообще не знаю, как это произошло, они сами нас приманили! Я смутилась и попыталась отойти на нормальное расстояние, но горячая ладонь на голой спине мне этого не позволила. Я даже на сантиметр не сдвинулась, почувствовав себя маленькой и слабой. На фоне Джера я действительно была ужасно тощей, что, кстати, и он сам прокомментировал:
  -Такая маленькая...
  Я задрала голову, чтобы высказать этому нахалу все, что о нем думаю, но в этот момент в дело вступил хвост! Легонько обхватил щиколотку, нежно погладил коленку и стал подниматься выше, исследуя внутреннюю сторону бедра и посылая мне по телу новые волны мурашек... Которые окончательно меня отрезвили.
  Какого Гарха я вообще делаю?!
  -Ну-ка жезлы убрал, - строгим тоном приказала я, заставив Джера усмехнуться. Просто я отчетливо ощущала еще один 'хвост', упирающийся мне в живот, и от этого было реально не по себе.
   -Что-что убрать?
   -Жезлы. Или стержни. Да хоть скипетры, мне по барабану! Пусти!
   Джер снова ухмыльнулся, но явно не собирался выполнять мою просьбу, и тогда я использовала последнее средство.
   Завизжала.
  Громко, протяжно, на одной высокой ноте, дезориентируя противника и сбивая с толку. От неожиданности Джер разжал руки и позволил мне отпрыгнуть. Я подхватила одеяло и прикрылась, когда услышала еще один сонный голос:
  -Гархово утро! Опять!
  Я резко вспомнила, что мы вообще-то в комнате не одни, в голове промелькнули обстоятельства прошлой ночи и странного утра, заставив меня отстраниться и крепче прижать одеяло к груди.
  -Ооо, рыбка? А я в тебе не ошибся, - протянул Крис, разглядывая мою полуголую фигуру. Я вспыхнула и плотно завернулась в одеяло, которое до этого защищало меня только спереди. Да что за нелепое утро сегодня?! - Голова раскалывается... Как я вообще тут оказался?
  Джер подмигнул мне, вернулся к шкафу и стал доставать одежду, одновременно отвечая на вопрос.
  -А ты как всегда, напился до потери контроля, в очередной раз ко мне ввалился и начал приставать. И сколько раз тебе говорить, 'да, ты похож на девчонку и нет, ты не в моем вкусе'!
  -Ай, Джер, завали рот. Эта шутка перестала быть смешной еще лет пят назад.
  Я к перепалке особо не прислушивалась, меня все еще занимал хвост Джера. Он снова пропал! И полоски серебряной на спине уже не было, просто мистика какая-то! Ладно, потом с этим разберусь, пока надо понять, что с Крисом.
  -Доброе утро, - прохрипела я. После ударной волны визга, голосовые связки снова меня подвели, и если раньше я шептала, то теперь голос стал еще тише, но глубже. - Как спалось? Крис уставился на меня очень странным, как будто стеклянным взглядом.
  -Это очень странный вопрос, - медленно проговорил он, - Как, как... мало. Мне всегда мало...
  Я не успела понять, что происходит, когда Крис прыгнул в мою сторону! Одним хищным движением перетек из расслабленной позы в боевую, и слетел с кровати, направляясь ко мне!
  -Ой, мамочки, - прохрипела я, когда его зубы оказались на моей шее.
  -Цела? - спокойно спросил Джер, оттаскивая Криса в сторону. Он легко одной рукой держал его поперек туловища, не давая дернуться в мою сторону. - Вообще странноватая реакция, - Джер задумчиво нахмурился, - Я предупреждал, что будет активация на голос. Зелье тащи, - он неопределенно мотнул головой, указывая на прикроватную тумбочку. И действительно, там стоял вчерашний пузырек с густой мутновато бурой жидкостью. - Быстрее давай!
  Я зубами открутила пробку и с опаской подошла ближе. Крис, с дикими стеклянными глазами задергался сильнее, пытаясь вырваться из захвата.
  -Так, сейчас я его зафиксирую, вольешь зелье в открытый рот и сразу отходи назад. Поняла?
  Я судорожно кивнула и поправила одеяло. Джер окинул меня задумчивым взглядом и изрек:
  -Раздевайся.
  -Что?! Ты опять?!
  Он недоуменно поднял бровь, а затем усмехнулся.
  -Успокойся, я на твои ребра еще вчера насмотрелся. Мне одеяло нужно, сейчас спеленаем малохольного, проще напоить будет, - пояснил он свою просьбу. Крис молча сверкал глазами и периодически порыкивал.
  -А что вообще происходит? - хрипло спросила я, протягивая Джеру одеяло. Сразу стало холодно, неуютно и немного стыдно, так что я поспешила отвернуться. Взгляд наткнулся на кучу черной одежды, которую Джер достал из шкафа, до того, как Крис на меня бросился. Накинула длинную мужскую рубашку и сразу почувствовала себя лучше.
  -Это был откат из-за разрыва связи. Правда, нетипичный, - он задумчиво нахмурился, продолжая плотно наматывать одеяло вокруг Криса, - Я думал, что он теперь за тобой будет хвостиком таскаться, что сработает инстинкт защитника. А у него все как всегда наоборот, инстинкты сочли тебя угрозой. - Довольный результатом, Джер поднял воздушника и усадил на кровать, - Хм, ну да не важно, сейчас зелье выпьет и все пройдет.
  Я с опаской приблизилась к сидящему на постели Крису и ласково, как ребенка, попросла:
  -Открой ротик.
  Воздушник оскалился, засверкал глазами, но получил тычок под ребра и открыл рот. Чем я и воспользовалась, влив зелье, а Джер ловко зажал челюсть и заткнул Крису нос, чтобы тот точно проглотил густую жидкость. Теперь оставалось ждать эффекта.
  -И долго нам тут сидеть? - хрипло уточнила я, - у меня сегодня утром первая практика по Лекарскому делу, не хочу ее пропустить.
  -Ой, да ладно, это сейчас у тебя практика, - фыркнул Джер, - А на занятиях вас пока только к фантомам и подпустят. И это в лучшем случае. Лучше помоги, придержи его ноги, на кровать уложим.
  Крис начал дергаться, по телу пробегали судороги, но стоило мне его коснуться, как парень успокоился.
  -Вот, отлично. Ложись рядом и обнимай нашего малохольного. Зелье на крови было, он ее в тебе чувствует и успокаивается. Глядишь, и очухается быстрее.
  -Это какое-то гархово издевательство, а не практика, - проворчала я, укладываясь рядом с Крисом. Все же я чувствовала свою ответственность за его состояние и как будущий лекарь не могла бросить больного в критическом состоянии.
  Джер помог мне устроиться и даже заботливо укрыл тоненьким пледом, под которым спал сам. Удовлетворенно осмотрев получившуюся картину, он пошел к двери.
  -А я пока на завтрак схожу.
  И быстро выскользнул из комнаты, не услышав моего возмущенного хрипа. Вот же зараза!
  Я лежала, тихо скрипела зубами и злилась. Это ж надо было вообще так подставиться! Я попыталась встать, но как только перестала касаться Криса, он начал дергаться и выгибаться, еле-еле успокоила. То есть я теперь еще и к кровати прикована, пока он не очнется! А если это произойдет не скоро? Ладно, занятия пропущу, у нас свободная посещаемость, главное - на контрольных быть и экзамен по модулю сдать. Но что делать с естественными потребностями организма? Мне хотелось пить, есть, а еще ужасно мерзли ноги. И это тревожило больше всего, я по опыту знала, что если замерзну еще чуть-чуть сильнее, то нестерпимо захочется в туалет, что в нынешней ситуации было недопустимо.
  Так что между неловкостью и позорищем, я выбрала первую и стала аккуратно разматывать Криса, устраиваясь под одеялом вместе с ним. На щеках сам собой заиграл румянец, под одеялом воздушник был практически голый. Я как-то не обратила на это внимание, когда он только проснулся, немного не до того было. Видимо Джер его еще ночью раздел, перед тем как в свою постель уложить. Кошмарище!
  Единственное, что радовало - я была в рубашке, которая прикрывала где-то до середины бедра и создавала иллюзию защищенности. В итоге я сдвинула Криса на середину кровати, а сама легла с самого края, так, чтобы держать его за руку, причем обхватила запястье. И больше никаких касаний! Пригревшись под одеялом, я постепенно задремала, повернувшись на бок и свернувшись калачиком.
  В общем, я сделала все, чтобы исключить возможность неправильной трактовки происходящего, мы просто лежим рядом, но ничего более!
  Не помогло.
  
  
  
  Глава 5
  
  
  Я проснулась с ощущением, что на меня упала скала.
  Тяжелая, твердая, горячая и очень подвижная! Распахнула глаза и охнула, получив поцелуй в шею, за ним ещё один, и ещё... Я попыталась увернуться, очень щекотки боюсь, а на шее как раз все самые чувствительные места. После пяток, конечно.
  Напрягла ослабевшие от сна руки и попыталась оттолкнуть Криса. Не понимаю, вроде тощий, жилистый, а весит раза в два больше, чем я! Наконец удалось его приподнять и сделать нормальный вдох.
  -Что... что ты делаешь?
   -Ммм... - задумчиво протянул он, уткнувшись носом мне в шею, - освежаю память.
   -В каком смысле? - хрипло спросила я, безуспешно пытаясь отодвинуться. Вот же гарховы шутки, даже не успела выспаться нормально, судя по часам Джер совсем недавно ушел.
  -Прости, рыбка. Плохо помню, что было ночью. Явно надо повторить, для закрепления эффекта, - и снова начал целовать в шею, одновременно запустив руки под рубашку и поглаживая мой живот! - Ты такая тоненькая, изящная, - прошептал он, расстегивая нижнюю пуговицу.
   А я... Мне так странно было. С одной стороны любопытно, никогда не была в такой ситуации, дальше поцелуев украдкой деревенский парень со мной не заходил. Но с другой стороны было неловко и стыдно, я вообще не понимала, как себя вести и что надо делать. Пока в мозг не пробилась здравая мысль, что Крис, вообще-то, мой пациент, а не возлюбленный.
  -Крис? - попыталась я отвлечь парня от своей шеи. И чем она его так привлекла? Ничего же особенного, - Крис, как ты себя чувствуешь? С тобой все в порядке? Кажется, у тебя жар...
   -Мм, у тебя такой голос... завораживающий, - прошептал Крис мне на ушко и снова поцеловал. Вспомнила обстоятельства, при которых потеряла голос и вздрогнула.
  -Рыбка? Где больно? - взволнованно спросил воздушник, ослабил объятия и приподнялся на локтях.
   -Все хорошо. Замри, просканирую твое состояние, - строго приказала я, и он послушно застыл. А я перешла на магическое зрение, благо часть резерва успела восстановиться. Так-так-так, посмотрим. На ауре Криса был отчетливо виден след от разорванной связи, но практически все потоки уже восстановились. Да и резерв у него, наверняка, практически полон. Я завистливо вздохнула, все же хорошо быть сильным магом, возможности гораздо шире.
  Проверила физический слой ауры, действительно, наблюдалось незначительное повышение температуры, связанное с активной регенерацией всего организма. Судя по всему, 'вампирская' связь воздействовала и на физическую оболочку, а не только из магического резерва силы тянула. Мда, теперь понятно, почему Джер так экстренно все это прекратил, все и правда могло закончиться быстро и плохо.
  -Так, теперь ложись, мне надо проверить твое сердце.
  Крис аккуратно повернулся и лег на спину, закинув руки за голову. А мне подумалось, что если его сравнивать с Джером, то воздушник более изящный, что ли? Высокий рост, стройная фигура, но при этом, как показала практика, сил у него немеряно, и не только магических! Тонкие черты лица, высокий лоб, иронично изогнутые брови, длинные густые ресницы, ярко-голубые глаза и чуть пухлые губы делали его лицо очень выразительным. Трудно подобрать подходящее определение, в моем понимании эпитеты 'утонченный' и 'изящный' не должны были подходить особям мужского пола, но Крис... Нет, ну правда же красивый, хоть и наглый сверх меры.
   Я положила руки ему на грудь в районе сердца, закрыла глаза и сосредоточилась, пытаясь, как учила наставница, почувствовать внутренние потоки жизненной энергии.
  И диагностика показывала, что все у Криса отлично, сила в нем прямо кипела. Фух, хорошо, а то я несколько переживала за его здоровье... Что из меня выйдет за лекарь, если первого же пациента сама к грани подведу за руку? А так вроде ничего, все хорошо же в итоге, может ему сейчас даже лучше, чем раньше было. Вот только жар, температура повышена, надо как-то снимать. Стабилизировать состояние.
  Я переместила руку на шею Криса и почувствовала, как по его телу прошла волна дрожи. Начался озноб?
  -Крис? Тебе холодно? - взволнованно спросила я. Явно парень себя не лучшим образом чувствует, жар, дыхание поверхностное, глаза прикрыты, сердечный ритм повышен. Теперь еще и дрожь...
  -Нет, - абсолютно нормальным голосом ответил он, приоткрыв один глаз. А через секунду он неожиданно схватил меня за руку и уронил на себя, - но если ты хочешь меня согреть, то дааа...
  Он хитро улыбнулся, обняв меня одновременно руками и ногами. Я почувствовала себя просто плюшевой игрушкой какой-то, но уловив общее игривое настроение, рассмеялась. Со стороны мы наверняка нелепо выглядели.
  -А от чего ты меня лечить собиралась? - неожиданно спросил Крис, сдувая челку с моего лица. Непослушные кудряшки так щекотали нос и щеки, а убрать их сейчас не было никакой возможности.
  -Сама не знаю, - честно ответила я. - Просто проверяла твое состояние, у тебя после прошлой ночи было полное истощение и травма на энергетическом уровне, сам понимаешь, какие могут быть последствия.
  Крис серьезно посмотрел на меня и потребовал подробностей. Оказывается, у него выпал из памяти довольно большой отрезок времени, он не помнил ничего с момента нашего ухода от целителей. Выслушав краткий пересказ довольно жутких, на мой взгляд, событий, Крис легкомысленно фыркнул.
  -Ерунда, все живы, - отмахнулся он и погладил меня по спине, - и вообще, запомни главную мудрость из жизни адепта: 'Не помню - значит не было'.
  Теперь была моя очередь фыркать. Посмотрела бы я, как он заявит об этом кому-нибудь из преподавателей на экзамене. Лежать на парне было не очень удобно, так что я постаралась как-то изменить положение, но меня держали крепко.
  -Тебе, наверное, тяжело? Давая я просто рядом лягу? - осторожно предложила я. Поведение Криса меня не особо удивляло, явно продолжалось действие зелья или его побочный эффект, пациенту был необходим тактильный контакт с носителем крови. Но есть же более комфортные положения!
  -Ты тяжелая? - рассмеялся он, - Да ты невесомая, как облачко, а сейчас и хмуришься, как тучка.
  Теперь была моя очередь веселиться.
  -Облачко, между прочим, состоит из капелек воды. И, к твоему сведению, даже самое маленькое весит несколько тонн, - ехидно ответила я. - Так что если решишь еще кому-то сделать подобный сомнительный комплимент, имей ввиду.
  И я снова рассмеялась, увидев его озадаченное выражение лица.
  -Спасибо, я учту, - в итоге ответил он, переварив информацию. А потом очень хитро на меня посмотрел и спросил, - кстати, а ты не хочешь отблагодарить своего спасителя? Я же с тобой силами делился, на руках носил...
  -Ты так перечисляешь, как будто уже определил цену по каждому пункту, - ехидничала я.
  -Конечно, - он согласно кивнул, - по одному поцелую за действие.
  -Вот уж нет, о таком надо предупреждать заранее, - фыркнула я, - Знала бы расценки - взяла бы себя в руки и не упала в обморок на разрядке.
  Я попыталась свести все к шутке, меня немного напугал блеск в глазах Криса. Он вроде просто играл, но уже предвкушал победу.
  -Хорошо, - легко согласился он, заставив меня еще сильнее напрячься, - но ты же не сможешь отказать мне в желании отблагодарить свою спасительницу?
  И не дав мне и секунды, чтобы выразить возмущение, зарылся рукой в мои волосы, надавил на затылок и сам подался вперед, прикасаясь губами к губам...
  -Кхм! Вы постелью не ошиблись, не? - ехидно и даже зло спросил Джер, неожиданно появляясь рядом с нами. - Костями будете греметь в другом месте. Выметайтесь.
  Крис разжал руки и ноги, и я мгновенно спрыгнула на пол, стараясь держаться подальше от обоих мужчин. Они сверлили друг друга злыми взглядами, но молчали. А я обратила внимание на объемный сверток в руках Джера. Он, как и обещал, зашел на склад и принес мне новое платье? Это было так приятно, что я против воли широко улыбнулась, с благодарностью смотря на мага.
  А он смотрел все так же зло, когда повернулся ко мне. Швырнул сверток на кровать и скомандовал:
  -Переодевайся и иди, тебе еще на занятия надо успеть, - после чего снова перевел взгляд на Криса и начал ехидничать, - не забудь одолжить подружке чулочки, ты же всегда с собой носишь запасные?
  И, не дожидаясь ответа, развернулся и вышел из комнаты. Я подхватила сверток, оказавшийся неожиданно тяжелым и с надеждой посомтрела на Криса:
  -У тебя правда есть запасные чулки?
  -И ты туда же?! Издеваешься? - вспылил он, подскакивая на кровати. Меня немного напугала эта вспышка, я даже несколько шагов назад сделала, практически упираясь в дверь, ведущую в ванну.
  -Н-н-нет, - заикаясь ответила я, - просто с голыми ногами холодно и неприлично. Не злись.
  Воздушник резко успокоился и даже улыбнулся.
  -Иди, действительно, одевайся. А то на занятия не отпущу, - и нагло подмигнул, после чего принялся рассматривать мое одеяние, - тебе очень идут мужские рубашки, обязательно подарю тебе свою.
  На этой странной, но многообещающей фразе я скрылась в ванной. Что-то непонятное происходит, надо будет с Ирмой посоветоваться... Гарх! Я же сейчас опоздаю, если буду возиться! Максимально быстро привела себя в порядок, смочила волосы водой, чтобы хоть как-то уложить, умылась и стала одеваться. А развернув сверток, поразилась в который раз за утро.
  Вместе с платьем, аккуратно завернутые в салфетку, лежали ринеты и сдобная булочка.
  Надела платье и вышла из ванны, задумчиво рассматривая свой завтрак. И вот что это все значит?
  Джера в комнате не было, а спрашивать совета у Криса мне было неловко. Моя сумка валялась около входной двери, убрала еду туда и застыла на пороге, остановленная окликом Криса.
  -Рыбка, подожди пару минут, провожу...
  -Не надо! Я сама дойду, уже опаздываю!
  И сбежала.
   В коридоре сразу наткнулась на осуждающий взгляд неизвестного магистра, покраснела, опустила голову и больше не поднимала глаз, пока не оказалась на улице. Боюсь себе представить, о чем подумали преподаватели, которых я встретила. Ох, Калерис, хоть бы никто из них у меня не вел!
   Быстрым шагом дошла до целительского корпуса, забежала к дежурному лекарю, который за минуту вылечил мое охрипшее горло, и поднялась в аудиторию, где проходило наше первое занятие. Все уже сидели на местах и ждали магессу Корслау, но меня обрадовал другой факт. Вместе с одиннадцатью моими одногруппницами, в аудитории сидела Ирма, заняв для меня местечко рядом!
  -Ты чего опаздываешь? - шепотом спросила Ирма, как только я села рядом. Одновременно с этим вошла преподавательница и, быстро поприветствовав, стала писать на доске план сегодняшнего занятия.
   -Потом расскажу. Это нечто! А как ты здесь оказалась? - в свою очередь спросила я.
   -У нас сегодня утром нет занятий по Красоте, вот и решила на твою специализацию посмотреть.
   Магесса, заметив наше перешептывание, неодобрительно покачала головой.
   -Сейчас прослушаете, потом не будете знать, что делать в экстренной ситуации. А от этого жизни человеческие будут зависеть.
   Теперь уже вся группа смотрела на нас с осуждением, так что мы замолчали и стали быстро переписывать план занятия. Это оказалось неожиданно интересно, у нас сегодня действительно будет практика, и Джер ошибся. Потому что никаких фантомов в плане не было, зато были настоящие живые адепты. Магесса Корс собиралась отвести нас на факультет Духа!
   -Сегодня у избранников Эфира первые практические занятия, они учатся налаживать контакт со своей стихией. Для этого им, в отличие от здесь присутствующих, надо погружаться в транс. Кто мне ответит, чем опасно такое состояние для организма?
   Магесса окинула аудиторию внимательным взглядом.
   -Резкое повышение или понижение давления, - ответила одна из адепток.
   -Риск слишком глубокого транса и как следствие - погружение в кому, - добавила другая.
   -А я слышала, что когда избранники Эфира находятся в состоянии транса, их душа отделяется от тела и в этот момент туда может заселиться другая сущность, - неожиданно ответила Ирма.
   Я с интересом переводила взгляд со своей подруги на преподавательницу и обратно. И если предыдущим адепткам она одобрительно кивала, то теперь нахмурилась.
   -Да, это действительно так. Но это не относится к нашей деятельности, - напомнила она. - На сегодняшней практике мы будем заботиться об их физическом состоянии. И сразу добавлю, чтобы вы не волновались, во избежание подобных инцидентов с переселением, преподаватели ставят на каждого адепта факультета Духа специальную защиту.
   Ирма хмыкнула, но больше ничего не сказала. А я решилась задать вопрос.
   -У избранников других стихий может быть энергетическая травма, если не справятся с потоком сил. У избранников Эфира все так же?
   -Очень хороший вопрос. Для вас, адептка Марлоу, - сверившись со списком сказала она, - это будет сегодня дополнительным заданием. Будете анализировать соответствие физического состояния и энергетического, чтобы определить, есть ли тут закономерность.
  Ох, лучше бы я молчала. Ирма сочувствующе похлопала меня по плечу, но ничего не сказала. Инструктаж был короткий, каждая адептка получила персональный набор для оказания первой помощи, после чего магесса вывела нас из аудитории и повела в главный корпус. Как оказалось, избранники эфира занимали весь верхний этаж, своего отдельного здания у них не было.
  Нас завели в странную аудиторию: шторы на окнах плотно задвинуты, вдоль стен стоят узкие кровати, по центру 12 небольших отдельных столов со стульями, за которыми сейчас сидели избранники Эфира. Все как один с фиолетовыми прядями в волосах, бледными лицами и отстраненными пустыми взглядами. Довольно жуткая картина, если честно. Магесса Корс распределила нас следить каждую за своим подопечным, а мне в напарницы еще и Ирму поставила, поскольку для нее подопечного не нашлось. Зато нашим будущим пациентом оказалась девушка - фаворитка Эфира, у нее вся голова была фиолетовой, что говорило о высочайшем уровне силы. А значит о нашей особой ответственности. Ох, чую, будет что-то интересное!
  Но все оказалось довольно скучно.
  Преподаватель с факультета Духа прочитал своим адептам краткую лекцию по основам погружения в транс и призвал к началу самостоятельной практики. Адепты синхронно кивнули, встали из-за столов и закатили глаза, укладываясь на специальные койки. Теперь хотя бы стало понятно, зачем в учебной аудитории кровати.
  Мы взяли стулья и сели рядом, поминутно проверяя состояние. Но через некоторое время, когда все известные мне методы диагностики я опробовала, стало откровенно нечем заняться. Я даже позавидовала одной из наших, у ее подопечной скакнуло давление и кровь из носа пошла... Эх, я бы за пару секунд ее остановила!
  -Эй, ты чего так жадно уставилась? Там же кровь! - брезгливо прошептала Ирма и повернулась к нашей пациентке.
  -Ничего ты не понимаешь, - отмахнулась я, - им хоть весело сейчас.
  Постепенно избранники эфира все стали страдать одной и той же проблемой перепада давления и обильным носовым кровотечением, и только состояние нашей подопечной не менялось. Адептки суетились, дергались, магесса Корс внимательно следила за их действиями, не обращая на нас с Ирмой никакого внимания. Подруга заговорщицки мне подмигнула и тихо предложила:
  -Может, тоже повеселимся?
  Я заинтересовалась.
  -Что ты придумала?
  Ирма наклонилась ко мне и зашептала:
  -В отличие от этих неудачников, наша вошла в самый настоящий транс! Предлагаю задать ей несколько вопросов о будущем, она же по специальности пророчица.
  Я покачала головой, опасливо оглядываясь на магессу Корс. Кто знает, не влетит ли нам за подобную самодеятельность? Правильно поняв мою нерешительность, Ирма добавила:
  -Не дрейфь! Если что, скажем, что это для твоего исследования, она же сама задание такое дала!
  Я подумала еще пару секунд и согласилась. Интересно же!
  -Что будем спрашивать?
  -Да что угодно, - легкомысленно ответила Ирма, и наклонилась к самому уху девушки:
  -Что будет завтра на обед? - зловещим шепотом спросила она и хихкнула.
  -Овощи, рыба, сок, - тихим бесцветным голосом ответила пророчица.
  -А на ужин?
  -Рагу, мясо, ягодный пудинг, морс. - И вроде все такое жизненное, бытовое, а звучало жутко, говорила пророчица как будто из-за грани!
  -Давай, теперь ты спроси что-нибудь, - подначивала Ирма.
  А я растерялась, спросить о самом важном было страшно. Готова ли я услышать ответ? Пока я размышляла, что можно спросить, Ирма снова наклонилась к Избраннице Эфира, но теперь спросила уже серьезным тоном:
  -Когда я выйду замуж за Джерсина Фарлау?
  А я опешила... Она про Джера спрашивает? Которого видела один раз меньше минуты? Задумавшись, чуть не пропустила еле слышный ответ провидиы:
  -Никогда...
  Ирма нахмурилась, а я, не знаю почему, широко улыбнулась.
  -Хм, странно. Может, напутала с именем? - задумчиво пробормотала она, - Или надо изменить формулировку? Так. Когда я выйду замуж? - шепнула Ирма провидице новый вопрос.
  -Через три декады и четыре дня, - четко ответила та.
  Мы с Ирмой шокировано переглянулись, это же совсем скоро! Что такое три декады? Чуть больше одной луны!
  -А за кого? - уже как-то робко спросила Ирма.
  -Стихия подскажет.
  И пока Ирма переваривала полученную информацию, я решилась задать самый важный вопрос:
  -А я вернусь домой? - тихонечко прошептала я, чтобы никто не услышал.
  -Да.
  Всего одно короткое утверждение заставило что-то яркое и теплое расцвести у меня внутри.
  -А... когда?
  Хотя этот ответ был уже не настолько важен, главное сам факт, что я смогу вернуться! Уверенность, что моя цель точно осуществима, окрыляла. Что может быть чудеснее?
  -Когда узнаешь, где дом.
  Логично, информации по Техно крохи, я даже не знаю координат мира. Но, как говорится, дорогу осилит идущий.
  -Ладно, потом разберусь. -пробормотала Ирма, - Давай-ка спросим еще кое что интересное... А когда у нас Гелла выйдет замуж?
  Я замерла в ожидании ответа. И хотя я точно замуж не собиралась, пока, во всяком случае, но это же предсказание судьбы! Кто бы отказался от такого знания? Может по этому ответу я точнее пойму, когда вернусь к семье?
  -Что вы тут устроили?! - прогремел над нашими головами вопрос преподавателя по трансу. Магистр явно злился, его взгляд обещал нам большие неприятности.
  -Выполняем задание магессы Корс, - наивно хлопая ресничками ответила Ирма. Магистр сразу как будто сдулся, и уже не так враждебно посмотрел на нас. Но самое паршивое, что за их громкими переговорами я так и не услышала ответа на вопрос!
  Но благодаря тому, что я пристально вглядывалась в лицо нашей пациентки, успела заметить момент, когда у нее начался припадок: по телу прошла волна дрожи, после начались мелкие судороги. Я действовала машинально, положила руки ей на грудь и настроилась, посылая энергетические сигналы, снимающие спазмы. К мои действиям подключился и магистр, он положил пальцы на виски девушки, выводя ее из транса и возвращая в тело. Я внимательно следила за его манипуляциями на тонком плане, было интересно увидеть, чем душа к телу привязана. Но видимо это знание доступно только избранникам Эфира.
  Ирма потянула меня за рукав платья, привлекая внимание. Оказывается, все уже ушли из аудитории, и только мы до сих пор занимались пациенткой. Точнее, Ирма скучала, разрисовывая тетрадный лист, а я с любопытством наблюдала за действиями магистра.
  -Идем уже? Не хочу на обед опоздать, - тихо предложила она.
  -Уже обед? - не поверила я, - вроде первое занятие только началось!
  -Вообще-то мы тут без перерыва уже два отсидели, - проворчала Ирма. Ее, очевидно, Лекарское дело не впечатлило. Хотя, на мой взгляд, занятие было необыкновенно интересным. Особенно часть с предсказанием.
  -Тогда пойдем, - согласилась я и попрощалась с магистром. Он продолжал работать с фавориткой Эфира, все еще находящейся в трансе, и только кивнул нам, разрешая удалиться. - Ты куда? - недоуменно спросила я. Просто Ирма вместо того, чтобы идти в столовую, повела меня на третий этаж главного корпуса.
  -Сначала к алхимикам, потом к артефакторам. Надо забрать заказы.
  -Погоди, так они же в отдельных корпусах, сейчас то мы куда идем? И что за заказы?
  -Я договорилась о месте встречи. Все, молчи и учись.
  На третьем этаже располагались пока неизвестные мне учебные аудитории, напротив двери с номером 3-1-7 мы остановились. Ирма мгновенно преобразилась, вроде ничего не изменилось во внешности, но общее впечатление теперь можно было охарактеризовать двумя словами 'восхитительна и беззащитна'.
  -Учись, - пропела она, хлопая ресницами, - в жизни очень пригодится.
  Я хмыкнула, но попробовала скопировать ее позу.
  -Не так, голову чуть наклони. Молодец. И глаза пошире раскрой, ты должна выглядеть так, будто потерялась.
  Я рассмеялась.
  -Прости, это все же не мое.
  -Твое-твое, - проворчала она. - Это всеобщее женское. Ничего, еще научишься.
  Из аудитории стали выходить адепты, многие бросали на Ирму заинтересованные взгляды, но она смотрела сквозь толпу, явно высматривая кого-то конкретного. Наконец из дверей вышел избранник Воды и направился прямо к нам. Высокий, широкоплечий, черноволосый с темно синими прядями, я даже засмотрелась.
  -Привет, - улыбнулся он нам обеим, продемонстрировав обаятельные ямочки на щеках, - все готово, держи, - он передал Ирме несколько пузырьков с разноцветными жидкостями и насмешливо добавил, - Все подписано. Надеюсь, не запутаешься.
  На него, кажется, совсем не подействовали 'женские' уловки, во всяком случае, смотрел он на нас дружелюбно, но без привычного Ирме восторга.
  -Кстати, я Лестер, - представился он, кивая мне, пока Ирма проверяла надписи на пузырьках.
  -Гелла, - О чем дальше говорить я не знала, потому ляпнула первое пришедшее в голову, - кстати, ты чувствуешь, что сегодня будет дождь?
  -Конечно. Там и увидимся, - улыбнулся он и снова повернулся к Ирме, - Все в порядке?
  -Да, благодарю, - томно, с придыханием ответила она, стреляя глазками сквозь полуопущенные ресницы.
  Лестер на это только фыркнул.
  -Удачной охоты! - весело пожелал он, развернулся и пошел к лестнице.
  Ирма, кажется, злилась, а я с восхищением смотрела вслед парню и улыбалась. Пока не почувствовала на себе чей-то тяжелый взгляд.
  Но это ощущение быстро исчезло. Я обернулась, желая понять, кто на меня смотрел, и увидела спину удаляющегося по коридору Джера! Откуда он тут взялся, вел занятие? И почему так на меня смотрел? Хотя, может я ошиблась, и это не его взгляд я всей кожей почувствовала, мало ли адептов в коридоре...
  -Ты, кстати, так и не рассказала, что вчера произошло, - задумчиво проговорила Ирма, тоже глядя вслед Джеру, - надеюсь, ты начнешь с описания того, чем успела обидеть и разозлить этого красавчика?
  Я задумалась и помотала головой.
  -Это еще кто кого обидел! - я описала ей ночные злоключения, издевательства, адскую боль от разрыва связи. И Джера, спокойно наблюдающего за моими мучениями.
  -Ничего себе, - Ирму явно шокировал мой рассказ. Оказывается, она успела напридумывать романтических причин моего отсутствия, правда в ее воображении моим 'героем' быт Тед. - Ладно, идем к артефакторам, по пути расскажешь, что дальше было.
  Мне отчего-то совсем не хотелось делиться странными событиями сегодняшнего утра, слишком это все было личным. И хотя мне нужен был совет и Ирме я уже начала доверять, но интуиция так и вопила, чтобы я молчала. Никому не рассказывала про хвост. Да и странное поведение Криса тоже требовало осмысления. Так что я решила сначала сама спокойно все обдумать, разложить по полочкам, а потом уже рассказать все Ирме и попросить совета. А сейчас просто перевела тему.
  -А что за пузырьки передал тебе Лестер?
  Услышав это имя, Ирма отчетливо скрипнула зубами.
  -Все самое нужное. Бодрящее зелье, сонное и самое главное - нейтрализатор для приворотов. Меня часто ими напоить пытаются, так что превентивно пью по несколько капель в день. Не прельщает меня как-то перспектива стать чьим-то верным хвостиком.
  Я удивленно вскинула брови, ничего себе у кого-то жизнь насыщенная. Заметив мою реакцию, Ирма добавила:
  -Да, меня уже и в общаге вчера вечером 'угостить' пытались, но у меня нюх на такие напитки, сама понимаешь.
  Тут я согласилась, стихия Воды давала возможность интуитивно ощущать все жидкости и их свойства. Потому и шли маги воды в алхимики, работы для нас простая и выгодная, разнообразные зелья и лекарства всегда пользуются спросом.
  -Ирма, а Лестер, он кто? Как вы познакомились?
  Подруга поморщилась.
  -За мной с самого поступления один боевик таскался, симпатичный, но бесперспективный. Я его отшивала, сразу дала понять, что без шансов. И тогда он обратился к Лестеру, и тот сварил приворотное зелье. Дальше рассказывать?
  Я помотала головой, и так понятно. Зелье она почувствовала, потом нашла изготовителя и потребовала с него услугу, в счет морального ущерба. И наверняка еще пригрозила подачей жалобы, а это как минимум штраф, как максимум исключение...
  -Вообще с этим Лестером явно что-то не так. Может он вообще мужчин предпочитает? - задумчиво проговорила Ирма. Мы уже спускались по лестнице на первый этаж, и я чуть не споткнулась, услышав это заявление.
  -С чего ты взяла? Мне он показался вполне обычным...
  -Он на меня не реагирует, понимаешь? Это не нормально, - Ирма остановилась около выхода из главного корпуса и нахмурилась, пытаясь сориентироваться. Опять мы вместо столовой направились в другую сторону! В этот момент я вспомнила, что у меня в сумке еще лежит принесенная Джером булочка, достала ее и откусила кусочек. Настроение резко скакнуло вверх.
  -Ну, может, ему другие девушки нравятся, другого типа внешности? Или может он уже влюблен в кого-то? Мало ли причин...
  Ирма хмыкнула и указала на влюбленную парочку адептов, сидящих на лавочке. Парень обнимал девушку за талию и что-то нежно шептал на ухо, заставляя ее краснеть и смущенно улыбаться.
  -Ты не понимаешь, мужчины всегда реагируют. Вот, смотри.
  Ирма подошла к сладкой парочке, и, обращаясь к парню, начала смущенно говорить о том, что заблудилась и что ей неловко его отвлекать, и как она была бы благодарна, если бы он подсказал ей, как найти мастерские артефакторов. Минута лепета и хлопанья ресницами, и парень не только объяснил дорогу, но и предложил Ирму проводить, а потом и вечером встретиться. Ирма отказалась, рассыпалась в благодарностях, извинилась и ушла, а парень смотрел ей вслед, игнорируя раздраженный взгляд своей подружки.
  С ума сойти.
  -Вот, это нормальная реакция. Понимаешь?
  Я помотала головой, по-моему тут не было ничего нормального.
  -Это какая-то особая магия?
  -Нет, скорее опыт и понимание мужской натуры.
  Следуя указаниям парня, мы дошли до мастерских. Ирма подвела меня к одной из лавочек, попросила подождать, а сама уверено зашла в дверь с номером 17. Судя по вывеске рядом, в этой мастерской занимались изготовлением зачарованных книг и тетрадей, которыми мы пользовались на занятиях.
  Мысленно поблагодарив Джера за заботу, я с удовольствием доела булочку и достала ринет. Мне этот красный фрукт всегда нравился, по вкусу он был похож на сладкое, но очень твердое яблоко с большой круглой косточкой в центре. Но иногда так хотелось полакомиться чем-то знакомым с детства... Не понимаю, почему маги при переселении с Альмы не привезли сюда привычные овощи и фрукты? Семена явно не заняли бы много места.
  Вслед за ностальгией накатила грусть. Всего восемь лет назад я жила в подземном убежище на Альме, ходила в школу и собиралась пойти по следам своей семьи - стать инженером. Да, жить в умирающем мире мало радости: искусственный свет, дыхательная маска с фильтрами, консерванты, тепличные растения... Но тогда я не знала другой жизни и была счастлива, как и любой ребенок, которого любят родители и балуют старшие братья. И совсем не важно, богатая семья или бедная, не играет роли социальный статус, когда есть дом, где тебя всегда кто-то ждет.
  Из грустных воспоминаний меня выдернул бодрый голос Ирмы:
  -А вот и твой заказ, - весело проговорила она, впихивая мне в руки небольшую тонкую тетрадь, даже скорее блокнот.
  Я удивленно вскинула брови.
  -Ты ничего не путаешь? Я точно ничего такого не заказывала, у меня тетрадок полный комплект.
  -Заказывала, просто не знала об этом. Самая нужная вещь! Идем, за обедом все расскажу!
  Мы направились в сторону столовой, я машинально раскрыла блокнот, полистала. Ничего особенного, самая обычная бумага, чистые листы нанизаны на металлические кольца, плотная коричневая обложка без надписей, только на внутренней поверхности в уголке выгравированы золотые цифры 13752.
  Мы набрали на подносы еду и устроились за уже привычным столиком.
  -Вот смотри, у меня номер на 1 меньше, - она показала гравировку в своем блокноте, - вписываешь эти цифры вот сюда, добавляешь мое имя. Ага, вот так. Теперь смотри, - она перелистнула титульную страницу моего блокнота, и на первой появился золотой заголовок 'ИРМА'. После этого она открыла свой, повторила манипуляции, вписав мои номер и имя. После этого на листе с моим именем она написала: 'Классно, да?' и пририсовала стрелочку... После чего ее сообщение появилось в моем блокноте!
  'Очень!' - ответила я и убедилась, что сообщение мгновенно появилось в блокноте Ирмы.
  -Вот. Теперь мы сможем общаться, несмотря на то, что ты в своей закрытой общаге будешь. Да и на будущее полезно, у половины Магистерии такие тетрадки есть.
  Я хмыкнула, еще раз рассматривая простенький артефакт. Мысленно я сравнивала его с наладонником, которым пользовалась на Альме: тот позволял не только текстовые сообщения передавать, но и голос или вообще объемные голографические изображения. И это была только одна функция из множества. Все-таки иногда техника превосходит магию по всем параметрам.
  Но за неимением альтернативы и такой волшебный блокнот можно считать гениальным изобретением. Ничего лишнего, одна главная функция. Простой, понятный и, кстати, не требует ежедневной подзарядки.
  -Наши с тобой тетрадки рассчитаны на 15 собеседников, видишь, сколько на первом листе строчек для номеров? И в самой тетрадке потом столько же листов, по одному для каждого. Но артефактор сказал, что за дополнительную плату сможет добавить еще странички.
  Ирма с довольным видом улыбалась, явно прикидывая, чьи номера впишет первыми.
  ***
  После обеда мы направились на сдвоенную лекцию по основам магических плетений, заняли столик около окна и тихонько переговаривались, ожидая появления преподавателя. И лично я совсем не ожидала, что к нам с Ирмой начнут цепляться.
  -Ой посмотрите, кто тут сидит. Две подстилки высокородные, - громко высказалась избранница Огня, сидящая за соседним столом. Ее слова были встречены парой одобрительных хмыков. - Попользуются и бросят вас, как сливают грязную воду после мытья.
  Я предпочла проигнорировать это заявление, но Ирма явно оскорбилась. И спросила, обращаясь ко мне, но поглядывая на красноволосую девицу:
  -Как думаешь, легко ли живется тем, кого никто не любит? - я пожала плечами, не понимая, какого ответа она ждет. Ирма же повернулась к огненной и сладким голосом спросила, - Вот ты глупа и некрасива, расскажи, как ты с этим живешь? О самоубийстве не думала?
  Красноволосая нелепо открывала и закрывала рот, не находясь с ответом и прожигая ногтями поверхность стола. Ох, Ирма с огнем играет, эта же и сорваться может!
  -Знаешь, - заботливо посоветовала Ирма, - если бы я меня было такое лицо, как у тебя, я бы в суд подала на родителей!
  У Ирмы был такой участливый взгляд, как будто она искренне переживает за судьбу нашей злобной одногруппницы. Лицо избранницы огня стремительно краснело, действительно становясь все более непривлекательным. Ее подружки что-то зашептали, пытаясь успокоить и не дать сжечь половину аудитории.
  Так и не дождавшись какой-то осмысленной реакции, Ирма продолжила, обведя свидетельниц нашего диалога тяжелым взглядом.
  -Девушки, если мы вас раздражаем, вы всегда можете пойти забиться в уголок и тихо поплакать. Терпеть оскорбления мы не станем, ни прямые, ни косвенные, - убедившись, что внимание всех девушек аудитории приковано к ней, Ирма широко улыбнулась и подмигнула, - с нами гораздо выгоднее дружить.
  Несколько девушек, до этого молча наблюдающих за начинающимся скандалом, пересели к нам поближе. Ирма окинула их внимательным взглядом, как полководец свою будущую армию, и удовлетворенно кивнула.
  -Всем встать, - раздался властный женский голос от двери аудитории. Там стояла высокая пожилая магесса Земли с очень строгим выражением на лице. Мы подчинились и молча встали, с интересом разглядывая преподавательницу. - Добрый день. Мое имя Линнейра Ристенлау, можете обращаться ко мне магесса Ристен. Теперь пересаживайтесь, сегодня занятия в парах с разными стихиями.
  Мы с Ирмой недоуменно переглянулись, перед нами за столом сидели две девушки воздушницы, я поменялась местами с одной из них. Было непонятно, зачем нам дали такое указание, магия стихий оперирует разными энергиями, и совместная практика просто невозможна. Но спорить и спрашивать никто не решился.
  -Итак, сегодня у нас первое занятие по теории плетений. Как вы все знаете, плетения помогают придать форму стихийной энергии для получения какого-то определенного результата. Кроме плетений для подобных целей используются так же символы и вербальные формулы, соответственно на них построены ритуальная магия и заклинания. Их основы вы будете изучать с другими преподавателями.
  Убедившись, что вся аудитория внимательно слушает, магесса продолжила.
  -Изначально факультет, на котором вы все учитесь, носил другое название. Кто знает, какое? Никто? - удивилась магесса после минуты тишины, что ж, тогда сделаем небольшой экскурс в историю.
  Оказалось, что ныне Бытовой факультет был переименован всего десять лет назад, а до этого он носил гордое имя факультета Универсальной магии! Сам термин был нам не знаком, никто из адептов, похоже, даже не слышал никогда о такой разновидности магии. Так что все с двойным вниманием стали прислушиваться к словам магессы, а я для себя сделала пометку, чтобы не забыть изучить в библиотеке этот вопрос. Надеюсь, хоть сегодня удастся туда добраться.
  -Курс теории плетений вы будете изучать на протяжении всех пяти лет обучения, он является важнейшей основой универсальной магии, которую теперь снисходительно именуют бытовой.
  После этого магесса подошла к доске и нарисовала схему простейшего плетения, позволяющего создать сферу силы. У избранников Огня при использовании такой формы получался огненный шар, у нас водный, у земляных - каменный и так далее. То есть одно и то же плетение в зависимости от стихии избранника давало разный результат.
  -Так, не стесняемся, создаем сферы и удерживаем на ладони.
  Мы послушно воспроизвели плетение и наполнили силой, магесса придирчиво осмотрела полученные результаты, удовлетворенно кивнула и вернулась к доске, начертив сложную схему нового, неизвестного нам плетения. Я быстро открыла тетрадь для записей и перерисовала, обратив внимание, что все остальные делают то же самое.
  -А теперь смотрите внимательно.
  Магесса медленно, чтобы мы могли следить за процессом, повторила схему нового плетения. После этого воспроизвела простейшую сферу силы. Но когда она наполнила плетение энергие Земли, произошло невероятное!
  На ее ладони лежал огненный шарик!
  Небольшой, но удивительно яркий. Аудитория взволнованно зашумела, это было невероятно. Не могут избранники Земли вот так оперировать стихией Огня! Никак! Это же нарушение всех законов магии!
  -Так, тихо! - прикрикнула магесса Ристен, призывая адептов к порядку - все обсуждения в конце занятия. Если будете внимательно слушать, возможно, и вопросов не останется.
  Дождавшись тишины, магесса продолжила лекцию, явно наслаждаясь жадным вниманием аудитории. Просто каждый из нас попробовал воспроизвести плетение, но оно оказалось для нас слишком сложным. Пока что.
  -Это плетение - базовый преобразователь энергии. Записывайте. - это указание было лишним, каждый адепт и так фиксировал слова магессы. Довольная преподавательница продолжила, указывая на один из элементов схемы, - обратите внимание вот сюда. При изменении направления вот этого потока энергии, на выходе мы получаем любую стихию.
  Зал ахнул. Это же... переворот! Революция!
  Кто-то из адептов не выдержал и задал вопрос, волнующий всех:
  -Магесса Ристен, разрешите все же задать вопрос сейчас? Почему это плетение не используется повсеместно? Даже боевых магов формируют в специальные отряды из представителей разных стихий!
  -Я как раз и собиралась рассказать об этом, - недовольно ответила магесса, - у данного плетения и его вариаций есть два существенных ограничения. Первое - это поток силы. Как вы уже поняли, данное плетение является дополнительной приставкой к основному, но воспользоваться ею может только средний или слабый маг. Сильный поток энергии просто рвет плетение-приставку. Понимаете, почему?
  Адепты неуверенно кивнули, а мне все было предельно ясно. Например, сильный огненный маг используя простейшее плетение сферы может одним 'шариком' прожечь толстую стену из бревен, но неспособен заниматься тонким выжиганием узоров. Просто потому что мелкая работа требует выплескивать силу по капелькам, что при большом резерве и широком энергетическом канале сделать практически невозможно.
  -Вторая причина, - продолжила лекцию магесса Ристен, - заключается в потере энергии при трансформации. Например, если я захочу создать ураган, используя стандартное плетение стихии Воздуха, придется преобразовывать родную мне Землю. Я вложу много сил, которых хватило бы, например, на Каменный град, а на выходе получу маленький смерчик, мощности которого хватит только на то, чтобы волосы высушить.
  На этих словах магесса скривилась.
  -Именно из-за этого универсальную магию перевели в разряд бытовой. Слишком сложные плетения, которые применить можно только в очень узких областях. Надеюсь смогла ответить на ваш вопрос. Теперь пишем формулу расчета потери энергии при преобразовании.
  Следующий час мы изучали формулы и решали задачи, вычисляя потери при использовании разных стандартных плетений. Моя соседка, воздушница по имени Лорна, оказалась вполне нормальной и приветливой, мы отлично сработались, по очереди предлагая разбирать плетения наших стихий. Минут за десять до конца занятия магесса выдала нам листки с домашним заданием и попросила:
  -Еще минуту внимания, меня попросили оставить немного времени в конце занятия, чтобы сделать объявление.
  Она посмотрела на дверь, привлекая и наше внимание. А там стоял Джер и со скучающим видом разглядывал адепток. И как мы все его раньше не заметили? Девушки машинально стали поправлять прически и принимать более выгодные позы, мне было даже немного смешно наблюдать за этим.
  -Итак, Джерсин, что за объявление? - поинтересовалась магесса Ристен.
  Джер прошел к доске, удостоверился, что все внимательно его слушают и проговорил недовольным тоном:
  -С этого года для всех желающих в программу обучения вводится дополнительный факультатив по основам боевой магии. Если вы хотите подтянуть свои знания в этой области, запишитесь в секретариате у куратора. Занятия начнутся со следующей декады, - он окинул взглядом аудиторию, явно недовольный, что столько глаз горят энтузиазмом, - Предупреждаю сразу, тупым, ленивым, мнительным, слабым и капризным на моих занятиях не место. Буду гонять всех одинаково, без скидок на пол, возраст и уровень силы. Дополнительно введу систему проверки усвоенных знаний и навыков, по результатам которой буду производить регулярный отсев адептов. Имейте в виду, такое отчисление будет считаться как несданный экзамен, и информация пойдет в личное дело. Так что советую пять раз подумать, насколько вам это реально нужно.
  После этих слов он развернулся и, не прощаясь, вышел, напоследок хлопнув дверью.
  Девушки восхищенно ахнули, провожая взглядами избранника Молний. Немногочисленные парни нашей группы загалдели, обсуждая перспективы изучения боевой магии. Никто не ожидал, что нам представится такая возможность! Я и сама хотела изучить основы и планировала делать это по книгам, но с преподавателем же гораздо лучше! Тем более таким, как Джер. Он явно профи.
  Переглянулись с Ирмой и синхронно кивнули. Обязательно пойдем записываться!
  Описанные Джером трудности меня не особо смущали, учиться я любила. А что касается недостатка силы, его я планировала компенсировать ловкостью и изобретательностью.
  Вообще, по силе маги отличались по двум основным параметрам. Объем внутреннего резерва показывал, сколько энергии стихии маг способен одномоментно накапливать, удерживать в себе и использовать. Энергетический канал влиял на мощность итоговых заклинаний и скорость пополнения резерва. Я рассчитывала за счет постоянной практики немного раскачать и увеличить свой резерв, параллельно расширяя канал.
  Это вполне возможно, поскольку в процессе обучения я буду прокачивать через себя много энергии, постоянно пополняя резерв с помощью личного источника. Так что шансы перейти с четверки на тройку у меня очень хорошие.
  -И чему ты улыбаешься? - неожиданно спросила Ирма. Я задумалась и не заметила, что магесса нас уже отпустила, народ постепенно выходил из аудитории.
  -Да так, своим мыслям.
  Ирма посмотрела на меня с подозрением.
  -Влюбилась?
  -Вроде нет, - я сделала вид, что задумалась и весело добавила, - ничего особенного не чувствую, подозрительных симптомов нет.
  И мы вслед за большей частью группы потянулись в секретариат записываться на факультатив по боевой магии. Процесс затянулся, поскольку нас было много, список один, а вписываться надо было обязательно лично. В итоге мы были чуть ли не последними, когда я дописывала свою фамилию, из кабинета вышла куратор Несс.
  -Так, все бегом на разрядку, завтра запишетесь!
  ***
  К полигону я шла на подгибающихся ногах. Воспоминания о вчерашней разрядке и особенно ее последствиях вызывали навязчивое желание развернуться и убежать. Ирма пыталась меня приободрить, но ей это плохо удавалось, слишком свежи были неприятные впечатления. На полпути нас догнал Крис и приобнял меня за талию.
  -Я буду рядом, помогу, - тихо сказал он, чтобы никто не услышал. Со стороны мы наверное смотрелись очень мило, но на деле у меня подкашивались ноги и поддержка воздушника была необходима.
  А может мне выпишут освобождение?
  Безумная надежда всколыхнулась и пропала, когда я увидела на полигоне группу своих вчерашних товарищей по несчастью. Они с обреченными лицами стояли рядом и тихо переговаривались. Если их не освободили от разрядки, то и меня тоже. Ох, как бы сделать так, чтобы сегодня все обошлось?
  -Хлюпики, сюда, - недовольный оклик Джера настиг, как только мы вошли на полигон, - Марлоу, отдельное приглашение нужно?
  Я покраснела до кончиков ушей и обернулась, Джер смотрел прямо на меня.
  -Быстрее давай, - раздраженно добавил он и отвернулся.
  Я поплелась в сторону группы самых слабых, среди них были три девушки, которых я вчера уже видела в медпункте, и несколько парней. Ирма и Крис подошли вместе со мной, воздушник продолжал придерживать меня за талию и хмуро смотрел на Джера.
  -Малохольный, а ты чего пришел? Вчера мало досталось? - с намеком спросил он. Крис сжал руку в кулак, но сдержался и ничего не сказал в ответ, только крепче обнял. Заметив этот жест, Джер нахмурился и подошел ближе. - Вам нельзя быть рядом во время разрядки, - серьёзным тоном очень тихо проговорил он, - связь я оборвал, но она может и восстановиться. Сами понимаете, чем это грозит.
  Я вздрогнула, представив, что ночью повторится вчерашний аттракцион боли и страданий. И потом так будет повторяться снова, и снова, и снова. Нет уж, спасибо.
  -Крис, действительно, лучше отойди на безопасное расстояние, - шепнула я. Парень хмуро кивнул, отпустил меня и растворился в толпе адептов. Ирма, с любопытством следившая за происходящим, хитро мне подмигнула и пошла вслед за ним.
  Ну вот, все меня бросили. Оставили этому извергу на растерзание.
  Джер довольно улыбнулся, кинул на меня мимолетный взгляд и вернулся к остальной группе 'хлюпиков'. Я присоединилась к ним и теперь хмуро смотрела на Джера, ожидая очередных издевок, которые незамедлительно последовали:
  -Итак, детишки, мне поручили с вами нянькаться. Потому, пока все нормальные адепты спокойно занимаются разрядкой, мы с вами будем учиться вовремя перекрывать энергетический канал. По очереди. Начинай! - Джер ткнул пальцем в стоящего ближе всего огневика-артефактора. -Позорище, - констатировал он, насильно помогая адепту перекрыть канал отдачи, - вы должны сами чувствовать свой предел. Меры важно знать не только с выпивкой, - наставительно закончил он. - Следующий!
  Так по очереди почти вся наша группа 'хлюпиков' поучаствовала в разрядке. Четверо справились самостоятельно, остальным Джер помогал, ругаясь на чем свет стоит. Но я ясно видела, что он издевается над нами исключительно для того, чтобы разозлить и заставить самостоятельно справляться с задачей. Вроде как вызывал в нас желание доказать, что мы не безнадежны. Пока Джер возился с нами, полигон практически опустел. Адепты понуро плелись в столовую за усиленным питанием: всем хотелось восстановить хотя бы часть сил, нам ведь уже стали давать домашние задания.
  Когда очередь дошла до меня, Джер улыбнулся, видимо предвкушая мою неудачу. Мне это совсем не понравилось, я даже разозлилась, но постаралась взять себя в руки и максимально сконцентрироваться. Отдавала энергию маленькими порциями, постоянно прислушиваясь к собственным ощущениям. Да, я делала все медленно, но в итоге, как только почувствовала слабость, остановила разрядку. Фуууух, вроде все получилось.
  -А ты, оказывается, еще и жадина, - шепнул Джер, - могла бы дать больше.
  Я смутилась, но постаралась этого не показать. Я чувствовала себя выжатой почти досуха, так что со словами Джера могла бы поспорить, но сил на это не было.
   А потом я каждой клеточкой тела ощутила приближающийся дождь и широко улыбнулась.
  Если днем это было какое-то отдаленное предчувствие, то сейчас, когда мне была необходима поддержка стихии, ее проявления я начала ощущать гораздо острее. Прекрасно-чудесно, как я могла об этом забыть? Днем же обсуждали с Ирмой и Лестером, что вечером будет дождь... Хотелось замурлыкать от удовольствия, предвкушая последний летний ливень.
  Не знаю, что подумал Джер, глядя на мою широкую улыбку, но он смягчился и тоже улыбнулся, едва заметно приподняв уголки губ. И в этот момент он выглядел таким открытым, что я решилась тихо задать вопрос:
  -Почему у тебя хвост?
  Меня этот вопрос мучил весь день, я прикидывала в уме варианты, но так и не смогла до чего-то додуматься. Я точно знаю, что бывают отклонения от нормы, когда у человека копчик не срастается и внутрь не заворачивается, а превращается в короткий хвост. Но это же совсем другой случай! Не рудиментарная конечность, а самая настоящая и явно управляемая.
  Джер быстро оглянулся, чтобы убедиться, что никто не слышал вопроса. Но на полигоне уже никого не осталось, адепты разошлись, кто в столовую, кто по корпусам, мы были последними. Джер усмехнулся, сделал плавный шаг ко мне и обнял за талию.
  -Не дает покоя? - хрипловато шепнул он, задевая губами ухо и вызывая у меня волну мурашек.
  Я помотала головой, все еще широко улыбаясь. Да, я любопытная, и да, мне очень интересно. Обняла мага в ответ и осторожно провела рукой по спине. Мантия были из очень приятной ткани, но из-за обилия складок я все никак не могла нащупать, где же он скрывает хвост? Не в штанах же!
  Я продолжала аккуратно водить руками по его спине, постепенно спускаясь все ниже, когда почувствовала, что парень зеркально повторяет мои движения. Вот только моя спина закончилась гораздо раньше!
  -И что ты там ищешь? - возмущенно спросила я, пытаясь отстраниться. - У меня хвоста нет!
  -Угу. Кожа да кости, - ехидно ответил он, убирая руки.
  -К твоему сведению, там еще мышцы и сухожилия. - Я отошла на шаг назад и снова широко улыбнулась, повторяя свой вопрос, - Так откуда, говоришь, у тебя хвост?
  Джер хмуро посмотрел на меня, от былой игривости и следа не осталось.
  -Не отстанешь, да?
  Я снова помотала головой. В преддверии дождя настроение было замечательным, а если еще и мое любопытство будет удовлетворено, то станет просто заоблачно прекрасным.
  Джер тяжело вздохнул.
  -Тебя там ждут уже, - попытался он соскользнуть с темы, махнув рукой и направляясь в сторону выхода с полигона. Но женское любопытство не так-то просто сбить с толку.
  -Идем, по пути расскажешь! - согласилась я, следуя за магом и рассматривая его спину. Похоже, я ошиблась, и хвост все же спрятан в брюки. И как только не мешает?
  Джер молчал, явно не желая отвечать на мой вопрос, но меня было не остановить.
  -У меня есть несколько версий, - начала я, - но они все кажутся диким бредом. Мой первый вариант, что хвост - подарок Стихии, все же он серебристый. Не угадала?
  Джер усмехнулся и помотал головой. Игра в да-нет мне понравилась, и я решила высказать другую версию.
  -Потом мне пришло в голову, что это может быть мутация, я точно знаю, что есть морские животные с хвостами, которые молниями бьют. Только ума не приложу, как это у человека могло неожиданно проявиться?
  По реакции парня я поняла, что снова не угадала.
  -Все, версии кончились? - насмешливо поинтересовался он.
  Я тяжело вздохнула.
  -Нет, осталась еще одна, но она мне не нравится.
  -Ну, давай, удиви меня, - продолжал ехидничать Джер.
  -Ты не человек, да? Это наследственное?
  По закаменевшему лицу мага я поняла, что почти угадала. Он снова начал озираться по сторонам, проверяя, кто мог слышать наш разговор. Потом резко остановился, поймал меня за руку и притянул к себе, чтобы зло прошептать:
  -Нет, я человек. Но да, это наследственное. Проболтаешься кому - узнаю и прикопаю, поняла?
  И все это с очаровательной улыбкой. Со стороны мы смотрелись как флиртующая парочка, вот только у меня внутри все мелко дрожало от страха. Он же реально меня прибьет и не заметит! Так что я закивала, что все поняла. Джер отпустил мою руку и быстрым шагом пошел вперед. А я осталась стоять на месте, растирая запястье, на котором уже проглядывали будущие синяки.
  
  
  
  Глава 6
  
  
  Не знаю, сколько я так простояла, но в итоге собралась с мыслями и поплелась в общагу. Хотелось перекусить и бросить вещи, во время дождя они мне не понадобятся. Соседи не обращали на меня внимания, так что мне удалось спокойно проскользнуть на кухню и запастись парой пирожков. А потом уже в своей комнате я заварила бодрящий травяной сбор и все прокручивала в голове короткий разговор с Джером. Почему он так разозлился? Скрывает от окружающих свое отличие, а я неожиданно влезла в чужую тайну? Но не может же быть такого, чтобы никто не заметил, он же тут уже лет восемь учится...
  Полезла в сумку, чтобы сделать себе пометку поискать в библиотеке информацию о загадочном хвосте. Если это наследственное, значит были другие случаи, наверняка у целителей в вестниках должны быть описания... Ох, список того, что надо узнать в библиотеке все растет и растет!
  Когда разбирала учебную сумку, заметила, что блокнот для сообщений немного нагрелся. Удивившись этому факту, открыла его, и на первой странице около имени Ирмы увидела золотую звездочку. Усмехнулась, когда поняла, что это извещение о новом сообщении.
  'Гелька, собирайся, куратор всех наших собирает, на время дождя уезжаем из Магистерии!'
  И за ним еще одно сообщение.
  'Давай быстрее, все уже в холле главного корпуса собрались, только тебя ждем! Последний летний ливень!!!'
  Эх, неудобно, что время, когда отправлено сообщение, блокнот не фиксирует...
  Я быстро переоделась в спортивную форму, машинально схватила сумку, но в итоге бросила ее на стол в кабинете и побежала в главный корпус. Действительно, там уже собралась группа избранниц воды, в которой были только девушки. Под недовольными взглядами сестер по стихии я встала рядом с Ирмой. Куратор Несс покачала головой, но ничего не сказала и повела нас к порталу.
  -А где парни? - шепотом спросила я у Ирмы.
  -Ушли уже четверть часа назад.
  -А куда мы вообще идем?
  -Как объяснила куратор, во избежание проблем нас отведут на специальную полянку за границей Арана.
  Наверное, правильное решение, все же во время буйства стихии мы перестаем себя контролировать, а так и до разрушений недалеко. Если даже я со своим мизерным резервом умудрилась как-то раз затопить все поля с посевами в нашей деревне, то боюсь себе представить, что может сотворить группа более сильных магов.
  Вроде у избранников других стихий тоже бывают такие активные взаимодействия, у воздушников во время ураганов, у огненных во время пожаров и так далее. Но я об этом мало знаю. У каждой стихии свои секреты.
  Из портала мы вышли на высокий холм, с которого Аран был виден как на ладони, взгляд как магнитом притягивали сияющие башни Магистерии. Прикинула, что мы где-то в 5 километрах от города, значит можно будет и пешком вернуться, если с порталом проблемы возникнут.
  Девушки возбужденно галдели, предвкушая грядущий ливень. Ирма молча огляделась по сторонам, а потом спросила:
  -Куратор Несс, а где наша мужская половина?
  Я удивилась ее вопросу, вроде сама должна понимать, что нас специально развели в разные стороны, чтобы уменьшить риск разрушений и спонтанных выбросов.
  -Они с другой стороны Арана. И мы сейчас разделимся еще на 3 группы, чтобы распределить поступающие силы, - куратор говорила и непроизвольно улыбалась, так же как и все радуясь дождю, - девочки, советую вам взять все, что сможете, это последний летний ливень. Ближайшие две-три декады будет тепло и сухо, а потом начнется мелкая осенняя морось, от которой и сил капля.
  Мы слаженно кивнули. Куратор быстро разбила нас на 3 группы, каждую из которых возглавила своя магесса, и отправила спускаться в разных направлениях. До первых капель мы должны были найти подходящее место, в идеале пустое поле и лесную поляну, чтобы можно было рассредоточиться и не мешать друг другу.
  Мы молча шли в сгущающихся сумерках, предвкушая грядущее. Воздух сгустился и был напоен ароматом дождя, ото всюду уже тянулись тоненькие ниточки сил. Не знаю, о чем думали другие, а я вспоминала свой самый первый ливень, который и пробудил во мне стихию Воды семь лет назад. И если до этого я ненавидела свой гипотетический дар, то в тот день, когда почувствовала, как каждая клеточка тела наполняется силой, я ощутила единение со всем миром. Я была счастлива и больше не была одинока. Это пьянящее ощущение свободы и могущества отчасти примирило меня с обстоятельствами новой жизни. И пусть я продолжала тосковать по родным, но и в этом мире у меня появилось что-то родное.
  Может странно испытывать такие эмоции к безликой полубожественной сущности, но мне приятно было думать, что где-то есть родственная душа. Со временем эта наивная вера несколько поугасла, но любовь ко всем появлениям стихии так и осталась. И вот сейчас снова! Дождь!
  Через несколько минут мы вышли к границе большого поля, густо засеянного чем-то из злаков. Урожай еще не был убран, так что магесса Локс, сопровождающая нашу группу, остановилась.
  -Не лучшее место, - вздохнула она. - Крестьяне завтра ругаться будут. Да и колоски эти колючие ужасно... - она посмотрела на небо и как по заказу ей на лицо упала первая капля дождя, вызывая широкую улыбку. - А и ладно, все равно не успеваем отсюда никуда уже уйти. Вперед! - скомандовала она, аккуратно раздвигая руками стебли и ступая на поле.
  Мы уже не обращали внимания на окружающий мир, впитывая силы, льющиеся прямо с неба. Не замечали холода и боли от мелких уколов, царапины сами мгновенно затягивались. Переполненный резерв выплескивался наружу и заполнялся снова и снова. Я уже давно не видела никого из адепток, но я чувствовала их притяжение, как капля чувствует океан, даже находясь на большом расстоянии. Все мои сестры были рядом и находились в такой же эйфории, как и я, снова и снова сливаясь со стихией в единое целое.
  Через какое-то время сознание полностью уплыло, растворяясь в окружающем мире, принося ощущение гармонии и полного спокойствия. Мы все раскачивались на этих волнах, хотя и сами были волнами...
  Я очнулась с первыми лучами солнца, счастливая и полная сил. Открыла глаза, но не торопилась встать, наслаждаясь ощущениями во всем теле. Дождь лил всю ночь, последние несколько часов я вообще не помню, но общее состояние было просто чудесным. Встала, осмотрелась по сторонам и поняла, почему крестьяне будут недовольны: кругом были примятые и поломанные колосья. Ничего себе мы порезвились на поле!
  Никого из адепток я больше не заметила, а дивное ощущение единства прошлой ночи уже ушло, так что я и почувствовать их не могла. Потому сориентировалась по солнцу и направилась в сторону Арана. Занятия никто не отменял, но мне по идее вполне хватит времени, чтобы дойти до Магистерии и переодеться. Да даже на завтрак успею, если прибавлю шагу!
  По пути ко мне присоединились еще две незнакомые избранницы Воды, которых я только мельком видела вчера. Мы все понимающе переглянулись и молча шли на учебу, радостно и широко улыбаясь своему счастью. Как и предрекала куратор Несс, утро было теплое, от вчерашних туч не осталось и следа, на ясном небе не было ни одного даже самого маленького облачка. Я хихикнула, просто мы все вчера хорошенько 'выпили'!
  Уже в Магистерии мы с девушками разошлись, они ушли в сторону корпуса алхимиков, а я пошла к своему элитному общежитию. Но когда проходила мимо главного корпуса, меня нагнал Крис.
  -Рыбка, ты куда вчера пропала? - спросил он, пытаясь меня приобнять, но я отстранилась. Костюм я высушила сразу, когда проснулась, но он все еще оставался грязным, потому портить идеальный внешний вид воздушника совсем не хотелось.
  -Да так, гуляла, - ответила я, широко улыбаясь.
  -И возвращаешься под утро и в таком виде? - шокировано переспросил он, - и такая счастливая... - добавил задумчиво. - Так с кем, говоришь, загуляла?
  Я вспыхнула от его намека, но предельно честно ответила:
  -С подружками!
  Крис сжал челюсть, но ничего не ответил. Только схватил под локоть и быстрым шагом повел в сторону общежития. На ступеньках бокового входа громко спорили Тед и Джер, но оба смолкли при нашем появлении. И пока парни обменивались грозными взглядами и многозначительными улыбками, я отцепилась от Криса и проскользнула в общагу. Ну их, пусть сами разбираются, а я хочу переодеться и позавтракать!
  Уже в комнате с удовольствием избавилась от грязного костюма, обещая себе на первом же занятии по магической чистке допросить преподавателя на предмет нужного плетения. А то позорище, адептка бытового факультета в грязной одежде! Смех один!
  Быстро приняв душ и переодевшись, почувствовала себя самой счастливой и самой голодной в мире, потому вышла из комнаты и отправилась на кухню.
  В который раз поразившись тому, что мои дорогие соседи брезгуют сами ходить за едой, собрала себе завтрак и заварила шорш. Этот напиток делался из иголок одного южного кустарника, имел насыщенный мягкий вкус с легкой горчинкой и терпкий аромат. Добавила цветочного сиропа для сладости, поставила чашку к остальной еде на поднос и отправилась в свою комнату, решив совместить завтрак с повторением вчерашних лекций.
  В холле перед комнатой резко затормозила, обозревая удивительную картину: Крис и Тед по очереди громко стучали в мою дверь.
  -И снова доброе утро. Зачем пожаловали? - широко улыбаясь спросила я, встав у парней за спиной.
  Оба подпрыгнули от неожиданности и резко развернулись, а я хихикнула. Хорошая у боевых магов реакция, а вот слух не очень.
  -К тебе, по делу, - спокойно улыбнулся Тед, заглядывая на мой поднос. - Угостишь завтраком?
  Я приподняла одну бровь. Вот же наглость! До кухни тридцать шагов сделать лень!
  -Нет уж, я охотилась и добыла себе пропитание, так что делиться не намерена, - кивнула в сторону кухни и добавила, - но вы можете попробовать повторить мой подвиг.
  А что, тут же все равны? Я же не обязана им прислуживать, мы тут все на общих основаниях, подчиняемся одним правилам, 'создающим особую атмосферу единства в обществе будущей элиты', как написано в методичке. Крис обиженно засопел, вызывая у меня широкую улыбку, а Тед усмехнулся и пошел на кухню, иронично кинув через плечо:
  -Пошли охотиться, пока время есть.
  Парни отправились за едой, а я зашла в комнату, экстренно наводя порядок. Поставила поднос с завтраком в прихожей и принялась убираться. Не то чтобы у меня было грязно, но часть вещей валялась не на своих местах, например, в спальне на спинке кровати висело нижнее белье, которое уж точно не стоило демонстрировать посторонним.
  Быстро попрятав все по своим местам, вернулась в кабинет. Сумка так и валялась на столе, куда я вчера ее бросила. Оказалось, что метким броском я еще и сбила со стола резную шкатулку с браслетом, которая упала на пол и раскрылась. Артефакт лежал на ковре рядом и укоризненно мигал двумя камушками.
  Осторожно убрав браслет обратно в шкатулку, спрятала ее в стол и дала себе зарок обязательно зайти в библиотеку и выяснить, чей же герб изображен на обороте. Все же это была просьба стихии, значит, стоит поторопиться с ее выполнением. И не важно, что я две луны безуспешно выспрашивала нужную информацию в других библиотеках, лавках артефактов и на магических ярмарках, главное не сдаваться. И хотя сроков мне не назначили, но я чувствовала, что чем раньше я справлюсь с задачей, тем лучше.
  Устроила поднос с едой на журнальный столик, достала тетрадь с лекциями и блокнот с сообщениями. Ирма ничего не писала, надеюсь, что она удачно добралась до общаги. Сделала пару глотков шорша, откусила бутерброд и начала перечитывать вчерашнюю лекцию про плетение-преобразователь. Очень меня эта тема зацепила, хотелось разобраться.
  Через несколько минут раздался стук в дверь. Я впустила парней и пригласила их в кабинет, усаживаясь за рабочий стол и уступая им оба кресла. Тед поставил поднос с мужским завтраком на мой стол и спросил:
  -А почему ты не настроишь себе доставку еды в комнату?
  Я удивленно посмотрела на парня, но не решилась признаться в своем неведении.
  -Мне просто нравится выбирать из готовых блюд, смотрю на них и сразу понимаю, чего мне хочется.
  Но для себя мысленно пометку сделала, что надо разобраться с тем, как остальные тут пищу получают прямо в комнаты. Еще один аспект бытовой магии?
  -А тут ничего не изменилось, - с ностальгией заметил Крис, оглядываясь по сторонам.
  -Так что за дело у вас ко мне было? - спросила я, прикидывая, сколько времени до начала занятий. Если наш импровизированный завтрак затянется, я рискую опоздать на первый урок Красоты.
  Тед нахмурился, но в итоге ответил.
  -Ты же знаешь, что в этой комнате раньше жил Джер? - уточнил он, а я просто кивнула. - Так вот, вчера вечером он почувствовал, что активировался один из его родовых артефактов связи. Потому утром примчался и вытащил меня из постели, требуя оформить пропуск по статье 'экстренные обстоятельства'. Джер утверждает, что артефакт в его старой комнате, - я вздрогнула, заподозрив невероятное, но потом отбросила эту мысль, браслет ведь женский. - Уж не знаю, как это могло произойти. - Тед развел руками.
  -Может магистр, который собирал вещи Джера, пропустил какой-то из тайников? - предположил Крис, а потом посмотрел на меня и улыбнулся, - рыбка, ты потрясающе готовишь!
  -Я тебе только шорш заварила, тут большого ума не надо, - отмахнулась я, - тайник? Хмм...
  Эта тема меня заинтриговала. Я все гадала, зачем Джер рвется в свою старую комнату? А где-то тут спрятан клад! Ведь явно же дело не в дополнительной комнате или большом окне, не настолько плоха преподавательская общага.
  -Поскольку сработал родовой артефакт, Джер подозревает, что семья желает сообщить ему нечто важное. Сама понимаешь, такое нельзя игнорировать.
  -Понятно, что ничего не понятно. Так от меня ты чего хочешь? Я тайник вряд ли найду, раз уж даже магистр его пропустил, - спросила я, уже прикидывая, где может быть спрятан клад.
  -Даже если найдешь, открыть не сможешь, наверняка он на ауру активируется, - предположил Крис.
  -Надо твое письменное согласие на разовый визит, - ответил Тед и протянул мне листок формуляр, - вот сюда впиши дату и время посещения, имя гостя. А вот тут подпись и оттиск ауры.
  Ага, то есть лазейка мимо элитарных правил есть, но действительно только в особых обстоятельствах.
  Пока читала заявку, в голову пришла еще одна разумная мысль: скорее всего в тайнике спрятано что-то запрещенное либо опасное. Иначе Джер бы пытался через администрацию Магистерии заявить права на свое имущество, а сейчас он действует неофициально через приятеля-старосту. Судя по бумажке, дальше она никуда не пойдет и нужна только как пропуск через защиту и потом в мою комнату. И вот вопрос, оно мне надо?
  С другой стороны, Джер боевой маг, значит и артефакты вполне могут быть оружием. А жить с опасным, возможно запрещенным оружием в одной комнате мне не улыбалось. Еще раз пробежалась глазами по заявке, вписала нужные данные и машинально перевернула лист. С обратной стороны была заявка от имени Джера, просьба разрешить посещение невесты... ЧТО?!
  -Это как понимать?! - возмущенно спросила я.
  Тед смутился, а Крис рассмеялся.
  -Да никак. Это ничего не значит, - пояснил воздушник, - поскольку ты девушка, другие причины посещения защита не пропустит. Это обычная формулировка.
  -Даже не буду спрашивать, откуда ты об этом знаешь. Видимо, личный опыт, - я ехидно улыбнулась, представив, сколько его 'невест' писали подобную заявку, чтобы попасть в святая святых элитного общежития.
  -Рыбка... Ты ревнуешь? - улыбнулся Крис, а я только фыркнула.
  -С чего бы? У меня вон какой жених... - чуть не ляпнула 'хвостатый', но вовремя язык прикусила. Гарховы шутки!
  -Гелла, ты заявку подпишешь? - прерывая наше веселье, серьезным тоном спросил Тед.
  Я вздохнула.
  -Подпишу, куда денусь? Это точно ничего не значит?
  А то в сказках бывают всякие магические контракты, которые герои по дурости подписывают, а потом отдуваются за свое легкомыслие.
  Тед серьезно кивнул, заверяя меня, что это простая формальность. Ему я верила больше, чем Крису, так что поставила подпись и добавила оттиск ауры. По листу прошла радужная волна и исчезла, активируя разовый пропуск, теперь у Джера была возможность вечером после занятий зайти ко мне в гости. Нда...
  Ладно, с этим хвостатым буду разбираться, когда он заявится, а сейчас пора идти на учебу. Сегодня предстояло посетить первое занятие по Красоте, так что я выгнала парней и стала собираться. Крис попытался остаться, чтобы потом проводить меня на занятия, но и его удалось выставить.
  В аудитории я села рядом с Ирмой. Выяснилось, что она очнулась гораздо раньше меня и спокойно вернулась в общагу, даже успела еще несколько часов поспать. Группа по Красоте была одной из самых многочисленных на Бытовом факультете и насчитывала в этом году более ста адептов. Среди них были все 'симпатяжки', знакомая по вчерашнему занятию воздушница Лорна и, что удивительно, агрессивная огненная, которая вчера к нам цеплялась. Мы с Ирмой шепотом обсуждали, что она забыла на Красоте? Избранникам Огня, как нам кажется, вообще тут делать нечего, ведь их стихия в большей степени деструктивна.
  Сегодня у нас до обеда было сдвоенное занятие по Красоте, и если первая половина была воодной и по сути сводилась к тому, что 'красота - страшная сила' и 'Красота - спасет мир', то потом еще два часа были посвящены небольшой теории и практике. И первой же темой изучения стали волосы.
  Наши преподаватели, а это были сестры-близнецы Стирслоу, разбили группу на пары и предложили каждое теоретическое утверждение проверять на практике.
  -Волосы, - говорила одна из них, - представляют собой полую трубку с тонким стержнем внутри. Как вы понимаете, это дает огромный простор для творчества мастерам Красоты. Ведь полую трубку волоса можно заполнить магией: наполнить светом, блеском. Изменить цвет. А если воздействовать на стержень, который отвечает за структуру волоса, то можно изменить все! А теперь повернитесь к своему напарнику и изучите, к какому типу относятся его волосы.
  Вторая магесса махнула рукой и на доске появилась типология со схемами и описанием. Я начала изучать предоставленный материал, чтобы потом знать, на что обратить внимание.
  -Ну давай посмотрим, чего ты такая лохматая, - хмыкнула Ирма, бесцеремонно хватая меня за челку. На доску она даже не взглянула. Я зашипела, но Ирма только отмахнулась, - я это все и так знаю. Не дергайся, мешаешь рассмотреть.
  Ирма использовала специальное плетение, усиливающее зрение. Наставница пользовалась таким при зашивании ран и проведении операций, оно давало возможность рассмотреть очень мелкие детали.
  -Все как я и думала, - довольным тоном заявила она. - Сейчас все исправим.
  -Эй, не надо ничего делать, - возмутилась я, - пока теорию изучаем.
  Теперь была моя очередь разглядывать увеличенные волосы Ирмы, но, на мой взгляд, все было идеально. Я сверилась с доской и перепроверила, структура была ровной, мелкие чешуйки на поверхности волоса лежали гладко. Я вздохнула, везет же некоторым: волосы густые, прямые, светлые... Не то что мои хаотичные кудряшки.
  -Все определились? Зарисуйте в тетради, перенесите туда все схемы и перейдем к практике!
  Я быстро перечерчивала типологию, заодно прикидывая, что если Водой воздействовать на стрежневую структуру волос, то можно управлять кудряшками. И почему мне это раньше в голову не пришло? Главное найти плетение-закрепитель, а то эффект будет не долгим.
  Я посмотрела на нашу группу, прикидывая в уме, какие еще стихии можно использовать. Избранники Воздуха могут делать пышные объемные прически, избранники Земли легко напитают волос жизненной энергией... Но если использовать плетение-преобразователь, о котором нам рассказывали вчера, то каждый может стать универсальным мастером Красоты!
  Сестры Стирслоу, убедившись, что адепты успели переписать типологию, стерли все с доски и нарисовали схемы двух плетений, параллельно объясняя:
  -Сегодня у нас с вами первая практика, вы просто попробуете свои силы в наведении Красоты, - начала одна.
  -Будьте благоразумны и осторожны, все же мы с вами пока будем учиться друг на друге, - добавила вторая.
  Магессы синхронно подмигнули адептам и рассмеялись, продолжая читать лекцию, перебивая и дополняя друг друга.
  -Перерисуйте себе схемы плетений...
  -'Гребень' и 'Блеск'...
  -Напоминаем правила безопасности, - монотонно перечисляла магесса, пока я чертила схемы и про себя думала, что это все действительно довольно просто, тут даже не нужно особых объяснений. Только практика.
  Сестры Стирслоу принесли из подсобного помещения двух манекенов в париках, блондинку и брюнета, поставили около доски и принялись за демонстрацию.
  -Как и другие заклинания Бытовой магии, плетения Красоты требуют внимания и четкого контроля силы, вливаемой в заклинание...
  -Иначе можно получить вот такой результат...
  -Или такой...
  После чего применили на них плетения 'Гребень' и 'Блеск', добавив больше энергии, чем требовалось. Результат вышел феерический. Волосы брюнета распрямились и встали дыбом, превращая его голову в некое подобие одуванчика. Зато манекен блондинки радовал другим эффектом - ее прическа светилась. В буквальном смысле, источала желтоватый свет, как энергошары освещающие улицы по вечерам.
  Адепты прыснули, но быстро перестали смеяться под строгими взглядами магесс.
  -Если добавить еще больше силы в плетение, то полностью нарушится структура волос и их корни.
  -А это уже грозит полным выпадением волос. Так что ничего смешного в этом нет, вы можете неосторожным движением человеку жизнь сломать.
  -Магически удаленные волосы практически невозможно отрастить заново.
  Мы прониклись и стали переписывать формулы расчёта количества силы в зависимости от длины и густоты волос. Не знаю, как другие адепты, но я взяла эти побочные эффекты на заметку. Да, бытовая магия дает удивительные возможности, но получается, что применять её довольно сложно. Продумывать и считать каждый пасс, перепроверять плетения, вливая силу по капле...
  -А теперь переходим к практике!
  Сестры прошли по аудитории и разложили на столах обычные гребни, щетки и зеркала. Ирма с горящими глазами повернулась ко мне, потирая руки.
  -Ща наколдуем...
  -Эээ, ты главное осторожно! Мне не улыбается в таком виде ходить, - я кивнула на манекены, но Ирма отмахнулась.
  -Не учи ученую, я эти плетения узнала раньше, чем пульсары.
  Я удивленно приподняла брови, просто пульсар - это же простейшее, шар силы, все маги с них начинают.
  -Все, не дергайся, сначала задание отработаем, потом красоту на тебя наведем.
  Я следила, как Ирма шустро плетет 'Гребень', но когда она его применила к моей прическе, зажмурилась, прислушиваясь к ощущениям. А потом открыла глаза, посмотрела в зеркало и снова зажмурилась.
  Катастрофа!
  Мои расчесанные кудряшки сейчас по виду напоминали каштановое облако, зацепившееся за голову. Неужели Ирма напутала с формулой и добавила больше силы, чем было нужно?
  -И что ты сделала? - обреченно спросила я.
  Ирма нахмурилась и сверилась с записями.
  -Я все точно рассчитала, - после этого она махнула рукой, привлекая внимание одной из сестер Стирслоу. Когда магесса подошла, Ирма показала ей тетрадь с формулой и кивнула на меня.
  Магесса покачала головой:
  -Вы не учли коэффициент кудрявости. Вот тут.
  Ирма стала пересчитывать, а я все разглядывала свою прическу, превратившуюся во взбитые сливки. За что мне это? Хотя... Мне еще повезло. Я повернулась, ища источник неприятного запаха. Огненная случайно подожгла прическу своей напарницы и сейчас сестры Стирслоу тушили спонтанный пожар и пытались восстановить нанесенный ущерб.
  А я подумала, что учиться на Красоте едва ли не так же опасно, как на Боевом факультете.
  -Вот, теперь все правильно будет, давай повторим.
  Ну если она опять что-то напутает, то я ей просто такую же прическу обеспечу, чтобы не только я выглядела как жертва безумного эксперимента. Ирма отобрала у меня зеркало и отложила в сторону, потом быстро повторила плетение 'Гребня' и сразу добавила 'Блеск'. Критически оглядев результат, она использовала еще какое-то неизвестное мне плетение.
  -Вот теперь можешь посмотреть, - она протянула мне зеркало и откинулась на спинку стула, удовлетворенно оглядывая результат своих трудов.
  Я с опаской стала всматриваться в свое отражение, но уже через несколько секунд широко улыбалась: Ирма вернула мои кудряшки, превратив их в аккуратные даже изящные локоны. Причем она отделила голубые пряди от каштановых, так что они больше не смешивались.
  -Мне кажется, или после вчерашнего дождя голубого стало больше? - спросила я, широко улыбаясь.
  -Нет, не кажется. Растешь! - она хмыкнула, дернув меня за одну из кудряшек. Та, как пружинка растянулась, но потом вернулась в прежнее состояние. Еще и этот легкий блеск... Шикарная прическа! - Я тебе еще легкий фиксатор добавила.
  -Спасибо. Теперь давай я попробую?
  -Давай, - Ирма вздохнула, - но если после 'Блеска' я буду светиться - придется тебя убить.
  Но обошлось. У меня все отлично получилось. И было удовольствием видеть, как струятся и блестят гладкие длинные светлые волосы Ирмы. И это сделала я! Красота! В конце занятия оглядев аудиторию, мы заметили последствия неудачных экспериментов, над которыми сейчас колдовали сестры Стирслоу. Но в основном адепты выходили довольные и красивые.
  На входе в столовую мы столкнулись с Лестером и еще несколькими адептами. Ирма как-то мгновенно подобралась, начала загадочно улыбаться и стрелять глазками. Но Лестер только хмыкнул и поднял руки:
  -Куколка, я сдаюсь. Спрячь оружие, - и широко улыбнулся, снова демонстрируя ямочки на щеках. - Как вам вчерашний дождь?
  Я мечтательно закатила глаза:
  -Потрясающе.
  -Совсем не то, что в одиночку, да? - весело спросил он и подмигнул. Я кивнула, действительно чувствовать других избранников стихии рядом оказалось приятно и очень правильно, что ли...
  Лестер кивнул и взял поднос.
  -Мы с другими водниками сидим обычно в том углу, - он махнул рукой в сторону, противоположную возвышению, где обедали мы с Ирмой, - Если хотите, присоединяйтесь.
  Он отправился набирать себе еду, а я повернулась к Ирме.
  -Сядем с ними?
  Но Ирма была полностью сосредоточена на своих мыслях и провожала Лестера задумчивым взглядом. Я невольно улыбнулась, у нее столько эмоций по лицу пробегало: и обида, и злость, и разочарование. В итоге она заговорила:
  -Определенно с ним что-то не так...
  Я рассмеялась и потянула Ирму к раздаче. Сели мы в итоге за 'свой' столик, Ирма хотела посекретничать.
  -Помнишь предсказание, которое вчера мне дала избранница Духа? - неожиданно спросила она, глядя в сторону стола водников. Я нахмурилась.
  -Смутно. Только что ты замуж выходишь через три декады. Дальше было что-то непонятное. А что?
  -Она сказала 'Стихия подскажет'...
  Я тоже посмотрела в сторону 'водного' стола, с большого расстояния лица различить было трудно, да и знала я там только Лестера.
  -Думаешь, предсказание про Лестера?
  -Сдурела?! - Ирма возмущенно посмотрела на меня, но потом успокоилась, - думаю, что нам надо познакомиться со всеми избранниками Воды, чтобы я могла выбрать.
  -А как же судьба?
  -Вчера во время дождя я чувствовала притяжение. И пока ты спокойно валялась в траве, меня Стихия уводила в сторону. Я несколько километров точно прошла, - пожаловалась она, - а потом дождь кончился и все исчезло. И я так и не знаю, к кому меня тянуло!
  Я покачала головой.
  -Не знаю, я вообще не особо верю в предсказания. Тем более сделанные адептом первого года.
  -Тогда как ты это объяснишь? - спросила Ирма, указывая на свой поднос с едой. Я не сразу поняла, что она имеет ввиду, а потом вспомнила. Первое предсказание было про обеденное меню. И действительно, на раздаче сегодня были только овощи, рыба и сок.
  -Не знаю, - я пожала плечами, - может она кухонное меню видела где-то?
  Разумное объяснение всегда можно найти. Эфир вообще казался мне самой непонятной стихией, Слишком абстрактными силами позволял манипулировать.
  -И вообще, Стихия могла вести куда угодно, мало ли, какие у нее планы на тебя. Совсем не обязательно матримониальные.
  Ирма только отмахнулась.
  -Ничего, сегодня же со всеми начнем знакомиться, может я снова почувствую, к кому меня тянуло, если рядом окажусь? Заодно справочки наведу, за кого это меня стихия сватает...
  Ирма достала блокнотик для общения и стала задумчиво изучать список контактов. Я поразилась, у меня была заполнена только одна строчка, а у Ирмы уже больше десятка! Покачала головой, и когда она только успела?
  -Знаешь, что я думаю? Мужиком быть хорошо, гораздо лучше чем девушкой. И проще намного.
  Я удивилась столь странной фразе, из уст Ирмы она звучала особенно непонятно.
  -И что же натолкнуло тебя на эту мысль?
  -Ну вот смотри, - он повернула ко мне блокнот, - это Лестер, - она ткнула пальцем в шестую строчку списка, где было написано 'Наглый засранец'. Я хмыкнула.
  -И что?
  -А то, - передразнила она, - проще всего зайти в Водное общество через него. Но как это сделать так, чтобы он о себе не возомнил лишнего?
  -Не знаю. Может проще будет на разрядке подойти к кому-то из наших и познакомиться?
  -Не, это будет не то.
  -Ну как скажешь, тебе виднее. Но я так и не поняла, почему мужчиной быть лучше, чем женщиной.
  -А, - Ирма махнула рукой, - им проще, они не заморачиваются. Захотел - написал и все дела. А я вот теперь сижу и думаю, как лучше поступить и что ему написать. И думаю. И думаю. - Она потерла лоб.
  -Смотри, как бы мозг не закипел, - посоветовала я, - лучше доедай и идем на лекции, отвлечёшься и тогда все придумаешь.
  Мне было немного странно видеть неуверенность Ирмы, и про себя я даже решила, что Лестер зацепил ее гораздо глубже, чем она сама понимает. И пусть у меня опыта в делах любовных было мало, зато сейчас у меня было то, чем Ирма не обладала. Взгляд на ситуацию со стороны.
  Прикончив обед, мы пошли на общие лекции, которые проводили для всего потока первогодок на Бытовой магии. Сели за уже привычный стол и приготовились записывать. Оба теоретических занятия оказались на редкость скучными: сначала на истории нам по десятому кругу рассказывали официальную версию переселения, а потом на магическом праве вдалбливали про запрет на смешивание техники и магии. Я даже записывать ничего не стала.
  Перешептываться на занятиях не получалось, поскольку магистры использовали специальное шумоподавляющее заклинание. Наверное, они рассчитывали, что тогда их будут внимательнее слушать, но получали обратный результат. Большинство адептов под видом записывания лекций активно строчили сообщения друг другу в блокнотах. По рядам гулял листок, в который все желающие вписывали свои имена и номера блокнотов.
  Я в общем знакомстве пока не стала участвовать. То есть свои данные вписала в общий список контактов, потому что староста потока попросила, но сама никому не писала, общаясь только с Ирмой. А ближе к концу занятия по праву неожиданно пришло сообщение от незнакомого номера:
  'В какой аудитории у тебя лекция?'
  Ни приветствия, ни подписи. Отвечать или нет? Ирме номер тоже был незнаком. Если рассуждать логически, то это явно не мои одногруппники. А кто еще может знать номер? Перебрала в уме всех знакомых и пришла к выводу, что есть всего 3 кандидатуры: артефактор, который зачаровал тетрадь, Крис и Тед. Последние утром видели мой блокнот и вполне могли посмотреть номер.
  Так что со спокойной душой ответила:
  '3-1-12'
  В любом случае, это не секретная информация. Расписание Бытового факультета не тайна.
  Хорошо'
  И все, тишина. Я хмыкнула, заинтригованная. На лицо сама собой улыбка выползла, прогоняя унылое впечатление от лекций. Я нетерпеливо ерзала на месте, считая минуты до окончания лекции. Ирма посмеивалась над моим поведением, параллельно переписываясь сразу с тремя парнями. Как она мне объяснила, ребята были 'перспективными', запасными вариантами, на случай, если выбор Стихии Ирму не устроит.
  В конце лекции магистр напомнил нам об обязательном посещении разрядки, что заставило меня приуныть. Вот только восстановила силы во время дождя, а теперь снова все отдать придется... Ничего, приду в общагу и запрусь в ванне с источником на пару часов.
  Мысль о том, что вечером за своим имуществом должен прийти Джер, совершенно вылетела у меня из головы.
  А зря.
  Выйдя из аудитории я не увидела ни Теда, ни Криса. Но напротив дверей прислонившись к стене стоял Джер с откровенно скучающим выражением лица. Увидев меня, он широко улыбнулся и сделал несколько шагов на встречу. Я же замерла на месте, пытаясь понять, что вообще происходит?
  -Милая, я заждался, - проговорил он, обнимая меня за талию и отодвигая с прохода, - Идем?
  Ирма и другие адептки шокировано смотрели на нас, я и сама была в некотором ступоре от поведения Джера, но отчего-то решила подыграть. Потому тоже широко улыбнулась в ответ и обняла парня за талию.
  -Я тоже таааак скучала, - протянула я, подмигнула Ирме и снова повернулась к Джеру, - Идем!
  Когда мы вышли из главного корпуса, я решилась задать самый важный вопрос.
  -А куда мы собственно идем?
  -В общагу, - спокойно ответил Джер, - а точнее в нашу общую спальню.
  Если он хотел меня смутить, то это не удалось.
  -Не хочу тебя расстраивать, но мне надо на разрядку. А то потом штраф влепят. Или отработку...
  -Ничего, в комнату меня проводишь, и иди куда хочешь, - отмахнулся он. А мне почему-то обидно стало.
  -И к чему все это представление?
  Джер посмотрел на меня как на идиотку.
  -Чтобы избежать лишних слухов.
  -По-моему ты наоборот создал лишние слухи. Меня завтра одногруппницы замучают вопросами...
  Джер улыбнулся.
  -Пускай завидуют.
  И я поняла, что в этом и был его план. Отвлекающий маневр, чтобы никто не задался вопросом, что там Джер прятал в своей-моей комнате. Все будут обсуждать его личную жизнь... А теперь и мою. Я хмыкнула: не учеба, а сплошные приключения! И все почему-то вокруг Джера крутится, как с поступления началось, так и сталкивает нас раз за разом вместе. И вот, теперь он не просто один из магистров, а фальшивый жених, хранящий в моей комнате загадочные артефакты. По его поведению я окончательно уверилась, что в комнате тайник с чем-то запрещенным. Осталось прояснить только один вопрос.
  -У тебя же и так пропуск есть. И в общагу, и в комнату. Уже давно бы сходил и забрал свои вещи, пока я на занятиях была.
  Неприятно, конечно, но не думаю, что Джер бы моими вещами заинтересовался.
  Маг нахмурился.
  -Этот пропуск работает, только если я с тобой вместе приду, иначе защита не пропустит. И обратно не выпустит. Так что проведи меня в общагу, и пока ты будешь на разрядке, я все заберу.
  Соглашаться не хотелось. Если уж без моей помощи он в комнату попасть не сможет, то у меня есть шанс узнать, что за клад Джер спрятал! И любопытство, естественно, победило.
  -Тогда идем на разрядку, а потом уже в общагу, - ответила я, разворачивая нас в сторону полигона. Рука Джера, все еще лежащая на моей талии, напряглась, но он не стал спорить. Ууу, ну точно! Ему настолько важно попасть к тайнику, что он даже через свое эго готов переступить. И мы молча пошли на разрядку. Не знаю, о чем думал Джер, а я внутри хихикала и чувствовала себя победительницей.
  -Кстати, а как ты собирался избежать разрядки? Она же обязательна для всех.
  Джер хмыкнул.
  -Не для магистров. Хоть какая-то польза от этого звания, - проворчал Джер, - А по хлюпикам я два дня отдежурил, следующий раз через декаду, - ехидно добавил он.
  Пока мы разговаривали, Джер немного изменил траекторию нашего движения, и в итоге на полигон мы зашли через другой вход. Не увидев ни одного знакомого лица, я растерялась и машинально придвинулась ближе к Джеру.
  -Давай быстро 'выдыхай', я помогу вовремя остановиться.
  Он встал рядом, ожидая, когда я начну выплескивать энергию в купол. Я помедлила несколько секунд, но в итоге настроилась и стала как и вчера постепенно отдавать силы, контролируя поток. Так что помощь Джера мне не понадобилась, я справилась сама.
  -Можно было и быстрее, но все равно молодец, - похвалил он. Я устало улыбнулась, разворачиваясь к выходу с полигона. От слабости немного шатало, но я постаралась идти ровно. Медленно, зато сама.
  Понаблюдав эту картину, Джер вздохнул, картинно закатил глаза и подхватил меня на руки. Окружающие никак не отреагировали на его жест, после разрядки многих девушек на руках уносили, так что и наша 'пара' никого не удивила.
  -Ты вообще ешь? - неожиданно спросил он, - Мало того, что костлявая, так еще и не весишь ничего.
  -Ем. И более того, планирую сейчас пойти на ужин, а не в общежитие, - решила поехидничать в ответ.
  -Ну это вряд ли, поскольку маршрут я выбираю. Но накормить тебя надо... - он задумался, - по пути зайдем на кухню.
  Желания возмущаться и спорить не было, так что до общаги мы молчали. Перед входом Джер поставил меня на ноги и приобнял за талию, поддерживая в вертикальном положении. Мы спокойно прошли внутрь, преодолевая магическую защиту, но натолкнулись на препятствие, которого никак не ожидали. Я во всяком случае.
  -Джер! Вернулся!
  -Здоров!
  -Поздравляем!
  -Как оно там, в мире магистров?
  Несколько довольных боевиков обступили Джера, не обращая на меня никакого внимания, будто меня тут и не было. В принципе, такое положение вещей меня устраивало, местные обитатели вообще старались меня не замечать. Сейчас напрягали только злые взгляды некоторых девушек, направленные на руку Джера на моей талии, но и это я переживу. Мне тут подруг не искать.
  Я попыталась отцепиться, чтобы по стеночке добраться до своей комнаты. У меня там еще с завтрака есть целая тарелка печенья, ее хватит, чтобы перекусить. А потом в источнике и силы восстановлю. Но почувствовав мои попытки освободиться, Джер сжал руку, притягивая меня к себе. И если до этого он приветливо отвечал на вопросы и жал парням руки, то теперь нахмурился.
  -Лекс, принеси моей девушке пирожное, пару ринет и укрепляющий отвар, - попросил он одного из боевиков. Тот бросил на меня удивленный взгляд, но удалился в сторону кухни. Мы прошли из коридора в одну из уютных гостиных, Джер подтолкнул меня к диванчику у стены, усадил и сам сел рядом, обнимая за плечи и взяв за руку. Я молчала и не спорила, боясь поставить его в глупое положение, а про себя гадала, для чего он продолжает эту игру в отношения? Ведь он уже проник на территорию закрытого общежития, цель почти достигнута.
  Зато теперь я удостоилась пристального внимания от своих 'соседей', но надо отдать им должное, никто заявление Джера не прокомментировал и вопросов не задавал. Только женские взгляды стали еще злее. Я по привычке шепнула охранное слово, пусть это не магия, но от недоброго глаза хоть как-то защищает.
  Постепенно разговор возобновился, парни обсуждали боевую магию, какие-то новые плетения, делились впечатлениями о практике. Лекс прикатил из кухни большой столик, нагруженный разнообразными закусками и напитками, отдельно поставил поднос с моим 'заказом'. Высокородная компания явно собиралась просидеть тут весь вечер, что никак не входило в мои планы, так что я снова попыталась незаметно встать.
  -Сидим еще несколько минут, потом идем в комнату, - шепнул Джер, наклонившись ко мне, - потерпи и улыбайся, так надо. Потом объясню.
  И все это с обворожительной улыбкой, чтобы у окружающих не возникло сомнений в его романтическом настрое. Старательно улыбнулась в ответ и послушно ждала, сдерживая желание зевнуть. Через пару минут Джер как-то переключил внимание в разговоре с себя на присутствующих, что позволило нам спокойно встать и уйти, пока боевики с жаром спорили о силе разных плетений.
  В коридоре путь нам снова преградили, на этот раз три решительно настроенные избранницы Огня.
  -Как это понимать? - прошипела одна из них.
  -Отшивал нас, но польстился на челядь? - рыкнула вторая.
  -Или тебе не важно с кем, главное сюда вернуться? - проницательно спросила третья.
  Я напряглась и отступила на полшага назад, от девушек шла неприкрытая угроза, правда направлена она была на Джера. Мне, как обычно, доставались лишь презрительные взгляды.
  -Я помню, что вы всегда вели себя как глупые курицы, но сегодня что, какой-то особый случай? День идиотизма? - ехидно ответил Джер, - или вам нравится унижаться?
  Девушки зашипели, роняя на пол огненные искры. А Джер продолжал.
  -Держите себя в руках, а то впаяю вам по нарушению.
  Эта угроза их несколько отрезвила, а я дала себе зарок внимательно перечитать правила. Девушки молча посторонились, пропуская нас вперед и провожая злобными взглядами, которые жгли спину.
  -И что это было? - устало спросила я, когда за нами закрылась дверь комнаты. Я прислонилась к стене, пытаясь прийти в себя.
  -Живое доказательство того, что человек может жить без мозгов, - язвительно ответил Джер. Он явно злился на огенных дамочек, посягавших на его свободу. - Удивительный факт, чем чаще говоришь женщине 'нет', тем настойчивее она добивается твоего внимания. Идиотизм какой-то.
  -А почему ты их отшивал? - с любопытством спросила я, - Красотки же!
  Мне правда было не очень понятно такое поведение, насколько я знаю мужскую натуру - не в их правилах отказываться от того, что так настойчиво предлагают.
  -Сама как думаешь? - ехидно спросил он.
  Я пожала плечами.
  -Не важно, в общем, - отмахнулся Джер. - Так, выпусти меня, мы твой поднос с едой забыли.
  Джер вышел из комнаты, а я осталась ждать в прихожей, чтобы впустить его обратно. Интересная все же защита у нас в общаге, что на любое действие требует подтверждения. Я устало опустилась на маленький пуфик у двери и разулась. Дождусь Джера, соберусь с силами и доползу до источника в ванной, а он пусть тут свои сокровища перебирает. Все равно все увижу, когда выйду.
  Джер вернулся через пару минут, неся на подносе не только мою еду, но и несколько более серьезных блюд: две большие порции жареного мяса, рагу из запечённых овощей и ягодный пудинг. Я заметила небольшую подпалину у него на рукаве, но ничего спрашивать не стала. Джер попытался пронести поднос в кабинет, но я его остановила:
  -Обувь сними, - проворчала я, - не у себя дома. Я тут вообще-то босиком хожу.
  Джер хмыкнул, но послушно снял обувь.
  -Еще что-нибудь? Могу совсем раздеться, ты же наверняка спишь голой?
  Я зевнула, сил на смущение не было.
  -Как хочешь, мне фиолетово, - с трудом поднялась с пуфика и направилась в сторону ванной, но потом остановилась, - хотя нет, я передумала. Раздевайся!
  Во мне снова проснулся исследовательский азарт, даже силы появились.
  Джер ехидно приподнял одну бровь.
  -Ты что, на разрядке вместе с силами отдала скромность и здравый смысл?
  -Неа. Я же лекарь. Давай-давай, не стесняйся. - Я старалась говорить уверенно и спокойно, хотя внутри мне было одновременно страшно и смешно. Мало ли, я же не знаю, что ему в голову взбредет. Я прислонилась к двери, ведущей в ванну и с интересом ждала, что будет дальше.
  -Мм, ролевые игры. Как интересно. И с какой же целью госпожа лекарь желает меня осмотреть, - ухмыльнулся он, картинно скидывая мантию, под которой оказались простые черные рубашка и брюки.
  -С целью расширения и углубления знаний по строению человеческого тела, - кристально честно ответила я. Маг нахмурился.
  -Даже не знаю, - задумчиво протянул Джер, расстегивая ремень. - Может и стоит пару-тройку раз удовлетворить твое 'любопытство'... Хотя нет, - защелкивая пряжку обратно решил он, - это только усложнит дальнейшие взаимоотношения.
  Он потянулся за мантией, чтобы накинуть ее на плечи, а я решила поныть.
  -Ну Джееер, тебе жалко что ли?
  -Хммм, - протянул Джер, окидывая меня внимательным взглядом, - Странная постановка вопроса, никогда раньше с такой не сталкивался.
  Теперь была моя очередь удивляться.
  -Нормальная формулировка. Ну покажиии хвооост! - решила еще поныть я. Говорят, что женское нытье крайне утомительно, и мужчине проще уступить, чем терпеть.
  Джер шокировано посмотрел на меня и переспросил:
  -Хвост?
  Я активно закивала, а потом невинно захлопала ресничками:
  -А ты о чем подумал?
  Джер прищурился.
  -Да так. Обычно у девушек другое на уме.
  -Да-да, жезл и стержень, я помню. Показывай уже! - нетерпеливо попросила я, вызвав у мага приступ смеха. Он попытался замаскировать его под кашель, но ничего не вышло. Я поджала губы, вот чего он ржет? Уже бы пять раз хвост показал и ушел своими делами заниматься, - Хорош ржать! Или ты время тянешь?
  Он сделал плавный шаг в мою сторону, а из-за спины появился серебристый кончик хвоста. Я как загипнотизированная следила за его движениями, пытаясь рассмотреть получше. Длинный хвост был покрыт гладким серебристым мехом и заканчивался утолщением с кисточкой. Прелесть! И такой гибкий! Я даже подумала, что в нем должны быть совсем мелкие косточки, как иначе обеспечить такую феноменальную подвижность?
  Поймала на себе внимательный изучающий взгляд Джера, но снова отвлеклась на изумительный серебристый хвост: и красивый, и наверняка полезный, просто мечта! Почему у меня нет хвоста? Я бы носила его с гордостью, а не скрывала под бесформенной мантией.
  -Ээээ, - недоуменно протянул Джер, а я поняла, что последнюю фразу вслух сказала, - то есть тебя реально не смущает наличие хвоста?
  Я замотала головой.
  -Нет, он интригует. Почему ты его прячешь вообще? Такая красотища...
  Джер приподнял одну бровь.
  -Ты правда не понимаешь?
  Я снова помотала головой, заставив Джера горько усмехнуться.
  -Любой боевой маг, узнав о хвосте, уже опробовал бы на мне весь свой арсенал.
  -От зависти? - предположила я.
  Джер покачал головой и отвернулся.
  -Иди, ты вроде в ванну собиралась.
  Я замешкалась. Любопытство требовало действовать, толкало вперед, но здравый смысл останавливал. Не стоит пока лезть дальше с вопросами, я явно чего-то глобально не понимаю. Джер все так же стоял ко мне спиной, хвост нервно дергался из стороны в сторону. В какой-то момент у меня мелькнула безумная мысль о его разумности, просто он так заинтересовано потянулся в мою сторону, когда я медленно протянула руку в надежде дотронуться. Но в последний момент хвост резким движением отдернулся, заставив меня горестно вздохнуть и отступить. Ничего, еще разберусь с ним и его обладателем, когда выйду из ванны.
  Через пару часов источник заполнил резерв, восстановил силы и помог прочистить мозги. Я лежала в ванне и размышляла, пытаясь понять, что имел в виду Джер, говоря про хвост. Что за угроза? Пока я логически дошла в своих рассуждениях только до того, что именно в хвосте причина активного отшивания местных красоток. Потому что в романтических отношениях скрыть такую деталь вряд ли удалось бы. Но почему хвост надо скрывать? Я явно чего-то не знаю или не понимаю. И это связано с боевыми магами, Джер говорил именно об их реакции.
  Так ни до чего и не додумавшись, я переключилась на другой вопрос. Интересно, что же там, в тайнике за артефакты? Если отталкиваться от теории, что это что-то запрещенное, то получается, нарушен основной запрет - смешение технологий и магии. А это же самое интересное!
  Выбравшись из ванной и высушив себя, я поняла, что от усталости допустила грубую ошибку: по привычке не взяла с собой одежду. Привыкла выходить в полотенце прямо в спальню... Но Джер наверняка в кабинете, так что ничего страшного. Я выглянула из ванной и, не увидев мага, быстро проскользнула к шкафу. Достала оттуда белье, мягкие домашние брюки и теплый свитер. Дверь в спальню была закрыта, но я все равно решила, что пойду ванну одеваться, а то Гарх его знает, что у Джера в голове.
  -Да лааадно, что я там не видел, - зевая, проворчал Джер с кровати, заставив меня подпрыгнуть от неожиданности. Весь в черном, в полумраке он сливался с темной мебелью и покрывалом, так что я его просто не заметила. Гарховы шутки!
  Под смешки Джера я гордо, но очень быстро удалилась в ванну, пылая от негодования. Залез в мою кровать! В грязной одежде! Засранец! Напугал еще! Перестилать теперь! Но звук льющейся воды постепенно утихомирил мое возмущение. В общем-то сама виновата, что одежду забыла взять и что комнату не осмотрела. Так что пускай живет. Моему внезапному благодушию очень способствовала мысль о сытном ужине, который дожидается в кабинете. Ведь Джер принес еды на двоих!
  Я оделась и тряхнула головой, собирая с волос лишнюю влагу и отправляя водяной шарик в слив. А потом, в качестве эксперимента, попробовала на себе плетение 'Блеск', которое изучали днем. И у меня все получилось! И пусть эффект был не таким впечатляющим, как после плетения Ирмы, но зато впервые в жизни после мытья и сушки волосы не выглядели слипшимися спиральками.
  Я улыбнулась и довольная собой вышла из ванны в прихожую и оттуда сразу прошла в кабинет. Удобно, когда есть два выхода! А Джер пускай валяется, все равно потом заставлю его перестелить, мстительно подумала я, принимаясь за еду. Зачарованная посуда сохранила жареное мясо горячим и сочным, я заварила шорш и устроилась за столом.
  Услышав стук посуды, в кабинет заглянул Джер.
  -Могла бы и позвать, - обиженно заявил он.
  Я поперхнулась.
  -А ты что, два часа ждал меня и не ел? - Он кивнул на поднос, на котором вторая порция стояла нетронутой, а я мысленно дала себе подзатыльник. - Присаживайся. Тебе шорш заварить?
  Джер согласно кивнул, улыбнулся, придвинул одно из кресел к столу и принялся за еду.
  -А почему ты до сих пор не настроила доставку в комнату? - через пару минут спросил он.
  -Если честно, то я только сегодня утром узнала об этой возможности. Мы люди простые, деревенские, не привыкли, чтобы нас обслуживали, - ехидно ответила я. Джер скептически приподнял дну бровь, окинул меня внимательным взглядом и заметил:
  -Никакая ты не деревенская.
  Я вздрогнула, но постаралась удержать лицо.
  -А как называются те, кто жил и учился у деревенской знахарки? Есть какое-то другое слово?
  Джер откинулся в кресле и, прищурившись, разглядывал меня, заставляя нервничать. Он пару минут помолчал, явно проверяя мою выдержку, а я старалась спокойно есть, контролируя свои движения. И хотя мое настоящее происхождение не было такой уж страшной тайной, но в среде магов к инженерам относятся предвзято. А мне и так хватает особого отношения со стороны соседей, не хотелось давать им лишний повод ко мне прицепиться. И так чую, что из-за Джера мне еще достанется от отвергнутых им девиц.
  -Врунишка ты, - усмехнувшись сказал он, возвращаясь к прерванной трапезе.
  А я подумала и решила предложить обмен:
  -Если объяснишь про хвост, расскажу о себе.
  Джер задумчиво кивнул и ответил:
  -Хорошо. Рассказывай.
  Хм, а что, все честно. Он мне свою тайну, я свою. Так что выложила ему краткую версию своей биографии, рассказав про жизнь на Альме и неожиданный переход сюда. О своем желании найти путь, чтобы уйти на Техно, я умолчала, решив, что это будет уже слишком откровенно. И хотя Джер магистр и явно знает больше меня и сможет подсказать что-то, я пока не доверяла ему, чтобы настолько открываться.
  -И почему ты скрываешь свое происхождение? - недоуменно спросил он.
  Я скептически посмотрела на парня. Сразу видно, что высокородный, рос, не видя изнанки мира.
  -Сам не понимаешь? - Джер покачал головой, а я задала наводящий вопрос, - Знаешь, сколько раз нам с наставницей приходилось лечить избитых до полусмерти бывших инженеров? - Джер нахмурился, но ничего не сказал. - Сам подумай, на Эндо переселялись маги с семьями и последователи ордена жизни, считающие техников повинными в гибели Альмы. К сожалению, не все согласны оставить прошлое в прошлом.
  -А что ты думаешь о запрете на смешение магии с технологиями? - неожиданно спросил Джер, заставив меня рассмеяться.
  -Тебе честно? - Джер кивнул, - Это идиотизм, на мой взгляд. Да, есть действительно опасные техномагические изобретения, но закрывать из-за этого все остальное? Глупо.
  -Почему?
  -Ну бред же! Если бы маги изобрели супермощное плетение, которым можно полмира угробить, стало бы это причиной полностью запретить использование магии? Нет. Потому что слишком много полезных и положительных сторон у магии в целом, чтобы от нее отказываться. Так и тут.
  Джер улыбнулся, но никак мою 'ересь' не прокомментировал. А меня уже несло, оказывается, давно хотела выговориться, да некому было слушать.
  -Я из-за этого дурного запрета решила, что ни за что не буду артефактором. Хотя у меня и склонность есть, и идеи, и сил там много не надо, все через накопители делать можно. Просто потому что точно знала: не сдержусь и нарушу главный закон.
  Джер широко улыбался, попивая шорш, и рассматривал меня. Я смутилась и замолчала, и так явно лишнего сболтнула. Так что решила перевести разговор на него.
  -Теперь твоя очередь. Давай, подробно и обстоятельно, откуда у тебя и хвост и что с ним не так?
  На этом вопросе хвост Джера, до этого спокойно свисавший с подлокотника кресла, нервно дернулся, хотя внешне парень оставался все так же спокоен. Я мысленно сделала пометку понаблюдать за движениями хвоста и попробовать сопоставить их с эмоциями. Интересно же, наверняка есть четкая связь!
  Заметив мой любопытный взгляд, Джер спрятал хвост за спину и вздохнул.
  -Ты знаешь, как начиналось переселение вообще? Как обживали Эндо первые маги?
  Я задумалась.
  -Только то, что и все знают. Про подходящий мир, маленькое население, вирийцев без магии, богов. И все.
  -Это официальная версия, - Джер хмыкнул, в два глотка допивая шорш и отставляя чашку. - А зачем нам так много боевых магов, знаешь? Как вообще происходит освоение территорий?
  Помотала головой.
  -О первом круге я только слышала. Про пустоши, тварей, которых там убивают, чтобы отвоевать территорию, которую потом избранники Земли обрабатывают.
  -Не совсем так. Первый круг - это наши границы, которые охраняются от вторжения врага извне. - Кажется, после этой простой фразы у меня глаза в два раза увеличились, и брови где-то на середине лба оказались. Заметив мою реакцию, Джер грустно усмехнулся и добил, - по сути, мы на грани полномасштабной войны находимся. Только это не афишируется.
  Я нервно сглотнула. Не доверять словам Джера причин не было, если он последние несколько лет провел как раз на границе. Ох, стоило уходить из одного мира в другой, чтобы устроить в новом магическую войну, которая вполне может закончиться новым апокалипсисом. Идиотизм.
  Я прокашлялась и спросила.
  -И с кем мы воюем?
  -А вот это самое интересное. Местные боги так обрадовались переселенцам, что решили пригласить в свой мир еще одну новую расу, чтобы столкнуть нас и посмотреть, что будет, - Джер еще тихо ругнулся, но я не смогла разобрать слов, - Гарховы шутки!
  Я встала из-за стола, заварила две чашки шорша, но сесть обратно не смогла, а стала нервно ходить из стороны в сторону. Просто война... Это же бред! Мы же разумные, цивилизованные. Места всем хватит! Если и наши противники разумны, то надо попробовать наладить мирные взаимоотношения!
  Как будто прочитав мои мысли, Джер сказал:
  -Наши пробуют договориться, но пока не нашли точек соприкосновения. Вот и наращивают боевые и защитные мощности. И разрядку с той же целью проводят, собирают энергию на накопители впрок.
  Я остановилась и пристально посмотрела на Джера. Кончик хвоста мелко подрагивал из стороны в сторону, да и сам маг выглядел сердитым. Я следила за движениями хвоста, а в голове формировалось понимание.
  -То есть ты хочешь сказать...
  -Теперь понимаешь, почему стоит прятать хвост? - перебил меня Джер, вздохнул и отвернулся.
  Я кивнула, продолжая следить за нервным подергиванием хвоста. Да уж, деталь приметная. И если такой отличительной особенностью обладают загадочные переселенцы, с которыми наши боевики неоднократно сталкивались, то Джеру действительно не жить...
  -Я правильно понимаю, что ты полукровка? - с любопытством спросила я.
  -Бредовый термин, - хмуро ответил он, - если уж мы совместимы и можем иметь общее потомство, значит карои тоже люди. Сама подумай, межвидовое скрещивание же невозможно.
  -Карои? - переспросила я.
  -Их самоназвание. А так они такие же люди, как и мы. Только с хвостами и крыльями.
  В который раз за вечер у меня неприлично открылся рот. Не только хвосты, но и крылья?! Это же... невероятно просто!
  -А у тебя тоже крылья есть? - Быстро спросила я, пытаясь вспомнить. Вроде ничего такого на спине не видела, но ведь умудрялся же он как-то хвост прикрывать невидимостью? Может и с крыльями так же?
  Джер покачал головой.
  -Нет, из-за того, что моя мать нормальная, мне достался только хвост. Гархово наследство! - Он с громким стуком поставил чашку на стол, сделал глубокий вдох, чтобы успокоиться и поинтересовался, - теперь понимаешь, почему никто не должен знать?
  Я кивнула и решила его поддержать:
  -Да. Но вообще я считаю, что дети не должны нести ответственности за то, кто их родители.
  Джер хмыкнул.
  -Это просто тебе тоже с семьей не повезло, иначе бы так не думала.
  А я... я обиделась. Так больно от его слов стало. Потому что мои родители, они же самые замечательные, и семья у нас очень дружная была, все друг друга любили и поддерживали. И старшие братья у меня были классные, везде с собой брали, защищали, секреты доверяли. Я отвернулась и быстро вышла из кабинета, чтобы скрыть слабость. Куда-то не туда наш откровенный разговор завел.
  Игнорируя оклик Джера, забежала в ванну и стала умываться, пытаясь взбодриться и вернуть себе нормальное настроение. Давно уже вроде свыклась с мыслью, что одна осталась, но нет-нет, да прорывались воспоминания из детства. Успокоившись и приведя мысли в порядок вернулась в кабинет.
  -А ты зачем вообще пришел? - спокойно спросила я. Как-то он меня заболтал, переключил внимание на ужин и интересные разговоры. - Вроде за артефактами? Так бери и уходи.
  -Эй, ты обиделась? - игнорируя мою просьбу, спросил Джер, - Гелла?
  Я криво улыбнулась.
  -Какая разница? Поздно уже, я спать хочу, - сухо ответила я, намекая, что кому-то уже давно пора. Решив, что мое присутствие может мешать рыться в тайнике, уточнила, - Мне выйти, чтобы ты со своими особо секретными артефактами разобрался?
  Не дожидаясь ответа, развернулась и сделала шаг по направлению к выходу из кабинета, но была остановлена крайне необычным образом: чей-то наглый хвост обхватил меня за талию и дернул назад, буквально впечатывая спиной в Джера.
  Я вскрикнула от неожиданности, и когда только подойти успел? Хваленая выучка боевых магов... Я зашипела, пытаясь отстраниться и потирая ушибленный локоть. Ему что, еще и каменная кожа досталась по наследству? Хвост мгновенно соскользнул с талии, а Джер развернул меня за плечи лицом к себе.
  -Извини, - пристально глядя мне в глаза серьезно сказал он.
  Я вздохнула.
  -Забыли. Но это ничего не меняет. Забирай, за чем пришел и уходи, - я отвернулась, смотреть в глаза отчего-то было неловко. У меня вообще было странное ощущение, что я его из дома выгоняю, несмотря на то, что теперь это мой дом. Просто он тут уж очень органично в пространство вписывался.
  -А с чего ты взяла, что я пришел за артефактами? - уточнил он.
  Я удивилась, но послушно высказала ему свои рассуждения на данную тему. Пока я говорила, Джер улыбался все шире, а в конце удовлетворенно заметил.
  -Удивительно, но почти все верно. Только артефакт связи действительно есть, и сигнал был. Так что это не обман, а формальный повод для визита.
  -То есть и про запрещенные артефакты я права?
  -Ага. Хочешь посмотреть? - легкомысленно предложил он, кидая на меня хитрый взгляд. А я... ну вот как тут можно отказаться? Так что я только кивнула и улыбнулась.
  Джер подошел к одному из пустых шкафов около окна, открыл дверцы, нажал внутри на какой-то рычажок, а дальше произошло нечто удивительное!
  Задняя стенка шкафа откинулась вперед на 90 градусов, превратившись в рабочую поверхность и открывая взору полки с инструментами, материалами и накопителями. Ничего себе уголок артефактора!
  Я как завороженная рассматривала открытый тайник. Я ожидала, что где-то спрятан сейф или зачарованная шкатулка, а тут целый прилавок! Я видела связки готовых амулетов, кулоны, браслеты, банки с камнями для зачарования... Но было и много предметов, назначение которых я даже не бралась угадать.
  -Откуда это все? - восхищенно выдохнула я.
  Джер довольно улыбнулся.
  -Мое хобби.
  -Незаконное? - уточнила я. Джер кивнул. Просто для создания артефактов лицензия нужна, а для адептов специальное разрешение и за них наставники отвечают. - И в школе прикладного мастерства ты не учился?
  Джер немного смутился.
  -Нет, изучал по книгам и на собственном опыте. Увлёкся года три назад, когда понял, что недостаточно быть просто боевым магом, что нужно и дополнительное оружие. А наши артефакторы, сама знаешь, такими вещами не занимаются. Вот и пришлось изобретать.
  -И... и что ты сделал? - Это было опасное знание, но и не спросить я не могла. Гархово любопытство!
  -Вот, посмотри, - Джер снял с одной из стенок черную металлическую трубку длиной с две ладони и передал ее мне. Я покрутила, посмотрела насквозь, но никакой магии не почувствовала.
  -Что это?
  -Экспериментальная модель. На внутреннюю поверхность трубки нанесена схема простейшего плетения энергетической сферы, а вот сюда, - он показал утолщение на конце трубки, - встроен накопитель. В результате, если вливать в артефакт силу, то потом можно этими зарядами стрелять!
  Ну точно, классическое оружие, при спуске из него автоматически будут появляться пульсары, причем с огромной скоростью. И лететь в том направлении, куда трубка направлена. Такая штука должна здорово экономить время в бою, если не надо каждый раз плетение заново делать. А если еще другую схему впаять, более сложную, чем пульсар... Вот только этот артефакт вне закона. Тем более, что пользоваться им сможет не только маг, а кто угодно.
  Я разглядывала трубку, а потом новым взглядом окинула амулеты и браслеты. Кто знает, что скрывается за вполне привычным для артефактов видом? От разглядывания меня отвлек странный стук в дверь: три быстрых удара, пауза, еще два удара, потом снова пауза и еще два удара.
  Услышав этот сигнал, Джер напрягся.
  -Мне пора уходить, срок действия пропуска заканчивается, - быстро заговорил он, - я хотел обсудить с тобой важный вопрос, но не успел, - параллельно с разговором Джер прятал все следы 'преступной' деятельности, осторожно убирая артефакты и закрывая тайный стол, - последние дни я наблюдал за тобой и пришел к выводу, что ты вполне адекватна, чем выгодно отличаешься от многих своих сверстниц, - на этих словах Джер скривился, а я смутилась. Комплимент мозгам всегда казался мне более приятным, чем сомнительное воспевание внешних данных. - И сегодняшний наш ужин только утвердил меня в этом мнении. И если изначально я планировал забрать все свои материалы, то сейчас хочу попросить тебя об услуге.
  -Какой? - я догадывалась, но хотелось услышать.
  Мы уже стояли в прихожей, Джер обулся и оделся, встал прямо и посмотрел мне в глаза.
  -Предоставить мне возможность работать в кабинете несколько часов в декаду.
  -Кхм. И как ты себе это представляешь? Пропуск был одноразовый и, если я все правильно помню, Тед его подписал из-за особенных обстоятельств...
  Джер отмахнулся.
  -С Тедом я договорюсь. Главное, чтобы ты была согласна.
  Я все взвесила и пришла к выводу, что ничего не имею против. Мне и самой было интересно посмотреть за процессом создания артефактов, тем более таких! Но...
  -Я подумаю, - ответила я, открывая дверь и выпуская Джера в общий холл. Не стоит сразу соглашаться, а то на шею сядет. - И твою невесту я изображать отказываюсь! - быстро добавила я, обозначая свою позицию. Все эти игры были мне не по душе, а агрессия соседок откровенно пугала.
  -Хорошо подумай, я не тороплю с ответом. Время еще есть, - тихо ответил он, - проводи меня до выхода из общаги, иначе пропуск не сработает.
  Я вздохнула, обулась и вышла вслед за Джером. Он мгновенно приобнял меня за талию, игнорируя приветствия парней и злобные взгляды нескольких девушек. Я поморщилась, предвкушая неприятности. Оценив мою реакцию, Джер наклонился ближе и тихо сказал:
  -Зато статус моей девушки защитит от многих проблем и даст возможность влиться в местное высшее общество. А правильный круг общения - это полезные связи и будущая успешная карьера. И вроде все логично звучит, а от руки на талии приятное тепло по телу разливается, но... Не отпускала мысль, что эти игры в отношения могут завести нас куда-то совсем не в ту сторону.
  Мы в молчании дошли до выхода на улицу, я открыла перед Джером дверь и уже повернулась, чтобы уйти, но он удержал меня за руку, останавливая на пороге. Я поежилась, ночь была по-осеннему прохладная.
  -Подумай, - еще раз попросил он. А потом медленно поднес мою руку к губам и поцеловал запястье, пристально глядя мне в глаза. В тусклом свете фонарей Джер смотрелся загадочно притягательным, его взгляд гипнотизировал и затягивал... Но порыв холодного ветра привел меня в чувства. Я резко выдернула руку и скользнула за дверь, скрываясь под надежной защитой общежития.
  Я быстрым шагом направилась по коридору к своей комнате, в голове роились сумбурные мысли. Вот если бы я ему нравилась, и он начал ухаживать, это одно, но играть на публику? И я точно знаю, что весь интерес к моей персоне вызван возможностью доступа к своему рабочему пространству... Не вариант. Совсем.
  Я настолько погрузилась в свои мысли, что не заметила момента, когда резким движением меня затянули в одну из темных гостиных. Дверь оглушительно хлопнула за спиной.
  -И чем это вы так долго в комнате занимались?!
  Я расслабилась, узнав по голосу Криса.
  -Ты совсем дурной? Зачем так пугать?
  Выдохнула, успокаивая расшалившиеся нервы, и щелкнула пальцами, активируя светильники. Они начали медленно разгораться, освещая уютную гостиную, отделанную в теплых шоколадных тонах. Крис застыл напротив меня и напряженно думал, закусив губу.
  -Крис? Ты вообще как, в порядке? - я помахала рукой у него перед глазами, пытаясь привлечь внимание. А то непонятно, сам в комнату затащил, а теперь замер, только ноздри едва заметно раздуваются.
  -Нет! С тобой рядом я с ума схожу!
  В нем как будто что-то перемкнуло, он ожил. И через мгновение я была прижата к двери, а Крис щелчком пальцев погасил свет, уткнулся носом в мою макушку и шумно вдохнул. Меня вся ситуация пугала и будоражила одновременно, Крис обнимал предельно аккуратно, но крепко, так что отстраниться не было никакой возможности. Через несколько секунд Крис положил руку мне на затылок, запутываясь в кудряшках и заставляя поднять лицо, которое до этого момента я прятала, уткнувшись в его грудь.
  -Ты в курсе, что у тебя глаза светятся? - успела спросить я, прежде чем его губы накрыли мои. По телу стало разливаться приятное тепло, но у меня перед глазами были его глаза, жутковато сверкающие алыми всполохами.
  И пока я пыталась вспомнить, отчего бывает такой эффект, Крис перешел к решительным действиям. И если сначала наш поцелуй был полон нежности, то постепенно он как пламя разгорался, превращаясь во что-то страстное с привкусом дикости. Но когда Крис с рыком прикусил мою губу, а затем вторгся коленом между моих ног, до меня дошло, что надо срочно остановиться. Я мысленно собрала несколько горстей воды и колючими льдинками насыпала их магу на голову.
  Он вскрикнул и ослабил хватку, дав мне возможность вырваться и отскочить в сторону.
  -Это что вообще такое было? - хрипло спросила я, пытаясь восстановить дыхание. Маг уже пришел в себя и сделал плавный шаг ко мне, я синхронно сделала шаг назад. И так через несколько мгновений, поскольку шла спиной вперед, споткнулась о какое-то кресло и упала бы, не подхвати меня Крис. Он нежно обнял и уткнулся носом мне в шею.
  -С тобой рядом не могу сдерживаться. Хочу прикасаться, обнимать, обладать...
  -Совесть есть вообще? - зло спросила я, скидывая чьи-то наглые руки с груди. - Или боевым магам ее специально удаляют?
  -Так это мы совесть придумали, чтобы она всех остальных мучила, - усмехнувшись ответил Крис, - рыыыбка, а пойдем ко мне? - хрипло продолжил он, целуя впадинку на шее.
  -Понятно. Про стыд можно даже не спрашивать. - Я вздохнула и снова попыталась отпихнуть мага.
  Крис тихо засмеялся.
  -У тебя такие маленькие остренькие кулачки. Прррелесть!
  А я да, злиться начала от бессилия. Потому что мне ему даже противопоставить нечего, что я могу против мужчины? Еще и боевого мага. Тем более после того, как я ему льда за шиворот насыпала, Крис одежду высушил и защиту поставил. И я понятия не имела, как теперь выкручиваться.
  -Криииис? - тихо спросила я, пытаясь отвлечь его от изучения моей шеи, - а я тебе нравлюсь?
  Он обнял крепче, прижимаясь к моему животу и дав почувствовать главный индикатор симпатии, выдохнул:
  -Ооочччень...
  -Тогда пригласи меня на свидание! - неожиданно для самой себя попросила я.
  Крис замер, пытаясь понять смысл моих слов. А я, уловив его колебания, стала развивать мысль.
  -Если девушка тебе нравится, то за ней надо ухаживать. Создавать романтические моменты, завоевывать ее сердце благородными поступками и красивыми словами, дарить подарки и проводить с ней время, чтобы пообщаться и лучше узнать друг друга...
  -Пойдешь со мной на свидание? - нетерпеливо перебил он.
  Я кивнула. Главное, чтобы сейчас мы тихо-мирно разошлись по своим комнатам...
  -Отлично. Идем! - довольным тоном произнес Крис и, взяв за руку, потащил за собой. В общем коридоре он быстро сориентировался и повел меня к портальной комнате.
  -И куда мы? - обреченно спросила я, - Мне вообще-то завтра на занятия с самого утра. И кстати, - тут я сообразила, что у меня есть шанс выпутаться из сложившейся ситуации, - мне нужно взять портальный ключ!
  Я же им всего один раз воспользовалась, и с тех пор карточка ключа лежала на столике в прихожей. Крис хмуро посмотрел на меня, глаза его все так же светились, но сейчас это было практически незаметно, не то что в темноте. Он вздохнул и повел меня к комнате. Но на полпуи остановился.
  -Вообще принято ключ с собой всегда носить, - проворчал он, крепко сжимая мою руку.
  -Я боюсь его потерять.
  Крис кинул на меня подозрительный взгляд, потом посмотрел на дверь в мою комнату и резко развернул нас к выходу.
  -Подарю тебе специальную цепочку-крепление, - хмыкнул он, - а сегодня просто погуляем. Покажу тебе ночную столицу.
  -Крииис, - позвала я, упираясь пятками и не давая сдвинуть себя с места, - во-первых, я не одета, - я демонстративно указала на мягкие домашние штаны, которые никак не походили на костюм для свидания, - во-вторых, там холодно.
  Он широко улыбнулся, чуть крепче сжал мою руку, и нас окутал кокон теплого воздуха.
  -Так точно не замерзнешь, - шепнул он, - а в этой одежде ты такая уютная... Может ну ее, эту прогулку? Пойдем ко мне?
  -Гулять так гулять, - не согласилась я и уже сама потащила Криса на улицу.
  Холодно действительно не было, спасал воздушный кокон. Крис повел меня напрямую к выходу из Магистерии, мимо главной площади и сквера. Мы шли молча, Крис все время норовил приобнять или поцеловать, но на улице было проще увернуться. Странное поведение Криса не вписывалось в мою картину мира, и я все пыталась разобраться, что же с ним произошло? Вроде еще утром вел себя вполне адекватно, заигрывал, но не переходил границ. А может для него нормально такие резкие перепады настроения?
  Я несла какую-то чушь, болтая без умолку, описывая все что вижу, лишь бы отвлечь воздушника от своей персоны. Он послушно крутил головой, рассматривая, о чем я говорила и понимающе улыбался. А я судорожно пыталась придумать, как выпутаться из сложившейся ситуации.
  Да уж, совсем не так я представляла себе первое свидание! И вроде все составляющие на месте: красивый интересный парень, которому я нравлюсь, звездная ночь и теплый воздушный кокон... но все как-то не так!
  Еще меня удивляло, что на нас никто не обращал внимания. Несмотря на ночное время по дорожкам прогуливались адепты, на скамейках обнимались влюбленные, в сторону выхода тянулись шумные компании, и никто, казалось, не замечал нашу странную парочку. Когда на нас чуть не натолкнулись беседующие адепты, я заподозрила неладное.
  -Крис, они что, не видят нас? - решила уточнить я. Боевик кивнул.
  -Да, базовое маскировочное плетение, работает как отвод глаз. Очень удобно, - он окинул меня теплым взглядом и продолжил, - ты же переживала из-за внешнего вида, я знаю, для девушек это важно. Так что никто тебя такой не видит. А мне все нравится, - он задорно подмигнул, и мы продолжили путь.
  И все равно в домашней одежде я чувствовала себя нелепо и неуместно. Так что теперь моей задачей было убедить Криса не покидать Магистерию, а сделать круг по территории и вернуться в общагу.
   -Крис, а пойдем к полигону сходим? Хочу посмотреть, как он ночью выглядит. Наверняка там купол красивый должен быть...
  И потянула его за руку, чтобы свернуть за главный корпус, который мы как раз проходили. Крис не стал спорить, снова попытался остановить меня и приобнять, но я увернулась и ускорила шаг.
  -Рыбка, у нас же свидание, а не сдача нормативов по бегу, - хмыкнул он, хватая меня за руку и заставляя замедлиться, - не торопись.
  Вообще-то это мне хотелось ему сказать, что он кое в чем другом торопится, но я решила не затрагивать скользкую тему. Я все пыталась разобраться, напрягала память, выискивая воспоминания о красных глазах, что-то такое наставница рассказывала. Но наглый боевик все время сбивал меня с мысли своими активными попытками меня приобнять или поцеловать. Да что ж такое-то?!
  Мы таки дошли до полигона, а я поняла, что это была реально плохая идея. Купол над полигоном действительно сиял, переливаясь разными цветами, на несколько мгновений становился прозрачным, потом поверхность начинала отражать свет звезд... Безумно красиво, но! Тут никого не было, дорожки не освещались. Мы как будто оказались одни во всей вселенной. Я развернулась, чтобы пойти обратно в сторону главного корпуса, но была поймана Крисом за талию. Он приобнял и заглянул мне в глаза, улыбаясь с самым довольным видом.
  -А вот и романтика, все как ты хотела, - шепнул он, наклоняясь, чтобы поцеловать... И я сдалась. Положила руки Крису на плечи и закрыла глаза. Пусть не таким я представляла себе первое свидание, но в моих силах превратить этот фарс во что-то настоящее. Его губы были сухими и теплыми, он медленно прошелся дорожкой легких поцелуев от виска до уголка губ...
  -Ты же говорил, что тут никого нет! - капризно пропищала какая-то девушка рядом с нами, уничтожая всю романтику момента. Крис отстранился, но не отпустил, глядя поверх моего плеча на возмутителей спокойствия. Я чуть обернулась, чтобы с удивлением увидеть симпатичную воздушницу и смущенного Лестера, смотрящего прямо на нас... Гарховы шутки!
  -Гелла? - удивился Лестер, зажигая над нами светящуюся сферу. Он нас видит? Маскировки больше нет!? Я застонала и уткнулась пылающим лицом в плечо Криса. - Можно Геллу на пару слов? - осторожно спросил он уже у Криса. Световой шар втянулся в купол, а до меня дошло, куда делись чары, делающие нас незаметными.
  -Рыбка, ты его знаешь? - тихо спросил Крис, взволнованно вглядываясь в мое лицо. Его глаза практически утратили красноватый блеск, и вообще выглядел он гораздо более адекватным, чем был в общаге. Я кивнула, собралась с духом и отпустила Криса. И когда успела так крепко обнять?
  Лестер поманил меня пальцем, предлагая отойти для приватной беседы. Своей спутнице он что-то шепнул на ухо, она улыбнулась, покраснела и опустила лицо, накручивая светлую прядку волос на палец. Когда мы отошли на несколько шагов, Лестер наклонился ко мне и очень тихо спросил:
  -Совсем сдурела? Привороты на крови запрещены!
  -Чего?!
  Я шокировано уставилась на него и уже начала возмущаться, когда в памяти как будто щелкнуло. Красные глаза! Кровь! Я застонала, неужели это побочный эффект действия того зелья, что делал Джер? И он вроде говорил что-то отдаленно похоже... про привязанность, привязку... Надо срочно найти этого хвостатого вредителя и вытрясти из него душу!
  -Сама не в курсе, чем парня опоила? - хохотнул Лестер, но увидев мое состояние, осекся и попросил, - рассказывай.
  Я помотала головой, не собираясь делиться подробностями.
  -А если дам универсальный нейтрализатор, поделишься рецептом? - хитро предложил он. - Чисто профессиональный интерес, - пояснил он, видя мое недоумение. Ну да, он же алхимик, они на своих настоях и эликсирах помешанные. Но я все равно засомневалась.
  -Как сработает нейтрализатор, если ты не знаешь, что за зелье было?
  -Так он же универсальный, тупо очищает кровь от воздействия любой магии, - хмыкнул Лестер. - Так что, согласна?
  Я задумалась, не навредит ли такое вмешательство? А то еще и хуже сделать может? Все же это не приворот был, а... А собственно что это было? Что за зелье Джер вообще сделал тогда и зачем? Если приворотное, то это же бред какой-то!
  -Я подумаю, - ответила Лестеру, но на всякий случай попросила номер его блокнота для связи. Сначала выясню у Джера подробности, а потом уже буду решать, что делать.
  Так что мы разошлись в разные стороны, Лестер с девушкой пошли к дальнему выходу с полигона, а мы повернули к главному корпусу. Я молчала, задумавшись над составом зелья. Что там Джер добавлял вообще? Хоть убей - не помню, мне так плохо было, что вообще с трудом понимала происходящее во время ритуала разрыва связи.
  -Чего он хотел? - спокойно спросил Крис.
  -Предупредил меня, что привороты на крови под запретом находятся, - задумчиво ответила я, а потом прикусила язык. Вот же ляпнула!
  Крис резко остановился.
  -Это ты когда успела? - шокировано поинтересовался он. - И кого привораживала? И вообще зачем?
  -Э-э.. Никого и ничего, это ошибка, - начала оправдываться я, но Крис меня перебил.
  -Ну, рассказывай! - потребовал он, - с места не сдвинемся, пока не объяснишься!
  В доказательство серьезности своих слов он положил мне руки на плечи, жестко фиксируя на одном месте.
  Я вздохнула.
  -Может, присядем? - я указала на ближайшую скамейку, установленную около большой клумбы. Жаль, что в слабом свете не представлялось возможным рассмотреть, какие цветы ее украшают.
  Крис усадил меня, но сам остался стоять напротив, пристально глядя на меня и вызывая острое желание сбежать.
  -Что ты помнишь про утро после ритуала? - начала я издалека, надеясь, что он сам все поймет. Это я первогодка и вообще недоучка, а он боевой маг. Всяко должен знать больше меня.
  Крис задумался.
  -Смутно. И сам ритуал, и после него - все как в тумане.
  Я вздохнула.
  -В общем, Джер сделал какое-то зелье на основе моей крови, и мы тебя им напоили тем утром. А вот Лестер сейчас предположил, что я на тебе приворот использовала, - после этих слов я смутилась. А еще, это глупо, но я обиделась. Получается, я Крису не нравлюсь на самом деле? И его поведение всего лишь побочный эффект от неизвестного зелья?
  Крис нахмурился, явно обдумывая мои слова. А затем потянул меня за руку, поднимая со скамейки.
  -Идем к Джеру. Будем вместе разбираться, - по сжатым челюстям и напряженной спине я поняла, что он зол и готов вытрясти из Джера всю правду.
  Я уперлась пятками в землю, пытаясь затормозить стремительное движение воздушника. Через пару мгновений он остановился и повернулся ко мне, вопросительно приподняв одну бровь.
  -Если ты не заметил, уже ночь! - я кивнула на равнодушно подмигивающие звезды, - Так что ты как хочешь, а я иду спать. Завтра все узнаем.
  Выдернула свою руку из захвата, развернулась и быстро пошла в сторону нашей общаги, внимательно глядя себе под ноги: мне не улыбалось споткнуться и упасть на ровном месте. Что удивительно, Крис не стал меня удерживать, догнал и молча пошел рядом.
  Проводив до входа в общежитие, он кивнул и ушел, так и не сказав ни слова. Я посмотрела ему вслед, пожала плечами и отправилась спать. Как говорится, если не понимаешь, что происходит, то, прежде всего, береги свои нервы. Уже лежа в кровати, я сделала дыхательную гимнастику, очищающую сознание от ненужных мыслей, укуталась в теплое одеяло и быстро уснула.
  
  
  
  Глава 7
  
  
  А утром я проспала, и все проблемы предыдущего вечера вылетели у меня из головы. Я судорожно металась по комнате, пытаясь одновременно одеться, умыться и причесаться. Со сна я забыла все плетения, даже не вспомнила, что могу магией себя в порядок привести. Судя по расписанию у меня сегодня было четыре занятия, и все по специальностям. Уже привычных общих лекций не намечалось, зато добавились вводные лекции по уборке и кулинарии.
  Ох, чую, мне будет не до проведения расследований. Интересно, может Крис и так уже получил от Джера всю информацию и поделится ею со мной? Я вылетела из комнаты, первыми были занятия по лекарскому делу, так что я поспешила в корпус целителей, наплевав на завтрак. Уж лучше останусь голодной, зато не опоздаю.
  В общем холле я столкнулась с Крисом, но на мой 'привет' он отреагировал странно: отскочил на пару шагов, а потом и вовсе сбежал. Но я торопилась, так что решила, что позже буду выяснять причину его поведения. Вместе со всеми остальными странностями.
  В аудитории уже собралась вся наша небольшая группа за исключением Ирмы. Но когда я отправила ей недоуменное сообщение с вопросом, где она, пришел ответ:
  'У меня по Красоте весь день занятия. А лекарство - это не мое'
  Получается, у нас с ней сегодня и не будет общих лекций? В итоге договорились на обеде встретиться, и я погрузилась в учебу с головой. Первые два часа разбирали результаты нашего занятия с факультетом Духа, а потом была практика с целителями пятого года. Два дня в декаду к адептам-целителям Магистерии мог прийти на бесплатный прием любой житель Арана. Соответственно будущие выпускники общались с больными, ставили диагнозы и лечили, а мы вели карты, записывая каждого пациента и помогая целителю, если возникала такая необходимость.
  Параллельно с заполнением бумаг я весело переписывалась с Ирмой, она была на модуле по уходу за кожей и угрожала, что испробует на мне плетение, создающее веснушки, если я не расскажу ей, что происходит между мной и Джером. Ее впечатлила сцена, как он встречал меня вчера после занятий. Но поскольку мне было нечего ей рассказать, я старательно увиливала от ответа.
  Практика была довольно скучной, нам с напарником доставались сплошные простуженные крестьяне, словом ничего интересного. Причем шли они сплошным потоком, с перерывом в пару минут, так что у меня даже не было возможности пообщаться с будущим дипломированным целителем. Только и узнала, что зовут его Ликс Митлоу и он избранник Земли.
  Переписка с Ирмой была единственным спасением от скуки, но ее желание докопаться до истины меня искренне пугало. Что я могла ей рассказать, если правда в формате 'Ничего особенного' ее не устраивала? Я как раз обдумывала очередной ответ, когда пришло сообщение от неизвестного номера. Я перелистнула страницу и поняла, что номер мне очень даже известен, писал Лестер.
  'Ну что, поделишься рецептиком?'
  'Я еще не решила' - ответила я и вписала его на первый лист в записную книжку. В моем списке стоял и еще один безымянный номер, тот, с которого вчера писал Джер. И я подумала, что это отличная возможность кое-что уточнить, почему я раньше не подумала, что можно все так узнать?
  'Привет. У меня есть несколько вопросов' - написала я, и в ожидании ответа вернулась к переписке с Ирмой. Ее удалось переключить на другие темы после того, как пообещала рассказать все подробности своей личной жизни за обедом.
  Джер не отвечал, пришла еще пара сообщений от Лестера, где он сетовал на мою жадность и свой исследовательский азарт, но я была непреклонна. Сначала сама все выясню, а потом замкну магов друг на друга.
  Ответ от Джера пришел за пару минут до начала обеденного перерыва.
  'С удовольствием отвечу...'
  И пока я писала вопросы, пришло второе сообщение:
  '...но только за ужином'
  Интересно. То есть он хочет повторить вчерашний ужин? Но я же ему пропуск больше не подписывала, как он себе это представляет?
  'Идет!'
  Вот и посмотрим, что хитрохвостый придумает. Улыбнулась этой мысли, убрала блокнот в сумку, попрощалась с напарником и поспешила на обед.
  
  ***
  
  Ирмы еще не было, и пока наш столик был свободен, так что я быстро набрала на поднос еды и направилась туда. Толпы народа вокруг уже не смущали и не пугали, я постепенно привыкала жить внутри большого сообщества. Да, мне все еще было трудно заводить новые знакомства, потому я особенно радовалась появлению подруги. Ирма вошла в столовую на несколько минут позже и попала в самую толкучку на раздаче, но довольно быстро выбралась и теперь шла в мою сторону.
  Грохнув поднос на стол, он селя со мной рядом и шепотом приказала:
  -Рассказывай!
  На мое недовольное ворчание и просьбу дать поесть, она закатила глаза и отобрала у меня ложку.
  -Все, теперь не отвертишься!
  Я уныло вздохнула. До последнего надеялась, что удастся ее отвлечь и не придется врать единственной подруге. Я же не могла сказать ей всю правду, это не моя тайна!
  -Спрашивай, - предложила я.
  Она оценивающе на меня посмотрела.
  -Расскажи, как тебе удалось его окрутить?
  -Оно как-то само так сложилось, - честно ответила я. Я решила, что пока стоит придерживаться линии фиктивной девушки, чтобы легенду поддержать. Во всяком случае, я же обещала Джеру подумать над его просьбой. А такие 'отношения' были бы лучшим прикрытием для его периодических визитов ко мне в гости.
  -Как интересно, - задумчиво протянула Ирма, - а ты в курсе, что у него есть невеста?
  Я шокировано посмотрела на нее. Ничего себе! Интересно, а невеста о хвосте знает? Или это будет сюрприз для первой брачной ночи? Я справилась с собой и постаралась небрежно ответить.
  -Подумаешь, невеста. Кому это когда-нибудь мешало?
  Хотя мне бы это точно помешало. Я внутренне передернулась. Вечером сообщу ему свое решительное НЕТ.
  -Вот ему мешало. Я справки навела, Джерсин своей пассии хранил верность. Во всяком случае, даже слухов не было, чтобы он загулял с кем-то из адепток Магистерии. И это за все семь лет, что он тут учится! - со значением добавила, пристально вглядывалась в мое лицо, пытаясь оценить эффект от своих слов.
  А я все еще была в шоке. Это просто... просто... у меня слов нет! Зашибись! Зато теперь понятны причины удивления девушек в нашей общаге: если он тут все время был один, а потом неожиданно объявляет меня своей девушкой... Да уж, не самая красивая картина вырисовывается.
  С другой стороны, может невеста его - такая же фиктивная, как я? И была придумана в качестве прикрытия и объяснения отсутствия личной жизни? Надо будет вечером спросить. Прежде чем что-то решать, надо узнать информацию от обеих сторон.
  -И кто же его невеста и где она? - небрежно спросила я, отбирая ложку и принимаясь за суп. Ирма явно собрала не только факты, но и всевозможные слухи, которые и мне было бы неплохо узнать.
  Ирма сверкнула глазами, наклонилась ко мне и прошептала:
  -Говорят, что он помолвлен с одной из вирийских принцесс!
  Я чуть супом не захлебнулась от такой новости. Ничего себе! То есть он еще и без пяти мнут принц? Дожила, ужинаю с принцем, потом иду на свидание с золотым мальчиком. Что дальше?
  Родители бы точно не одобрили, про братьев даже думать не хочу.
  Я тряхнула головой, отгоняя лишние сейчас мысли. Не время вспоминать, надо идти вперед, а для моей цели высокородные знакомства очень даже полезны. Так что в моих силах получить за этот год максимум, не только знаний, но и связей. Может правда согласиться прикрывать Джера, если взамен он введет меня в их круг? Есть невеста или ее нет не так и важно. Во всяком случае меня это не касается.
  Мысли судорожно метались из одной крайности в другую. Наверное, Ирма прочла на моем лице смятение, потому что приобняла за плечи, чтобы поддержать.
  -Не расстраивайся, разберемся! Может он на тебя серьезно запал, вот и изменяет своим принципам? - попыталась утешить она. Причем говорила абсолютно искренне, ее явно взволновало, что я вляпалась в такие странные отношения. - И в любом случае, если он тебе нужен, устроим все так, что с тобой он и останется, - бодро пообещала она.
  Я скептически приподняла одну бровь, но не стала комментировать столь самонадеянное заявление. Может я, и правда, чего-то не понимаю в реалиях жизни? Заметив выражение моего лица,
  Ирма усмехнулась:
  -Не вижу проблемы. Вижу цель!
  Закончив обед на такой позитивной ноте, мы разбежались в разные стороны, меня ждала вводная лекция по чистоте, а Ирму - практика по косметологии. Не сразу сориентировавшись в коридорах, я зашла в аудиторию перед самым началом занятия. Группа была довольно большая, на первый взгляд порядка пятидесяти адепток, может даже больше. Я села на ближайшее свободное место, спиной чувствуя на себе любопытные взгляды. И чего они на меня все смотрят?
  Краем уха я улавливала обрывки разговоров, девушки перешептывались, обсуждая и осуждая меня. Хотя, если бы тут была Ирма, она бы сказала, что они просто завидуют. Чаще всего я слышала, как повторяют мое имя, Криса, Джера и вообще высокородных. Удивительно, вроде так много народу тут учится, а все равно все за всеми следят и сплетничают, прямо как у нас в деревне.
  Открыла блокнот и стала жаловаться Ирме на сплетниц. Она предложила пригрозить и наговорить им гадостей, чтобы не смели у меня за спиной шушукаться, но я решила, что это лишнее. Мало ли, что они там говорят, меня это все не задевает, пусть говорят. Немного раздражало только то, что куда ни глянь, все в курсе моей личной жизни. Кроме меня.
  Дверь в аудиторию скрипнула, я подняла глаза от блокнота и резко встала, приветствуя преподавателя. Им оказалась магесса Несслау, куратор нашего факультета. Как только она вошла, шепотки стихли, не только я знала, что перед нами не просто магесса. Она махнула рукой, разрешая нам сесть, коротко поприветствовала и начала лекцию.
  -Вводные модули каждой специальности, - говорила она, - составлены таким образом, чтобы показать адептам на практике будущее применение тех знаний, что они получат. К такой системе мы пришли, когда поняли, что в первую очередь нам нужно заинтересовать адептов. Наша цель - не заставить вас заучивать формулы, а пробудить жажду знаний, стремление учиться, разбираться в плетениях, придумывать что-то новое. К сожалению, строгая дисциплина и регулярные экзамены необходимы, но они не гарантируют, что полученные знания усвоятся, - она вздохнула и покачала головой, - Но я надеюсь, что вы все тут уже достаточно взрослые и понимаете, что от учебы зависит ваше будущее. И каким оно будет - решать вам.
  После столь интересного вступления, магесса щелкнула пальцами, открывая дверь небольшой кладовой, примыкающей к аудитории. Повинуясь ее призыву, оттуда выкатились столики, уставленные грязной посудой, причем не только тарелками и кружками. Тут были и кастрюли, и котелки, и сковороды, источающие неприятные ароматы испорченной или подгоревшей еды. Все непроизвольно поморщились, недоуменно переглядываясь. По нашим лицам можно было прочитать недоверие, буквально на лбу было написан вопрос: 'И этим вы хотите вдохновить нас?'
  -Вы, наверное, удивляетесь, зачем я вам все это рассказываю, - продолжила магесса, тонко улыбаясь и разглядывая адепток, - а ответ прост. Я хочу, чтобы вы научились думать. Этому мы и посвятим первое занятие.
  Перед магессой выстроились в ряд два десятка столиков с грязной посудой. Подойдя к самому большому из них, она критически осмотрела все предметы. Даже ковырнула пальцем засохшую корочку на одной из сковородок, после чего, кивнув своим мыслям, молниеносно создала несколько плетений, завязанных на стихию Воды, и последовательно направила их на загрязненные объекты. В считанные минуты Посуда была рассортирована, очищена, вымыта и теперь поражала блеском чистоты.
  Довольная нашим ошарашенным видом, магесса предложила нам разбиться на пары и попробовать получить подобный результат.
  -Простор для практики у вас обширный, - кивнула она на горы оставшейся грязной посуды. Повинуясь ее жесту, столики разъехались в стороны, давая нам возможность подойти ближе и встать вокруг практических пособий так, чтобы не мешать друг другу.
  Мы недоуменно таращились на грязные тарелки и сковородки, не зная, с какой стороны подступиться. Ко мне подошла Лорна, с которой мы уже были напарницами на занятии по теории плетений, и я приветливо ей кивнула. Она наклонилась ко мне и шепотом спросила:
  -Ты успела запомнить, какие были плетения?
  Я только помотала головой.
  -Уверена? - переспросила воздушница, - Она же использовала Воду, у вас одна стихия!
  -Слишком быстро, я только некоторые знакомые элементы разобрала, - так же шепотом ответила я.
  Через минуту созерцания грязной посуды одна из адепток робко задала вопрос.
  -Магесса Несслау, а вы не могли бы зарисовать плетения, которые мы должны использовать?
  -Могла бы, - улыбнулась магесса, - но вам они ничем не помогут. Разве что адептке Марлоу, - она посмотрела в мою сторону и снова улыбнулась, - как единственной среди вас избраннице Воды.
  Я поймала несколько злых взглядов, но девушки быстро отвернулись.
  -Но... что же нам тогда делать? - нетерпеливо спросила избранница огня.
  -Думать, - довольная вопросом ответила магесса. - Все вы обладаете базовыми знаниями по управлению своей стихией. Вот и придумайте, как использовать эти знания для решения поставленной задачи.
  Такой подход мне отчего-то понравился. Это же гораздо интереснее, чем учить готовые плетения! Скорее всего, мы не придумаем ничего нового, но когда до чего-то доходишь своим умом - то потом и запоминается это на всю жизнь. И пусть для меня это задание было чуть-чуть проще, чем для остальных адепток, я с азартом включилась в процесс.
  Мы с Лорной отошли к самому дальнему столику с грязными тарелками и стали совещаться.
  - Смотри, наша задача сделать посуду чистой, верно? - Лорна кивнула, - Значит надо просто убрать грязь, жир и пригоревшие остатки пищи. Водой это сделать проще всего.
  Я вспомнила фрагменты плетений магессы Несс и продолжила:
  - Я смогу сделать горячую воду или пар, чтобы отмыть жир.
  - А я могу использовать воздушное лезвие и срезать пригорелые корки.
  - Еще можно водой под давлением счищать грязь.
  - Воздухом можно будет отполировать поверхности до блеска.
  И мы принялись за работу. Взяли для начала по одной тарелке и стали осторожно воплощать свои задумки в реальность. Я осторожно использовала напрямую силу стихии, даже не пропуская через плетение. Таким образом, удалось легко отчистить несколько тарелок, так что я переключилась на более сложные объекты. И настолько увлеклась процессом, что чуть ли не подпрыгнула, когда рядом со мной кто-то с диким грохотом разбил керамическую супницу.
  - Интересный способ решить проблему, - хмыкнула магесса Несс, сметая плетением даже самые мелкие осколки в аккуратную кучку, - Но вам все же не стоит больше раскалять предметы, которые вы держите в руках.
  Избранница Огня смущенно опустила глаза, пряча за спину обожжённые руки. Я посочувствовала ей, подошла ближе и предложила помощь. И пусть вылечить ожог у меня сил не хватило, зато я смогла обезболить и убрать самые крупные волдыри. Пока ходила по аудитории, с любопытством наблюдала, что придумали другие адептки. Как оказалось, легче всего задачу очищения посуды решали избранницы Земли: они просто силой стихии собирали все остатки пищи, как я могла бы собирать воду. Ну да, их стихия позволяет манипулировать практически любой органикой. Я посмотрела на сияющие чистотой башни из тарелок, стоящие перед зеленоволосыми адептками и вздохнула. Ничего, я разберусь в процессе и тоже придумаю, как его можно оптимизировать.
  В конце занятия магесса Несс придирчиво осмотрела результаты нашей работы, сделала пометки в своем журнале, и перед тем, как отпустить нас, дала дельный совет.
  -При любом использовании магии, постарайтесь сначала разобраться, на что вы воздействуете. Магия не терпит бездумного применения.
  Из аудитории мы выходили довольные собой. Мне хотелось обсудить такое необычное занятие, но Лорна убежала на практику по погодной магии, а больше я ни с кем пока не познакомилась. Так что, заглянув в расписание, отправилась в главный корпус - занятие по кулинарии должно было состояться в общей столовой.
  Я хмыкнула, если верить куратору Несс, то и тут нам сразу дадут впечатляющее практическое задание. Я задумалась, перебрала в уме все прошлые занятия по специальностям, и пришла к выводу, что они все построены по одному принципу. Взять хотя бы то, как на красоте нас учили делать волосы гладкими и блестящими: сначала рассказали про структуру и как все устроено, и только после этого дали плетение. И главное, практика была такая, что эффект сразу виден, еще и в повседневной жизни использовать можно. Я видела, как у девчонок глаза горели, когда они видели свои улучшенные магией прически. Значит, такая методика обучения работает? Не пугать экзаменами, а заинтересовывать.
  К моему удивлению в группе по кулинарии оказалось всего двадцать человек, причем половина из них были парни. Мы стояли перед закрытыми дверьми столовой и ждали. В отличие от кухни в моем общежитии, столовая работала строго по расписанию, и до начала ужина было больше трех часов. Когда группа собралась, появился преподаватель - магистр Хонст: невысокого роста, плотный абсолютно лысый мужчина с добрыми глазами. И только по их насыщенному зеленому цвету я определила, что его стихия - Земля. Магистр Хонст провел нас через пустой обеденный зал и открыл дверь в подсобку, ворчливо приказав надеть поверх формы чистые черные накидки.
  Мы недоуменно переглядывались, но послушно одевались, уж очень интересно было, к чему такие странные требования. Может, предстоят опасные эксперименты? Но само занятие оказалось совсем не таким, как я ожидала. Нам устроили экскурсию. Да-да! Из столовой магистр провел нас в святая святых - на кухню. И на два часа, что длилось занятие, нам было дано только одно задание: 'Смотреть и не мешать!'. Я, как и другие адепты, осторожно ходила вокруг суетящихся на кухне магов, которые слаженно готовили нам ужин, и пыталась разобраться, какие плетения они используют.
  В итоге пристроилась за плечом избранницы Воды, решив, что понять ее действия будет проще всего. Но я ошиблась. То есть я понимала, что она делает, но никак не могла понять - зачем? Она сушила продукты, превращала сочные спелые ринеты в маленькие сморщенные шарики, вытягивала влагу из мяса, превращая его в тонкие хрустящие полоски. Такая же участь постигла овощи и корзину грибов. Но когда она превратила в каменные сухари свежайшие сдобные булочки, я не выдержала.
  - Простите, - шепнула я, - а что вы делаете?
  Ну не просто же так она портит продукты, верно?
  Женщина хмуро посмотрела на меня, но все же ответила:
  - Готовлю еду для боевых магов.
  Я закашлялась, скрывая смех. Так вот почему они такие суровые? Из-за того, что постоянно питаются камнями?
  Увидев мою реакцию, женщина снисходительно пояснила.
  - Завтра боевики в рейд отправляются. Запас вещей у них ограничен, и чтобы еда не занимала много места и не портилась - мы каждую декаду готовим им сухие наборы.
  Я понятливо кивнула: все встало на свои места. Я то думала, что она для ужина что-то странное готовит. А в поход с собой действительно удобнее брать все сухое. Боевики же в рейдах без особых удобств, готовят на открытом огне, то же сухое мясо просто в воду с крупой бросил - и получил наваристую кашу.
  Разобравшись с этим процессом и запомнив нехитрое плетение, отправилась смотреть, что еще маги готовят. Окинула взглядом кухню - несмотря на огромное количество народа, никто не суетился, все четко и слаженно делали свою работу: мыли, чистили, резали, варили, жарили. Привычная кухонная утварь служила скорее для удобства, все основные манипуляции делались магически. На меня произвело впечатление, как одна воздушница ловко чистила овощи, аккуратно срезая магическим лезвием практически прозрачные шкурки.
  Я решила найти своих одногруппников и удивилась - группа разделилась на две части, причем по половому признаку. Все девушки столпились вокруг магистра Хонста, который молча колдовал над огромным чаном тушеного мяса со специями, а парни в другом конце кухни с интересом следили за процессом украшения пирожных кремом. Через пару минут я поняла, что их так привлекло: парни старательно заговаривали зубы повелительницам десертов, чтобы их угостили сладеньким. Десерты в общей столовой были редкостью, мне всего пару раз доставались сладкие булочки, так что вполне могла их понять.
  Пока я решала, к какой группе примкнуть, магистр Хонст закончил со своим блюдом и объявил об окончании занятия. А в качестве домашнего задания попросил написать отчет о посещении кухни, рассказав, что мы увидели, запомнили и поняли.
  Сняв защитные накидки, мы разбрелись в разные стороны. Магистр отпустил нас чуть раньше, так что до разрядки еще было время, которое я решила посвятить библиотеке. Ох, надеюсь хоть сегодня удастся добраться туда без приключений, а то каждый раз мне как будто что-то мешает... Может Калерис меня специально останавливает? Да ну, бред какой. Не может богиня следить за каждым!
  Шепнув охранное слово, заглянула в библиотечный коридор. Несмотря на мои опасения, он был пуст, а двери библиотеки гостеприимно распахнуты. Я выдохнула и уверенным шагом зашла в обитель знаний. Я всегда любила книги, любила читать и учиться, потому открывшееся помещение вызвало во мне невольный трепет. Огромный зал без окон, настоящий лабиринт из шкафов, заполненных книгами. Застекленные стеллажи поднимались к потолку, а между ними скользили деревянные лестницы, помогающие подняться на высоту в четыре моих роста, чтобы достать книги с верхних полок.
  Не знаю, сколько я простояла на пороге, но в реальность меня вернул жутковатый шепот.
  - Вам нужно помочь, - тихо пробормотала хранительница книг из-за своего стола, напугав меня до колик. Пожилая избранница Эфира сидела за столом и перебирала стопку книг, вставляя карточки и закладки. Ее взгляд был направлен куда-то в пространство, на меня она даже не смотрела. - Положи свое расписание на стол, - приказала она.
  Я оглянулась по сторонам, может она не ко мне обращается? Но в библиотеке больше никого не было, несколько столов читального зала пустовали, только лестницы тихо скрипели, курсируя между стеллажами.
  - Нет, я пришла не за учебниками, - начала я, но потом исправилась, - то есть и за учебниками тоже, но не по своим предметам. Не только по ним.
  Я окончательно запуталась и замолчала. Женщина протянула руку и нетерпеливо повторила:
  - Расписание!
  Я вздрогнула, но послушно полезла в сумку за листком и передала хранительнице книг. Не глядя она положила мое расписание на стол и встала, беззвучно исчезнув между стеллажей.
  Вернулась она буквально через пару минут с внушительной стопкой в руках. На корешках я читала названия, и с каждой следующей книгой росло мое удивление. 'Вода - Стихия жизни', 'Основы универсальной магии', 'Боевая магия. Уровень 4', 'Законодательство Магистерии', 'Законодательство Эндории', 'История Эндории'... Как раз те книги, что я и хотела найти, по смыслу во всяком случае, названий я и не знала. Только Геральдики не хватает. Хотя, может в истории смогу найти информацию по гербу на браслете?
  Как будто подслушав мои мысли, хранительница книг пробормотала:
  - Великие дома Эндории на руки не выдаем, можешь посмотреть во втором зале, - она махнула рукой в сторону коридора из стеллажей, который заканчивался массивной дверью. Я даже почти не удивилась, у избранников Эфира много странных способностей. Эта магесса явно ЗНАЛА, какие книги мне нужны и где они лежат. Ей не нужна картотека или каталог, она, похоже, просто знает или предвидит. Не удивлюсь, если она вообще заранее все собрала, а расписание попросила для проформы. Очень удобная способность.
  Я поблагодарила Жи Керклоу, как гласила табличка на ее столе, и отправилась во второй зал, с любопытством оглядываясь по сторонам. Книги пока оставила на столе в читальном зале - на обратном пути заберу. А пока очень хотелось заглянуть в книгу о великих домах Эндории, вот уж где точно есть все гербы!
  Из-за особенностей зачарованного стекла мне не удавалось прочесть названия книг на полках, но все равно их количество и общая атмосфера места привели меня в какое-то фантастически прекрасное настроение. Широко улыбаясь я зашла в дверь с табличкой 'Зал 2'. За ней скрывалась небольшая комната, наполненная магическими книгами. Я кожей чувствовала, что это не просто хранилище знаний, каждый фолиант был артефактом. Всю правую стену занимала огромная карта Эндории, по периметру комнаты стояли столы и подставки, на которых покоились закрытые книги. Пробежавшись по названиям, я быстро нашла 'Великие дома', села за стол и открыла книгу.
  Оглавление состояло из перечня фамилий, но поскольку я не знала, что ищу, решила быстро пролистать не вчитываясь, только картинки посмотреть. Время поджимало, я хотела до разрядки успеть отнести книги в свою комнату. Так что я смело перевернула первую страницу. Фамилии шли по алфавиту, каждый лист книги вытягивался вниз и раскладывался, открывая полное генеалогическое древо каждого рода. И хотя было любопытно поискать тут, например, Криса или Джера, я сдерживалась и смотрела только на гербы. И каждая следующая страница заставляла меня хмуриться все больше и больше. Гербы великих домов состояли из символов и магических фигур. Вот петля бесконечности, вписанная в круг, вот крест в квадрате, или вот, звезда в пятиугольнике. И никаких деревьев или молний, никаких образов, только символы!
  Я пролистала, наверное, с три десятка страниц, когда у меня за спиной прозвучал насмешливый мужской голос.
  - Еще одна жениха себе присматривает... Надо все таки убрать их каталог из библиотеки, - хохотнул незнакомец, довольный своей шуткой.
  Я смутилась, со стороны, наверное, все так и выглядит. Зачем еще адептке первого года интересоваться великими домами? Но оправдываться не собиралась. Я быстро встала и хотела выскользнуть из зала, но маг остановил меня, поймав за руку. Я подняла глаза, чтобы возмутиться и наткнулась на острый взгляд смутно знакомого магистра в черной мантии с капюшоном.
  - Четверочка... поступила таки? - ехидно спросил он, а я вспомнила, что этот магистр определял мой уровень при поступлении, - Я рад.
  Я вежливо улыбнулась.
  - Я тоже очень рада. Спасибо вам! - все же если бы не он, я бы не попала на собеседование.
  - А ты помнишь, что за тобой должок? - хмыкнул он и подмигнул мне!
  - Я вам ничего не должна!
  Не знаю, откуда взялись силы, но я легко вырвала руку из захвата и выскочила из зала, скрываясь от взгляда мага. Я бежала между стеллажей к выходу из библиотеки и слышала, как он самодовольно смеется мне вслед.
  Подхватив стопку своих книг со стола, я вежливо поблагодарила магессу за помощь и выскользнула в коридор, торопясь поскорее добраться до своей комнаты. Сориентировавшись, как быстрее пройти в общежитие, свернула на лестницу и поднялась на второй этаж. Воспользовавшись внутренним переходом между корпусами, я попала напрямую в холл нашего общежития, здорово сэкономив время. Довольная собой я побежала вверх по лестнице и, как назло, споткнулась. И непременно разбила бы лицо о ступеньки, если бы не воздушная петля, неожиданно подхватившая меня за плечи за миг до столкновения.
  - Все в порядке? - взволнованно спросил Крис, выходя у меня из-за спины.
  - Вроде да, - ответила я, сев на ступеньки. От неожиданного падения закружилась голова, но я уже почти пришла в себя и стала собирать книги, которые уронила. - Спасибо тебе! - искренне улыбнулась я и посмотрела на воздушника. Он криво улыбнулся и махнул рукой.
  - Ерунда. Помочь донести? - Крис указал на книги и протянул мне руку, помогая встать.
  Благодарно кивнула, принимая помощь. До комнаты мы шли молча, я незаметно рассматривала воздушника, пытаясь понять, из-за чего снова изменилось его поведение? У моих дверей Крис попрощался и быстро ушел, а я оставила книги в кабинете и поспешила на разрядку.
  Уже подходя к полигону заметила Ирму недалеко от одного из входов и поспешила в ее сторону. Подруга разговаривала с огневичкой с нашего потока, имени которой я не знала, но запомнила в лицо благодаря ярко алым глазам. Девушка явно спрашивала совета, до меня донессы конец их разговора:
  - ... правильное впечатление - это самое главное, - наставляла Ирма, - не дай ему забыть тебя.
  - Но как этого добиться? Ему же десятки девушек на шею вешаются, - пожаловалась красноглазка.
  - Не дай, - хитро повторила Ирма и подмигнула. Огневичка распахнула глаза, а потом широко улыбнулась, как будто на нее снизошло озарение, поблагодарила Ирму и убежала в сторону полигона.
  - Факультатив по женским хитростям? - полюбопытствовала я.
  - Вроде того, - хмыкнула Ирма. - Тебе бы тоже не помешало взять пару уроков. Я только отмахнулась, еще чего не хватало. Не собираюсь я никого соблазнять. И замуж не собираюсь.
  Так что пока не актуально. Но чтобы не расстраивать Ирму отказом, переключила ее внимание на другую тему: рассказала про экзаменатора и 'должок'.
  - Посылай его подальше, - решительно заявила Ирма, выслушав мой рассказ. - Ты же ничего не обещала?
  Я помотала головой. Разговор пришлось ненадолго прервать, но мы быстро и уже привычно опустошили свой резерв и вышли с полигона.
  - Нет, не только не обещала, но даже не просила у него ничего, - тихо проговорила я, продолжая обсуждение.
  - Значит он просто тебя пугал. Можешь расслабиться, - посоветовала Ирма. - А если будет снова угрожать - что-нибудь придумаем.
  В животе урчало, как и всегда после разрядки организм пытался как можно быстрее восстановить силы, требуя пищи и отдыха. Мы плелись в сторону столовой, когда нас догнал отвратительно бодрый Джер. Вот почему ему эта процедура так легко дается? Где справедливость?
  - Вечер добрый, - кивком поприветствовал нас Джер, после чего бесцеремонно пристроился рядом и взял меня под локоть, - идем ужинать?
  - Угу, как раз в столовую направляемся, - кивнула я.
  - Ты забыла, что сегодня ужинаешь со мной? - тихо шепнул Джер, наклонившись к моему уху. Ирма кинула на меня любопытный взгляд, явно пытаясь услышать, о чем речь. А я действительно забыла, что Джер собирался за ужином ответить на все мои вопросы, просто из головы вылетело. Я уже распланировала вечер, как поем, приму ванну и засяду изучать новые книжки... - Мы поужинаем в городе, - уже громче сказал Джер.
  - Приятного вечера, - пожелала нам Ирма, взглядом обещая устроить мне завтра допрос с пристрастием.
  Джер повел меня к выходу из Магистерии, с десяток шагов я механически переставляла ноги, когда до меня дошли его слова.
  - Как это в городе? - вяло удивилась я.
  - В Аране множество приличных рестораций...
  Получается, у нас будет почти настоящее свидание? При том, что у него невеста?
  - Но... - я пыталась объяснить свое замешательство, остановившись на типично женском аргументе, - я не одета для прогулок по городу! О таком надо заранее предупреждать...
  Хотя предупреди он заранее, я бы просто отказалась. Да и надеть мне на свидание нечего, во всяком случае, достойного платья для посещения ресторации в моем гардеробе точно не найдется. Откуда?
  Джер поморщился, но промолчал. И с намеченного пути не свернул! А когда я поробовала настоять на возвращении в общежитие, с улыбкой отмахнулся от моих слов.
  - Если ты забыла, - хитро посмотрел он на меня, - в правилах Магистерии четко прописано, что адепты могут снимать форму только во время каникул или практики. И в городе все об этом прекрасно знают, так что твой вид никого не удивит.
  Гарховы правила! И если еще час назад я планировала из всей стопки книг начать изучение с универсальной магии, то теперь изменила решение. Незнание элементарных вещей угнетало, заставляло чувствовать себя деревенской простушкой. Но одно дело изображать ее, и совсем другое - быть ею.
  После разрядки я была немного заторможенная, Джер прекрасно понимал мое состояние, потому не пытался вести разговор. Мы не спеша шли по вечернему городу, я бросала любопытные взгляды по сторонам: раньше в верхних кварталах столицы я не была. В принципе, было все тоже самое, что у простых жителей, только более дорогое. Вместо таверн - кондитерские и ресторации, вместо рыночных навесов - огромные стеклянные витрины бутиков. Да и сами люди были одеты немного иначе, красиво и непрактично. Глядя на двух маленьких девочек в белых платьях с корсетами и пышными юбками, чинно следующих за мамами, я с ностальгией вспоминала свой универсальный комбинезон, в котором облазила в детстве все подземелья вокруг убежища на Альме. Эластичный, непромокаемый, с усиленной терморегуляцией и встроенным маячком - идеальная одежда для ребенка. Во всяком случае, мои родители всегда знали, что мне не холодно и были уверены, что смогут меня найти.
  Я отвлеклась на свои воспоминания и не заметила, что мы пришли. Джер выбрал небольшую уютную ресторацию, в зале было меньше дюжины столиков, помещение освещалось живым огнем множества свечей. Я принюхалась и уловила тонкий, но узнаваемый аромат сильта - редкой травки, настой из которой является успокоительным, просветляющим ум. Интересно, при вдыхании получается схожий эффект?
  Прислужник проводил нас в одну из ниш, занавешенных прозрачной тканью и усадил в мягкие удобные кресла. Мы сидели в уютном полумраке друг напротив друга, в центре круглого стола плавала в вазе круглая зеленоватая свеча. Точно сильт, мне не показалось, тут и запах более ощутим...
  - Что предпочитаешь на ужин? - спросил Джер, не давая мне заглянуть в меню.
  Я уже хотела обидеться, когда поняла, что он, скорее всего, не хочет показывать стоимость блюд. Бережет мою гордость?
  - Мясо и овощи, - ответила я, - и десерт. И шорш! - Хотя гордость говорила, что надо ограничиться стаканом воды, я ее заткнула. Какая вода, когда так есть хочется, что уже почти готова травяную свечку на зуб попробовать?
  Джер понимающе кивнул и быстро сделал заказ, перечисляя названия неизвестных мне блюд. Он явно тут часто бывает, по отношению служащих видно, да и знание меню о многом говорит.
  - Я часто сюда захожу, - начал он, будто подслушал мои мысли, - отличное место, уютное, готовят прилично и думается тут хорошо.
  Я с интересом посмотрела на Джера. Неужели не догадывается, отчего тут так хорошо думается? Или эта маленькая хитрость владельца понятна только тем, кто много работает с лекарственными травами? Но Джер ведь боевой маг, неужели им не давали знаний по травничеству? Улыбнулась этой мысли и начала издалека.
  - Скажи, а чему учат боевых магов?
  Джер удивился вопросу, но ответил:
  - В основном - как убивать и как защищаться. Выживанию. А что?
  - А лекарское дело изучаете? - продолжила я свое исследование.
  - Каждый год у нас повторяется курс по оказанию первой помощи.
  Тогда все понятно.
  - И чему это ты так довольно улыбаешься? - спросил Джер, заметив мою реакцию. Я пересказала ему свои умозаключения по поводу сильта в свечах и тихо радовалась недоумению на его лице. Как же приятно много знать!
  Что удивительно, Джер совершенно не расстроился моему открытию, наоборот посчитал такие свечи отличной идеей и теперь планировал прикупить такие домой.
  Нам принесли первые блюда, и я жадно набросилась на еду. Утоляя голод я практически не почувствовала вкуса еды, но, кажется, на тарелке действительно было тушеное мясо с овощами. Зато я стала постепенно приходить в себя: вспомнила, что вообще-то собиралась выпытывать у Джера ответы на вопросы и ощутила неловкость. Просто не знала, как вести себя. Вчера, когда Джер был у меня в гостях, все было как-то проще и понятнее. А сейчас, на незнакомой территории, в романтической обстановке... Даже не знала, как начать разговор.
  - Наелась? Может еще порцию? - предложил Джер, но я отрицательно покачала головой. Хватит, еще десерт впереди. Но его вопрос помог мне собраться с мыслями.
  - Спасибо, еды достаточно. А вот информационный голод продолжает терзать, - улыбнулась я.
  Джер откинулся на спинку кресла, задумчиво рассматривая меня поверх бокала вина. Я от алкоголя отказалась, предпочитая шорш, а Джер заказал себе что-то ягодное. Во всяком случае, пахло фиолетовое вино как сладкое лето.
  - Спрашивай, - в итоге разрешил он.
  Я перебрала в уме вопросы и решила начать с самого важного на данный момент.
  - Можешь объяснить про Криса, ритуал и зелье, на моей крови замешанное? Что это такое было?
  Джер вздохнул и потер переносицу. Он явно ожидал другой вопрос!
  - Вроде объяснил все еще в процессе? Ритуал был нужен, чтобы оборвать энергетическую связь между вами. Но такое резкое изменение в энергетике могло повредить структуру ауры, а поскольку вы оба маги, это могло спровоцировать... вызвать потерю дара, - он внимательно посмотрел на меня, чтобы убедиться, осознаю ли я всю серьезность произошедшего, и свернул лекцию, - короче, я убрал связь, а на ее место добавил другую. Для этого и было нужно зелье с твоей кровью.
  То есть он исправлял последствия моего 'вампиризма'. Все-таки приворот?! Гарховы шутки!
  - Так что за зелье это было? - уточнила я, радуясь, что полумрак скрывает мою бледность.
  - Кровные узы, - нехотя ответил он. А заметив мое недоверие, пояснил, - вы теперь временно, - это слово он особенно подчеркнул, - брат и сестра. Формально. И я бы не советовал распространяться на эту тему.
  Джер явно нервничал, но ответил предельно честно. Переживал, что я начну претендовать на высокородное родство или стану что-то требовать с Криса? Не знаю. Меня волновало совершенно другое!
  Ох, Гарх! Я целовалась с братом?!
  Зато теперь стало понятно поведение Криса, и почему после разговора с Джером он меня избегает. Да уж! Подарила Калерис родственника, ничего не скажешь. Пусть и временно. Видимо, у него на симпатию наложилось вполне родственное стремление защищать и оберегать, вот и снесло крышу... Магическая кровная связь усилила эмоции, вызвав ревность и собственнические замашки. Скорее всего.
  И я даже понимала, почему Джер нам ничего заранее не сказал. Ведь такая кровная связь дает мне повод претендовать на родство с семьей Криса, я временно являюсь членом их семьи со всеми вытекающими привилегиями. Другой вопрос, что мне они и даром не нужны, обойдусь.
  - Это был самый простой способ избежать разрушительных последствий, - оправдываясь, пояснил Джер, - это уж точно лучше, чем кровный долг.
  Я вздрогнула, только магического рабства мне и не хватало до полного счастья. Ведь долг был бы у меня, как у спасенной стороны. Жуть!
  Я вяло ковыряла ложечкой десерт, настроение и дальше что-то выяснять пропало, разом навалилась усталость. Воздушный сливочный мусс с ягодами локли, кисло-сладкими белыми шариками, по вкусу напоминающими вишню, не приносил ожидаемой радости.
  Джер вздохнул и попытался меня растормошить.
  - Не расстраивайся, Крис нормальный парень. Для старшего брата - самое то. И ты ему нравишься, так что он заботливо научит тебя всему плохому, что знает и умеет, - хмыкнул Джер.
  Я слабо улыбнулась его шутке.
  - Скорее наоборот, будет следить, чтобы вела себя прилично и не опозорила честь его семьи.
  - Не, все не настолько запущено, - улыбнулся Джер, - Крис бунтует. Сколько семья ни пыталась на него давить - он все равно все делает по-своему.
  Я выдохнула и слабо улыбнулась. Чего я собственно расстраиваюсь, все же хорошо? Странно, неожиданно, но могло быть гораздо хуже. В зале заиграла тихая музыка, приятная мелодия успокоила разошедшиеся нервы.
  - Звучит так, будто ты мне его сватаешь, - задумчиво протянула я.
  Джер откинулся на спинку кресла и широко улыбнулся.
  - Ну вот еще. Ты подумала над моим предложением? - неожиданно спросил он, имея ввиду просьбу про доступ к кабинету.
  Я кивнула.
  - Только как ты собираешься получить пропуск?
  - Так же, как и вчера, - пожал плечами Джер, - если ты подпишешь бумаги, то и Тед закроет глаза на небольшое нарушение порядка.
  - Мне не нравится идея изображать твою невесту, - предельно честно ответила я. Вроде вчера ему сказала, что об этом думаю, но он то ли не услышал, то ли не захотел понять.
  - И почему же? - удивился Джер.
  Ах да, в этом же сплошные преимущества, он мне вчера объяснил, насколько это выгодное предложение. Но и у меня есть гордость.
  - Хотя бы потому, что у тебя есть настоящая невеста, - тихо ответила я.
  Джер прищурился и пристально посмотрел мне в глаза.
  - Откуда информация? - холодно спросил он, будто отгородившись каменной стеной.
  - Магистерия полнится слухами, - неопределенно ответила я, но любопытство победило, - так это правда, что ты помолвлен с вирийской принцессой?
  - Нет! - резко ответил он и отвернулся.
  Я молча наблюдала, как Джер залпом допил вино и налил себе еще один бокал. И корила себя, что полезла не в свое дело. В слухах явно была доля правды, но какая?
  Через пару минут Джер как будто очнулся и продолжил как ни в чем не бывало:
  - Если это единственный аргумент против, то он не актуален. Я абсолютно свободен, - он криво улыбнулся, пытаясь скрыть горечь от последних слов. А мое гархово любопытство на пару с сочувствием уже готовились вытянуть из Джера подробности.
  - И что произошло с невестой? - тихо поинтересовалась я, не надеясь на ответ. Но, похоже, Джеру и самому давно хотелось выговориться.
  - Она вышла замуж, - еще одна кривая улыбка и залпом допитый бокал.
  - Когда?
  - В прошлое полнолуние.
  То есть примерно две декады назад? Кошмар!
  - Но... как же так? Что произошло?
  У меня в голове не укладывалось, как можно быть невестой одного и выйти замуж за другого?
  - Я вернулся из рейда и от Теда узнал о прошедшей свадьбе, - хмуро ответил Джер, - а когда прибыл в Вирию и попытался встретиться с уже бывшей невестой, узнал, что её отец расторг нашу помолвку ради политического союза. За счет дочери укрепил свои позиции внутри страны.
  Джер скривился и потянулся к бутылке с вином, но я перехватила его руку и легонько сжала, выражая поддержку и сочувствие. В любом случае напиться - не лучшая идея. Джер сжал мою руку в ответ и продолжил рассказ.
  - И что самое неприятное, при встрече она заявила мне, что это ее долг и она не могла противиться воле семьи. Ну, не бред? - спросил у меня Джер, ища поддержки. Я кивнула, действительно дикость. В нашем обществе хоть и было сословное разделение, но замуж никого насильно не выдавали. То есть может по расчёту кто-то и женился, но по собственной воле, а не из-за подчинения старшим.
  - А вы долго были помолвлены?
  - Почти два года. Моя мать уехала жить в Вирию и там вышла замуж за местного аристократа, захотела жить без магии, среди обычных людей. А я рос с дедом в Эндории, в тихом поместье во втором круге. И когда три года назад поехал знакомиться с матерью, попал в круговорот придворной жизни Вирии. И познакомился с Лиреей...
  Джер все глубже погружался в воспоминания, несколько выпитых бокалов вина развязали ему язык и он с жаром рассказывал мне свою историю любви. Красивую, захватывающую, но такую печальную! А я в душе уже тихо ненавидела эту Лирею. Вот как можно быть такой стервой? Пренебречь искренними чувствами, сказать да, два года тянуть со свадьбой и в последний момент передумать?
  - А при чем тут Тед? Почему ты от него узнал о прошедшей свадьбе? - решила уточнить я.
  - А, ты не в курсе, что ваш староста - бастард вирийского правителя? - удивился Джер, - Все об этом знают. А Лирея... его сводная сестра.
  Я расширенными от удивления глазами смотрела на Джера и понимала: не врет. С ума сойти! Тед - вириец с магическим даром! Еще и принц. Ну, почти. Гарховы шутки!
  - Так вот, он после практики на декаду ездил в Вирию и как раз попал на свадьбу... - Джер снова нахмурился и сжал челюсти.
  - А почему он тебя не предупредил заранее о происходящем? - а как же всем известная взаимовыручка боевых магов? Тем более они не просто коллеги, а друзья.
  - Лизарус сказал Теду, что отправил мне извещение о разрыве помолвки и откуп. Но послание, видимо, затерялось где-то в пути. Их посланник так и не вернулся из Эндории.
  После этих слов у меня по спине пробежал холодок. Не бывает таких совпадений!
  - Откуп? - переспросила я, - что это значит?
  А сама думала, как узнать, этот ли посланник утонул рядом с моим домом? Не могу же я напрямую задать вопрос и выдать ему задание Стихии. Вдруг я ошибаюсь, и это чей-то чужой артефакт? Да и при чем тут вообще браслет? Не вяжется история.
  - В Вирии так принято. При заключении помолвки жених 'выкупает' невесту у богов, жертвуя золото храму Калерис. Соответственно при расторжении помолвки эти деньги должны вернуть...
  Очень полезная традиция, особенно для жрецов. Сомневаюсь, что богам реально нужно золото. Но я только хмыкнула и промолчала, так и не решившись озвучить свои вопросы. В любом случае, если я права, то промедление уже ничего не решает. Сообщение уже не актуально, ибо запоздало на пару лун.
  Но тут меня поразила еще одна мысль. Золото! Получается, если моя интуиция права, это деньги Джера? Я за его счет попала в Магистерию?
  Заметив, как напряглось мое лицо, Джер тряхнул головой и сказал.
  - Хватит говорить о грустном. Смотрю, совсем тебе настроение испортил...
  - Нет, все хорошо, - попыталась улыбнуться, но явно получилось не очень убедительно.
  Джер прислушался, встал из-за стола, сделал шаг ко мне и протянул руку.
  - Потанцуй со мной.
  Я как завороженная смотрела на его руку, не решаясь ответить согласием. Но как в такой ситуации можно отказать?
  А пока я мучилась внутренними противоречиями, Джер все решил за меня. Легко, как будто я ничего не вешу, поднял меня за руку из кресла и вывел из ниши на небольшую площадку. Я прислушалась: мелодия изменилась. И если в начале вечера играла спокойная тихая музыка, то сейчас было что-то более бодрое и заводное. Но как под такое танцевать я все равно слабо себе представляла.
  - Я плохо танцую, - решила предупредить я.
  - Не бойся, - шепнул он, - просто слушай ритм.
  Но как тут услышишь музыку, когда собственная кровь бьется в висках, заглушая окружающие звуки?
  Джер, не отпуская моей руки, ловким движением закрутил меня вокруг оси, потом остановил, поймав за талию, и прижал к себе.
  - Готова?
  Я помотала головой, а Джер хитро улыбнулся и закружил меня в танце. Удивительно, но я даже на ноги ему ни разу не наступила. Мы быстро двигались, в такт музыке перетекая из одного положения в другое. Мои ноги как будто зажили собственной жизнью, повторяя сложные шаги вслед за Джером. Повороты, вращения, у меня кружилась голова, сердце стучало как сумасшедшее и дыхание сбивалось. Но когда в конце танца Джер подбросил меня вверх, я испытала прилив восторга! Потрясающее ощущение полета пронзило меня сотней иголочек удовольствия. Это было что-то невероятное, на грани фантастики!
  А еще я совсем не боялась. Отчего-то была абсолютно уверена: поймает. Не даст упасть.
  И через мгновение, под последние аккорды мелодии, Джер действительно подхватил меня за талию и аккуратно опустил на пол, но не отпустил. Мы стояли и просто улыбались, переживая прошедший танец. Заиграла новая мелодия и Джер тихо спросил:
  - Ещё?
  От его чуть хриплого голоса у меня по спине пробежали мурашки. И почему-то это меня мгновенно отрезвило, разом навалилось смущение и стыд: мы же одни танцевали, наверняка все остальные посетители ресторации смотрели! Хорошо, что я теперь ношу под платьем шортики, иначе все бы на мое белье любовались во время полета...
  Постаралась загнать эти переживания поглубже и покачала головой.
  - Может быть позже. Устала, - виновато улыбнулась я. И моё учащенное дыхание вполне подтверждало мои слова. Джер отвел меня к столу, усадил в кресло. А когда я наколдовала себе чистой воды в пустой стакан, остановил и строго сказал:
  - Отдышись сначала. Нельзя сразу пить.
  Я показала ему язык и отвернулась. Подумаешь, нельзя. Но послушно начала контролировать дыхание, чтобы быстрее успокоиться. Вдох-выыыыдох. Джер усмехнулся и спросил:
  - А ты записалась на мои занятия? - я кивнула и взяла в руки стакан с водой, чтобы сделать первый, самый сладкий глоток. - Правильно сделала. Тебе надо подтягивать физическую форму.
  Я чуть не подавилась от этого заявления. Вот же гад гадский! Еще и улыбается, довольный собой. Я резко плеснула в него водой из стакана, еще и ускорив ее магией, но Джер, мало того, что увернулся, так еще и расхохотался! Переместился за спинку моего кресла и дернул вниз, так что уже я полетела вверх тормашками. У самого пола он подхватил кресло и поставил на место.
  - Видишь, тебе просто жизненно необходимо тренировать скорость реакции, - смеялся он. А я обиженно пыхтела: не честно!
  - Совести у тебя нет, - заключила я. Хотелось съязвить что-нибудь обидное, например, про его невесту, но я сдержалась.
  - Нет, и не было, - легко согласился он.
  Я улыбнулась, может танец помог, а может наша дурацкая стычка, но он повеселел и расслабился. И не скажешь, что десять минут назад страдал по сбежавшей невесте!
  - А что еще будет на твоих занятиях? - с любопытством спросила я, когда Джер удобно устроился в кресле напротив. В голове мелькала мысль подшутить, устроить ему какую-то пакость, но я разумно решила выждать удобный момент.
  - После выходных будет первое занятие, там и узнаешь, - усмехнулся парень.
  А я удивилась: уже выходные? Прикинула в уме, действительно, завтра последний учебный день на этой декаде, потом три дня свободных. Так быстро время пролетело! Вроде только вчера я проходила собеседование с ректором, а вот уже и первые выходные.
  - Какие планы? - поинтересовался Джер.
  Я пожала плечами.
  - Учиться буду.
  Вспомнила про стопку книг из библиотеки и зажмурилась от удовольствия. В первую очередь засяду за их изучение. Больше всего меня влекли учебники по Универсальной и Боевой магии, а еще я хотела все лекции повторить и попрактиковаться. Но лучше отложу это на последний выходной, а пока вплотную займусь заданием Стихии. И кстати, надо еще как-то осторожно выспросить у Джера про браслет...
  - У тебя очень живая мимика, ты в курсе? - насмешливо поинтересовался Джер, заставив меня нахмуриться и закусить губу. - И о чем же ты думала?
  - Ты мне расскажи, у меня же 'живая мимика', - передразнила я.
  - Сначала ты размышляла о чем-то очень приятном, - начал он, пристально следя за моей реакцией, - У девушек обычно такое лицо, когда они мечтают о свиданиях. Или о платьях? - предположил он.
  Я фыркнула.
  - Не угадал, даже близко. Могу рассказать, - мило улыбнувшись, предложила я.
  - Хм, интере-е-есно, - протянул он и, чуть прищурившись, посмотрел на меня. На мгновение его глаза стали мутными, их будто заволокла матовая пленка. А через мгновение его поза и взгляд снова изменились, он едва заметно наклонился вперед, вглядываясь в меня, и теперь смотрел оценивающе. Но не как на девушку, а скорее как на... противника? У меня мурашки по спине побежали, и я нервно сглотнула.
  - Очень интересно, - повторил он, и откинулся на спинку кресла.
  А я еще сильнее занервничала. То пустое выражение глаз, что было у мага несколько секунд назад, я видела на практике с избранниками Эфира, когда они в транс входили. Опасливо покосилась не серебристую шевелюру Джера, чтобы убедиться: фиолетовых прядок там нет.
  - Это что сейчас было? - чуть хриплым голосом поинтересовалась я.
  - Ничего, - легкомысленно пожал плечами Джер и улыбнулся. Меня убивала эта его мгновенная смена настроений, выбивала из колеи. Но все избранники Молний отличаются этой чертой: живут на высокой скорости, быстро мыслят, моментально принимают решения. Потому и выходят из них отличные боевые маги - реакция хорошая.
  - Так что, теперь моя очередь задавать вопросы? - как-то хищно спросил Джер, дождавшись удобного момента: я сделала первый глоток шорша, пытаясь успокоить расшалившиеся нервы. Оказалось зря себя успокаиваю, мне не померещились перемены в Джере.
  Но я уже победила волнение, пожала плечами и улыбнулась.
  - Спрашивай.
  - И что же ты скрываешь? - задумчиво протянул он, разглядывая меня.
  - Это вопрос? - удивилась я, - тогда уточни, пожалуйста, какую из моих страшных тайн тебе хотелось бы узнать?
  - Все.
  - Нет, ну это уже наглость, - усмехнулась я, - должна же в девушке остаться хоть какая-то загадка.
  Джер молчал, так что смело вернулась к десерту. Почему нет? Мне, в общем-то, скрывать нечего.
  - Не боишься. Интере-е-есно... - Джер задумчиво рассматривал меня, постукивая пальцами по столу. Он снова был спокоен, даже казался отстраненным. Будто и не он минуту назад собирался устроить мне допрос с пристрастием.
  - А должна? - теперь была очередь Джера пожимать плечами. И понимай как хочешь.
  Дальше ужин проходил в молчании, маг сверлил меня внимательным взглядом и о чем-то напряженно думал, но вопросов больше не задавал. И на мои попытки возобновить разговор не реагировал. Он будто решал в уме сложную задачу, был спокоен и сосредоточен.
  Я же решила наслаждаться моментом и вернулась к оставленному десерту и шоршу. За несколько минут опустошила чашку и положила в рот последнюю ложечку сливочного лакомства. Восхитительно! А еще можно закрыть глаза и представить, что это настоящее свидание: ужин в уютном ресторане, интересная беседа, позволяющая ближе познакомиться, танцы... Я грустно улыбнулась. Не стоит предаваться пустым фантазиям. И вообще, пора уже и честь знать, что-то ужин наш несколько затянулся. Завтра учебный день, а до Магистерии еще дойти надо...
  С этим вопросом я и обратилась к Джеру.
  - Ужин окончен?
  Он кивнул, встал из-за стола и галантно предложил мне руку, помогая подняться. Затем не глядя махнул прислужнику и бросил на стол несколько монет. Я даже не успела рассмотреть, сколько именно, но твердо решила, что верну потраченное на меня. Затевать спор на эту тему не стала, а для себя пометку сделала.
  Обратно в Магистерию мы пошли другой дорогой. Я город знала плохо, потому полностью положилась на своего спутника. Он все так же молчал, кидая на меня непонятные взгляды, а я с удовольствием крутила головой по сторонам. Мы довольно быстро вышли из высокого квартала к какому-то парку и теперь шли по дорожке, слабо освещенной голубоватыми магическими шарами. Половина из них была разряжена, окружающая темнота пустого парка, наполненная шорохами и шелестом листьев, немного пугала, так что я крепче сжала локоть Джера.
  Он странно отреагировал на мой жест: остановился посередине дорожки и развернулся ко мне. Из-за плохого освещения я не смогла разглядеть выражения его лица, но мне показалось, что глаза снова стали мутными.
  А потом он резко дернул меня за руку, сошел с дорожки и повел среди деревьев. Шел быстро и целенаправленно, я еле успевала уворачиваться от торчащих веток.
  - Ээ, а куда мы идем? - несмело поинтересовалась я. Такой Джер реально пугал, как и вся ситуация. Но противопоставить ему мне было нечего. Два десятка ледяных капель, собранные на всякий случай, летели за мной скорее для успокоения нервов. Я пока выжидала, пыталась понять, что вообще происходит?
  - Надо прояснить пару вопросов, - пробормотал он и снова дернул меня за руку, вынуждая идти быстрее.
  Через несколько минут мы оказались в самой глухой части парка. Небольшая темная полянка, освещенная только ночным небом, была плотно огорожена деревьями и густым кустарником, продираясь сквозь который я исцарапала руки и ноги. На смену страху постепенно приходила злость, но я пока сдерживалась: Джер ведь не просто так стал странно себя вести. А если я не знаю причины - это не значит, что ее нет.
  Он вывел меня в центр поляны, отпустил руку, поставил двойной защитный контур и сферу тишины. Я с удивлением следила за всеми этими приготовлениями и все еще ничего не понимала.
  - Вот теперь можем поговорить, - как-то хищно произнес Джер и повернулся ко мне. - Кто ты такая?
  Его пристальный взгляд прямо в глаза заставлял стоять на месте и не шевелиться.
  - Гелла Марлоу, - чуть помедлив, ответила я и попыталась стряхнуть оцепенение, - у тебя с памятью плохо?
  - А настоящее имя? - прищурившись спросил он, демонстрируя - не верит.
  - Гелла. Марлоу, - повторила я, - а до перехода была Марельес. Но фамилии всем меняют, сам знаешь.
  Джер приблизился ко мне, заставив отшатнуться.
  - Все-таки боишься, - усмехнулся он, - это хорошо...
  А мне действительно было жутко: темная ночь, неадекватный маг и полог тишины - кого угодно заставят напрячься.
  - Можешь не называть имени, - милостиво разрешил он, - Ты все равно прокололась. Или сможешь объяснить мне, как девчонка из ниоткуда, без силы, родственников и связей поступила в Магистерию, еще и на платное?
  Я могла бы честно и подробно ответить на этот вопрос, но накопившаяся злость и врожденное упрямство взыграли. Какого Гарха он вообще ко мне пристал? Его это не касается! Даже если я учусь за его счет - я об этом не знала, а деньги мне передала Стихия. Так что я ответила полуправдой:
  - Нашла кошелек с деньгами и отправилась попытать счастья на вступительных испытаниях, - я пожала плечами, жестом показывая, что не вижу в этом ничего особенного. - И если не помнишь, на испытаниях ты сам допустил меня до собеседования.
  - Да, конечно же, - скептически хмыкнул Джер, - скажи еще, что не ты все время попадаешься мне на глаза и втираешься в доверие? Или это тоже случайно получается? Джер неожиданно наклонился вперед, накрывая мои губы грубым поцелуем. И если в первый момент я растерялась, то во второй резко ударила его кулаком под дых. Да, я слабая, и кулаки у меня маленькие. Зато острые!
  - А вот и еще одно подтверждение, - прокашлявшись, сказал Джер. - что с тобой точно что-то не так.
  - Это с тобой не все в порядке. - фыркнула я, делая пару шагов в сторону от Джера. - Обратился бы к лекарям, они тебе от навязчивых идей успокоительное зелье выпишут.
  Он отмахнулся от моих слов и обошел вокруг, разглядывая меня со всех сторон, особенно внимательно рассматривая спину и то, что пониже. Уж не знаю, что он там пытался рассмотреть в темноте, но когда потянул руки, чтобы приподнять юбку, я отскочила еще дальше в сторону.
  - Совсем сдурел? - возмутилась я.
  Но Джер меня будто не слышал, бормотал себе под нос.
  - Ходишь, высматриваешь все, вынюхиваешь, изучаешь. Интересуешься неподобающими темами. Сегодня зачем-то взяла учебники по истории и географии, а потом сунула свой нос в книгу
  Великих домов... Знаешь, кто себя так ведет?
  - Любой здравомыслящий человек с сильно развитым любопытством? - предположила я.
  Джер покачал головой.
  - Разведчик. Что может быть удобнее, чем личина наивной девочки?
  Мои глаза, кажется, стали раза в два больше, настолько меня удивило подозрение Джера. А через пару секунд я не выдержала и расхохоталась. Я! Шпионка!
  - Ой, не могу, ха-ха-ха, - я смеялась и не могла остановиться, - разве-е-едчица-а-а, ха-а-а!
  Джер снисходительно следил за моей истерикой и через минуту, когда хохот стих, спросил.
  - Успокоилась?
  А у меня смех по второму кругу пошел, но уже нервный.
  - Ты что, серьезно меня в таком подозреваешь? - отсмеявшись, спросила я.
  Джер кивнул.
  - Все идеально сходится. А твоя реакция на это... - он резко обхватил меня за талию хвостом и дернул на себя, - выдает в тебе представителя кароев. Именно из-за этого ты пыталась всячески меня заинтересовать, найти подход, разговорить... Чтобы приобрести союзника во вражеском лагере!
  Его голос звенел радостью и торжеством: головоломка сложилась. Он нашел, как ему казалось, верный ответ, объясняющий все. И мое странное поведение, и его собственное. Я погладила теплый хвост, обхвативший мою талию, на ощупь он оказался очень приятный - мягкий и немного пушистый. Джер улыбнулся и кивнул своим мыслям, явно получив еще одно подтверждение своим надуманным теориям.
  А потом меня неожиданно осенило: да он же надеется, отчаянно хочет, чтобы все так и оказалось! По себе знаю, трудно быть не таким как все. А если ты вообще один такой хвостатый на всю Магистерию? Он же вынужден постоянно себя контролировать, следить за поведением и словами, не может никого подпустить в ближний круг.
  И никому не может довериться и открыться.
  Мы теперь стояли очень близко друг к другу, и маг пристально следил за моей реакцией, даже зажег пару белых шариков, чтобы лучше видеть. И благодаря слабому мерцанию и я смогла рассмотреть лицо Джера. На дне его глаз притаилась... надежда?
  Как же все глупо получается. Я же совсем не та, за кого он меня принимает. Но как донести до Джера мысль, что он ошибся?
  - То есть ты считаешь, что я представитель расы, о существовании которой узнала от тебя вчера? Серьезно?
  Маг кивнул.
  - Тогда почему у меня нет хвоста? - решила указать на очевидную нестыковку.
  - Мы о кароях слишком мало знаем. И женщины в стычках на границе никогда замечены не были. Так что я не исключая возможности физиологических отличий, - парировал он.
  Я закрыла глаза и потерла переносицу. Вот же непрошибаемый! Хм. А если пойти от обратного?
  - Допустим, ты не ошибаешься, и я вся такая загадочная разведчица. Дальше-то что? Что это меняет?
  Джер ухмыльнулся.
  - Ты проведешь меня за барьер в долину кароев!
  Ах вот оно что! Либо хочет найти отца, либо просто посмотреть на жизнь загадочной расы. Великим барьером называлась непреодолимая горная гряда на южной границе пустоши, которую как раз сейчас активно осваивали наши переселенцы. И именно в пустоши происходили стычки с кароями, если верить рассказам Джера.
  Но что находится за этой высоченной каменной стеной - не знали даже избранники Эфира, составляющие карты Эндо. Во втором зале библиотеки, где я мельком видела подробную карту, Великий барьер формировал одну из границ Эндории. Нам вообще повезло, первые переселенцы выбрали очень удачное место для страны: на севере и востоке была Вирия, на западе густые леса и выход к морю, а на юге как раз барьер - загадочные практически отвесные скалы, преодолеть которые пока не удавалось никому.
  Я вздохнула и снова попыталась достучаться до Джера.
  - Я все понимаю, но ты ошибся с выводами. Я правда выросла на Альме, а после переселения жила в деревне. Никакой мистики, никаких кароев. Извини, если не оправдала твоих надежд.
  - Не верю, - сердито ответил Джер и сжал челюсти.
  - И как будем проверять? - полюбопытствовала я. - Есть идеи?
  Маг окинул меня задумчивым взглядом, а потом посмотрел на мою прическу и кивнул.
  - Призови Стихию.
  Я ахнула. Любой маг мог призвать в свидетели покровителя. Этим пользовались, когда, например, приносили клятву или присягу. Но в обычной жизни никто никогда не звал столь серьезного свидетеля, чтобы просто подтвердить истинность своих слов. Божественные сущности мыслят иными категориями, мало ли, как могут расценить подобный поступок.
  - Боишься, - насмешливо заключил Джер, - значит, я прав.
  Я прокрутила в голове все аргументы за и против, посмотрела на упрямо хмурящегося мага и поняла, что у меня просто нет другого способа доказать ему истинность своих слов. Он будет искать все новые и новые подтверждения своей теории, просто потому что отчаянно хочет принять желаемое за действительное.
  Я отвернулась от Джера, закрыла глаза и настроилась. А через несколько мгновений сделала первый шаг, пошла на зов Стихии. Я чувствовала небольшой пруд неподалеку, он-то и был мне нужен.
  Когда я подошла к границе защиты, Джер убрал купол. Он понял, куда я иду, и спокойно шагал следом, контролируя мой путь.
  Через несколько минут мы действительно вышли к пруду. Ветра не было, вода была спокойной и абсолютно гладкой, и из-за темноты казалось, что передо мной не родная Стихия, а черный металл с редкими серебристыми бликами. Я остановилась на берегу и развернулась к Джеру, в надежде все-таки достучаться до его разума.
  - Почему ты мне не веришь? - спросила я, а потом поняла, что кроме всего прочего в моем голосе прозвучала изрядная доля обиды. Действительно, мы вроде так хорошо общаться начали, и вдруг такое.
  Джер приподнял одну бровь.
  - А должен?
  Я покачала головой. Нет, не должен. Никто никому ничего не должен.
  Я опустилась на колени и положила ладони на поверхность пруда, решаясь. Может заодно удастся узнать, является ли Джер хозяином браслета?
  Прогнала лишние мысли из головы и сосредоточилась на слиянии со Стихией. Когда почувствовала, что Вода отозвалась, поднялась с колен и встала ровно, держа двумя руками светящийся голубой шар.
  - Доволен? - хмуро спросила я, чувствуя, как бурлит во всем теле энергия. Я ощущала присутствие Стихии, хоть и не видела ее.
  Джер кивнул.
  - Говори.
  - Я, Гелла Марлоу, урожденная Марельес..., с каждым моим словом шар светился все ярче, подтверждая сказанное, - ...в возрасте двенадцати лет переселилась на Эндо. Случайно, - добавила я, но после этого слова шар потемнел, а Джер нахмурился. И я напряглась, потому что Стихия указывала на ложь. Но... я же тут случайно оказалась, верно? Я же хотела вместе со всей семьей уйти в другой мир. Шар мигнул в моих руках и снова стал разгораться.
  - После регистрации и распределения попала в деревню Вешенки, ученицей к местной целительнице...
  Шар снова горел ровно и ярко, наглядно доказывая Джеру, что все мои слова истинная правда, а он в своих предположениях ошибся. И с каждой секундой лицо мага становилось все более мрачным и замкнутым. И я даже сочувствовала ему. Очень неприятно убивать в человеке надежду.
  Но такие сомнения надо развеивать сразу. Не могла я допустить, чтобы он считал меня той, кем я не являюсь.
  - Но... ты же скрываешь от меня что-то. Я не мог ошибиться в состоянии разбора.
  Я в недоумении приподняла одну бровь, и Джер начал сумбурно пояснять.
  - За ужином, когда ты вытянула из меня чуть ли не историю всей моей жизни... Сумма твоих реакций... неадекватных... Я рассказал про откуп, и ты замкнулась, явно желая что-то скрыть.
  Я вздохнула и мысленно уточнила, могу ли я рассказать Джеру про браслет.
  'Отдай. Браслет. Хозяину' - шепнула Стихия и исчезла. Шар в моих руках превратился в обычную воду, я подкинула его на ладони пару раз, а потом зашвырнула в пруд.
  - Больше вопросов нет? - уточнила я.
  Джер криво улыбнулся одним уголком рта и отвернулся. Вся его фигура выражала сожаление, он чуть сгорбился и зло пнул какой-то камушек, с громким плеском упавший в воду. Даже серебристый хвост грустно поник, только кисточка на конце нервно дергалась из стороны в сторону.
  - Прости... я был не прав, - тихо сказал Джер, так и не повернувшись ко мне.
  И если пару минут назад я чувствовала обиду, то сейчас от нее не осталось и следа. Поддавшись порыву, я подошла к Джеру и обняла со спины: ему сейчас была нужна поддержка. Я знаю, каково это, чувствовать себя абсолютно одинокой, чужой в этом мире. И ему сейчас должно быть так же плохо, как частенько бывает мне.
  От моего прикосновения Джер вздрогнул, но не отстранился.
  - Все нормально, - попыталась утешить я. А что еще можно сказать в такой ситуации? Да, он ошибся, но ничего страшного же не случилось. Было бы гораздо хуже, если бы он не решился сразу же все выяснять, как возникли подозрения, а накручивал себя несколько месяцев. Так и психическое расстройство заработать можно. - Все будет хорошо.
  Глупо, наверное, но других слов я подобрать не могла. Хвост Джера погладил меня по руке, а его хозяин развернулся и взял меня под локоть.
  - Уже поздно. Пора возвращаться, - спокойно сказал он, как будто ничего не произошло. - Идем?
  Мы вернулись на дорожку, в молчании пересекли парк и вышли на тихую улочку, ведущую к Магистерии. Белые башни были отчетливо видны вдалеке. Ничего себе, мы оказались практически на окраине Арана! Хорошо, что я не одна тут.
  Бросила взгляд на Джера, пытаясь понять, не грозит ли мне новыми неприятностями его компания? Мало ли, что он еще себе напридумывает. Очень мне не нравились его задумчивые взгляды, которые я ловила на себе.
  Мы молчали, но лично меня тишина не угнетала. Я с интересом крутила головой, рассматривая ночной город. Темнота как будто преобразила улочку, скрывая недостатки и ярко подсвечивая достоинства. Тут не было фонарей, как на крупных улицах, зато деревья, украшенные магическими светлячками, делали окружающее пространство более уютным. Чем ближе мы подходили к Магистерии, тем больше было открытых магазинов и рестораций, около которых играли уличные музыканты. С открытых веранд доносились обрывки разговоров и громкий смех.
  Неожиданно Джер остановился под одним из светящихся деревьев и посмотрел мне в глаза.
  - Я не мог ошибиться во всем, - заявил он. А когда я закатила глаза, усмехнулся и пояснил. - Да, сделал неправильные выводы, но изначальные данные были верны... - он замолчал, следя за моей реакцией, а потом продолжил. - Ты спрашивала, чему учат боевых магов. Так вот, одно из наших базовых умений, которое прививают с первого года обучения - это оценка ситуации или противника. Мы концентрируемся и используем одну из разновидностей транса, состояние разбора, чтобы за несколько секунд получить максимум информации.
  Он замолчал, ожидая моих вопросов или комментариев, но их не последовало.
  - Так что же ты от меня скрываешь? - снова спросил он, а я вздохнула. Знала, что разговора не избежать, но надеялась оттянуть момент. Я хотела сначала перепроверить все, убедиться, что посылка предназначалась именно Джеру.
  - Ты не отстанешь, да? - устало спросила я, на что маг ехидно улыбнулся и покачал головой. Пожалуй, начну историю издалека, может хоть смогу для себя разобраться во всей этой мутной истории. - Ладно, я расскажу, если ты сначала ответишь на пару вопросов.
  Джер окинул меня любопытным взглядом и согласился. А чтобы нам было удобнее разговаривать - притянул с ближайшей веранды пару кресел и установил на тротуар прямо под деревом. После чего, подозрительно глянув по сторонам, активировал несколько защитных контуров. Я даже залюбовалась: длинные гибкие пальцы мага создавали сложные плетения с удивительной скоростью и изяществом.
  - Теперь спрашивай, - разрешил он, когда поставил купол тишины. Я даже немного расстроилась, теперь мы были отсечены от окружающего мира, больше не было слышно ни голосов, ни музыки.
  - Как можно определить, кому принадлежит артефакт?
  Джер вопросительно приподнял одну бровь. Уж не знаю, какого вопроса он ожидал, но явно не этого. Поняв, что я не просто так подняла тему, принялся отвечать. Причем говорил спокойно и уверенно, я даже подумала, что из него может выйти отличный преподаватель, зря он сопротивляется.
  - На любом артефакте обязательно ставят клеймо мастера и порядковый номер. После того, как артефакт попадает к владельцу и активируется, в книге мастера и ее копии в управлении правопорядка появляется запись о личности владельца.
  - То есть любой артефакт считывает печать с ауры? - удивилась я. Джер кивнул, подтверждая правильность моих выводов. - А если украдут?
  - Чтобы артефакт сменил хозяина, необходим специальный ритуал. И это так же будет отображено в книге. Потому волшебные вещи и не воруют.
  Я задумчиво потерла переносицу, вспоминая браслет. Я его со всех сторон осмотрела: клеймо с гербом есть, а вот цифр точно никаких не видела.
  - А номер обязательно должен быть? - уточнила я.
  - Да. Сама подумай, как иначе контролировать оборот магических товаров? Вспомни, даже у твоей тетради для сообщений есть порядковый номер. Я узнал его, заглянув в книгу в мастерской артефакторов, - усмехнувшись, добавил он.
  Действительно. Я даже не подумала, как он мне написать смог, а оказывается, все так просто.
  Но на найденном мною артефакте клеймо есть, а вот номера нет. О чем нам это говорит?
  Не сразу поняла, что последнюю мысль я произнесла вслух и, судя по хищному выражению на лице Джера, он сейчас собирается вытрясти из меня все подробности. Понятное дело, тут и личный интерес, и профессиональный.
  - Это может быть нелегальный артефакт, - предположил маг. - А какое на нем клеймо?
  Я восстановила в памяти картинку и уверенно описала:
  - Дуб или иное массивное дерево и бьющая в него тройная молния.
  Джер задумчиво откинулся в кресле, выдав только один комментарий.
  - Странно...
  А то я не знаю! Он молча постукивал пальцами по подлокотнику кресла, и хотя мне неловко было прерывать его размышления, но любопытство победило.
  - Ты знаешь, чье это клеймо?
  - Оно точно не наше, - огорошил меня Джер и пояснил, видя мое недоумение, - у артефакторов, так же как у высокородных, клейма состоят из магических фигур. А то, что ты описала, больше похоже на знак какого-нибудь ювелирного дома... - он нахмурился и кивнул своим мыслям, - все сходится. Сделать артефакт из украшения возможно, если зачаровать камни подходящей огранки. Смогу определить назначение артефакта, если покажешь, - предложил он. - Ты это скрывала?
  Я снова вздохнула. Лекция по артефакторике ничего не прояснила. Рассказать ему все или не стоит?
  Джер ждал ответа, и я решилась.
  - Помнишь, я сказала, что нашла кошелек деньгами? - маг кивнул, а я собралась с силами и выдавила, - Этот кошелек вез вириец...
  Джер шокировано смотрел на меня, в его глазах я увидела мгновенное понимание ситуации. За секунду на его лице промелькнуло несколько эмоций, но он взял себя в руки.
  - И-и-и? Что было дальше? Что он сказал?
  Я удивилась.
  - Ничего. Он мертвый был.
  Маг усмехнулся.
  - Мародерствуем, значит...
  Я вспыхнула от правдивости его слов. Сама так же думала, пока Стихия не сказала деньги забрать.
  - И посмею предположить, что вез он кроме денег шкатулку с браслетом. Изящным таким, с двумя прозрачными круглыми камушками... - горько добавил Джер.
  Я только кивнула, все внутри переворачивалось от чувства вины, хотя, если смотреть объективно, я тут была вообще ни при чем.
  - Почему сразу не сказала? - холодно спросил Джер, впиваясь в меня взглядом.
  Я пожала плечами.
  - О чем? Я искала хозяина артефакта, пыталась найти герб. Или мне надо было спрашивать у каждого встречного, не его ли драгоценности? - ехидно уточнила я.
  Джер наклонился ко мне и спросил.
  - Что, никакой записки к посылке не прилагалось?
  - Есть письмо. Но оно на вирийском...
  Маг вздохнул и закатил глаза.
  - Женщины... Вот объясни мне, почему ты полезла в геральдику, вместо того, чтобы взять словарь и перевести имя получателя?
  Я открывала и закрывала рот, не зная, что ответить. Глупость просто космическая, почему я об этом не подумала сразу? Стыдно было неимоверно, я чувствовала, как горят уши и расцветает румянец на щеках. Вот как, как я могла так ступить?
  - И как давно послание оказалось у тебя? - холодно уточнил маг.
  - Чуть больше двух лун назад... - я опустила голову, чтобы не видеть лица Джера. Он явно сейчас понял, что если бы вовремя получил послание, мог бы все изменить.
  - Ясно.
  Гнетущую тишину внутри защитного купола нарушил внезапный стук. Я подняла голову и с удивлением увидела группу боевиков во главе с Тедом и Крисом, которые окружили нашу 'беседку' и пытались жестами что-то объяснить.
  Я вскочила, Джер тоже очнулся от раздумий и встал, щелчком пальцев снял защиту и одним движением брови заставил галдящую толпу боевиков замолчать. Жестом отправил кресла обратно на ближайшую веранду и кивнул Теду, ожидая услышать объяснения.
  А ко мне быстро подошел Крис и тихо спросил:
  - Все в порядке? Выглядишь не очень, - хмуро добавил он.
  - Нормально. Что-то случилось?
  Крис ехидно усмехнулся.
  - Второгодки завтра на боевую практику должны уходить, а вместо того, чтобы выспаться и набраться сил - пьянствуют.
  - И почему вы их не вразумили? - Я не поняла такого отношения, они же должны поддерживать младших адептов, наставлять.
  - А это бесполезно, - пожал плечами воздушник, - они должны на собственном опыте прочувствовать последствия, чтобы в дальнейшем и мысли такой не возникло...
  Он пробормотал себе под нос что-то вроде: 'Совсем дебилы. Какая практика у них будет с похмельем?', но больше ничего не сказал и отошел обратно к боевикам. Я повернулась лицом к остальным магам, которые подробно пересказывали Джеру события вечера.
  - Там что, вся группа? - услышала я хмурый вопрос Джера. - Они совсем тупые, или есть хоть парочка небезнадежных?
  Тед усмехнулся.
  - Даже трое...
  А до меня дошло, зачем они это все рассказывают. Джер же руководитель практики у боевиков! Наверняка он завтра с ними должен идти...
  - В каком баре они готовятся? - уточнил Джер, хищно усмехнувшись. А я подумала, что на месте адептов не стала бы злить своего руководителя. Чревато.
  - В 'Рогатом кирне', - ответил Тед. - Это на пересечении Летной и Третьей торговой.
  Джер кивнул, принимая информацию к сведению, и явно собрался идти разбираться со своими практикантами. Но потом посмотрел на меня, на мгновение задумался и подошел вплотную, отгораживая своей широкой спиной от взглядов остальных боевиков.
  - Разговор еще не окончен, - шепнул он, наклонившись к моему лицу и приобняв за талию. - Я вернусь через четыре дня, продолжим.
  Наши лица были так близко, что я чувствовала горячее дыхание мага. А еще от него приятно пахло летней грозой, к свежему аромату примешивались острые нотки озона. Джер наклонился чуть ниже, скользнул губами по моей щеке, мимолетно коснулся губ и резко отстранился. А я стояла с широко открытыми глазами и пыталась понять, как на это реагировать? Это продолжается игра на публику или он хотел меня поцеловать? Я вглядывалась в его глаза, пытаясь прочитать там ответ, но его не было, на лице мага застыло каменное выражение.
  Джер молча убрал руки с моей талии, переглянулся с Тедом, кивнул на меня и быстро ушел, даже не попрощавшись.
  
  
  
  Глава 8
  
  
  С трудом открыла глаза и взвыла, посмотрев в окно. Я проспала! Чуть ли не впервые в жизни! Мой организм как-то хитро устроен, что обычно я всегда просыпаюсь вовремя. Встаю рано, выспавшаяся и полная сил для новых свершений. Но сегодня... Сегодня я впервые поняла тех, кто ноет по утрам. Голова гудела, руки и ноги плохо слушались. Хотелось замотаться в одеяло и накрыть голову подушкой, спрятавшись от мира.
  Но волевым усилием я заставила себя встать. Собралась с мыслями, порадовалась, что с вечера приготовила себе вещи на сегодня и стала собираться. Забежала в ванну, плеснула в лицо воды, быстро оделась и вылетела из комнаты, вспоминая расписание на день.
  На завтрак я уже не успевала, так что по пути забежала на кухню, завернула в салфетку и убрала в сумку пару булочек и ринет, намереваясь съесть их в перерыве между лекциями. Сегодня у нас был короткий учебный день, всего два занятия до обеда.
  Пустые коридоры главного корпуса подсказывали мне, что я уже безнадежно опаздала к началу, но я все равно бежала со всех ног. Около уже знакомой общей аудитории 1-3-12 я затормозила, пытаясь успокоить дыхание, и тихо постучала, одновременно открывая дверь.
  - Простите за опоздание. Можно войти? - тихо спросила я, не поднимая глаз от пола.
  - И что же вас так задержало? - ехидно поинтересовался знакомый голос. Я мысленно застонала, только не это! Почему у нас преподает именно этот магистр?
  - Проспала. Больше такое не повторится. Можно войти? - повторила я.
  - Садитесь. После окончания занятия подойдите ко мне, назначу отработку.
  Мне показалось, или я услышала мстительные нотки в его голосе? Проходя мимо преподавательского стола, кинула косой взгляд на магистра, чтобы убедиться в своей правоте: он старался скрыть ехидную усмешку. Дождавшись, пока я сяду рядом с Ирмой и достану тетрадь, он продолжил занятие.
  - Как я уже говорил, первая учебная декада выявила, что общий уровень теоретический и практических знаний у вашего потока очень разнится. Потому на моих занятиях вы будете заново изучать основную магическую теорию, заполняя пробелы в своем образовании...
  Ирма пихнула меня в бок и тихо спросила:
  - Что у тебя с ним? - кивнула она на магистра.
  - Ничего. Должок, - скривилась я.
  - Так это он? Интересно...
  Ирма кинула на магистра оценивающий взгляд, я же подвинула к себе ее тетрадь, чтобы посмотреть, сколько я пропустила. Вверху страницы Ирма крупными буквами написала 'Основная магическая теория, магистр ??? Аркенлау'. Фамилия и особенно ее окончание были жирно подчеркнуты. Я хмыкнула, пробежала глазами абзац с планом занятий и информацией об экзамене, и стала слушать лекцию.
  - Что такое магический дар? - спросил магистр Аркенлау, окинув аудиторию хищным взглядом и, естественно, остановившись на мне. - Адептка Марлоу?
  Я встала и четко ответила:
  - Магический дар - это способность человека не только накапливать в себе энергию, но и использовать ее, выплескивая обратно в мир. Объем энергии, которым может оперировать маг, зависит от размера внутреннего резерва и определяет силу дара.
  Магистр недовольно кивнул, расстроенный тем, что мой ответ был максимально точным. Он явно хотел подловить меня на незнании, но просчитался. Да, сил у меня может и мало, зато теорию я всегда учила, понимая, что без базовых знаний в магии никуда.
  Я села на место и приготовилась записывать.
  - Как верно заметила адептка Марлоу, - мне достался еще один колючий взгляд магистра и повышенное внимание одногруппников, - маг может использовать накопленную энергию Стихии. И для этого существует множество способов. Самые популярные среди них - это энергетические плетения и вербальные формулы. Реже используется жестовая активация и символьная, она же ритуальная. Кто сможет ответить, с чем это связано?
  Взгляд магистра метнулся в мою сторону, но отвечать на вопрос начал один из парней.
  - Плетения и заклинания использовать проще всего, тогда как для жестовой магии нужно умение мгновенной концентрации, а для ритуалистики - идеальная память и безукоризненная точность в воспроизведении.
  Избранник Земли сел на место, послав мне понимающую улыбку. Он явно заметил желание магистра прицепиться ко мне с придирками и решил выручить. Надо будет не забыть и поблагодарить его в перерыве между занятиями.
  - Все верно. В базовом модуле, который вы будете изучать в течении всего учебного года, мы затронем все способы преобразования энергии...
  Дальше лекция протекала в обычном режиме: преподаватель говорил, адепты записывали и зарисовывали. Правда в отличие от других занятий мы не переписывались с Ирмой - я не хотела рисковать. Потому быстро заполняла страницы тетради, мечтая о перерыве: сладкий аромат сдобы пробивался из сумки и тревожил мой пустой желудок.
  Когда над столом магистра Аркенлау загорелся шарик, отсчитывающий последние пять минут занятия, я внутренне ликовала. Но когда по истечении этого времени шарик беззвучно лопнул, а преподаватель отпустил на перерыв всех, кроме меня, готова была взвыть. Ну что за несправедливость такая! Что я ему сделала?
  Перекинула сумку с завтраком через плечо и подошла к столу магистра, всем видом выражая раскаяние.
  - Адептка Марлоу, вы опоздали на занятие, - официальным тоном начал он, - за нарушение дисциплины вам надлежит следующие три дня приходить к семи утра в библиотеку и помогать хранительнице книг с уборкой пыли. Надеюсь, это пойдет вам на пользу и научит вовремя вставать по утрам. За каждое опоздание в библиотеку отработка будет продлена на 2 дня, - усмехнулся магистр и жестом отпустил меня на перерыв.
  Я кивнула, принимая наказание. Признаться, я ожидала худшего, но обошлось. Магистр вел себя предельно корректно, ничем не выдавая личных мотивов. Может, мне вообще показалось? Теперь главное за выходные управиться с отработкой, чтобы не пришлось потом в учебные дни вставать на несколько часов раньше.
  Смущал только один момент - я еще не знала нужного плетения для уборки пыли. Но у меня есть целый день, чтобы изучить этот вопрос, благо после обеда сегодня нет занятий.
  В коридоре меня уже ждала Ирма. Она с улыбкой разглядывала мои наспех причесанные волосы, после чего с помощью пары плетений навела порядок у меня на голове. Я поблагодарила подругу, а она лишь отмахнулась.
  - Зато сегодня ты была похожа на нормального человека, - подмигнула она. - А то обычно ты мало того, что отвратительно бодрая, так еще и улыбаешься так мечтательно, будто весь мир - это огромный сверкающий подарок, который ты разворачиваешь каждое утро.
  Я смутилась, никогда не замечала за собой подобного. Но со стороны виднее? До конца перерыва оставалось еще несколько минут, я достала из сумки булочки и поделилась с Ирмой, которая удобно устроилась на широком подоконнике.
  Парочка избранниц Огня, с которыми у нас уже был конфликт, одарили Ирму презрительными взглядами и уже открыли рот, чтобы сказать какую-то гадость, но она их опередила:
  - Вы обе недостаточно хороши для вынесения критики в мой адрес, - зевнула Ирма, изящно прикрывая рот ладошкой, - свободны.
  Я только головой покачала. И как ей это удается?
  Мы молча доели завтрак и вернулись в аудиторию на второе занятие по ОМТ. Лекция была посвящена разбору базовых элементов из которых состоит любое магическое плетение, так что почти два часа мы рисовали универсальные элементы. Магистр Аркенлау пообещал, что через декаду устроит проверочную работу, чтобы узнать, как долго удержатся в наших пустых головах подобные знания.
  А в конце занятия нас ждал сюрприз.
  Магистр Аркенлау отошел к дальней стене аудитории, под нашими изумленными взглядами снял защиту и открыл в стене дверь, за которой оказался огромный шкаф, забитый коробками и свертками.
  - Не советую даже пытаться вскрыть хранилище самостоятельно, - хмыкнул он, заметив любопытные лица адептов, - если не хотите, конечно, стать материалом для практики у целителей.
  Он достал из шкафа большую черную коробку и вернулся за свой стол.
  - Я буду вызывать по списку. Услышите свое имя - подходите, садитесь. Постарайтесь не задерживать себя и остальных.
  Магистр открыл коробку, в ней лежало множество разноцветных шариков, назначения которых я не бралась угадать. Мы переглянулись с Ирмой, она тоже была заинтригована. И решила задать вопрос, который волновал всю аудиторию.
  - Магистр Аркенлау, а что это? - спросила она, стреляя глазками в преподавателя. Тот машинально выпрямил спину и расправил плечи, а я мысленно хихикала: Ирму можно использовать как оружие против мужского населения.
  - Это Пэ-и, искусственная сущность. Адептка...? - приподнял он одну бровь.
  - Тирлоу. Ирма Тирлоу, - томно представилась она.
  - Что ж, Ирма, давайте тогда с вас и начнем. Подойдите.
  Ирма поправила прическу, встала и медленно двинулась к столу, плавно покачивая бедрами. Что интересно, магистр не торопил ее, хотя сам пару минут назад просил всех не задерживать очередь.
  - Присаживайтесь, - пригласил он, жестом отодвигая стул, будто они были в ресторане. - Вода - это хорошо, - пробормотал он и достал из коробки голубой шарик. - Позвольте, вашу руку.
  Ирма робко вложила свою ладонь в его и широко раскрытыми глазами смотрела на магистра. Этот взгляд я уже видела, когда подруга объясняла мне теорию про беззащитных девочек, которые привлекают настоящих мужчин. И, кажется, действительно работала такая тактика. Во всяком случае, я заметила, что магистр погладил большим пальцем ладонь Ирмы и мечтательно улыбнулся. Мечтательно! С ума сойти.
  Хотелось хихикать, но я сдерживалась.
  Магистр Аркенлау будто очнулся и начал объяснять.
  - Это ваш личный Пэ-и, - сказал он и положил на ладонь Ирмы маленький голубой шарик, - сейчас я соединю его с вашей аурой, - продолжил он, делая сложный пасс руками. После его манипуляций шарик вздрогнул, приподнялся над ладонью Ирмы и стал стремительно увеличиваться, обрастая искрящимся голубым мехом. В итоге Пэ-и достиг размера около пятнадцати сантиметров в диаметре, опустился обратно на ладонь Ирмы и... открыл глаза! Два круглых голубых глаза, с любовью смотрящие на свою хозяйку.
  - Староста, принесите список адептов! - скомандовал магистр Аркенлау, и пока староста спускалась к преподавательскому столу, пояснил. - Сейчас каждый получит своего Пэ-и, после этого дам все объяснения. Потерпите.
  Ирма вернулась и села за стол, бережно прижимая к себе пушистый голубой шарик.
  - Покажи, - тихо попросила я.
  К нам обернулись и все сидящие рядом, не только мне было интересно, что это за зверь. Ирма положила Пэ-и на стол и погладила. Круглые голубые глаза шарика зажмурились от удовольствия, а сам он начал мелко вибрировать. Прелесть!
  Но когда я протянула руку, чтобы тоже его погладить, шарик ловко увернулся и откатился ближе к Ирме, избегая прикосновения.
  - Тебе своего дадут, - проворчала Ирма, беря Пэ-и на руки, - так что Самсончика не тронь.
  - Кого? - удивилась я, заставив Ирму смутиться.
  - Пэ-и, - пояснила она, а потом попыталась отвлечь меня, - смотри, какой Тербу странный достался!
  Я посмотрела в сторону стола магистра, сейчас там сидел один из избранников Земли. И шарик на его ладони рос и покрывался... зеленой чешуей! Я окинула взглядом других адептов, получивших Пэ-и, и поразилась разнообразию. Хотя цвет всегда соответствовал Стихии адепта, фактура была разной: мех, перья, колючки, иголки, чешуя, кожа... А несколько Пэ-и выглядели как цветные металлические шарики с глянцевой поверхностью. Но у всех были яркие цветные глазки, круглые носики и маленькие хвостики, что при общей шарообразности смотрелось невероятно мило.
  - Гелла Марлоу! - позвал магистр Аркенлау и я встала со своего места, гадая, кто же мне достанется?
  Магистр достал из ящика еще один голубой шарик и протянул его мне. Пэ-и оказался неожиданно теплым. Я почувствовала, как начались изменения, когда магистр присоединил шарик к моей ауре, и закрыла глаза. Хотела сразу увидеть Пэ-и таким, каким он станет.
  Судя по ощущениям, шарик в моей руке не только потяжелел, но и покрылся коротким бархатистым мехом. Я открыла глаза и восхищенно ахнула, потому что почувствовала, глядя в бездонные голубые глаза - что это МОЙ Пэ-и. Связь с аурой работала, заставляя воспринимать голубой шарик как что-то свое, родное и близкое. Теперь мне была понятна собственническая реакция Ирмы.
  Я вернулась за наш стол, разглядывая свою прелесть и выбирая имя. Ирма играла со своим шариком и я машинально сравнила их. Мой Пэ-и был совсем не похож на Самсончика: меньше размером, с более короткой и гладкой шерсткой, и оттенок немного отличался. Мой пушистик был скорее синим, чем голубым. Погладила бархатистую спинку, нажала на теплый носик, вызвав тихое, едва слышное урчание. Поднесла Пэ-и к уху и прислушалась. Я явственно слышала шум волн, будто нахожусь недалеко от моря, которого не вижу, а только слышу. Решено, будет Мариком.
  Процесс вручения Пэ-и затянулся, занятие уже давно закончилось, шло обеденное время, но мы не расходились. Играли с магическими питомцами и ждали, когда магистр, наконец, объяснит нам назначение Пэ-и. Когда последний шарик был вручен, магистр Аркенлау облегченно выдохнул и откинулся на спинку стула, его явно утомил процесс. От резкого движения капюшон мантии слетел с его головы, открывая волосы.
  Никто не обратил на это особого внимания, а вот мне уже давно было интересно, какая Стихия ему покровительствует. Огонь... ну, это многое объясняет.
  - Сейчас в своих руках вы держите не просто искусственную сущность, - начал объяснение магистр Аркенлау. - Пэ-и - лучший друг адепта первого года. И не потому, что они такие ми-и-и-иленькие, - передразнил магистр воздушницу, сидящую в первом ряду. - Пэ-и - это лучший тренажер для увеличения вашего внутреннего резерва.
  Он обвел аудиторию внимательным взглядом и продолжил.
  - Внутренний резерв можно сравнить с мышцами. Если регулярно упражняться, давать нагрузку, то мышца становится сильнее. Так и с магическим резервом - при регулярной практике его объем можно увеличить, - эту теорию я знала, и остальные адепты кивали словам магистра. Но при чем тут звери?
  - Пэ-и дадут вам возможность ежедневно прокачивать свой резерв, передавая им энергию и забирая ее обратно. Они питаются энергией, так что часть будет теряться в процессе, но зато и ваши возможности будут расти. При регулярных тренировках, естественно, - он усмехнулся и покачал головой, явно уверенный, что мы будем лениться. Не знаю, как остальные, а вот я точно собиралась развить свои способности. Погладила шарик, который прильнул к моей ладони и улыбнулась, он не только хорошенький, но и полезный! И убирать за ним не надо... Мечта, а не питомец.
  - Магистр Аркенлау, а можно вопрос? - спросила я, вставая с места. Магистр устало улыбнулся, но кивнул. - Правильно ли я понимаю, что Пэ-и можно использовать и как накопитель? Если отдать ему энергию и не забирать?
  - Теоретически можно, но такой накопитель будет постепенно разряжаться. Вы, очевидно, невнимательно слушали, Пэ-и питается энергией, - съязвил он. Но я поблагодарила за ответ и села, нужную информацию я получила.
  Магистр попрощался и первым вышел из аудитории. Ирма проводила его взглядом и кивнула своим мыслям. Кажется, она определилась с целью. И мне отчего-то было смешно. Хотя я понимала ее - магистр высокородный и сильный маг, но при этом добраться до него проще, чем до представителей других великих домов. В своем воображении я уже видела картины, как Ирма намекает ему на дополнительные занятия, просит помочь со сложной темой... За этим будет весело наблюдать.
  На обед мы все-таки успели. Но удивительным открытием стало то, что и другим адептам первого года раздали Пэ-и! Они яркими комочками сидели на плечах адептов, катались по столам или летали вокруг. А один зеленый пернатый Пэ-и пытался свить гнездо на голове избранника Земли! Надо отдать парню должное, он переносил это стоически, спокойно продолжая обед, даже когда пара перьев упало в его тарелку.
  Но меня насторожило другое: старшекурсники посматривали на счастливых первогодок со снисходительной усмешкой, кивали друг другу и перемигивались. И тогда я задалась вопросом - а где же их Пэ-и?
  Этот вопрос интересовал не только меня, я слышала, как другие адепты пытались выяснить подробности у старших, но ответа не получали. Что ж, поищу в библиотеке информацию про Пэ-и, все равно завтра с самого утра идти туда на отработку.
  - Какие планы на выходные? - спросила Ирма, когда мы уже набрали еды и сели за свой столик.
  - Три утра подряд отработки в библиотеке, - ответила я и зевнула, спать хотелось ужасно. Я лениво ковыряла вилкой салат, размазывая его по тарелке.
  - Завтра будет вечер знакомств. Пойдем? - предложила Ирма и весело подмигнула.
  Я согласно кивнула, а потом подумала, что поспешила. Все же я пока что считаюсь девушкой Джера, и мне не стоит без него появляться на таких мероприятиях. Тем более это будет вечер знакомств. И хотя мне претила мысль изображать фальшивую невесту, но если учитывать, что именно на деньги хвостатого я учусь в Магистерии... Это практически стопроцентная гарантия, что я соглашусь и дальше продолжать его аферу в любом виде.
  Да, постараюсь со временем заработать денег и отдать долг... Но тьма! Пять сотен золотых! Даже представить не могу, сколько лет мне придется работать, чтобы расплатиться за первый год учебы. Хотя, может все не так и страшно? Если удастся начать подрабатывать уже сейчас, совмещая с магической практикой, то может к окончанию Магистерии хотя бы третью часть удастся вернуть?
  В любом случае моя задача за этот год взять максимум и постараться перейти на бесплатное. Несколько лет отработки по распределению - вполне справедливая цена за обучение.
  Я так глубоко задумалась, что не сразу обратила внимание на Ирму, которая пыталась меня растормошить.
  - Гелла... Ты тут вообще? - она пощелкала пальцами перед моим лицом, - Тебя новость о вечеринке в такой ступор ввела?
  Мы встали из-за стола и понесли подносы с посудой к специальной стойке.
  - Да. То есть нет. - Я потрясла головой, прогоняя назойливые мысли. - Знаешь, я лучше сейчас спать пойду. Ничего уже не соображаю.
  Ирма пожала плечами.
  - Как хочешь. Но вечером все равно вылезай из своей берлоги. Будем веселиться!
  Я машинально кивнула и побрела сторону общежития. Уже в комнате всполошилась, что где-то забыла или потеряла Пэ-и, когда Марик выкатился из сумки. И когда я успела его туда убрать?
  Села на кровать и задумалась.
  - И как мне тебя накормить? - риторически спросила я, разглядывая шарик со всех сторон. Он моргал и забавно дергал хвостиком, но явно не мог мне ничего ответить. - Просто передать тебе энергию?
  Я настроилась на связь между нашими аурами и стала потихоньку вливать силы. Но когда почувствовала подступающее головокружение - остановилась, вечером еще разрядка предстоит. Откинулась на подушки и блаженно прикрыла глаза, Пэ-и устроился у меня под боком и сыто урчал, мелко вибрируя. Под эти убаюкивающие звуки я и уснула.
  Проснулась через несколько часов, потянулась и встала с кровати. Валяться не хотелось, меня обуяла жажда деятельности, так что я навела порядок в комнате, используя только магию. Подход куратора Несс оказался эффективен: я не только избавилась от пыли и грязи, но и, не снимая, постирала тяжеленные черные гардины, шторы и серебряный тюль. Судя по их виду, Джер лет семь не заморачивался вопросом генеральной уборки.
  И никаких специальных плетений для уборки не понадобилось, просто скомбинировала силу Стихии и несколько простейших плетений. Но в библиотеке этот номер не пройдет, все же книги не стоит водой обрабатывать.
  И тут мне в голову пришла отличная идея - попросить помощи у куратора Несс! Она же сама сказала обращаться к ней, если возникнут вопросы. И это явно быстрее и эффективнее, чем пытаться найти нужное плетение самостоятельно. Я прикинула, до разрядки еще около часа времени, как раз успею сходить в управу факультета Бытовой магии. И даже если там не будет куратора Несслау, то спрошу ее секретаря, к кому можно за консультацией обратиться.
  Довольная своим решением, я собралась, привела себя в порядок, погладила Пэ-и, мирно спящего на моей подушке, и вышла из общежития.
  Мне повезло: куратор была на месте. Она усмехнулась, услышав про наказание, но с видимым удовольствием показала мне два подходящих плетения. Я перерисовала схемы и поблагодарила за помощь.
   - Не благодари, - отмахнулась она, - мне приятна твоя тяга к знаниям и самостоятельному изучению материала. Главное - не проспи завтра, - она хитро посмотрела на меня и спросила. - Вам уже выдали Пэ-и?
   Я кивнула и расплылась в улыбке, вспоминая пушистый комочек, спящий в моей комнате.
  - Если ты будешь кормить его по утрам, то он будет тебя будить.
  Она подмигнула мне и вернулась к своим делам, а я отправилась на разрядку. На подходе к полигону снова увидела Ирму, дающую консультации. Только на этот раз ее слушателем был какой-то парень. Худой и высокий избранник Земли нагнулся вперед, чтобы лучше слышать, что говорит ему моя подруга. Я подошла ближе и тоже прислушалась.
   - ... На любом свидании есть такие особенные моменты. Так вот, если не знаешь, целовать девушку или нет, на всякий случай поцелуй... - тихо проговорила Ирма. Но когда парень с решительным видом подался вперед и попытался запечатлеть поцелуй на ее губах, оттолкнула его и влепила звонкую пощечину. - Идиот! Не меня же!
  Парень покраснел и явно смутился. Он попытался что-то сказать в свое оправдание, но я не расслышала. И только по смягчившемуся выражению на лице Ирмы определила, что это были извинения.
   Она сжала его руку и заглянула в глаза.
  - Ничего страшного. Я знаю, ты очень хороший. Но... - она отпустила его руку и сделала шаг назад, - я не люблю хороших. Извини.
  Парень грустно улыбнулся, медленно наклонился к Ирме, поцеловал в щеку и ушел. Как только он отвернулся, Ирма самодовольно улыбнулась.
  - И не стыдно тебе, - укорила я, - разбила парню сердце...
  - Ерунда. Зато плюс один, - отмахнулась она.
   - В каком смысле?
  Ирма посмотрела на меня как на маленькую.
  - Вот тебе еще один ценный совет, - хмыкнула она. - Когда отшиваешь парня, скажи ему что-то приятное для гордости. Тогда он будет думать о тебе хорошее, а не то, что ты бессердечная дрянь.
  Я нахмурилась, такие манипуляции мне не нравились. Но надо признать, что скорее всего, это работало, иначе толпы поклонников Ирмы не торопились бы исполнить любое ее желание, а мечтали тихо придушить в уголке. Или сделать кое-что другое...
   Я тряхнула головой и кивнула на полигон.
   - Идем?
   Разрядка прошла легче, чем обычно. Думаю, это было связано с тем, что большую часть резерва я передала днем Пэ-и, потому я быстро скинула остатки энергии и теперь ждала Ирму. Особых планов на вечер у меня не было, я выспалась, отдохнула и даже сейчас чувствовала себя легко и хорошо.
   - Чем займемся? - спросила я, когда мы с Ирмой вышли с полигона.
  Подруга смутилась.
  - У меня через полчаса свидание, - как-то виновато ответила она, но потом встрепенулась. - Давай тебе быстренько кого-то найдем? Тогда двумя парами в город сходим...
  - Нет уж, спасибо, - отказалась я, и поинтересовалась. - А с кем свидание?
  Ирма загадочно улыбнулась.
   - Потом расскажу.
  Я вернулась в общежитие, заглянула на кухню и, нагруженная подносом с тарелками, двинулась в свою комнату. Соседи, кажется, уже свыклись с моим присутствием: никто больше не цеплялся и не пытался задеть. А я гадала, кто больше повлиял на их ко мне отношение, Крис или Джер?
  Удобно устроившись в кабинете, я поужинала, заварила шорш и стала разбирать тетради с лекциями за декаду. Бегло просмотрела свои записи по всем предметам, а потом принялась за выполнение заданий. Ничего сложного, если внимательно слушать преподавателя и все записывать.
   А потом вспомнила, что надо еще составить отчет по первой практике по Кулинарии. Напряглась, вспоминая, что там было интересного, и принялась быстро писать. Мысленно составила план отчета и по пунктам стала расписывать увиденное. Не думаю, что магистр Хонстлау ждет от нас чего-то особенного в этом отчете, скорее, ему интересно проверить нашу наблюдательность. Поэтому старалась не упустить ничего важного.
  Через час я закончила отчет и откинулась в кресле, разминая шею и плечи. Из домашних работ оставалось сделать только задание по основам магических плетений для магессы Ристенлау. Я потянулась к стопке книг, принесенных из библиотеки, и достала оттуда учебник по универсальной магии. Хотелось не просто нарисовать три примера плетений с использованием базового преобразователя энергии, мне было интересно глубже разобрать эту тему.
   Я стала искать в аккуратной стопке тетрадь, в которой писала лекцию по плетениям, но неожиданно почувствовала, что нагрелся блокнот, извещая о новом сообщении. Наверное, Ирма что-то спросить или рассказать хочет. Я открыла блокнот, но оказалось, что сообщение мне прислал... Джер.
  'Так где, говоришь, ты встретилась с посланником из Вирии?'
  Я вздохнула. Надежда, что хвостатый забудет про отложенный до его возвращения разговор, умирала в муках. А я так рассчитывала, что смогу за эти дни подобрать слова, которые смогут все объяснить так, чтобы я не выглядела воровкой.
  'Поправочка. Я с ним не встречалась, а нашла его труп', - написала я и откинулась в кресле. Ни о каких заданиях я теперь думать не могла. - 'Он утонул в реке недалеко от деревни Вешенки. Если это название тебе вообще о чем-то говорит.'
  Я сильно сомневалась, что наше ничем не примечательное поселение вообще есть на картах. Масштаб не тот.
  'А как ты его нашла?' - уточнил Джер.
  Я снова вздохнула. И может, кстати, так будет проще все рассказать, чем лицом к лицу.
  'Зов Стихии', - написала я и зажмурилась.
  'Ты серьезно?'
  Мне почудилась насмешка в вопросе Джера. Определенно, у переписки есть и свои минусы: когда не видишь лица собеседника, трудно оценить реакцию на свои слова. Но поскольку я написала правду, мне нечего бояться. Во всяком случае, я надеялась на это.
  'Да.'
  'То есть тебя призвала Стихия, чтобы...что?'
  'Я пыталась его спасти, если ты об этом. Не вышло.'
  'Дальше.'
  Вот же настырный!
  'Подобрала шкатулку, получила напутствие вернуть ее хозяину. Осмотрела артефакт, увидела клеймо, решила, как искать буду. Я вроде эту часть рассказывала уже?'
  'Скажи еще, что кошелек с деньгами тебе тоже Стихия подкинула.'
  'Ты можешь не верить, но так и было.' - Обиделась я.
  Джер не отвечал, заставляя меня нервничать. Чтобы отвлечься, встала из-за стола, походила по комнате, разминая мышцы. Потом зашла в ванную и умылась холодной водой - щеки горели. И я не могла определить причины, то ли от смущения и обиды, то ли от злости. И хотя я себя чувствовала погано из-за всей этой ситуации, невольной участницей которой я стала, но я же не виновата! Я же не специально!
  Вернулась в кабинет и сразу заглянула в блокнот. Там появилось одно новое слово.
  'Верю.'
  Я выдохнула и почувствовала невероятное облегчение. Стало так тепло на душе. Неужели мне больше не придется оправдываться? Деньги я ему в любом случае собираюсь вернуть, но выслушивать обвинения и насмешки - приятного мало.
  Джер больше не писал, так что я со спокойной душой вернулась к выполнению задания по универсальной магии. Периодически я заглядывая в блокнот, чтобы проверить, нет ли новых сообщений.
  'Что нового в Магистерии?' - неожиданно написал Джер, резко меняя тему. Я удивилась его вопросу, не понимая сути.
  'Тебя что-то конкретное интересует?' - уточнила я. Мало ли, может что-то и происходит вокруг, а я не в курсе?
  'Нет. Просто скучно.'
  Я помотала головой. Он же там на практике с группой боевых магов, как это может быть скучно? Этот вопрос и адресовала Джеру.
  'Рутина.' - Ответил он. - 'Тем более эти остолопы пьянствовали пол ночи, так что всего после пары часов интенсивных занятий повырубались и уже спят.'
  Ничего себе, как Джер их загонял!
  'А через час разбужу их и отправлю в ночное патрулирование, плавно переходящее в суточный марш-бросок по пересеченной местности.' - Написал он и я почувствовала, что Джер улыбается, предвкушая развлечение.
  'И не жалко тебе их?'
  'Нет. Лучше урок усвоят. Погоняю их три дня на пределе возможностей - прочувствуют, что не стоит пить перед практикой.' - Прочитала сообщения и задумалась: у меня появились новые опасения касательно занятий основами боевой магии. Не будет ли Джер нас так же мучить? Ему это явно нравится... - 'А у тебя какие планы на выходные?' - спросил он.
  'Ничего особенного, три дня отработки в библиотеке.' - ответила я и улыбнулась. Я уже планировала, что каждое утро после уборки смогу оставаться в читальном зале. Наверняка в такой огромной библиотеке можно найти тонну всего интересного.
  'Почему мне кажется, что ты мечтательно улыбаешься?'
  Я смутилась и на всякий случай посмотрела по сторонам - он же не может меня видеть?
  И только потом ответила.
  'Я люблю книги. Так что наказание от магистра Аркенлау мне не в тягость'
  'Так это Тюрин тебя наградил? Будь осторожна, он является смотрителем нескольких библиотечных залов, не повреди там ничего'
  Я удивилась. И хотя действительно сталкивалась с магистром в библиотеке, даже не предполагала, что это часть его работы.
  'Он теоретик, вот и торчит все время в архиве' - пояснил Джер.
  Интересно. Значит ли это, что он специально дал мне подобное наказание? Я задумалась и долго не отвечала, так что Джер написал снова.
  'Что еще нового?'
  'Нам вот Пэ-и раздали.' - Написала я. Будто почувствовав мою мысль, Марик влетел в кабинет и опустился на стол рядом с блокнотом, подставляясь под мои руки с просьбой погладить. - 'Кстати, а у старших курсов нет Пэ-и? Их забирают потом?' - решила узнать я.
  'В конце года узнаешь.' - загадочно ответил Джер, поселив во мне уверенность, что что-то тут не чисто. И если бы мы просто разговаривали, я бы не удержалась и задала еще с десяток уточняющих вопросов. Но тем и хороша переписка - успеваешь три раза подумать, прежде чем спросить что-либо.
  Я вернулась к выполнению домашнего задания, но периодически поглядывала в блокнот, надеясь, что Джер еще что-нибудь напишет. Мне понравилось так общаться, было в этом что-то очень личное. И даже немного романтичное.
  В итоге не выдержала и написала сама.
  'А в чем вообще заключается практика у боевых магов?'
  Джер как будто ждал моего вопроса, потому что ответил почти сразу.
  'Учу их контролировать свою силу, осознавать последствия своих действий и нести ответственность.'
  'Больше на теорию похоже. Философия какая-то.' - удивилась я.
  'Ну как сказать. Я учу их именно практической части этой 'философии'.' - написал Джер. - 'Вот представь, маг во время боя запускает простейший огненный пульсар во врага, но промахивается. Все происходит за какие-то мгновения, схватка продолжается, его атакуют, он защищается... А в это время пульсар, пролетевший мимо, падает в сухую траву или кусты. Загорается лес. Начинается пожар, погибают деревья, животные, а может и парочка самонадеянных магов...'
  Интересно. Я никогда не задумывалась о том, что случается с боевыми заклинаниями, которые прошли мимо цели. И если простейший пульсар может натворить бед, то что уж говорить о более мощных заклинаниях! Любой сильный маг может нанести непоправимый вред окружающему миру.
  'Интересно у вас там!' - честно написала я, подумав о том, что такие знания не помешают вообще всем адептам. И хотя на бытовом факультете это не так актуально, но независимо от силы, любому магу обязательно стоит помнить о контроле своих возможностей. И лично я бы с удовольствием поучаствовала в подобной боевой практике.
  'Уж повеселее, чем пыль протирать' - ехидно ответил Джер, но я не обиделась. Каждому свое. - 'Ладно, пойду будить это стадо. Удачи завтра в библиотеке.'
  'Береги хвост!' - пожелала я и закрыла блокнот, широко улыбаясь.
  На душе было светло и хорошо, хотелось танцевать или петь, но я направила энергию в практичное русло: за полчаса закончила делать домашние задания, даже попрактиковалась с преобразователем. Не с первого раза, а с восьмого, но у меня получилось сделать шаровую молнию! Потрескивающий белый шарик наполнил кабинет запахом грозы.
  Довольная собой, я развеяла пульсар, передала весь остаток резерва Марику и отправилась в ванну, восстанавливать силы и готовиться ко сну. А перед тем, как лечь спать, погладила сытого Пэ-и и попросила его разбудить меня пораньше. Не хотелось в первый же день опоздать на отработку.
  Не помню точно, что мне снилось, но общее ощущение осталось очень приятное. И утром настроение стало еще лучше, когда меня разбудил теплый пушистый шарик: Марик лег на подушку, его короткий мех щекотал мою щеку, а постоянное шебуршение не давало обратно уснуть, привлекая внимание. Я зевнула и села в кровати, радуясь новому утру. Может Ирма и права была, когда говорила, что я все время жду от жизни чуда?
  Спрыгнула с кровати и стала собираться. Я легко успевала к началу отработки и даже собиралась спокойно позавтракать на кухне, перед тем как идти в библиотеку. Я быстро оделась, привела волосы в порядок, взяла сумку и вышла из комнаты.
  Дверь в одну из общих гостиных была открыта, и я заглянула внутрь. На диване спало несколько адептов: судя по количеству пустых бутылок и неопрятной одежде, у них явно была бурная ночь. Даже не доползли до своих комнат. Я покачала головой, но постаралась пройти мимо максимально тихо. Уверена, пьяные высокородные еще менее адекватны, чем трезвые.
  Зашла на кухню и быстро съела завтрак: омлет, сыр и чашка бодрящего отвара сделали мое настроение еще лучше, так что я бодрым шагом направилась в библиотеку. Было странно идти по пустынным коридорам, обычно заполненным народом. Тишина даже немного пугала.
  Я дошла до библиотечного коридора и сверилась с часами, висящими в большом холле - у меня оставалось еще около десяти минут в запасе. Но лучше прийти раньше, чем опоздать. Библиотека была еще закрыта, так что я прислонилась к двери и достала из сумки учебник по боевой магии для моего уровня силы. Еще вчера после разговора с Джером захотела полистать эту книгу, вот и взяла с собой. На всякий случай.
  Открыла книгу и стала читать вступление:
  'Для магов с ограниченным резервом энергии стратегия применения боевой магии отличается от классической. И если цель применения силы остается той же - вывести из строя противника - то методы достижения кардинально меняются. Это пособие познакомит вас с генеральным подходом и основными приемами, адаптированными для магов четвертого уровня...'
  - Пришла-таки, - раздался знакомый ехидный голос у меня над головой, - доброе утро.
  Я вздрогнула и подняла глаза. Надо мной возвышался магистр Аркенлау: красные пряди падают на лоб, колючие глаза рассматривают меня с отстраненным любопытством, губы кривятся усмешкой. Бррррр. Утро резко перестало быть добрым.
  - А что вы тут делаете? - невольно вырвался у меня вопрос. Я просто не успела прикусить язык. Но... он ведь сам говорил, что я буду помогать хранительнице книг. Так почему я не вижу ее рядом?
  - Пришел проследить, чтобы ты ничего не утопила, - резко ответил он, пассом снимая защиту и открывая передо мной двери библиотеки. - Прошу!
  Я сделала глубокий вдох, пытаясь успокоиться, и прошла внутрь, ожидая дальнейших указаний. Но магистр продолжал молча меня разглядывать. А прочитав название учебника, который я все еще держала в руках, усмехнулся и покачал головой, пробормотав что-то вроде: 'Ну-ну, понятно все'.
  - Магистр, что мне делать? - решила все-таки уточнить я, когда поняла, что молчание затягивается и никаких указаний мне давать не собираются.
  Аркенлау приподнял одну бровь, поражаясь моей 'глупости'. Но я упрямо смотрела ему в глаза, ожидая ответа.
  - Убрать пыль, секции с седьмой по десятую, - через несколько секунд недовольным тоном ответил магистр, махнув рукой в нужном направлении. Чем был обоснован его выбор я поняла, когда подошла к нужному ряду: это были стеллажи с книгами по Стихии Воды, априори защищенные от воздействия влаги.
  Магистр принес кресло из читального зала, сел рядом с началом седьмой секции и стал наблюдать за моими действиями.
  Я отвернулась, окинула внимательным взглядом поле деятельности и закрыла глаза, восстанавливая в памяти нужное плетение. А потом снова обратилась к магистру с просьбой.
  - А можете открыть полки? - стеклянные дверцы, защищающие книги, были заблокированы какой-то охранкой. И я понимаю, что это сделано, чтобы оградить книги от излишне любопытных и самостоятельных адептов, но мне нужен непосредственный доступ для уборки. Моего мастерства пока недостаточно, чтобы преодолевать такие щиты.
  Магистр щелкнул пальцами, и стеклянные дверцы, ставшие неожиданно гибкими, разъехались в стороны и спрятались внутри деревянных стенок. Удивительно!
  - Рот прикрой, - посоветовал магистр, - а то пыли наглотаешься.
  Кажется, он пробормотал еще, что я деревенщина, но мне было все равно. Я снова сосредоточилась на нужном плетении и стала собирать его по частям. Я решила использовать одно из плетений, что показала мне куратор Несслау, причина была проста: да, эти книги защищены от воздействия воды и я могу просто применить силу своей Стихии. Но что будет дальше? Как я буду убирать другие стеллажи, лишенные подобной защиты? Лучше сейчас, пока есть такая возможность, набить руку на специализированном плетении, собирающем пыль.
  - Криворучка, - закатил глаза магистр Аркенлау, когда плетение третий раз соскользнуло и рассыпалось.
  Сложность была в том, что там использовался преобразователь Стихии, и хотя я вчера успела немного попрактиковаться, уверенности в своих силах не было, потому я дергалась и все портила. А ехидные комментарии, то и дело долетающие до меня со стороны магистра, окончательно сбивали концентрацию.
  - Тощая пигалица, - пробормотал магистр, заставив меня недоверчиво обернуться. Он правда это сказал, или мне послышалось? Одно дело язвить по поводу моих знаний и умений, но переход на личности - это перебор. Всмотрелась в магистра, но лицо Аркенлау оставалось бесстрастным, и только вопросительно приподнятая бровь выбивалась из каменной маски.
  Я тряхнула головой, прогоняя наваждение, и снова сосредоточилась на плетении. Четвертая попытка так же не увенчалась успехом, но я терпеливо начала работу с начала.
  - Упертая деревенщина.
  Не уверена, но кажется он специально сердил меня, не давая сосредоточиться. Но я буду не я, если поведусь на столь явную провокацию, он же только этого и ждет. Так что сосредоточилась на плетении, отрешившись от всех внешних раздражителей. Последовательно воспроизвела схему плетения, закрепила и стала осторожно наполнять энергией... получилось!
  С моих ладоней к полкам устремились два десятка крошечных шаровых молний, спрятанных под прозрачной пленкой. Эти шарики покатились по полкам и книгам, притягивая и собирая всю пыль внутрь. Я завороженно наблюдала за этим процессом, радуясь своему успеху.
  - Неплохо, - проворчал магистр Аркенлау, вставая с кресла. - Продолжай в том же духе, потом отчитаешься хранительнице, - он кивнул на стол около входа, за которым сидела уже знакомая мне пожилая избранница Эфира, Жи Керклоу. Ее седые волосы, перемешанные с редкими фиолетовыми прядками, были собраны в аккуратный пучок, она вообще выглядела очень строго и опрятно, и только прозрачный взгляд в никуда создавал жутковатое впечатление. - До завтра, - криво улыбнувшись попрощался магистр. Он что, завтра утром снова будет меня изводить?! - Нет, ну что он в ней нашел? - пробормотал маг, уже отвернувшись от меня, - Кожа да кости...
  Я зажмурилась, сделала глубокий вдох и мысленно досчитала до десяти, не позволяя его оскорблениям вывести меня из себя. Потом подумаю над странным поведением магистра, а пока стоит продолжить уборку. Мои пылевые шарики уже исчерпали запас вложенной энергии и замерли на полках. Послала небольшой импульс, притягивая к себе прочные мешочки, наполненные пылью. А так и не скажешь, что на обычных с виду полках с книгами так много грязи накопилось!
  Не дожидаясь, пока пленка лопнет, выпуская пыль, сделала небольшой водный мешочек и собрала шарики туда. А затем продолжила уборку. Повторить плетение мне удалось со второго раза, и дальше процесс пошел намного быстрее. Оказывается, если никто не пытается сбить твою концентрацию, пользоваться магией куда как проще.
  Я закончила уборку всех трех секций и устало плюхнулась в кресло. Магия вымотала меня, я чувствовала себя почти как после полной разрядки, даже голова немного кружилась. Некоторое время я тупо сидела, разглядывая стеллаж с книгами по моей Стихии, а потом покосилась в сторону хранительницы книг. Пока полки не закрылись вновь стеклами, может взять что-нибудь почитать? Но будто услышав эту мысль, магесса подняла голову и посмотрела в мою сторону. Повинуясь ее взгляду, на стеллажах восстановилась защита.
  - Подойди, - сказала она. Я нехотя встала и направилась в ее сторону, держа в руках пылевой мешок. - Положи сюда, - она указала мне на большую черную корзину с крышкой. Я пожала плечами и послушно выбросила собранную грязь в эту урну. Все равно не успела придумать, куда девать такое количество пыли.
  - Иди, - кивнула она на выход. - До завтра.
  Вот и весь разговор. Я вздохнула, но постаралась не сильно расстраиваться, что не удалось спокойно посидеть в читальном зале. Все равно в таком состоянии никакого удовольствия от чтения не получить. И я решила вернуться в общежитие, перекусить и лечь поспать пару часиков.
  Из головы никак не выходили слова магистра Аркенлау. Почему он так странно себя вел? Что имел ввиду?
  Уже в комнате, приготовившись ко сну, машинально проверила блокнот на предмет новых сообщений... и оно было!
  'У меня вчера было потрясное свидание! Ты на завтрак придешь?' - написала Ирма больше часа назад.
  Я прикинула время, в библиотеке на уборку я потратила почти три часа. Значит общий завтрак, который по выходным начинался в 9 утра, уже закончился. Да и сомневаюсь, что подруга меня до сих пор в столовой дожидается. Мне тоже хотелось поскорее увидеться и обсудить с ней странное поведение магистра Аркенлау, может она найдет объяснение тем гадостям, что он мне наговорил?
  Написала Ирме и предложила встретиться на обеде.
  Блокнот нагрелся, извещая о новом полученном сообщении, но нет от Ирмы. И я перевернула страницу.
  'Что делаешь?' - спрашивал Джер.
  Простой вопрос, ни о чем, обычная вежливость... но мне было безумно приятно.
  'Делаю вид, что все в порядке', - написала я и улыбнулась.
  'То есть что-то случилось', - констатировал он.
  'Ничего особенного, все хорошо. Как прошло ночное патрулирование?' - поспешила я перевести тему.
  'А, никак. Слабая группа, опять повырубались почти все. К концу года половина отсеется на другие факультеты, не выдерживают нагрузки.'
  Я вздохнула. Как бы меня не отчислили по той же причине. Хотя, если судить по первой декаде, то все у меня будет хорошо. Пока, во всяком случае, я с заданиями легко справляюсь. Но что будет дальше?
  'Так что у тебя случилось?' - снова спросил Джер.
  'Ничего, просто устала на отработке. Сейчас вообще спать ложусь' - снова ушла от ответа я. Еще не хватало ныть и жаловаться, когда я сама не уверена в том, что слышала.
  Не знаю как, но я почувствовала, что Джер мне не поверил, но решил оставить этот вопрос. Я подождала еще несколько минут, но он больше ничего не написал.
  Сон пропал. Я крутилась на кровати, пытаясь устроиться поудобнее, но все было не так. Мне было то слишком жарко, что я скидывала одеяло, то, наоборот, мерзли ноги, заставляя кутаться обратно. Раздражал свет, пробивающийся сквозь плотные шторы. И вообще на душе было как-то муторно, терзало плохое предчувствие. А интуиция мага, как говорила моя наставница, это соединение дара и разума, позволяющее лучше чувствовать мир.
   Я легла на кровати, пытаясь понять, с чем связана моя тревога, но не находила ответа. Перебирала в уме вопросы, ситуации, людей, но не чувствовала связи с дурным предчувствием.
   В итоге встала с кровати, оделась и решила прогуляться. Была надежда, что свежий воздух благотворно подействует на мои умственные способности. Вот только слабость... Подумала и растормошила Пэ-и, забирая у него половину отданной накануне энергии. Мое самочувствие сразу улучшилось, а пушистый шарик мурлыкнул и продолжил спокойно спать.
   'Где ты сейчас?' - написала Ирме и стала ждать ответ. Подумала, что ждать обеда глупо, раз уж я все равно уснуть не смогла.
   'В общежитии. Заходи в гости!' - правильно поняла Ирма причину моего обращения. - 'Правое крыло, третий этаж, комната 317'
  Я забежала на кухню, набрала целую миску печенек, плюшек и мелких фруктов, и направилась в гости. На лицо сама собой выползла улыбка из-за такого обычного, но приятного события. Тревога чуть-чуть отступила, или я просто отвлеклась и перестала обращать внимание на дурное предчувствие. В этом и была моя ошибка.
  Очень. Большая. Ошибка.
   Удар по затылку был не столько сильным, сколь неожиданным. А вот при падении с лестницы я отчетливо прочувствовала каждую ступеньку. Как-то отстраненно, почти не почувствовав боли диагностировала две трещины в ребрах, вывих левой руки, которой я пыталась затормозить падение, множественные ушибы и растяжения...
  Голова гудела, я не могла пошевелиться и нормально сфокусировать взгляд. Тупо смотрела на короткий пыльный ворс ковровой дорожки, рассыпавшееся печенье и осколки миски и пыталась собраться с мыслями. Какого Гарха вообще произошло? На меня кто-то напал?!
  - Ой, упала, - услышала я смутно знакомый злой женский голос.
  Я пыталась вспомнить, кому он принадлежит, но до утекающего сознания все звуки доносились будто сквозь толщу воды, путая мысли.
  - Надо девочке помочь... - протянула другая.
  Нет уж, спасибо, обойдусь! Я открыла рот, собираясь позвать на помощь, но язык не слушался. Горло сжал спазм.
  - Напомнить, где ее место, - добавила третья.
  Укол резкой боли на мгновение прояснил сознание. Я почувствовала, что меня подняли вместе с ковром и куда-то несут. Через пару минут сверток с моим телом грубо швырнули на пол. Из своего положения я смогла рассмотреть только малую часть помещения, но неприятный запах и уже знакомый черный контейнер для мусора натолкнули на определенные выводы.
  - Вот тут тебе самое место, - ехидно сказала первая, закрывая дверь и щелкая замком. - Посиди, о жизни подумай.
  О, если бы я могла сесть! Кажется, у меня сотрясение мозга, иначе почему так тошнит? И сосредоточиться не удается...
  Не знаю, в какой момент я потеряла сознание, но в себя пришла под громкие проклятия. Ругались, судя по голосам, Крис, Тед и Ирма. Они стояли прямо за дверью, где я лежала, и пытались вскрыть замок.
  - Ты вообще староста, или кто? Почему у тебя нет ключа? - возмущалась Ирма.
  - Это помещение не относится к нашему общежитию, - раздраженно ответил ей Тед.
  А Крис, снова выругавшись, пытался расковырять замок.
  Я облегченно выдохнула и постаралась расслабиться. Меня нашли друзья, значит дальше все будет хорошо... Или нет. Потому что инцидент вполне может повториться.
  Наконец замок щелкнул, Крис резко распахнул дверь, впуская внутрь свет и свежий воздух. Надо же, какой он сладкий, приятный, я то уже успела принюхаться к местной вони...
  - Рыбка! Ты как?! - обеспокоенно спросил воздушник, опуская около меня на колени, - Где болит?
  Я прокашлялась и попыталась улыбнуться. Я была безумно рада, что меня нашли так быстро, даже боль немного отступила.
  - Две трещины в ребрах и сотрясение. А остальное ерунда, ушибы, - ответила я и закашлялась. Судя по ужасу на лицах друзей, кашель был с кровью... Попытка приободрить моих спасателей с треском провалилась.
  Крис и Тед переглянулись, а после стали надо мной колдовать: поделились энергией, пустили восстанавливающий импульс, наложили обезболивание, а после сформировали воздушные носилки, чтобы транспортировать меня к лекарям.
  Ирма нервно кусала губы, на ней лица не было. Когда носилки повисли в воздухе, она подошла ближе и взяла меня за руку, легонько сжав. И от этой безмолвной поддержки у меня на глазах выступили слезы. Я так привыкла, что всегда одна, сама за себя решаю, ни на кого не рассчитывая, что до сих пор не до конца осознала, что моя жизнь изменилась.
  Ирма неправильно поняла причину моих слёз и испугалась.
  - Ох, тебе больно? Прости! - всхлипнула подруга, отпуская мою руку.
  - Нет, все нормально, - успокоила ее я и криво улыбнулась. - Ну, насколько это вообще возможно в подобной ситуации...
  - Рыбка, ты видела, кто на тебя напал? - спросил Крис, тревожно вглядываясь в мое лицо.
  Я осторожно покачала головой.
  - Только голоса слышала. Но, кажется, узнала...
  Парни переглянулись и скривились.
  - Голоса - это вообще не доказательство.
  - Почему? - удивилась Ирма.
  Тед погладил свое горло, накладывая плетение, а потом неожиданно заговорил голосом Ирмы.
  - Потому что боевиков, например, на втором году учат подражать голосам животных и птиц. - Он снова прикоснулся к шее и заговорил голосом Криса. - Но, естественно, все сразу начинают баловаться: устраивают розыгрыши, говорят чужими голосами...
  - То есть я ничего не смогу доказать, даже если уверена в личностях тех, кто на меня напал? - уточнила я у ребят.
  Крис пожал плечами.
  - Магических следов напавших на тебе нет, физических тоже... Классическая 'темная'.
  Мы быстро перемещались по коридорам главного корпуса, направляясь к лекарской. Я отчасти была рада, что все случилось в выходной: я не стану 'учебным материалом' для адептов. Главное - поправиться до начала декады.
  Мы остановились около дверей дежурного целителя, мои носилки слегка раскачивались. Или это голова кружилась?
  - И будь осторожна, - попросил Тед уже своим голосом, - публичное обвинение без доказательств - отличный повод для вызова на дуэль.
  Ох, вот только дуэли с заведомо более сильными противницами мне и не хватало! Но что же делать? Нет, понятно, что девицы эти не в восторге от моего соседства, но... Но, кстати, может это были и не те девицы, что приставали к Джеру? Мало ли, кому еще сам факт моего существования рядом мешает жить спокойно. У высокородных явно слишком много заморочек по поводу своей исключительности... Тед и Крис не особо удивились случившемуся со мной, значит, не я первая пострадала, были и другие.
  Воздушник громко постучал в дверь и открыл ее, толкая носилки вперед. Мы оказались в просторном светлом помещении со стандартной обстановкой: стол, пара стульев для пациентов, кресло целителя, непрозрачная ширма и жесткая койка.
  - Ларс, принимай! - крикнул Тед, призывая из-за ширмы уже знакомого мне целителя. Именно он проверял мое состояние после злополучной разрядки, где я потеряла сознание. И Ларс, к сожалению, тоже меня узнал.
  - Знакомое лицо. Больше не симулируешь? - усмехнулся он, профессионально сканируя мое состояние и аккуратно ощупывая повреждения. Закончив первичный осмотр, целитель обратился к Крису. - Не перекладывай, нам все равно в другой кабинет идти.
  Я удивилась, думала меня сейчас накачают восстанавливающими зельями, срастят ребра и отпустят в общежитие... Прочитав недоумение на моем лице, Ларс пояснил.
  - Дорогая, у тебя вообще-то легкое повреждено. Так что ночуешь сегодня у нас.
  Я нервно сглотнула, осознав, что солоноватый привкус на языке - это кровь.
  - Не переживай. Ты же вроде на лекаря учишься? Вот и будет тебе внеплановая практика, - оптимистично добавил Ларс, пытаясь меня приободрить.
  Мы вышли в коридор, теперь мои носилки толкал вперед целитель, а ребята шли следом.
  - Вам дальше нельзя. Приходите через пару часов, ваша подруга в общей палате будет.
  Мы остановились перед массивными двойными дверями, выкрашенными в голубой цвет, и теперь целитель терпеливо ждал, пока ребята уйдут.
  - Выздоравливай, - сказала Ирма, осторожно погладив меня по руке. Она выглядела очень бледно, губы были плотно сжаты, пальцы мелко дрожали. Я даже заволновалась, не стоит ли и ей обратиться к целителю: нервный срыв у мага - вещь опасная не только для него, но и для окружающих.
  Ирма тряхнула головой, слабо улыбнулась и отошла, уступая место Крису.
  - Не волнуйся, рыбка, мы выясним, чьих это рук дело, - шепнул Крис, наклонившись ко мне и целуя в щеку. Я неожиданно почувствовала, что он вложил мне в руку какой-то небольшой круглый предмет. - Как окажешься в палате, вставь в ухо, - тихо пояснил он и подмигнул мне.
  Ларс нетерпеливо покашлял.
  - Да хватит вам прощаться, с ней ничего серьезного, - закатил глаза целитель. - Вечером увидитесь.
  Я убрала загадочный шарик в карман, чтобы не потерять, и благодарно улыбнулась ребятам. Они слаженно кивнули, развернулись и пошли обратно по коридору, а мои носилки целитель толкнул вперед. Двойные двери разъехались в стороны, пропуская нас на закрытую территорию целителей.
  
  И меня окутал такой родной и привычный запах лекарственных трав, что я окончательно успокоилась и стала размышлять. Ларс завез меня в комнату с еще двумя целителями, которые стали задавать стандартные вопросы, вроде: 'Имя, возраст, факультет?', 'Что произошло?', 'Где болит?', 'Дышать трудно?'. Я машинально отвечала, а когда они замолчали, попросила.
  - А можете записать все повреждения? Очень нужна официальная заверенная бумага о полученных мною травмах.
  Целители переглянулись, и Ларс подозрительно спросил.
  - Зачем тебе?
  Я вздохнула. Как я и думала, эти тоже не удивились моему неслучайному падению с лестницы, значит такое действительно случается. И все друг друга прикрывают.
  - Понимаете, у меня назначена отработка на все выходные, но я же не смогу завтра на нее попасть. Боюсь, что магистр Аркенлау меня потом со свету сживет...
  - Ладно. Будет тебе бумага, - нехотя согласился Ларс. - Все, теперь лечиться.
  Через час меня помыли, подлатали и перевели в палату. Вопреки словам Ларса, никакой практики из этого не вышло, потому что мои мысли были заняты другим вопросом: Что теперь делать? Как обезопасить себя? И как вычислить напавших? Отчего-то я была уверена, что это были именно те девушки - поклонницы Джера, с которыми мы столкнулись в общежитии. Я узнала голоса, и у них был мотив напасть на меня.
  Но они просчитались. Их целью было запугать меня, заставить отступить, съехать, бросить учебу... Ну уж нет! Еще не знаю как, но я найду способ разобраться с ними.
  
  
  Глава 9.
  
  
  В общей палате я лежала одна, еще три кровати пустовали. Большие часы над входом показывали, что приближается время ужина. Я прикинула, получается, я около пяти часов пролежала без сознания, пока ребята меня не нашли. Вспомнив про шарик и наставления Криса, вставила горошинку в правое ухо, испуганно дернувшись от услышанного.
  - ... общее собрание открытым, - серьезно прозвучал голос Теда, - Есть ли у кого-то вопросы по условиям проживания?
  Я поняла, что мягкий шарик, оставленный Крисом, передает мне звук того, что происходит рядом с ним. Я припомнила правила нашего общежития, там действительно упоминалось, что раз в декаду должны проходить общие собрания, на которых обсуждают бытовые вопросы. Элитное общежитие полностью находилось под управлением самих адептов, все решения принимались на таких сборищах.
  - Есть предложение внести изменения в утреннее меню, - заговорила какая-то девушка, - необходимо добавить свежие соки и фруктовые салаты.
  - Надо заменить испорченную мебель во второй гостиной, - сказал какой-то парень.
  - В очередной раз предлагаю снять запрет на крепкий алкоголь, - весело добавил еще один мужской голос.
  После этого заявления послышались сдержанные смешки. Было странно слышать происходящее, будто я сама сидела на этом собрании: ребята выдвигали предложения, дельные и не очень, обсуждали их, высказывались за и против, а затем голосовали. И хотя меня мало волновали вопросы, вроде замены металлических блюд на керамические, но послушать было интересно.
  А в конце собрания Тед, который на правах старосты управлял собранием, поднял и мой вопрос...
  - Сегодня на одну из наших соседок было совершено нападение, - начал он и в комнате сгустилась тишина. Утихли смешки и шепотки, все напряженно слушали, ожидая продолжения. Но Тед молчал.
  - Рыбка, - тихо шепнул Крис, - слушай дальше внимательно и запоминай голоса, потом обсудим.
  Не знаю, что происходило на собрании, но мне казалось, что все переглядываются, пытаясь понять, кого не хватает.
  - Кто пострадал? - спросил один из ребят, не выдержав продолжающегося молчания.
  - Гелла Марлоу, - ответил Тед.
  Мне показалось, или я расслышала несколько облегченных вздохов?
  - Нападение произошло на нашей территории? - уточнила незнакомая мне девушка.
  - Нет, на лестнице в переходе между общежитиями.
  - Тогда при чем тут мы? - недоуменно спросил один из парней. - Мало ли кому эта дворняжка дорогу перебежала...
  - Она же не одна из нас, - а вот это сказала одна из троицы предположительно столкнувших меня с лестницы. Я услышала несколько одобрительных возгласов, поддерживающих огневичку.
  А потом услышала тихий рык Криса.
  - Мартен, повтори, я не расслышал. Как ты мою троюродную сестру назвал?
  Я опешила от такого заявления, хотя должна была признать, что Крис нашел идеальный выход - наши кровные узы посторонний вполне мог принять за очень дальнее родство.
  - Эй, Крис, я же не знал! Только без обид! - воскликнул парень, обозвавший меня 'дворняжкой'.
  - Что ты, какие обиды. Я тебе только руку сломаю и все забудем.
  - Ссе-сестра? - чуть заикаясь уточнила вторая огневичка, но потом справилась с голосом, - Что ж ты тогда ее по всем углам зажимал?
  - Терлина, - снисходительно ответил Крис, - моя личная жизнь тебя не касается. Уже три декады как.
  - Но...
  Меня как будто снова швырнули в комнату с мусором, так мерзко я себя почувствовала. Ведь ничего же не было! Так, несколько поцелуев, причина которых по большей части в зелье и последствиях ритуала. А эта огневичка выставила меня непонятно кем...
  А потом в голове возникла и другая мысль. Получается, у напавших на меня был и еще один мотив - Крис! А это существенно расширяет круг подозреваемых...
  Я отвлеклась от размышлений, снова прислушиваясь к происходящему на собрании.
  - Тера, это не твое дело, - ехидно проговорил Крис, и явно собирался добавить что-то еще, но его прервал оклик старосты.
  - Хватит! - Тед прервал затянувшуюся перепалку и уже спокойно добавил, - Правила едины для всех. Мы обязаны провести внутреннее расследование инцидента. После собрания ты, ты и ты подойдите ко мне.
  Голос Теда стал тише, видимо, Крис отошел в сторону для приватного разговора. Во всяком случае я услышала, что к нему обращается Мартен, снова прося прощения за свои слова. Но Крис отмахнулся от его извинений, повторив обещание сломать ему руку на ближайшей тренировке.
  - Да что такого-то? Почему ты за эту бледную немочь вообще вступаешься? Дальнее родство - не повод...
  Крис со свистом выдохнул и глубоко вдохнул, пытаясь успокоиться.
  - Как же мне хочется пару зубов тебе выбить, - зло проговорил воздушник. Я испугалась: правила общежития однозначно запрещали подобные потасовки и мне совсем не хотелось, чтобы Крис из-за меня получил наказание. Наверное он и сам осознавал, что сейчас не место и не время затевать разборки, потому что через пару мгновений ехидно добавил. - Хотя с другой стороны, этим я только улучшу твой внешний вид. Так что ты мне еще и приплатить будешь должен.
  Крис откровенно смеялся над парнем, и мне было отчего-то приятно, что он таким образом вступился за меня. Обозначил, что я достойна защиты.
  - Пойдем выйдем на свежий воздух? - зло прошипел Мартен.
  - Ты все еще любишь природу, несмотря на то, чем она тебя одарила? - продолжал ехидничать Крис.
  Я с интересом ждала, чем продолжится перепалка, когда дверь в мою палату громко скрипнула и отворилась, пропуская кого-то внутрь...
  - Как себя чувствуешь? - спросила Ирма, присаживаясь на стул около моей кровати.
  Я прислушалась к себе и провела мини диагностику.
  - Неплохо. Часов через двенадцать восстановление полностью закончится.
  - Во всяком случае выглядишь уже намного лучше, - улыбнулась она, но потом вздохнула и закусила губу. - Я ужасно за тебя волновалась, - добавила она.
  - Был повод, - проворчала я. А потом решила прояснить один момент, который волновал меня последний час. - А как вы вообще меня нашли?
  Подруга слабо улыбнулась.
  - Ты подозрительно долго шла к нам в гости, и сначала я решила, что ты передумала и легла спать. Или уснула по пути, - я улыбнулась, - Но когда ты и на обеде не появилась, я заволновалась всерьез. Но в твою общагу меня не пустили... - Ирма смущенно покраснела и продолжила. - Мои крики привлекли куратора Несслау, она шла по своим делам, но решила выяснить, по какой причине ее адептка буянит. И я ей все объяснила!
  Так и вижу эту картину. Зная Ирму, могу предположить, что было феерично.
  - И что она сделала? - тихо спросила я. Ох, надеюсь, что она не отмахнулась от подозрений Ирмы. Мне вообще непонятно, почему со мной до сих пор никто из представителей администрации не поговорил. Все же на их территории творится Гарх знает что, а они смотрят сквозь пальцы или вообще игнорируют. Или вопрос безопасности адептов их мало волнует?
  Я отвлеклась и прослушала, что говорила Ирма, но вернулась в реальность, среагировав на знакомое имя.
  - ... и она вызвала к нам вашего старосту, Тадеуса, и попросила его постучать к тебе в комнату. Я успокоилась, поблагодарила куратора и стала ждать новостей. И через десять минут староста вернулся, да не один, а с этим твоим воздушником.
  Я не стала спорить и возражать, что он не мой: начиналась самая интересная часть истории.
  - Так вот, я им рассказала, что ты пропала, Тед подтвердил, что в комнате никого нет. И тогда воздушник закрыл глаза и сотворил какое-то сложное плетение, после чего нахмурился и чуть ли не зарычал. И сорвался с места.
  Ирма с воодушевлением описывала, как они пронеслись по пустому коридору, как добрались до лестницы и нашли кладовку, где меня заперли. Ее история из трагической постепенно перерастала в приключенческую, и я поспешила перебить ее, пока не началась любовная линия.
  - А куратор Несслау? - уточнила я.
  - А что она? Позвала тогда вашего старосту и ушла по своим делам, но просила потом сообщить ей о результатах. Мы доставили тебя к целителям, и я сразу к ней побежала, все рассказала. Она обещала разобраться в ситуации.
  - Чем мы сейчас и займемся, - прозвучал мягкий голос от дверей. Сразу видно опытную магессу: дверь при ее появлении даже не скрипнула. Интересно, давно она там стоит и слушает? Ирма вскочила со стула, уступая место куратору, но не ушла, а встала в изножье, оперевшись на спинку кровати. Я же села повыше, мне было неловко валяться в кровати в присутствии главы факультета.
  - Для начала скажи, как себя чувствуешь, - начала магесса свой допрос.
  Я честно передала ей слова целителя: что со мной уже почти все в порядке, теперь только денек отдохнуть, чтобы окончательно восстановиться. Магесса удовлетворенно кивнула и перешла к цели своего визита.
  - А теперь рассказывай, что произошло.
  Я выдохнула, собралась с мыслями и по возможности спокойно и четко, со всеми подробностями пересказала историю своего падения с лестницы. С каждым моим словом куратор Несслау все сильнее хмурилась, вселяя в меня надежду. Судя по всему, она поверила, что я ничего не придумала, не пытаюсь никого обмануть, а только хочу добиться справедливости.
  Рассказ занял не более пяти минут, но когда я закончила, куратор долго молчала и смотрела в одну точку, явно размышляя над услышанным. Мы с Ирмой только переглядывались, но не решались нарушить тишину, царящую в палате.
  - К сожалению, я тебе ничем помочь не смогу, - наконец произнесла куратор Несслау, а увидев шок на наших с Ирмой лицах, пояснила. - Это не в моей компетенции.
   Но как же так? - я закашлялась, а Ирма заговорила, удивив меня своими познаниями. - В общих правилах Магистерии сказано, что конфликты между адептами, закончившиеся нанесением магических либо физических травм, разбираются на совете, в котором участвуют главы факультетов. - Ирма явно времени зря не теряла и уже успела изучить данный вопрос. - И в зависимости от тяжести травм, виновник несет наказание вплоть до отчисления!
  - Это действительно так, - кивнула куратор и похвалила Ирму. - Молодец, хорошо подготовилась. Но у нашего платного отделения свои правила. И там все подобные конфликты решаются внутри: сами ищут виновных, сами определяют меру наказания. Это учит ответственности и самостоятельности.
  - Но я же не лау! - воскликнула я, возмущенная такой несправедливостью. - Плевать они хотели на меня, никто не вступится.
  - Тут ты не права, - покачала головой куратор. - Сама увидишь, большинство встанет на твою сторону.
  Ага, конечно. Слышала я уже, что мои милые соседи на самом деле думают обо мне. Им вообще было бы намного удобнее и спокойнее, если бы меня не было.
  - Меня так и убить могут... - озвучила я напугавшую меня мысль. Просто... Нет человека - нет проблемы, верно?
  - Убивать тебя не будут, - нахмурилась куратор, - потому что это уже нарушение закона. А попасть на рудники из-за глупой ссоры никто не захочет. А подобные несчастные случаи... случаются. Хотя обычно спорные вопросы решаются на честной дуэли.
  Замечательно просто! Нет, я с первой минуты, как оказалась в том гадюшнике, знала, что ничего хорошего меня не ждет. Но чтобы настолько! Какая честная дуэль может быть между мной и огневичкой с факультета боевой магии?
  - Я не могу вмешиваться во внутренние дела вашего общежития. Вся проблема в твоем платном обучении, - наконец произнесла куратор Несслау. - Если бы нападение было совершено на нее, -куратор кивнула на Ирму, - то мы бы провели тщательное расследование с привлечением специалистов. И действительно могли бы вынести на факультетский совет вопрос не только о штрафе или отработке, но и об отчислении виновных. Но ты на платном, живешь с ними вместе и подчиняешься тем же правилам.
  - Но... Что же мне теперь делать? - хмуро спросила я.
  - Ждать окончания внутреннего расследования. И быть более острожной, - магесса встала со стула, собираясь уходить, но на прощание добавила. - В день, когда ты успешно сдашь экзамены, я смогу перевести тебя на общее отделение.
  Куратор ушла, а я еще несколько секунд размышляла над ее словами. Она будто мысль мою прочитала, я хотела попросить о переводе в обычное общежитие, к нормальным людям... Но получается, что это невозможно сейчас?
  Ирма села обратно на стул около моей кровати, наклонилась ближе и зашептала, чтобы никто не услышал.
  - Это все несправедливо! Почему для высокородных свои правила? Законы должны быть едины для всех!
  Я хрипло рассмеялась. Демократия, дааа... Мы этот строй изучали в школе, звучит все красиво и правильно, но на деле для элиты все равно свои законы. Сейчас с разделением на лоу и лау все как-то честнее, что ли, чем лицемерное всеобщее равенство. Сильный маг и фермер не могут быть равны по определению. Неприятно, обидно, но факт. Сильный управляет слабым - это закон природы и закон любого общества. И люди, переселяясь на Эндо согласились жить под властью сильнейших магов, которые позаботятся и о безопасности, и о комфорте.
  - Жизнь вообще вещь не самая справедливая, - философски проговорила я, думая о том, что если бы вселенская справедливость была, я бы осталась с родителями, а не оказалась в незнакомом мире совсем одна.
  Ирма грустно улыбнулась, понимая, что помочь сейчас мне точно ничем не сможет. Потому она решила отвлечь меня от грустных мыслей.
  - Ой, я же тебе так и не рассказала про свое свидание!
  Я вполуха слушала ее историю о невероятно романтичном свидании с каким-то избранником Огня: он ждал ее у общаги с огромным букетом цветов, потом повел в лучший ресторан Магистерии 'Под небом', где они до ночи разговаривали и любовались звездами. Он галантно ухаживал, не позволяя себе ничего лишнего, на прощание поцеловал руку... А утром он прислал ей новый букет цветов и кулончик на золотой цепочке! Ирма была в восторге, радуясь, что ей наконец-то повезло и у парня явно серьезные намерения, раз так ухаживает.
  - А как же твоя скорая свадьба? - спросила я, вспомнив предсказание избранницы Эфира.
  Подруга посмотрела на меня как на несмышлёныша.
  - Для свадьбы нужен жених, - наставительно произнесла она, - вот я и работаю над выбором достойного кандидата. А потом и тебе кого-то подберем...
  Она говорила что-то еще, а у меня в голове будто свет зажегся. Я снова и снова вспоминала нападение, но больше не злилась. Произошедшее уже не воспринималось так остро, обида отошла на задний план. Я разумом подавила эмоции, решив, что сначала надо разобраться в ситуации и найти виноватых, а потому же впадать в истерику и жалеть себя.
  Получается, главной виновницей несчастного случая была я сама. Слишком расслабилась, увлеклась новыми переживаниями, наслаждалась мужским вниманием и забыла о своих целях. Забыла об осторожности. Я перебирала в памяти все события последнего времени, выискивая взаимосвязи. Как это ни прискорбно, но я действительно вела себя как пустоголовая.
  Второе место по степени вины честно делили между собой Джер и Крис: именно их поведение - внимание ко мне, спровоцировало агрессию огневичек, которые в моем списке виновных занимали почетное третье место.
  И все произошедшее настолько абсурдно и глупо! Просто квинтэссенция всеобщей тупости. Эталон идиотизма.
  Но хватит раскисать, надо брать себя в руки. Окончательно разобраться в ситуации, достойно отомстить ревнивым огневичкам, а после со спокойной совестью продолжать учебу, не отвлекаясь на посторонних. Слухи, сплетни, пускай говорят, что хотят, лишь бы не трогали! Меня это не касается. А те, кому я действительно нужна, останутся со мной, не смотря ни на что. А если нет, то еще вопрос, нужны ли мне такие люди рядом.
  
  ***
  
  У целителей я провалялась еще целые сутки, практически все время проспав под действием восстанавливающих зелий. Зато вечером второго выходного дня проснулась бодрой и отдохнувшей. Я смутно помнила, что ко мне по очереди приходили Ирма, Крис и Тед, но о чем мы говорили, оставалось загадкой. Поскольку я представляла из себя картину 'полуразумный овощ в спячке', не думаю, что кто-то из них на самом деле пытался сообщить мне нечто важное. Но проверить стоит.
  Дежурный целитель осмотрел меня, сохранил показатели и выгнал, проворчав, что здоровым тут не место. И я с радостью покинула эти гостеприимные стены, с удовольствием вдыхая свежий вечерний воздух.
  Теперь надо было определиться, что делать. На ужин я не собиралась - целители накормили меня перед выпиской, поэтому единственным моим желанием было помыться. Хотя физически я была чистой, но мне хотелось смыть дурные воспоминания и эмоции, прополоскать мысли. И моя ванна была бы идеальным местом, если бы не одно "но".
  Я боялась. Не хотела возвращаться в общежитие, полное злобных высокомерных засранцев и их самоуверенных наглых и жестоких подружек. Я скрипнула зубами, понимая, что не права, но ничего поделать не могла. Злость и обида прорывались сквозь мысленные барьеры.
  Я постаралась успокоиться, сделала несколько глубоких вдохов и подумала, что стоит сходить на реку. Живая вода точно поможет мне прийти в себя и набраться сил и смелости, которые мне очень скоро понадобятся.
  Так что я развернулась спиной к главному корпусу и быстрым шагом направилась к выходу из Магистерии. Хотелось как можно скорее оказаться на берегу, подальше от людей. Повсюду слышались смех и веселье, адепты отдыхали, радуясь свободе и выходному. А может у них были и другие причины.
  Я же шла и не замечала, что по щекам текут слезы. А в голове все крутились слова, сказанные наставницей перед смертью: 'Гелечка, это важно. Запомни, если ты хочешь жить без боли. Научись никогда никому ничего не рассказывать. И научись никогда ни от кого ничего не ждать.'
  Как она была права!
  Стоило мне отступиться от этих жизненных правил, как все пошло наперекосяк. И чем закончилось? Нет, все, хватит. Больше я в эту ловушку не попадусь.
  Я накручивала себя, пытаясь превратить страх и обиду в какое-то подобие боевого азарта: была уверена, что вернувшись в общежитие, по закону подлости сразу столкнусь с огневичками. И не только, врагов у меня стало еще больше. И хотя мне было приятно заступничество Криса, но из-за этого теперь и некоторые парни будут иметь ко мне претензии. Когда не можешь напасть на более сильного, всегда можно отыграться на слабом.
  Я миновала центр Арана и постепенно удалялась от главных оживленных улиц, направляясь к выходу из города. Здравый смысл подсказывал, что мне не стоит одной ходить по ночным улицам, и услышав громкие шаги за спиной, я свернула в первый попавшийся кабачок, откуда доносились музыка и смех. Я собиралась просто отдохнуть пару минут и идти дальше, когда заметила за одним из столиков интересную компанию.
  Меня будто Калерис за руку вела. Как я удачно зашла!
  За дальним столиком сидели трое избранников Воды: симпатичные парни близнецы и хрупкая рыжая девушка. Если бы не обилие синих прядей в ее волосах, я бы решила, что ее стихия - Огонь. Они громко смеялись, обсуждая что-то смешное, и в другой ситуации я бы не решилась к ним подойти, но форма Магистерии на ребятах внушила мне доверие. И я подумала, что они не откажутся прогуляться со мной до открытой воды.
  Мое появление тоже не осталось незамеченным, девушка махнула мне рукой, указывая на свободное место на лавке у стола.
  - Присаживайся! Новенькая?
  Я кивнула и невольно улыбнулась. Чувствовала, что с этими ребятами мне будет сойтись так же просто, как с Ирмой: все же покровительство одной Стихии сближает не хуже кровного родства. А может и лучше.
  - Да, первый год. А вы?
  - А мы все с четвертого. Вот, с летней практики возвращаемся, задержались две лишних декады на Каскадных озерах... - ответила девушка, и ее глаза мечтательно затуманились. И я даже немного позавидовала, это действительно чудесное место для любого избранника Воды, я бы тоже хотела там побывать. - Я Илка, это Тиллен и Лир. А ты?
  - Гелла.
  Ребята приветливо кивнули и теперь с интересом меня разглядывали. А я решилась.
  - Вы не могли бы проводить меня до реки? - тихо попросила я, но была услышана.
  - Топиться собираешься? - хмыкнул Лир, и мы дружно рассмеялись.
  В итоге ребята без лишних вопросов согласились прогуляться. Мы дружной компанией вышли за границы города и направились в сторону леса: Илка сказала, что знает недалеко отличное озеро. Я почти всю дорогу молчала, уходя от разговоров или отвечая односложно. Ребята не стали докапываться с вопросами, уважая мое личное пространство. Они продолжили обсуждать свои темы, из которых и я узнала много интересного.
  Оказалось, что все трое учатся на алхимическом факультете, а практику они проходили в крупнейшей лаборатории Кастана - второго по величине города Эндории и ее промышленного центра по совместительству. Именно там были сосредоточены разнообразные фабрики, мастерские и лаборатории: в Кастан стекались практически все добытые ресурсы. Илка рассказала, что они участвовали как раз в обработке материалов, очищая металл от примесей и формируя слитки, делали из горючих камней прессованное топливо, экспериментировали с воздействием разных жидкостей и кислот на минералы... Было безумно интересно. Я даже немного расстроилась, что моих сил и знаний недостаточно для занятий алхимией.
  - А потом мы решили продлить каникулы и посетить Каскадные озера, - закончила Илка свой рассказ, когда мы вышли на берег лесного озерца. - Тут, конечно, не так шикарно, но почему бы и не искупаться перед возвращением?
  Близнецы синхронно кивнули и один из них предложил:
  - Идите первыми, мы посторожим.
  Предложение было актуальным: я по себе знала, что вполне могу потерять контроль, сливаясь со Стихией, и не заметить появление незваных гостей. Мало ли кто может по вечерам в лесу таиться.
  Мы с Илкой отошли к самому берегу и присели в высокой траве, скрываясь от посторонних взглядов. А затем, развернувшись спиной друг к другу, стали молча раздеваться. Вода гудела, Вода звала, ласково шептала, манила окунуться в прохладные глубины... Я не стала ждать и, скинув последнюю одежду, тут же зашла в озеро, осторожно ступая по прохладному илистому дну. Вода подхватила меня, затягивая сразу на середину озера.
  Оххх, хорошооо-то каааак. И если разговор с новыми знакомыми просто отвлек меня от проблем, то теперь Стихия забирала мои переживания, очищая и залечивая душу, смывая тревоги. Как будто мама обняла и погладила по голове, обещая, что все будет хорошо. Не знаю, сколько это продолжалось: я просто закрыла глаза и лежала на поверхности воды, ни о чем не думая.
  Вокруг шумел темный лес, выл ветер в высоких кронах, перекрикивались незнакомые мне птицы. Я открыла глаза и посмотрела вверх: на темном безоблачном небе стали зажигаться первые звезды, и я поняла, что пора выходить.
  Только сейчас я почувствовала, что со дна бьют ледяные ключи. Я замерзла, кожа покрылась мурашками, но во всем теле было ощущение невероятной легкости и силы. Обняла себя руками и кинула взгляд на берег: Илка сидела уже одетая и заплетала влажные волосы в косу. Ребят видно не было.
  - Выходи, а то в русалку превратишься, - хмыкнула рыжая.
  Я вышла на берег, высушила волосы и тело и быстро оделась, а потом зажгла пару световых шариков и стала наводить красоту: разглядывая свое отражение на поверхности воды, применила плетения для волос. Довольная результатом, повернулась к Илке, которая смотрела на меня, раскрыв рот.
  - Как ты это сделала?
  Я смутилась, но потом пожала плечами и пояснила.
  - Бытовая магия.
  - Ох, а я думала вас там учат правильно убирать и готовить, - теперь была очередь Илки смущаться. - А... можешь мне такую же красоту на голове сотворить?
  Я закусила губу, но согласно кивнула.
  - Я тоже сначала так думала. Но ты удивишься, узнав, сколько интересных специальностей на бытовом факультете.
  А сама уже прикидывала в уме нужные коэффициенты. Волосы у Илки были не очень длинные, чуть ниже плеч, но немного вились на кончиках. И пока она распускала косу, я готовила нужные плетения. Удивительно, но у меня все получилось с первого раза, не иначе близость к Воде помогла.
  - Готово, - улыбнулась я. Илка подпрыгнула с места и кинулась к озеру, чтобы полюбоваться на свое отражение.
  - С ума сойти! - восторженно похвалила она, пропуская между пальцами шелковистые пряди. - Не хуже, чем после центра красоты!
  Я улыбнулась, смущенная похвалой. Из леса вышли ребята, теперь была наша очередь сторожить, и пока они весело плескались, мы сидели спиной к озеру и обсуждали учебу. Теперь уже я рассказывала об учебе, о тонкостях бытовой магии и широте ее применения. Даже показала преобразователь Стихий, который почему-то не произвел особого впечатления.
  - Интересно, но для нас бесполезно, - пожала плечами Илка, - проще найти подходящее по смыслу плетение родной Стихии, чем впустую силы тратить.
  - Каждому свое, - философски согласилась я. Может сильным магам такое и не нужно, но на бытовом факультете без преобразователя как без рук.
  Когда парни вышли из озера и оделись, Илка похвасталась им новой прической. Хорошо, что у парней были короткие ежики волос: мне не пришлось признаваться, что плетений и коэффициентов для более жестких мужских волос я не знаю.
  На прощание я опустила ладони в озеро, восполняя резерв и благодаря Стихию за помощь. Теперь план действий окончательно оформился, а сомнения ушли.
  Мы двинулись в сторону Магистерии, я снова молчала и слушала их перешучивания, но общая атмосфера в нашей компании стала более теплой: Вода сблизила нас на энергетическом уровне, а это всегда влечет за собой и усиление эмоциональной привязанности. Так же как с Ирмой после дождя нам стало легче общаться, так и сейчас я чувствовала зарождающееся доверие к новым для меня людям.
  Но старалась контролировать этот процесс. Повторять прошлые ошибки я не хотела.
  - Были рады познакомиться!
  - Еще увидимся!
  Мы добрались до Магистерии, а за воротами попрощались и разошлись в разные стороны. Ребятам надо было занести бумаги с практики в управу их факультета. Я удивилась, почему этот вопрос не может подождать до утра или вообще первого учебного дня, но не стала ничего спрашивать. Мало ли, может у них в управе круглосуточно кто-то работает с адептами, откуда мне знать?
  Я же направилась прямиком в общежитие, не собираясь больше откладывать неприятное.
  Спокойно зашла внутрь и глядя строго перед собой направилась в комнату. Пока шла по длинному коридору и проходила через общий холл чувствовала на себе любопытные взгляды, но никто не пытался со мной заговорить. Вот и хорошо, подумала я, закрывая дверь своей комнаты. Первый этап прошел на отлично.
  Зашла в спальню и сразу подверглась 'атаке' голодного Пэ-и. Марик уморительно вился вокруг меня, выпрашивая энергию, и я с удовольствием поделилась маленькой частью сил, подчерпнутых сегодня во время купания. Пушистый шарик блаженно заурчал, а потом пригрелся и затих у меня на руках. А я села на кровать, перебирала пальцами его отрастающую голубую шерстку и напряженно думала, выстраивая следующие шаги.
  Изначально я собиралась переодеться в свежую форму, привести себя в порядок и найти Теда. Куратор Несслау говорила, да я и сама слышала, что будет проведено внутреннее расследование, и мне было крайне любопытно узнать, что именно будет сделано. И есть ли уже результаты.
  Я прекрасно понимала, что сама пока отомстить вряд ли смогу. Да и не хотелось опускаться до уровня этих ревнивых дур и подстраивать какие-то пакости. Зачем, если можно воспользоваться их собственными правилами? Получить наказание от своих им будет вдвойне обидно.
  Но возникла одна небольшая сложность. Я понятия не имела, как найти старосту.
  Пока раздумывала над этим вопросом, взгляд зацепился за блокнот для сообщений. Взяла его в руки и поразилась: он был не просто теплым, а горячим! Раскалился от количества сообщений?
  Страница Ирмы пестрила однообразным паническим 'Где ты? И 'Что случилось?!', и только последнее сообщение было о том, что она уже знает, что меня выписали и надеется на мое благоразумие. Черкнула уточнение, поскольку не поняла, что она имеет ввиду. Думает, что я приду и буду тут на всех с кулаками кидаться?
  А вот Джер... Я не знала, чего от него ожидать, потому переворачивала страницу с некоторым волнением. Весь лист был заполнен сообщениями, которые были тщательно зачеркнуты. И только последнюю строчку можно было прочитать.
  'Я все знаю'.
  Еще один любитель загадочных высказываний.
  'Тогда скажи номер комнаты Теда', - написала я.
  '427', - мгновенно пришел ответ, - 'Сиди в комнате и не высовывайся. Я вернусь утром, вместе разберемся.'
  Не стала ничего отвечать и захлопнула блокнот. Нет уж, хватит. Это вообще из-за него я в такую ситуацию попала, а он теперь еще и командует!
  Блокнот снова нагрелся в моих руках, извещая о сообщении. И хотя я не собиралась читать, любопытство победило.
  'Я связался с Тедом, он сам к тебе зайдет. Никуда не выходи.'
  Вот же гад хвостатый с замашками тирана! С какой стати я должна слушаться его и сидеть на одном месте? Он что, не понимает, что тогда все полностью уверятся в моей беспомощности, слабости и трусости? Может у меня и мало сил, но я не собираюсь прятаться.
  Да, я сразу знала, что любви и уважения мне среди этого гадюшника не найти, но есть разница между равнодушными взглядами и презрительными. Мне же тут еще целый год жить!
  И я решила пойти на компромисс. Не буду бегать и искать Теда, но из комнаты выйду: дойду до кухни, наберу угощения для старосты, заодно и себе перекусить возьму. Обычный вечер обычного дня.
  Я уложила Пэ-и на кровать и встала, задумчиво рассматривая содержимое шкафа. В итоге переоделась в свободные брюки и мягкий серый свитер, собрала волосы в хвостик и встала перед зеркалом. Выглядела я теперь очень по-домашнему, но мне было удобно и комфортно, иррационально, но такой костюм придал мне уверенности, я чувствовала себя более защищенной.
  Вышла из комнаты и спокойным шагом направилась в сторону кухни. Мне повезло: в общем холле сидело всего несколько человек, которые на меня не обратили никакого внимания. Но чем ближе к кухне я подходила, тем громче звучали голоса. Народ собрался в одной из гостиных, теперь мне были слышны обрывки громких фраз. Кто-спорил, кто-то веселился, играла тихая музыка... Нет, меня это не касается. Я одернула свое любопытство и зашла на кухню. Пусть веселятся и общаются, мне все равно нет места в их компании. Я набрала две мисочки закусок: в одну насыпала разнообразных орехов и печенья, во вторую уместилось несколько горстей разноцветных ягод рорри. Я любила их за непредсказуемость: никогда не угадаешь, попадется тебе сладкая, кислая или острая ягода. Потому их было принято есть горстями, смешивая вкусы.
  Но когда я вышла с кухни, не смогла сдержать любопытства и все-таки заглянула в приоткрытую дверь гостиной, откуда сейчас доносился смутно знакомый женский голос. Я не смогла разобрать слова, но увиденная картина повергла меня в шок.
  На одном из кресел, как раз лицом к двери, по-королевски сидела избранница Воды, высокомерно поглядывая на окружающих. Прямая спина, вздернутый подбородок, презрительная усмешка, холодные глаза... и идеальная прическа, в которой рыжие пряди знакомо переплетались с голубыми.
  Я застыла, не в силах сдвинуться с места. Невероятное сходство! Подняла взгляд чуть выше и заметила братьев, с каменными лицами стоящих у Илки за спиной. Значит никакой ошибки нет... А я совершенно не разбираюсь в людях.
  - Иллия, как прошла поездка? - спросил кто-то из ребят, обращаясь к моей новой знакомой.
  - Как и планировалось, - ледяным тоном ответила она, отрезая дальнейшие вопросы.
  Сделала медленный шаг назад, развернулась и пошла обратно в свою комнату, пока меня никто не заметил. Иллия. Даже имя другое, уму непостижимо. И зачем было меня обманывать? Поиграть в простого человека захотелось?
  Закрыла дверь своей комнаты и прислонилась к ней лбом. Почему как только я решаю нарушить собственные правила и сблизиться с кем-то, меня тыкают носом в ошибочность такого поведения? Что со мной не так? Или это просто очередная Гархова шутка, издевательство без особого смысла...
  В итоге решила не заморачиваться, у меня и своих проблем хватает, чтобы еще тратить время и гадать над мотивами чужого поведения. Все равно я мало понимаю во всех этих высокородных интригах. Так что удобно устроилась в кабинете, достала книгу по боевой магии, заварила себе шорш и погрузилась в чтение, постепенно уничтожая принесенные лакомства. А минут через двадцать раздался стук в дверь.
  Как я и думала, на пороге стоял Тед. Я пригласила его внутрь и провела в кабинет, предлагая угощение. Староста удобно устроился в кресле и начал наш разговор с вопроса.
  - Как себя чувствуешь? Все вылечили?
  Я пожала плечами и криво улыбнулась.
  - Все, кроме раненой гордости. Туда только пластырь налепили.
  - Само заживет, - вернул мне кривую улыбку Тед, а я подумала, что и ему наверняка пришлось через многое пройти: он тоже не 'один из них'. Подтверждая мои мысли, староста добавил, - Тут признают только силу, сама понимаешь.
  И он не сказал этого вслух, но и так читалось: если у тебя собственных сил недостаточно, ищи покровителя. Я кивнула, собираясь обдумать этот вопрос позже.
  - Как продвигается расследование? - поинтересовалась я. - Есть результаты?
  - Выявлено девять подозреваемых, - сухо ответил Тед. Я чувствовала, что он почему-то не хочет делиться подробностями.
  - И кто они? - уточнила я.
  - Это закрытая информация, - покачал головой Тед.
  - Но... - я опешила, - мои показания не будут учитываться, да?
  Все логично, мое слово против их слова. И вес у наших голосов определенно разный.
  - Пострадавший не может судить объективно, потому не принимает участия ни в проведении следствия, ни в суде. Это тоже одно из правил, - пожал плечами Тед и взял со стола кружку с шоршем.
  Я вздохнула. Подозревала, конечно, что от меня мало что зависит, но все равно надеялась...
  - И что будет дальше?
  - Пока ничего. Завтра с практики вернется Иргер, он избранник Эфира, а учится на боевом. Собирается стать следователем, - хмыкнул Тед, - что с его возможностями просто детская забава.
  - Он видит прошлое, да?
  Староста кивнул и захрустел печеньем, а я обдумывала его слова.
  Избранники Эфира обладали разнообразными способностями: большинство из них могло заглядывать в будущее, чуть реже встречались те, кто работал на ментальном уровне, читая мысли и воспоминания. Но были и другие. Как наша хранительница книг, которая ЗНАЕТ, что нужно адепту, или пока неизвестный мне Иргер, который мог приподнять завесу времени и посмотреть назад, а не вперед. Идеальное умения для ведения расследований.
  - Но как добиться непредвзятости? Разве есть гарантии, что те, кто ведут расследование, не станут покрывать виновного?
  - Это не твоя забота, - отмахнулся Тед, - за ходом расследования следим не только мы, но и руководство Магистерии. Они не вмешиваются в наши внутренние дела, но контроль все равно есть.
  А вот эта новость меня порадовала. Во всяком случае она дарила надежду, что если мои соседи решат покрывать друг друга, руководство вмешается.
  - Кстати, - начал Тед, немного смутившись, - не забудь подписать.
  Он достал из внутреннего кармана сложенный вдвое лист и протянул мне. Это оказалось уже знакомое по прошлому разу разрешение на визит Джера. Что ж... ладно. Значит, завтра будет последний день, как я изображаю его фиктивную девушку. Разберемся со всей этой ситуацией, дам ему возможность забрать из комнаты все свои инструменты и артефакты и хватит. На этом все. Повторения сцен безумной ревности от его поклонниц мне не нужно, так что стоит максимально ограничить общение.
  Молча подписала пропуск и протянула Теду, не сомневаясь, что он передаст, когда Джер вернется. Наверняка же хвостатый сам попросил Теда позаботиться обо всех формальностях, когда просил зайти ко мне. Вот пусть между собой сами разбираются.
  Староста проверил мою подпись, поблагодарил за шорш и ушел, на прощание посоветовав не выходить из комнаты. Интересно, это его забота или снова просьба Джера? Подумала и махнула рукой: какая разница, все равно я сегодня больше выходить не планировала. Заварила себе новую порцию шорша и вернулась к чтению.
  Учебник по боевой магии радовал и пугал одновременно. Вся теория сопровождалась заметками о тактике ведения боя или дуэли и дополнялась примерами. А поскольку пособие было адаптировано для слабых магов с четвертым уровнем силы, то и приемы, которые предлагалось использовать, иначе как подлыми я назвать не могла. А как еще назвать совет бить со спины или точечно воздействовать на самые уязвимые места противника?
  С другой стороны, в бою не до соблюдения правил, если стоит вопрос о жизни и смерти, плюнешь на этику. Как пример автор данного учебника приводил дуэль, победителем в которой вышел маг четвертого уровня силы, удачно оглушивший своего противника ударом камня по затылку... Мне имена магов ни о чем не говорили, но должно быть о них нам еще расскажут на курсе истории.
  Я зевнула и прикрыла глаза. От бодрости, которую я ощущала после купания, не осталось и следа, нещадно клонило в сон. Как целитель я понимала, что организм еще не до конца восстановился и стоит хорошенько выспаться. Так что не стала сопротивляться зову подушки и одеяла, закрыла учебник и направилась в спальню.
  А утром меня разбудил Пэ-и, настойчиво выпрашивающий порцию энергии на завтрак. Я машинально погладила шарик, передавая часть сил, посмотрела на часы и как ужаленная подскочила на кровати.
  Почти семь! Отработка! Проспала!
  Быстро оделась, плеснула в лицо холодной водой и помчалась в сторону библиотеки. Освобождение, которое я выпросила у целителей, было всего на один день, и если я пропущу сегодняшнюю отработку, придется еще несколько дней перед занятиями приходить! Причем вставать придется часов в пять, как показал первый день, уборка пыли сжирает массу времени и сил. Бегом проскочила лестницу, с которой всего пару дней назад так красиво упала, и ничего не почувствовала. Думала, буду обходить это место десятой дорогой, но сейчас было не до переживаний.
  Успеть бы!
  А на входе в библиотеку меня ждал сюрприз.
  - Я же говорил, что она придет, - довольным тоном проговорил Джер, который стоял около входа, лениво прислонившись плечом к стене. - С тебя золотой.
  Магистр Аркенлау криво улыбнулся и достал монету из кармана мантии.
  - Лови, - недовольным тоном пробормотал он, подкидывая монету щелчком пальцев. - Доброе утро, адептка, - кивнул он мне, - задание не меняется. А вчерашний прогул отработаете завтра утром.
  Я смотрела на магистра Аркенлау, потом не заметила, как Джер подошел ближе, среагировала только когда он обнял меня за плечи и поцеловал в висок. Я рефлекторно дернулась, но вырываться не стала.
  - Да ладно тебе, Тюрин, у нее была уважительная причина, сам знаешь. Зачти ей день.
  Магистр сжал губы в тонкую линию и скривился. Ему явно пришлось не по душе заступничество Джера, но что удивило меня еще больше, спорить он не стал.
  - Хорошо. Но тогда на сегодня двойной объем, - согласился он, открывая двери библиотеки и указывая мне на стеллажи. - Секции с одиннадцатой по двадцатую жаждут твоего внимания, - ехидно проговорил он и снял защиту с полок, - приступай.
  Мы с Джером все еще стояли в дверях. Я попыталась сделать шаг вперед, чтобы подойти к стеллажам, но он удержал меня, переместив руку с плеч на талию.
  - Тюрин, я присмотрю за ней. Можешь своими делами заниматься, выходной же, - весело предложил Джер. Магистр Аркенлау снова не стал спорить, обошел нас по дуге и закрывая двери проворчал.
  - Через час приду, проверю, чем вы тут занимаетесь.
  И как только за нами щелкнули двери библиотеки, Джер отпустил меня. Я отошла к стеллажам, потратила несколько минут на создание первой партии чистящих шариков и собралась с мыслями.
  - И зачем ты все это делаешь? - спросила я у Джера, который успел удобно устроиться в кресле и теперь с интересом наблюдал за шаровыми молниями, собирающими пыль.
  - Просто помог, - пожал плечами маг. - Как ты это сделала?
  Он жестом приманил к себе один из шариков уже на половину заполненный пылью и теперь рассматривал его со всех сторон. А потом скопировал, вот только его молния получилась размером с мою голову. Маг смешно нахмурился, недовольный результатом.
  - Хм, а если сжать...
  Джер продолжал экспериментировать с молниями, а я, тихо посмеиваясь, вернулась к уборке. И хотя изначально собиралась с ним поругаться, поняла, что вся злость, старательно накопленная за эти дни, куда-то испарилась.
  Но поговорить и все обсудить все равно надо.
  Я запустила еще две партии чистящих шариков и утерла пот со лба: всего несколько плетений, а мой резерв уже на треть опустошен. Хотя я же еще утром Пэ-и покормила... Ладно, не важно. Закончу с уборкой и снова прогуляюсь на озеро, восстановлю силы и отдохну, должен же у меня быть хоть один выходной! Так что буду наслаждаться последними теплыми деньками.
  Спонтанное решение подняло мне настроение, и я с удвоенным старанием принялась за уборку: принесла контейнер для уже полных пыли шариков от стола хранительницы книг, чтобы не бегать туда-сюда, старательно создавала все новые и новые молнии, почти не ошибаясь в плетении. Практика - великая вещь!
  Джер сидел у меня за спиной, шипел и сдавленно ругался, пытаясь сделать маленькую молнию. Я же тихо посмеивалась, глядя на то, как он нервно запускает пальцы в волосы и чешет затылок. Воздух в библиотеке наполнился запахом грозы и треском разрядов, около Джера летали десять шаровых молний разного размера, но самая маленькая была раза в три больше, чем мои шарики. И из-за этого для уборки они были непригодны, просто потому что не могли пролететь в узкие щели между книгами и полками.
  - Да кому вообще нужны такие слабенькие молнии, - тихо ворчал он, снова и снова пытаясь создать крошечный искристый шарик.
  - Мне нужны, как видишь, - хмыкнула я, возвращаясь к уборке.
  И я улыбалась. Неожиданно пришло понимание, что и в слабости есть своя сила. Через полтора часа я закончила уборку четырех секций и устало опустилась в кресло. И как я осилю еще пять? Джер посочувствовал мне и протянул завернутую в бумагу сдобную булочку.
  - Ох, спасибо! - я расплылась в улыбке, принимая угощение. И почему сама не догадалась из комнаты остатки печенья с собой взять?
  - Все равно больше ничем помочь не могу, - улыбнулся Джер и развел руками, притягивая два десятка неудавшихся молний. - Даже силами не поделиться.
  Это я и так понимала, один уже дал мне энергии, чуть не превратив в вампиршу. Но сам порыв помочь был приятен, так же как неожиданное угощение. И хвостатый так мило улыбался, что я совсем растерялась. Вот как такому сказать, что хочешь прекратить общение?
  А именно об этом я и собиралась поговорить. Что не хочу больше из-за фиктивных отношений подставляться под удар, что мне вообще претит весь этот обман, а деньги... Я собиралась устроиться на работу и вернуть Джеру каждый золотой, потраченный на обучение, независимо от того, что он сам об этом думает. Это мой долг, и я его отдам.
  А сейчас я уплетала булочку и кидала на мага задумчивые взгляды: я не понимала причину, почему он тут со мной вообще сидит. Молчит, улыбается своим мыслям... Если бы Джер расспрашивал об инциденте, я бы все поняла, но он, кажется просто забавлялся, наблюдая за мной.
  - Спасибо за булочку, - еще раз поблагодарила я и встала с кресла. Мне предстояло обработать еще пять секций, и я не собиралась затягивать этот процесс. Отошла к стеллажам и бросила через плечо, - Тебе не обязательно за мной присматривать, я и сама справлюсь.
  Джер хмыкнул.
  - Как показывает практика, сама ты как раз не справляешься.
  Намек был прозрачен, я разозлилась и сжала руки в кулаки.
  - Если бы не озабоченные поклонницы некоторых, - я выразительно посмотрела на Джера, - со мной вообще бы ничего не случилось.
  - Как знать, - протянул маг, ничуть не смущенный моими словами. Он вообще своей вины не чувствует, что ли?
  - О, я в этом абсолютно уверена, - ответила я, снова возвращаясь к полкам. Но из-за раздражения, вызванного словами Джера, никак не могла сосредоточиться и раз за разом ошибалась в плетении, что бесило еще сильнее. Структура срывалась с пальцев и приходилось начинать все сначала. Да что ж такое?
  - Успокойся, - мне на плечи легли две горячие ладони.
  - Все из-за тебя! - воскликнула я, в очередной раз упуская нить плетения. - Вот чего ты вообще тут забыл?
  - Провожу время со своей девушкой? - предположил Джер довольным тоном. Скинула его руки и развернулась: мне не показалось, маг действительно хитро улыбался, разглядывая меня. Что ж, он сам поднял эту тему.
  - Кстати сегодня я последний день изображаю твою фиктивную девушку, - проинформировала я.
  - А настоящую?
  - Тем более нет! - быстро ответила я. Представила, что придется для достоверности не просто ходить под ручку, но и целоваться и обниматься на публику и отпрянула. Еще чего не хватало!
  Джеру мой ответ не понравился, он прищурился и сжал челюсти, стараясь подавить вспышку гнева. Надо отдать ему должное, он быстро справился с собой и выровнял дыхание.
  - Могу я поинтересоваться, с чем связан такой твой ответ?
  - Не люблю врать. И не хочу рисковать своей жизнью, - предельно честно ответила я.
  Джер заметно расслабился и снова улыбнулся.
  - Если ты переживаешь из-за произошедшего инцидента, то могу дать тебе гарантию, что подобное не повторится, - уверенно заявил он. - Других препятствий нет?
  Я растерялась, пытаясь понять, о чем он вообще говорит? Каких препятствий? У меня было ощущение, что я пропустила мимо ушей часть разговора, и сейчас отчаянно пыталась уловить смысл происходящего.
  Видимо Джеру надоело, что я стою и молча хлопаю глазами. Взмах рукой, и на двери библиотеки ложится защита, а маг мгновенно оказывается рядом.
  - Так что? - улыбаясь спросил Джер, приподнимая пальцами мой подбородок и заставляя смотреть в его глаза. - Будешь моей девушкой?
  Я нервно сглотнула, серебряные всполохи в его глазах притягивали и завораживали.
  - За-за-зачем? - выдавила я, чуть заикаясь. Отчего-то все мысли разбежались.
  - Хм. Вообще этим вопросом люди уже сотни лет задаются. Так уж сложилось, что большинству для счастья нужен свой человек рядом, - менторским тоном пояснил Джер. А я все никак не могла понять, при чем тут я?
  Заметив недоумение на моем лице, Джер вдохнул и закатил глаза. А потом снова заговорил, тщательно подбирая слова.
  - Ты мне нравишься, с тобой легко общаться, у нас много общих интересов... Я могу продолжать, но уже этого достаточно, чтобы попробовать быть вместе, тебе так не кажется?
  Я помотала головой, разрывая контакт между нами и отступая на шаг назад.
  - Звучит скорее, как... дружба, а не... нечто большее, - наконец сформулировала я. О чем он думает вообще? Я внимательнее присмотрелась к Джеру и заметила круги под глазами и усталую складку на лбу. - Не выспался? - поинтересовалась я.
  - За тебя переживал, - раздраженно ответил маг, снова приближаясь ко мне. Шаг назад ничего не дал: я уперлась спиной в стеллаж с книгами, - сначала ты отвечать на сообщения перестала, а потом я узнал почему...
  Я поморщилась, вспомнив собственные ощущения после нападения. Больше всего раздражало бессилие, я не только не ожидала подобного, но и совсем не была готова. И сейчас пришло в голову, что подлые приемы из учебника боевой магии уже не кажутся мне настолько уж бесчестными... Определенно дополнительный курс по ее основам пойдет мне на пользу.
  Я не уловила момента, когда Джер наклонился вперед, прикасаясь губами к моей щеке. Дернулась в сторону, но оказалось, что его руки в какой-то момент удобно устроились на моих плечах, мягко удерживая на месте. Серебристые омуты напротив гипнотизировали, затягивали, и вот уже перед глазами все плывет... И так тепло становится, волнительно и спокойно одновременно, и внутри все замирает, я, кажется, даже дышать перестала...
  Джер переместил одну руку на мой затылок и зарылся пальцами в волосы, чуть массируя и заставляя расслабиться. Губами проложил дорожку поцелуев к моему уху и тихо проговорил.
  - Дыши, - я послушно сделала шумный вдох и почувствовала, что он улыбается мне в волосы. - Знаешь, боги ничего не делают просто так. И я усвоил урок. - Джер медленно убрал ладонь с моего плеча и осторожно взял за руку, переплетая наши пальцы. - Если что-то чувствуешь, если тебе кто-то дорог, нужно хватать человека, обнимать и держать в руках сильно-сильно. Иначе однажды обернёшься, а рядом никого нет.
  От его слов, а может от прикосновений, по всему телу прошла волна мурашек, от затылка по позвоночнику, пронзая каждый нерв сотней маленьких молний.
  Джер проложил новую дорожку поцелуев и склонился к моим губам, остановившись в последний момент.
  - Так я могу рассчитывать на положительный ответ? - спросил он, позволяя почувствовать жар своего дыхания.
  - Какой ответ? - переспросила я через несколько мгновений, пытаясь сосредоточиться на разговоре. Было трудно собраться с мыслями, близость Джера и все его действия заставили мой ум куда-то уплыть.
  - Положительный, - терпеливо повторил маг, и, не дождавшись ответа, прикоснулся к моим губам. Осторожно, очень медленно и нежно... чтобы через мгновение отпрянуть. Я растерянно хлопала глазами, пытаясь понять, что произошло, а Джер несколькими быстрыми движениями поправил мою прическу, заправил за ухо пару непослушных локонов и отошел на несколько шагов.
  Грохнули двери библиотеки, и защита, которую ставил Джер, не остановила злого магистра Аркенлау. Он ворвался внутрь, явно рассчитывая застать нас 'на горячем'.
  - Как ваши успехи? - ехидно осведомился он, придирчиво оглядывая нас с Джером.
  - Неплохо, - спокойно ответил маг и незаметно мне подмигнул, - осталось еще пять секций привести в порядок и решить один небольшой вопрос...
  Магистр подозрительно покосился на меня и махнул рукой, приказывая продолжать уборку, а сам подошел к Джеру и завел тихий разговор.
  Я облегченно выдохнула и ушла в самую дальнюю от них секцию. Машинально запустила партию чистящих шариков, устало прислонилась лбом к холодным книгам и закрыла глаза. Что это вообще такое было, что на меня нашло? Почему я стояла и тихо млела, вместо того, чтобы возмутиться и дать отпор этому наглому магу? Что он вообще о себе возомнил?
  Злость придала мне сил и я решительно принялась за уборку, углубляясь в книжные ряды. Структура, плетение, наполнение энергией, запуск. Повторить сначала. Собрать отработавшие шарики. И не думать. Сейчас это казалось лучшим выходом, я потом все проанализирую, сейчас не место и не время.
  Не заметила, как закончила уборку. Оказывается, если полностью сосредоточиться на процессе, плетение наполняется быстрее и легче. Да и сил тратится меньше. И хотя мой резерв сейчас был практически на нуле, я тихо гордилась собой, любуясь на чистые книги. Провела пальцами по прохладным корешкам и прислушалась, пытаясь определить, откуда доносится разговор магов.
  - Смотри, в монографии Эверлау ссылается на это пророчество, но текста я найти не смог... - говорил магистр Аркенлау, шелестя страницами. Я осторожно выглянула из-за стеллажей: маги сидели в знакомом мне втором зале и изучали какие-то книги. И хотя мое гархово любопытство жаждало подслушать разговор магистров, я сдержалась. Тихо развернулась и двинулась в сторону выхода.
  Мне повезло, двери были открыты нараспашку, и даже появившаяся за своим столом магесса Керклоу не выдала меня, проигнорировав сам факт моего присутствия. Я выскользнула в коридор и быстрым шагом направилась прочь. И если изначально хотела вернуться в комнату, то на полпути передумала и направилась на выход из Магистерии. Я же собиралась на озеро, вот сейчас самое время, по пути куплю что-нибудь перекусить...
  Уже в городе мне пришло в голову, что может стоило позвать с собой Ирму, но я отбросила эту мысль. Хотелось побыть одной и разобраться. Во всем. В себе, в произошедшем в библиотеке, в словах Джера. Это вообще отдельная песня, он что, серьезно? Он же меня не знает, сколько раз мы общались по пальцам можно пересчитать, но уже что-то решил и приступил к активным действиям!
  Все это сбивало с толку, особенно моя собственная реакция. Я мысленно сравнивала поцелуи Криса и Джера, и поражалась, насколько сильно они отличаются. Хотя казалось бы, одно и то же физиологическое действие, но насколько по-разному воспринимается! Я вздохнула, снова прокручивая в голове случившееся в библиотеке, и была вынуждена признаться самой себе: Джер мне нравился. Его слова что-то задели у меня в душе, и если бы не своевременное появление магистра Аркенлау, я бы сказала хвостатому да на все, что угодно.
  Хм. Может это какая-то разновидность магии?
  Я настолько глубоко задумалась, что забыла купить еду, и опомнилась только когда вышла за границу Арана. Но решила не возвращаться: стихия наполнит мой резерв, а желудок спокойно потерпит до обеда. Я быстрым шагом двигалась в сторону лесного озера, радуясь теплому дню и предвкушая купание, и очень надеялась, что Вода поможет мне успокоиться и навести порядок в голове.
  Вот только знакомый мне берег озера был уже занят.
  'Да что же за день сегодня такой!' - мысленно возмущалась я, обходя озеро вокруг, пока на пляже веселились Илка и близнецы. Или нет, не Илка, а Иллия как-нибудь Лау. Но меня это не касается. Я же сама к ним пристала, они мне помогли, проводили, вот на этом и остановимся. У них своя жизнь и свои тайны, так же как и у меня. Хочется им скрывать, что они нормальные люди - их право. И я в их жизнь лезть не стану.
  И хотя желание подойти и все прояснить было огромным, я сдержалась и теперь тихо удалялась от веселящейся компании. Все равно это ни к чему не приведет, а мне такое лицемерие не по душе: веселиться за стенами Магистерии, а в общежитии притворяться? Нет, спасибо. Уж лучше вообще не общаться.
  Минут через двадцать я отошла достаточно далеко, чтобы не только не слышать, но и не видеть купающихся. Лесное озеро было не очень большим, но его изогнутая форма создавала множество укромных заводей, одной из которых я и собиралась воспользоваться.
  Купание вышло быстрым и привычно приятным, но ожидаемого умиротворения не принесло. Не знаю, почему, но хотя мой резерв теперь был полон, контакта со Стихией я так и не почувствовала. Да и вода казалась холодной и негостеприимной, несмотря на теплую ясную погоду.
  Недовольная вылезла на берег, обсушилась заклинанием и оделась. Хотя изначально я планировала поваляться и позагорать, то теперь собиралась пойти и просто погулять по городу, раз уж даже родная Стихия не пожелала меня принять. Было обидно, да и сумбур из мыслей никуда не делся, так что я надеялась отвлечься прогулкой по столице. Ирма говорит, что магазины хорошо помогают в лечении нервов, вот и у меня появился повод проверить эту теорию. Пообедаю, опять таки.
  Вышла из леса и быстрым шагом направилась к городским воротам, когда услышала оклик.
  - Гелла!
  Голос принадлежал Илке, но я сделала вид, что не услышала, и ускорилась. Это пока я на открытом пространстве, а стоит попасть в черту города, как смогу затеряться в толпе. Может это и глупо, но я не хотела с ними общаться. Вообще ни с кем не хотела разговаривать, мне просто жизненно необходимо было побыть одной.
  Я прошла в арку и свернула на первую попавшуюся улицу, и затем петляла по кварталам еще несколько минут, периодически оборачиваясь. Наконец успокоилась и замедлила шаш, вроде за мной никто не гнался. Я посмотрела по сторонам, пытаясь сориентироваться. Мощеная камнем улочка, невысокие домики в два этажа, обилие разнообразных вывесок... Мне повезло: блуждания привели меня как раз к торговому кварталу, и я решила, что это судьба. Проверила карманы, пересчитала лежащие там монетки: получилось почти пять серебрушек, точнее четыре серебряных и девять медных.
  Улочка заканчивалась в небольшой площадью, которая служила своеобразным перекрестком: от нее отходили еще пять торговых улочек, кроме той, с которой я вышла. По краям площади разместились несколько кафе и рестораций, огромные витрины дорогих магазинов манили выставленными товарами. Потратила два медяка, купив в уличном кафе пирог с мясом и кружку морса, села на широкий парапет у фонтана и принялась за еду, играя со струями воды. Лишенные источника, замкнутые в систему, они ластились к моим рукам, пластично принимая форму колец и браслетов.
  Полюбовалась на сверкающие украшения и стряхнула воду обратно в фонтан, возвращаясь к трапезе. Я лениво разглядывала людей, снующих через площадь, торговцев с ручными лотками, посетителей уличных кафе... В столице кипела жизнь, у всех были свои дела, цели и стремления, у каждого своя судьба.
  - Потеряшка нашлась, - неожиданно сообщил Крис, плюхаясь на парапет рядом со мной. И как я вообще пропустила его появление, он меня что, со спины по воде обошел?
  - Я не терялась, у меня выходной, и я хотела бы отдохнуть, - проговорила я, пристально глядя на Криса. - Одна, - добавила, пока он не предложил составить мне компанию.
  Крис кивнул, но смотрел куда-то в сторону, невольно заставив и меня обернуться. Я спрыгнула с парапета и уже хотела уйти, но остановилась, заметив, что в сторону фонтана целеустремленно двигается Иллия с братьями. Проклятье! Да что им всем от меня надо?!
  - Ледышка, - кивнул Крис, приветствуя подошедшую девушку. - Прилипалы, - еще два скупых кивка достались братьям, по их скривившимся лицам я поняла, что иного они от воздушника и не ожидали.
  - Дебил, - мило улыбнулась Иллия и повернулась ко мне.
  Я в немом изумлении следила за их разговором. Это так теперь высокородные приветствуют друг друга? Тогда какое 'имя' достанется мне?
  - Гелла? - тихо спросила Илка, - Мы можем поговорить?
  Я обреченно кивнула. Все равно догнали, куда мне теперь от неприятной беседы деться? Что удивительно, Крис тоже слез с парапета, что-то пробормотал себе под нос, но вежливо отошел на пару шагов и отвернулся, давая нам возможность перекинуться парой слов.
  - Ты была сегодня на озере? - начала допрос Илка. Братья встали по бокам от нас, загораживая от постороннего внимания.
  - Да, - кивнула я. Чего уж отпираться.
  - А почему не подошла к нам?
  - Сочла это неуместным, - все такой же честный ответ.
  - Но... почему? Мне казалось, что вчера мы отлично поладили. И я не понимаю... - она говорила тихо, и выглядела растерянной, а совсем не той ледяной королевой, которую я наблюдала вчера.
  - Я видела тебя вчера. В платном общежитии, - пояснила я.
  Илка удивленно посмотрела на меня.
  - А как ты там оказалась?
  Я вздохнула и скривилась.
  - Живу я там.
  Илка переглянулась с парнями, а потом порывисто обняла ничего не понимающую меня.
  - Плюс один нормальный человек в этом сумасшедшем доме! - выдохнула Илка.
  - Извини, но вы вчера мне нормальными не показались, - я деликатно отстранилась, избавляясь от обнимающих меня рук.
  - Ты не понимаешь! - горячо зашептала Илка, косясь в сторону Криса, который беззаботно крутил головой по сторонам и к нашему разговору не прислушивался. - Там иначе нельзя! Нужно всегда держать лицо, соответствовать статусу, - она скривилась, но продолжила, - Мне было пятнадцать, когда отец получил статус лау, и я...
  Один из братьев, кажется, Тиллен, привлек внимание Илки, указывая на часы и кивая в сторону магазинов на площади.
  - Ладно, сейчас не время и не место для этого разговора, нам пора идти, - криво улыбнулась Иллия и тихо спросила, - Увидимся вечером?
  Я ошарашенно кивнула, все еще переваривая кусочек ее истории. То есть она была нормальная, а потом, почти так же как и я, попала в мир высокородных и теперь пытается им соответствовать?
  - До вечера.
  - Не прощаемся, - кивнули братья, и их компания растворилась в толпе.
  Так может и у ребят та же история, вот и держатся все вместе, отдельно от остальных высокородных? По своему опыту знаю, если ты не такой, как все, то и в обычную в компанию тебя не примут, что уж говорить о нравах 'высшего' общества?
  - Подружилась с нашей Ледышкой? - неожиданно спросил Крис, подойдя ближе. Я уже и забыла, что он где-то рядом, так была погружен в свои мысли.
  - Можно и так сказать, - ответила я, в душе надеясь, что мы действительно подружимся, - у нас оказалось много общего.
  Воздушник нахмурился.
  - Ну не знаю, по мне так она высокомерная сука. Так что даже не знаю, чем вы кроме Стихии похожи.
  Я подозрительно покосилась на Криса.
  - Она что, отказала тебе? - поинтересовалась я.
  Воздушник скривился, но ничего не ответил. А я сделала соответствующие выводы. По какой еще причине у них мог конфликт возникнуть?
  - Ты бы лучше своей личной жизнью занялась, а не моей, - ехидно проговорил Крис, снова глядя куда-то мне за спину.
  - Нет у меня никакой личной жизни, - недовольно ответила я, - И тут нечего обсуждать.
  А он рассмеялся. Сначала пытался сдержаться, но в итоге не выдержал и хохотал уже в голос.
  - Это ты не мне будешь доказывать, - сквозь смех выдавил он, а я резко обернулась.
  Ну да, а чего я ожидала. С другой стороны площади стоял Джер и сверлил меня взглядом.
  Закатила глаза, глядя на небо. Калерис, за что? Что я такого сделала, чтобы в один день на меня столько всего свалилось? Хотя... все это безумие началось не сегодня. Моя учеба в Магистерии и так бьет все рекорды по непонятным ситуациям, столько всего произошло за полторы декады, сколько со мной за три года не случалось. Нелепые и опасные ситуации, странные знакомства, новые знания... И запустил цепочку этих событий найденный мною мертвец.
  Так может все дело в злополучном браслете? И когда я от него избавлюсь, все вернется на круги своя?
  И хотя в чем-то мне нравилась новая жизнь, но далеко не во всем.
  Гипнотизируя меня взглядом, Джер подходил все ближе. Люди перед ним невольно расступались, даже назойливые торговцы не пытались ему ничего продать или как-то иначе замедлить продвижение. Он двигался как хищник: быстрые, но плавные движения, сосредоточенный взгляд... У меня даже мысли о бегстве не возникло. Точнее желание такое было, а вот сил на его реализацию не оказалось.
  Джер остановился на расстоянии шага от меня, серьезное лицо, но глаза вроде не злые. Облегченно выдохнула, пока не услышала его вопрос.
  - И что это было? Какого Гарха ты сбежала?
  Я поморщилась, отвечать не хотелось, было даже немного стыдно, что запаниковала в библиотек. И говорил Джер громко, привлекая к нашей группе еще больше внимания. Хотя, казалось бы, куда уж больше.
  - Давай вернемся в Магистерию, там и поговорим, - миролюбиво предложила я. От браслета опять-таки избавлюсь...
  Джер прищурился, окинул меня внимательным взглядом, а потом каким-то неуловимым движением подхватил на руки. Но никакой романтики, меня перекинули через плечо, как будто я ковер или мешок с овощами! Возмущенно застучала руками по спине мага, требуя поставить меня на землю.
  Вместо этого Джер достал из кармана мантии портальный ключ. Мгновение, и мы оказались в Магистерии, еще через пару секунд появился Крис, а я в который раз пообещала себе разобраться с этим приспособлением и тоже начать пользоваться. Ведь не просто так у нас в общежитии есть собственная Портальная площадка, явно для экономии времени.
  Джер вышел в коридор, так и не опустив меня с рук. Я посмотрела по сторонам: знакомые стены, ковер, двери в общие гостиные, кухня... Соседи, весело приветствующие Джера и свист нам в след. Нда. Крис шел чуть позади и ухмылялся, пристально разглядывая меня, заставляя сердиться еще сильнее.
  - Может, ты уже отпустишь меня? - рыкнула я, в очередной раз стукнув Джера кулаком по спине.
  - Нет, - резко ответил он, одергивая мою юбку. Да-да, я же в форменном платье была, и от движений и встречного воздуха оно задиралось все выше.
  - Лучше вообще забудь это слово, - весело посоветовал Крис и подмигнул. А потом обратился к Джеру. - А ты лучше покорми ее, перед тем как разговоры разговаривать. Добрее будет.
  Интересно, он этот вывод сделал на основе моего рычания?
  Но Джер воспринял совет всерьез, вернулся на несколько шагов назад и открыл дверь кухни. Я думала, что он образумится и поставит меня на пол, но хвостатый ловко набрал на небольшой поднос несколько мисочек с закусками и пару горшочков с горячей мясной похлебкой, и, все так же не спуская меня с плеча, понес дальше.
  Когда за нами закрылась дверь моей комнаты, думала прибью его на месте. Но когда Джер занес меня в кабинет, поставил поднос с едой на стол, а затем аккуратно вернул меня в вертикальное положение, голова резко закружилась. Я пошатнулась и с трудом устояла на ногах.
  - Все в порядке? - как ни в чем не бывало спросил Джер.
  - Нет! Что это вообще было такое?! - зло спросила я, машинально создавая в руке пульсар.
  Джер улыбнулся и поднял руки, призывая к мирным переговорам. Хотя сомневаюсь, что его реально напугал небольшой водяной шарик, скорее он просто хотел, чтобы я успокоилась. Наверное. Но я была намерена высказать все!
  - Я максимально быстро доставил нас в Магистерию, ты же сама это предложила, - ответил он. - Может заваришь нам шорш? У тебя очень вкусно получается.
  Я медленно выдохнула сквозь сжатые зубы, пытаясь успокоиться. Джер опасливо покосился на кипящий у меня в руке шарик с водой и потянулся за кружкой.
  - Вот и почти все готово, осталось только травки досыпать... - сказал он, протягивая мне емкость для заварки.
  - Ты...! - возмущенно выдохнула я, пытаясь подобрать правильное слово, которое охарактеризует этого хама хвостатого.
  - Я, - кивнул Джер и улыбнулся. - Виноват. И прошу прощения.
  И воспользовавшись тем, что я растерялась от его слов, перехватил мое запястье и стряхнул кипяток с ладони в большую кружку.
  - И мы не закончили разговор, - проговорил он, не торопясь отпускать мою руку. - Потому что ты сбежала. - Он укоризненно покачал головой. - Но зато у тебя было время подумать над моим предложением...
  Джер потянул мою руку вверх, собираясь поцеловать, но я резко дернулась в сторону и зашипела.
  - Я подумала!
  - И что скажешь? - чуть вибрирующим голосом спросил маг, выдавая свое волнение.
  Ага, значит он не так спокоен, каким хочет казаться. Я медленно отошла к столу, пытаясь создать между нами преграду, пусть и такую ненадежную.
  - Скажу нет, - выдохнула я, делая еще шаг в сторону. Потянулась и достала из ящика шкатулку с браслетом, а затем поставила ее на стол перед Джером. - Вот, я должна была вернуть ее владельцу. Возвращаю. Других общих дел у нас нет, где дверь - ты знаешь.
  С пальцев Джера посыпались белые искры, но он волевым усилием успокоился. Я по глазам видела внутреннюю борьбу, происходящую в нем.
  - Нет?
  - Нет, - твердо повторила я и скрестила руки на груди.
  - И почему же?
  - Какая разница? Это мое решение! Нет!
  Джер неуловимым движением оказался рядом, пристально посмотрел мне в глаза и потянулся вперед, чтобы обнять.
  - Брось, я знаю, что нравлюсь тебе...
  Я отпихнула его руки и попыталась отойти, но была остановлена... хвостом! Наглая конечность обвила мою талию, удерживая на месте, а пушистый кончик стал щекотать запястье.
  - Это не имеет значения, - я нахмурилась и поджала губы. Какая разница, кто мне нравится? Неужели он не понимает причины моего отказа?
  Джер закатил глаза.
  - Для меня имеет. Должен же я понимать, что в голове у девушки, внимания которой я пытаюсь добиться?
  - Одно дело добиваться, а совсем другое давить и ставить перед фактом! Особенно после того, как я пострадала как раз из-за твоего внимания! - я глубоко вдохнула, пытаясь успокоиться, и спросила. - Ты же знаешь, кто именно столкнул меня с лестницы, и почему они это сделали. Не так ли?
  Внешне Джер остался спокоен, но я почувствовала, как дернулся его хвост, выдавая владельца. Значит, точно знает все.
  - Это больше не повторится, - глухо проговорил Джер. - Расследование окончено, сегодня вечером на собрании виновным будет выбрано наказание. Так что от тебя даже самые недовольные отстанут.
  - И мстить не будут? - я скептически приподняла одну бровь. Он серьезно в это верит?
  - Повторение инцидента грозит им уже отчислением, а не дисциплинарным взысканием. Потому что в этом случае дело будет отдано на рассмотрение руководству Магистерии. Так что ты в безопасности...
  Но я чувствовала себя иначе. Будто он загнал меня в угол, отрезая все возможные пути к отступлению, отметая все мои аргументы и вообще не слушая моего мнения. Видимо посчитав, что разговор окончен, Джер решил приступить к активным действиям: притянул меня ближе, нежно провел пальцем по щеке, мягко улыбнулся... И я по глазам поняла, собирается поцеловать.
  - Нет! - воскликнула я, когда его губы приблизились. И хотя сердце сладко замирало в предвкушении поцелуя, я отчаянно сопротивлялась. Просто чувствовала, что все это неправильно.
  Джер чуть отстранился и вздохнул.
  - Вот ты же умная. Объясни мне, почему, если девушка тебе симпатизирует, то уговаривать её приходится в два раза дольше? Что за извращенная логика?
  Я возмущенно вспыхнула.
  - А по мне так мужская гордость в разы хуже нашей логики! Услышал отказ и теперь дело принципа - добиться согласия? И вообще, с чего ты взял, что нравишься мне?
  Маг тихо рассмеялся, но ответил совсем не так, как я ожидала.
  - Ты же любишь воду. А я на 75% состою из воды.
  - Очень смешно, - обиделась я. Что мне теперь, любить всех людей за их химический состав?
  - Да ладно, ты слишком серьезно все воспринимаешь, - улыбнулся Джер и, наконец, отпустил мою талию и отошел. Спокойно сел в кресло, мельком заглянул в шкатулку с браслетом, а потом потянулся к принесенной им мисочке с орешками. - Давай спокойно все обсудим? - предложил он. Я согласно кивнула, Джер же задал свой главный вопрос. - Так почему 'нет'?
  А я поняла, что меня так сильно царапало изнутри все это время.
  - А почему да? Что изменилось? Всего несколько дней назад ты рассказывал мне трогательную историю о своей невесте, а потом резко что-то почувствовал? Не верю!
  Джер пожал плечами и широко улыбнулся.
  - Предпочитаю жить будущим, а не прошлым.
  На этих словах он отодвинул шкатулку от себя подальше, на самый край стола.
  - Так не бывает, чтобы за один день... - начала я, но Джер меня перебил.
  - Человек рождается за одно мгновение и так же быстро умирает. В один день можно измениться. Можно разругаться, а можно влюбиться. Все что угодно может произойти с тобой за один день.
  Я вздохнула. Может в чем-то он и прав, но все равно...
  - Для меня все это слишком быстро. Слишком неожиданно. И... не вовремя, - честно ответила я. - Прости, я не очень умею объяснять такое. Мои мысли иногда даже мне непонятны.
  Я виновато пожала плечами. Пришло запоздалое смущение и неловкость, и маг явно заметил эту перемену в моем настроении, поскольку тоже изменил линию поведения.
  - Что именно не вовремя? - уточнил Джер. И теперь он вел себя как прежде: нормальный, адекватный, как друг и интересный собеседник. И вот с такой версией хвостатого я была готова спокойно поговорить.
  - Понимаешь, у меня нет времени на всю эту ерунду. У меня впереди только год в Магистерии. Один год, за который мне надо совершить практически невозможное... - я прикусила язык. Чуть не выболтала ему про портал, купившись на красивые всё понимающие глазки. Но Джер, кажется, не заметил моей запинки, потому я смело продолжила, - ... увеличить свой резерв, чтобы перейти с четвертого уровня на третий. Сам знаешь, такое мало кому удавалось.
  Джер задумчиво кивнул.
  - Ты в курсе, что большинство случаев резкого увеличения резерва связаны либо с благословением Стихии, либо с экстремальными ситуациями? - спросил он, кидая на меня оценивающий взгляд. - Когда маг спасает свою жизнь или близких, то действительно может раскрыть свой потенциал. Не уверен, что простыми упражнениями ты добьешься подобного эффекта.
  - Я что-нибудь придумаю, - криво улыбнулась я.
  - Ты же записалась на мои занятия?
  Вот кстати еще один неловкий момент. Как он вообще себе представляет какие-то там отношения, если он будет моим преподавателем? Но послушно кивнула, подтверждая его слова.
  - Вот и отлично, - хмыкнул Джер, - если будешь в пятерке лучших на вашем потоке, смогу брать тебя на настоящую практику. А там, сама понимаешь, совершенно иной уровень нагрузки. Это тебе не упражнения в зале, а столкновение с суровой действительностью, которое требует выкладываться на полную.
  - Спасибо, конечно, но не уверена, что смогу стать лучшей по боевой магии.
  И поскольку наш разговор ушел от опасной темы, я немного успокоилась и принялась заваривать шорш.
  - Я помогу, - предложил Джер, а когда я недоуменно приподняла бровь, уточнил, - с тренировками.
  Я отмахнулась: потом разберемся, сейчас рано об этом говорить. Тем более после чтения нескольких глав из учебника по боевой магии, я уже не очень хотела учиться этой дисциплине. Просто осознала, что с моим уровнем силы возможны только какие-то мелкие подлые приемы. Так что изучу базовые атакующие плетения для самообороны и на этом остановлюсь.
  Хотя предложение Джера по поводу практики звучало заманчиво. Он прав, в реальных условиях больше шансов раскрыть свой потенциал. Посмотрим, как будут проходить занятия, может и удастся войти в число лучших...
  - О чем задумалась? - привлек мое внимание Джер.
  - Да так, ерунда. Ты что-то спрашивал?
  Маг хмыкнул.
  - Да, интересовался, какие парни тебе нравятся, - улыбнулся Джер и потянулся, разминая плечи. Он явно красовался, играя мышцами, заставляя меня непроизвольно вспомнить, как его торс выглядит без одежды. Я почувствовала, что краснею, и отвела взгляд. Да что за дурацкая реакция!
  А маг повторил вопрос, явно наслаждаясь моим смущением.
  - Никакие! - резко ответила я.
  - Почему ты так остро реагируешь? Это довольно простой вопрос. И если бы ты спросила меня... - он хитро посмотрел на мое смущенное лицо, и продолжил, - ...я бы сказал, что мне нравятся умные, добрые и красивые девушки, с которыми легко общаться и просто быть собой.
  Я проигнорировала его взгляд и задумчиво кивнула, принимая вопрос. В таком виде он не представляет из себя ничего сложного...
  - Я не очень умею общаться, потому люблю простых людей, простых во всем. Кто не боится выглядеть глупо или сказать ерунду. С такими людьми мне проще раскрыться... - заметив, как внимательно Джер слушает, я одернула себя и закончила. - В общем мне нужен кто-то вроде меня, только противоположного пола.
  Я поняла, что наш разговор снова выходит на опасную тему и, демонстративно посмотрев на часы, продолжила.
  - Тебе уже явно пора... И подумай, как забрать отсюда свою коллекцию, потому что пропуск я больше не подпишу.
  Джер только пожал плечами, встал с кресла и подошел к секретному шкафу. Он открыл тайный стол с инструментами и артефактами, выбрал несколько и убрал во внутренний карман мантии, после чего стал разглядывать оставшуюся коллекцию. Я с любопытством косилась через плечо, пытаясь не выдать собственного интереса к волшебным предметам.
  Он снял с крючка еще один небольшой кулон с круглым белым камушком и закрыл стол.
  - Мне в ближайшее время все равно будет не до экспериментов, так что пусть пока все остается как есть. А потом что-нибудь придумаем.
  Я медленно кивнула, соглашаясь. Мне от его секретов ни тепло, ни холодно, но в моей комнате они явно в безопасности. А преподавательское общежитие вполне могут проверять...
  - Хорошо. Пойдем, провожу тебя, - я кивнула на выход из кабинета и из комнаты, вспоминая, что мне его до границы общежития вести надо, иначе защита не пропустит. - Не забудь шкатулку. И кстати, можно вопрос? - чуть смутившись своего любопытства все же рискнула я. Джер подхватил коробочку с браслетом и письмом и кивнул, разрешая спросить.
  - Этот браслет... он что-то значит? Что-то особенное?
  - Для вирийцев да. Это обручальное украшение, - криво улыбнулся Джер.
  Я удивленно посмотрела на него. Просто в Эндории при создании семьи супруги обмениваются особыми серьгами. Это маленькое украшение в правом ухе куда практичнее, чем кольца или браслеты. Особенно для магов: при создании плетений или прямом взаимодействии с энергией ничто не должно мешать.
  А потом до меня дошло.
  Я. Мерила. Его. Обручальный. Браслет.
  Ой, мамочки!
  Но... Это ведь ничего не значит, верно? Я же не знала. И опять таки он же мне и не предлагал замуж за него пойти, значит такой жест нельзя расценить, как мое согласие. Надеюсь. Тем более, что это не по нашим традициям, а по вирийским...
  Нервно закусила губу и посмотрела на Джера: не догадался ли, что не только сунула нос в шкатулку, но и примерила браслет?
  - А почему спрашиваешь? - уточнил Джер.
  Я медленно выдохнула, возвращая спокойствие. Все в порядке!
  - Просто интересно. Почувствовала, что артефакт, но не поняла его назначения.
  Джер отмахнулся.
  - Ничего особенного. Экспериментировал с защитными чарами, оказалось, что хотя камни и хорошего качества, но из-за ювелирной огранки плетения держат плохо.
  То есть... это Джер сделал браслет артефактом? Ничего себе!
  - Кстати о защите... - улыбаясь проговорил он, глядя на кулон с белым камушком, который все еще держал в руке. - У меня для тебя есть подарок.
  Я нахмурилась. Интуиция подсказывала, что все не так просто.
  - Вот это, - Джер вытянул вперед руку, показывая мне качающийся на пальце кожаный шнурок с белым камушком, - гораздо более удачный защитный артефакт. Потому что он сделан на базе плетения гибкой защиты. Знаешь, что это такое?
  Я помотала головой. Гибкая - это как? В моем понимании охранная магия действовала как разнообразные щиты, энергетические стены или что-то в этом роде. Но ведь такое плетение явно нельзя применить к артефакту, поскольку оно требует активации.
  - Гибкая защита эффективна, поскольку не работает с самим ударом и не тратит много энергии. Она влияет на поступки защищаемого. Противнику будет сложно попасть в цель, потому что удар будет проходить мимо: артефакт усилит интуицию, заставляя вовремя уклониться или вообще избежать опасной ситуации.
  Я с интересом слушала объяснение Джера, восхищаясь изяществом идеи. Действительно, зачем оказывать сопротивление, если можно просто избежать драки?
  - Ты примешь этот подарок? - серьезно спросил Джер, а я просто кивнула.
  Перед нападением интуиция подсказывала мне, что что-то грядет, но я не смогла определить источник угрозы. Но с таким подспорьем это будет происходить само собой, верно? А еще... наверное, это глупо, но мне просто хотелось получить подарок. Потому что жизнь меня редко баловала подобными знаками внимания. И одновременно этот волшебный, но самый обычный белый камушек, похожий на морскую гальку, не являлся украшением и ни к чему меня не обязывал.
  - Хорошо, - облегченно выдохнул Джер, - тогда закрой глаза и расслабься, я должен его настроить под твою ауру.
  - Это долго? - уточнила я.
  - Несколько минут.
  Я послушно закрыла глаза и сделала несколько глубоких вдохов, расслабляясь. А потом перешла на внутреннее магическое зрение: мне было интересно понаблюдать за процессом. Как именно артефакт будет взаимодействовать с моей энергетической оболочкой?
  Сначала я почувствовала легкое покалывание в области лба и 'увидела' серебряные искры, отлетающие от сияющего белого камушка и расплывающиеся по моей ауре. Через пару минут искрить перестало, а пятна будто впитались, сливаясь с оболочкой.
  Джер медленно приблизил кулон ко мне и аккуратно надел на шею, устраивая камушек в ямке между ключиц. Его руки задержались на моих плечах, пока он завязывал плотный узелок, фиксируя длину.
  - Носи его и не снимай, - шепнул он, наклонившись ко мне.
  От камушка шло тепло, такое же, как от рук Джера, лежащих у меня на плечах, и это тепло разливалось по телу, согревая сердце. Но самое странное, я наблюдала, как волна проходит и по моей ауре... Я не успела обдумать увиденное, потому что перед моим внутренним взором взорвался фонтан разноцветных искр, а на губах я почувствовала легкий поцелуй.
  Голова закружилась от внезапно нахлынувших ощущений: жар и нежность, тепло и надежность. Руки Джера переместились на мою талию, обнимая и тесно прижимая меня к крепкому мужскому телу. А затем к объятиям присоединился и хвост, обвив мои бедра. Джер усилил напор, и мои губы раскрылись, позволяя ему углубить поцелуй, сделать его более чувственным, но все таким же пронзительно нежным.
  Не заметила, как мои руки пробрались под мантию Джера, удобно устраиваясь на его спине. Ласково пробежалась пальцами сверху вниз вдоль его позвоночника, неожиданно касаясь основания хвоста... Джер утробно рыкнул, и поцелуй превратился в какой-то ураган страсти, который, кажется, собирался смести нас обоих... Я пришла в себя от грохота. В какой-то момент я оказалась сидящей на столе, мы неосторожно смели на пол поднос с обедом.
  Испугалась и резко убрала руки, попыталась отстраниться, но Джер и сам уже остановился, тяжело дыша.
  Он продолжал обнимать меня, удобно устроив подбородок у меня на макушке, так, что я видела, как быстро пульсирует жилка у него на шее. И хотя я и так всем телом чувствовала, как горит его кровь, это наглядное подтверждение волнения было пугающим и приятным одновременно.
  - Ммм, - довольным тоном протянул Джер. А я отчего-то подумала, что именно с такой интонацией люди смакуют вкусную еду или хорошее вино.
  Снова попыталась отстраниться, и хвостатый нехотя, медленно освободил меня и теперь с улыбкой смотрел в глаза.
  Я прокашлялась, возвращая голос.
  - Спасибо... - начала я, но наткнувшись на его хитрый взгляд, пояснила, - за артефакт. Надеюсь, что он будет работать именно так, как ты описал.
  Джер кивнул, принимая мою благодарность и чуть наклонил голову к плечу, ожидая продолжения моей речи. А я решила сразу все прояснить.
  - Ты же понимаешь, что это ничего не значит?
  - Ага, - легко согласился маг, заставив меня уточнить.
  - Я серьезно! Мой ответ все равно нет.
  - Нет так нет, - широко улыбнулся Джер, - Проводишь меня?
  - Да, сейчас, - кивнула я и поспешила укрыться в ванной, чтобы привести себя в порядок. Отражение в зеркале меня повеселило: растрепанная, с красными щеками, припухшими губами, блестящими глазами... Будь рядом наставница, уже предположила бы, что у меня лихорадка Лайоса. А это всего лишь реакция на поцелуй.... Так, хватит об этом! Быстро умылась, остужая горящие щеки, и прогнала с лица глупую улыбку. Ничего особенного не произошло.
  Собрала распущенные волосы в хвостик, разгладила помявшееся форменное платье и вышла. Джер ждал меня около двери, прислонившись плечом к стене, и выглядел он идеально. Критически осмотрев мой внешний вид, он заправил за ухо выбившуюся прядку и кивнул на дверь.
  - Идем?
  Как выяснилось, у Джера были еще дела в городе, потому он попросил провести его в портальную, откуда он спокойно ушел, использовав собственный ключ.
  Я уже возвращалась в комнату, когда в общем холле меня перехватил Крис.
  - Разобрались? - улыбаясь спросил он.
  Я неопределенно пожала плечами, не желая отвечать на вопрос.
  - Ты что-то хотел?
  - Скорее ты кое-чего хочешь, - подмигнул он, но заметив мой возмущенный взгляд, усмехнулся и пояснил, - тебе же интересно послушать, что будет на вечернем собрании?
  Я кивнула. Как и следовало ожидать, меня на это импровизированное судилище никто не позвал.
  - Собрание начнется через час, - улыбнулся Крис, - шептун у тебя есть, как пользоваться разобралась уже.
  Поняла, что воздушник говорит о той горошинке, которую я вставляла в ухо, чтобы услышать прошлое собрание, и которую я до сих пор ему не вернула. Что ж, пригодится еще раз.
  Благодарно улыбнулась Крису, он кивнул и ушел по своим делам, я же вернулась в комнату и решила загрузить себя учебой. Вставила шептун в ухо, чтобы не пропустить начало, и погрузилась в чтение учебника по боевой магии, морально готовясь к завтрашнему первому занятию. Судя по первым главам, которые я уже успела изучить, мне этот факультатив точно не понравится.
  Голоса в голове зазвучали неожиданно, заставив меня нервно дернуться.
  - Мы начинаем декадное собрание по вопросам проживания... - деловым тоном бубнил Тед, заставляя меня зевать.
  Вопреки ожиданиям, никакого волнения я не испытывала. Может виной тому был полученный в подарок артефакт, но я больше не боялась нападений из-за угла, независимо от результатов сегодняшнего слушания. И если быть совсем честной, не верила, что из-за меня реально накажут виновных. Потому вполуха слушала разглагольствования на всякие бытовые темы, параллельно перечитывая конспекты своих лекций.
  А через полчаса собрание добралось и до решения моего вопроса.
  - По факту нападения на Геллу Марлоу было проведено расследование, выявившее и доказавшее виновность этих девушек. Встаньте.
  Послышался скрежет сдвигаемых стульев и шорох одежды.
  - Вы признаете свою вину и готовы понести заслуженное наказание? - сухо спросил Тед, явно озвучивая формальный вопрос.
  - Да, - нестройным хором ответили девушки. Кажется, это были те самые огневички, Терлина и компания.
  - Выношу на собрание вопрос о справедливом наказании. С деталями дела вы все ознакомлены, голосуем за варианты.
  К сожалению, эти варианты озвучены не были, хотя мне было бы интересно их услышать. Может потом удастся узнать у Криса или Теда? Пока я размышляла над этим, наказание было выбрано практически единогласно.
  - Поскольку вас так сильно заботит чистота нашего общежития, - добавив легкую усмешку в голос начал Тед, - следующие четыре декады вы будете ежедневно приводить в порядок все общие помещения: все гостиные, кухню, портальную, главный коридор и холл. Без применения магии. Наказание вступает в силу с завтрашнего дня.
  Жаль, что я только слушала, но не могла видеть, что происходит на собрании. Хотела бы я посмотреть сейчас на их лица, и если не насладиться торжеством справедливости, то хоть почувствовать себя отмщенной.
  Тем временем Тед продолжал зачитывать условия наказания.
  - За качеством вашей работы будут следить дежурные, меняющиеся каждый день. Завтра утром будет отключена подпитка стационарных бытовых заклинаний, отвечающих за чистоту...
  Хотя, вот теперь я почувствовала себя прекрасно и не выходя из комнаты.
  Интересно, а заставить их принести мне извинения будет слишком? С другой стороны, их слова ничего не стоят, а так может запомнят, что стоит сначала использовать мозги, а потом уже на людей кидаться...
  Я с особым удовольствием навела порядок, ликвидируя учиненный нами с Джером разгром в кабинете с помощью бытовых плетений. И было приятно видеть, как от моих усилий все вокруг сверкает чистотой. А еще грела мысль, что завтра огневичкам придется замарать их холеные белые ручки. И хотя эти мысли даже мне самой казались недостойными, я ничего не могла с собой поделать. Ни секунды не сочувствовала им и уж точно не собиралась помогать, даже если попросят.
  Я спокойно поужинала и посвятила остаток вечера чтению. И уже ночью, лежа в кровати, проверила блокнот на предмет новых сообщений, одно из которых заставило меня глупо улыбаться.
  'Беспокойных, но приятных снов тебе', - написал Джер и пририсовал смешную подмигивающую рожицу. - 'И постарайся выспаться, силы тебе завтра очень пригодятся'.
  
  
  Глава 10
  
  
  Утро началось как обычно: проснулась, потянулась, покормила Пэ-и и стала собираться на учебу. Привела себя в порядок, плетением освежила форму, собрала сумку и вышла из комнаты, до начала практического занятия по лекарскому делу еще оставалось более получаса. Забежала на кухню, перекусила и направилась в общую столовую, чтобы найти Ирму. За ночь в моей голове уложились все волнения и впечатления вчерашнего дня и теперь мне хотелось обсудить их с подругой, и если не попросить совета, то хотя бы услышать мнение более опытной девушки.
  Но за нашим столиком Ирмы не было. Я медленно осматривала столовую, пытаясь найти подругу и наконец обнаружила ее в компании других избранников Воды. Когда я добралась до них, лавируя между столиками и уворачиваясь от других адептов с подносами, услышала обрывок спора Ирмы и Лестера:
  - Ты что, не понимаешь, что Огонь и Вода в принципе несовместимы? - шипел маг, - Вы никогда не сможете найти общий язык.
  Я вспомнила, что Ирма рассказывала о своем последнем свидании и решила, что речь идет о её новом поклоннике.
  - Не согласна с тобой, - мило улыбнулась Ирма, медленно облизывая ложечку от йогурта, - Мы уже нашли общий язык...
  Лестер закатил глаза и фыркнул.
  - И почему у тебя одни мужики в голове? Лучше бы об учебе подумала, - проворчал он.
  - У меня на уме пока только один, остальные в пролете.
  - Я смотрю, у вас тут весело, - решила вмешаться я. А то эти двое даже не заметили моего появления, увлеченные перепалкой. - Доброе утро.
  Ирма встрепенулась.
  - О, Гелька, ты как? Все в порядке? Выглядишь отлично! Идем, нам надо столько всего обсудить, у меня куча новостей! - затараторила подруга, встав из-за стола и подхватив меня под локоть. - Ты ведь уже позавтракала?
  И не дав мне даже слово вставить, Ирма потащила меня к выходу из столовой. И что удивительно, перед ней толпа расступалась, пропуская вперед, хотя подруга не толкалась и не кричала. И точно не применяла магию, я даже специально проверила, настолько неестественно это смотрелось.
  - Где у тебя первое занятие? - быстро спросила она, когда мы вышли на улицу. Утро было по-осеннему прохладное, порыв ветра заставил меня вздрогнуть и поежиться.
  - В корпусе целителей, - ответила я, обхватывая себя руками. - А у тебя?
  - Тоже там, - поморщилась Ирма, - вчера привезли нескольких жертв пожара, нам будут показывать, как кожный покров восстанавливать. Брррр!
  Она брезгливо передернулась, а я осуждающе покачала головой, но ничего не стала говорить. Может это и не очень приятно выглядит, зато в результате косметического воздействия эти люди смогут и дальше жить нормальной жизнью, не обезображенные шрамами. Разве это не чудесно само по себе?
  - Красота требует жертв, - хмыкнула я. - Так что там у тебя за новости?
  Я решила, что надо сначала дать Ирме выговориться, чтобы потом и она выслушала меня.
  - Помнишь предсказание, которое сделала мне избранница Эфира на практике? - спросила Ирма, а я кивнула. Такое не забывается! - Так вот, похоже оно начинает сбываться!
  - Как ты это определила? - решила уточнить я.
  - Потому что для того, чтобы выйти замуж, определенно нужен жених, - хихикнула Ирма. - И, кажется, я уже знаю, кто это будет, - мечтательно добавила подруга. Я молча ждала продолжения, и оно последовало.
  - Я тебе рассказывала про свое свидание? Мы вчера снова встречались, и все было еще лучше! А сегодня утром прислал цветы и позвал меня поужинать завтра! Интуиция подсказывает, что он хочет о чем-то серьезном поговорить!
  Каждое восклицание Ирмы было наполнено почти детским восторгом, она радовалась как ребенок, неожиданно получивший сразу дюжину желанных подарков. Мы остановились около входа в целительский корпус, чтобы закончить начатый разговор, но были вынуждены отойти чуть в сторону, чтобы пропустить спешащих адептов. Толпа примерно из сорока парней целеустремленно двигалась ко входу, совершенно не обращая внимание на преграду в виде других адептов.
  Оттеснившие нас парни выглядели странно: пыльные, потные, растрепанные, в местами рваной спортивной форме, у некоторых на лицах свежие синяки и ссадины, пара ребят прихрамывали, а один баюкал явно сломанную руку. И где они успели так извозиться, занятия же еще даже не начались?
  - Шевелитесь, хлюпики, а то на лекции опоздаете! - раздался бодрый голос из-за их спин. - Даже моя бабушка ходит быстрее, чем вы!
  Последним в группе шел Джер, легкими пинками и подзатыльниками подгоняющий отстающих. Но заметив нас с Ирмой, он притормозил и скомандовал:
  - Комнату дежурного целителя сами найдете. Вперед! Через пять минут проверю!
  Мы с Ирмой с следили за приближением Джера, который, на контрасте с измученными адептами, просто сиял широкой улыбкой и чистой одеждой. Я смутилась и отвернулась, не желая пристально разглядывать парня: на нем были свободные штаны и туника без рукавов, подчеркивающая широкий разворот плеч и литые мышцы. Моя фантазия быстро дорисовала остальное, и я почувствовала, как кровь приливает к щекам. Проклятье!
  - Доброе утро, дамы, - поприветствовал он.
  - Доброе, - Ирма мило улыбнулась и стрельнула в меня взглядом, обещая выпытать все.
  - Угу, - согласилась я, - за что ты их так?
  - Это мои проштрафившиеся практиканты, - как довольный кот улыбнулся Джер. - Не только ты по утрам на отработки ходишь.
  Он держался непринужденно, явно не чувствуя неловкости, повисшей между нами.
  Посмотрела на голые руки Джера и снова вздрогнула от порыва ветра.
  - Тебе так не холодно? - выпалила я, прежде чем успела подумать над своим вопросом.
  - Нет, - усмехнулся Джер и сделал шаг в мою сторону, - но если ты хочешь согреть меня, то мне холодно.
  Последнюю фразу он буквально промурлыкал, наклонившись ко мне, обжигая лицо горячим дыханием и заставляя еще сильнее покраснеть.
  Я опустила лицо и сделала крошечный шаг назад, пытаясь не выдать охватившего меня волнения. Но он явно все понял, потому что снова усмехнулся и пожелал:
  - Хорошего дня. Увидимся на занятиях.
  Джер ушел, а в меня вцепилась Ирма.
  - И ты все еще будешь утверждать, что между вами ничего нет?!
  - Ничего и нет, - поморщилась я, - для него это такая игра, азартная. Чисто спортивный интерес.
  - С чего ты это взяла? - удивилась Ирма. - Я видела несколько другое...
  Я отмахнулась от ее слов.
  - Он всего пару декад, как расстался с любимой невестой. Сама подумай, откуда за такой короткий срок взяться чему-то более серьезному?
  - Мне кажется, что ты не права, - начала спорить со мной Ирма, но я остановила ее, кивнув на двери корпуса.
  - Нам пора на занятия.
  - Ладно, - нехотя кивнула Ирма, - на обеде увидимся. И тогда ты от разговора не отвертишься!
  Я махнула ей рукой и поспешила в приемное отделение, где проходила практика в прошлый раз. Я снова попала в пару к уже знакомому адепту-целителю, Ликсу Митлоу. Опять вела карты, заполняла бумажки и слушала бесконечные жалобы пациентов. Так же бесконечно повторялись одни и те же вопросы, задаваемые целителем, полностью отключая мне мозг, превращая практику в механическую рутину. Несколько раз я пыталась встряхнуться и более глубоко вникнуть в происходящее, но очередной пациент с соплями и больным горлом сводил на нет все мои усилия.
  Скукота.
  Еще и Ирма была явно занята на своей практике в ожоговом, и если в прошлый раз переписка скрашивала мне унылый прием больных, то теперь даже отвлечься было не на что. В коротких перерывах между пациентами мы вяло переговаривались с целителем, но больше молчали, пытаясь урвать эти минуты тишины.
  Наконец эта двухчасовая пытка закончилась и меня отпустили. Напоследок адепт-целитель понимающе мне кивнул и пожаловался:
  - А мне тут до самого вечера дежурить.
  Посочувствовала ему и достала из сумки прихваченный утром с кухни сверток с печеньем.
  - Вот, держи, - улыбнулась я и положила сверток к нему на стол. Хотелось хоть немного скрасить целителю тяжелый день.
  - Спасибо, - благодарно улыбнулся он, развернув салфетку. Удивительно, как сильно улыбка меняет лицо человека: зеленые глаза избранника Земли сразу мягко засияли, исчезли усталые морщинки на лбу... Он за какое-то мгновение преобразился из не выспавшегося хмурого целителя в интересного и симпатичного парня. Я с удивлением следила за этой метаморфозой, но тут в дверь постучался следующий пациент, а меня пришла сменить другая практикантка, так что я быстро собрала свои вещи и ушла, ругая себя последними словами.
  О чем я вообще думаю? Все Джер со своими глупостями выбил меня из колеи, вот и лезет в голову всякая неуместная муть! Ликс просто мне улыбнулся, это вежливость, а не знак внимания. Я бы тоже была благодарна тому, кто подкармливает меня сладостями.
  Постаралась выбросить эту дурь из головы и сосредоточилась на учебе. Вторым занятием были основы лекарского дела, мы продолжали изучение оказания первой помощи, параллельно рассматривая как простые случаи, где можем справиться собственными силами, так и более сложные, в которых мы будем только ассистировать целителям.
  Как объяснил нам преподаватель, весь первый модуль будет посвящен этой теме, поскольку она является базой для изучения лекарского дела. Я мысленно согласилась с ним, усердно записывая и так известную мне информацию. Но в деле оказания помощи пострадавшим повторение не казалось мне лишним.
  На обед я немного опоздала: мы разбирали уж очень интересный случай из практики и пропустили момент окончания занятия. В столовой как и обычно стоял гвалт, и пока я шла к раздаче, до меня доносились обрывки чужих разговоров. Девушки, стоявшие передо мной в очереди, переговаривались, явно обсуждая свою личную жизнь.
  - Ли, я в панике! Что мне ему теперь сказать? - спросила избранница Воздуха у своей подруги.
  - Правду, - насмешливо ответила она.
  - Какую?
  - Не знаю. Придумай что-нибудь!
  Подошла моя очередь, я быстро набрала на поднос тарелки с едой, практически не глядя на их содержимое. Есть отчего-то не хотелось, а из головы не шел подслушанный разговор. Ничего не значащие фразы, вырванные из контекста, но что-то в них зацепило мое внимание. Может быть, совет придумать правду?
  Я же как раз хотела спросить у Ирмы, что мне сказать Джеру, чтобы он меня понял? Судя по его поведению сегодня утром, он явно не принял всерьез мой отказ. Но хотя он мне симпатичен, я не хочу быть пластырем, очевидно же, что он хочет мною залечить свое раненое сердце... или раненое эго. Смотря с какой стороны посмотреть.
  Так может Калерис сейчас дала подсказку? И мне надо просто придумать более правдоподобную причину для отказа?
  В задумчивости я добрела до нашего столика, села и молча принялась за еду, даже не чувствуя особого вкуса от густого сырного супа.
  - Что-то опять случилось? - хмуро спросила Ирма, когда я доела первое блюдо.
  Я улыбнулась и тряхнула головой.
  - Нет, все в порядке.
  - Тогда рассказывай! - потребовала подруга, хитро улыбаясь.
  Я пересказала ей события вчерашнего дня, начиная от предложения в библиотеке и заканчивая подслушанным судом, и пока она переваривала информацию, закончила свой обед и блаженно улыбнулась. На сытый желудок мир уже не казался таким мрачным местом.
  - Я смотрю, тебе уже весело, - подозрительно высказалась Ирма.
  - Я просто покушала, - улыбнулась в ответ. - И выговорилась. Хорошооооо.
  - Как мало тебе надо для счастья.
  - Мгм, - согласно кивнула я и потянулась к вазочке с десертом из сливочного крема и лесных ягод. Ирма дождалась, пока я доем, и буквально убила меня новыми вопросами.
  - А ты не думала, что что-то упускаешь в жизни, отказываясь от мужского внимания? Ты все время думаешь, что будет 'потом', что ты еще все успеешь... А ты не думала, что "потом" может и не быть? Что надо жить сейчас, быть с тем, кто заставляет тебя смеяться и чувствовать себя счастливой?
  Я нервно сглотнула, прогоняя наваждение. Показалось, или голосом Ирмы говорила не она? Серьезное лицо было совсем не похоже на мою легкомысленную, но расчётливую подругу, а её неожиданно прочувствованная речь задела что-то у меня внутри.
  Я открывала и закрывала рот, пытаясь подобрать ответ на ее вопрос, когда она тряхнула головой и улыбнулась.
  - Прости, задумалась. Ты что-то говорила?
  - Да, нам пора на лекцию, - кивнула я, гадая над услышанным. Может Ирма на самом деле говорила о себе, а не обо мне? Невольно выдала свои истинные переживания, а не красивую мишуру, о которой говорила утром?
  Да и просто не хотелось думать, что она может быть права в отношении меня. Ирма же не знает ничего о моих планах на будущее, иначе не говорила бы такого.
  
  
  ***
  
  Мы вошли в аудиторию и заняли уже привычные места у окна на третьем ряду. Сейчас в расписании значилось занятие по истории магии, а после перерыва - первый факультатив по боевой магии. Я посмотрела по сторонам: практически все адепты возбужденно перешептывались, явно предвкушая следующую лекцию. Сомневаюсь, что история могла бы всех так взбудоражить.
  Через пару минут в аудиторию вошел пожилой магистр, избранник Земли. Невысокий сухонький старичок с изумрудно зелеными прядями в седых волосах выглядел полностью погруженным в свои мысли, мантия на нем была местами помята, на что он внимания не обращал. Приветствуя преподавателя, адепты встали. Магистр жестом разрешил всем садиться и начал занятие.
  - Мое имя Лигас Леенлоу, и я расскажу вам, как магия помогла нам завоевать свое место в этом мире.
  Несмотря на невзрачный внешний вид, у магистра оказался потрясающий голос: глубокий, завораживающий, как у театрального актера. Вся аудитория замерла, адепты забыли, о чем спорили всего минуту назад, и сосредоточили свое внимание на преподавателе.
  Речь магистра Леенлоу лилась плавно, он будто сказку выплетал историю, рассказывая не о самом переселении на Эндо, а о том, как изменялась магия. Как первые жители искали контакт с местными богами и Стихиями, как облагораживали ранее мертвые пустоши, превращая сухую каменистую почву в плодоносящие сады. Как строились первые города, деревни, прокладывались дороги, одомашнивались дикие животные...
  - Вы знали, что кирны, которые сейчас повсеместно используются в сельском хозяйстве как ездовые и тягловые животные, были хищниками? Да-да, не удивляйтесь, - улыбнулся магистр, услышав потрясенный вздох адептов. - Кроме массивных рогов и острых копыт, у них были внушительные зубы, грозящие неприятностями любому, кто столкнется с кирном. Но благодаря совместным усилиям магов нескольких Стихий, удалось изменить их природу, одомашнить этих сильных и выносливых зверей, чтобы они служили людям...
  Надо же, никогда бы не подумала, что эти добрейшие послушные животные были раньше совсем другими! Интересно, а сколько лет магистру? Может, он и сам участвовал в первичном освоении Эндо?
  Все это звучало просто потрясающе. Магистр явно любил свой предмет и щедро делился с нами своими знаниями и воспоминаниями, превращая сухие факты в захватывающие приключения.
  Время занятия пролетело незаметно: мы жадно слушали интересные истории, почему-то не освещенные в обычных учебниках. И потому светящийся шар, оповещающий, что до конца занятия осталось пять минут, стал для всех неожиданностью.
  Магистр мягко улыбнулся, успокаивая аудиторию.
  - Со следующего занятия мы начнем поэтапное изучение материала, вы узнаете имена тех, кто изменил нашу жизнь к лучшему, разберетесь в причинах и следствиях, откроете для себя удивительный мир истории магии и сможете по-новому взглянуть на привычные вещи. И сегодня я хочу дать вам первое задание...
  Мы активно зашуршали тетрадями. Только сейчас я поняла, что все занятие слушала, раскрыв рот, и не записала ни одной строчки! Мысленно ругаясь, пообещала себе вечером по памяти восстановить хотя бы часть лекции и на отлично выполнить задание, каким бы оно ни было.
  Хотя в то, что нам зададут какой-нибудь скучный доклад, я не верила.
  - Как вы все знаете, во вторую декаду осени Эндория празднует сбор урожая. Десять дней в столице будут проходить праздничные гуляния, ярмарки и выставки, которые закончатся большим праздником. Наверняка вы уже обратили внимание на изменившееся меню в столовой, - хитро улыбнулся Магистр. А мне неожиданно стыдно стало: я то даже не заметила, что на обед мне досталась не овощная похлебка с хлебом, а практически изысканный обед из ресторации. Еще и десерт был! А я всего за полторы декады так привыкла к вкусной еде в платном общежитии, что посчитала это чем-то само собой разумеющимся...
  - С сегодняшнего дня центральная и другие площади Арана отданы гостям столицы, которые привезли показать свои достижения: от гигантских овощей и фруктов, разноцветной шерсти и самодельной мебели, до драгоценных камней, оружия и артефактов. Ваша задача - посетить несколько ярмарок и написать эссе о том, как магия повлияла на нашу жизнь, и чтобы вы увидели на аналогичной ярмарке, лишенной магии.
  Задание показалось мне безумно интересным, в голове сразу стали крутиться идеи, как можно преподнести сравнение...
  - Гелла, не спи! Идем уже, а то все лучшие места займут!
  Ирма выдернула меня из размышлений и заставила быстро собраться и чуть ли не бегом потащила меня за собой.
  - Куда мы идем? - запыхавшись от бега уже на улице спросила я.
  - На полигон к боевым магам, - фыркнула Ирма, - сама подумай, где еще можно такой предмет изучать?
  - И откуда у тебя вдруг такая тяга к учебе появилась? - удивилась я через несколько минут.
  Ирма просто отмахнулась, пробормотав что-то о том, что как всегда ничего не понимаю. Мы уже пришли к полигону и оказались в разношерстной толпе адептов с других факультетов. Кроме наших, сюда пришло множество любопытных: не только нам было интересно посмотреть на занятие по боевой магии.
  Наконец появился и сам Джер, открыл проход в защите полигона и махнул нам рукой, позволяя зайти. Сам он остался на входе, по списку проверяя явившихся и отсеивая любопытных с других факультетов.
  - И чего вам неймется? Завтра все тоже самое увидите, - ворчал он, выпроваживая очередного адепта.
  Мы с Ирмой прошли где-то в середине нашей группы, и хотя я ожидала повышенного внимания со стороны Джера, его не последовало. Он равнодушно кивнул, поставив галочку рядом с моим именем и отвернулся к следующему адепту. Я пожала плечами и прошла внутрь, с любопытством оглядываясь по сторонам.
  Полигон представлял собой пустынное поле, покрытое мелкой колючей травой, которая уже начала желтеть. Как только мы оказались внутри, внешний мир как будто исчез: на защитном пологе явно была установлена иллюзия, делающая его прозрачным только с одной стороны. Изнутри же казалось, что мы не на полигон зашли, а телепортировались: над головой нависало тяжелое темно-серое небо, во все стороны тянулась бесконечная голая степь.
  Мрачновато, зато точно не будешь отвлекаться, любуясь пейзажем.
  Хотя наши одногруппники явно опасались попасть под ливень, мы с Ирмой услышали, как две огневички обсуждали этот вопрос. Мы переглянулись, посмотрели на черные дождевые тучи и захихикали: чувствовали, что они не настоящее, что над нами нет этих тонн воды, готовых пролиться в любую секунду.
  - Все в сборе, начнем. Постройтесь в три ряда друг за другом, - громко скомандовал Джер.
  Народ начал суетиться, мы с Ирмой быстро встали в первый ряд, но оказались не в центре, а ближе к правому краю шеренги. Зато отсюда было прекрасно видно реакцию Джера на суету адептов: он сначала хмурился, а потом закатил глаза.
  - Нет, это никуда не годится. Что сложного я сказал? Вы что, до трех считать не умеете? - адепты начали активно шевелиться, пытаясь построиться. Проблема была в том, что все хотели встать ближе к центру, чтобы лучше видеть и слышать, а места были уже прочно заняты.
  - Так, замерли! - резко скомандовал Джер. - Ты, ты, ты и ты. Выйти из строя! - он указал на парней, которые все никак не могли найти место куда приткнуться. - На выход.
  Джер равнодушно махнул рукой, открывая выход с полигона. Ребята начали возмущенно спорить, но были остановлены насмешливым замечанием:
  - Вы не смогли выполнить простейшую инструкцию. С необучаемыми я возиться не собираюсь. Свободны!
  Он отметил в списке тех, кого выгнал, и закрыл выход. Обвел нас всех тяжелым взглядом и вздохнул.
  - Ладно, начнем... - он внимательно осмотрел первую шеренгу, состоящую из девушек в форменных платьях и снова вздохнул. - Мне, конечно нравятся женские ножки... Но в брюках рассмотреть их куда проще. Со следующего занятия начнем практику, и лучше вам быть в форме.
  Я хмыкнула и сделала себе мысленную пометку, не забыть взять с собой спортивный костюм, его вполне можно аккуратно свернуть и положить в сумку, а в перерыве перед началом занятия успеть переодеться.
   - Вы добровольно пришли на занятия по боевой магии, хотя, скорее всего, даже не имеете реального представления, что это такое. Сразу скажу, у нас не существует чётких правил и нет различий между тренировками для мужчин и женщин, так что спрос со всех будет одинаковый, - Джер обвел тяжелым взглядом девушек, которые после его заявления про красивые ноги стали кокетливо стрелять глазками и мило улыбаться. И я видела, как один его взгляд стирает улыбки с их лиц. - Все приемы мы будем отрабатывать в реальных условиях, и на тренировках не ждите жалости или снисхождения. И не нойте потом.
   Многие начали удивленно переглядываться. Уловив эти сомнения, Джер добавил.
   - Еще не поздно уйти. Всех, кто сегодня сам откажется от занятий, я просто вычеркну из списка, и тогда у вас не будет висеть несданный экзамен. А начиная со следующего занятия, я уже буду отсеивать...
   В словах хвостатого звучало какое-то мрачное предвкушение. Почувствовав это, еще человек тридцать решило отказаться от проблемного факультатива. Они ушли, но нас все равно осталось, как мне показалось, больше двух сотен.
   - Ладно, для начала неплохо, - проворчал Джер. - Ваша программа обучения основам боевой магии будет направлена на нейтрализацию угрозы и спасения настолько быстро и безопасно, насколько это возможно. Ваш уровень силы недостаточен для того, чтобы выдерживать долгие сражения, потому программа специально рассчитана на использование в ситуациях потенциальной угрозы жизни.
   Звучало жутко, но интересно. И полностью совпадало с тем, что я уже успела прочитать в учебнике.
   - Для вас есть три правила, которые вы должны не просто записать, а запомнить и всегда им следовать. Если, конечно, вам хочется жить, - усмехнулся Джер, а мы быстро достали из сумок тетради. Писать на весу было неудобно, поэтому я плюнула на чистоту и села на землю, устроив тетрадь на коленях. Моему примеру последовали и остальные.
  - Вот принципы боевой магии для вас. Первый: не получать повреждений. Вы должны предвидеть атаки, избегать их и быть максимально защищены. Потому что иначе один удар - и ты труп, - резко закончил он. Мы записали, Джер дождался, пока прекратится скрип по бумаге, и продолжил.
   - Второй: быстро обезвредить нападающего, перейти от защиты к нападению. Чем быстрее вы справитесь с этой задачей, тем больше шансов выжить.
   Звучит логично, но трудновыполнимо.
   - Третий и самый главный: использовать уязвимые места.
  А вот это мое нелюбимое: подлые приемчики.
   - Теперь немного о том, как будут проходить занятия. В начале каждого занятия будет немного теории, потом физическая разминка, дальше последует полноценная тренировка. Наши группы смешанные, мужчины и женщины тренируются вместе. Это дает женщинам шанс попробовать во время тренировок свои силы и навыки с мужчинами, которые, как правило, сильнее, крупнее и обладают большим магическим потенциалом. Моя задача обучить вас в первую очередь самообороне, а на улицах потенциальный агрессор, например, грабитель или насильник - это мужчина, поэтому совмещенные тренировки являются только плюсом.
   Интересно, об этом я как-то не думала. В моей голове отложилось, что боевая магия - она для сражений с другими магами, но Джер прав, есть и другие угрозы.
   - На тренировках будут как спарринги, так и групповые бои, командные игры и уроки выживания. Чтобы избежать эффекта привыкания к одному человеку, во время тренировок партнеры будут постоянно меняться. Таким образом, у каждого адепта будет возможность поработать как с сильными, так и со слабыми противниками.
  - Но зачем соревноваться с кем-то слабым? - выкрикнул вопрос один из парней с последнего ряда. Я пока плохо знала нашу группу, потому не смогла определить, кому принадлежал голос.
   - Хороший вопрос, - хмыкнул Джер, а потом серьезным тоном продолжил. - Вы должны научиться правильно реагировать, согласно сложившимся обстоятельствам. Чтобы избежать ненужных травм и перерасхода сил, вы должны четко соизмерять природу вашего противодействия со степенью силы проводимой атаки.
  Подождав, пока мы запишем эту светлую мысль, Джер в очередной раз вздохнул и закатил глаза.
   - А теперь пишите правила техники безопасности...
   В целом занятие прошло быстро и интересно. Для меня стало неожиданностью, что Джер оказался толковым преподавателям: он очень просто и понятно все объяснял, рассказывал небольшие истории из своей практики. И когда на полигоне появился светящийся шар, извещающий о конце занятия, никто не хотел уходить, о чем адепты на разный манер и сообщили преподавателю.
  Джер только ухмыльнулся.
   - Зато после следующего занятия вы будете умолять меня выпустить вас отсюда. На выход!
   Я убрала тетрадь в сумку, поднялась и размяла затекшие ноги. Все-таки сидеть на коленях на земле, усеянной колючей травой и мелкими камушками - удовольствие ниже среднего. Мы с Ирмой отряхивали ноги, приводили себя в порядок... и попали в группу адепток, которые тоже решили немного задержаться. Они, перебивая друг друга, щебетали, как стайка маленьких птичек.
   - Магистр, мы хотели поблагодарить вас за занятие!
   - Боевая магия - это так интересно!
  - Магистр Фарлау, а можно задать вам личный вопрос?
  - А у вас есть подруга?
  Девушки столпились вокруг Джера, кокетливо улыбались, поправляли волосы и пытались всячески привлечь его внимание. Отчего-то вся эта сцена мне очень не понравилась, одногруппницы вели себя нагло и глупо, и мне было неловко, что я за всем этим наблюдаю. Скривилась и повернулась к Ирме, кивнув ей на выход.
   - Идем на разрядку? Какие потом планы на вечер? Может, в город сходим: там гуляния начались, заодно и задание по истории можно будет сделать... - предложила я.
   Ирма кинула взгляд в сторону Джера, затем посмотрела на меня и покачала головой.
   - У тебя явно другие планы будут, - улыбнулась она, а затем наклонилась ко мне и тихо добавила. - Ты можешь закрыть глаза на то, что видишь, но не сможешь вечно закрывать сердце от того, что чувствуешь.
   - О чем ты? - растерянно уточнила я.
   - Да так, - загадочно улыбнулась она. Мы уже подошли к выходу с полигона, где толпились адептки, задающие своему преподавателю нескромные вопросы. А Джер стоял с равнодушным, невозмутимым видом и молча чего-то ждал. И когда мы с Ирмой протиснулись сквозь толпу к самому выходу, хвостатый громко объявил.
   - Моя личная жизнь вас не касается. И лучше запомните это, если не хотите вылететь с факультатива и планируете сдать экзамен.
   Я отвернулась и шагнула в проход вслед за Ирмой, скрывая улыбку. Мне понравилось, что хвостатый четко обозначил границы: он - преподаватель, они - адептки.
   Вслед за нами вышла возмущенная и восхищенная "хамством"! преподавателя толпа. И судя по некоторым возгласам, девушки сочли слова Джера вызовом...
   - Не переживай, им ничего не светит, - рука Ирмы легла мне на плечо.
   - А я и не переживаю, - отмахнулась я. Меня это вообще не касается. - Так что, на разрядку, а потом в город?
   - Позже решим, - уклончиво ответила Ирма.
   Мы двинулись в сторону другого полигона, чтобы отдать энергетический долг родной Магистерии. Хотя меня подспудно беспокоили мысли, с какой целью собирают всю эту энергию, но я старалась их отгонять. Не хотелось верить, что действительно грядут какие-то неприятности. А слово "война" я даже мысленно старалась не употреблять.
  А после разрядки меня, вяло бредущую в сторону столовой, поймал Джер. Я оглянулась по сторонам: Ирма куда-то исчезла, хотя вроде выходили мы вместе.
   - Какие планы? - улыбнувшись спросил он.
   - Поужинать, переодеться и пойти в город, - вяло ответила я.
   - Предлагаю немного изменить последовательность действий и пойти ужинать в город.
  Я помотала головой.
  - Не хочу тратиться на еду, - честно сказала я. Какой в этом смысл, если в Магистерии я могу прекрасно поужинать бесплатно, причем сейчас даже в общей столовой всякие вкусности в честь праздника урожая. - Кстати, ты молодец, зря отказывался быть преподавателем. Отличное занятие вышло, очень познавательно. А что на практике будет?
  - А давай я угощу тебя ужином, а ты поможешь мне составить план вашей тренировки? - хитро улыбаясь, предложил хвостатый. Но увидев, что я собираюсь отказаться, смущенно добавил. - Я раньше не работал с магами, у которых такой скромный резерв, так что мне очень нужна дружеская помощь, а больше мне обратиться не к кому.
  Вспомнив, как в библиотеке Джер пытался сотворить маленькую молнию, я тихо хмыкнула, подумала и согласно кивнула. Один ужин его не разорит, а мне интересно заранее узнать, что будет на практическом занятии.
  Джер аккуратно поддерживая меня за локоть изменил направление движения. До моего слегка затуманенного сознания дошло: мы уже в город идем, а я все еще в грязной одежде после сидения на земле. Я остановилась и на его вопросительный взгляд продемонстрировала пыль на юбке.
  - Но мне все равно надо переодеться, - сказала я и зевнула, прикрыв рот ладонью. Все же разрядка выматывала меня гораздо сильнее, чем всех остальных. Мысль о восстановлении энергии поддержал и бурчащий желудок. - Не могу же я в таком виде на праздник идти.
  Так что я развернулась, пытаясь сориентироваться и выбрать наиболее удобный путь до общежития.
  - Почисти пыль так же, как в библиотеке делала, в чем проблема? - не понял Джер, а я только вздохнула и закатила глаза.
  - Издеваешься? Я на нуле.
  Теперь была очередь Джера вздыхать.
  - Вот об этом я и говорю. Как вас учить боевой магии, если вы все так быстро тратите силы, а потом долго восстанавливаетесь?
  - Ну вроде теория звучала хорошо и логично, - резонно возразила я. - Я читала учебник по боевой магии для обладателей небольшого резерва, значит теоретически все это возможно. Главное - найти правильный подход, чтобы он учитывал не только сильные, но и слабые стороны дара. Джер махнул рукой.
  - С теорией всегда так. Но в одном ты права. - Я вопросительно приподняла одну бровь, а хвостатый хитро улыбнулся. - Главное - найти подход.
  Угу, именно это я и сказала. Медленным шагом двинулась в сторону общежития, размышляя, что сильнее: лень или любопытство? С одной стороны очень хотелось узнать, что Джер нам на практику приготовит, с другой я откровенно опасалась, что не сдержусь и лягу спать, как только окажусь в комнате.
  - И куда мы идем? - полюбопытствовал Джер.
  - В общежитие, - ответила я и снова зевнула. Нет, не спать!
  - Оно в другой стороне - это раз. И у тебя есть портальный ключ - это два.
  Я хлопнула себя по лбу и полезла в сумку, чтобы достать плоскую серебряную пластинку.
  - Забыла, - покаялась я. - Тогда я быстро!
  Мысль о том, что можно не ходить пешком, а телепортироваться, взбодрила меня.
  - Хорошо. Буду ждать тебя у выхода из Магистерии.
  Я сжала ключ и перенеслась в портальную при общежитии. А в коридоре меня поджидал сюрприз. Неприятный, надо сказать. Три огневички, которые как раз недавно вернулись с занятий, громко переругиваясь делили работы по уборке гостиных.
  Но стоило мне появиться в поле их зрения, как меня пронзили сразу три злых взгляда. В них читалась буря эмоций, девушки кривили губы, краснели, с их пальцев на пол сыпались искры, но они молчали, явно испепеляя меня мысленно.
  Меня это вполне устроило. И если сначала я хотела посоветовать им заниматься уборкой ПОСЛЕ того, как все адепты разойдутся, то теперь сдержалась. Подумаешь, два раза убирать придется, ничего страшного. Зато им может немного ума и терпения добавится.
  - Ты...! - зарычала одна из них, когда я проходила мимо.
  Остановилась и повернулась к врагу лицом.
  - Я.
  - Это ты должна тут полы вылизывать!
  - Все из-за тебя! Челядь!
  Пропустила оскорбления мимо ушей и вежливо улыбнулась.
  - Мне кажется, что вы ошибаетесь, и причина вашего наказания - в ваших собственных поступках.
  - Ты еще смеешь язвить?! - возмутилась Терлина.
  Равнодушно пожала плечами.
  - Вы же пытаетесь вытереть об меня ноги. Все честно.
  Они замолчали, удивленно переглядываясь, так что я развернулась и двинулась в сторону своей комнаты. И хотя внутри мне было страшно и даже живот скручивало от волнения, я слабо улыбалась и немного гордилась собой.
  В комнате я сменила одно ученическое платье на другое и с тоской покосилась на ванну: залечь бы в теплую воду, насладиться силой подземного источника, восстановить резерв... И куда я собралась вообще? Задание по истории выполнить, конечно, надо, но почему в компании Джера, а не Ирмы? Хотя он может и подсказать что-то...
  Мысли вяло перетекали одна в другую, пока я механически разбирала сумку, выкладывая ненужные тетради на стол в кабинете. Достала из ящика кошелек с отложенными десятью золотыми и взяла оттуда одну монетку: наверняка на праздничной ярмарке присмотрю что-то интересное, и потом буду жалеть, если не возьму с собой деньги. А нести одну дорогую монетку гораздо легче, чем целый кошель мелочи, которая обычно обретается у меня в карманах. (*В одном золотом сто серебрушек, в каждой серебрушке десять медных монет)
  Решено, в честь праздника порадую себя каким-нибудь интересным приобретением, и потом не буду об этом жалеть и переживать за неправильно потраченные деньги. Вот не буду переживать, и все!
  Когда я уже обувалась, из спальни вылетел Пэ-и и стал бодро кружить вокруг меня, периодически подставляя пушистые бока под мои ладони. Он играл, был весел и полон сил... что навело меня на новую мысль. Протянула руку вперед, мягкий и теплый голубой шарик удобно устроился на ней, преданно заглядывая мне в глаза.
  - Малыш, ты же устроен так, чтобы не только принимать энергию, но и отдавать, верно? - уточнила я, вспомнив инструкцию, которую нам дал магистр Аркенлау. Тренировать резерв надо не только отдавая часть своей энергии, но и забирая ее обратно. Постоянное прокачивание должно расширить и укрепить энергетические каналы, заодно увеличить объем внутреннего резерва. Значит, я вполне могу позаимствовать у Марика часть сил, а вечером, когда приму ванну и полностью восстановлюсь, снова покормлю его.
  Марик усиленно заморгал, подтверждая мои слова, а потом стал по нашей связи передавать энергию. И хотя он наполнил мой резерв едва ли на четверть, я почувствовала себя намного лучше. И взяла на заметку, что стоит сливать Пэ-и максимум сил, чтобы всегда иметь под рукой такой дружелюбный накопитель, который искренне рад помочь.
  Пушистый шарик мурлыкнул и улетел обратно в спальню, а я собралась выйти из комнаты, когда услышала за дверью голоса.
  - Постучи.
  - Сама стучи! Мне вообще не нравится эта затея!
  - Это так унизительно - просить что-то у неё!
  Диалог вели огневички, снова общаться с которыми у меня не было никакого желания. Выслушивать и терпеть потоки оскорблений? Спасибо, что-то не хочется.
  - Лучше один раз унизиться, чем три декады вылизывать общежитие! - рявкнула Терлина и громко постучалась.
  - Ты серьезно собираешься перед ней извиняться?
  - А есть выбор?
  Ага, то есть они полагают, что я смогу как-то повлиять на их наказание, простить их и все отменить? Ну уж нет, пусть хотя бы несколько дней отработают.
  Сжала в руке серебристый ключ и прямо из комнаты перенеслась в портальную. И почему я раньше не пользовалась этим быстрым и удобным способом передвижения? Зато понятно, почему в нашем общежитии редко кого можно в коридорах встретить: все телепортируются.
  Вообще, надо бы разобраться с тем, как это все устроено. Я уже поняла, что карточка ключа привязана к маяку в портальном зале, и если до начала учебного года привязка была к центральному порталу Магистерии, то теперь ее перекинули на общежитие. И сам портал тут менее мощный, локальный: судя по инструкции, перенос ограничивается пределами Арана.
  Но меня больше заинтересовал другой вопрос. А как был устроен межмировой портал, которым я попала на Эндо? На такой перенос необходима прорва энергии, и откуда ее взяли неясно. Но меня беспокоило другое. Каким образом удалось разделить потоки, чтобы отсеять магически одаренных? Почему же на Эндо я оказалась одна? В толпе других переселенцев, но совсем одна. А заходила в портал я вместе с семьей, мы крепко держались за руки...
  Смахнула набежавшие слезы и шагнула в портал, чтобы оказаться около выхода из Магистерии. И почему память так избирательна? Вроде научилась уже не помнить о том, что вызывает боль, но яркие картины будто сами всплывают в голове в самый неподходящий момент.
  - Тааааак... Что-то опять случилось? - серьезно спросил Джер, вглядываясь в мое лицо.
  - Почему ты плачешь?
  - Рыбка? Все нормально?
  Оказывается, Джер беседовал с Крисом до моего фееричного появления.
  - Я не плачу, - пришлось отвернуться от ребят и промокнуть глаза рукавом. - Я в порядке. Просто вспомнила кое-что, - повернулась к ним и выдавила слабую улыбку. - Идем в город? Целую минуту меня сверлили два внимательных взгляда, но в итоге ребята расслабились.
  - Это хорошо. Я совершенно не умею утешать рыдающих девушек, - Джер развел руками и улыбнулся, признаваясь в своей несостоятельности.
  - Да у тебя вообще с утешениями напряг, - поддержал Крис, - Ты знаешь, что он утром сказал своему практиканту, который сломал ногу?
  - Слушай, я же не виноват, что он вместо того, чтобы слушать, пялился на девок... - начал объяснять Джер, но Крис его заткнул. Я же с интересом ждала продолжения истории. Крис выдержал театральную паузу и добил:
  - Он сказал парню с открытым переломом: 'Ой, да успокойся уже, хватит реветь. До следующей практики нога заживет. А вот уже там тебя точно схарчат, если мозгов не наберешься'
  Я прыснула в кулак и закашлялась, стараясь скрыть смех. Просто представила, как хвостатый это говорит... очень в его стиле. Посмотрела на Джера, но он только закатил глаза и вздохнул, отказываясь комментировать. Я же попыталась сгладить неловкий момент и спросила.
  - Так куда пойдем?
  - Я собирался посмотреть на выставку оружейников, - ответил Крис, - там приехали мастера из Кастана, привезли новые изобретения... Глаза Джера блеснули интересом.
  - Да, стоит туда заглянуть, пока все самое интересное не раскупили.
  - Тогда идем?
  - Нет, - после небольшой заминки ответил Джер, - завтра туда загляну, сейчас другие планы.
  - Какие же? - подозрительно уточнил Крис, переводя взгляд с меня на Джера и обратно. Но больше всего меня напугало, что его глаза внезапно снова стали светиться! Не так ярко, как когда мы на 'свидание' ходили, но заметно. И даже багровые искорки появились, говорящие о действии кровной связи.
  - Ничего особенного, дружеский ужин и небольшая консультация, - легко ответил Джер и повернулся ко мне. - Гелла обещала помочь мне с программой практических занятий для ее курса.
  А потом я буквально по губам прочитала, как Джер говорит мне: 'Возьми его за руку и успокой'.
  И я послушалась. Беспрекословно. Сделала шаг к Крису, улыбнулась и взяла его за руку.
  - Ничего особенного, просто дружеский ужин. Присоединишься?
  Лицо воздушника сразу чуть расслабилось, заострившиеся было черты лица стали разглаживаться, а напряженно сжатые губы растянулись в улыбке. И алые всполохи стали уходить.
  - Может быть позже. Скажи, где вы будете?
  Я на этот вопрос ответить не могла, выручил Джер.
  - В 'Зелёном доле'.
  Воздушник кивнул, тряхнул головой и осторожно высвободил свою руку, которую я продолжала крепко сжимать.
  - Отлично, это недалеко от Второй торговой. Тогда позже увидимся.
  Крис развернулся и быстро ушел, оставив меня в недоумении. И что это вообще такое было?
  - Любопытное остаточное явление от кровной связи. Но он молодец, в основном с собой справляется, - ответил на мои мысленные вопросы Джер. - Идем?
  Заторможено кивнула, переваривая информацию. То есть На Криса все еще давит наша связь, которую я даже не чувствую? Но по словам Джера, он справляется, значит неприятности мне не грозят. Наверное. Но уверенности нет.
  Джер положил мою ладонь на сгиб своего локтя и повел вниз по центральной улице Арана. По пути к ресторации мы не разговаривали: на улице было довольно шумно, ее полностью перегородили для транспорта, чтобы дать возможность мастерам со всей Эндории выставить свои товары. И посмотреть было на что! Например, я мельком видела разноцветных карликовых кирнов, из шерсти которых вязали теплые платки и одеяла, и даже подумала, что их точно стоит включить в эссе по истории магии.
  - Можем перекусить на ходу и просто погулять, - предложил Джер, кивая на торговца, продающего пирожки, сладкие жареные орешки и горячий шорш.
  Я на мгновение задумалась, но все же покачала головой, отказываясь. Праздничные гуляния будут идти всю декаду, самое интересное наверняка на выходные приберегут, так что посмотреть еще успею. А вот узнать подробности практических занятий... И поговорить нормально в такой толчее практически невозможно.
  Да и нехорошо выйдет, если Крис станет нас искать в ресторации и не найдет.
  Дернула остановившегося Джера за рукав мантии, напоминая, что мы все же идем ужинать. Он согласно кивнул и повел нас через переулок на соседнюю улицу. И уже через несколько минут мы входили в массивные деревянные двери заведения под названием 'Зеленый дол'.
  Просторный зал ресторации оправдывал свое название: по полу живым ковром стелилась мягкая трава, из которой вырастали цветы-столы и необычные листья-кресла. Вдоль стен, декорированных иллюзией утра в горной долине, рос низкий кустарник, скрывающий границу помещения. Высокий потолок ожидаемо являл собой небесный свод, сейчас окрашенный, так же как и стены, первыми рассветными лучами.
  - Это не просто художественная иллюзия, а запись с реально существующего места, - рассказал Джер, предлагая мне выбрать столик. - Я там бывал, это недалеко от Великого барьера.
  Я указала на свободный белый цветок ближе к стене, и мы направились в его сторону. Подозрительно тонкие на вид кресла-листья оказались упругими и удобными, они явно подстраивались под посетителя, изгибаясь и поддерживая спину, одновременно позволяя чуть раскачиваться и пружинить.
  Официант вручил нам меню, написанное на тонких, но прочных белых лепестках. Джер не глядя сделал заказ, я же с интересом выбирала свой будущий ужин, читая описания блюд и пытаясь представить их вкус. В итоге остановилась на салате из пряных листьев рорри, мясе под сладким соусом и десертном пироге с ягодами локли.
  - Рекомендую легкое цветочное вино, урожай этого лета, - предложил официант, заметив, что я не выбрала напитков.
  - Может лучше шорш?
  - Нам и то, и другое, - решил Джер и отпустил официанта.
  Пока мы ждали заказанное, я изучала стол-цветок. Будь я избранницей Земли, наверняка почувствовала бы жизнь в этом необычном растении. Но мне достаточно было ощущать, как струится сок по стеблю, чтобы точно знать - это не декор, а действительно живая мебель. Поверхность цветка была защищена тонкой прозрачной пленкой, делающей стол плоским. Очень любопытно. Может и о такой мебели стоит написать в эссе?
  - О чем задумалась? - через несколько минут спросил Джер.
  - Об этих цветах, - кивнула я на окружающие нас столики. - Как думаешь, они в природе такие же по размеру, или их специально вырастили и укрепили?
  - Я точно знаю, что их улучшили специально для ресторации. Владелец Дола - избранник Земли, он сам занимается постоянным обновлением обстановки. Например, летом тут вместо части столиков росли огромные белые и оранжевые грибы... - моя фантазия сразу разыгралась, примеряя к залу различные варианты растительной мебели. Я даже пропустила мимо ушей часть монолога Джера, очнувшись ближе к концу. - А до того, как он купил это заведение, тут была средней паршивости забегаловка. Сама понимаешь, с магией все становится лучше.
  Я согласно кивнула. И хотя сначала я ненавидела свой дар, за то, что разлучил меня с семьей, но уже давно призналась самой себе, что мне нравится магия.
  Через минуту подошел официант, он принес напитки: бутылку вина, два бокала и большую кружку ароматного шорша. Парень аккуратно сервировал наш столик, последним поставив передо мной небольшой горшочек, из которого рос белый цветок - точная копия цветка, за которым мы сейчас сидели.
   - Сувенир от заведения, - улыбнулся официант. - Вы же у нас впервые?
  Я кивнула, завороженно разглядывая неожиданный подарок. Осторожно прикоснулась кончиком пальца к нежным лепесткам, вдохнула тонкий, едва уловимый аромат... Идеальный цветок. Настоящий. Без вычурности подарочных букетов, без приторного навязчивого запаха, простой и прекрасный в своей естественности.
  - Ты похожа на этот цветок, - тихо проговорил Джер, вгоняя меня в краску. И хотя мне было приятно услышать такой комплимент, я его не понимала. Мы же все выяснили уже, я десять раз сказала нет, так зачем он снова начинает? Или это просто вежливость, и принято говорить красивые слова девушке, которую угощаешь ужином? Вполне возможно. Он же Лау, у него светское воспитание... Заметив мое смущение, Джер кивнул официанту, тот ловко разлил вино по бокалам и удалился.
  - Попробуй, оно очень легкое, - улыбнулся хвостатый и сделал небольшой глоток. - У этого вина вкус лета...
  Заинтригованная подобной оценкой, подняла бокал и вдохнула аромат, а затем сделала осторожный глоток. Напиток оказался сладким, а не кислым, как я ожидала. Я закрыла глаза, наслаждаясь вкусовыми ощущениями и действительно почувствовала, будто вернулось лето: яркий, легко узнаваемый аромат цветов ямина напоминал о доме, в котором я жила последние годы. В жаркие дни кусты ямина благоухали, выманивая меня сесть заниматься на крыльце или устроиться с книгой в тени и вдыхать сладкий воздух.
  Наставница говорила, что у этих цветов нет никаких полезных свойств, я же считала иначе: мне они всегда поднимали настроение.
  - Это ямин? - спросила я через несколько минут.
  Джер кивнул.
  - Цветы для этого вина собирают в самый жаркий день в середине лета, чтобы сберечь нектар и сохранить аромат. Понравилось?
  - Оно чудесное, - искренне ответила я и широко улыбнулась. Может все дело в вине, но на душе стало так легко и хорошо!
  - Это ты чудесная...
  Я махнула рукой и рассмеялась.
  - Вот уж точно нет, я самая обычная... - хитро посмотрела на Джера и подмигнула. - Из нас двоих скорее у тебя есть чудесные особенности.
  И снова рассмеялась, на этот раз от растерянности на лице хвостатого. А что? Это же как раз у него вполне себе чудесная особенность: длинная, серебристая, пушистая и с кисточкой на конце!
  - Кстати, а у твоей... особенности есть какие-то полезные функции? Или это чисто для красоты? - весело спросила я. Но мне и правда было интересно.
  Джер хмыкнул и щелкнул пальцами, а наш столик накрыл защитный полог, не пропускающий звуки. Меня же было не остановить, я начала фантазировать.
  - А еще, хотела узнать, хвост - это единственное твое отличие от обычного человека? Или есть еще какие-нибудь способности? Может более острое зрение или слух? Или умение разговаривать с животными? А может...
  Хвостатый тоже засмеялся, но ответил.
  - Да, есть.
  - Эээ... это на какой вопрос ответ?
  - На все, - усмехнулся Джер. - И если тебе так интересно, то как-нибудь в более подходящем месте я тебе все подробно расскажу. И покажу. И даже дам потрогать.
  Наверняка в этот момент мои глаза загорелись неподдельным азартом исследователя. Перспектива не просто мельком погладить хвост, а провести полноценное изучения этого уникального феномена невероятно радовала.
  - Ловлю на слове!
  - Выбирай место и время, - усмехнулся Джер.
  - Мне надо свериться с расписанием, - важно кивнула я, но потом не выдержала и захихикала. - Ладно, давай вернемся к учебе. Какие вопросы ты хотел обсудить?
  Ужин прошел весело. Мы ели, пили вино и обсуждали проблемы боевой магии для обладателей малого резерва. Джер пытался заставить меня создать убойное плетение, от чего я ловко отмазывалась, и одновременно пыталась убедить его показать мне какой-нибудь опасный фокус. Но здравый смысл победил, и мы не стали рисковать разрушением такой чудесной ресторации. Вместо этого
  Джер расплатился по счету и повел меня на прогулку по Арану.
  Столица праздновала: горожане переоделись в яркие выходные костюмы, торговцы устраивали шоу, чтобы привлечь больше внимания, тут и там были слышны музыка и смех. На одной из многочисленных площадей уличный оркестр играл веселые мелодии, и когда мы проходили мимо, Джер закружил меня в быстром танце, заставляя хохотать от переполняющих меня чувств. И мой смех тонул в общем гвалте. Город шумел. Город жил. И я жила, наслаждалась этим вечером, неповторимой атмосферой тепла и доверия.
  Улыбка прочно поселилась на моем лице, и казалось, уже ничто и никогда не сможет согнать ее оттуда.
  Кружась и танцуя мы достигли противоположного края площади и продолжили прогулку. И прерванный разговор тоже. Мне внезапно пришел в голову интересный вопрос.
  - Слушай, а почему нам вообще ввели курс боевой магии? Ведь очевидно же, что большинству адептов он не по способностям...
  Джер согласно кивнул.
  - Именно это меня и напрягает, что так много народу изъявило желание учиться. Мне четко поставили задачу - отобрать способных. А как это сделать, если на меня одного повесили четыре группы по сто с лишним человек? А с вашего Бытового даже больше двух сотен адептов... Разглядишь тут потенциал, как же, - проворчал Джер.
  Но на вопрос то он не ответил!
  - Погоди. Так зачем это все руководству Магистерии? У нас же и так много боевых магов...
  Хвостатый вздохнул.
  - Не уверен, что об этом можно говорить... - начал отнекиваться он, но напоролся на мой острый взгляд. Я уже храню множество секретов, Джер должен понимать, что я не проболтаюсь. - Ладно, расскажу. Но тебе это не понравится.
  Я закусила губу и ждала ответа. Даже не усомнилась, что услышу сейчас что-то неприятное. Хорошее настроение, которое сопровождало меня весь вечер, стало таять... а может просто выпитое за ужином вино быстро выветривалось на свежем воздухе?
  В молчании мы дошли до небольшого сквера с фонтаном, хвостатый усадил меня на скамейку и накрыл нас защитой от прослушки. Сам он устроился рядом, со стороны мы наверняка смотрелись как поругавшаяся парочка: руки скрещены на груди, головы повернуты в разные стороны... Я смотрела на воду, пыталась снова успокоиться и поймать хорошее настроение, а Джер запрокинул лицо и разглядывал первые звезды, появившиеся на небосклоне.
  А потом он заговорил. Тихо, но я четко слышала каждое слово. Они камнями падали мне в душу, оживляя подсознательные страхи и опасения.
  - Из-за обострения ситуации на границе с Пустошами и Великим барьером, совет магов хочет сформировать постоянные боевые группы. И если раньше использовалась тактика рейдов... - посмотрев на меня оценивающим взглядом, он пояснил, - это когда отряд боевых магов быстро продвигается по заданному маршруту, зачищая территорию и нанося внезапные удары по объектам противника...
  Джер был прав. Мне не нравилось то, что я слышала. Война... Другой причины для мобилизации сил нет. И никто не знает!
  -...а теперь совет хочет, чтобы границу патрулировали автономные группы, в составе которых будут не только боевые маги, но и другие специалисты... Такая группа будет более эффективна и сможет выполнять долгосрочные задачи. Сама посуди: целители смогут следить за здоровьем, твои сокурсники обеспечат всем вкусную еду и комфортные условия для жизни, артефакторы смогут починить оружие, если возникнет такая необходимость...
  - Но для этого надо отобрать добровольцев и обучить их основам боевой магии, - договорила я. Значит, пока война не началась, совет будет молчать. До последнего. А без объявления всеобщей мобилизации они не могут просто так отправить никого на боевое задание. Вот и придумали этот маневр.
  Все было просто, логично, но от этого не менее отвратительно.
  - Не переживай так. Не факт, что вообще война будет. Ты же знаешь этих старых параноиков, они вечно перестраховываются, - утешил меня Джер. Он осторожно обнял меня за плечи и притянул к себе. - Просто стычек с кароями стало больше, вот совет и всполошился. Но это еще ничего не значит...
  - Надеешься, что будут переговоры? - тихо спросила я.
  И хотя это был очень личный вопрос, я не могла не уточнить этот момент. Я же все помню, Джер хочет попасть за барьер. Явно не просто так. Уверена, он хочет найти отца.
  Джер же решил перевести мой вопрос в шутку.
  - Ага. И ради того, чтобы попасть в делегацию выслуживаюсь, как могу, - усмехнулся он.
  - И даже возишься с тупыми практикантами и хлюпиками вроде нас. Бедненький.
  Я улыбнулась. Хрупкое равновесие было восстановлено. Может и правда я зря паникую. Или не зря, но рано. Надо сначала разобраться, что там на границе вообще происходит, прежде чем на голых предположениях строить далеко идущие планы.
  - Возвращаемся? - спросил Джер, намекая, что нам пора начинать двигаться в сторону Магистерии. Я кивнула и встала с лавочки. Мы вышли из сквера и повернули в сторону хорошо видных впереди белых башен, когда я спохватилась.
  - Нет, подожди! Надо вернуться в Зеленый дол, я забыла цветок...
  Только сейчас сообразила, что не забрала из ресторации подарок. Весь вечер веселилась и гуляла, но сейчас надеялась, что смогу все же его получить, если мы поторопимся и успеем вернуться туда до закрытия.
  - А я все ждал, когда ты об этом вспомнишь, - улыбнулся Джер и жестом фокусника достал небольшой горшочек с моим цветком из внутреннего кармана мантии.
  - Но как... - начала было я, а потом увидела защитный кокон вокруг растения. Хвостатый позаботился, чтобы цветок не сломался. - Спасибо, - выдохнула я.
  - Разве это достойная благодарность? - хитро улыбнулся Джер и указал на свою щеку. - Поцелуй.
  Я фыркнула, но послушно сделала шаг в его сторону и привстала на носочки, чтобы дотянуться: все же парень был почти на голову выше меня ростом. Он довольно улыбался, а когда наши лица сблизились, быстро повернулся и поймал мои губы своими. А потом так же быстро отстранился, я даже понять ничего не успела.
  - Вот так, - усмехнулся Джер и вручил мне цветок. - Теперь можем идти?
  И не дожидаясь моего ответа, взял под локоть и повел обратно в Магистерию. А я шла и думала, что другого такого прохвоста во всей Эндории нет.
  Джер молчал, только мечтательно улыбался. Мне же тишина казалась неловкой, потому я судорожно искала тему, на которую можно заговорить, чтобы вернуть прежнюю дружескую атмосферу. А то вечер, звезды, поцелуй. Р-р-р-романтика, чтоб ее! Сейчас он опять начнет гнуть свою линию про девушку и все такое прочее, и что я стану делать? Что скажу? Моё "нет" его явно не интересует.
  А я не готова влюбляться, строить какие-то отношения... И тем более, не хочу быть временной заменой, заплаткой на раненом эго брошенного жениха. И даже если я распрощаюсь с мечтой найти родителей и останусь жить в Эндории, я хочу таких отношений, в которых не придется задаваться вопросом, любят меня или нет.
  - Ты чего такая мрачная? - спросил Джер через несколько минут.
  - Да так, ерунда, - отмахнулась я и улыбнулась. - Лучше скажи, ты всегда хотел быть боевым магом? Как ты понял, что это твое призвание?
  Мы много сегодня обсуждали этот предмет, и я поняла, что Джер искренне влюблен в свою профессию. Знает множество тонкостей, все время ищет новое, самосовершенствуется, практикует и обменивается опытом с другими боевыми магами. И я немного завидовала ему. Как, впрочем, завидовала любому человеку, нашедшему свое место в жизни. Что может быть лучше, чем найти любимое дело и иметь возможность заниматься им?
  - Почти всегда, - улыбнулся Джер, явно предаваясь воспоминаниям. - Лет с десяти, как только прошел посвящение Стихии, понял, чем хочу заниматься. И с тех пор только и делаю, что учусь.
  - А как же артефакторика? - уточнила я, намекая на его слегка незаконное хобби.
  - Это так, баловство. Попытка освоить дополнительную специальность.
  Логично, он же делает в основном оружие и защитные артефакты. Все та же боевая магия, только под другим углом.
  - И тебе все это безумно нравится, - заключила я. Это был уже не вопрос, а констатация факта. Немного печальный вывод, особенно если учесть перспективу возможной войны... Нет, об этом я думать не буду!
  Джер задумчиво кивнул, а потом задал неожиданный вопрос.
  - Знаешь правило трех 'С'?
  Задумалась на мгновение, а потом отрицательно помотала головой. Мы это еще не проходили, наверное, это из сферы вербальной магии? Последний вопрос озвучила вслух, на что хвостатый весело рассмеялся.
  - Нет, магия тут ни при чем. Это скорее упрощенная жизненная философия, которую дед вбивал мне в голову, - Джер нахмурил брови и заговорил нарочито низким голосом с легкой хрипотцой, явно пародируя своего родственника. - 'Джерсин, запомни, когда подрастешь - тебе это очень пригодится. Правило трех 'С': в жизни главное - найти себя, своё и свою. Остальное не имеет значения.'
  И пока я осмысливала услышанное, хвостатый продолжил говорить уже нормальным голосом.
  - Отчасти, таким образом он пытался меня утешить, - усмехнулся Джер, намекая на свою 'непохожесть' на других. - Но когда я стал старше, понял, что старый хрыч прав. Так вот, боевая магия - это моё. Понимаешь?
  - Прекрасно понимаю. И немного завидую, - созналась я.
  - Не переживай, ты тоже еще найдешь своё, - утешил Джер, чуть сжав мою руку.
  А чуть позже, вернувшись в общежитие, я нос к носу столкнулась с Крисом. Он наблюдал за трудовой деятельностью огневичек, которые в тот момент драили пол в общем холле. Я встала рядом с воздушником, немного полюбовалась на потных пыхтящих девушек, непривыкших к подобным занятиям, и тихо спросила.
  - Крис? Ты как?
  - Нормально, - криво улыбнулся он.
  - А почему не пришел ужинать?
  Он же сам сказал, что найдет нас...
  - Потому что в такие моменты мне лучше держаться от тебя подальше, - тихо хмыкнул Крис. - Во избежание эксцессов, так сказать.
  - Но почему... - начала было я, но воздушник меня перебил.
  - Рыбка, ты вообще осознаешь, чем грозит потеря контроля?
  Удивленно кивнула. Неужели ему из-за нашей кровной связи настолько крышу срывает? Он снова криво усмехнулся и, будто прочитав мои мысли, продолжил.
  - Сейчас уже легче. Кода понятно, что происходит, то и контролировать себя проще. Да и эффект уже гораздо слабее. Так что не переживай, сестра, - хмыкнул Крис и вернулся к надзирательским обязанностям. - Терлина, ты под креслом не помыла, - с удовольствием проговорил он. -Ай-яй-яй!
  Огневичка бросила на Криса, а затем и на меня злобный взгляд, но вернулась к пропущенному участку. Я же направилась в свою комнату, намереваясь восстановить резерв и немного позаниматься перед сном.
  
  
  
  Глава 11
   Второе занятие по боевой магии состоялось через четыре дня. Джер, как и обещал, устроил нам настоящие игры на выживание. Сначала была краткая теория, построение базового щита и создание красящих пульсаров.
   - Чуть позже проверим вашу меткость, ловкость и умение работать в команде. А пока, всем построиться! Направо! Бегом!
   На этапе 'легкой разминки' - бег, приседания и отжимания, причем для девушек и для парней нормативы были одинаковые. Таким образом удалось отсеять еще человек пятнадцать, но наша группа все равно насчитывала почти две сотни адептов.
   По довольному выражению лица Джера я поняла, что дальше будет еще тяжелее. И оказалась права.
   Началось форменное издевательство: хвостатый разбил оставшихся на двадцать команд и отвел нас на другой полигон, который представлял собой сложную полосу препятствий, состоящую из грязевых ям, стен, веревок, укрытий, гор какого-то хлама...
   - Задача каждой команды - добраться до финиша и не дать добраться туда другим. Начинаете с разных точек, - Джер развел команды по позициям на разных сторонах полигона и теперь озвучивал правила, усилив собственный голос. - Прямые атаки разрешены только безвредными красящими пульсарами. А то поубиваете еще тут друг друга, а мне потом отчитываться... - проворчал он. - Две минуты на подготовку, после этого стартуем. Время пошло!
  Я переглянулась с ошарашенными членами своей команды. Несмотря на мой умоляющий взгляд, Джер разделил нас с Ирмой, и я оказалась в обществе практически незнакомых мне одногруппников. И никто из нас и понятия не имел, что теперь делать.
  - Кстати, тот, кого подстрелят больше трех раз - выбывает, - добавил Джер. - Так что советую уворачиваться.
  Просто замечательно! Держать щиты постоянно мы не умеем, да и сил не хватит.
   - Предлагаю просто на максимальной скорости двигаться вперед. Наверняка остальные будут пытаться вывести из строя противников, но пока они будут идти нам наперерез - надо успеть оторваться, - предложил Милтон, избранник Земли и мечта половины девушек бытового факультета. Он был спокойным и рассудительным, как и другие 'зеленые', но кроме того обладал какой-то внутренней уверенностью, которая притягивала к нему и заставляла слушать.
   Два других парня из нашей команды равнодушно кивнули. Воздушники-симпатяжки явно и сами не знали, зачем записались на курс боевой магии. Кажется, это был случай из разряда 'все пошли, и мы пошли'.
  - Может, устроим засаду? - азартно предложила огневичка, имени которой я не знала.
  - А давайте лучше спрячемся? А когда все поубивают друг-друга, ударим выжившим в спину? - предложение воздушницы пришлось по душе и парням, которые до этого поддержали Милтона.
   - Или стоит разделить силы? Часть команды идет на прорыв, другая прикрывает тыл?
  Идеи сыпались со всех сторон. И если в первый момент все впали в ступор, то теперь, наоборот, загорелись энтузиазмом.
  - Это командное испытание, значит, разделяться нельзя, - высказалась я. - Поддерживаю предложение идти на прорыв. Быстрее пройдем - больше шансов, что все выживут.
  - Да какая сейчас разница? Все равно будем действовать по ситуации... - подвела итог обсуждению огневичка.
  - Три, два, один... Старт!
  Не сразу, но мы сорвались с места и действительно побежали вперед. Сперва неуверенно, ожидая подвоха, притормаживая перед каждым препятствием, постоянно оглядываясь по сторонам... Но постепенно нас всех захватил азарт: хотелось действительно первыми добраться до финиша.
  - Давайте помогать друг другу, - предложила я, когда трио воздушников, с легкость перелетающие все препятствия, оторвались вперед от остальной команды.
   Воздушники переглянулись и предложили:
  - Лучше мы в разведку пойдем. А вы тут сами разберетесь пока.
   И, не дожидаясь одобрения остальных, улетели вперед, явно довольные собой. А я подумала, что зря они так нещадно расходуют резерв, он им еще ой как пригодится. Не может все быть так просто. Мишени из них опять-таки сейчас просто прекрасные...
   - Минус один, - прогремел над нами голос Джера. - Минус два. Третьего, так и быть, вам оставлю.
  Мы переглянулись с Милтоном, который помогал отстающим, и посмотрели в ту сторону, куда улетели наши 'разведчики'. Из-за высокой деревянной стены, которую мы только собирались преодолеть, прилетела пара воздушников, парень и девушка, с головы до ног раскрашенные серебряной краской.
   - Убитые, возвращайтесь на старт и ждите свою команду.
   Оставшийся в живых воздушник присоединился к нам и теперь с удовольствием помогал всем преодолевать препятствия. Хотя многие мы уже и сами придумали как переходить: я замораживала водные ловушки, Милтон помогал с грязевыми. Тройка огневичек превращала в пепел высокие деревянные стены... И только избранница Смерти никак не участвовала в процессе, флегматично следуя за группой.
  Я напрягла память и вспомнила ее имя - Литана. Она была в моей группе по Лекарскому делу, но и там она вела себя так же отстраненно. Как, впрочем, и большинство избранников Смерти. Они вообще довольно странные.
  Еще минут десять мы шли вперед, преодолевая препятствия и защищаясь от периодических атак Джера. Он занял какую-то специальную точку для наблюдателей, откуда все мы были как на ладони и явно развлекался: гонял все группы, играючи отстреливая расслабившихся адептов, которые не смотрели по сторонам и пренебрегали защитой.
  Хотя, может он просто жалел нашу команду? Потому что его выкрики 'Минус один!', относящиеся к другим группам мы слышали постоянно, а у нас он подстрелил только одну зазевавшуюся огневичку. Мы даже не успели понять, что происходит, как она вся была покрыта жирными серебряными точками.
  Как успехи у других команд мы не видели, но я примерно считала выкрики, и у меня получилось, что с испытания уже выбыло больше ста человек. Значит, еще почти столько же все еще в игре... жуть!
  - Торопитесь. До конца испытания осталось десять минут! - прогремело над нашими головами.
  Мы ускорили шаг и активировали щиты. Если осталось так мало времени - значит мы уже на финишной прямой. И явно не только мы.
  Неожиданно вперед вырвалась Литана, встала во главе группы и подняла руку вверх, приказывая всем остановиться.
  - Впереди засада, - тихо проговорила она, - шесть человек.
  Ее белесые глаза смотрели в никуда, нас она явно не видела сейчас, перейдя на внутреннее зрение.
  - Там и там, - она махнула руками в разные стороны, указывая направление, - еще две группы, пока двигаются параллельным с нами курсом.
  - Тогда у нас два варианта, - кивнул Милтон, благодаря девушку за своевременную информацию. - Принять бой, либо обойти их. Но тогда мы вероятнее всего столкнемся с другой командой. Что будем делать?
  - Обойти их мы просто не успеем, - ответила я, - Времени не хватит.
  - Значит, идем на столкновение?
  - А что если обойти засаду по дуге и напасть со спины? Мы о них знаем, то есть преимущество внезапности они уже потеряли. А мы - нет.
  Мой план, подчерпнутый из учебника подлых приемчиков, был принят. Литана повела нашу группу, выбирая такой маршрут, чтобы ни с кем не столкнуться. Мы обходили по дуге подозрительные препятствия, постепенно приближаясь к колючим зарослям, в которых засела одна из команд.
  - Нужен отвлекающий маневр, - предложила я, когда мы практически подобрались к засевшим в засаде адептам. - Есть идеи?
  - Нужно что-то такое, что не нанесет вреда, - напомнил наш воздушник, Рестон.
  - Но при этом, такое, от чего они не смогут защититься, - хищно добавила Кирса, одна из огневичек. Мы таки успели перезнакомиться, совместное преодоление трудностей здорово сближает.
  Вся наша команда теперь оглядывалась по сторонам, в поисках вдохновения. И в итоге наши взгляды сошлись на грязевой ловушке, недалеко от которой и прятались наши враги. Их колючие заросли были как раз следующим препятствием на пути к финишу.
  - Один я не потяну, - признался Милтон, оглядывая широкий ров, наполненный густой чавкающей жижей. - Слишком большой объем.
  - Давай объединим усилия, - предложила я и повернулась к остальным, чтобы пояснить свою идею. - Мы с Милтоном поднимаем грязь, Рестон ветром толкает ее вперед, а остальные, пока команда противника пытается проморгаться от жидкой грязи, закидывают их пульсарами.
  Одна из основ боевой магии для нас- использовать слабые места противника. Чтобы обезвредить врага, стоит лишить его органов чувств: оглушить, ослепить, парализовать... все средства хороши, если выжить хочешь.
  Вражеская засада была организована не очень умно. Хотя они и выставили троих наблюдателей, контролирующих периметр во всех направлениях, но нас, засевших за одним из препятствий, до сих пор не заметили. А остальные пятеро кучковались за колючими кустами, по очереди прикрываясь общим щитом. И мы хотели дождаться момента смены щита, чтобы напасть.
  Идею одобрили. На лицах ребят стали расцветать предвкушающие улыбки... Я и сама улыбалась, радуясь грядущему веселью. И хотя я понимала ценность подобного практического занятия, все равно воспринимала его как игру, а не настоящий бой. И потому наше веселье казалось мне уместным и очень даже правильным.
  - Поехали!
  Мы с Милтоном синхронно закрыли глаза и сосредоточились на работе со Стихиями. Я не видела, что именно он делал, но зато отлично чувствовала структурные изменения, происходящее с жидкостью, наполняющей ров. Милтон подтягивал землю со дна вверх, сжимая материю как пружину, чтобы в нужный момент она выстрелила вверх. Я присоединилась к процессу, водой помогая избраннику Земли держать и связывать в единое целое эту массу.
  - Сейчас! - скомандовала Литана. Именно она следила за сменой щита.
  Раздался всхлип. Бульк. Визг. Ругань. Судорожный кашель.
  Прямо музыка для наших ушей!
  Когда я открыла глаза, мы уже победили: вражеская команда, покрытая жирным слоем грязи, поверх была раскрашена множеством красных и белых точек, превращающих их в 'мертвецов'.
  Но это победа в бою, а не в войне.
  - Минус восемь, - прогремел голос Джера. - Две минуты до конца испытания!
  Рестон сделал несколько сложных пасов, на нас дохнул раскаленный воздух... превращая наших противников в глиняные статуи! Вот это да! За несколько секунд воздушник высушил грязь, и теперь адепты не могли сдвинуться с места.
  - Ненадолго, но это их задержит, - пожал плечами парень и улыбнулся.
  - И они со злости не ударят нам в спину. Круто! - восхитилась Кирса и подарила Рестону широкую улыбку.
  - Вообще все молодцы! - поддержал Милтон. - Вот только мы еще не закончили.
  Мы переглянулись и припустили бегом по финишной прямой. Я замыкала группу, хотя обычно с бегом у меня проблем не было, но оказалось, что я потратила почти весь свой резерв, что ухудшило физическое состояние... Вот же гарх! Обидно то как!
  Я остановилась, держась за колющий бок, и попыталась отдышаться.
  Ребята пробежали еще метров двадцать, когда заметили, что я отстала.
  - Ты в порядке? - крикнула Кирса.
  Махнула рукой, не в силах кричать в отчет. Пусть без меня дальше идут, немножко же осталось. Согнулась, уперев руки в колени, и услышала, как надо мной с гудением пролетел пульсар. Невероятно! Этот хвостатый гад пытается меня убить!
  Пульсар заметила не только я. Милтон бросился мне на помощь, поднял на руки и накрыл нас щитом.
  - Вместе начали, вместе и закончим, - высказал он общую мысль. - Быстрее, времени нет!
  Когда мы ворвались на финишную площадку, там уже толпились другие команды.
  
   - Поздравляю, вы десятые, - хмыкнул Джер. Он явно был доволен итогом занятия и теперь оценивающе разглядывал чумазых адептов, добравшихся до финиша. На площадке нас оказалось человек пятьдесят, не больше.
   После нас на к финишу пришло еще две изрядно потрепанные команды. Во главе одной из них шла Ирма, единственная из всех адептов на плацу в идеально чистой спортивной форме, из ее прически даже ни один локон не выбился. У меня сложилось впечатление, что всю дорогу команда несла ее на руках, хотя я и сомневалась, что это на самом деле так.
   Получается, из двадцати команд осталось только двенадцать в сильно сокращенном составе. Неплохой отсев! Джер по головам пересчитал всех находящихся рядом адептов и огласил.
   - Шестьдесят два. Уже не так плохо, теперь можно будет работать... Так! Детки, у меня для вас сразу несколько новостей, - начал он. - Первая. Все, кто не дошел до финиша, отчислены с факультатива.
   Ох, ничего себе!
   - Вторая. Ближайшие несколько месяцев все занятия по боевой магии вы будете отрабатывать с группой, в составе которой проходили сегодняшнее испытание.
  Мы с командой переглянулись и пожали плечами - почему бы и нет. Кажется, у нас неплохо получилось работать вместе.
  - Третья, - продолжил Джер. - В начале зимы у вас начнется полевая практика. Каждые выходные я буду брать одну из групп в рейд вместе с настоящими боевыми магами.
  А вот эта новость мне не понравилась, хотя остальные одобрительно загудели, явно уже представляя себя героями.
   - Четвертая. Со следующей декады вам вместо разрядки будут назначены физические тренировки. Испытание показало, что большинство из вас просто в отвратительной форме, будем над этим работать, - бодро закончил Джер и задумался. - Вроде бы все сказал, новости сообщил. Воспросы есть?
   Ирма подняла руку, привлекая к себе внимание.
   - А вы только выгоняете, или можно уйти добровольно? - уточнила она.
   Хвостатый усмехнулся.
   - Тех, кто не хочет учиться, я насильно держать не буду.
   - Тогда запишите и меня в список отчисленных, - мило улыбнулась Ирма. - Вот попробовала и поняла - не моё.
  - И не моё, - смущенно призналась еще одна девушка, избранница Земли.
  Джер согласно кивнул, принимая 'отставку' адепток. Ирма подмигнула мне, взяла девушку под руку и повела к выходу с полигона.
  -Итого вас осталось шестьдесят. Отлично! Все свободны!
  Толпа адептов двинулась к выходу с полигона, я же решила задержаться и высказать одному хвостатому все, что я о нем думаю.
   Вот только задержаться решила не только я. Джера снова окружила стайка любопытных девушек. Выглядело это довольно комично: пыльные, грязные, лохматые красотки, кокетливо поправляющие прически и заигрывающие с преподавателем.
   - Скажите, а физической разминкой с нами вы будете заниматься?
   - А тот, кто будет хорошо учиться, может рассчитывать на дополнительные индивидуальные занятия?
   Я прыснула в кулак и решила, что поругаться на Джера еще успею, а ему сейчас и так несладко. Он, будто услышав мои мысли, посмотрел на меня поверх женских голов и закатил глаза, показывая свое отношение к происходящему.
  - Адептки, вам стоит привести себя в порядок. В корпусе боевиков, примыкающем к полигону, есть прекрасные душевые... - начал было Джер, а потом ожидаемо получил сразу несколько просьб потереть спинку.
   И ему это отчего-то совсем не понравилось.
  - Сейчас я вам всем помогу, - промурлыкал Джер. - Адептка Марлоу, задержитесь на пару минут, - позвал он.
  Я вернулась, с любопытством ожидая развития событий. И девушки тоже ждали, на их лицах цвели предвкушающие улыбки.
  - Я вам помогу, - повторил Джер, - осознать границы дозволенного. Если родители не вложили в ваши пустые головы основы воспитания, то этим придется заняться мне. И да, деканат сообщит семьям о вашем неподобающем поведении. А теперь, - Джер повернулся ко мне, - адептка Марлоу, дамам нужен очень холодный душ. Организуйте!
   Я удивленно посмотрела на парня. Он что, серьезно?
  А вот девушки явно не усомнились в реальности угрозы. Сначала отшатнулись от меня, а затем хором защебетали извинения.
  - Магистр Фарлау, простите нас!
   - Мы не хотели...
   - Не надо родителям!
   - Как мы можем загладить свою вину?
   На последнее предложение Джер рыкнул, заставив стайку девушек быстро ретироваться в сторону выхода с полигона.
  - Я не знаю, что заставляет их глупеть, но это действительно работает, - покачал головой Джер, глядя вслед убегающим девушкам.
  Я пожала плечами, не желая высказывать свои мысли по данному вопросу. Потому что когда я пару дней назад обсуждала эту тему с Ирмой, то предположила, что все дело в том, что Джер - крайне загадочная личность, и именно это вызывает повышенное внимание к нему. Ведь он сильный, умный, интересный и при этом очень скрытный. Но Ирма покрутила пальцем у виска и обозвала меня наивной. А на мое возмущение добавила, что он Лау, богат и красив, и если для меня это не очевидно, то я точно с другой планеты. Что, в общем-то, было в какой-то степени правдой.
  - Какие планы на вечер?
   - Помыться и учиться, - ответила я. Как будто он не знает, что нам стали задавать раз в десять больше, чем на первой декаде. Кажется, преподаватели решили, что мы уже достаточно втянулись в процесс, чтобы начать регулярные самостоятельные занятия.
  - Ужин? - предложил хвостатый, но я покачала головой.
  - Нет времени, перекушу у себя. До завтра надо дописать два эссе, вызубрить главу по Лекарскому делу и отработать четыре новых плетения.
  Мы двинулись в сторону выхода с полигона, а там я планировала использовать портальный ключ, чтобы как можно быстрее вернуться в общежитие.
  - Нужна помощь? - поинтересовался Джер.
  - Нет, сама справлюсь, - уверенно ответила я, а потом решила уточнить. - Тебе что, заняться нечем, что готов с бытовой магией возиться?
  Джер усмехнулся.
  - Вроде того. У меня свободный вечер сегодня, вот и думаю, как бы к тебе в гости напроситься. И пока ты будешь свои задания выполнять, я бы доработал один камушек...
   Вот же прохвост! Сначала выяснил, где и чем я буду занята, а потом аккуратно подвел разговор к истинной цели. Манипулятор!
   - И после сегодняшнего ты еще на что-то претендуешь? - хмыкнула я.
   - А что такого? - невинно уточнил он.
   - Ты пытался меня убить! - возмутилась я, - На самом финише!
  - Не убить, а замотивировать, - поправил он, а потом добавил. - На самом деле я проверял, работает ли защитный артефакт.
   Машинально положила руку на круглый камушек, с которым теперь не расставалась. Так это был эксперимент?
  - И как, убедился?
   - Ага. Прекрасно работает, - улыбнулся он. - Так что, пригласишь меня в гости?
  - Опять врать, чтобы выписать тебе пропуск? - подозрительно уточнила я.
   - Да ладно тебе, это даже не ложь, а просто обход глупых правил.
   Я вздохнула.
   - Хорошо, приходи в гости. Только с Тедом сам договаривайся.
   - Уже, - улыбнулся Джер и достал из внутреннего кармана мантии карандаш и уже знакомый бланк.
  Мне оставалось только головой покачать. Все предусмотрел! Быстро поставила свою подпись и отдала пропуск довольному Джеру.
   - Отлично, тогда я приду через час, - сообщил он.
  У выхода с полигона мы разошлись: Джер, весело насвистывая, направился к главному корпусу, я же достала из кармана и активировала ключ, чтобы перенестись к нам в общежитие. У меня был всего час, чтобы помыться и навести порядок в комнатах. Последние дни я была настолько загружена учёбой, что руки до уборки просто не доходили.
  Почему-то в заданиях пока не попадались плетения, которые я могла бы попрактиковать на собственной комнате, одновременно наводя красоту и практикуясь. Хотя, может программа специально так составлена, чтобы адепты не попортили имущество Магистерии своими неумелыми опытами? Очень предусмотрительно.
  По пути из портальной, заглянула на кухню и нагрузила поднос легким ужином: мой выбор пал на салат и приготовленное на пару рыбное филе. Благодаря затянувшейся практике по боевой магии, мы все самым законным образом пропустили разрядку, что очень меня радовало. И хотя я чувствовала себя не очень хорошо, это было совершенно не то опустошающее внутренности ощущение магического истощения, а скорее приятная усталость.
  Пока шла по коридору, с моей одежды и обуви сыпался песок и отваливались небольшие кусочки засохшей грязи. И хотя в обычной ситуации я бы сразу за собой прибрала, то сейчас даже бровью не повела. Грязь - это именно то, что заботит напавших на меня огневичек, вот пусть они и возятся.
  Надо сказать, что за прошедшие четыре дня они неоднократно пытались саботировать свое наказание, но назначенные наблюдатели исправно следили за исполнением, заинтересованные в поддержании порядка. Девушки пытались надавить на меня, чтобы я уговорила Теда на собрании поднять вопрос о снятии с них наказания, но я не поддавалась. Еще чего не хватало, они сами виноваты. И на самом деле это даже не наказание, так разве что капризных детей воспитывают. А обычные люди сами ежедневно уборкой занимаются и ничего, все до сих пор живы.
  В комнате я быстро разделась, собрала грязную одежду в специальный ящик, смысла с себя грязь, а затем стала набирать ванну. С каждой каплей живительной влаги я чувствовала, что оживаю. Энергия постепенно вливалась в каждую клеточку моего тела, струилась по венам, а не просто заполняла резерв. Я с наслаждением опустилась в ванну, удобно устроила голову на бортике и прикрыла глаза, давая себе несколько минут, чтобы расслабиться и подготовиться к плодотворному вечеру. Мне предстоит много практиковаться, потому стоит набраться сил.
  Призвала Пэ-и, перелила в него всю набранную энергию и продолжила 'подзарядку'. За последние дни я уже привыкла пользоваться пушистым шариком как удобным накопителем. По сути, он удваивал мой резерв, поскольку какое-то время мог хранить энергию, не растрачивая. Недолго, но на выполнение домашних заданий мне с лихвой хватало.
  Когда резерв снова был полон, я вылезла из ванны, оделась, привела прическу в порядок и отправилась встречать Джера - без меня он войти в общежитие не мог, о чем и напомнил, написав сообщение.
  Хвостатый терпеливо ждал, когда я выйду. Я улыбнулась, разглядывая парня. Он тоже привел себя в порядок: волосы были еще влажными после душа, а тонкий порез на гладкой щеке ярко намекал, что ради похода в гости Джер даже побрился. И переоделся, сменил спортивные штаны на строгие брюки, а пыльную после занятий мантию на удлинённый черный пиджак с серебряной вышивкой на лацканах и манжетах. Этот наряд подчеркивал достоинства его фигуры: широкие плечи, узкую талию, длинные ноги... И пока я разглядывала парня, его улыбка становилась все шире.
  Я вздохнула - Ирма была права в своей оценке - и сделала приглашающий жест, придерживая дверь.
  - Предлагаю сэкономить время, - хмыкнул Джер и взял меня за руку, а затем активировал ключ.
  - И зачем? - полюбопытствовала я, когда мы оказались в портальном зале. - Тебе лишних пятьдесят метров лень пройти?
  Он покачал головой, а потом объяснил свои действия.
  - Портальная - предпоследняя дверь перед общим холлом и, соответственно, твоей комнатой. А так пришлось бы идти мимо всех гостиных, рискуя застрять в одной из них.
  Логично. В прошлый раз Джера затянули в какую-то компанию боевиков, и мне пришлось сидеть с ними, так что опасения хвостатого были мне понятны. Мы быстро шли по коридору, Джер тянул меня вперед, и только сейчас я заметила, что в другой руке он держит небольшую закрытую корзину. Интересно, что там? Судя по поведению парня, внутри явно что-то непредназначенное для чужих глаз.
  Вообще, я чувствовала себя крайне неловко: в отличие от Джера я была одета по-домашнему, в мягкие штаны и тунику с коротким рукавом, и сейчас очень остро чувствовала различия в нашем социальном статусе. Да и любой, кто на нас посмотрел бы со стороны, сейчас отчетливо бы увидел, насколько мы несовместимы. Неужели он сам этого не понимает? И куда он вообще так вырядился?
  - Не куда, а откуда, - усмехнулся Джер. Оказывается, последний вопрос я произнесла вслух. - Ходил в магистрат, отчитывался о вашей первой практике.
  Мы уже зашли в комнату, поэтому Джер не боялся говорить о таких вещах, зная, какая тут защита. Он по-хозяйски, не дожидаясь приглашения, разулся, прошел в кабинет и поставил корзину на стол.
  - Ты еще не ужинала? - он кивнул на поднос с тарелками, от которых поднимался пар.
  - Не успела, - я пожала плечами. Не объяснять же ему, что целый час в ванне отмокала, восполняя резерв.
  - Это хорошо, - улыбнулся Джер, открывая корзину, и стал доставать из нее закрытые коробочки явно с чем-то съестным. А последними достал бутылку вина и два бокала. - Не мог же я в гости прийти с пустыми руками, - пояснил он.
  Я нахмурилась. Вот зачем он опять начинает? Пришел своими артефактами заниматься, а вместо этого собирается снова морочить мне голову!
  Но Джер меня удивил.
  - Поешь нормальной еды, заниматься легче будет. Тут все специально очень питательное, ты явно недоедаешь, - хмыкнул он, намекая на мои острые ребра. - Правильное питание и магический резерв связаны, если ты не в курсе.
  - Каким образом?
  - Все дело в энергетическом балансе организма. Еда - естественный источник сил. Сама знаешь, каждому живому организму присущ энергетический обмен, при котором питательные продукты усваиваются и преобразуются, давая силы. Но у мага, по сути, два желудка, которые должны быть наполнены. Поэтому при истощении магического резерва мы ощущаем физический голод. Все взаимосвязано. Так что ешь, - он открыл одну из мисочек, в которой оказался густой наваристый суп с крупными кусками мяса, и пододвинул ее ко мне.
  А сам развернулся, отошел от стола и полез в свой секретный шкаф, устанавливая рабочую поверхность. Из этого же шкафа он достал и установил круглый вращающийся табурет и явно собрался сесть работать, без какой-либо задней мысли.
  А меня начала мучить совесть. И почему я о нем плохо подумала? Он же наоборот, заботится, явно пытается отблагодарить, что допустила его к любимому хобби.
  - Кстати, я еще кое что принес, - Джер встал, вернулся к корзине и достал из нее две толстых белых свечи. - Помнишь, в ресторации были свечки с сильтом? Я почитал про эту траву и ее свойства, действительно классная вещь.
  Он установил одну из свечей у меня на столе, а вторую отнес к своим артефактам.
  - Хочу проверить, как будет действовать при создании нового артефакта. Может, придумается что интересное? - он мечтательно улыбнулся, заставляя меня улыбнуться в ответ. Сильт действительно обладает удивительным свойством успокаивать, одновременно очищая ум. А именно в таком состоянии легче всего приходят новые идеи. Но зачем он мне на стол свечку поставил? На мой вопросительный взгляд, Джер пояснил.
  - Это и тебе поможет с учебой, сосредоточишься на чтении и не будешь отвлекаться. Но сначала поешь, - строго добавил он, возвращаясь к своим артефактам.
  Я только головой покачала. Ну надо же!
  Но послушно села за стол и принялась за еду. За супом последовала мисочка тушеных со сливками овощей, а я с удивлением отметила, что мой организм сыт и просто счастлив! Только очень хотелось пить, но вставать, чтобы заварить шорш, было ужасно лень. Я покосилась на бутылку вина, но потом отбросила эту мысль: мне еще домашние задания делать и новые плетения осваивать, так что нужна трезвая голова.
  Но сейчас у меня было ощущение, будто желудок давит на мозги, настолько сытой и сонной я себя чувствовала.
  Поэтому я сидела в кресле и тупо рассматривала спину Джера, увлеченного своим занятием. Не знаю, сколько это продолжалось, кажется, я вообще задремала, потому что когда пришла в себя - в комнате было темно, верхний свет был погашен, горели только свечи.
  - Долго я спала? - решила уточнить у Джера, который наверняка в курсе.
  - Не больше получаса, - спокойно ответил он, даже не повернувшись ко мне. - Как себя чувствуешь?
  А я в который раз за этот вечер удивилась - чувствовала я себя не просто хорошо, а прекрасно! Великолепно! Физически, энергетически, эмоционально... да я была готова горы свернуть!
  Убрала грязную посуду, принесла в кабинет учебники и свои тетради, приготовив все для занятий. А затем заварила две кружки шорша и поставила одну на стол к Джеру.
  - Спасибо, - тепло улыбнулся Джер, делая глоток ароматного напитка. - Очень вкусно.
  - Тебе спасибо за ужин, - смущенно поблагодарила я.
  - Ерунда, - отмахнулся он. - Правильное питание - основа основ. У меня есть небольшая просьба... Ты не против, если я переоденусь?
  Я недоуменно уставилась на Джера, пытаясь понять, что он имеет ввиду. И хвостатый пояснил.
  - Эти официальные тряпки, конечно, всем хороши, вот только не учитывают... ммм... особенностей анатомии. И долго сидеть в них затруднительно.
  Я прыснула, представив, каково сидеть на собственном хвосте, и, естественно, разрешила. Джер достал из бездонной корзины сверток с одеждой и вышел, заставив меня в который раз восхититься его предусмотрительностью. Интересно, на сколько шагов вперед он планирует все в своей жизни? Я же села за стол и открыла первое на сегодня задание - эссе по истории магии. Материал для него, как и просил магистр Леенлоу, я собирала на городских ярмарках, оставалось только систематизировать собственные записи и переписать начисто.
  Хвостатый вернулся через несколько минут, облаченный в белую майку и широкие серые штаны из мягкой ткани. Потянулся, разминая мышцы, и махнул хвостом.
  - Спасибо, так намного лучше, - улыбнулся он и снова сел за артефакты.
  И я сразу обратила внимание на особенность покроя: сзади на поясе был разрез, в который и продевался хвост. Интересно, у него вся одежда на заказ и подогнана под его особенности?
  Джер увлеченно мастерил что-то, иногда я слышала тихие ругательства под нос, в эти минуты его хвост нервно дергался. Я же постаралась сосредоточиться на учебе, хотя все равно постоянно отвлекалась, разглядывая серебристую кисточку. В очередной раз поймав себя за наблюдением, отвесила мысленный подзатыльник, взяла книжки и решила уйти в спальню. А то так и буду пялиться, вместо того, чтобы учиться.
  - Ты куда? - удивился Джер, останавливая меня в дверях.
  Не зная, как разумно объяснить свое бегство, сказала первое, что пришло в голову.
  - Спина болит, лежа почитаю пока.
  И это даже была отчасти правда: после сегодняшней тренировки тело болело в самых неожиданных местах.
  - Массаж? - участливо предложил Джер. - Лучше размять мышцы, иначе завтра еще сильнее болеть будет.
  - Нет, спасибо, - смутилась я.
  - Как хочешь, - Джер пожал плечами и спокойно добавил, - если просто стесняешься, могу объяснить основы, там ничего сложного нет. Разминание, растирание, поглаживание...
  - Я умею, - поспешно прервала объяснения, пока он не решил перейти к демонстрации.
  - Я же на лекаря учусь, а массаж - одна из оздоровительных процедур, которую мы вообще с применением магии делаем. Выходит гораздо эффективнее, чем простое разминание мышц, - похвасталась я.
  - Серьезно. И к чему там магия? Не вижу смысла, - скептически хмыкнул Джер, - пустой расход резерва на то, что можно и руками сделать, добившись того же результата.
  - Ты просто не пробовал, потому и не видишь разницы, - возразила я.
  Джер пожал плечами и вернулся к работе, прекращая пустой спор. Во мне же взыграла профессиональная гордость. Я оценивающе посмотрела на неудобную позу, в которой он сидит: на согнутую шею, напряженные плечи, искривленный позвоночник, лишенный опоры... И смело сделала шаг вперед, положив руки на перегруженные трапециевидные мышцы.
  Почувствовала, что под моими руками Джер вздрогнул и напрягся, поэтому с тихим смешком посоветовала:
  - Расслабься.
  Хвостатый явно постарался выполнить мое распоряжение, но оставался насторожен и готов в любой момент дернуться в сторону. Во всяком случае, именно так я растолковала чуть нервное подрагивание его хвоста.
  Закрыла глаза и пустила слабый исследовательский импульс, проверяя состояние организма вообще и мышц шеи и спины в частности. Хорошо, что Джер был в майке - эта одежда открывала непосредственный доступ к телу, необходимый про подобной процедуре. Результат проверки меня удивил: хвостатый был абсолютно здоров, чего в принципе не бывает! Отправь на полную проверку организма любого человека и найдешь хоть пару мелких проблем. А у него был только незначительный порез на щеке да легкая усталость в мышцах. И все!
  Но раз уж взялась лечить, надо все сделать по высшему разряду. Пустила энергетический заряд, активирующий регенерацию в порезе, а потом, используя силу Стихии, стала менять состав жидкости, наполняющей мышцы. Это любому целителю известно: мышцам все равно, как долго работать. Главное, чтобы из них побыстрее уходила кислота, именно от нее человек чувствует усталость. Вот этим я и занималась, воздействуя магией и одновременно аккуратно разминая руками напряженную шею и плечи.
  Это оказалось неожиданно приятно. Кожа у Джера была упругой и удивительно гладкой - ни единого волоска, кроме бархатной серебристой полоски, идущей от затылка и вдоль всего позвоночника. И в мышцах, оживающих под моими прикосновениями, чувствовалась какая-то необузданная, первозданная сила...
  Через несколько минут преобразование кислоты было окончено, причем не только в мышцах шеи и спины, а сразу во всем организме - я решила не мелочиться. Убрала руки и встряхнулась, сама-то я была напряжена в процессе и теперь пыталась расслабиться. Но стоило мне чуть отступить, Джер издал странный звук, похожий на стон, и начал отклоняться назад.
  - Эй, ты в порядке? - забеспокоилась я. Мало ли, может я чего не заметила, и у него все же другая физиология? Он же не совсем человек...
  - В полном, - выдохнул он. - Хорошо-то как!
  Он потянулся, играя рельефными мышцами, повернулся ко мне и, широко улыбнувшись, предложил:
  - А выходи за меня замуж?
  Я с облегчением рассмеялась.
  - А больше ничего за тебя не сделать?
  Джер нахмурился и уточнил.
  - И что смешного в моем вопросе?
  - Ой, да ладно тебе, - отмахнулась я. - Любая целительница такой вопрос по пять раз на дню слышит...
  - И ты тоже? - напрягся Джер. Его хвост нервно дергался из стороны в сторону, гипнотизируя меня блеском серебристой кисточки. Стряхнула оцепенение и задумалась.
  - Раз шесть предлагали. А, нет, семь! - рассмеялась я. - Был еще один большой поклонник моей стряпни. Пока в деревне жила, все на обеды напрашивался, убеждая, что у меня даже супы целебные.
  Джер отчетливо скрипнул зубами, но никак мою историю не прокомментировал.
  - Так я пойду? - кивнула на выход их кабинета, сама не понимая, зачем спрашиваю разрешения. - Заодно и тебе мешать не буду...
  - Ты не мешаешь, - он покачал головой. - А можешь даже помочь, кстати. Нужен свежий взгляд.
  Я с тоской покосилась на стопку учебников и тетрадей. С одной стороны, надо было готовиться к занятиям, а с другой... до дрожи было интересно, что же там такое Джер делает. Моё любопытство точно меня погубит!
  - Давай так: я тебе помогу с заданиями, а потом вместе подумаем над моей проблемой, - предложил хвостатый. - Идет?
  - Ты и бытовая магия? - я скептически приподняла одну бровь, напоминая про его тщетные попытки собрать пыль в библиотеке.
  - Насколько я вижу, у тебя тут учебник по истории и базовым плетениям. А это я знаю, - улыбнулся хвостатый. - Так что вам там задали?
  Над моей домашкой мы просидели около двух часов, хотя одна я бы точно делала задания до глубокой ночи. Оказывается, если тебе на вопросы отвечают без задержки на поиск информации в учебниках и справочниках, это здорово экономит время!
  Да и с практикой все оказалось гораздо проще. Хотя Джер не мог создавать бытовые заклинания из-за сочетания сложности плетения и тонкости потока энергии, но зато он видел малейшие ошибки, которые я допускала при создании начальной схемы. И успевал поправить меня, в процессе объясняя, что именно я делаю не так.
  Потом я переключилась на заучивание теории по лекарскому делу, а Джер вернулся к прерванному ранее занятию: сел обратно за свой стол и стал колдовать над тремя белыми камушками, напевая под нос какой-то веселый мотивчик. Его хвост подергивался в такт мелодии, но я старалась не отвлекаться, напоминая себе, что Джер уже обещал как-нибудь при случае дать изучить загадочную конечность.
  Неожиданно он обернулся и перехватил мой взгляд, следящий за серебристой кисточкой.
  - Не отвлекайся, - усмехнулся он. - Присоединяйся, как закончишь, - Джер кивнул на учебник у меня в руках и снова вернулся к работе.
  Я кисло улыбнулась. Этот момент явно оттягивался, пока практиковала новые плетения - исчерпала и свой резерв, и резерв Пэ-и. И теперь, прежде чем подключиться с созданию артефактов, мне необходимо было восстановить силы... А еще полглавы по оказанию первой помощи пострадавшим от огня доучить.
  А потом я подумала, что можно совместить полезное с полезным, взяла учебник и потопала в ванную.
  - Ты куда? - снова остановил меня Джер.
  - Туда, - я махнула рукой на дверь ванной.
  - А учебник зачем? - удивился он.
  Я закатила глаза и не стала комментировать очевидное.
  - А, может, тебе спинку потереть? - предложил хвостатый, хитро улыбаясь. Покрутила пальцем у виска и быстро вышла из кабинета. А когда захлопнула за собой дверь ванной, услышала, как Джер тихо рассмеялся.
  - Не смешно, - крикнула я, но была уверена - он услышит.
  Восстановление резерва прошло продуктивно - выучила остаток главы про ожоги. Я решила и в будущем так поступать, это здорово экономило время. Благо, что мне защитить любой учебник от воды легче легкого.
  А когда я уже вылезла из ванны и одевалась, услышала тихий стук в дверь. И не сразу поняла, что кто-то стучится во входную дверь, а не ко мне...
  Но что самое удивительное - Джер решил открыть дверь! Уж не знаю, почему. Может, сработала привычка, все же он в этой комнате семь лет прожил и чувствует себя тут как дома. А может, у такого поведения была другая причина. В любом случае полуодетая я бы точно не пошла никому дверь открывать.
  Послышался характерный скрип, а потом я услышала голоса.
  - Ты? - хмуро спросила Илка. - А где Гелла?
  - В ванной, - спокойно ответил Джер. - Ей что-то передать?
  - Нет, лучше позже зайду. - Я снова услышала скрип, на этот раз закрывающейся двери, который неожиданно оборвался. - Что ты вообще тут делаешь?
  - Зашел в гости, - все так же спокойно ответил хвостатый.
  - И как ты попал внутрь? Кто подписал пропуск?
  - Тебя это не касается, - уже резче ответил Джер, и явно попытался закрыть дверь. Я же старалась побыстрее одеться, чтобы выйти и вмешаться в беседу. Ничего такого же не происходит, почему он не хочет нормально ей все объяснить? Что это дружеский визит, что он мне тут с домашкой помогает...
  - Еще как касается, - возмутилась Илка. - Это вы все одиночки, а мы о своих заботимся.
  - Если тебе что-то не нравится - не обязательно сообщать мне об этом, - насмешливо ответил Джер. - Постарайся пережить это самостоятельно.
  И захлопнул дверь.
  А через минуту я, уже полностью одетая, вышла из ванной.
  - И что это было? - спросила я, гипнотизируя спину Джера, который вернулся к работе над артефактом. Что примечательно - хвоста не было видно. Наверное, спрятал под иллюзией, когда открывал дверь.
  - Ничего, - он пожал плечами, - к тебе заходила Лед... Иллия, - поправился Джер, - сказала, что позже вернется.
  Я нахмурилась.
  - Это я поняла. Но почему ты так странно с ней разговаривал? Не стал ничего объяснять?
  Джер крутанулся на табурете и повернулся ко мне, задав провокационный вопрос.
  - Знаешь правило трех 'Не'?
  Помотала головой и с любопытством уставилась на парня, ожидая пояснений.
  - Мой дед - очень мудрый человек, - улыбнулся Джер, - и он всегда говорил мне: 'Джерсин, соблюдай правило трех 'Не': не оправдывайся, не жалуйся, не суди.'
  Я кивнула, вполне разумный совет.
  - И зачем ты мне сейчас это рассказал?
  - Иллия, увидев меня, явно сделала определенные выводы. И что бы я ни сказал, она истолковала бы мои слова превратно. Так что я предпочел не оправдываться, сами между собой разберетесь.
  Я только головой покачала, а потом спросила.
  - И много у тебя таких полезных правил в запасе?
  - На все случаи жизни, - сверкнул широкой улыбкой Джер. - Теперь будем решать мои задачи?
  Он кивнул на уголок артефактора, а потом ловким движением хвоста подтянул ближе мое кресло.
  - Присаживайся, - пригласил он.
  Положила учебник по лекарскому делу на стол и осторожно присела на краешек кресла. Джер снова дернул хвостом за ножку, придвигая меня ближе. Теперь мы сидели рядом, практически соприкасаясь плечами.
  - Смотри, есть вот такая трубка, - он дал мне в руки уже знакомый артефакт, похожий на дуло пистолета. Я знала, что внутри на поверхность нанесена схема плетения простейшего пульсара, и при вливании энергии любой маг мог стрелять, пока у него резерв не исчерпается. - Понимаешь, в чем ее смысл?
  - Примерно, - ответила я. - Экономит время в боевой обстановке?
  - Не только. Еще целиться ею удобнее, чем просто кистью направлять пульсар. Но есть проблема.
  - Какая?
  - Нужно четко дозировать энергию, которую подаешь в ствол, иначе металл не выдерживает, начинает плавиться. А в боевой обстановке это дополнительный отвлекающий фактор.
  Ага, понятно. Физические ограничения из-за свойств материала.
  - И чем я могу тут тебе помочь? Я ни в металлах, ни в артефактах не разбираюсь же, основных законов даже не знаю.
  Джер улыбнулся и щекотно погладил мою щеку кисточкой хвоста, заставив меня чихнуть и рассмеяться.
  - Это и хорошо. Тут как раз и нужен взгляд без ограничений. Не зная, что что-то невозможно, проще придумать решение.
  Я подумала и согласилась. Джер прав, любые рамки и ограничения пагубно сказываются на полете фантазии.
  В поиске решения пролетел еще один час, а может и больше. Мы несколько увлеклись, перескакивая в обсуждении с артефактов на общую магию, стихийную, теорию плетений... Мной овладел какой-то исследовательский азарт, хотелось во что бы то ни было найти способ и помочь Джеру, да и самой было безумно любопытно хоть немного разобраться в новой теме.
  Мы уже давно не сидели за столом. Я расхаживала по кабинету из угла в угол - мне так легче думалось, а Джер превратил один из стеллажей в вертикальную поверхность для записей, вытянув из очередного секретного отделения плотный темно серый лист, и стоял рядом с ним, перечитывая записи. Он мелом фиксировал все наши даже самые дурацкие идеи. Сказал, что на этапе придумывания нельзя критиковать предложения, это собьет творческий настрой, лучше потом проработать каждую мысль, откинуть бесперспективные и доработать более ли менее удачные.
  От очередного витка спора меня отвлек Пэ-и. Марик подлетел и стал тереться о мое плечо, намекая, что его я вечером забыла покормить, хотя свой резерв восстановила. Рассеянно погладила голубой шарик, передавая ему энергию...
  И тут меня осенило.
  - Накопитель!
  Джер нахмурился, пытаясь уловить мою мысль. И я заторопилась объяснить, пока идея не ускользнула.
  - Если к трубке добавить заряженный накопитель, который будет отдавать нужный объем энергии, то в бою не надо будет отвлекаться! Нужен только ограничитель! И спусковой механизм!
  С каждым моим словом глаза Джера все ярче разгорались, а улыбка становилась шире. Я и сама была безумно довольна найденным решением. Еще не знала, как его можно реализовать, но это явно было верное направление мысли, решающее основную проблему...
  Джер в два шага сократил разделяющее нас расстояние, подхватил меня за талию и стал быстро кружить по комнате, заставляя меня смеяться. Нас накрыла какая-то эйфория, было так легко и хорошо! Джер и сам смеялся. А мир вокруг кружился, кружился, кружился...
  Через несколько секунд он поставил меня на пол, но не отпустил, аккуратно удерживая за плечи.
  - Гелла? - позвал Джер.
  - Мм? - улыбнулась я, не открывая глаз.
  - Сейчас я тебя поцелую.
  И не дав мне и секунды на размышления, накрыл мои губы своими, пресекая возможные возражения. Но у меня их и не было! Я скорее инстинктивно уперлась руками в его грудь, но не пыталась остановить происходящее - этот поцелуй казался мне самой простой и естественной вещью в мире. Из крови еще не ушла эйфория от решенной задачки, и мы будто праздновали совместный успех, объятиями, прикосновениями... Губы Джера были мягкими и удивительно нежными, а теплые ладони, лежащие на моих щеках, дарили ощущение надежности. Здесь и сейчас я была в полной безопасности, именно так мне казалось.
  И я расслабилась, подалась вперед и несмело ответила на поцелуй, чуть приоткрыв губы, чем Джер поспешил воспользоваться. Он медленно обвел языком контур моих губ, будто заново знакомясь, а потом скользнул внутрь. Я больше не упиралась руками ему в грудь, а обнимала, лаская его широкую сильную спину, мои руки медленно скользили вниз, спускаясь к основанию хвоста, которым Джер обвил мою талию, привлекая меня все ближе. Прикосновение грудью к его твердому телу рождало в мне какое-то новое, непонятное чувство, которое заполняло и поглощало сознание. Я не знала, как себя вести, что мне делать, я сама не понимала, чего мне хочется. Это новое захватывало в свои тиски сознание, а в теле будто вскипала вода, обжигая щеки, шею, грудь и низ живота.
  Но когда хвост Джера поднялся чуть выше, своевольно устраиваясь у меня в ложбинке на груди, я инстинктивно дернулась назад, разрывая поцелуй.
  Джер прислонился лбом к моему лбу и теперь смотрел, кажется, прямо мне в душу, видя там не только смятение и сомнения. Его глаза сверкали жидким серебром, а угольно-черный зрачок расширился, заняв половину радужки.
  - И как? - хрипло спросил он, а я почувствовала его горячее дыхание на своих губах.
  - Неожиданно, - выдохнула я, пытаясь успокоиться.
  - Зато теперь ты знаешь, что чем меньше ожиданий, тем больше в жизни сюрпризов, - через несколько секунд ответил Джер, крепче обняв хвостом мою талию. Невольно улыбнулась очередной дедовской мудрости и погладила мягкую пушистую кисточку, а потом задала вопрос, который и сама от себя не ожидала.
  - Интересно, и как ты скрывал хвост от своей невесты?
  Упомянутая конечность ощутимо напряглась, как и ее обладатель. Я же поняла, что меня не этот вопрос беспокоит, а совсем другой. Но тоже связанный с его бывшей невестой...
  - Все дело в самоконтроле, - сухо ответил Джер и нахмурился. - Почему ты об этом спрашиваешь?
  - А разве не должна? - удивилась я. Выпуталась из его объятий и отошла к столу. Потом подумала и села в кресло, приглашая его сесть напротив. - Ты буквально только что потерял невесту, а теперь активно проявляешь знаки внимания мне. Логично поинтересоваться, это ты такой ветреный, или невеста ничего не значила? Или я такая удобная во всех отношениях кандидатура, которая прикроет тебя от излишнего внимания и даст возможность продолжать прежнюю жизнь?
  Джер сел напротив и теперь молча сверлил меня взглядом, не отвечая на обвинения. А у меня туман в голове развеялся, мозг заработал, и вопросов становилось все больше и больше. Я мысленно ругала себя на все лады, что поддалась искушению, расслабилась. Плохо. Очень плохо, что он на меня так влияет.
  - А почему ты не рассматриваешь вариант моей искренней симпатии? - наконец спросил он.
  Я пожала плечами. Уже успела успокоить дыхание и взять себя в руки, чтобы вести нормальный разговор.
  - Это возвращает нас к вопросу о твоей невесте, - напомнила я.
  - Что она для меня значила? - Джер нахмурился, повторяя мой вопрос. - Не так много, как мне казалось раньше, - сухо ответил он.
  Я вопросительно приподняла одну бровь, требуя пояснения. Просто... девушкам, которые ничего не значат, предложения не делают, верно?
  Джер запустил пальцы в волосы, разлохматив серебристые пряди.
  - Я расскажу, а ты объяснишь все свои категоричные 'нет'. Истинную причину, а не эту ерунду, в которой ты меня обвиняешь, - предложил Джер.
  - Это не ерунда..., - начала спорить я, но замолчала, наткнувшись на острый взгляд Джера. И сдалась. - Хорошо, расскажу. Честный обмен. Все равно я ему собиралась объяснить, как ситуация с моей стороны выглядит.
  - История банальная. Три года назад я влюбился, - Джер поморщился, а мне отчего-то стало неприятно, в животе все будто в узел скрутилось, - в принцессу. Прекрасную, далекую и недоступную. И решил добиться ее внимания. - Он взял со стола кружку с остывшим шоршем и осушил ее до дна. - Делал глупости, которые так нравятся девушкам. Знаешь, вся эта романтическая чушь: цветы, тайные подарки, музыканты... И она меня заметила, одарила своим вниманием, отвергнув других поклонников. Приняла мое предложение, мы условились о помолвке, не назначив дату свадьбы: и ее, и меня это устраивало. И вся эта 'любовь' протянулось два года только из-за того, что я не так часто бывал в Вирии. Учеба и практика съедали все время, сама понимаешь.
  Я машинально кивнула, подтверждая его слова. Я и сама задавалась вопросом, почему их помолвка так долго длилась. Зато теперь все стало более или менее понятно.
  - И тогда я не особенно задумывался, как мы будем жить после того, как поженимся. Важнее было добиться, победить... И когда я узнал, что она вышла замуж, это ударило больше по самолюбию, чем по сердцу. Просто они у меня рядом расположены, - Джер криво улыбнулся, пытаясь свести всю историю к шутке.
  Я молчала, не зная, что сказать. Его история ответила на часть моих вопросов, кроме самого главного - зачем ему я?
  - Теперь твоя очередь, - заявил Джер через пару минут. - Так почему 'нет'?
  Я вздохнула и отвела глаза.
  - Потом что у меня есть определенные планы, в которые ты никак не вписываешься, - честно ответила я.
  Джер покачал головой.
  - Ты темнишь. Что за планы?
  - Хочу вернуться к своей семье, - выдохнула я.
  - И что в этом такого особенного? - удивился Джер. Теперь уже он демонстрировал мне вопросительно вздернутую бровь.
  - Если у меня все получится, то я уйду из этого мира, понимаешь? Поэтому за ближайший год мне надо максимально использовать возможности, предоставленные Магистерией: учиться, изучать библиотеку, найти все про порталы... а не отвлекаться на личное.
  Джер пару минут подождал, что я еще скажу, а потом спросил.
  - И это все?
  Просто кивнула. Разве этого мало?
  Джер облегченно выдохнул и улыбнулся.
  - Я думал есть какие-то серьёзные причины, - пояснил он перемену в своем настроении.
  Теперь была моя очередь хмуриться.
  - Я не пошутила, - добавила на всякий случай.
  - Даже не сомневаюсь, - улыбнулся он, - просто ты многое не учитываешь. Привыкла полагаться только на себя?
  Невольно кивнула в ответ, а потом напряглась, не понимая, чего ожидать. И Джер снова меня удивил.
  - А ты не думала, что если тебе кто-то будет помогать, то дело пойдет быстрее?
  - Намекаешь на себя? Зачем тебе это?
  Джер широко улыбнулся, но вместо ответа задал еще один вопрос.
  - И еще. Тебе не кажется, что не только ты можешь желать воссоединения с семьей? После твоей волны, сколько переходов еще было, два или три? Так может и твои родные уже где-то на Эндо, получили новые имена и ищут тебя, а ты в другой мир собралась?
  - Но... - я хотела начать спорить, но поняла, что он прав! Я этот вариант даже не рассматривала. Мне и в голову не приходило, что родители, увидев, что меня нет, вполне могли найти путь обратно. Это мне было двенадцать, а они - взрослые! А что, если их действительно расселили на другой конец Эндории, и они пытаются меня найти, и не могут? Я встала из кресла и отошла к окну. Рассматривала глубокое темное небо и думала, пыталась уложить в голове эту новую мысль. Почему раньше я даже не предполагала такой возможности?
  Не заметила, когда Джер встал рядом, очнулась, только когда он мягко обнял меня за плечи.
  - У тебя определенно трудности с доверием. И самооценкой, - заключил он, когда я попыталась отодвинуться.
  - Зато у тебя самоуверенности на десятерых хватит, - ответила я, все же скинув его руку. - Мои проблемы тебя не касаются.
  - Касаются, - возразил он, - с того момента, как я предложил свою помощь в их решении.
  - Сама разберусь, - буркнула я и отвернулась.
  И хотя какой-то части меня очень хотелось поверить ему, принять помощь, переложить на его широкие плечи все свои проблемы, я оборвала эти мысли. Хватит! А то такими темпами я сама не замечу, как Джер у меня тут жить останется.
  - Ге-е-елла, - протянул Джер, но я отказывалась даже смотреть в его сторону.
  И тогда в дело вступил хвост! Наглая серебристая кисточка пощекотала руку, которую я быстро отдернула, а потом стала явно примеряться к моему носу. Я чихнула и невольно улыбнулась такой детской выходке.
  - Все, больше не дуешься? - улыбнулся Джер, не давая мне поймать кисточку.
  - Я и не дулась, - возразила, примеряясь, как бы перехватить хвост, продолжающий мельтешить перед моим лицом. - Просто привыкла сама нести ответственность за свою жизнь.
  - С одной стороны - это хорошо. А с другой - ты лишаешь себя удовольствия просто жить, - улыбнулся Джер, снова дразня меня сверкающей серебряной кисточкой.
  Я вздохнула. В чем-то он прав, конечно. Но... всегда есть это гархово но!
  Джер подловил момент, когда я отвлеклась, снова обхватил меня хвостом за талию и притянул к себе. Он явно намеревался снова вернуться к поцелуям, но я его остановила, положив ладонь на его губы.
  - Вот что ты опять делаешь?
  Джер усмехнулся и поцеловал мои пальцы.
  - Странный вопрос, тебе так не кажется? - он мягко отвел мою руку в сторону и удобно устроил ее на своем плече.
  - Нет. Мне кажется странным, что тебя не интересует мое мнение.
  Хвостатый вздохнул и закатил глаза.
  - Если ты не заметила, то меня как раз очень интересует твое мнение. И именно поэтому я пытаюсь его изменить.
  Я хотела начать спорить, но хвостатый перебил мои возражения, выдвинув требование.
  - Просто признай, что я тебе тоже нравлюсь, - улыбнулся он.
  От такого наглого заявления я просто потеряла дар речи, чем Джер и поспешил воспользоваться: притянул меня еще ближе и накрыл мои губы своими. А я... как последняя дурочка подалась навстречу. Мне хотелось снова ощутить то странное новое чувство, которое пьянило куда сильнее летнего вина. Может быть, Джер прав, и мне надо научиться жить счастливо каждый момент, а не ждать подходящего времени?
  Я не знаю, как долго мы так простояли, я совершенно потерялась во времени и пространстве, утратила связь с реальностью. Но резко пришла в себя от громкого стука в дверь. Я дернулась из объятий, с целью открыть, но хвостатый ловко меня остановил.
  - Это условный стук. Кажется, мне уже пора... - тихо шепнул Джер, крепко прижимая меня к себе. - Поцелуй на ночь? - лукаво предложил он.
  Я улыбнулась, встала на цыпочки и звонко чмокнула его в щеку.
  - Спокойной ночи, - пожелала я.
  - Тебе все равно придется меня провожать, - хитро напомнил Джер.
  А уже на выходе из общежития Джер снова обнял меня и тихо спросил.
  - Так это 'да'?
  Я уткнулась лбом в его плечо, чтобы спрятать глупую улыбку. И очень серьезно ответила.
  - Нет. Это 'Не знаю. Может быть'.
  
  
  
  Глава 12
   Следующее утро началось с сомнений.
   Я механически собиралась на занятия, приводила себя в порядок, а на душе будто кошки скребли. И хотя вчерашний вечер был, наверное, лучшим в моей жизни, сейчас я начала сомневаться. Все казалось, что я поддалась очарованию момента и этим предала своих родителей. Ведь вчера у меня закралась мысль - может прекратить мечтать о чем-то несбыточном, а получить то, что есть здесь и сейчас? Что я могу перестать стремиться в другой мир и остаться здесь. Наслаждаться учебой. Гулять с друзьями. Веселиться. Целоваться. И совсем ни о чем не думать.
   А потом пришла запоздалая обида на семью. А что, если на самом деле они меня не ищут? Получается, я им оказалась не нужна и обо мне уже давно забыли?
   В общем, на практику по Лекарскому делу я шла в отвратительном настроении, предвкушая очередное нудное заполнение карт. Я понимала, что нам вырабатывают необходимый для работы помощника целителя навык, но более интересной она от этого не становилась.
   Вот только на распределении нас всех ждал сюрприз.
   - Сегодня практическое занятие будет проводиться за пределами Магистерии. Вы с группой целителей пятого года отправляетесь в полевой лагерь боевых магов.
  И после слов магессы Корслау к моему отвратительному настроению добавилось еще и скверное предчувствие.
   Нам выдали сумки с наборами для оказания первой помощи, разбили на небольшие группы по два или четыре человека и повели к центральному порталу Магистерии. Я снова была в паре с Ликсом Митлоу, и мы зашли в портал одними из первых. И оказались в чистом поле, во всяком случае, на первый взгляд вокруг не было вообще ничего. Ни гор, ни леса, ни моря, только колючая желтоватая трава до самого горизонта.
   Меня будто ледяной водой окатили. Пустоши! Мы что, на самой границе Эндории? Ничего себе практика для первогодок!
   - Куда нам дальше? - громко спросила, перекрикивая завывание ветра. Все же в нашей паре Ликс главный, и все инструкции по занятию дали именно ему.
   Избранник Земли отнесся к практике философски: предложил мне успокоиться и не нервничать, а потом указал, в какую сторону идти.
   - Примерно в километре отсюда разбит лагерь боевиков.
   Я посмотрела в указанном направлении, а затем скептически вздернула бровь. В зоне видимости ничего подобного не наблюдалось.
  Ликс улыбнулся мне как ребенку и пояснил.
  - Естественно, лагерь скрыт защитой.
   Угу. Естественно. Тут же видимость всего километров на двадцать, вдруг враг незаметно подкрадется... С другой стороны, быть у потенциального противника на виду тоже не дело. Ладно, может боевые маги и правы, что прячутся, решила я.
  Мы быстрым шагом направились в нужную сторону и минут через пятнадцать буквально наткнулись на защитный полог - я врезалась в невидимую упругую стену, отскочила от нее и чуть не упала. Хорошо, что напарник меня вовремя поймал.
   В группе было пять боевых магов, принадлежащих разным стихиям, и все они были с четвертого года обучения. Когда заметила серебристую макушку, сердце сначала сладко екнуло, но потом я поняла, что ошиблась. Это был не Джер, а какой-то другой избранник Молний.
   - Выдвигаемся, - скомандовал фаворит Земли, явно ведущий этой боевой группы, снимая защитный полог. - Идем строго по маршруту, - он махнул рукой, и на земле стали появляться линии, стрелочки и пунктиры. Я сначала пыталась разобраться в этой мешанине символов, но потом плюнула на это дело и решила, что просто буду идти вместе со всеми. А если заблужусь... Для уверенности сжала в кармане телепортационный ключ. Уж лучше получить пропуск и незачет по практикуму, чем потеряться в Пустошах!
  Хотя, это глупость, конечно. Потеряться или спрятаться тут просто негде...
  Я была не права. И о своей ошибке я узнала уже через несколько минут. Я шла предпоследней, а замыкал группу незнакомый мне воздушник, бдительно оглядывающийся по сторонам. Поэтому я не сразу поняла, что именно произошло. За несколько секунд из под земли появились мощные руки и утянули парня, будто под воду!
  Я замерла на месте, пытаясь осознать, что только что произошло и как?!
  Боевики не стали медлить: избранник Земли начал искать пропавшего товарища, остальные трое выстроились по бокам от нас, защищая центр от возможной новой атаки. Через минуту у нас на руках оказался весь грязный и кашляющий песком воздушник.
  - Он ваш, - кивнул нам ведущий. - Время пошло!
  Ликс спокойно и методично диагностировал состояние пострадавшего, я через пару мгновений вышла из ступора и тоже подключилась к процессу.
  - Я убираю инородные частицы, ты залечиваешь, - скомандовал он.
  Послушно закрыла глаза и стала следить за действиями напарника. Больше всего пострадали легкие, воздушник явно несколько раз вдохнул песок или еще какой-то мусор. Приходилось точечно посылать исцеляющие импульсы на поврежденные участки, запуская регенерацию. Но финальную работу выполнил Ликс, соединив все мои труды в единую сеть и напитав энергией. После этого воздушник снова начал нормально дышать, открыл глаза и слабо улыбнулся.
   - Четыре минуты семнадцать секунд. Отлично! - оценил нашу работу ведущий. - Идем дальше.
  Все время, пока шло лечение, четверо магов нас охраняли. Я краем глаза видела каменные лианы и несколько огненных пульсаров, но старалась не обращать внимание. Как я поняла, именно в этом и состояла практика для нас - научиться абстрагироваться от окружающей обстановки, действовать быстро и четко.
  Но боевики... Им же реальные травмы наносят! А если мы не справимся?
  Только сейчас пришло в голову, что мы просто проходим полосу препятствий, только гораздо более сложную. И что весь этот процесс наверняка контролируется кем-то из преподавателей. От этого понимания стало реально легче, я хотя бы перестала трястись и смогла сосредоточиться на своих заданиях. И когда огневик сломал ногу, быстро остановила кровь, вправила кость, наложила плетение-фиксатор и запустила регенерацию, подготовив пациента к процедуре исцеления.
  Вот только я совсем не ожидала, что смогу стать жертвой очередной ловушки. Всю дорогу мне везло, я даже ни одной царапины не получила. Беспрекословно слушалась команд ведущего, падала, если говорили падать, прыгала, группировалась, не лезла вперед, не отставала.
  Было подозрение, что мне везет не просто так, а благодаря амулету Джера, но меня такой расклад вполне устраивал. Я даже решила еще раз поблагодарить хвостатого за защиту, когда выберусь с этой дикой практики. Замечталась об этом, чуть приотстала и не сразу поняла, что меня похищают!
   Я пыталась брыкаться и пинаться, но быстро осознала тщетность своих усилий: невидимые руки зажали мне рот, а энергетические путы зафиксировали тело, не давая нормально двигаться. Но потом включился мозг, и я перестала бояться, просто восприняла происходящее как игру. Я же не боевой маг, преподаватели не могут этого не понимать, а значит, мне руки-ноги ломать никто не будет, максимум - припугнут.
  Я стала быстро соображать, как должна вести себя похищенная. Надо бы дать знать отряду, что меня похитили, а то с них станется и не заметить этого. Я постаралась громко замычать, рука похитителя мешала, но я очень старалась. А потом секунду подумала и укусила чужие пальцы, надеясь, что меня машинально выпустят.
  Но нет! Похититель вздрогнул и только сильнее меня сжал, а потом... очень нежно погладил большим пальцем по щеке и шепнул на ухо:
  - Тшшшш, это я.
   Мгновенно расслабилась и улыбнулась. И даже не вздрогнула, когда мы неожиданно провалились под землю.
   Мы оказались в просторной норе, явно проделанной кем-то из 'зеленых' - тут было тепло, светло и сухо, а идеально гладкие земляные стены были укреплены магической пленкой.
   - Как прошло похищение? - весело спросил Тед откуда-то из-за наших спин.
   - Безупречно, как и всегда, - усмехнулся Джер, так и не выпустив меня из объятий.
   - Послушайте, что они там надумали, - крикнул другой, незнакомый мне парень, активируя звуковое плетение.
   - ... нет смысла. У нас есть задача, поэтому продолжаем движение по маршруту, - говорил ведущий отряда, из которого меня так ловко умыкнули.
   - Согласен.
  - Поддерживаю.
   - Мы обязаны вернуться, нельзя ее бросать! - возразил Ликс, но к его голосу никто не прислушался.
   - Ее ценность для отряда не настолько высока, мы не можем рисковать основными силами...
  И мне стало так обидно! Это что, они бы и в реальной ситуации бросили меня? Ничего себе, групповое задание. Своих они, значит, спасали и вытаскивали, а меня и не жалко?
  А я их еще лечила!
   - Не пыхти, - шепнул Джер и поцеловал меня в висок, а потом отпустил. - Сейчас будем за тебя мстить. Тед, Леос, готовьте лианы, но накройте их невидимостью, - уже громко скомандовал Джер.
  - А что вы, вообще, тут делаете? - тихо спросила я, во все глаза наблюдая за двумя избранниками Земли, виртуозно работающими со Стихией.
  - У боевиков пятого года практикум по диверсиям, - широко улыбнулся Джер. - Мой любимый предмет.
   А я засмотрелась на Джера. Сейчас он будто светился от удовольствия, был абсолютно доволен тем, где находится. Наслаждался происходящим. И я поняла, что он имел ввиду, когда говорил, что боевая магия - это его.
   Джер внимательно следил за происходящим, слушал сухие переговоры бросившего меня отряда, следил за картой, которую сделал незнакомый мне избранник Смерти. На плоской поверхности пола отображалось все живое, что было на Пустоши, начиная от мелких насекомых и заканчивая магами. Но на карте было несколько десятков свитых из сияющих белых нитей человеческих фигур!
   Оказывается, параллельно с нами шло еще несколько боевых групп, для каждого отряда сделали свой коридор и отгородили его щитами-иллюзиями, чтобы адепты не мешали друг другу.
   Джер подробно объяснял своим практикантам схему действий. Я не понимала и половины из того, о чем он говорил, просто не хватало знаний. Прием Лимиха, маневр Рейта, тройное огненное плетение Сильфера... Было безумно интересно, что все это значит.
   Поэтому мое внимание было приковано к нашему отряду. Уж очень хотелось увидеть, что Джер им заготовил.
   - Интересно? - шепнул он, наклонившись ко мне и приобняв за талию.
   - Очень, - я улыбнулась, прижавшись к парню боком. Было неловко, потому что вокруг суетились маги, а обниматься на людях мне казалось не очень правильным... но так хотелось!
   - Тогда давай поднимемся, с поверхности обзор будет лучше.
  Джер перекинулся парой слов с напарником Теда, а потом взял меня за руку и повел по одному из ответвлений от основного тоннеля. Я так поняла, под землей все было изрыто проходами, с помощью которых можно было быстро перемещаться.
  - А где все остальные? - полюбопытствовала я. Если уж у боевиков пятого года занятия по диверсиям, то почему в основной норе было не больше пяти человек? Где Крис, например?
  Джер понял меня с полуслова, усмехнулся и с удовольствием ответил.
  - А кто, как ты думаешь, устраивает все веселье на поверхности?
  Да, логично. Странно, что сама не сообразила.
  Мы дошли до странной лестницы и остановились. Хлипкие на вид ступеньки были свиты из корней травы и вели по стене вертикально вверх к прямоугольному люку.
  - Лезь первым, - предложила я, делая шаг в сторону.
  - Может, лучше тебя подстраховать? - скептически уточнил Джер.
  - Не смогу сама открыть люк, - смущенно призналась я. Вот только мое смущение было вызвано не собственным бессилием, а тем, что на мне было форменное платье. И поднимайся я первой, хвостатому открылся бы просто замечательный вид...
  Он пожал плечами, за несколько секунд добрался до потолка и осторожно откинул крышку люка. А когда я добралась до верха, подал мне руку, помогая выбраться наружу. Я подслеповато щурилась от резкого перехода из полумрака тоннеля на ярко освещенную Пустошь, но шальную улыбку Джера разглядела хорошо. Просто потому что он загородил собой солнце и наклонился к моему лицу.
  - У нас есть еще минуты три, - чуть хрипло проговорил хвостатый, накрывая нас щитом и невидимостью. Я закусила губу, чтобы сдержать ответную улыбку, и с удовольствием ответила на поцелуй... который до обидного быстро прекратился.
  - Идут. Шустрые какие, - проворчал Джер. - Смотри внимательно.
  А дальше началось шоу. Магов накрыло сразу несколько заклинаний разных Стихий: сначала в группу прилетел рой пульсаров сразу пяти Стихий, затем налетело несколько смерчей, сверху опустилось пылевое облако, в котором через несколько мгновений вспыхнули огнем мелкие лепестки... Боевые маги отчаянно сопротивлялись, пытаясь защититься и одновременно нейтрализовать плетения, но просто не справлялись с их потоком. И в итоге все пятеро были жестко зафиксированы каменными лианами, которые до последнего момента были прикрыты невидимостью.
  Восстановив в памяти картину боя, я поняла, что все удары были нацелены на то, чтобы вывести из строя ведущего группы - он, как избранник Земли, мог нейтрализовать эту стихийную ловушку. Оставался еще Ликс, но мой напарник явно не собирался помогать боевикам. Во время боя, осознав, что не является мишенью, он отошел в сторону и присел на траву, наблюдая за развитием событий.
  - Эй, помоги нам! - крикнул ему избранник Огня, подвешенный вниз головой.
  - У вас есть раны, угрожающие жизни? - ехидно уточнил целитель. - Нет? Вот и хорошо. В мою задачу входит сопровождение боевой группы и оказание первой помощи, в которой вы сейчас явно не нуждаетесь. Я прикинула повреждения и была вынуждена признать, особого вреда атака не нанесла. Целью было задержать группу, а не уничтожить.
  - Вообще-то нам как раз нужна ПОМОЩЬ! - рыкнул воздушник, отчаянно пытаясь выбраться из каменной ловушки. Лианы оплели его ноги, торс и свели руки за спиной, не давая создать ни одного плетения.
  - У вас своя задача, у меня своя, - философски ответил Ликс, зевнул и прикрыл глаза. - Разбудите, когда выпутаетесь.
  А мне так приятно было, ведь напарник из-за меня так поступил. Ему не понравилось решение ведущего бросить меня, вот и мстит, используя тот же аргумент, что и боевики.
  - Это кто? - хмуро спросил Джер, заметив мою улыбку, направленную целителю.
  - Целитель пятого года, у нас практика совместная, - ответила я, любуясь скульптурной композицией из боевых магов. Красиво висят!
  - Ладно, потом разберемся. Пора приступать к воспитательной работе. Стой тут. После этих слов он вышел из защитного круга, создающего невидимость, и направился к группе, чтобы пообщаться с боевиками.
  - Итак, восьмая группа... Худший результат за сегодня. А так хорошо начали, - покачал головой Джер, притворно сочувствуя ребятам. - Я даже издеваться над вами не хочу. Природа уже поиздевалась, - добавил он.
  Боевые маги подавленно молчали, ожидая продолжения.
  - Проведем разбор ошибок? Какая задача стояла перед вами?
  - Пройти маршрут максимально быстро и с минимальными потерями, - четко ответил воздушник. Видимо, он был за главного, пока ведущий группы висел без сознания.
  - И вы считаете свои потери минимальными?
  - Да. Мы выполняли задачу. Пожертвовали самым слабым членом группы, как в магическом, так и в физическом плане. Операция по спасению вполне могла оказаться ловушкой, а так мы выигрывали время, - пояснил воздушник. И вроде все логично звучит, но до чего противно. И обидно! Да, я может и слабая, но точно не бесполезная!
  - Минимальной потерей была бы твоя голова. Мозгов там явно нет, - пробормотал Джер. - А теперь давайте посмотрим, что вы выиграли, - уже в полный голос предложил магистр. - Потеряли одного члена команды, настроили против себя целителя... Сколько времени занимает оказание первой помощи одному пострадавшему? - неожиданно спросил он у Ликса, который встал и подошел ближе к группе.
  - От двух до десяти минут, в зависимости от тяжести повреждений, - четко ответил он.
  - Это с учетом работы помощника или без?
  - С помощником в два раза быстрее, - прикинул он. - Или даже в три. Если работать с уже готовой структурой и только напитывать энергией для исцеления... - начал объяснять Ликс, но Джер жестом прервал его.
  - Итого. Получив серьезные раны на финишной прямой, вы бы потеряли все выигранное преимущество во времени.
  - Но мы не получили... - начал спорить избранник Огня.
  - Сейчас получите, - пообещал Джер и скомандовал. - Десять плетей каждому. Вас явно мало в детстве пороли, надо это исправить. Зато точно урок усвоите. Спасение. Человеческой. Жизни. Стоит. Потраченного. Времени.
  От каменных лиан отросли тонкие гибкие плети и со свистом синхронно опустились на зад... эээ пониже спины боевиков.
  Ох, ничего себе наказание! Больно, обидно, унизительно... но вполне справедливо. Боевики поступили эгоистично и по детски безответственно, бросив члена группы без обоснованной причины. Даже если бы это была не я, а кто-то другой, навязанный им в сопровождение, они поступили бы так же.
  - Вылечи их потом, - Джер кивнул Ликсу и пошел в мою сторону.
   - А где Гелла? С ней все в порядке? - крикнул целитель вслед, удивив меня до крайности. Он, оказывается, знает мое имя.
   Джер кивнул целителю, а затем хмуро посмотрел в мою сторону, делая последний шаг к защитному кругу и исчезая из поля зрения боевой группы.
   - А знаешь, в чем на самом деле была их ошибка? - спросил Джер, открывая передо мной люк. - Они не обеспечили вас артефактами связи. Из-за этого поздно заметили твое похищение и реально не знали, как поступить. И в итоге приняли решение ничего не делать - худший из возможных вариантов.
   Я только плечами пожала. Какая сейчас разница? Не знаю, поможет ли боевикам полученное наказание осознать свои ошибки. Буду надеяться, что так. Не хотелось бы попасть в реальной ситуации в группу, которая бросит тебя при первой же возможности... Хотя, вообще в любую боевую ситуацию попадать не хочется.
   Мы спустились в тоннель, Джер снова взял меня за руку и повел в неизвестном направлении. Я не особо волновалась, по моим ощущениям, с группой мы пробегали часа два, потом похищение... Значит, до конца практического занятия и начала обеда остается еще около получаса.
  Джер молчал, задумавшись о чем-то своем, я же решила уточнить, куда мы идем.
  - К финишу. Хочу посмотреть на результаты остальных групп, я только промежуточные видел.
  Понятно, потом он меня похитил, и стало не до слежения за остальными. Мне даже приятно стало от такого внимания с его стороны. Ведь это что-то значит?
   - А как дела у остальных целителей? - полюбопытствовала я.
   - Они не пострадали, если ты об этом, - улыбнулся Джер. - Вы всегда за своих переживаете?
   - Мы за всех переживаем, - поправила я. - Специальность такая.
   Хвостатый довольно улыбнулся, а потом поделился проблемой, которую обдумывал.
   - Почти у всех боевых групп сегодня выявили одну и ту же особенность. Своей слаженной командой они хорошо работают, а при добавлении новых участников резко теряются и не знают, что делать. И, в основном, делают глупости.
   - Что, все бросили товарищей? - ужаснулась я.
   - Не, я только тебя похитил, - он хитро улыбнулся и подмигнул, но потом снова стал серьезен. - Но были и другие не особо приятные инциденты.
  Джер быстро поцеловал меня в щеку и ушел к своим практикантам, чтобы разобрать сегодняшнее занятие, а я не стала задерживаться. На финише дождалась появления Ликса, поблагодарила его за заступничество и вернулась в Магистерию, использовав портальный ключ.
  
  ***
  
  На обеде столовая гудела. Все обсуждали новый формат практических занятий, изменения в программе коснулись практически всех факультетов. И я каждый раз вздрагивала, уловив краем уха слово 'война'. Слухи уже пошли, адепты, даже не располагая полной информацией, строили предположения, гадали... но практически все были в восторге. Как дети, которым пообещали незабываемые приключения и самые дорогие игрушки.
  Мы обедали вместе с Ирмой, и ее настроение зеркально отражало мое: она то хмурилась, то мечтательно улыбалась, но в основном задумчиво молчала, так же как и я прислушиваясь к чужим разговорам.
  - А у вас было что-то интересное сегодня на практике? - поинтересовалась я, допивая морс. Мы уже поели и теперь просто сидели, ожидая окончания перерыва. Я после полевого занятия успела забежать в общежитие, принять душ и переодеться, так что была готова к продолжению учебного дня.
  - Не сказала бы, - скривилась Ирма, - у нас объявили конкурс на лучший патриотический символ. И мы три часа разбирали на составляющие герб Эндории, флаг и все остальное.
  - И что тебе не нравится? - удивилась я. - Задание как задание.
  - Не нравится то, к чему все идет. Сама же слышишь, о чем все шепчутся...
  - Будем надеяться, что все не зайдет так далеко. И это просто учения.
  И... учиться становилось все тяжелее. С изменениями в программе у нас добавилось еще несколько практических часов в декаду. Например, на занятиях по Кулинарии мы теперь изучали полевую кухню и возможности приготовить сытный обед из того, что есть вокруг или растет под ногами. Нас на два часа переносили в Пустошь, заставляя искать и ловить все съедобное, нюхать травки, выкапывать пряные корешки. Полезные навыки, конечно, но... это был очередной тревожный сигнал в целой череде подобных.
  С Джером мы практически не виделись. И если я проводила все свободное время за домашними заданиями, то он, напротив, гонял адептов, практикантов, составлял расписания рейдов, проводил дополнительные занятия и тренировки. Об этом я знала, поскольку мы постоянно переписывались. Это, конечно, не шло ни в какое сравнение с реальным общением, но если ты знаешь человека, чувствуешь его, то можешь слышать даже с какой интонацией он говорит те фразы, которые написал.
  Иногда мы сталкивались на просторах Магистерии, перекидывались парой фраз... но в основном целовались. Из-за тревожного духа, витающего над Магистерией, все чувствовалось более остро. Что живем один раз. Что неизвестно, что будет впереди. Страх, волнение, предвкушение... даже азарт. Казалось, или в нас специально пробуждали такие чувства? Загружая учебой, не давая и мгновения передышки, чтобы остановиться и задуматься.
  К исходу третьей декады, посмотрев на гору домашних заданий, на выполнение которых я убила все три выходных дня, приняла волевое решение отказаться от части занятий. И в обеденный перерыв, после двух лекций по истории магии, отправилась в управу факультета писать заявление. Я решила изучать только две специальности - лекарское дело и кулинарию, решив, что они мне наиболее интересны. А чистота и красота... Важно, конечно, но не для меня. Не моё.
  В управе факультета моему решению никто не удивился. Секретарь молча выдала бланки для заполнения и понимающе улыбнулась, когда я вернула ей два исписанных листка.
  - Время сейчас сложное, - сказала она. - Может к весне все успокоится, тогда сможешь возобновить занятия по этим специальностям. Зайди вечером, обновлю твое расписание.
  Я поблагодарила ее за заботу и отправилась на теоретическое занятие по боевой магии. Я торопилась, хотела прийти пораньше, чтобы хоть на несколько минут поймать Джера.
  У нас установился порядок занятий: сначала мы около часа сидя в специальной аудитории изучали теорию - боевые и защитные плетения, стратегию и тактику боя, основы выживания и все остальное в том же духе. Затем нам давалось десять минут на то, чтобы отнести вещи в общежитие и переодеться в спортивную форму перед практическим занятием. И следующие два часа мы покоряли полигоны Магистерии.
  По негласной договоренности, на занятия я приходила пораньше и потом задерживалась... чтобы уточнить буквально пару вопросов. Так и сегодня, после часа теории по распределению ролей в боевой группе, я медленно собирала сумку, чтобы последней выйти из аудитории, а Джер пытался выставить настырных девушек, которые сменили тактику, но не сменили цель.
  Больше не было призывных поз и томных взглядов, только вопросы по пройденному материалу. Но заданные в перерыве... они отнимали наше личное время.
  На меня девушки поглядывали свысока, в их глазах я читала недоумение. Они сравнивали себя со мной и явно не понимали, почему я оказалась на столь желанном для них месте. Я, честно признаться, и сама этого не понимала. А когда меня об этом спрашивали напрямую - отправляла со всеми вопросами к Джеру.
  - Да, вы все правильно поняли. Нет, я не пойду вас провожать на полигон, сами найдете. Нет, у меня важное дело. Да идите уже! - не выдержал Джер и рыкнул на стайку из четырех девиц.
  Их будто ветром сдуло. И как только дверь хлопнула, извещая, что мы остались одни в аудитории, Джер оказался рядом, обнимая.
  - Соскучился, - признался он. - Но уже пора идти.
  Я кивнула и потерлась щекой о его плечо. Хотелось просто постоять вот так вместе. Было тепло, спокойно, уютно. И можно даже не разговаривать, просто чувствовать, что кто-то близкий совсем рядом. Могла ли я подумать год назад, что моя жизнь так странно сложится?
  Быстрый поцелуй, и мы выходим из аудитории, чтобы медленно, держась за руки пойти в сторону полигона.
  - Не хочу идти, - тихо призналась я.
  - Но надо. Ты же хочешь успешно сдать экзамен? - хмыкнул Джер.
  Я стукнула его в плечо, чтобы не говорил глупостей.
  - Я, кстати, немного облегчила свое расписание. Так что теперь у меня даже может быть будет свободный выходной день. Или даже два. А как у тебя?
  - Как обычно, рейд. Но... - Джер сверкнул улыбкой, явно что-то задумал. - Ничего не планируй на следующие выходные. Есть одна идея, но на ее воплощение нужно время...
  Интересно, что он придумал? Порталом вернется на пару часов в Магистерию? Я уже хотела начать выпытывать подробности, когда к нам подошел посыльный из магистрата. Парнишка держал в руках два плотных конверта с нашими именами на лицевой стороне. Ничего не понимаю, что это?
  - Распишитесь о получении, - попросил он, вручая нам письма. - Вот ведомость.
  Мы с Джером недоуменно переглянулись, но конверты взяли и подписи поставили.
  - Изучите договор, подпишите и завизируйте в магистрате, - протараторил посыльный, закрыл папку с ведомостью и быстро ушел.
  - Потом разберемся, - Джер махнул рукой на полигон, откуда на нас уже смотрели любопытные адепты. - Давай свой конверт, после занятия верну.
  Все два часа, пока Джер гонял нас с командой по полигону, меня грызло любопытство. Просто... даже идей не было, что за официальные бумаги могли мне принести из магистрата.
  - Где ты витаешь? - отругал меня Милтон. - Соберись!
  Он, как ведущий нашей группы, координировал командную работу и следил за тем, чтобы все выполняли свою часть обязанностей.
  - Прости, задумалась.
  - Скажи уж честно, замечталась о нашем магистре, - съехидничала Кирса. Хотя огневичка и не входила в круг поклонниц Джера, но как и все остальные существа женского пола, обращала на него внимание.
  - В отличие от вас, ей мечтать не приходится. Гелька у нас победительница, отхватившая главный приз, - хмыкнул Рестон, наш воздушник.
  Его высказывание было встречено смешками и сдержанными улыбками, а я только головой покачала. Пока сплетня свежая, она всем интересна, но потом народ привыкнет и перестанет обращать внимание... Или Джер бросит меня ради адептки получше, что породит новую сплетню. В любом случае, лучше игнорировать все эти подколки.
  - Прекратили балаган! Перерыв окончен. Литана, они далеко? Избранница Смерти сосредоточилась, а потом четко указала несколько направлений.
  - Они разделились, нас хотят взять в клещи.
  - Из-за вас время потеряли, - проворчал Милтон. - Ладно, тогда действуем так... Остаток занятия старалась не отвлекаться, четко следовала указаниям ведущего и помогала команде. А когда время занятия истекло, чуть ли не бегом направилась в сторону Джера.
  - Что там, что там? - спросила, заметив, что свой конверт он уже вскрыл.
  Лицо хвостатого выражало целую палитру эмоций, но разбираться в этой мешанине не было времени - через несколько минут мне уже надо было быть на другом полигоне, где предстояло заниматься физподготовкой. Как и обещал Джер, за нас взялись серьезно.
  - Там документы, - начал он, - своего рода договор...
  - А если коротко и по существу? - поторопила я, пытаясь вырвать из лап хвостатого свой конверт. - Дай уже посмотреть, а то я умру от любопытства, и это будет полностью на твоей совести!
  Джер вздохнул, но документы мне не отдал.
  - Это любовный договор.
  Лю... что?!
  - Магистр Фарлау, мы хотели уточнить...
  - Я занят!
  - Но...
  - Ушли! Быстро!
  Я стояла на одном месте, будто парализованная. Только и могла хлопать глазами, да беззвучно открывать и закрывать рот.
  - Все не так страшно, - начала объяснять Джер. - Этот документ регламентирует личные взаимоотношения между преподавателем и адептом, чтобы избежать возможных конфликтных ситуаций.
  Я кивнула, но все равно ничего не поняла. В голове все крутились эти два слова.
  Любовный.
  Договор.
  Может, я сошла с ума? С каких пор такие вещи вообще доверяют бумаге? Мысли вяло ворочались в голове, и монотонный голос Джера, объясняющего суть, проплывал как-то мимо моего сознания, я выхватывала только отдельные фразы.
  - ...например, если я захочу поставить тебе отличную оценку на экзамене просто потому, что когда ты смотришь на меня, в твоих глазах я вижу весеннее небо...
  - ...или наоборот, если мы поссоримся и я захочу отомстить тебе плохими отметками или отчислением...
  - ...доступ в преподавательское крыло...
  - ...права и обязанности сторон...
  - ...ответственность...
  - Гелла, ты в порядке?
  Джер уже некоторое время щелкал пальцами у меня перед глазами, пытаясь привлечь внимание.
  - Нет. Это все как-то слишком... - через некоторое время ответила я, а затем развернулась и пошла к выходу с полигона.
  - Ты куда?
  - Я? - а куда я собственно собралась? А, да, точно... - Я опаздываю, у нас физическая подготовка вместо разрядки.
  - Тогда обсудим через час, да?
  - Наверное, да.
  Голова разболелась, меня начало подташнивать, но несмотря на паршивое состояние, я действительно пошла на физподготовку. Надеялась, что упражнения и нагрузка выбьют всю дурь из головы. Просто... одно дело гулять с парнем, который тебе нравится, и совсем другое - подписываться под непонятными серьезными договорами... Как он там сказал? Регламентирующими личные взаимоотношения? Бред. И к такому я точно не готова.
  Плохо помню, как прошло занятие. Кажется, мы много бегали, потом приседали и прыгали, но уверенности не было. А после занятия Джер таки поймал меня, не дал сбежать. И вручил конверт.
  - Прочитай сама. Там нет ничего страшного, это просто бумажка, очередное дурацкое правило Магистерии.
  Я прижала конверт к груди и полезла в карман за портальным ключом, но Джер меня остановил. Обнял, прижал к себе и успокаивающе погладил по спине.
  - Ну чего ты испугалась? - тихо спросил он.
  - Не знаю, - честно ответила я. - Все слишком быстро. И слишком серьезно.
  - Эта бумажка ничего не значит.
  Попыталась успокоиться и сформулировать, что же меня так напрягло. И поняла.
  - Я не готова к ответственности. И обязанностям, - с трудом выговорила я.
  - Это просто несколько листов бумаги, - в который раз повторил Джер.
  Но я покачала головой.
  - В Магистерии нет просто договоров. Все они магические.
  Я почувствовала, как Джер вздохнул. При этом его сердце, которое билось прямо у меня под ухом, на мгновение замерло, но потом снова стало биться. Ровные сильные удары сердца успокаивали, потому я прислушалась, подстраивая свое дыхание под нужный ритм.
  - Ты мне веришь? - неожиданно спросил Джер. Я кивнула и потерлась щекой о его мантию. Не знаю, почему, но действительно доверяю. - Тогда просто подпиши бумаги.
  - Но...
  - Внимательно прочитай и подпиши, - поправился он.
  Невольно улыбнулась этому замечанию и крепче прижала к себе конверт. А вдруг Рестон прав, и я выиграла главный приз?
  Эта абсурдная мысль заставила вновь обдумать события сегодняшнего дня, да и многих предыдущих. Ведь еще несколько часов назад, когда мы вместе шли к полигону, я была счастлива. Благодаря ему. И чего я так всполошилась из-за каких-то бумаг?
  Подняла лицо и посмотрела Джеру в глаза. Как он там говорил, весеннее небо? По-моему, у меня как раз самые обычные, голубые. А вот его глаза были похожи на тяжелые осенние предгрозовые облака, такие же опасно манящие и завораживающие проскакивающими серебристыми искорками. Мой взгляд скользнул по высоким скулам, задержался на двухдневной щетине и спустился к губам...
  - Зацелую, - шутливо пригрозил Джер, заставив меня улыбнуться. - Люблю, когда ты сияешь, - тихо добавил он, склоняясь к моим губам.
  Поцелуй был медленным и упоительно нежным, мое сознание заволокло туманом. Окружающий мир будто перестал существовать, замер, отдавая этот момент только нам. Я забыла, как выгляжу после двух интенсивных тренировок, что прическа наверняка превратилась в гнездо, а одежда вся в песке. Сейчас это было неважно. Несмотря ни на что, я чувствовала себя маленьким сокровищем, которое холят и лелеют. И старательно возвращала это ощущение Джеру, пытаясь через поцелуй передать, как важен он стал для меня за такой короткий срок.
  - Магистр Фарлау, простите, что отвлекаю, вас срочно вызывают...
  В наш мир ворвался чей-то назойливый голос, прерывая волшебство момента. Я спрятала лицо у Джера на груди, запоздало смутившись оттого, что мы целовались у всех на виду.
  - Я сейчас подойду, - спокойно ответил Джер, но я слышала, как бешено стучит его сердце.
  - А я прочитаю и подпишу, - шепнула я. - Ты прав, это всего лишь бумажка. Будем соблюдать правила хотя бы иногда.
  Подмигнула хвостатому, выпуталась из его объятий и сделала пару шагов назад. И хотя он только что стоял на месте, через мгновение подхватил меня за талию и стал быстро кружить, заставляя смеяться. А когда я отдышалась, проговорил.
  - Знаешь, я иногда поражаюсь. Ты меня понимаешь, как будто слышишь, о чем я думаю.
  Он быстро чмокнул меня в щеку и ушел по очередным важным делам, требующим его участия, я же перенеслась в общежитие, скрываясь от любопытных и завистливых взглядов случайных свидетелей нашего общения.
  И в комнате я первым делом засела за изучение договора. Сначала быстро проглядела все страницы, а потом стала вчитываться в каждый пункт.
  
  ЛЮБОВНЫЙ ДОГОВОР
  Мы, нижеподписавшиеся, в целях урегулирования взаимных имущественных прав и обязанностей как в отношениях, так и в случае их расторжения, подтверждаем, что вступили в личные взаимоотношения добровольно и по взаимному согласию и заключили настоящий договор о нижеследующем...
  
  Продраться сквозь заковыристые формулировки было непросто, но я поняла главное. Эта бумажка действительно всего лишь способ Магистерии обезопасить себя от проблем. Например, им не хотелось разбираться с возможными жалобами адепток, к которым пристают преподаватели, выплачивать компенсации и терять из-за этого ценные кадры.
  Меня особенно повеселили несколько пунктов:
  
  2. Особенности правового режима отдельных видов имущества
  2.2. Артефакты, ювелирные украшения, изделия из натурального меха, приобретенные либо подаренные сторонами, пока они состоят в отношениях личного характера, являются во время отношений и в случае расторжения собственностью той из сторон договора, кому были приобретены эти вещи и кто ими пользовался.
  
  Прелесть же! Документально заверено, что у меня не отберут подарки. Уверена, Ирме бы понравился такой пункт.
  
  3. Дополнительные условия
  3.2. Магистр Д. Фарлау предоставляет адептке Г. Марлоу в период отношений пропуск, право пользования и проживания в апартаментах преподавательского корпуса N 219. В случае расторжения отношений, право пользования названным жильем прекращается. В следствие этого, адептка обязана в течение двух дней со дня расторжения освободить указанное жилье.
  
  И вот тут, кстати, интересный момент. Мне предлагается переехать жить к Джеру? Но при этом магистрат не предлагает ему переехать ко мне, хотя в элитном общежитии обстановка явно более удобная.
  
  3.5. Магистр Д. Фарлау обязуется не выделять адептку Г. Марлоу на занятиях, не делать ей поблажек в обучении, беспристрастно оценивать теоретические и практические знания адептки по преподаваемому им предмету.
  
  Как и говорил Джер, за красивые глаза он мне теперь отлично на экзамене поставить не сможет. Но я и так собиралась все учить, так что не вижу в этом проблемы. И наличие такого пункта понятно - не удивлюсь, если узнаю, что некоторые пытаются получать хорошие оценки, соблазняя преподавателей. А почему бы и нет, если ни стыда, ни совести...
  
  3.8. В случае расторжения отношений по инициативе сторон, стороны обязуются решать все разногласия в мирном порядке, не нанося друг другу физического, магического, морального, материального и нематериально вреда.
  
  Вероятность нематериального вреда просто покорила. И что они, интересно, имели ввиду? Какую-то особо изощренную месть? Я еще раз проглядела все пункты и перешла к последней странице.
  
  4. Заключительные положения
  4.1. Настоящий договор вступает в силу с момента его удостоверения в магистрате.
  4.2. Односторонний отказ от исполнения настоящего договора не допускается.
  4.3. В случае отказа от подписания данного документа все отношения личного характера должны быть прекращены в срок до двух дней.
  4.4. Споры и разногласия между сторонами решаются путем переговоров. В случае, если стороны не придут к соглашению, споры разрешаются в судебном порядке в соответствии с действующим законодательством Эндории.
  4.5. Настоящий договор составлен в 3-х экземплярах, по одному для каждой из сторон и один хранится в архиве магистрата.
  
  Еще раз внимательно все перечитала и поставила размашистую подпись на каждой странице, после чего убрала документы обратно в конверт и отложила на край стола. Вечер только начинался, и меня ждали ванна, ужин и учеба, учеба, учеба...
  
  
  
  Глава 13
  
  
  - Ты знала, что в Магистерии есть семейное общежитие?
  Я чуть тушеными овощами не подавилась, услышав вопрос Ирмы.
  - Чего? Нет, конечно!
  Из-за изменений в расписании мы теперь меньше пересекались на занятиях, но обедать всегда старались вместе. Иногда подсаживались к другим избранникам Воды, а иногда, как сегодня, ели вдвоем.
  И чем ближе был день из предсказания избранницы Эфира, там более задумчивой становилась Ирма.
  - А я вот узнала. Магистерия поддерживает адептов, создающих семью во время обучения. Их переселяют в другое общежитие, помогают обустроиться... Даже в учебе поблажки делают.
  Интересный подход. У магистрата, похоже, пунктик по поводу влезания в чужую личную жизнь.
  - И с какой целью ты этим интересовалась?
  Подруга криво улыбнулась.
  - Сама понимаешь, если предсказание сбудется, то уже через несколько дней я стану замужней дамой.
  При этих словах она скривилась, заставив меня притворно удивиться.
  - Ты же сама этого хотела, - хмыкнула я. - В первый же день мне об этом заявила.
  - Хотела, да. И до сих пор хочу. Но не думала, что это может случиться настолько быстро! Гелька, ты же умная! Скажи, что мне делать?
  Я пожала плечами.
  - Может и умная, но точно не в этих вопросах. Сама знаешь мою непонятную ситуацию...
  - Ой, да все у тебя понятно! - отмахнулась подруга. - Шикарный мужик, смотрит на тебя голодными глазами. Оглянуться не успеешь, как обзаведешься его маленькими копиями. А вот у меня какая-то мутная лотерея намечается.
  Я нахмурилась, но не стала спорить с Ирмой. Какие дети, мы только-только встречаться начали! И в договоре, который я таки подписала, ни слова на эту тему. Там просто было написано, что либо я подписываю данный документ, либо прекращаю все взаимоотношения личного характера с вышеозначенным субъектом договора.
  - Завидую я тебе, - продолжила Ирма. - Я, может, тоже хочу, чтобы появился кто-то, кто будет на меня смотреть с таким светом в глазах, будто я - всё, что он искал на протяжении жизни.
  - Ну так и жди этого момента. Или ты все еще собираешься замуж по расчёту? - уточнила я.
  - Я забила на планирование, - отмахнулась подруга. - Из-за него жизнь превращается в сплошное ожидание. Так что разберусь с этим предсказанием, а потом... Будь что будет!
  При этом подруга явно посмотрела на кого-то, сидящего в столовой, но я не успела перехватить ее взгляда - Ирма слишком быстро отвернулась. Было любопытно узнать, кто же задел ее сердце, но я не стала лезть с вопросами.
  - Так, и что там с семейным общежитием? - напомнила я.
  - А то, что брак учебе не помеха. И я смогу остаться в Магистерии, даже если выйду замуж. И ты, кстати, тоже.
  - А я то тут при чем?
  - Если поженитесь - вас вместе поселят, - хмыкнула Ирма. - Намекнуть что ли твоему магистру, а то у него, кажется, все мозги напрочь отбило.
  Ирма весело рассмеялась, глядя на мое растерянное лицо.
  - Нет никакой любви, - рассердилась я. - Все совсем не так!
  - А почему ты так сопротивляешься этой мысли? - с любопытством спросила Ирма. - Чего боишься?
  Я оглянулась по сторонам, чтобы удостовериться, что никто к нашему разговору не прислушивается, наклонилась к подруге и тихо ответила.
  - Боюсь влюбиться и узнать, что он уже 'перегорел'. Сама знаешь, избранники Молний очень легко и быстро переключаются в своих чувствах и решениях.
  - Но он тебе нравится? - уточнила Ирма, а я кивнула.
  - Очень.
  - Тогда перестань анализировать, наслаждайся жизнью и учись ценить то, что есть, - тихо посоветовала подруга.
  После этих слов она встала из-за стола и понесла поднос с грязной посудой к раздаче. Я поняла, что она не хочет продолжать начатый разговор, потому тоже отнесла пустые тарелки и молча догнала подругу уже на выходе из столовой.
  Следующими двумя занятиями были лекции по Основной магической теории, которые вел магистр Аркенлау. После памятного наказания я старалась на его занятия не опаздывать и безупречно выполняла все задания, писала эссе и отчеты. Наш преподаватель оказался помешан на правилах и дисциплине и нещадно наказывал нарушителей, раздавая отработки направо и налево. И фантазия в этой области у него была богатая. Я даже пришла к выводу, что мне, в общем-то, повезло с уборкой библиотеки.
  Мы с Ирмой пришли минут за десять до начала лекции, сели за уже привычный стол у окна, но больше не разговаривали. Я видела, что подругу что-то гнетет: она полностью погрузилась в свои мысли, не держала на лице обычное выражение превосходства, игнорировала других адептов, не отвечала на приветствия.
  Аудитория постепенно заполнялась народом, все галдели, смеялись, общались, но когда в помещение зашел магистр Аркенлау, все, как по команде, замолкли и расселись по своим местам.
  - Доброго дня, адепты, - совсем не добрым тоном пробурчал магистр. Он несколькими замысловатыми жестами активировал чары на окнах, погрузив аудиторию во тьму. - Сегодня мы с вами приступаем к изучению новой темы... - По мере того, как он говорил, над нашими столами зажигались маленькие огненные шары, создавая довольно жуткую атмосферу. - Про теорию плетений вам расскажут на другом модуле. Я же хочу вас посвятить в базовые тонкости ритуальной магии.
  На полу вокруг магистра вспыхнуло огненное кольцо и стало медленно подниматься вверх, пока не застыло на уровне груди. Языки пламени отбрасывали причудливые блики, создавали сотни теней, до неузнаваемости преображая лицо под капюшоном.
  - Ритуал - это трансформационный магический акт, - вкрадчивым голосом заговорил магистр, - в результате которого происходит не только преобразование энергии, но и изменяется сознание. Вы начинаете ритуал в одном состоянии и заканчиваете уже в другом... Чего уставились? Записывайте!
  Мы дружно зашуршали тетрадями, сбрасывая оцепенение. Магистр Аркенлау терпеливо ждал, пока мы запишем определение.
  - По принципу действия ритуалы делятся на четыре основных типа, - продолжил он и щелкнул пальцами. В темноте аудитории вспыхнули огненные буквы, начерченные прямо в воздухе. - Это ритуалы создания, разрушения, привлечения и изгнания. Вам кажется, что все так просто, не правда ли?
  Я старалась очень быстро писать, потому у меня не было времени задуматься, как и у остальных адептов. Хорошо, что вопрос был риторический.
  - Ритуалы создания проводят, когда нужно не просто создать некий объект или явление, а одновременно сформировать определенный путь развития. Ритуалы разрушения по свой сути прямо противоположны ритуалам создания. Их проводят, чтобы полностью ограничить влияние, убрать какое-либо явление или объект, - магистр сделал паузу, дождался, пока мы запишем его слова и веско добавил. - Вы должны запомнить, что ответственность за проведение подобных ритуалов лежит полностью на том, кто их проводит.
  Вспомнила, как Джер при помощи ритуала разрывал энергетическую связь между мной и Крисом и вздрогнула. Получается, по классификации Аркенлау, это явно был ритуал разрушения. Брррр! Нет уж, я не имею ни малейшего желания снова с чем-то таким связываться. Как-нибудь обойдусь классической магией.
  - Ритуалы привлечения похожи на ритуалы создания, но при этом имеют ряд отличий. Данный вид ритуалов ориентирован на условия и цель проведения, чаще всего такие ритуалы проводят для привлечения любви, богатства, удачи и счастья... - после этих слов магистра девушки издали слаженный вздох. Мне даже показалось, что все подались чуть вперед, надеясь услышать универсальный рецепт по обретению счастью. Чушь какая! - В свою очередь, ритуалы изгнания противоположны ритуалам привлечения. Их проводят с целью избавления от вредоносного влияния или для вывода деструктивных элементов из ситуации.
  Неожиданно Ирма пихнула меня локтем в бок, заставив тихо охнуть.
  - Вот, что мне нужно! - прошептала она.
  - Что именно?
  - Ритуал! - раздраженно пояснила она. - Ладно, все потом!
  - Проведение ритуалов в чем-то похоже на творческое самовыражение, однако, есть общие закономерности, которые присутствуют в любом из них. Но для начала давайте изучим технику безопасности...
  Следующие полтора часа магистр Аркенлау рассказывал, чего при проведении ритуалов делать категорически нельзя. Запугивал нас страшными последствиями, рассказывал жуткие истории о потере души или мгновенной смерти нарушителя правил.
  И это были не пустые слова, просто потому что в ходе любого ритуала маг призывал в помощь Стихию. Ведь только после того, как Сила призвана и озвучена цель, начиналось само магическое действо, ради которого и проводился ритуал.
  По мне, так все это было слишком опасно. И то, с каким усердием Ирма записывала каждый пункт, мне очень не нравилось.
  На коротком перерыве между лекциями я попыталась узнать, что задумала подруга, но она отмахнулась, шикнув 'Потом!', и спустилась к преподавательскому столу. Я пошла за ней следом, чтобы услышать, о чем будет разговор.
  Магистр Аркенлау очень хмуро посмотрел на Ирму, лица которой я видеть сейчас не могла, но догадывалась, какое кукольно-наивное на нем сейчас выражение.
  - Магистр, сегодня такая интересная лекция! Захватывающе! - проворковала подруга. - Второе занятие будет посвящено той же теме?
  И вроде самые обычные вопросы, но заданные томным голосом они наводили мужчину на какие-то совершенно посторонние мысли. Магистр нервно поправил воротник мантии и смахнул пот со лба.
  - Да, - недовольным тоном ответил он. - Ближайшие шесть занятий будут посвящены ритуалам, затем контрольная работа и промежуточный зачет по изученному материалу. Это все?
  Он явно хотел избавиться от общества моей подруги, что удивило меня до крайности. Ведь раньше он вел себя совсем иначе - оказывал ей знаки внимания, улыбался. И вдруг такие перемены! Или я просто раньше внимания не обратила?
  - Магистр, а вы дадите нам список дополнительной литературы по теме? Для подготовки к зачету, - пояснила подруга.
  Магистр Аркенлау черкнул несколько названий и вырвал листок из тетради.
  - Вот, - он протянул Ирме листок и отвернулся, избавляясь от повышенного внимания. Ирма, довольная собой, развернулась ко мне и подмигнула, но снова не стала ничего объяснять. Может и хотела, но не успела - началась вторая лекция.
  - Любой ритуал следует начинать с самоочищения и медитации, - проговорил магистр, когда все адепты расселись по местам. - Это необходимо, чтобы настроиться, переключить сознание с обыденности, суеты, проблем и негатива к состоянию душевного равновесия и концентрации на конкретных задачах - целях предстоящего ритуала. Подробнее техники самоочищения вы опишите в домашней работе. Эссе, три листа.
  Аудитория дружно вздохнула, но все послушно записали себе задание. Еще одно эссе!
  - Далее следует очистить место, как от физического, так и от энергетического мусора, и очертить защитный круг...
  К концу лекции у меня болела рука, зато тетрадь радовала глаз подробным конспектом. Я старательно записывала за магистром и даже старалась вникать в то, что он говорил. И я поняла одно, если четко следовать правилам, поэтапно воспроизводить необходимые для ритуала действия и соблюдать технику безопасности, то все будет хорошо.
  Именно этой мыслью я пыталась себя утешить, когда Ирма после занятий потащила меня в сторону библиотеки.
  - Мне не нравится твоя затея, - я попыталась отговорить подругу. - Ты сейчас ведешь себя неадекватно и явно не можешь здраво оценить свою идею.
  - Ты не понимаешь! Все сходится!
  Глаза Ирмы лихорадочно блестели, на щеках проступил румянец. Я даже проверила ее лоб, чтобы убедиться, что температуры нет.
  - Что сходится?
  - Все! Мой срок подходит к концу, в предсказании было сказано, что Стихия подскажет! А с кем мы общаемся при проведении ритуала?
  Я закатила глаза.
  - Ирма, это притянуто за уши.
  - Да что ты говоришь? А то, что через два дня состоится первый осенний ливень, я тоже придумала? И если в этот день, день силы, провести ритуал привлечения... выбор... замуж... не он...
  Я встряхнула ее, прерывая бормотание, из которого удавалось выхватить только отдельные слова.
  - Ирма! Очнись! То, что ты задумала, попахивает сумасшествием!
  - Ты просто не понимаешь! - воскликнула она, отталкивая меня в сторону. - Я сама разберусь!
  Мы уже стояли перед открытой дверью библиотеки, и я снова попыталась ее отговорить.
  - Я все понимаю, ты растеряна, сбита с толку и не осознаешь своего состояния, - я постаралась ее успокоить и пробудить разум. - Ты сегодня впервые услышала про какие-то ритуалы, и уже готова рискнуть жизнью и провести один из них? Ты что, не слушала магистра на лекции?
  - Я слушала, и все записала. Так что все будет хорошо, не волнуйся. Тебе же на физподготовку надо? Иди, обещаю, ничего не буду сейчас делать, только почитаю.
  Она развернулась и быстро зашла в читальный зал, оставляя меня в коридоре. Я только головой покачала. Но Ирма права, мне стоит поторопиться, иначе придется пять штрафных кругов бегать. Поэтому я вернулась в общежитие, бросила вещи, переоделась и полетела на полигон.
  Но пока бегала, прыгала, приседала и перекатывалась, из головы не шла Ирма. Я понимала ее состояние. Это предсказание... это, конечно, не тоже самое, как знать дату своей смерти, но выматывает еще сильнее. Она же все три декады только и делала, что ждала. Ходила и присматривалась к каждому встречному, а вдруг это ее муж будущий? И не факт, что на ее месте я бы вела себя иначе.
  И если она вбила себе в голову, что проведя ритуал привлечения добьется нужного для нее результата, то стоит поддержать подругу. Как минимум помочь, проконтролировать процесс, чтобы она на эмоциях не наделала глупых ошибок, которые могут ее убить.
  И поэтому через два дня, на рассвете, я, вместо того, чтобы сладко спать перед занятиями, зябко ежилась в холодном утреннем тумане на берегу лесного озера за границей Арана.
  - Чувствуешь? - радостно спросила Ирма. - Сила буквально разлита в воздухе! Я, кажется, могу ее потрогать!
  Я только головой покачала, да поплотнее укуталась в тонкую куртку, наблюдая за тем, как Ирма избавляется от одежды. Из-за правил проведения ритуала я не могла сейчас согреться магией, чтобы не засорить энергетический фон. Подруга передала мне аккуратный сверток и сделала первый шаг в прохладные воды озера.
  - Ты уверена? - последний раз спросила я.
  Но Ирма не ответила, просто сделала еще один шаг вперед.
  Я развернулась и пошла вдоль берега, обходя озеро. Мы с Ирмой должны были встретиться на противоположной стороне. Все приготовления к ритуалу мы провели накануне, я несколько раз проверила, что подруга действительно заучила все ритуальные фразы и действия, но все равно отправилась с ней, чтобы быть уверенной, что все пройдет хорошо.
  Я догадывалась, о чем Ирма хочет попросить Стихию, но напрямую не спрашивала, уважая ее право на личную тайну. Общение со Стихией должно было произойти на середине озера, после чего, если все пройдет как задумано, подруга выйдет на противоположный берег, оставив прошлое в прошлом, навстречу своему новому будущему. Как и говорил магистр Аркенлау, любой ритуал меняет не только мир, но и сознание.
  Я с берега наблюдала, как Ирма неподвижно лежит на поверхности озера, но потом туман над водой сгустился, скрывая ее от моего взгляда. И я поняла, что началось. Почувствовала, как заволновалась Вода вокруг. Ускорила шаг, торопясь поскорее достичь условленной точки, но все равно немного опоздала - Ирма уже лежала на берегу, раскинув руки в стороны и невидяще глядя вверх. И если в первый момент я дико испугалась, то увидев ее запредельно счастливую улыбку, успокоилась и резко выдохнула. Получилось!
  Применила несколько плетений, чтобы согреть и высушить подругу, а затем укутала ее в принесенное с собой огромное мягкое полотенце.
  - Сегодня все решится, - сияя сообщила мне она. - Все будет хорошо!
  Я молча обняла подругу, разделяя ее радость. Не знаю, что именно случится, но звучит обнадеживающе.
  
  ***
  
  А случился дождь. Точнее ливень. Еще днем, при появлении первых туч, всех избранников Воды сняли с занятий. Магесса Несслау собрала нас в одной из пустых аудиторий, пересчитала, составила список, а затем нас снова разделили на две группы по половому признаку.
  - Привет!
  К нам с Ирмой подошла Иллия, с которой мы практически не пересекались, хотя и жили в одном общежитии. После того визита, когда она пообщалась с Джером у меня в комнате, девушка будто избегала меня. А я решила не навязывать ей свое общество.
  Я осторожно кивнула, ожидая продолжения.
  - Я так соскучилась по дождю! - искренне призналась она. - Три декады - и ни капельки!
  Первый месяц осени всегда был сухим - особенности климата, так что я просто пожала плечами, как бы спрашивая, чего еще она ожидала. Осень же!
  - Зато теперь мелкие дождики будут почти каждый день!
  Иллия была счастлива и прямо источала хорошее настроение, как и многие другие. И только я никак не могла влиться в общую атмосферу радостного предвкушения, потому что переживала за Ирму. Хотя подруга моих тревог вообще не разделяла, она мечтательно улыбалась, витала в облаках и вообще слабо реагировала на внешние раздражители.
  - Но с них и силы капля, - не согласилась я.
  - Не важно. Зато атмосфера!
  Я только плечами пожала.
  Куратор Несслау быстро нас пересчитала, сверяясь со списком, и повела к порталу. Как и в прошлый раз, нас перенесли за пределы Арана и еще раз поделили на группы, разводя в разные стороны. Я крепко держала Ирму за руку, чтобы она не оказалась случайно в другой группе, но подруга на меня внимания не обращала, витая в своих мыслях.
  - Ливень начнется через пару часов. У вас есть время, чтобы выбрать наиболее удобное место, - весело проговорила куратор Несслау. Она как будто помолодела лет на тридцать, движения стали более резкими, широкая улыбка не сходила с ее лица, зеркально отражая всеобщее настроение.
  Кроме моего, разумеется.
  Наверное, впервые в жизни, я не могла насладиться надвигающимся дождем. Глухое волнение за Ирму напрочь забивало все радостное предвкушение. Да и интуиция подсказывала, что сегодня что-то пакостное случится, добавляя мне тревог и волнений и уменьшая количество нервных клеток.
  Мы плелись за магессой, возглавляющей нашу группку из пяти девушек. Иллия к нам не попала, чему я была даже рада - не приходилось отвлекаться на нее. И хотя мне хотелось разобраться и наладить с ней приятельские отношения, сейчас была задача поважнее.
  Следить за Ирмой.
  После успешно проведенного утром ритуала подруга стала вести себя еще более странно. Но на все мои попытки заговорить на эту тему только отмахивалась и отвечала:
  - Теперь все точно будет хорошо!
  А я не верила. Хотела, очень, но не получалось себя в этом убедить. И чем сильнее сгущались тучи, чем темнее становилось вокруг, тем больше я волновалась. И когда с неба хлынули первые потоки воды - не отключилась, как это бывало обычно, а осознавала происходящее. Да, я чувствовала Стихию, ощущала каждую свою сестру... но продолжала сжимать в своей руке безвольную ладонь Ирмы.
  Но в какой-то момент я все-таки отключилась под напором энергии Стихии. Растворила в дожде все свои переживания, почувствовала, как вода смывает их, унося страхи и дурные предчувствия, наполняя меня радостью и бурлящей в крови силой, способной повернуть реку вспять...
  Я очнулась, услышав тонкий сдавленный всхлип, и резко села, ища глазами источник звука. Не так давно рассвело, и еще не рассеявшийся густой утренний туман не давал увидеть, кто именно старательно пытался сдержать рыдания. Звук повторился, я определила направление, встала и осторожно двинулась в ту сторону.
  - Эй, ты чего? Что случилось? - прошептал мужской голос.
  - Т-т-ты-ы-ы! - глухо ответила ... Ирма?
  Я ускорила шаг, хотя понимала, что уже безнадежно опоздала.
  - Ну я, - ответил все тот же мужской голос. - Я не очень помню, что было ночью. Но сомневаюсь, что все прошло настолько плохо, чтобы ты сейчас рыдала, - чуть раздраженно добавил парень.
  А Ирма снова заплакала, но теперь уже в голос.
  А я, наконец, преодолела разделяющее нас расстояние, чтобы увидеть поразительную картину: полуголая Ирма пыталась прикрыться остатками форменного платья, а рядом с ней сидел хмурый Лестер в такой же потрепанной одежде. И примятая трава так и кричала, чем именно они тут ночью занимались.
  Я присвистнула, выдавая свое присутствие.
  - Все в порядке? - только и спросила я. Вопроса поумнее не придумалось.
  Ирма отвернулась, спрятала лицо в ладонях и снова начала плакать, а Лестер ответил:
  - Как видишь, не все, - он покосился на Ирму и покачал головой, а затем машинально заправил за ухо мешающую прядь волос. Но мое внимание привлек не жест, а сверкнувший металл: в ухе третьекурсника появилось кольцо! Темно-синее, плоское, шириной в половину мочки - типичное обручальное украшение для магов. Покосилась на Ирму, заметив и в ее правом ухе новый 'аксессуар'.
  Ох! Вот это дела...
  Села к подруге, обняла ее за плечи и стала осторожно гладить по волосам. Она прижалась ко мне, ища тепла и поддержи, а я... решила сжульничать. Положила ладонь на ее голую шею и послала успокаивающий импульс. Вот только странно, она не только затихла, но и уснула.
  - Что с ней? - хмуро спросил Лестер.
  - Спит, - прошептала я и ехидно добавила. - Интересно, отчего же она так устала?
  Парень почесал в затылке, а потом развел руками и обезоруживающе улыбнулся, демонстрируя обаятельные ямочки на щеках.
  - Поверишь, если скажу, что понятия не имею, как это все произошло?
  - Ты хоть понимаешь, что это было? - спросила я.
  - Помутнение какое-то. Сначала все как обычно, а потом помню меня потянуло в сторону от основной группы. И затем - провал. Зато пробуждение было незабываемое, - криво улыбнулся парень. - В общем, не худшее утро в моей жизни.
  - А больше ничего необычного не чувствуешь? - осторожно уточнила я.
  - Вроде нет. Даже голова не болит.
  Вздохнула и посоветовала.
  - Сядь, - парень послушно устроился на земле в паре метров от нас. - А теперь потрогай правое ухо...
  - Проклятье! Это то, что я думаю?
  Пожала плечами и убрала в сторону белокурые локоны, показывая парню серьгу в ухе Ирмы. Скорее всего, это именно то, о чем он подумал.
  Получается, предсказание сбылось, и подруга действительно вышла замуж? Вот только совсем не так, как ожидала. Их, похоже, Стихия обвенчала? Никогда о подобном не слышала, но почему бы и нет? Обычно жених и невеста идут в храм за благословением, а эта пара просто получила его напрямую. Ирма же сама об этом утром просила, верно?
  Хотя это были только мои догадки, я так и не узнала, об исполнении какого желания просила подруга. И судя по ее едва просохшим слезам, все получилось не так хорошо, как она планировала.
  - И что теперь делать? - растерянно спросил Лестер. Он явно еще не до конца осознал произошедшее.
  - Понятия не имею, - честно ответила я.
  Решила, что для начала нам в любом случае надо добраться до Магистерии, а уже там вызвать кого-то из преподавателей для получения ответов на вопросы. Так что я встала, аккуратно положив Ирму на землю, и стала создавать плетение с носилками. Если мы, как и в прошлый раз, всего в нескольких километрах от Арана, то моего резерва должно хватить, чтобы спокойно донести спящую подругу.
  - Я могу ее понести, - предложил Лестер, когда плетение второй раз сорвалось.
  - Несколько километров через лес? - я скептически приподняла одну бровь, разглядывая его худощавую фигуру. Парень нахмурился и явно приготовился со мной поспорить, но я успешно закончила плетение и подняла подругу в воздух. - Хочешь помочь - толкай носилки вперед, - предложила я.
  На выходе из леса мы столкнулись с группой наших, которую возглавляла куратор Несслау. Она с первого взгляда оценила ситуацию, покачала головой и проворчала:
  - И они еще удивляются, что мы мальчиков и девочек на разные поляны отводим...
  Девушки с любопытством разглядывали Ирму и смущенного Лестера и тихо перешептывались, обсуждая увиденное.
  - То есть они теперь на самом деле эээ женаты? - тихо уточнила я.
  Куратор кивнула и пояснила.
  - Стихийный брак. Редко, но такое бывает.
  - Это вроде как судьба? - спросила Иллия, которую я только сейчас заметила в группе адепток.
   Куратор Несслау тяжело вздохнула.
   - Смотря кто из глубокоуважаемых богов местного пантеона поспособствовал, - ответила магесса. - Лет восемьдесят назад была целая волна таких 'свадеб': боги развлекались, с помощью Стихий объединяя в пары абсолютно разных людей, зачастую несовместимых. Но потом им это наскучило, и такие браки стали редкостью. Но, в любом случае, выбора у вас теперь нет, - уже громче добавила куратор Несслау, обращаясь к Лестеру. - Божественных разводов не существует.
  Парень криво улыбнулся, посмотрел на спящую Ирму и вздохнул. Весь его вид демонстрировал, насколько он не в восторге от случившегося. Да и подруга утром не выглядела счастливой. Это точно Гарховы шутки, а никакая не судьба.
  Уже в Магистерии куратор Несслау попросила меня донести Ирму до целительского крыла, а сама продолжила инструктировать Лестера о дальнейших действиях. Я краем уха слышала, что ему надо подать заявление в магистрат о заключении брака, потом с этими бумагами зайти в деканат алхимиков и затем снова вернуться к ней, чтобы их переселили в семейное общежитие. На улаживание всех формальностей и обустройство на новом месте им давали один официальный выходной. Но поскольку сегодня как раз был последний учебный день, Ирме и Лестеру повезло - у них будет целых четыре дня, прежде чем они вернутся к занятиям.
   Вот только хватит ли им этого времени, чтобы начать строить нормальные отношения?
   Я вспомнила, как они переругивались каждый раз, когда я их видела, и посочувствовала подруге. В корпусе целителей, куда я принесла Ирму, ей поставили диагноз - сильнейшее потрясение и нервное истощение. Дежурный даже похвалил меня за использование успокоительного и обещал рассказать об этом кому-то из моих преподавателей, но я только отмахнулась. Убедившись, что подруга в надежных руках, я ушла в общежитие, чтобы привести себя в порядок и подготовиться к сегодняшним занятиям.
  Поскольку мы с Ирмой были единственными избранницами Воды на нашем потоке, никто не лез ко мне с вопросами во время занятий, и я спокойно слушала лекцию по базовым плетениям. Зато на обеде... Ирма появилась в столовой и направилась к нашему столику, уже сопровождаемая шепотками и любопытными взглядами.
  - Ты как? - спросила я, стоило ей сесть рядом.
  - Не очень, - бесцветным голосом ответила она. Да и лицо ее ничего не выражало - бледное, неподвижное, будто восковая маска надета. Ни одной эмоции, и глаза пустые.
  - Пойдем, прогуляемся? Расскажешь, что случилось, - предложила я и потянула подругу за собой. Не хотелось обсуждать что-то настолько личное под прицелом сотни взглядов.
  Ирма безропотно пошла за мной. Я подумала, и выбрала читальный зал библиотеки в качестве места для беседы. Несколько дней назад я обнаружила там небольшие уютные кабинеты с удобными креслами и подставками для книг - некоторые издания нельзя было выносить из библиотеки, приходилось переписывать нужную информацию вручную. Но сейчас главным достоинством этих кабинетов были шумоподавляющие чары - то, что нужно для приватного разговора.
  Ирма молчала, так что я начала разговор сама, пересказав ей слова куратора Несслау. При упоминании семейного общежития подруга поморщилась, но так ничего и не сказала.
  - Ты понимаешь, что вы теперь всегда будете вместе? - осторожно спросила я.
  - Не порть мне настроение, - вздохнула Ирма.
  Было бы, что портить, подумала я, но оставила эту мысль при себе. Вместо этого задала мучивший меня вопрос.
  - Но разве ты не об этом просила Стихию?
  - Нет! - резко ответила Ирма, а потом тихо добавила. - Не совсем. Точнее, совсем не об этом.
  - Ты меня запутала.
  - Я и сама уже запуталась, - тихо призналась подруга. А потом слова полились из нее единым потоком, будто плотину прорвало. - После того предсказания я будто с ума сошла. Три декады все искала жениха, иногда даже на два свидания в день ходила, ко всем парням присматривалась, оценивала. И вроде выделила группу потенциальных кандидатов, но постепенно сужала круг, отсеивая по одному. И в итоге никого не осталось! А Лестер... все время надо мной издевался! Бабник! Я раз десять видела его с разными девицами, мы сталкивались и в Магистерии, и в городе. Изводил меня, дразнил, высмеивал кавалеров. Да ты и сама слышала!
  Я кивнула, не решаясь прервать ее монолог. Но эта парочка действительно почти все время переругивалась, каждый пытался уколоть второго побольнее.
  - А потом Лестер закрутил роман с артефакторшой, и наши перепалки прекратились. Он просто перестал обращать на меня внимание, игнорировал, смотрел будто сквозь меня и отворачивался. Проклятье! Да, меня это задело. Он и так все время неадекватно реагировал, но это был просто верхний край. Последний рубеж. Я жутко злилась на него, ты себе не представляешь, насколько это унизительно. Еще и ты со своим вечно мечтательным выражением на лице, - она кинула на меня осуждающий взгляд, а затем продолжила. - Но через несколько дней я осознала кое-что еще более страшное. Мне не хватало этих наших перепалок. Каким-то немыслимым образом я умудрилась влюбиться в этого придурка! Представляешь, в каком ужасе я была? Он же лоу, средненький алхимик, перспектив никаких, еще и характер поганый! И бабник, ко всему прочему! Худший для меня вариант!
  Она глубоко вздохнула, явно пытаясь унять бушующие эмоции, и сжала руки в кулаки с такой силой, что костяшки побелели. И хотя я была не согласна с ее оценкой Лестера, не стала спорить, все равно она меня сейчас не услышит. Ей нужно время, чтобы осознать произошедшее.
  А еще я ни капельки не удивилась признанию подруги, подозревала подобное, когда видела, как между ними чуть ли не искры проскакивали.
  Ирма же явно решила выговориться и рассказать мне все.
  - Когда время, отпущенное мне предсказанием на выбор кандидата, стало подходить к концу, я поняла, что вариантов у меня просто нет! Все отпали. И когда нам рассказали про ритуал, я поняла, что это мой шанс!
  Ирма замолчала, так что я тихо уточнила.
  - И что ты попросила у Стихии?
  - Я решила провести ритуал для привлечения любви, как бы смешно это ни звучало. Я рассудила, что настоящая любовь выбьет у меня из головы всю эту дурь про Лестера, - произнося имя мужа, Ирма скривилась, будто съела что-то очень кислое. - И во время ритуала, на вопрос Стихии о моем желании, я ответила, что хочу выйти замуж по любви... Сама виновата, знаю, - подруга откинулась на спинку кресла и прикрыла глаза. - И знаешь, что эта стерва сказала мне утром?
  - Какая стерва?
  - Стихия! Утром, после самой фантастической ночи в моей жизни, меня разбудил ее голос, прозвучавший прямо внутри головы.
  Ирма открыла глаза и с горечью произнесла.
  - Вот ты и вышла замуж по любви. Но кто сказал, что он тебя полюбит?
  Она всхлипнула, но быстро взяла себя в руки, и только в глазах снова поселилась та же пустота, какую я наблюдала в столовой. Но теперь я знала, с чем именно она связана.
  - Не верю, что ты сдалась, - спокойно проговорила я. - Вам друг от друга никуда не деться. И я ни секунды не сомневаюсь, что ты найдешь способ влюбить в себя новообретенного мужа. Тебе надо просто перестать себя жалеть!
  Ирма сначала недоверчиво посмотрела на меня, но потом в ее глазах сверкнул интерес.
  Она мечтательно улыбнулась и, наконец, расслабилась.
  - Ты права. И у меня уже есть пара идей.
  
  
  Глава 14
  
  КНИГА ЗАКОНЧЕНА, ИДЕТ ВЫЧИТКА, ОКОНЧАНИЕ ВРЕМЕННО НЕ РАССЫЛАЕТСЯ

  
  
  
  
Оценка: 7.21*889  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" А.Демченко "Небесный бродяга" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"