Де Ви Поль: другие произведения.

Пути Тьмы - 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 4.58*86  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фэнтези. Силы Тьмы и все такое прочее. Наши люди Там. Первая книга закончена!!!

  Вступление.
   Твари шли цугом. Нескончаемое черно-серое море шипастых спин, слюнявые страшные морды, красные глаза. Они заполняли собой все пространство тоннеля, не оставляя ни одного свободного сантиметра пространства, даже крыса не проскользнула бы мимо. Первым, как и полагается, шел вожак. Он отличался бОльшим ростом, примерно в полтора раза превосходя идущих за ним, и более светлым оттенком шкуры. С того места, где затаился Андрей, видны были верхушки спин Тварей, и он не мог посчитать, сколько их всего. Любая же попытка выглянуть могла окончиться плачевно - Твари обладали очень чутким слухом и молниеносной реакцией - заставу гномов при входе в подземелье они выели на раз, бородатые коротышки даже пикнуть не успели.
   Собственно, раньше подобные вторжения тоже случались, Империя Людей уже отражала атаки самых разных существ, и в данный момент Имперская Гвардия и уцелевшие гномы из Бородатого Легиона занимали оборонительные позиции аккурат напротив выхода из тоннелей. Однако с такими порождениями Тьмы ни воинам Гвардии, ни имперским магам сталкиваться еще явно не приходилось. На них практически не действовала традиционная магия Огня, основное оружие магов Империи, а магия Земли, которой в совершенстве владели гномы, не очень хорошо действовала на открытой местности. Тварей можно было убить сталью, но сделать это было очень и очень тяжело, и потери среди отборных войск Гвардии явно обещали побить все рекорды со времен последней Междуусобной Войны. А ведь эта стая Тварей была только первой из многих и многих! Сведения, которые нес с собой Андрей, могли значительно изменить баланс сражения и спасти множество жизней, но он очень некстати задержался в той деревеньке и теперь оказался зажат в этом долбаном туннеле. А Твари все шли и шли...
  
  
   Началась эта история, как и многие ей подобные, достаточно банально. Вообще, тут надо немножко рассказать о нашем главном герое. Андрей, студент факультета иностранных языков N-ского университета, 20 лет от роду. Достаточно застенчивый и скромный молодой человек, с некоторым количеством комплексов. Обычные подростковые комплексы по поводу внешности проходят обычно годам к 16-18, однако у нашего героя это дело затянулось до 20 лет. Он не был уродом, вполне симпатичный худощавый молодой человек, и вот именно худоба его и смущала, Андрей считал, что настоящий мужчина должен быть подтянут и мускулист, как красавец-спортсмен Стас, учившийся на том же факультете. Андрей же спортом особо не занимался, если не считать, конечно, занятий по физкультуре в ВУЗе, половину из которых он благополучно прогулял. Его основным увлечением были ролевые игры, такие как Warcraft, он мог сидеть в инете часами, прокачивая очередного перса. В воображаемых мирах он был непременно накачанным мускулистым варваром, с огромным топором или мечом, он брал замки, захватывал новые земли и все самые красивые девушки принадлежали только ему. В реальной же жизни, как вы понимаете, все было далеко не так радужно. Девушки знаки внимания ему оказывали, и весьма часто, однако при виде очередной прелестницы, начинающей строить ему глазки, Андрей начинал думать: "Да это она не мне улыбается, я же не качок. А вот если бы я был накачанным, я бы ее сразу бы обнял, начал целовать, а потом...". Как ни грустно, все это оставалось только мечтами, т.к. девушки не любят, когда им не оказывают внимания, и красотки (а их на лингвистических факультетах традиционно много!) переключались на других немногочисленных парней.
   Из девушек ему очень нравилась одногруппница Ленка, стройная, красивая, с русыми волосами и зелеными глазами, однако он скорее отрубил бы себе руку, чем подошел к ней и сказал что-то менее банальное, чем "Привет. Как дела?". Вообще Андрей был не слишком инициативен, он не любил принимать решения, боялся нести за что-то (или кого-то) ответственность и по жизни был скорее пассивен, предпочитая, чтобы все шло своим чередом. Ни разу в жизни он не совершал Поступок, хотя подсознательно этого хотел - ведь любой Мужчина должен в жизни что-то совершить, не так ли? Однако в реальной жизни предпосылок для этого как-то не возникало... Да что там говорить, он и не дрался то ни разу, потому что в детском садике хулиган Яшка стукнул ему в лоб, Адрюшка (а было ему тогда 4 года) расплакался, и на всю жизнь запомнил, что драться - это больно, обидно, и короче, ну его на фиг...
   Родители в его проблемы особо не вникали, жили они в другом городе, а здесь снимали ему квартиру. Друзей за время учебы он так и не завел, так, приятелей. Парочка людей, которых условно можно было назвать друзьями, общались с ним в рамках игры Warcraft, лично он их никогда не видел, общался только через игру и аську, знал ники - Dwarf и WooDoo.
   Вот и все вкратце о нашем герое.
   Итак, началась эта история, как и многие подобные, достаточно банально...
   А началась она с того, что одногруппник Стас, который по жизни представлял собой полную Андрееву противоположность, начал оказывать знаки внимания Лене. Стас с 7 лет занимался карате, в 16 заработал черный пояс, выступал за сборную области и считал, что он круче всех и все ему в этой жизни дозволено. Это мнение подкреплялось его родителями, которые были достаточно обеспеченными людьми и на 18-летие купили ему новенький черный Мерседес Е-класса. Стас представлял из себя 95 килограмм тренированных мышц, и все проблемы предпочитал решать ударом кулака. Отбоя от девушек у него не было, и через его постель прошла половина девченок факультета, которых он катал на своем мерине, водил в кафешки, трахал, а потом выкидывал из своей жизни, как нашкодивших котят. За ним тянулась вереница разбитых девичьих сердец, а одна особо чувствительная особа даже пыталась покончить жизнь самоубийством, ладно, родители вовремя застукали. Однако Стасик ни в чем не раскаялся ни разу, он считал, что "Так и надо", а случись что - "Родители отмажут".
   Итак, очередной его жертвой должна была стать Лена, и он начал к ней подкатывать.
   - Лена, а Лена - хочешь на Мерине покататься? - так незамысловато начал он свою атаку. А чего напрягаться то? Все равно его будет!
   - Спасибо, Стасик, я пешком хожу, для здоровья полезно - ответила девушка.
   - Да ладно тебе ломаться, ты че, я тебя же по хорошему приглашаю! Поехали, не пожалеешь!
   - Да не хочу я, остань!
   - Да поехали! - сказал Стас и схватил девушку за руку.
   - Отстань от девушки! - неожиданно для самого себя сказал Андрей.
   Стасик немного прифигел, т.к. Андрей по жизни не выступал, вел себя тихо-мирно. И тут на тебе! Однако долго рассуждать он не привык, да и начал злиться уже - эта сучка чего-то ломается, так еще и лох какой-то вылез и смеет ему указывать! Поэтому наиболее очевидным для Стаса решением стало наиболее простое - дать лоху в лоб, чтобы не высовывался, а там, глядишь, и девчонка проникнется его силой и крутизной, и станет посговорчивее.
   - Ты че, сука!! Ннна!!!
   И Андрей увидел кулак, летящий ему прямо в лицо. Кулак приближался, почему-то все медленнее и медленнее, пока вовсе не остановился.
  
   - Внимание, попытка изменения физической целостности объекта ?3! Окружающее пространство введено в темпоральный стасис продолжительностью 10 секунд, в радиусе 30 метров. Для объекта ?3 время остановлено в соответствии с его биологическим ритмом. Установление контакта с объектом. Обратный отсчет - 5, 4, 3, 2, 1...
  
   Андрей открыл глаза, зажмуренные несколько секунд назад. Боли не было. Взгляд сфокусировался на кулаке Стаса, застывшем в нескольких сантиметрах от глаз. Андрей оценил величину кулака и набитые костяшки. Потом перевел взор дальше - на Стаса, также застывшего, с весьма и весьма агрессивной физиономией. Потом посмотрел дальше - на Ленку, возмущенно вскинувшую кулачки и кричащую явно что-то непечатное в область нехорошего человека. На одногруппников, застывших полукругом в аудитории.
   И наконец на себя - и отметил некоторое радужное свечение вокруг собственных пальцев, также сжатых в кулаки.
  
   - Какого хрена...?, подумал Андрей. - Время остановилось? Из-за чего?
  
   - Объект ?3, Вы готовы начать контакт? - раздался вдруг у него в голове механический голос, навевающий ассоциации о старых фильмах с участием роботов.
  
   - Дда, наверное... а с кем?
   - Вы контактируете с магом из мира Рэндом, Империя Людей, контактер 2 степени Рудольф.
   - Очень приятно, Рудольф, чем обязан? Что вообще произошло? И почему у вас такой странный голос?
   - Голос просто искажается при преодолении магического барьера между мирами. А вообще была произведена попытка физического воздействия на Вас, Объект ?3. Мы остановили время вокруг Вас, дабы исключить это воздействие, т.к. оно могло иметь необратимые последствия.
   - Какие именно?
   - Клиническая смерть. Данный субъект испытывает к Вам явную агрессию, в районе 70% от максимально зафиксированной в мире Рэндом. Вы должны сейчас лежать с проломленным лбом и пускать слюни.
   - Меня зовут Андрей, можешь так ко мне обращаться?
   - Как скажете, Андрей, мы не знали Вашего имени, привязка шла по Вашему нику.
   - А причем здесь мой ник? Вы вообще про что? Про сетевые игры?
   - Именно, Андрей. Наш мир, скажем так, нуждается в людях, обладающих достаточно развитым воображением, способностью усваивать новое и желанием совершенствовать себя. Также мы выбираем тех, кто не испытает культурный шок при перемещении...
   - Что вы предлагаете, Рудольф?
   - Ничего особенного, просто мы Вас заберем отсюда в наш мир. Стандартный контракт, 3 года...
   - Стоп, стоп, стоп! Какое еще контракт? Я не хочу в ваш мир, да еще и договор какой-то заключать! Нахрена оно мне сдалось? Спасибо, что не дали Стасику зарядить мне в лоб, и за приятную беседу тоже спасибо, но дальше я уж как-нибудь сам...
   - Вы не понимаете, Андрей. Если мы вернем Вас в Ваше пространство-время, то в следующую секунду Вы станете инвалидом и до конца жизни будете лежать состоянии комы. Вашему обидчику ничего за это не будет, да и какая Вам то разница, если Вы будете представлять из себя растение? Вас будут кормить внутривенно, менять Вам памперсы, делать массаж, чтобы не было пролежней...
   - Ну, пока я инвалидом еще не стал! Время остановлено, и кто мне мешает вот прямо сейчас уйти в сторону от удара? А потом время включится, и все будет хорошо!
   - А Вы попробуйте.
   Андрей попробовал изменить положение головы, подвигать руками и ногами. Получалось, прямо скажем, не очень. Он мог сдвинуть голову буквально на миллиметр, прикладывая для этого сильные усилия, а дальше как будто упирался в стену из очень тугой резины, которая пружинила и выталкивала его обратно. Глазами двигать еще немного получалось, а вот руки и ноги тоже почти не двигались.
   - Это происходит из-за того, что Ваши рефлексы несовершенны и скорость Вашей реакции мала. Двигаться в форсированном режиме в условиях стасиса могут только наши лучшие воины. У Вас есть шанс стать одним из них. Кстати, Ваши друзья уже согласились участвовать и подписали контракт...
   - Стоп, какие еще друзья? Да, и почему Вы называли меня объектом номер 3? Значит, есть еще 2, как минимум... Неужели..?
   - Да, Ваши друзья по компьютерной игре, они уже выбрали себе места для воплощения. В данный момент снимается матрица Вашего тела, Андрей. Вы можете приобрести навыки, знания и умения, они будут добавлены Вашему телу в момент возвращения домой. Как я уже говорил, контракт подписывается на 3 года. Выгода обоюдная. Вы вернетесь в гораздо более совершенном физическом состоянии, скажем так. То, что Вы получите, сильно поможет в дальнейшей жизни в Вашем родном мире. Есть риск, это не развлекательная прогулка и не виртуальный мир. Вы можете погибнуть. Однако можете и выжить, тут уже от Вас все зависит. В любом случае, жизнь, полная опасностей - это интереснее, чем 50 лет лежать, гадить под себя и смотреть в потолок. Выбирайте.
   - Так, ну я понял, что выбора особого у меня нет. Но ваша то выгода какая? Вы ведь не просто так меня "спасаете"...
   - Да, это так. Для того, чтобы перебросить Вас в наш мир, да даже для того, чтобы просто разговаривать с Вами, необходима уйма энергии. Сейчас 3 девятки магов накачивают специальную форму для переброски тел. Это не меценатство, безусловно. Просто наш мир столкнулся с новой опасностью, справиться с которой традиционными способами мы не можем. Однако согласно одному древнему пророчеству придут 3 воина из-за Грани мира, и встряхнется сущее, и Тьма отступит... Да и наши предсказатели говорят что-то подобное. В любом случае, мы готовы использовать любой шанс. Ну, Вы решились?
   - Да! И давай на ты!
  
   - А ну вставай, животное! Голая земляная черепаха! Аргххх!!
   Андрей медленно открыл глаза. Прямо над ним нависала зеленая, с коричневыми пятнами морда, вернее даже сказать - харя. Маленькие желтые глазки скрывались под массивными надбровными дугами, нос напоминал по форме перезревшую помидорину, из огромной пасти торчали вертикально расположенные желтые клыки, каждый в ладонь длиной. В общем, харя явно не производила впечатления обезображенности интеллектом и дружелюбием. И принадлежала она мастер-сержанту Оггу, командиру роты Мохнатых Упырей, в которой вот уже в течение года Андрей проходил азы воинской подготовки.
   - Ты, мать твою, недоносок, вставай!
   Андрей подскочил с лежака, и выкрикнул:
   - Так точно, господин мастер-сержант! Встаю!
   - Ты мне издеваться вздумал, упыреныш? А ну, двадцать кругов по плацу! Бегом!!
   И Андрей, так и не проснувшись до конца, включил вторую крейсерскую, чтобы уйти из-под молодецкого Оггового поджопника, которым тот любил благословлять новобранцев на подвиги.
   Наматывая круги по огромному пыльному плацу, Андрей начал вспоминать... А ведь все так красиво начиналось! Любой человек, который любит иногда помечтать, представлял себе ситуацию, когда спускается сверху бог-из-машины, и говорит 'Ты избранный!'. Андрей тоже, хотя и не любил себе в этом признаваться, был мечтателем. В реальной жизни особо реализоваться не получалось, и компенсацией стал уход в вымышленные миры вселенной Warcraft. А многие его сверстники не нашли себе и такого развлечения, и спились-скололись-снюхались... Когда Рудольф предложил переход в другой мир, Андрей про себя подумал 'Вот оно! Наконец-то меня оценили по достоинству, я знал, что у меня другая судьба!'. Разумеется, при переходе в другой мир ему просто обязаны были дать сверкающую броню, Супер-Меч, дать магические способности (или прокачать физические с помощью магии), указать на врага и сказать - Ату его! И разумеется, он бы всех победил, хотя ГлавГада и с трудом, и тогда вышли бы все благодарные жители Империи Людей и сказали бы ему 'Бери все, что хочешь!'. А Андрей бы скромно сказал 'Да мне ничего, в сущности, не надо, рад был помочь!'. И не было бы конца людскому (и не только людскому) ликованию...
   Однако в реальности все получилось совсем не так.
  
   Сам момент перехода Андрей запомнил плохо, при перемещении резко потемнело в глазах, навалилась дикая усталость. Как ему позже рассказали, такова была особенность работы древнего контура перемещения, и любое существо, даже дракон, если его получится туда засунуть, выпадет совершенно обессиленным. Так что героического перемещения у Андрея не получилось, и он просто вывалился из контура уже в другом мире. И сразу же растекся по полу, т.к. мышцы явно не желали выполнять предназначенные им природой функции. Перед глазами тоже все плавало, однако потихоньку мир начал обретать очертания. Прямо перед Андреем в воздухе висело большое радужное пятно, потихоньку уменьшающееся в размерах. Это, судя по всему, и был телепорт.
   - Ага, еще один пожаловал! - раздался рядом язвительный голос.
   Андрей с трудом повернул голову, и увидел... Он сразу и не понял, кто же это был. Маленького роста, вроде как ребенок. Но дети редко бывают с бородами, и пропорциями здоровых мужиков. Да и лицо было явно не детское, все иссеченное шрамами, оно принадлежало взрослому мужчине. 'Да это же гном!' - осенило Андрея. И он стал разглядывать странного чувака с удвоенным вниманием.
   В левом ухе гнома наличествовала большая серьга, одет он был в красный кафтан из грубой ткани и черные штаны из материала, похожего на брезент. Поддерживал штаны широченный золотой пояс, с изображенным на пряжке символом - перекрещенные кирка и топор. Видимого оружия у гнома не наблюдалось.
   - Очнулся наконец? - уточнил гном.
   - Ага. Куда это я попал?
   - В землю обетованную, куда же еще. А если точнее - в самую что ни на есть жопу мира ты попал, человече. Конкретно - в лагерь специальной военной подготовки для новобранцев из других миров. Империя Людей, Имперский Легион. Ты приписан к роте Мохнатых Упырей, и с ее командиром ты познакомишься чуть позже, иначе твоя хрупкая психика может не перенести всех прелестей данного знакомства.
   - А ты кто?
   - Забыл представиться. Мордред, местный эскулап. Встречаю новоприбывших, даю им возможность оклематься, ввожу в курс дела. А тебя как зовут?
   - Андрей. Слушай, мне там, при переходе, говорили про какое-то пророчество. И я себе представлял момент перехода малость иначе. Если я воин из легенд, то все должно быть по-другому?
   - Еще одна жертва мифов - фыркнул гном. - Вас таких сюда по 10 рыл в день прибывает. И все себя считают Избранными.
   - Ничего себе пердимонокль получился! А обратно то домой получится попасть?
   - Вполне возможно, если заработаешь нормально золотых кругляшей, чтобы оплатить работу магов. Тут ведь какое дело - сюда попасть проще, чем отсюда вырваться, энергии надо в разы больше потратить. Поэтому из других миров люди и другие существа сюда попадают, а мы можем в лучшем случае в виде голоса в голове поприсутствовать, и ваши телевизионные передачи перехватывать. В любом случае, такие случаи перехода были, не зря же в вашем мире существуют легенды о драконах, например. Так что не отчаивайся.
   - Ну а все-таки, зачем тогда меня сюда выдернули?
   - Да просто тут свара одна затевается, понадобилось некоторое количество свежего мяса. Ну и включили пропаганду на полную. Легенда о спасении мира действительно существует, и про трех воинов из-за Грани там написано. Только мы этих троих воинов все никак найти не можем, так что особо не надейся, что ты один из них и есть. У тебя сейчас будет другая задача - выжить. Вы почему-то с Земли очень хилые прибываете, вас там не кормят, что ли? Ни меч в руках держать не умеете, ни кабана из арбалета подстрелить. Уж про то, чтобы кольчугу нормально почистить, или топор как следует заточить, я даже не говорю. Да, - хлопнул себя по лбу гном, - забыл совсем! Тебе же подъемные полагаются, как новоприбывшему. Трать их с умом, жалование в конце месяца полагается, а он только начался.
   - На, держи - с этими словами гном сунул в руку Андрея небольшой, но увесистый кожаный кошелек. - Здесь пятьдесят золотых.
   - А это много или мало?
   - Ну, чтобы купить этот мир, безусловно, маловато. Я тебе так скажу - за пятьдесят монет можно купить более-менее хороший меч или топор, не лучший, но нормальный. Но тогда у тебя денег не останется на броню, лекарства, еду. Травмы у новобранцев лечу я, и я же снабжаю набором трав, для более быстрого заживления ран, но целебные эликсиры, обладающие почти мгновенным действием, тебе придется покупать самому. Если же у тебя найдутся магические способности, то придется тратиться еще и на ампулы с маной.
   - А часто у новобранцев бывают травмы? Насколько это серьезно?
   - Как правило, вывихи, растяжения, переломы. Реже - отрывает какую-либо конечность либо орган.
   - Эге-ге, что-то мне уже страшно становится. Как-то не хочется становиться по молодости лет инвалидом!
   - Не переживай, целебные эликсиры помогают и в этих случаях, именно поэтому на них и нельзя экономить. Если тебе руку оторвет, например, главное, чтобы не более десяти-пятнадцати минут прошло, иначе она начнет отмирать, и ее уже не прирастишь, придется новую регенерировать, а это гораздо дороже стоит. А так - руку приложил, пару пузырьков выпил - и все, как новая. Ты главное, к нужному месту приложи, а то будешь с рукой на заднице ходить! - заржал гном. - Бывали у нас подобные случаи...
   - Где все это купить можно?
   - Ну, возле вашей казармы лавка есть казенная, там все товары продают, качество среднее, цены нормальные. Если хочешь товар получше, есть кузница, там мой племянник Ролен работает, хорошие мечи делает, но они дороже. Есть лавка алхимика, там снадобья всякие, свитки магические. Есть школа фехтования, там тебя обучат дополнительным приемам, если тебя Огг не задолбает и у тебя силы останутся туда дойти.
   - Кто это - Огг?
   - Это твой будущий командир. Ты его когда увидишь, ни с кем не спутаешь, это точно. Ну что, вроде ты сегодня последний прибыл, пойдем, провожу тебя малость. С этими словами Мордред двинулся к выходу. Андрей двинул за ним, попутно не забывая осматриваться. А посмотреть было на что. Оказывается, портал перехода располагался в здоровенной пещере, потолок которой еле-еле виднелся где-то высоко. Навскидку там было не меньше пятидесяти метров. Пещера тоже удивляла - золотистого оттенка стены, покрытые причудливой тонкой резьбой, содержали в себе углубления, в которых виднелись чуть заметные, светящиеся белым светом нити.
   - Это механизм телепорта - сказал, заметив любопытство Андрея, гном. - Построен древними, хрен знает когда, несколько тысяч лет назад, не меньше. Там за стеной комната магов, именно они всю эту древнюю штуковину заставляют работать, уж не знаю как. Чтобы одного человека или другое существо перекинуть, их почти тридцать человек туда набивается, выходят - падают от усталости. Сейчас наверное отлеживаются, медитируют и вино потягивают. Оно у магов хорошее.
   - Ну что, Андрей, пошли дальше. Вон и выход уже.
   И правда, вдалеке виднелся выход, светящийся прямоугольник на фоне полутемной пещеры. Однако выход вел вовсе не на улицу, как можно было подумать. Андрей с удивлением увидел рельсы, отполированные и блестящие от многолетнего употребления, кучу шахт, и огромное количество гномов, снующих в разных направлениях. Свет же исходил от многочисленных светильников, развешанных по стенам. Мимо с грохотом проносились металлические вагонетки, набитые породой и пустые, некоторые с гномами, сидящими верхом.
   - Лихачи! - одобрительно, как показалось Андрею, сказал гном.
   Они прошли мимо вдребезги разбитой шахтерской вагонетки. Рядом с ней валялись остатки синего ведерка, вроде тех, с какими дети играют в песочнице.
   - Ну вот и еще одна жертва информационного взаимодействия! - сказал Мордред. - Насмотрятся картинок из вашего мира, и начинают о себе воображать невесть что. Этот придурок по шахтерской одноколейке поехал с синим ведерком, в которое он засунул фонарь, типа мигалок из вашего мира. Вроде как у вас там круто так ездить, все дорогу уступать должны! Ну и стукнулся об встречную полуторатонную вагонетку с породой, они же только в одну сторону ходят! Вон его от стены сейчас отскребают...
   - Это вообще заразно, подобное расслоение в обществе - у нас сейчас старейшины тоже начинают так выпендриваться, раньше у всех телеги были с ослами - хорошее животное, тяговитое, неторопливое. А сейчас - кто коня впряжет, да не простого, а элитного скакуна, кто - единорога или бизона, скоро так и до драконов дойдет! Повозки свои размалевывают, какие-то круги с трехлучевыми звездами рисуют и прочую бесовщину... Ладно, пошли дальше. Не на что тут особо любоваться...
   - А как вообще жители вашего мира видят картинки из нашего?
   - Магия, как же еще. Наши маги подобрали код или шифр, не знаю уж, как называется, к вашему телевидению, перехватывают передачи и устраивают показы, за деньги, разумеется. Дураков, желающих на это полюбоваться, более чем достаточно находится. Еще интересно, что часть событий вашего мира с нашими пересекается, маги объясняют это теорией параллелизма, ваш мир влияет на наш и наоборот. Вон у вас недавно извержение вулкана было, с непроизносимым названием, кучу пыли в воздух выбросил. И у нас тоже тут вулкан извергаться начал, так все перелеты на драконах и грифонах отменили, им пылью легкие забивало. Гильдия Перевозчиков огромные убытки понесла.
   - А ваш мир какое влияние на наш может оказать?
   - Ну, например, у нас тут локальный Армагеддон был, лет так примерно шестьдесят пять назад. Маги сделали магическую бомбу, соединили стихии Земли, Воздуха и Огня. Но напутали с пропорциями, и оно рвануло сильно, снесло весь город, в котором экспериментировали, а сырой магией всю окружающую природу изувечило и перекорежило. Там теперь растения с головами говорящими растут и собаки бегают шестилапые... у вас ведь тоже что-то подобное происходило?
   - Ну вроде да, было. Я плохо историю помню.
   - Стыдно, историю знать надо. В общем, смысл в том, что если наш мир накроется медным тазиком, то вашему тоже будет плохо. Вплоть до летального исхода...
   - А что за угроза перед вашим миром возникла? Ты упоминал о каком-то пророчестве, вроде как придут три воина из-за Грани мира, и Тьма отступит...
   - Кхм.. В двух словах тут не расскажешь, да и времени особо нет с тобой рассусоливать, мы почти пришли уже. Вкратце - начались какие-то проблемы в Землях Эльфов, что-то непонятное творится. Оттуда постоянно твари разные лезут, а сами эльфы то ли не в курсе, то ли на все забили, то ли еще что. Твари причем агрессивные, и видов огромное количество, недавно вон десятника сожрали - утащили прямо с поста, а он воин был не из последних. У нас потери растут постоянно, часть воинов просто пропадает бесследно, куда деваются - непонятно. Подозревают даже, что часть тварей - и есть пропавшие воины, только измененные настолько, что их мама родная не узнает. Так что, парниша, попал ты знатно. Но, с другой стороны, у тебя есть хорошая возможность быстро вырасти в звании и навыки свои прокачать! - оптимистично закончил гном.
   - Что-то мне все больше обратно хочется, в свой мир. И лежать себе спокойненько в больничной палате...
   - Все вы так говорите вначале. Потом втягиваетесь, кто выживает, конечно.
   - Умеешь ты подбодрить, Мордред.
   - Выше нос! Ты будешь не один, и командир у вас хороший. Хотя и зверь, конечно. Это уж смотря с какой стороны посмотреть. Кстати, если прислушаешься, можешь уже услышать его чарующий голос.
   Андрей прислушался.
   - Троглодиты гребаные!! Мать вашу за ногу и через забор три раза через оглоблю! - раздался вдали дикий рев. Судя по мощи звука, издавало его существо размером со слона, не меньше.
   - Это и есть этот, как его, Огг?
   - Ага, он самый. Новобранцев строит, опять они чего-то накосячили.
   - Он что, не человек? Так орать никто из людей не сможет.
   - Разумеется, он не человек. У нас тут достаточно трудно выжить и дослужиться до какого-то звания. Вот ты сейчас - новобранец. После прохождения обучения, а длится оно примерно год, становишься рядовым. Потом - капралом, потом - сержантом. Командир вашей роты носит звание мастер-сержанта, и он - огр.
   - Огр? Это такое существо из сказок, большое и зеленое?
   - Ну, если Огг и из сказки, то из очень страшной, и не дай Бог тебе назвать его 'существом', станет очень больно и печально сразу. Зеленый - да, но... короче, сам увидишь.
   Они подошли к казарме, приземистому серо-зеленому зданию из грубо обтесанного кирпича. За казармой виднелось огромное серое поле.
   - Это ваш плац, он же - площадка для тренировок. Привыкай, этот живописный вид ты будешь созерцать не меньше года.
   - Унылое местечко.
   - Не переживай, у тебя не будет времени, чтобы заскучать.
   В тот момент Андрей даже не подозревал, НАСКОЛЬКО гном окажется прав.
   Из-за края казармы показалось что-то большое, коричневое с зеленым, похожее на стену. Высокое, метра два. При ближайшем рассмотрении оказалось, что это не стена, а спина существа. В ширину, кстати, существо было тоже почти двухметровым, мускулистым и волосатым. Чуть далее, до того скрытые казармой, показались стройные ряды новобранцев. Именно к ним существо и обращалось.
   - Вы жалкие, бездарные, дохлые создания. Вы не стОите даже пыли под моими ногами! Слабаки! Вот - ты!
   С этими словами огр указал на худого и высокого подростка лет шестнадцати, стоящего прямо перед ним.
   - Ты откуда такой взялся? Дрищ эдакий, я же плюну и тебя сдует!
   - Sí, comandante! Todo tu manera de hablar! (Да, командир! Все так, как вы говорите! (плохой испанский)
   - Ах ты мать-перемать, ты решил на меня порчу нагнать, колдун ср.ный?! Заклинания бормочешь? Не выйдет! Видишь - у меня на шее амулет висит? - С этими словами огр показал на висящий на шее невзрачный серый камешек.
   - Так вот, он предохраняет меня от сглаза и простейших заклинаний подавления воли. А ты будешь наказан прямо сейчас. И говори по человечески, ср.нь!
   - Si.. ой, т.е. да, командир!
   - Ты должен говорить 'Так точно, господин мастер-сержант!'.
   - Так точно, господин мастер-сержант!
   - Сто отжиманий! Начинай!
   - Так точно, господин мастер-сержант!
   - Так, посмотрим, кто тут еще у нас есть... с этими словами огр начал пристально разглядывать других новобранцев. Некоторые выдерживали его взгляд, но таких было меньшинство. Остальные отводили глаза, старались прятаться за спины соседей. Отжиматься не хотелось никому.
   - Так. Вот ты. Как тебя зовут?
   Огр ткнул лапой в упитанного молодого человека, стоящего через несколько человек от отжимающегося знатока испанского.
   - Сергей, господин мастер-сержант!
   - Ты почему такой жирный, ты, бегемот-переросток?
   - Я не...
   - Так, пререкаемся! Сто отжиманий!
   - Но...
   - Сто пятьдесят! И все остальные - из-за несговорчивости вашего друга вы тоже все отжимаетесь по сто пятьдесят раз! Это касается и нашего спортивного друга, который и так показывает нам пример!
   Вся толпа новобранцев с ненавистью посмотрела на Сергея, и начала принимать упор лежа.
   - Любой, кто будет выступать против моих приказов, или распоряжений моих заместителей, будет наказан. Причем в случае злостного неповиновения страдает весь взвод. Это нужно для вашего сплочения - усмехнулся огр. - Фантазия у нас богатая, так что не рекомендую провоцировать нас на ее воплощения.
   - Так, это кого ты там привел, Мордред?
   - Пополнение, Огг. Последний на сегодня.
   - Так, последний, вставай в строй и присоединяйся к своим товарищам.
   - Да, господин мастер-сержант! - сказал Андрей, наученным горьким опытом будущих сослуживцев.
   - Экий ты понятливый. Ну ладно. Пока вы занимаетесь физкультурой, что явно некоторым из вас не повредит, я расскажу, что вас ожидает. Вы попали в лагерь специальной военной подготовки для новобранцев из других миров. Всего вас тут сто двадцать человек, я думаю, к концу обучения выживет в лучшем случае половина. Вы из разных миров, и разных народов - эльфы, гномы, люди.
   Андрей присмотрелся - точно, у одного из соседей были остроконечные уши. Вот это да!
   - Наш лагерь расположен в Империи Людей, это большое и мощное государство. Люди считаются одними из самых сильных воинов этого мира, хотя мы, огры, с этим в корне не согласны. - С этими словами Огг играючи подбросил в руке здоровенный топор, весящий явно не меньше ста килограмм.
   - Наша рота после обучения будет относиться к Имперскому Легиону, это элита армии, и я не понимаю, почему в качестве пополнения прислали этаких задохликов. Рота носит гордое название 'Мохнатые Упыри', и горе тому из вас, кто посрамит это славное имя. В роту входит четыре взвода, как нетрудно посчитать, каждый состоит из тридцати человек. Позже я назначу командиров в каждый взвод. Теперь по поводу обучения. У нас в армии существует система рангов или градаций. У каждого воина есть свой уровень, всего их существует сто. Это все условно, конечно, т.к. воинов даже девяностого уровня в истории было всего два или три существа, выше просто невозможно прыгнуть. И это были великие бойцы, не чета вам. Для того, чтобы достичь такого мастерства, надо практически с рождения заниматься боевыми искусствами, и лет через пятьдесят, если ты выживешь, ты можешь достигнуть такого уровня. Вы, новобранцы, относитесь пока к нулевому уровню, хотя кое-кому я написал бы минус десять. Огр презрительно сплюнул в сторону толстяка.
   - С вами будет проведен отбор, кто каким оружием будет владеть. Вообще вы должны уметь работать с мечами, топорами, луками и арбалетами, это для начала. Есть и огнестрельное оружие, но к нему вы будете допущены после длительных тренировок, т.к. оно, хммм, весьма специфическое.
   - Разумеется, боевое оружие вам пока никто не даст, а то поранитесь еще ненароком. Так же вы получите вот такие браслеты - огр показал на висящий на левой ручище диск с затейливой резьбой. Это нужно для определения уровня противостоящего вам существа. Я скажу так, если у вас разница в уровне больше десяти ступеней - это верная смерть для кого-то из вас, хотя нельзя исключать и элементы везения. Не пытайтесь сбежать из лагеря - здесь вокруг пустыня, и в ней обитают твари двадцатого и тридцатого уровня, вы для них будете просто кормом. Всего наше обучения займет около полутора лет, и я надеюсь, что на выходе вы будете представлять воинов двадцать пятого-тридцатого уровня, как минимум. Потом еще полтора года вы должны будете отслужить в Приграничье нашей Империи. А потом - как захотите, можете продолжить службу и стать обеспеченными людьми, можете вернуться в свои вонючие мирки, можете пойти на вольные хлеба и стать купцами, ремесленниками, кем угодно. Но для этого, запомните, вы должны выжить. И я лично сделаю все, чтобы вы если и не выжили, то хотя бы подохли с пользой для других!
   И началась страда. Первый день запомнился для Андрея, как сплошной нескончаемый поток тренировок, усталости и боли. После 'легкой разминки', как выразился Огг, новобранцы отправились в 'небольшую пробежку', состоящую из десяти кругов по плацу, причем каждый круг был никак не меньше километра. Учитывая, что физкультурой Андрей особо никогда не занимался, у него уже ко второму кругу язык висел на плече. Впрочем, у большинства других новобранцев тоже. На упитанного Сергея вообще было жалко смотреть, он уже пару раз чуть не терял сознание, но тут же получал могучего пинка от Огга, бежавшего рядом с ним и не дающего расслабиться, и приходил в себя. А вот 'знаток испанского', которого, вроде бы, звали Игорем, держался более-менее и даже начал немного уходить вперед. Так же неплохо переносили нагрузки парочка эльфов, бежавших рядом с Андреем, в короткой передышке между тренировками с ними удалось перекинуться парой слов - их звали Ян и Ульт, и перенеслись они из мира, параллельного нашей Земле, но находящегося еще в феодализме - во многом именно этим объяснялась их неплохая физическая подготовка. Так же они имели представление о процессе предстоящих тренировок, т.к. находились в этом мире уже больше недели и кое-что успели выяснить. По их словам, самым трудным было получение трудного уровня мастерства, для этого нужно было получить определенный качественный переход в собственном физическом состоянии, а это достигалось лишь ударными дозами тренировок. Сколько же этих тренировок предстояло, они точно не знали.
   Тем временем, пробежка подошла к концу и новобранцы получили пять минут перерыва, попадав прямо там, где стояли. Сергей так вообще растекся по плацу, как выброшенный из воды кит, ему явно было плохо. Рядом с ним тут же нарисовался Огг и сказал:
   - Ты явно сдохнешь первым, пузырь. Твари неплохо попируют, столько жира им еще ни разу не доставалось.
   Андрея что-то зацепило в этих словах, и он сказал:
   - Нельзя так обращаться с людьми. Я помогу ему.
   - Ну тогда сдохнете вы оба, это же балласт. Впрочем, это твое дело, задохлик.
   С этими словами огр отошел, а взамен подошли эльфы. Ян сказал:
   - Ты правильно себя ведешь, человек. Принцип выживания любой команды - взаимовыручка и помощь более слабому, если мы будем друг друга бросать - точно все сдохнем еще на этапе тренировки. Давайте держаться вместе - так нам будет легче. У нас есть кое-какие способности к магии, я попробую помочь нашему упитанному другу.
   С этими словами он подошел к Сергею, и сделал несколько пассов над его головой и грудью. Андрей с изумлением увидел зеленоватое свечение, исходящее от рук эльфа, а Сергей явно стал чувствовать себя лучше - у него изменился на более здоровый цвет лица, и немного успокоилось дыхание.
   - Пока это все, что я могу сделать.
   - Спасибо вам, ребята! - неожиданно сказал толстяк. - Я никогда не забуду, что вы помогли мне, хотя и ничем не были обязаны.
   - Ты откуда сам-то? - спросил Андрей.
   - С Земли, откуда же еще. Россия, Москва.
   И Сергей вкратце рассказал о себе. Происходил он из весьма обеспеченной семьи, с детства ни в чем не нуждался, однако родители были заняты собственным бизнесом, и уделяли ему мало времени. Взамен они покупали ему самые лучшие игрушки, кормили, как на убой и не напрягали по поводу учебы. В данный момент он учился на престижном факультете крупного московского ВУЗа, где основным требованием к студентам было вовремя платить за учебу. Спортом он не занимался, с девушками общаться особо не получалось. Зато он достиг весьма впечатляющих успехов в онлайн-играх, особенно в Warcraft.
   - Какой у тебя ник? - с замиранием сердца спросил Андрей.
   - Dwarf! - с гордостью ответил толстяк.
   - А я - GladiAtOR!
   - Вот это нифига себе, а неплохо мы недельку назад в рейд сходили, ага?
   - Неплохо, только там все виртуально было, а в этом мире и сожрать могут походу.
   - Не ссы, Гладиатор! Мне вот интересно, мы вроде везде втроем тусили, должен быть WooDoo еще, колдун наш доморощенный.
   - Есть у меня подозрения, кто это... он как-то вроде говорил, что испанский начал изучать?
   - Ну да, было дело. Еще хотел в Латинскую Америку поехать, пожить там пару лет.
   - Тогда вон тот худой товарищ, в пятидесяти метрах от нас - это он и есть. Он еще в самом начале отжимался, помнишь?
   - Как же не помнить. Зови его сюда!
   - Эй, испанец! Иди к нам!
   - Sí, señores? ('Да, сеньоры?' исп.)
   - Ты наверное и есть WooDoo? Мы с тобой в команде одной состоим, я GladiAtOR, а это - Dwarf.
   - Exactamente ('Именно так' исп.)
   - Вуду, хорош придуриваться, а то мы тебя еле понимаем - сказал Dwarf-Сергей. - И вообще тебя как зовут?
   - Игорем, а вас?
   - Я - Сергей, а GladiAtORа зовут...
   - Андрей я - сказал наш герой. - Будем знакомы! А это - наши друзья-эльфы, Ян и Ульт.
   Пока все знакомились, передышка подошла к концу. Андрей сказал:
   - Ребята, раз уж мы тут все встретились, давайте держаться вместе. Так у нас будет больше шансов выжить.
   - Согласны!
  И мучительная пытка, по какому-то недоразумению обзываемая 'легкой начальной тренировкой', продолжилась. Первый день запомнился дикой усталостью, и непрекращающимся насилием над организмом, длящимся до поздней ночи. Даже эльфы к концу тренировок, которые включали в себя не только бег, но и дополнительные отжимания, прыжки и переноску тяжестей, выглядели весьма утомленными. Наши же любители онлайн-игр чувствовали себя весьма хреново, если не сказать больше. Сергей, как самый полный и наименее спортивный, перенес первый день тяжелее всех. От усталости он даже не захотел ужинать, хотя раньше, по его словам, данное занятие было для него в приоритете. Как только друзья добрались до казармы, и нашли себе свободные койки, по странному совпадению оказавшиеся недалеко друг от друга, Сергей вырубился. А вот Андрей, Игорь и оба эльфа, хоть и устали, есть хотели явно больше, чем спать. От голода чувство обоняния у всех обострилось, и чуть заметный запах еды, донесшийся откуда-то с площадки для тренировок, заставил животы громко забурчать. Не в силах сопротивляться этому вечному зову, наши славные воины потянулись к выходу, возле которого с удивлением обнаружили нехилого размера стол, буквально ломящийся от всякой еды. Возле стола уже толкалась добрая половина роты, с увлечением дегустирующего последние изыски армейской кулинарии. Немного потолкавшись локтями, четверка новобранцев добралась до стола и начала в ускоренном темпе насыщаться. Тем более что попробовать было что. Судя по всему, Империя не скупилась на еду для новобранцев, поэтому на столе была куча разных мясных и рыбных блюд, хлеб, картошка, чистая колодезная вода, даже фрукты. А вот спиртного не было. Совсем. На недоуменные вопросы 'А какого хрена...?' кто-то из более опытных вояк сказал, что новобранцам спиртное не положено, вот когда достигнут первого уровня - тогда будет грандиозная попойка. А вообще со спиртным строго, не дай бог Огг увидит кого пьяным - сразу в задницу булаву воткнет. Или еще чего потяжелее-поострее.
   После ужина четверка героев вырубилась. По общим ощущениям прошло не больше секунды, как раздался дикий рев Огга
   - Ну что, скунсы-переростки, ПОДЪЕМ!!!
   Оказывается, уже наступило хмурое серое холодное утро. Впрочем, мерзнуть особо не пришлось, т.к. Огг с помощниками с помощью булавы и такой-то матери выгонял новобранцев на утреннюю пробежку, придавая дополнительного ускорения могутным пенделем особо тормозящим. Под раздачу попал и Сергей, который только охнул, когда сапожище огра нежно въехал ему пониже талии. Однако, результат это возымело и толстяк (который уже успел немного осунуться) припустил трусцой.
   Пробежка длилась не меньше часа, после нее новобранцы попадали на землю, кто где стоял. Однако долго прохлаждаться им не дали - мастер-сержант с помощниками (тоже ограми) притащили целый возок с амуницией. С виду там все было блестящее-настоящее, но при ближайшем рассмотрении оказалось, что это не боевое оружие, а грубая поделка под него. Мечи представляли из себя грубые бруски металла, топоры - те же куски металла, но на деревянной ручке.
   - Ну что, салажата! - сказал Огг. - Пора выбрать себе оружие по руке, гы-гы! Для того, чтобы вы могли прокачаться до первого уровня, вам надо сдать очень простой экзамен. Всего-навсего помахать одной из этих железяк в течение часа, и уровень - ваш. Первому сдавшему я поставлю бочонок пива!
   - Я попробую! - храбро сказал какой-то новобранец, не очень накачанный, но и не сильно худой, жилистый и выносливый с виду.
   - Ну давай, ща посмеемся.
   Новобранец подошел и попробовал взять меч с повозки. Именно попробовал, т.к. меч буквально выскользнул у него из рук и упал на ногу.
   - Ух, е..!!! - сказал новобранец. - Да он весит не меньше тонны!
   - Ну не тонну, конечно, но килограмм десять он весит. А вы что думали, в сказку попали? Боевое оружие не может мало весить, вы пробовали остановить пустынного бегуна десятого уровня, весящего триста кило, перочинным ножиком, весящим три килограмма? И не советую, вас снесут и не заметят. Есть такое слово 'ЫнЭрцЫя', меня один товарищ научил. Т.е. чем больше вес оружия, и ваша сила, которую вы вкладываете в удар, тем мощнее удар получится. Сначала вы должны просто научиться держать оружие, а потом уже будете учиться с ним двигаться, уворачиваться и уклоняться. Скажу по секрету - уклоняться и бегать вам придется гораздо чаще, чем биться с кем-то, по-крайней мере, в начале вашего пути. Ну что, ребятишки - мечи и топоры в руки, кому что больше нравится - и вперед!
   Андрей взял себе двуручный меч (точнее, болванку, похожую на него), навскидку он действительно весил килограмм десять. Попробовал помахать - через пару минут выдохся, руки подогнулись и меч выпал.
   - Вы должны крепко держать свое оружие, это ваша надежда и ваша жизнь! - сказал незаметно подошедший Огг. - Вы должны не только мышцы рук накачать, но и иметь цепкие пальцы, если у вас встречным ударом выбьет меч или топор, вы останетесь безоружными, и вас почти наверняка убьют. Поэтому у тебя будет еще дополнительное упражнение - будешь держать большие камни в вытянутой руке, ладонью вниз, увеличивая их вес. Тебе надо кисть качать и хват усиливать. В рукопашной это тоже пригодится. На тебе камешек! - С этими словами огр дал Андрею булыжничек, навскидку весящий килограмм восемь, причем неудобный для захвата - большого размера с небольшим выступом. В результате Андрею пришлось полдня стоять с этим дурацким камнем, который он держал в каждой руке по очереди, в то время как друзья развлекались с оружием.
   К слову, Сергей, хоть и не был спортсменом, оправдывая свой ник, вытащил из повозки здоровенный двуручный топор, даже не топор, а топОрищще, килограмм на пятнадцать. Еле поднял, взвалил на плечо и чуть сразу не рухнул, ладно - эльфы поддержали.
   - Не лопни, пузырь! - иронично сказал один из огров.
   Однако Серега стиснул зубы, начал удерживать топор перед собой и даже пытаться делать им какие-то движения.
   Игорь тоже сначала примеривался к топору, однако ему поднять двуручник не удалось, и он взял себе самый легкий меч, длиной примерно с метр. Впрочем, легким меч только казался и под радостное ржание огров он уронил оружие на землю. Как оказалось, ему достался меч-с-приколом - единственный, почти целиком сделанный из свинца и выкрашенный металлической краской.
   - А чтобы не расслаблялись! - глубокомысленно сказал Огг.
   Остаток дня был посвящен тому, чтобы попробовать удержать оружие в руках в течение хотя бы десяти-пятнадцати минут.
   Эльфы взяли себе полуторные мечи, чуть покороче и легче, чему у Андрея, причем у них получалось работать с мечами гораздо лучше. Судя по всему, они уже вполне могли рассчитывать на первый уровень, о чем и сказал им мастер-сержант.
   Второй день также запомнился Андрею сплошной серой усталостью, разбавленной одним ярким пятном - обедом. Обед был еще шикарнее ужина, и кроме воды всех новобранцев заставили выпить какое-то зелье из красных пузырьков. Довольно противное на вкус, оно дало некоторый заряд бодрости, который и помог продержаться до вечера. Ян, который немного разбирался в магии, вполголоса сказал друзьям, что зелье - явно магическое и что-то меняет в организме, но вреда вроде бы не наносит.
   Перед отбоем новобранцы пробежали еще десяток километров, и попадали на койки. На ужин уже никто идти не смог.
   Прошла неделя. Ребята начали немного втягиваться. Пробежки уже проходили легче, оружие в руках удавалось держать дольше. Сергей начал худеть, навскидку он уже сбросил килограмм пять и стал гораздо легче двигаться. Более того, у него, Андрея и Игоря начал появляться какой-то рельеф мышц. Во многом это происходило благодаря зелью, которым им исправно потчевали уже не только на обед, но и на ужин, на который стали исправно приходить все, поскольку к концу дня нападал дикий жор. К слову, у эльфов изменения были не столь значительны, в связи с их меньшей восприимчивостью к магии, чем у людей. Зато они уже получили свой первый уровень владения мечом - оба в течение часа исправно махали оружием, не прерываясь ни на минуту. Первым начал (и закончил) Ульт, за что вечером к ужину и получил бочонок отличного светлого пива.
   И, разумеется, поделился им с остальными новобранцами, в результате сидели почти до утра. Однако подъем был произведен безо всякой жалости, как обычно, в шесть, и хмурые похмельные воины двинули на пробежку, которую Огг, явно из вредности, еще и увеличил в полтора раза.
   - Воин должен быть всегда готов, всегда в форме, - сказал он. - Неизвестно, когда прозвучит сигнал тревоги. Вы можете вернуться из удачного рейда или с задания и расслабиться в казарме, однако через десять минут после этого могут ворваться Пустынные рейдеры или Пожиратели мозгов, и вы должны суметь отбиться, вне зависимости от того, в каком вы состоянии и сколько вы перед этим выпили. Так что советую считать эту пробежку небольшим предупреждением. Расслабляйтесь, поводов у вас будет достаточно, но знайте меру.
   Сергей, который был любителем пива на Земле, и дорвался вчера до любимого напитка, только хмуро кивнул на бегу. Его мутило.
   Еще через неделю первый уровень владения мечом получил Андрей. Дался он ему нелегко, что и говорить. Огг постоянно увеличивал вес булыжника, который необходимо было уже не только держать, но и подкидывать и перехватывать в воздухе. Огр сказал, что это нужно для перехватывания меча в воздухе, для проведения некоторых особо смертоносных ударов. Надо сказать, что Андрей действительно почувствовал изменения в себе. Появилась отточенность и уверенность при владении мечом, он уже не выпадал из рук, а если и выскальзывал, то его получалось ловко перехватывать и делать вид что 'так и надо'. Андрей сказал Оггу, что готов к экзамену, и тот без промедлений начал экзаменовать новобранца. Андрей достал из-за спины свой здоровенный двуручник, с которым уже немного сроднился, и начал делать им круговые и ударные движения, стараясь чередовать их и напрягать разные мышцы по очереди. Было тяжело, мышцы начали гудеть, после получаса упражнений пот стал заливать глаза, но Андрей лишь плотнее сжал губы и продолжил двигаться. Друзья стояли рядом и переживали за него, однако молча, чтобы не отвлечь от столь серьезного испытания. Лишь Игорь показывал на пальцах, сколько еще минут осталось. Две пятерни - еще десять минут. Оххх, тяжело! Меч уже как будто потяжелел в два раза и еле-еле двигался, однако Андрей держал его крепко. Пять минут! Еще чуть-чуть... Все! На секунду вокруг нашего героя возникла радужная светящаяся аура, которая тут же пропала, а мышцы вновь налились силой, как будто и не было изнурительного упражнения.
   - Поздравляю! - серьезно сказал Огг. Ты достиг первого уровня мастерства во владении двуручным мечом. Ты ощущаешь прилив сил - это воздействие магии, ты будешь испытывать это ощущение при переходе с уровня на уровень. Иногда возможны и прыжки через один-два и даже три уровня, тогда прилив будет еще больше. Также я рекомендую тебе выбрать боевую кличку, т.к. во время схватки твое имя может звучать слишком долго и ты просто не успеешь прийти на помощь. Твои друзья тоже смогут сократить свои гражданские имена после получения уровня. Продолжай совершенствоваться, и может из тебя и выйдет толк.
   Андрей решил подсократить свой ник до одного слога, и выбрал себе кличку 'Тор'. Сергей и Игорь стали соответственно Сержем и Вуду. Разумеется, после того, как так же заработали свои уровни.
   Игорю уровень достался еще через три дня, свинцовый меч ему так и не дали поменять на более легкий, поэтому подустал он знатно. Зато у него был очень сильный удар, новобранцы периодически практиковались на втыкании оружия в специальную толстую деревянную доску, прислоненную к стене казармы, и Вуду втыкал свой меч глубже всех. Сергей, сбросивший уже явно больше десяти килограмм, и обладавший достаточной силой, также получил свой уровень по владению боевым топором и сильно возгордился этим, т.к. во всей роте таких специалистов набиралось всего лишь с десяток. Топор тяжелее меча, и удар у него более медленный, зато намного более сильный. Для того, чтобы нанести такой удар, необходимо обладать достаточной массой тела (а ее у Сергея еще оставалось более чем достаточно), иначе тебя унесет вслед за твоим же топором прямо в пасть какой-нибудь твари. И вообще в строю топористов использовали как тяжелую артиллерию (они могли нехило метнуть свой топор, при владении навыком, естественно) и зачастую как последний шанс на выживание, если мечники не могли пробить строй врагов или особо прочную броню. Таким образом, друзья начали образовывать боевую пятерку - три полуторных меча, один двуручник, для удержания врагов на дистанции и один топор, для пробивания особо прочных голов. Огг сказал, что им в дальнейшем необходимо будет учиться работать в парах, тройках и в пятерке, но это еще не очень скоро. А заодно он решил удвоить пробежки в длину, благо, здоровье новобранцев уже позволяло это делать, да и скорость бега немного увеличилась. Еще одним нововведением было то, что теперь нужно было бежать со своим оружием, а не налегке, как раньше. Андрей крепил свое оружие на спину, в специальные ножны, которые получил вместе с мечом, друзья последовали его примеру, так как при беге меч колотил по бедру, а топор повесить на бок вообще не представлялось возможным. И сразу почувствовали себя снова на нулевом уровне - бежать стало ощутимо тяжелее, все-таки лишние десять килограмм груза - это не шутка. Тренировки тоже стали жестче - теперь они не просто удерживали мечи и топоры, и размахивали ими, необходимо было перемещаться с место на место, не переставая двигать оружием.
   Огг с помощниками периодически показывали мастер-класс - устраивали показательные битвы с оружием, причем выбирали его по жребию, т.к. настоящий воин должен в любой ситуации и с любым оружием уметь побеждать. Андрей обратил внимание, что огры, при всей их физической силе, часто стараются уклониться от ударов, а не заблокировать их. На его вопрос Огг ответил, что силы лучше экономить, а энергию удара врага можно использовать против него самого. И тут же продемонстрировал это. Один из его помощников, по имени Унг, начал наносить мощные удары топором (вроде того, что был у Сергея) по Оггу, который выбрал для битвы полуторный меч и щит. Сначала мастер-сержант просто блокировал удары щитом, причем от каждого из них его малость сносило назад. Таким образом он показывал, что будет при обычном блокировании. Когда Угг в очередной раз сильно размахнулся и с хеканьем нанес сильнейший удар в грудь, он просто уклонился, огра по инерции пронесло вперед, и ему прилетело по шее мечом, плашмя, разумеется. Инерции помощника, усиленной добавочным ударом сзади хватило, чтобы пролететь пару метров по воздуху и красиво пропахать землю.
   - Уклоняйтесь! - сказал Огг. Он даже не запыхался. - Вы сэкономите силы, враги редко нападают по одиночке. В данном случае, мой враг убит, и у меня остаются силы на следующих. Можно было схватить его рукой и сделать бросок в ближайших врагов, тоже неплохо помогает, хотя вам, новобранцам, это пока явно не светит. Попытайтесь бить друг друга и уклоняться от чужих ударов.
   Новобранцы начали пытаться, получалось пока не ахти. Андрей встал напротив Сергея, и попробовал повторить подвиг огра. Сергей махал своим здоровенным топором, причем не только в вертикальной, но и в горизонтальной плоскости, Андрей уворачивался, подпрыгивал и уклонялся, стараясь вымотать противника. Постепенно Серж начал сдавать, наш герой уже начал примериваться, чтобы нанести 'смертельный удар', как вдруг...
   Вдруг периферическим зрением Тор увидел что-то огненно-рыжее, блестящее и невыразимо прекрасное. Чуть перевел взгляд - батюшки! Это была девушка-эльф, в серебристой облегающей броне и с остроконечным шлемом, из-под которого выбивались огненно-рыжие непослушные волосы. Но больше всего впечатляли глаза - огромные, изумрудно-зеленого цвета. В них можно было утонуть, а можно было плавать, как в море... Бац! Это Серж, увидевший, что противник отвлекся, воспользовался преимуществом и попал Андрею обухом топора прямо по голове.
   - Ммммать! - с чувством сказал наш герой, падая. Последним, что он увидел, были огромные зеленые глаза, приблизившиеся к его лицу. А может, это ему просто почудилось из-за жары?
   Андрей пришел в себя. Прохлада, чистые белые простыни. Белые стены.
   - Мне что, приснилось что ли все это? Где я? В больнице?
   - Ты в лазарете, сынок. Давно не виделись. Как себя чувствуешь?
   - Мордред!
   - Да, к вашим услугам. Нехило тебе прилетело.
   - Да уж. Слушай, мне показалось, или я увидел там девушку? Я из-за нее отвлекся.
   - Поздравляю, ты только что познакомился с принцессой Миккой, приемной дочерью нашего Императора и главой Ордена Ночных Теней. Она тебя сюда и притащила, предварительно исцелив малость, так что я с тобой почти ничего и не делал. А так бы сотрясение мозга было бы, если он у тебя есть, конечно. Совсем сдурел - на принцессу пялиться?
   - Микка. Красивое имя. Расскажи о ней?
   - Ты точно псих. Если Огг узнает, что ты на нее смотрел - просто руки-ноги оборвет. Но если он узнает, что ты отвлекся во время боя - закопает в землю, причем головой вниз и станцует на тебе зажигательный танец. И вообще - она принцесса, элитный воин и маг, а ты кто? Недоделанный новобранец...
   - И все же?
   - Ну, ее родители погибли в пограничной стычке, эльфы тогда воевали с некромантами. Отец Микки - предыдущий Король Эльфов, мать - Королева. Они объезжали границы, и в результате предательства погибли. Дочь осталась одна, ее воспитывал Совет Эльфов, которому было важнее поделить власть и назначить регента, чем выяснить, кто виноват в произошедшем и что делать дальше, ведь война продолжалась. И тогда принцесса сбежала в Империю Людей, ее отец был дружен с нашим Императором, они вместе учились в Магической Академии. Он не мог ей отказать и удочерил принцессу, сразу оговорив, что не претендует на управление эльфами. Совет Эльфов умылся, а что им оставалось делать? С тех пор прошло более двадцати пяти лет, принцесса выросла. Однако она остается такой же сорвиголовой, как раньше. Специально для нее Император создал Орден Ночных Теней - это организация, занимающаяся внешней разведкой и различными тонкими операциями, элитные шпионы и диверсанты. И по слухам, Глава Ордена лезет во все стычки, в какие только можно. Опять же по слухам, виновников гибели ее родителей так и не нашли, и она до сих пор пытается выяснить, кто же это был. Не обольщайся ее красотой - в душе она безжалостный убийца, и все ее мысли посвящены одному - мести.
   - Однако мне она помогла!
   - Ну, кузнец ведь тоже ремонтирует поврежденное оружие. Так что расслабься и не думай о ней, тебе еще множество тренировок предстоит, в следующий раз может что похуже приключиться, если будешь отвлекаться.
   - Понял я тебя, понял. И все-таки она красивая...
  
   Андрей возобновил тренировки, некоторое время он думал о принцессе, но потом его внимание было отвлечено более важными делами. Немало этому поспособствовали его друзья, которые были в курсе проблемы и постарались загрузить Тора по полной программе. В частности, Ульт начал объяснять некоторые приемы блокировки ударов двуручным мечом, причем не просто парированию ударов, а хитрым ударам, помогающим буквально вывернуть меч из руки врага. Подобные тренировки так увлекли Андрея, что он и думать забыл обо всем остальном, он, что называется, поймал кураж. И начал заниматься с удвоенной силой, зачастую оставаясь после тренировок на дополнительные занятия, которые стал проводить Огг. Мастер-сержант начал давать не только упражнения, но и некоторую теорию, зачастую просто бесценную для любого воина, стремящегося выжить. Он учил, как правильно дышать, двигаться, перемещаться с наименьшими затратами сил и максимальной скоростью. Так же он начал давать уроки рукопашного боя, и вот тут выплыла проблема - Андрей панически боялся, когда его били в лицо. Когда били по рукам-ногам-туловищу - все нормально, он блокировал или уклонялся от ударов. Стоило кому-то замахнуться с прицелом в челюсть или скулу - накатывал страх, Андрей старался отдалиться от атакующего, терял концентрацию и допускал ошибки. Это не осталось незамеченным для Огга, и он придумал новое развлечение - Андрея привязали к специальному постаменту, блокирующему руки и ноги, но позволяющему чуть-чуть двигать головой. И после этого все новобранцы должны были кидать яблоками (или мячами, главное - не булыжниками) Андрею прямо в лицо. Сначала Андрей уворачивался, потом ему прилетело прямо в глаз, и он сильно разозлился. После этого страх куда-то ушел и более не проявлялся. Огг прокомментировал:
   - Нормальный воин всегда чего-то опасается, но страх не должен парализовать тебя, и ты должен быть готов к боли, нельзя начать жалеть себя посреди схватки, иначе тебя пожалеют потом на небесах...
   Андрей возобновил тренировки по рукопашному бою и сильно пожалел, что не занимался этим раньше. Зачастую не хватало ловкости, хотя это дело тоже прокачивалось на ура. Андрей освоил перекаты по земле и маневры уклонения от ударов, и таким образом заработал первый уровень по рукопашному бою. К слову, он стал первым из пятерки друзей, кто достиг такого результата. Впрочем, эльфы не сильно отставали в обучении, и вскоре догнали его по рукопашке. А вот у Сергея это никак не получалось, силы у него было уже достаточно, но скорости и ловкости не хватало, поэтому в сражении толстяка сначала изматывали, как мамонта, а потом ему, уже уставшему, прилетало по голове или по печени, что считалось поражением, поскольку в реальном бою редко бьют голой рукой. Как правило, в реальном сражении рукопашные схватки проводились лишь в том случае, если воин не мог дотянуться до своего оружия, поэтому необходимо было максимально быстро и эффективно устранить ближайших противников, завладеть боевым оружием и отмахаться. Если такой возможности не было - то просто раскидать врагов, желательно с тяжелыми последствиями для здоровья, и давать деру. Это, как сказал Огг, не считалось позором, если противник превосходил воина на десяток-другой уровней. Поэтому для рукопашки разрешалось использовать все возможности, и в вооружение воина входили страховидные накладки-кастеты на руки и щитки со здоровенными шипами на ноги. Если удар ногой приходился в незащищенную шею врага, это сопровождалось немедленным летальным исходом. Наиболее продвинутые бойцы еще и смазывали оружие ядом или накладывали различные заклинания для увеличения ущерба. Стоило это недешево, но жизнь дороже.
   К концу месяца первый уровень по рукопашному бою получил и Вуду, к тому же произошло еще одно знаменательное событие - выдали жалованье, ажно семьдеят золотых монет. До этого как-то не было времени и сил тратить подъемные, поэтому у друзей они так и лежали нетронутыми. В итоге у каждого скопилось по сто двадцать монет, которые вполне можно было куда-то потратить. Возник вопрос, куда? Тут друзья решили осмотреться, и узнали, что на север от плаца, буквально в нескольких километрах, находятся различные лавки и магазины. Во время тренировок в эту сторону они не разу не бегали, поэтому просто не знали, что оно там есть. Андрей вспомнил и слова Мордреда, что там можно прибарахлиться различным снаряжением, тем более что некоторые новобранцы уже достали откуда-то кожаные короткие доспехи, которые, при всей их легкости, значительно снижали последствия ударов. Да и шлем бы не помешал, а то голова до сих пор слегка побаливала после молодецкого удара топором Сержа. По концу месяца полагался один день увольнительных, Огг собрал всех и сказал:
   - Ну что, задохлики, вы выжили здесь один месяц, получили пусть небольшие, но деньги. Не рекомендую всю сумму пропивать, в городке есть, конечно, парочка таверн, но можно золото потратить с большей пользой. У нас скоро будут ужесточаться тренировки, поэтому подумайте о заблаговременном устранении их последствий. Впрочем, решать вам. Разрешаю один денек расслабиться!
   - Урррра! - возопили новобранцы, и незамедлительно ломанули в сторону города, пока начальство не передумало.
   Двигались сначала все вместе, но потом разделились на группки, так как многие уже между собой передружились и начали образовываться боевые пятерки и десятки. Кто-то вопреки совету мастер-сержанта двинул прямо в таверну, чтобы гулять там до утра. Кто-то - на поиски приключений и ближайших борделей. Наши друзья подошли к границе городка, который, кстати, назывался Таунвилль, и задумались, куда двигать дальше.
   Таунвилль был небольшим городом на несколько тысяч жителей. Основан он был буквально пару сотен лет назад в связи с размещением в Теанской пустыне гарнизона, и создания тренировочного лагеря для имперских солдат. В нем жили поначалу жены офицеров гарнизона, гномы, добывавшие руду в шахтах неподалеку, различные наемники, зарабатывавшие деньги на дополнительном обучении солдат. Постепенно город разрастался, в нем появились три таверны, различные магазины и лавочки. Что поразило Андрея - было очень чистенько, камни мостовой буквально светились от чистоты, дома - аккуратные, даже ближайшая таверна, называвшаяся 'Пьяный единорог' выглядело чисто и опрятно (для таверны, разумеется). Его внимание привлекла вывеска лавки 'Алхимия. Заклятия и свитки. 20% скидка для солдат Империи', и он понял, куда пойдет. Эльфы затяготели к лавке кузнеца, откуда доносился шум ударов молота по металлу, Серж решил наведаться в таверну, так как успел проголодаться за время пути, а Вуду решил составить Тору компанию и посетить лавку алхимика. Договорились встретиться здесь же через пару часов и каждый двинул в свою сторону.
   Андрей осторожно потянул на себя деревянную, изощренную трещинами дверь лавки. Раздалось негромкое звякание колокольчика, и они с Игорем зашли внутрь. Лавка встретила их запахом старинных фолиантов, неведомых трав, и чуть ощутимым запахом (ощущением?) концентрированной магии, который они оба уже научились определять (спасибо красным пузырькам).
   - Здравствуйте, молодые люди! - поднявшийся из-за стойки старичок соответствовал всем канонам, использующимся при описании алхимиков. Он был сгорблен, иссушен от старости, на голове у него была старая выцветшая шляпа с острым верхом. Взор его, тем не менее, был молод и любознателен.
   - Так-так, кто это к нам пожаловал? Интересно... - старик вставил в глаз стеклышко пенсне, до этого свисавшее на тонкой цепочке у него на плече. - Мастер двуручного меча первого уровня, первый уровень рукопашного боя, неплохие зачатки для развития навыков огнестрельного оружия. А вот магический фон низковат, к сожалению. Простейшие заклинания использовать сможешь, вроде быстрого исцеления или краткосрочного паралича, а вот высшие заклинания тебе не светят, увы... Так, второй воин - ловкость повыше, первый уровень одноручника, первый уровень рукопашного... ого! Парень, у тебя очень неплохие способности к магии! Ты уже сейчас можешь получить второй-третий уровень! А потенциально - двадцатый не предел, если будешь усердно заниматься!
   - Здорово! - сказал Вуду. - я давно это знал!
   Тут надо немножко рассказать и об этом герое. Игорь родился в семье интеллигентов, немного помешанных на обучении и развитии своего единственного и любимого ребенка. Его с детства отдавали во все кружки и секции, какие только можно. Однако стоило Игорю что-то освоить, вроде танцев или элементарных навыков у-шу, как его тут же выдергивали и переводили в другую секцию, чтобы его обучение 'было разносторонним'. Так и получилось, что к шестнадцати годам он умел все и ничего, то есть везде - но понемногу. Тем не менее, он был благодарен своим родителям, так как в общем развитии немного превосходил своих сверстников и учеба ему давалась легко. Игорь был увлекающимся ребенком и занимался всем подряд. Одним из его увлечений стал испанский язык, знанием которого он хвастался перед друзьями, хотя реально знал всего пару фраз. Еще одним увлечением была магия. Связано это было с его бабушкой, которая жила в далекой деревне и к которой маленького Игоря отправляли каждое лето. Она умела исцелять с помощью трав и наговоров, гадала на картах и воде, и делала многое другое. Неизвестно, сколько там было магии, но внука она увлекла серьезно. Игорь читал Некрономикон, все магические книги, которые удавалось достать на просторах Рунета, пробовал колдовать, однако в реальности это не получалось, и он стал колдуном в ВОВке, прокачавшись аж до 90-го уровня. И вот теперь у него появилась возможность попробовать силы в реале!! И он решил спросить:
   - Скажите, пожалуйста, а что необходимо для получения уровня по магии?
   - Ну, первый-второй уровень я могу вам присвоить сейчас, надо только сделать небольшое упражнение. Готовы?
   - Всегда готов!
   - Отлично, тогда элементарное упражнение на концентрацию. Видите эту свечу?
   - Вижу.
   - Представьте, что от вас исходит струя тепла, и она обволакивает фитиль. Полностью расслабьтесь, и отдайте тепло свече...
   Игорь сначала напрягся, и ничего не получилось. Потом стал расслабляться, благо с детства немного владел навыками аутогенной тренировки и медитации. В лавке ощутимо похолодало, так как Вуду просто забрал тепло из окружающей среды, а вот свеча слегка задымилась, а потом мгновенно вспыхнула и превратилась в лужицу воска.
   - Нда, концентрация не супер, зато силы хоть отбавляй. Первый уровень я вам присваиваю, и дарю десяток свечей, тренируйтесь в свободное время. Маг должен очень умело контролировать свои силы и в первую очередь манипулировать с тонкими материями. Когда получится просто зажечь свечу - придете, я вам присвою второй уровень, и разблокирую запас маны, пока я его малость ограничил, а то еще спалите что-нибудь в городе. Так же рекомендую купить у меня парочку свитков с заклинаниями, вызубрите на досуге.
   Тем временем Андрей осматривался в лавке. На полочке справа от входа он разглядел фиолетово-синие пузырьки, рядом с каждым из которых красовался нехилый ценник - двести пятьдесят золотых. Алхимик, заметив его интерес, сказал:
   - Это, юноша, одно из самых сильных зелий. Зелье регенерации. Оно позволяет почти мгновенно прирастить конечность, либо, если его употреблять в течение месяца, полностью отрастить новую, если старая куда-то потерялась. Хе-хе! Так же оно помогает при клинической смерти, если мечом сердце проткнули, или легкое. А вот если мозг поврежден, то оно не поможет, в смысле - не воскресит. Просто введет в состояние анабиоза, в котором человек ни жив, ни мертв. В этом случае пострадавшего воина надо как можно скорее доставить к магу-целителю, при этом время действия зелья - всего три дня, потом будет уже поздно. Дорогое зелье, из очень редких компонентов делается. Будете брать?
   - Нет, мы пока только обучаемся, сильно не рискуем. Так что может через полгодика-год и понадобится...
   - Не будьте столь самоуверенны, юноша. В жизни всякое бывает. Впрочем, решать вам.
   - А есть у вас зелья, позволяющие прокачать уровень побыстрее?
   - Именно чтобы выпить и поднять силу - есть временные средства, но после них потом усталость накатывает, поэтому оно только в коротких схватках используется. Есть зелье, подстегивающее работу мозга, мышц, моторики вообще. 'Зелье обучения' называется. Стоит сто золотых, ускоряет обучение на тридцать процентов, действует неделю. Вы подобное пьете, только у него концентрация ослаблена раз в пятьдесят. Нужно?
   - Вот это я, пожалуй, возьму, хочется побыстрее до пятидесятого уровня прокачаться.
   - Да вы оптимист, юноша. Держите. Да, пить его в такой концентрации можно не чаще чем раз в полгода, иначе происходит очень быстрое старение организма.
   Андрей взял пузырек с ярко-алой, немного пузырящейся жидкостью, и ткнул локтем в бок Вуду, до сих пор медитирующего со свечой.
   - Ну что, пошли, архимаг?
   Они попрощались с алхимиком и вышли на улицу, где их уже поджидал сытый и довольный Серж. Впрочем, ему хватило ума не напиваться до свинячьего визга, как уже успели некоторые из новобранцев, о чем можно было судить по матам и периодически вылетающим из дверей соседней таверны телам. Серж просто пропустил пару кружечек пива и пребывал в благодушном настроении. И пребывал до того времени, пока одно из тел не воткнулось ему головой прямо ниже поясницы. Когда ты стоишь, мирно беседуешь с друзьями, и тебе неожиданно что-то резко бьет по ж... хмм... по пятой точке, настроение достаточно резко меняется. А если ты уже матерый воин, мастер-топорист аж первого уровня, то ты начинаешь принимать меры, чтобы свое настроение на кого-то излить, и плохо стало всем. Серж решил проблему просто - взял тело (а это был кто-то из новобранцев из второго взвода), примерился, и отвесил такого пинка, что тело улетело обратно. Судя по взрыву ругани, раздавшемуся из таверны, бросок достиг цели. Из таверны выскочила пара гномов. По виду доспехов Тор определил, что это наемники (Огг немного рассказывал о них) Бородатого Легиона. Сей славный корпус был знаменит буйством служащих в нем воинов, преимущественно гномов. Бородатые коротышки любили выпить, закусить, а потом всласть подраться. Малый рост им в этих стремлениях ничуть не препятствовал, скорее наоборот - они недостаток роста компенсировали отсутствием манер и целым комплексом грязных приемов. Впрочем, в драке все средства хороши, не так ли? Судя по количеству нашивок и шрамов на физиономиях, а так же длине бород, это были достаточно опытные ветераны, навскидку - уровня девятого-двенадцатого.
   - Ну что, свежее мясо подвалило? - просипел один из гномов, чуть повыше.
   - Ага, щас мы его в отбивную переделаем! - сказал более низкий и намного более широкий в плечах, и во всех остальных местах гном. И ничего более не говоря, они бросились на наших героев. Вроде бы двое против троих - нечестный бой? Конечно, если уровни равны или близки. Но не тогда, когда уровень мастерства отличается в десять раз! Первым под удар попал Серж. К счастью, гномы еще не успели набрать разгон как следует, поэтому он успел повернуться и подставить под удар бок вместо груди, ему прилетело по касательной, и наш славный воин улетел в сторону метра на три, попутно сбив дыхание. Пока он восстанавливался, а гномы наводились на новую цель, Андрей успел принять решение и залпом выпил пузырек, решив начать ускоренный курс обучения прямо сейчас.
   - Фшшш! - содержимое пузырька устремилось в желудок, и чувства разом обострились, предметы стали четче и ярче, а в мышцах, и без того достаточно свежих, как будто удвоилось количество сил.
   - Получи! - один из гномов определил Андрея как более опасную цель и врезал ему по голове. Учитывая разницу в росте, проделал он это в прыжке. Будь Тор помедленнее, не досчитался бы как минимум пары зубов. Однако он был готов к такому повороту событий и успел уклониться, попутно перехватив гнома в воздухе и отправив его с помощью 'колеса' (специального приема, одного из любимых Огговых) прямо в стену таверны. Здание содрогнулось. Гном весил не меньше ста килограмм, плюс доспехи, прыгнул сильно и быстро, да еще и Андрей добавил ему ускорения, что позволило малость внести изменения в структуру и рельефность стены. По телу прошла теплая волна силы. Плюс два уровня рукопашного боя! Второй гном в это время успел вырубить Вуду, который увлекся магией и малость подпалил ему бороду, вместо того, чтобы стукнуть с ноги, или уклониться в сторону. Серж еще валялся, приходя в себя, так что отдуваться пришлось опять Андрею. Гном явно был слегка нетрезв, и потеря боевого товарища сильно его огорчила. Посему он достал из-за спины здоровый двуручный топор, ростом почти с него самого, и попытался укоротить Тора на голову. Тело сработало само, выхватывая двуручник из-за спины. Дзииинннннь-звяк! Оружие столкнулось в воздухе, выбив целый веер искр. Гном был опытным фехтовальщиком, он крутил восьмерки и бабочки в воздухе, двигая тяжеленным топором, как будто тот был пушинкой. Если бы не его нетрезвость и ярость, буквально ослеплявшая его, Тору явно пришлось бы лишиться или одной из конечностей, или головы, а так он успевал парировать удары. Пару раз он успевал подлавливать гнома на встречных ударах, но нанести ответный не мог - во-первых, он не мог убить живое существо и потенциального соратника ни за что, просто в пьяной драке. А нанести ответный отрезвляющий удар не позволял меч - учебное лезвие было затуплено, и только бессильно пару раз чиркало по кольчуге гнома, не нанося тому никакого вреда. Однако что-то было надо делать, пока не закончились силы. И в ответ на очередной взмах топора гнома, повлекший того вперед, Андрей отступил в сторону, и стукнул рукоятью по открытому затылку гнома. Тот хрюкнул и затих, потеряв сознание. Очередная теплая волна. Плюс два уровня владения двуручником. Круто! Серж поднялся, взглянул на распростертые тела и спросил
   - Ну что, сделали мы их?
   - Ага, сделали. Повезло просто, что они нетрезвые. А то намололи бы из нас фарш. И виноватых потом не найдешь. Е-мое!
   Тора начала бить дрожь, вызванная запоздалым выбросом адреналина. Он слишком остро представил себе, что бы произошло, если бы он допустил хоть одну ошибку. Валялся бы сейчас с распоротым брюхом, а то и вовсе без головы. И не факт, что спасти смогли бы. Подбежали эльфы, услышавшие шум драки. Ульт бегло осмотрел гномов, сказал 'Жить будут' и пошел лечить Вуду, у которого чуть была рассечена бровь, и кровь залила половину лица.
   Когда Серж, Андрей и Вуду более-менее оклемались, то вместе с эльфами перетащили тушки гномов поближе к таверне и прислонили к стене, чтобы никто не запнулся. Потом решили, от греха подальше, возвращаться в родные пенаты, то есть в казарму. Добрались до коек и рухнули спать, как убитые.
   ...А в это время вождь Пожирателей мозгов, по кличке Гнилое Ухо (получивший прозвище из-за последствий дурной болезни, аналога земного сифилиса) решил обратиться к своим богам. Сделал он это, как обычно, воскурив галлюциногенных грибов. Грибы попались несвежие, и вождя проглючило неслабо. Обычно боги говорили, что пора идти убивать чужеземцев, примерно раз в год. Но, поскольку грибы сыграли свою нехорошую роль, боги нашептали вождю напасть прямо сейчас, то есть всего через несколько месяцев после предыдущего набега. Также они сказали вождю изменить маршрут нападения, и вместо города Таунвилля, который, в общем-то, уже привык к подобным напастям и мог быстро собрать ополчение, выбрать целью лагерь для новобранцев из других миров. Гнилое Ухо решил выполнить их волю незамедлительно.
   ...Ночью новобранцев разбудил сигнал тревоги. Было немного необычно слышать его в такое время, так как обычно он звучал только на тренировках, которые проходили в светлое время суток. Было темно, не видно не зги, в темноте виднелись лишь костры патрулей, в которых обычно присутствовали либо сам Огг, либо кто-то из его заместителей с несколькими новобранцами. На фоне костров быстро перемещались какие-то неясные тени, ростом примерно в полтора раза ниже среднестатического человека. Первым из казармы навстречу опасности выскочил один из новобранцев четвертого взвода, выходец из достаточно сурового мира. К нему устремилась одна из теней. Произошел быстрый обмен ударами, новобранец снес тени голову и устремился дальше. За ним стали выбегать остальные воины. Один из них, вчера явно перебравший, пошатываясь, двинул к костру, размахивая мечом. В этот момент Андрей понял, почему Огг говорил об умеренности в питие. Еще одна тень, с длинной кривой саблей, легко парировала неуверенные удары новобранца и раскроила ему череп. И ринулась прямо на Тора. Андрей выхватил свой верный двуручник, увернулся от удара тени, при ближайшем рассмотрении оказавшейся уродливым кривоногим карликом с непомерно большой головой. Подставил меч под удар сабли... и его чуть не перебило пополам собственным мечом! У карлика оказался просто чудовищно сильный удар. Ориентировочно, это был десятый или выше уровень владения холодным оружием, плюс сам карлик был явно немного неадекватен - в свете костров было видно, что у него мутные, несфокусированные глаза, что, впрочем, никак не сказывалось на силе и точности его ударов. Андрей стал осторожно отступать назад, удерживая карлика на расстоянии, что было довольно тяжело, так как тот явно стремился к ближнему бою. Каждое парирование удара сабли отдавало тяжелой болью в руку. Шансов не было... Ситуацию спас Вуду. Маг максимально сфокусировался и отдал энергию тепла карлику, отчего тот мгновенно вспыхнул, как факел. Выругался на диковинном наречии, сделал пасс руками, сбивая пламя... поздно! Тор успел подскочить ближе и снести ему голову. На этот раз волной силы накрыло обоих друзей. Тор получил еще два уровня владения двуручником, а Игорь, судя по радостной ухмылке, не только прокачал уровень, ему снесло ограничитель маны, поставленный алхимиком.
   После этого маг превратился в живой огнемет секунд на пятнадцать, заживо спалив еще двух, на свое несчастье, оказавшихся рядом карликов. Еще волна силы, Вуду получил уже третий уровень боевой магии. Тор бегло оглянулся, проверяя, все ли в порядке у остальных друзей. Эльфы уже успели выбежать и рубились каждый со своим противником. А вот Серж задержался в казарме и опоздал на раздачу пряников. Выскочил на улицу, озираясь, кого бы порубить своим топором, тем более, что друзья явно не теряли время зря. Свободных целей не было. Хотя... Его внимание привлек карлик с большим тюрбаном на голове, из-под тюрбана торчали острые уши, причем одно было явно нездорового вида. На шее карлика сиял какой-то амулет, да и вообще - он производил впечатление важной шишки. 'Была не была!' решил Серый, и ринулся на карлика. Подскочил со спины, замахнулся... карлик успел среагировать, отмахнулся даже не саблей - открытой ладонью. Сержа снесло метров на пять. Хорошо, успел сгруппироваться - не зря Огг гонял его сильнее всех, скрутился в клубок, перекатился в сторону, стукнулся головой о землю, перед глазами поплыло. Карлик оказался быстрее - уже был рядом, замахнулся саблей... 'Все, хана' понял Серж.
   Фшшш! От Вуду взметнулась волна огня, окатив карлика, бессильно отхлынула. Тот отвлекся, лезвие сабли ударило перед самыми глазами Сержа. Топорист откатился в сторону, карлик нанес еще один удар... Тут Сержа спас уже Андрей, поправив своим двуручником траекторию удара. Карлик засадил свой клинок в землю по рукоять, стал выдергивать обратно.
  - Получи! - Серж ударил из неудобной позиции острым навершием топора, прямо в горло. Амулет карлика ярко вспыхнул и погас, рассыпавшись на мелкие осколки. От Вуду прилетел еще один огненный сюрприз - маленький фаербол, маг уже выдохся, выложив всю силу в волну пламени. Однако, на удивление, шар огня пробил грудь карлика навылет. Тот захрипел, однако помирать явно не собирался, уже почти вытащил саблю, чтобы нанести решающий удар... Серж вбил навершие еще глубже в горло, а Тор снес карлику полчерепа, забрызгав Серегу вонючими карликовыми мозгами. Волна силы. Все участники получили еще по уровню...
   Наступило солнечное, ясное утро. Однако настроение у солдат было явно нерадостным. Хоронили павших в ночном бою. Погибло пятеро новобранцев и один из заместителей Огга. Как оказалось, он первым попал под удар гнилоухого карлика, бывшего вождем племени Пожирателей мозгов. Племя звалось так не зря, они очень любили после битвы (а иногда - и во время нее) полакомиться мозгами и прочими частями тел своих противников. Как правило, вождем племени становился самый сильный маг, а практиковали карлики одно из направлений некромантии. Во время патрулирования огр отошел немного в сторону от сторожевых костров, поскольку засек неясное шевеление в темноте. И на него накинули Паутину Мрака, мерзкое заклинание, заставляющее сердце в груди любого живого существа стремительно стареть, превращаясь в прах. Огр обладал могучим здоровьем, поэтому умер не мгновенно, успел поднять тревогу... и рухнул наземь. Новобранцев снесли еще быстрее, они от неожиданности впали в состояние шока, их просто порубили саблями. Впрочем, наибольшую опасность представлял все же колдун карликов. Как оказалось, в тот момент, когда Серж столь безрассудно ринулся на него, тот как раз заканчивал заклинание по подъему первого отряда зомби. Учитывая уровень карлика, зомби должны были получиться весьма неплохие, уровня примерно шестого. Переводя на человеческий - весьма трудно убиваемыми, плюс еще и плюющимися трупным ядом, смертельным при попадании на незащищенную кожу. Карлики часто делали подобную шутку, они пускали вперед себя зомби, а потом добивали выживших. В общем, Серж и сотоварищи всех спасли. Хотя, как признался потом Серж, если бы знал, что это так опасно - не полез бы.
  Похоронили павших в бою, стали подводить итоги. Огг поводил своим браслетом по новобранцам. Сказал 'Фигасе!' и более внимательно посмотрел на наших друзей.
  - Ребятишки, а где это вы успели так прокачаться? - ласково спросил огр.
  - У меня тут, оказывается, затесался боевой маг аж четвертого уровня, и мастер двуручного меча шестого! Ага, еще и топорист второго, тоже неплохо! Да и эльфики себе, смотрю, уровни прокачали!
  Новобранцы наперебой начали рассказывать, как они дошли до жизни такой. Огр выслушал, глубокомысленно сказал 'Дуракам везет' и назначил Тора своим заместителем, взамен погибшего огра, с досрочным присвоением звания рядового и нехилым увеличением нагрузки. Теперь Тор должен был не только тренироваться сам, но и заниматься тренировкой своей пятерки и взвода, в который пятерка входила.
  - Да! - сказал огр, - По нашим законам все трофеи с трупов карликов полагаются тем, кто их убил. Там похоронная команда уже посдирала все, что можно и отложила в сторонку. Так что когда освободитесь, забирайте. Можете продать, можете сами использовать.
  С этими словами огр ушел, оставив пятерку друзей, а особенно Тора, в глубокой задумчивости.
  Андрею надо было хорошо подумать, на него свалился огромный груз ответственности, от которой он так старательно всю жизнь убегал. Верно говорят - от чего уходишь, к тому и приходишь. Теперь он отвечал за жизни своих друзей, да и всего взвода в целом. Это напрягало. Друзья заметили его задумчивость, и постарались отвлечь, потянув в сторону трофеев. Тор выкинул на время тяжелые мысли из головы и устремился за ними.
  Возле аккуратного ряда могил, в которых были похоронены останки карликов (павших новобранцев и огра похоронили на специальном воинском кладбище в другом месте) лежала гора доспехов, оружия, амулетов и прочего барахла. Вокруг нее задумчиво бродил невысокий, толстый гном. Как оказалось, это был один из городских торговцев, занимавшийся, в том числе, и скупкой военных трофеев, за бесценок, разумеется. Он с ходу предложил за все трофеи друзей тысячу золотых.
  - Уважаемый, это просто смешная цена! - сказал Серж (как оказалось, экс-толстяк очень любил торговаться). Мы ведь даже толком не посмотрели, что здесь есть, а вы уже предлагаете нам деньги. К тому же не факт, что мы не захотим оставить что-то себе. Отойдите в сторону.
  С этими словами Серж и остальные подошли к куче и стал смотреть, что же им подвалило. А подвалило немало. Совместными усилиями пятерка друзей во время ночной стычки уничтожила семь карликов, и одного вождя племени. В результате им досталось восемь сабель, причем явно магических, один разбитый амулет вождя, одна чалма вождя (тоже магическая, хотя и непонятно, в чем ее свойства проявлялись), семь комплектов доспехов, состоящих из кожаной нагрудной брони и поножей, пятнадцать пузырьков с зельем здоровья, девять пузырьков с маной, одно магическое одеяние вождя. Комплекты доспехов были явно маловаты, так что их можно было продать, чалму и одеяние вождя тоже можно было сбыть. Пузырьки с маной единогласно решили отдать Вуду, поскольку остальным от них не было никакого проку, а покупать в лавке явно было накладно, да и нафига, если на халяву достались? Пузырьки со здоровьем распределили поровну, по три каждому. Вот по поводу сабель народ призадумался, решили три штуки продать, а остальные пока оставить - запасное оружие не повредит, да и потренироваться во владении саблями тоже не мешает, мало ли что бывает. Серж обернулся к гному, до сих пор стоящему рядом:
  - Ну что, уважаемый, продаем три сабли, семь комплектов брони, один магический полный комплект. Сколько дадите?
  - Пятьсот.
  - Тогда нам проще дотащить трофеи до города, и сбыть там... - сокрушенно сказал Серж. Он блефовал, т.к. друзья не знали, кому там можно сбыть магическое оружие, да и какая у него цена - тоже было непонятно. Однако опыт Сержа подсказывал, что цена явно занижена, это было заметно по забегавшим глазкам гнома.
  - Даю пятьсот пятьдесят - с тяжелым вздохом сказал гном. - И то, только из-за уважения к столь славным воинам...
  - Тысяча пятьсот - уверенно сказал Серж. Или ищите других поставщиков трофеев.
  После получаса торгов, на которых наши друзья получили истинное удовольствие, сошлись на тысяче ста золотых. Торги сопровождались вырыванием волос из бороды (со стороны гнома), причитаниями, и тому подобными вещами. Серж вообще так раза три 'порывался' уйти. Впрочем, гном всяко не продешевил, и тоже остался доволен результатами. Он поспешно вручил деньги друзьям, свистнул, подзывая своего осла, стоящего неподалеку, и стал перегружать трофеи в седельные сумки.
  Тысячу сто золотых монет решили разделить на пятерых поровну, поэтому каждый получил по двести двадцать монет. Конец дня был освобожден от тренировок, и друзья решили еще раз сходить в город и наконец взять себе нормальное снаряжение.
  На этот раз пошли вполне целенаправленно - Вуду в лавку алхимика, за новыми заклинаниями, Серж, Тор и эльфы - к кузнецу. Предварительно маг отдал друзьям свой меч, сказав 'Он мне пока без надобности, пусть там чего-нибудь улучшит'.
  Кузня встретила воинов запахом раскаленного железа, жарой, и звоном молотов по металлу. Эльфы уже заглядывали в кузницу, и поэтому были знакомы с кузнецом. Кузнеца звали Ролен, и он был гномом - здоровенным, низкорослым и с огненно-рыжей бородой. Голос у кузнеца был ему под стать - гулкий, низкий, как из бочки.
  - Ну, зачем пожаловали? - прогудел кузнец.
  - Нам надо оружие в порядок привести, и взять себе немного брони, а то только на ловкость и приходится уповать - ответил за всех Тор.
  - Так, посмотрим, что у вас за оружие. Нда, полная х...ня. Мечи новобранцев... они даже не куются, их тут штампуют неподалеку. Железо не очень, специально утяжеленные и неудобные. Если вы хотите себе нормальные мечи, сделанные специально под вас, копите деньги. Меньше чем за двести пятьдесят золотых даже не возьмусь.
  У друзей денег на мечи, в принципе, хватало, но ведь надо было взять еще и доспехи!
  - А сколько стоит самая простенькая кольчуга?
  - Двести пятьдесят-пятьсот золотых, в зависимости от объема работы, количества затрачиваемых материалов, их качества и так далее.
  - Как вам такой вариант - мы берем самые простые кольчуги, а вы нам немного приводите в порядок наши мечи, мы на эксклюзивные пока не потянем? - спросил Тор.
  - За триста золотых - сказал кузнец - я вам сделаю металлические кольчуги с бармицей, и заточу ваши жалкие поделки под мечи, по-нормальному заточу, а не так, как вы это делаете. Ну и маленько мечи модифицирую, уберу немного лишнего металла. Сильно легче не станут, а вот в удобстве выиграют. Устраивает?
  - Устраивает! - сказал Тор, переглянувшись с друзьями.
  - Вот и ладненько. Идите пока, погуляйте, мне понадобится часа три-четыре. Эй, бездельники, а ну дуйте сюда! - прикрикнул гном на подручных.
  Друзья оставили оружие, сразу почувствовав себя голыми - все-таки привыкли уже к постоянному ощущению железа под рукой. И, чтобы не скучать, двинули в лавку алхимика, посмотреть, как там дела у Вуду.
  А дела у того шли весьма интересно.
  - Нда, молодой человек! - изумленно сказал алхимик. - Такого быстрого прогресса мне еще видеть не доводилось. Вы же буквально вчера были первого уровня, а сегодня - уже четвертого! Вы что, Короля Личей завалили?* (*Король Личей - мифическое существо, обладающее огромной магической силой. Не существует, у Личей нет Королей, только Наставники).
  - Нет, всего лишь парочку карликов и одного колдуна.
  - Вы чертовски везучий воин, знаете ли! 'Всего лишь' парочка карликов - это Пожиратели мозгов, они себе уровень мастерства поднимают с помощью воскуривания специальных магических трав. К тому же они ускоряют себе обмен веществ и скорость реакции. Поэтому если по воинской подготовке они не очень сильны, уровень седьмой-восьмой, то при помощи трав его поднимают до одиннадцатого-пятнадцатого! Плюс получают невероятную живучесть и нечувствительность к боли! А их колдуны - это вообще отдельная песня! Их можно только ударом в голову убить, руки-ноги они себе приращивают на раз, сердце проткнешь - и то нипочем!
  - Да, это точно! - сказал Вуду, вспомнив, как пробил карлика фаерболом насквозь, а тому хоть бы хны! - Ну ладно, мои друзья пошли выбирать себе новые доспехи и оружие, а мне нужно приобрести парочку заклинаний. Что нового мне полагается на четвертом уровне?
  - Если не возражаете, я хотел бы рассказать вам о нашей магии, какие виды бывают и на что вы можете рассчитывать. Не возражаете?
  - Валяйте.
  - Традиционно вся магия в нашем мире делилась по четырем стихиям - Огонь, Вода, Воздух, Земля. Позже к ним добавилась магия Жизни и Смерти. Как-то так сложилось, что у людей наибольшее развитие получила магия Огня, у гномов - Земли, у эльфов - Воздух. Магия воды развивалась как побочное направление, поэтому в ней заклинаний поменьше, она не так проработана. Так же все народы немного владеют магией Жизни, это основы целительства, в частности, при помощи нее изготавливаются различные зелья, ускоряющие регенерацию, увеличивающие здоровье и тому подобное. Ну и последнее направление, это противоположность магии Жизни - Некромантия. Появилась позже всех, но очень быстро набирает популярность, благодаря множеству адептов, с некоторыми из которых вы уже познакомились. Да, и разумеется, есть направления на стыке основных школ - Вода и Воздух дали школу Льда, Огня и Земли - школу Огненного Пепла и так далее. Хороший маг может использовать любое из направлений, и даже сам составлять заклинания. Для этого нужно чувствовать потоки маны, рассеянной в воздухе, у каждой из школ свои потоки. Вы, когда тренировались со свечой, забирали из окружающей среды тепло. Так же можно собирать влагу, прессовать воздух, если ты стоишь на земле - ты можешь обращаться к ней. А вот если ты левитируешь, и не касаешься земли - то не можешь ее использовать, если ты не Архимаг, конечно.
  - Это все интересно, но давайте ближе к делу. Что я могу использовать, и как получить новые заклинания?
  - Ну, во-первых, Вы можете купить у меня магические свитки. Цены на них немаленькие, но и выгоды получаются очень неплохие. А вот для составления заклинаний самостоятельно понадобится магическая книга. Стоит она от тысячи золотых, так что можете начинать копить деньги.
  - Таких денег у меня нет, но если так дело пойдет дальше, то скоро появятся.
  - Посмотрим, юноша, посмотрим. Итак, чего вы хотите?
  - У меня хорошо получается магия огня, именно с ее помощью я сражался с карликами. А можно посмотреть, какие еще направления я могу использовать? - спросил Вуду.
  - Конечно. Будем упражняться со свечой, Вы уже к ней привыкли?
  - Ага, конечно.
  - Ну тогда зажгите эту свечу, именно зажгите, а не спалите, - с этими словами алхимик поставил тоненькую свечку на постамент в пяти метрах от Игоря.
  Вуду сконцентрировался, давалось это сложновато, в крови словно бурлила и вырывалась наружу магия огня. Постарался выстроить в уме защитный полог, в котором сделал малюсенькое отверстие, что выпустить немножко маны. Фитиль свечи задымился, и она загорелась.
  - Неплохо, юноша, старайтесь себя так же контролировать и во время боя, иначе рискуете потратить всю ману в самом начале и остаться не у дел. А теперь почувствуйте влагу в воздухе, соберите ее и загасите свечу.
  Вуду постарался сосредоточиться. 'Воздух влажный, воды вокруг много, надо просто потянуться к ней...' он выпустил невидимые щупальца, чтобы собрать вокруг побольше влаги. От напряжения заболела голова. Открыл глаза - прямо перед ним покачивался шарик воды, размером с небольшой клубок для ниток.
  - Не так хорошо, как с огнем, но тоже неплохо. А теперь погасите свечу.
  Вуду пожал плечами, и мысленно отправил шарик в сторону свечи. Шарик резко ускорился, превращаясь на лету в вытянутый конус, и снес свечу вместе с постаментом. На стене образовалась нехилая вмятина.
  - Да, все-таки концентрация дается вам с трудом - подытожил алхимик. - И еще - из вас вряд ли получится мирный маг, который поливает поля в засуху и согревает теплом деревни. А вот боевые заклятия - это ваше.
  Вуду пожал плечами. Он, в общем-то, и не планировал становиться мирным магом.
  - А теперь давайте попробуем с землей.
  На этот раз Вуду обратился к пыли, развеянной в воздухе, как-то непроизвольно образовался небольшой пылевой молот, разбивший свечу в лепешку. Досталось и многострадальному постаменту, на котором образовалась глубокая трещина.
  - Хорошо. То есть не очень хорошо для моих вещей, но в плане урона для врага - просто отлично. Мне уже страшно просить вас экспериментировать с воздухом, юноша. Но давайте попробуем. Сосредоточьтесь на воздухе вокруг вас. Этот вид магии один из самых сложных, придется поднапрячься.
  Вуду сосредоточился. Воздух. Он окружает нас с самого рождения, он везде, но мы его практически не ощущаем, в отличие от воды, огня, земли. Мы практически не чувствуем воздух, когда он неподвижен. А вот если он движется... Вуду представил движение потоков воздуха, ветер... В уме почему-то возник образ кинжала, который он задумчиво повертел перед собой, и отправил в сторону свечки. Воздух перед глазами ощутимо сгустился, обретая плотность, в ушах заложило от перепада давления, в сторону свечи метнулся вихрь, состоящий из множества узких серых полосок. Свечу порезало на мелкие-мелкие кружочки. В стене, которая уже была повреждена водяным копьем, образовалось множество мелких сквозных отверстий, через которые радостно засияло солнце.
  - Поздравляю, вы только что заново изобрели Кинжал Воздуха. Очень полезное заклинание для превращения противника в дуршлаг. Было утеряно в ходе последней Междуусобной Войны, тогда многие маги погибли и унесли с собой в могилу свои заклинания, я про него только слышал. Нда, юноша, вы уникум. Столько разрушений моей лавке, а она, уверяю вас, магически защищена весьма неплохо, еще никто не наносил. Итак, подытоживаем. Магию жизни и Некромантии я вам пока давать не буду, страшновато мне. Как-то не хочется превращать Таунвилль в большое кладбище или в мегабордель. Из тех стихий, которые мы попробовали - у вас наиболее прокачана магия огня, но вообще ваши способности позволяют равномерно развивать все четыре основные стихии, это очень редкий дар. Обычно у мага доминирует одна или две стихии, причем огонь с водой, или земля с воздухом практически не сочетаются, они противоположны по своей сути. Однако если удается соединить несочетаемое, получаются наиболее мощные и убойные заклятия. Ваш нынешний запас маны, на четвертом уровне - триста магических единиц. Хватит на парочку больших файрболов, либо можно заморозить небольшое озеро. В общем, хватит на пятнадцать минут боя. Рекомендую прикупить магический накопитель, их часто используют маги для увеличения запаса маны. Есть в виде амулетов, колец, посохов. Самый простенький, уже заряженный и емкостью двести м.е. стоит двести сорок золотых. Когда разрядится - можете сами зарядить, полезное упражнение будет. Также возьмите парочку свитков, фантазия у тебя богатая, но надо и классические заклятия изучать. Каждый свиток стоит тридцать золотых, рекомендую Огненную Цепь - классическое защитное заклинание для небольшой группы воинов, т.к. ты должен защищаться и прикрывать своих друзей, а не только атаковать самому. Цепь позволяет сделать круговую защиту от любых существ, живым повреждения побольше, мертвякам - поменьше. Ну и можете взять Щит Воды - это защита от направленных заклинаний, односторонняя, т.е. по кругу ей не прикроешься, а вот отбить чужое плетение или стрелу сможешь.
  - Хорошо, беру все - сказал Вуду. - Спасибо, я к вам обязательно еще зайду. Вот ваши триста золотых.
  - Конечно, юноша. Да, если вам попадутся магические безделушки, оружие, доспехи - можете продавать их мне, я дам достойную цену, в отличие от скупщиков трофеев.
  - Однако, Вуду, впечатляет - сказал Тор, который с друзьями застал последние несколько упражнений. - А нам что-нибудь светит в плане магии?
  - Так, я вам посоветую все-таки одного боевого мага в группе - сказал алхимик. - Огневая поддержка - это хорошо, но если маг увлекается боем и полностью тратит запас маны, то для ее регенерации начинают использоваться его собственные физические силы и тогда в ближнем бою от мага пользы не будет, наоборот, он будет отвлекать внимание и требовать защиты. Поэтому наши войска давно отказались от идеи пятерок, в которых два и больше боевых магов. А вот целителей обучать можно и нужно, чтобы в ходе боя вы могли друг друга подлечивать. Вашему другу я пока целительство давать не буду, а вот эльфам можно прокачать это знание, у них природная предрасположенность к магии Жизни. А вам, молодые люди - сказал алхимик, обращаясь к Тору и Сержу - пока рановато магией заниматься, магические доспехи и оружие вы можете использовать, они не требуют знания магии, а вот заклинания - пока рано. Могу предложить парочку свитков, они при прочтении вызывают разные эффекты, вроде исцеления, даже если читающий не владеет магией, поскольку она заключена в сам свиток и высвобождается при прочтении. Один свиток, исцеляющий небольшие раны и пополняющий силы, стоит пятьдесят золотых. Будете брать?
  - Пока нет, у нас денег маловато осталось - сказал Тор, - наверное, в следующий раз возьмем. К тому же, если у нас уже есть боевой маг и два целителя-эльфа, в принципе, мы можем пока потерпеть и без магии, будем развивать владение оружием и защиту.
  - Весьма благоразумно, юноша, весьма. Вы не должны полагаться только на оружие или только магию, бывают существа с иммунитетом к магии, например, те же драконы, или же абсолютно не восприимчивые к физическому урону, такие как элементали воздуха или земли.. Хорошо, я пока поработаю с эльфами, у них вроде как есть возможность целительства уже на втором уровне, но мне нужна сосредоточенность и тишина, так что пойдите - погуляйте, хорошо?
  - Да нет проблем. Пойдем, ребята.
  И троица друзей вышла из лавки, оказавшись неподалеку от памятной таверны. Учитывая, что в ней побывал только Серж, друзья захотели посмотреть на сие замечательное заведение изнутри, а Серега согласился выступить экскурсоводом.
  ...Таверна 'Пьяный единорог' была одним из старейших злачных мест города. Хозяин таверны даже пустил слух, что сначала появилась таверна для солдат Имперского Легиона, а уже потом вокруг таверны появился город. На здоровенном щите, висевшем над таверной, был изображен единорог, лакающий из огромного ведра свежесваренный эль. Опять же, по легенде, когда питейное заведение только открылось, из эльфийских лесов пришел белый единорог, вылакал все спиртное и вдребезги разнес половину здания. Однако поскольку явление этих священных эльфийских животных считалось очень хорошей приметой, здание отстроили заново и таверна стала одним из самых популярных мест для приятного времяпрепровождения. Так что, видимо, некоторые из примет действительно сбываются.
  Таверна встретила друзей гомоном, звяканием бокалов, беззлобным переругиванием уже сидевших в ней солдат. Были и гражданские - сидела парочка торговцев, негромко обсуждавших какие-то свои дела, сидел какой-то дядька в наглухо накинутом на голову черном капюшоне, за одним из столов развлекалась дружная компания бродячих менестрелей. Еще за одним из столов дружно накидывались новобранцы из второго взвода, которые приветливо махнули нашим друзьям. Перездоровались, обменялись впечатлениями, друзья заказали себе по пиву, которое им незамедлительно принесла аппетитная мясистая официантка. Кокетливо покрутила попкой, приковав к себе внимание всего взвода, двинула обратно, немало довольная тем, как на нее прореагировали изголодавшиеся по женской ласке воины. Тор тоже засмотрелся на нее, неловко повернулся, и малость облил пивом какого-то гнома, стоящего неподалеку. Тот обернулся, медленно зверея.
  Тор присмотрелся - е-мое, это же тот гном из Бородатого Легиона, с которым они бились в самом конце!
  В глазах гнома также мелькнуло узнавание, однако, против ожиданий, он не стал немедленно быковать, а успокоился.
  - Тревожный признак - подумал Тор.
  Гном улыбнулся... и протянул руку!
  - Привет, человек. Меня зовут Деорн, я десятник Бородатого Легиона. Рад увидеть воина, который смог меня вырубить, ничего при этом особо не повредив. Просто у меня нрав такой - чуть выпью, и сразу лезу в драку, когда сам кого покалечу, когда мне прилетит. Нам вообще часто от руководства влетает, так как мы новичков задираем постоянно. А сейчас нам самим от новобранцев досталось, и это был хороший урок.
  - Ну, приятно познакомиться, Деорн - сказал Андрей. - Меня зовут Тор. Так ты не держишь на меня зла?
  - Нет, я не обижаюсь. Наши Легионы часто бьются бок о бок, поэтому неразумно было бы ссориться, мало ли как жизнь повернется. К тому же, у нас была значительная разница в уровнях, но ты смог мне противостоять, хотя я достаточно опытный топорист. Кто тебя так натаскал, Огг?
  - Он, конечно. Плюс я еще зелье обучения успел выпить - признался наш герой.
  Таверну сотряс громогласный хохот гнома.
  - Оххх, ну ты и хитрец, человече! - сказал Деорн. - Предлагаю дружить, мне кажется, с тобой точно не пропадешь. Кстати, вон идет мой друг, которого ты вообще руками вырубил, его зовут Бафур. Он тебе тоже обрадуется!
  Тот действительно обрадовался, и рука Тора заболела после богатырского рукопожатия.
  - Ребята, давайте по пиву за примирение? - предложил Андрей.
  - А давай! Только ты нас ограничивай, не то получится как в прошлый раз, только прилетит кому-нибудь другому - сказал Деорн. - И тогда таверна точно не устоит!
  Гномы радостно заржали, они вообще оказались на удивление позитивными чуваками. Подошли Серж и Вуду, немного встревоженные созданным вокруг Тора ажиотажем, и готовые его прикрыть, в случае опасности. Однако, узнав, что гномы зла не держат, все расслабились, и начали знакомиться, уделив немалое внимание пиву. Деорн, узнав, что Серж тоже топорист, изъявил желание поднатаскать его во владении двуручником, и показать пару секретных гномьих приемов. Тот с радостью согласился. Выпили за это. Потом гномы начали учить друзей старинной гномьей песне, причем во время каждого припева надо было как можно сильнее стукнуть по столу. После третьего куплета стол пошел трещинами, и к друзьям подошел встревоженный трактирщик, попросивший их малость утихомириться. Друзья согласились, и перешли на обсуждение темы магии. Гномы сильно обрадовались, узнав, что в пятерке друзей есть один неплохой маг, и попросили Вуду показать свое искусство. Тот долго отнекивался, но его все-таки уговорили.
  Этот вечер вошел в историю таверны как Третий большой разгром. Первым разгромом был тот самый, когда таверна получила свое название. Вторым - когда взвод орков перепил крепкого пятидесятиградусного эля и не оставил ни одного целого предмета мебели во всей таверне. Но наши друзья переплюнули все эти разгромы, вместе взятые.
  Вуду начал сосредотачиваться, накачивая себя маной. Учитывая, что в нем сидело уже полтора литра пива, давалось ему сие занятие нелегко, к тому же к магии огня почему-то начал приплетаться воздух с землей. 'Еще только воды не хватало' - подумал Вуду. Впрочем, обошлось и без воды. Полученное заклинание в хрестоматиях по боевой магии называлось Всполох Света, и оно оправдывало свое название. Гудящая волна пламени прошла по таверне, испепеляя мебель и подпаливая одежду сидящих. Впрочем, живых людей оно особо не трогало, магу хватило ума немного пережать потоки бурлящей магии и включить в заклинание контур ослабления повреждений для живых существ. А вот для неживых... когда волна докатилась до того самого мужика в черном капюшоне, капюшон испарился, и взгляду обалдевших друзей предстала ровненькая беленькая черепушка, радостно им оскалившаяся.
  - Твою ....! - с чувством сказал Деорн. - это же Лич! Вали его!
  И началась великая битва. В Лича со всех сторон полетели ножи, топоры, Вуду запулил своим любимым фаерболом, однако все это добро только отлетало в стороны, попутно разнося таверну. Андрей автоматически попытался выхватить меч, и только сейчас вспомнил, что все их оружие осталось у кузнеца. Присмотрелся к Личу - странно, тот не атаковал, только оборонялся, к тому, оружия у него вроде бы не было. 'Была не была!' подумал наш герой, и ринулся в рукопашную. И отлетел в сторону, красиво пропахав деревянный пол и снеся несколько случайно уцелевших стульев, Лич оказался серьезным специалистом по рукопашному бою. Тут в атаку ринулись гномы, которые свои топоры никуда не сдавали, и Личу пришлось туго.
  ...Кассадар был неправильным Личем, так всегда говорил его Наставник. Обычный Лич должен обладать очень большой злобностью, отвратительным чувством юмора (либо, что еще хуже, ОЧЕНЬ черным чувством юмора) и толпой приспешников-скелетонов, либо зомби, по вкусу. Также он должен ненавидеть все живое и старательно это живое изничтожать. Ну, и в идеале, он должен пить кровь младенцев, совершать жертвоприношения и все такое прочее. Следование подобным традициям привело к тому, что Орден Личей ненавидели по всей Империи и за ее пределами. Личи были одной из основных целей странствующих рыцарей, наемников, отправляющихся в квесты, магов, желающих отточить свое мастерство в реальном поединке. Все это способствовало весьма быстрому уменьшению количества воинов-некромантов. Постепенно среди молодых Личей (т.е. существ, которым еще не исполнилось пятисот-шестисот лет) возникло движение против старых традиций, мало приятного, когда ты еще не прожил и десяти веков, толком еще ничего не узнал, а тебя уже все стараются убить. Также молодежь была недовольна тем, что возможности общения ограничиваются только Орденом, т.к. со скелетонами особо не побеседуешь. Возможности развития ограничивались, поскольку некроманты варились в собственном соку, развивая магию Смерти, хотя были возможности ее соединения с другими направлениями, что теоретически могло привести к усилению существующих заклятий, и созданию новых. Кассадар был одним из основоположников движения против традиций, и не считал, что нужно обязательно убивать всех вокруг. В принципе, можно было сначала побеседовать, а уже потом - убить, при условии, что противник заслужил смерть. Точка зрения Лича изменилась после одного памятного события.
  ...Кассадар был тогда совсем молод, ему исполнилось только лишь сто лет после начала повторной 'жизни'. Надо сказать, что Личи не рождались, как правило их создавали на основе скелетов существ, до своей смерти бывших искусными магами. Эманации магии до такой степени пропитывали организм волшебника, что когда его поднимали, у существа уже присутствовала значительная часть магических способностей. А вот память пропадала напрочь, поэтому юные Личи были похожи на младенцев, они активно познавали мир вокруг, узнавая много нового и интересного. Бывали, впрочем, случаи, когда Лич приобретал некоторые части памяти (и даже характера!) предыдущего владельца скелета, но это исключение скорее подтверждало правило. Соответственно, была Школа Личей, где Наставники учили их различным злодеяниям. Кассадар был, до собственной смерти, могущественным волшебником, у него были хорошие задатки магии, и учеба давалась легко - он стал одним из лучших учеников выпуска, получил оценку 'отлично' за массовый подъем скелетонов на ближайшем кладбище - за один раз поднял более пятидесяти существ, очень достойный результат для школьника. После Школы надо было пройти практику, после нее Лич мог быть свободен, и волен идти куда захочет. Для получения зачета по практике нужно было убить не менее тридцати живых существ и поднять их в виде зомби. Лич выбрал своей целью близлежащую деревеньку, запасся артефактами, наиболее убойными заклинаниями и отправился в путь.
  ...Деревенька встретила его жужжанием пчел, ярким солнышком и зеленью листвы, в воздухе витали ароматы различных трав, и, обладай Кассадар чувством обоняния, он получил бы от этих запахов немалое удовольствие. Однако его окружающие красоты немало ни волновали, наоборот, он испытывал от окружающего некоторый дискомфорт - на солнце Лич был заметнее, в своем черном одеянии, к тому же одежда нагревалась, и для того, чтобы его кости и суставы не пересыхали, приходилось использовать дополнительную магию. Однако, он уже предвкушал, как с визгом начнет разбегаться местное население, благо, у него уже был опыт общения с людьми. Некромант даже начал получать удовольствие от чувства страха, которое начинали источать люди, только завидев вдали его черное одеяние. Тем неожиданнее для него было чужое прикосновение - кто-то деликатно подергал его за полу плаща. Кассадар обернулся - прямо возле него стояла маленькая девочка и безбоязненно смотрела на страшного Повелителя мертвых.
  - Здравствуйте, дяденька Лич! - сказала она.
  - Зззз.. здравствуй. Девочка, а ты что, меня не боишься?
  - Нет, не боюсь, я умею чувствовать злых существ, а ты - добрый!
  Надо сказать, добрым его еще никто не называл. Обычно называли убийцей, кровососом, чудовищем... Он и сам уже начинал в это верить, и вот на тебе!
  - Дяденька Лич, моей маме плохо, вы не поможете?
  - Слушай, я не врач, и вообще, почему я должен помогать тебе?
  - Дяденька, я чувствую, что в душе вы добрый! Я вам отдам свой волшебный камушек! У нас очень маленькая деревня, и нет своего целителя, а вызывать его из города очень дорого, у нас нет таких денег. Помогите, пожалуйста!
  Видя, что ребенок вот-вот расплачется, Лич растерялся. Он знал, как превратить в пепел человека в полном боевом доспехе, как подчинить себе волка или медведя, как поднять кладбище. Однако никто не учил его обращаться с маленькими детьми! В общем, он согласился... Дошел до хижины, где лежала больная мать девочки, изможденная светловолосая женщина. Кстати, пока шел к хижине, местные попрятались кто куда. Осмотрел больную - оказалось, что это южная лихорадка, невесть как занесенная в эти края. Магию Жизни Кассадар толком не знал, однако имел некоторое представление о потоках энергии, текущих в теле людей - на курсах их учили эти потоки пережимать, чтобы вытянуть из человека жизненную силу. Здесь же надо было сделать наоборот - найти, куда уходит энергия и вернуть потоки в обычное русло. Очаг заболевания выглядел, как черная дыра в ауре женщины, Кассадар начал потихоньку вычищать черноту, забирая ее себе. Кстати, энергия была весьма близка ему и неплохо подпитала некроманта, а женщине прямо на глазах стало гораздо лучше. После исцеления он с удивлением обнаружил, что поднял уровень магии Жизни, и увеличил собственные запасы маны, к тому же заработал благодарность жителей деревни (правда, толку от нее? Но все равно, приятно), а маленькая девочка, которую звали Энниль, подарила ему волшебный камушек. Судя по всему, ей предстояло стать в будущем великой волшебницей, т.к. этот артефакт она сотворила сама из старого булыжника, и он представлял собой природный магический накопитель, с помощью которого Кассадар еще в полтора раза увеличил собственные магические запасы. Уходя из деревни, в которой он никого не тронул, Лич пришел к парадоксальным выводам - быть добрым - хорошо! Правда, в Школе он никому о произошедшем не рассказывал, а повышение магического уровня Наставник воспринял как результат успешного выполнения задания. Его в дальнейшем немало огорчало миролюбие Кассадара, который не убивал всех направо и налево, а старался сначала договориться, да и вообще - он был неправильным Личем! Однако Кассадару было плевать, он при случае старался помогать людям, и в народе даже возникла 'Легенда о добром Личе'. Также Кассадар старался быть поближе к людям, он пытался понять этих странных существ. А для того, чтобы их понять, надо было постоянно бывать в их среде обитания. Так его и занесло в таверну 'Пьяный единорог'.
  ...Лич сидел и наблюдал за людьми. На данный момент он пытался понять, что такое чувство юмора. Люди, гномы, эльфы, орки и прочие существа часто издавали эти странные звуки, которые назывались смех. По наблюдениям Кассадара, как правило, количество смеха увеличивалось при употреблении спиртного. Чем больше существо потребляло этого органического яда, тем больше смеха оно издавало. Кассадар решил поэкспериментировать, и заказал себе самого крепкого пойла, какое было в таверне. Оно называлось 'Драконий огонь' и быстро валило с ног даже таких пропойц, как гномы. Однако эксперимент не удался, спиртное просто пролилось из черепа в грудину, поскольку желудка, пищевода и прочих важных органов у ходячего скелета не было. Кассадар задумался, как все-таки осуществить этот важный этап познания мира, и тут его внимание привлекла дружная компания, сидящая за соседним столом - трое воинов-людей, явных новичков-новобранцев, и двух гномов. Сидели они весело, пели песни, а потом один из людей, как раз в измененном состоянии сознания, начал колдовать. Кассадар магическим зрением определил, что малолетний колдун тянет к себе одновременно как минимум три основные стихии, огонь, землю и вроде бы воздух, и к ним еще странным образом приплетается магия жизни, похоже, тот не хотел нанести вреда сидящим в таверне живым существам. Что это означает лично для него, Кассадар понял через секунду, когда его окатило волной пламени, спалившей маскировочный балахон Лича. А потом на него ринулась толпа народа, да и в воздухе прибавилось разных летающих предметов. Однако Лич был не прост, все-таки он обладал тридцатым уровнем по боевым искусствам, да и магию за свои более чем пятьсот лет нежизни прокачал очень неплохо. Соответственно, он легко уклонялся от ударов и магии, постепенно ему надоело, и Лич решил ретироваться, быстренько сотворил телепорт на ближайшие Зыбкие Пустоши, и был таков. Однако предварительно он хорошенько запомнил компанию, с которой все началось, решив наведаться к этим забавным людишкам попозже и поболтать о том, о сем.
  - Славно повесились! - сказал Деорн, вытирая пыль с бороды. - Еще чуть-чуть, и здесь валялась бы кучка костей, я почти достал этого Лича!
  - Мне показалось, сказал Тор, - что он не хотел нас трогать, ему самому было интересно подраться. Вы заметили, он не колдовал, только уклонялся?
  - А ведь верно, человечек, он был неплохим магом, мог здесь все по бревнышку разнести! Странно это как-то, может это был шпион? Правда, что можно узнать такого интересного от простых солдат?
  - Не знаю, но мне кажется, мы с ним еще встретимся - сказал Андрей.
  Осмотрелись вокруг, судя по всему, хозяину таверны предстояло делать капитальный ремонт. Мебели не осталось совсем, стены малость выгорели, кое-где сияли отверстия от различного метательного оружия, пол залит спиртным. Андрей подошел к расстроенному хозяину и что-то ему шепнул на ухо, после чего тот повеселел, хлопнул воина по плечу и пошел наводить порядок.
  - Что ты ему сказал?
  - Я предложил ему сделать рекламу и получить дополнительный доход при помощи рекламы, слоган 'У нас пьют даже Личи!'. А за эту идею нас здесь будут бесплатно поить и кормить, если дело выгорит, конечно.
  - Ну ты крут, Тор! Прирожденный бизнесмен!
  - Ладно, вроде уже пора и в кузницу наведаться, забрать наше снаряжение. Пошли?
  И дружная компания двинула к кузнецу. Тот уже доделал работу, и довольный, начал вручать изделия друзьям. Тор, Вуду и Серж надели кольчуги, сделанные из тонких, но очень прочных колечек, которые кузнец укрепил каким-то своим секретным гномьим способом, натянули бармицы, которые, однако, давали возможность вертеть головой и не закрывали обзор. Попрыгали, кольчуги сидели как влитые, у гнома оказался хороший глазомер, ничего не жало и не звенело. Бафур, который немного разбирался в доспехах (а какой гном не разбирается в доспехах?) постучал обухом топора по кольчуге Сержа, тот практически ничего не почувствовал, т.к. кольца перераспределяли между собой наносимый урон.
  - Неплохая бронька! - завистливо сказал гном.
  Весили доспехи тоже немного, килограмм семь-восемь примерно, можно было привыкнуть. Короче, классные кольчужки! Тем временем кузнец, с улыбкой фокусника, который вот-вот достанет из шляпы кролика, вытащил откуда-то из-за спины модифицированные мечи новобранцев. Вручил их Тору и Вуду, и замер, блаженно улыбаясь. Друзья заворожено смотрели на оружие, теперь это были не тренировочные мечи, а самые что ни на есть боевые! Тор повращал двуручником, тот гораздо лучше сидел в руке, вроде как стал немного полегче. А вот как проверить остроту? Кузнец подтянул на специальном крюке, приделанном к потолку, свиную тушу, обтянутую старой ненужной кольчугой.
  Тор рубанул снизу вверх, и немного наискосок, удар назывался Хвост дракона. Тушу вместе с кольчугой развалило напополам. На острие же меча не появилось ни зазубрины, ни царапины.
  После этого свой меч проверил Вуду. Для него кузнец сделал свои изменения, он стесал значительную часть свинца, поскольку это изначально мягкий металл, оставив лишь сердечник, для веса, и сделал два острейших лезвия, из специальной легированной стали. Вес меча остался достаточно большим, поскольку Игорь уже привык к нему, и очень сильно увеличился урон, Игорь двойным ударом разрубил очередную тушу на четвертинки. И, наконец, последним сюрпризом был топор, который кузнец вручил уже замершему в предвкушении Сержу. Кузнец вырезал часть лезвия, и сделал там вставки из свинца, изменив баланс оружия. И продемонстрировал преимущества такого подхода, метнув топор в стену. Хотя топор летел ручкой вперед, в воздухе он перевернулся, и воткнулся лезвием. Кузнец сказал, что теперь вне зависимости от того, как кидаешь топор, он всегда будет втыкаться острием, так что лучше с его помощью не стараться оглушить врага. Также он немного изменил форму ручки топора, для удобства хвата. Серж помахал топором, и понтанулся перед друзьями, разрезав очередную свинью на ломтики. Подошли эльфы, они также получили свои доспехи и оружие, их мечи были прокачаны в плане удобства пользования и остроты лезвий, а вот вес практически не изменился.
  - Ну что, довольны? - улыбнувшись, спросил кузнец.
  - Еще как! - ответили наши друзья. - Чувствуем себя настоящими воинами!
  - Не зазнайтесь, ребята, а то жизнь быстро шлепнет по носу. Удачи, как появятся еще средства - приходите, я вам поножи сделаю, да и еще кое-какие идеи у меня появились.
  Друзья двинули в казарму, по дороге распрощались с гномами и договорились на следующий день встретиться в городе, т.к. у тех было какое-то деловое предложение.
  На следующее утро пришлось бежать в полном боевом снаряжении и с оружием, т.к. Огг увидел обновки друзей, сказал:
  - Ну что же, задохлики, раз взяли это барахло, привыкайте к нему, будете теперь есть и спать в броне.
  И начались уже привычные долгие пробежки, отработка ударов, рукопашная. Тору приходилось гораздо тяжелее, поскольку нужно было не только самому отрабатывать удары, но и следить за правильностью их выполнения у других новобранцев. С другой стороны, он заметил, что когда что-то объясняешь другому, то лучше понимаешь это сам. Вот и сейчас, он как раз показывал Хвост дракона новобранцам, сделал три шага, наступая на своего противника, крепыша из третьего взвода. При каждом шаге он делал взмах мечом, обычно Хвост делался за три шага, однако при очередном объяснении приема Тор почувствовал, что знает, как сделать четвертый шаг, сделал, рука сама повела меч вниз, удар пришелся под углом, под опорную ногу противника, подсек, тот упал навзничь, пятый шаг - замах мечом с переворотом в воздухе, чтобы проткнуть противника насквозь - еле остановился, а то Мордреду прибавилось бы работы.
  - Ничего себе! - ошарашено подумал Андрей. Нас такому не учили, тело как будто само вспомнило, что надо делать!
  - Молодец! - похвалил его Огг, который, оказывается, все это время пристально наблюдал за молодым командиром. - Ты начинаешь чувствовать, как надо и когда надо ударить мечом, ты доверился своей интуиции. Очень часто в бою не до рассуждений, противники бывают самые разные, у всех отличаются вооружение, уровень мастерства, стиль владения оружием. В таких случаях тебе может помочь твоя интуиция, ты начинаешь действовать бессознательно, зато единственно верным способом. Здесь главное - отключить разум и довериться природной мудрости, все навыки владения оружием у людей скрываются в их бессознательном, накопленном опыте ваших предков. Во время боя высвобождаются ваши скрытые резервы, знания, которые в обычной жизни никак бы не проявились. Доверяй своей интуиции, и ты достигнешь вершин мастерства... Огр отошел, оставив нашего героя в глубокой задумчивости.
  - А Огг то не так прост! - подумал Тор. - Иногда он выбивается из образа грубого простого вояки и начинает сыпать разными мудреными словами, типа интуиция, бессознательное. Однако Андрей решил пока оставить свои догадки при себе и никому про это не говорить.
  К слову, упражнения Андрея с мечом весьма впечатлили новобранцев его взвода, многие из которых до этого момента относились к нему с недоверием, вроде как выскочка, которому просто повезло. Так что у Тора добавилось проблем - нужно было еще и не уронить свой авторитет. Однако не только командиру пришлось тяжело, Огг стал напрягать Вуду, помимо физических тренировок тому предстояли еще и магические. И когда все новобранцы отдыхали, волшебник сидел и зубрил заклинания. Огненная цепь начала получаться довольно быстро, все-таки огонь Вуду нравился больше. Сначала он сделал небольшой круг огня, радиусом примерно метр. Круг померцал секунд пятнадцать, и исчез, оставив после себя пятна выжженной земли. Огг, который поистине был во все дырки затычкой, сказал, что маг слабоват в концентрации, и пока круг не будет держаться хотя бы минуту, никуда он с плаца не уйдет. Разумеется, как только Вуду стал пытаться удерживать концентрацию, та стала улетучиваться, и Круг Огня то вспыхивал, то гас с периодичностью в пять секунд.
  - Неплохой способ привлечь к себе внимание тварей! Им даже нюхом пользоваться не придется, знай иди себе на иллюминацию - ехидно сказал Огг.
  Разумеется, подобные комментарии никак не улучшили настроение будущего архимага, он вложил в следующее заклинание максимум маны, и круг ушел куда-то глубоко в землю. Огг обидно заржал, Вуду плюнул и решил попробовать с водой. 'Вода - это прохлада, спокойствие, сосредоточенность'. Действительно, как только он обратился к магии воды, то сразу успокоился и даже повеселел. Если огонь был взбалмошным, беспокойным и агрессивным, то вода была прохладной и умиротворяющей. Игорь вспомнил содержание свитка 'Нарисуйте в уме два ромба, наложите друг на друга, чтобы образовался восьмиугольник, аккуратно пропитайте линии маной, затем наложите плоскость из магии воды'. Открыл глаза - перед ним, на расстоянии метра от глаз, покачивалась линза, вся состоящая из бегущих ручейков воды. Размеры линзы представляли примерно полтора на полтора метра.
  - Так, это вроде бы Щит Воды - сказал Огг. Ну-ка, давайте проверим! С этими словами мастер-сержант ударил в щит рукой, целясь явно в лицо Вуду. Однако струи воды отвели его руку в сторону, причем с такой силой, что огр покачнулся.
  - Неплохо - сказал он. - А как насчет холодного оружия? С этими словами огр ударил топором, топор тоже отвело в сторону, земля содрогнулась.
  - Ну что же, сойдет для начала. Метательное оружие и магию пока проверять не будем, все-таки твой Щит слабоват, может не успеть отвести в сторону, тренируйся. Огр пошел дрючить других новобранцев, а Игорь продолжал изучать свой первый Щит. Сделал несколько любопытных выводов. Во-первых, работа с магией воды успокаивала, и это можно было использовать, например, в бою чередовать огонь и воду, для улучшения сосредоточенности и увеличения урона. Во-вторых, если раньше Игорю требовалось закрывать глаза, чтобы представить магический конструкт, то теперь он начинал видеть какие-то неясные линии, образующие структуру заклинания, похоже, начинало работать магическое зрение. А значит, можно было, в перспективе, изучать чужие заклинания! И не обязательно даже покупать свитки, просто чуть-чуть внимательности и все! Как потом оказалось, Вуду все-таки малость заблуждался в своем оптимизме. Работа с водой дала нужную сосредоточенность, и Круг Огня продержался даже больше минуты.
  Тренировка закончилась, уставшие новобранцы пошли ужинать. Друзья наскоро перекусили, ополоснулись и отправились в город, поскольку нужно было пообщаться с гномами. Те ждали их возле ворот, и тут же увлекли в близлежащую рощицу, подальше от чужих глаз.
  - Ребята - начал Деорн. У меня к вам деловое предложение.
  - Очень интересно! - сказал Тор. И в чем же оно заключается?
  - Ну, в общем, мы хотим предложить вам отправиться в квест! - выпалил гном и ожидающе уставился на друзей.
  - А что ты подразумеваешь под квестом? - спросил Вуду.
  - Обычно это небольшая прогулка за артефактами и способ прокачать свои навыки. Дело в том, что мы с Бафуром случайно достали старую карту развалин, неподалеку от Таунвилля. Раньше там был город эльфов, много тысяч лет назад они по каким-то причинам ушли, и не возвращались. Уходили спешно, и оставили много различных интересных вещей, в том числе и магических. Конечно, за прошедшее время искатели сокровищ там все неплохо почистили, но еще остались заповедные места. По слухам, эти места не тронули, т.к. их кто-то охраняет, поэтому мы пока и не рисковали туда идти, нужен был маг. А теперь, раз мы познакомились с вами, у нас есть боевой маг и два целителя, да и оружием вы все владеете неплохо.
  - Это все интересно - сказал Серж, - однако надо подумать и о материальном. Как вы собираетесь трофеи делить, если таковые найдутся?
  - Поскольку карту изначально достали мы, да и мастерство у нас повыше - все-таки мы мастера-топористы одиннадцатого и двенадцатого уровней, предлагаем пятьдесят на пятьдесят.
  - Сорок на шестьдесят - сказал Серж, - нас больше, плюс ты сам сказал, что без магов вы туда даже бы не сунулись.
  - Ладно, идет - сказал Деорн. - Когда отправимся? Предлагаю на ближайших выходных, как раз месяц заканчивается, у вас будет время подготовиться и малость отдохнуть, да и мы с Бафуром возьмем увольнительные на пару дней, чтобы внимание не привлекать.
  - Договорились. И еще, поспрашивайте осторожненько, что там может водиться, в этих развалинах, может кто-то что-то знает. Я еще из курса земной истории помню, что информация о враге - уже половина победы над ним - сказал Тор.
  На том и порешили.
  Теперь, когда у друзей перед глазами была конкретная цель - подготовиться к опасному путешествию, воинская подготовка пошла гораздо веселее. Тор, помимо собственного владения оружием, начал тренироваться в управлении отрядом, он распределял, какому воину куда встать, как идти, чтобы уменьшить возможный ущерб со стороны врага и увеличить наносимый ему. Очень пригодилось то, что он мог командовать новобранцами - Андрей распределял их в разные группы, с разным составом, и устраивал совместные тренировочные сражения, попутно подбирая максимально эффективную тактику для собственного отряда. Огг подобным тренировкам не препятствовал, наоборот - он одобрительно кивал головой, когда видел работу молодого командира. Да и новобранцам это пошло на пользу - Андрей каждый раз менял состав сражающихся групп, и поэтому все окончательно между собой передружились, и знали, от кого чего можно ожидать в бою, что способствовало сплочению взвода. К слову, именно слаженность работы воинов помогла им пройти полосу препятствий - очередное испытание, придуманное Оггом. В одно прекрасное утро новобранцы вышли из казармы и не узнали окружающую местность. Возле выхода начинался настоящий лабиринт, стены которого состояли из высоких базальтовых скал, на стенах сидели наемники - гномы и люди. Как оказалось, лабиринт был сотворен магически, всего за несколько часов и должен был через некоторое время исчезнуть. Однако до того, как он испарится, всем четырем взводам надо было его пройти. Нужно было не только пройти путь, но и по возможности уцелеть, поскольку наемники метали небольшие топорики (предусмотрительно затупленные), и маленькие фаерболы, которые не убивали, но могли малость подпортить внешний вид. От серьезных травм новобранцев должен был уберечь Мордред, взявший себе пару целителей в помощь.
  Огг собрал всех новобранцев перед входом в лабиринт, и сказал:
  - Ну что, ребята, вам предстоит очередное испытание. Нужно пройти лабиринт и добраться целым до выхода. Попадание топорика или фаербола считается гибелью, вообразите, что вы находитесь во враждебных землях и любое ранение снижает вашу подвижность, тем более что топоры смазаны ядом. Как вы будете проходить - ваше дело. Можете поодиночке - тогда вы привлечете меньше внимания, и вас могут просто не заметить. Можете группой - тогда будете прикрывать друг друга либо прикрываться друг другом - мне все равно, главное, чтобы как можно больше народу добралось до выхода. Не забудьте, в каждой команде есть маг, можете использовать его возможности. (Таких мощных магов, как Вуду, больше не было, однако каждый взвод в обязательном порядке комплектовался магом первого или второго уровня, благо, новобранцы с магическими способностями встречались не так уж редко). Также каждый воин берет небольшой деревянный щит, чтобы прикрыться от топоров, но от магии он не спасет. Победивший взвод получает один лишний день увольнительных! Даю вам пятнадцать минут на подготовку, потом жеребьевка, и вперед!
  Взводы собрались по кучкам, выдвинули командиров, посовещались по тактике. Бросили жребий, группе Андрея предстояло идти третьей. По сигналу Огга первая группа зашла в туннель. На прохождение препятствий отводился час. Огр засекал время по солнцу, час прошел, никто из новобранцев не вышел наружу. Тогда в лабиринт с обратной стороны устремился Мордред, взявший себе еще пару десятков воинов в помощники, и через десяток минут они стали вытаскивать новобранцев. Большинство из них были без сознания, часть только бессильно материлась, глядя на Огга, видимо, в тоннеле произошло что-то нехорошее.
  Пошла вторая группа, по истечении часа из тоннеля вывалился измочаленный маг с парочкой воинов, остальные воины также 'пали', и их начали вытаскивать невозмутимые наемники. Предстояло идти группе Тора, он сказал:
  - Ну что, готовимся к самому худшему, держимся только вместе! Делаем 'черепаху', пять воинов выставляют щиты вперед, двадцать - прикрывают нас сверху, четверо - сзади. Вуду, ты пока не задействован, но держи щиты и огонь наготове, чую я, что там какая-то подлянка будет. Я, как и положено командиру, пойду ближе к концу отряда, чтобы видеть всю картинку целиком.
  Новобранцы осторожно вступили в темный тоннель, лишь откуда-то сверху пробивались отдельные лучики солнца.
  - Ребята, смотрим в оба! - сказал Тор. Напутствие было нелишним, так как откуда-то сверху и спереди прилетели несколько топориков, ударились в щиты впереди идущих воинов, отскочили.
  - Держим строй. Средние, будьте готовы, сейчас могут сверху нас попробовать пробить!
  Так и оказалось, теперь топорики отскакивали от предусмотрительно поднятых вверх щитов, если бы не догадались прикрыться сверху - полегло бы не меньше трети отряда, и это только в начале пути!
  - Так, дальше могут быть магические атаки, однако я не хочу тратить наши магические запасы раньше времени, поэтому Вуду нас прикрывает только от очень серьезных атак. Будьте готовы по команде 'Ложись!' немедленно ее выполнить.
  Однако наемники оказались хитрее, они совместили холодное оружие и магию, сначала полетели топоры - на этот раз со всех сторон, новобранцы выставили щиты. И тут же прилетело с пяток фаерболов. Игорь среагировал вовремя и выставил щит воды, отбив фаерболы, как теннисист отбивает мяч, причем парочка улетела обратно и в кого-то попала, судя по взрывам ругани.
  - Так, они обозлились, это хорошо, теряют сосредоточенность - подбодрил товарищей Андрей.
  Судя по всему, наемники действительно обозлились, и задействовали оружие, от которого в основном и полегли два предыдущих взвода. Земля перед воинами сначала вспучилась, а потом просела, образуя глубокую воронку, из нее полезло что-то большое и шипастое. Больше всего это напоминало муравьиного льва, хотя внешне тварь походила скорее на паука, те же шесть ног и фасетчатые глаза. Тварь начала подтягивать к себе песок, и новобранцы стали скользить вниз, прямо к ней в лапы. Попутно тварь кидалась камешками, причем метала их со скоростью пулемета, раздавался только треск щитов, потихоньку начинавших сдавать. Вуду кинул в тварь большой фаербол, и его постигло разочарование - у существа был иммунитет к магии огня. Вода, земля и воздух также не оказали ни малейшего воздействия.
  Андрей лихорадочно думал, что же можно сделать, если метательного оружия у них нет, магия не действует, как убить тварь? Стоп, а нужно ли ее убивать? Не так ли полегли два предыдущих взвода? Ведь в условии задания было сказано пройти лабиринт, а не убить всех живущих в нем! Мгновенно родилось решение. Для реализации был выбран Серж, как самый сильный, он, под прикрытием щитов поднимал новобранцев и перекидывал их на другую сторону воронки, где те перекатывались в сторону и занимали оборону, готовясь принять товарищей. Предпоследним прыгнул он сам, Тор придал ему ускорение, и стокилограммовая туша Сереги тяжело рухнула в песок, почти в пределах досягаемости лап твари, благо, товарищи тут же его подхватили и оттащили назад. Оставался один Тор, ему некому было помогать, однако он помнил, как работает Водяной Щит, и крикнул Игорю:
  - Вуду, накрой Тварь Щитом! Тот незамедлительно выполнил это, и Андрей с разбегу запрыгнул на Щит сверху, струи воды, движущиеся в плетении, развернули его и отправили не совсем туда, куда он планировал, в ближайшую стену, слава Богу, все-таки на другой стороне от Твари. Выставил перед собой деревянный щит, и с размаху влетел в стену, щит разлетелся вдребезги, Тор сильно ударился о выступающие камни, в ребрах что-то хрустнуло. Друзья подхватили его, при каждом рывке в груди отдавало дикой болью, похоже, он что-то себе сломал. С другой стороны, вся команда была цела, да и вряд ли ему придется сегодня махать двуручником, так что можно было и потерпеть.
  Оставив за спиной бессильно продолжающую посылать им вслед камни тварь, новобранцы направились к выходу.
  Остаток пути до выхода прошел более-менее спокойно, топорики и фаерболы продолжали прилетать, однако воины уже привычно отбивали их в стороны, не забывая прикрывать своего командира, которого тащили Серж и еще один из новобранцев. Кажется, прошла вечность, прежде чем они увидели неровное отверстие выхода из лабиринта. Выбрались!
  Как оказалось, они уложились в пятьдесят пять минут, и не потеряли ни одного воина. В лабиринт ушел четвертый, последний взвод, они скопировали тактику 'Черепахи', однако не догадались перепрыгнуть через тварь и случайно прорвалась лишь пара воинов, остальных вынесли из лабиринта и потащили в лазарет. Огг собрал уцелевших воинов, и провел разбор полетов:
  - Ну что, облажались по полной! Похоже, я не научил вас самому главному - думать! Махать мечом даже тролль может, при всей его туповатости, а вот принять нестандартное решение способно только разумное существо. Я наблюдал с помощью магии за прохождением групп, первая вообще шла врассыпную, и их выбили с разных сторон, потому что воин не может защитить себя от нескольких файрболов и топоров одновременно. Отсюда вывод - вы можете выжить лишь вместе, помните об этом! Вторая группа дошла до твари, однако попыталась ее уничтожить, учитывая уровень твари и ее невосприимчивость к магии, шансов у группы не было, что и видно по количеству уцелевших. Какой вывод можно сделать? Всегда найдется кто-то, кто сильнее вас, и это не значит, что нужно героически гибнуть, вы можете прокачать свой уровень и в следующий раз завалить тварь. Либо вообще не лезть в битву, у вас могут быть и гораздо более важные дела. Это же касается и четвертой группы. Получается, из нашей роты при прохождении не самого серьезного препятствия из почти ста двадцати воинов выжило лишь около сорока. И то благодаря тому, что третий взвод не понес потерь. Вот они - молодцы, и выжили благодаря нестандартной тактике. Хочу сказать еще следующее - это был самый простой лабиринт из тех, что вам придется проходить!
  При этих словах новобранцы дружно застонали.
  - Вот именно, если вы пойдете по подземельям кобольдов, к примеру, то это испытание покажется вам детской прогулкой, там ловушек больше, чем камней на полу, и установлены они не в пример изобретательнее. Вы должны быть готовы к любым неожиданностям. Мало я вас гонял. Ладно, наказанным взводам лишние двадцать кругов по плацу, чтобы бегали и уворачивались быстрее, третьему взводу один лишний день увольнительных и по двадцать золотых премиальных каждому, командиру - пятьдесят. Гуляйте!
  Андрей решил обратиться к Мордреду, поскольку ребра болели, хотя эльфы и подлечили его немного. Как оказалось, одно ребро треснуло, и половину груди покрывал огромный синяк. Гном дал ему зелье регенерации, сказав, что через пару дней все заживет, зафиксировал ребра повязкой, чтобы ничего не сместилось и рекомендовал покой и хорошее питание. Если по поводу питания вопросов не возникало, то с покоем были явные проблемы, Андрей старался сам не заниматься, однако продолжил гонять свой взвод, чтобы не зазнались и не расслабились, почивая на лаврах. Дни до конца месяца пролетели мгновенно, получили жалованье, и их взводу выдали премиальные. С учетом того, что Андрей как командир получал в два раза больше новобранцев, у него накопилось больше двухсот золотых, у друзей - поменьше, но тоже неплохо. Решили пока деньги не тратить, отложить, мало ли, вдруг хватать не будет? Еще утром Тор предупредил Огга, что они хотят погулять в городе пару дней, чтобы полностью задействовать выходные, тот с подозрением посмотрел на новобранца, однако возражать не стал, сказав:
  - Ладно уж, гуляйте, только сильно не напивайтесь!
  - Так точно, господин мастер-сержант!
  И друзья отправились на встречу с гномами, предусмотрительно захватив с собой оружие, броню, припасы на два дня. Встретились неподалеку от города, в той же рощице. Гномы честно поспрашивали наемников и местных жителей по поводу развалин, однако ничего вразумительного не добились, им просто говорили - не ходите, там смерть. Как оказалось, в эти развалины недавно уходила группа наемников, никто не вернулся, однако и искать их никто не стал, поскольку они были людьми свободными и могли делать, что хотят. Уровень у наемников был неплохой, порядка седьмого-десятого, мечники, отряд состоял из трех людей, и двух гномов, однако мага у них не было. Так что шансы у наших друзей были. Еще от одного полубезумного старика гномы услышали про некую 'Невидимую смерть' в развалинах, однако что это такое, и как он либо еще кто-то мог ее видеть, если она 'невидимая', было непонятно. Да и кто бы стал верить безумцу? Тем не менее, Бафур и Деорн, помимо кольчуг, захватили с собой большие деревянные, укрепленные железом щиты.
  Гномы наконец-то показали карту развалин. Там был изображен Таунвиль, от которого на юг уходила тонкая пунктирная линия к развалинам, они были нарисованы достаточно подробно, указывались развалившиеся дворцы и еще уцелевшие улицы бывшего эльфийского города. В одном из дворцов, стоящем на окраине, и находился некий эльфийский артефакт, называемый Свет Зари. Что это такое и как он выглядит, было непонятно. Гномы раньше уже ходили в подобные вылазки, правда, не такие опасные, и сказали, что, как правило, рядом с сильным артефактом, если он еще на месте, может найтись куча разных интересных вещей, оружие, броня и прочее. Учитывая, что эльфы делали очень качественное снаряжение, выручить за него можно было неплохо.
  - Однако не обольщайтесь - сказал Бафур. - Мы ходили в квесты уже не менее десяти раз, и только в двух случаях удалось найти что-то достойное, часто просто копаешься в пыли и костях, рискуя навлечь на свою задницу какие-нибудь неприятности, вроде Пустынных Рейдеров.
  - Кто это такие? - заинтересовался Серж.
  - Это одичавшие люди, которые по неизвестным причинам сходят с ума, сбиваются в кучки, и занимаются грабежом и насилием в пустыне. Чем они там питаются, доподлинно неизвестно, как и причины, по которым они теряют рассудок. По одиночке они не очень сильны, но они обычно ходят группами по пятьдесят и более рыл, к тому же у них отсутствует инстинкт самосохранения и бьются они до последнего, с ними даже многие твари пустыни не рискуют связываться.
  - Какое у них вооружение? - решил уточнить Тор.
  - Самое разное. Если с ума сходит воин, то уходит, в чем был. Если крестьянин, то он берет косу или топор, может с мотыгой уйти. Дурдом, короче.
  - Часто они встречаются? На что еще мы можем нарваться?
  - Да не то, чтобы очень, обычно в половине вылазок они появляются, мы как правило с Бафуром линяем, оно нам надо, биться забесплатно с толпой безумцев? - усмехнулся Деорн. - В пустыне много тварей обитает, всех и не опишешь. Не переживайте, у нас хороший отряд, обычную тварь даже двадцатого уровня мы осилим, можем и на тридцатый замахнуться. А если не осилим, всегда можем деру дать, не зря же вас Огг так гоняет?
  - Ну что, давайте собираться, сказал Тор. - Надеваем броню, все подгоняем, чтобы не звенело и не мешало, нам лишнее внимание привлекать не к чему. Я помню высказывание одного древнего полководца: 'Лучшая битва - это та, которая не состоялась'
  - Мудрый был человек - заметил Деорн.
  Друзья надели снаряжение, закрепили оружие, чтобы можно было его выхватить как можно быстрее. (Небольшое пояснение - обычно выделялось два вида положения оружия при перемещении - походный и боевой. При использовании походного оружие крепилось за спиной, чтобы не мешало и не отвлекало при ходьбе. При боевом положении оружие вешалось под углом, либо также за спину, либо на пояс, ремни, на которых оно висело, специально ослаблялись, чтобы меч или топор ни за что не зацепились при выхватывании). Вуду к тому же освежил в памяти свои основные заклинания, для того чтобы использовать их практически через пару секунд после нападения, если такое состоится.
  - Не расходуй ману зря - предупредил его Тор. У тебя есть запасные пузырьки, но лучше экономь, мы сначала будем пытаться решить проблему с помощью железа, хорошо?
  - Sí, comandante!
  Друзья выдвинулись в путь, впереди шли гномы, посередине - Тор, Вуду и эльфы, со спины отряд прикрывал Серж. Если судить по карте, то до развалин нужно было идти минут сорок, однако ее создатель, вероятно, напутал с пропорциями, поэтому шли почти три часа, и малость утомились. Вдалеке показался бывший город эльфов, солнце стояло уже почти в зените, и были хорошо видно изящные контуры практически не пострадавших за прошедшую тысячу лет зданий. Друзья решили сделать привал, чтобы обговорить тактику действий. Слово доверили Тору, которого выдвинули командиром, что интересно, даже гномы безоговорочно доверили ему лидерство - видимо, уверовали в удачу и хитроумие Андрея. Может быть, сказалось то, что именно Андрей в той памятной схватке вырубил обоих гномов, а подземный народ уважал силу. Тор был польщен оказанным ему доверием, однако решил все-таки посовещаться с гномами, как более опытными в деле вылазок.
  - Бафур, Деорн, как обычно ходили вы? Понятно, что вы были вдвоем, но все-таки - чего там можно ожидать?
  - Да всего, что угодно. Мы обычно делали так - вначале шел я - сказал Деорн, как более опытный топорист, Бафур прикрывал, причем у него был большой запас целительных зелий и магических свитков. Ох и дорогие же они, заразы! Однако жизнь нам несколько раз спасли, так что мы на них перестали экономить. Это еще одна из причин, по которой выгодно иметь в команде магов, чисто экономическая.
  - Ай да гномы, ай да жадюги! - восхитился в душе Тор.
  - Ну так вот, я шел вперед, и рубил все подозрительное. Если отвечали железом, то мы Бафуром рубили противника вдвоем, если магией - то Бафур читал свитки, и мы выносили противников. Если магия не действовала - мы очень быстро убегали. Вот и вся тактика.
  - Тогда сделаем так - сказал Тор. Пойдете втроем, берете с собой Сержа. За вами идут эльфы, они прикрывают вас сбоку, и попутно могут лечить, если что-то пойдет не так. Мы с Вуду идем сзади, я вас всех прикрываю с тыла, Игорь колдует. Все понятно?
  - Да, пошли уже, командир - сказал Серж.
  Выстроились, и осторожно двинули вперед. Потребовалось некоторое время, пока воины приспособились к скорости движения друг друга и получилось идти, не разрывая строй. Когда до границы бывшего города осталось десять минут ходьбы, гномы вытащили свои здоровенные щиты, и выставили перед собой, Сержа поставили между гномами, поскольку у него такой защиты не было. Зато теперь он мог рубить, нанося удары между щитами гномов, если найдется какая-то тварь, желающая попробовать отличной стали.
  Вблизи, кстати, город эльфов уже не казался таким красивым и изящным, были видны отверстия, трещины, кустарник, покрывающий здания. Было подозрительно тихо и спокойно, ни дуновения ветерка, ни шелеста травы.
  - Глядим в оба! - сказал Тор. - Вуду, у тебя вроде как магическое зрение прорезалось, напряги его, что-то мне здесь не нравится.
  Вуду выполнил приказ, но в магическом поле также ничего не происходило. Воины прошли мимо очередного полуразрушенного здания, с огромной трещиной. Андрей скосил глаза, и ему почудилось какое-то движение внутри. Вспомнил совет Огга о том, что нужно доверять своей интуиции, и сказал:
  - Стоп. Разворачиваемся по направлению к той дыре. Сейчас что-то будет.
  Воины споро выполнили его приказ. Вовремя! Из отверстия хлынула настоящая оранжевая волна, воздух наполнился шелестом тысяч маленьких ног. Как оказалось, в этом здании нашли свое прибежище оранжевые пустынные скорпионы, ядовитые твари высотой почти пятьдесят сантиметров, примерно второго-третьего уровня. Обычно такие скорпионы живут, зарывшись в песок, где более прохладно и влажно, чем на поверхности. Поэтому, наткнувшись на здание, в котором было гораздо прохладнее, чем на улице, насекомые облюбовали его и даже устроили там гнездо. И сейчас они были очень недовольны тем, что кто-то вторгся в их жизненное пространство. Гномы опустили щиты вниз, чтобы избежать укусов в ноги, подобные повреждения вызывали временный паралич. Если же укусов было несколько, то могла произойти остановка сердца.
  - Не подпускайте их слишком близко! - выкрикнул Тор, он подбежал поближе к переднему краю, чтобы помочь друзьям. Первые скорпионы подбежали к щитам гномов, три топора поднялись и опустились, оставив три мертвые тушки. Один не в меру наглый скорпион попытался обойти защиту сбоку, и был разрублен пополам двуручником. Еще несколько насекомых проверили воинов с другой стороны, им прилетело уже от эльфов. Вуду не выдержал и метнул большой фаербол прямо в основную массу скорпионов, которая плавно приближалась к друзьям. Воздух заполнился горящими тушками, часть из которых полетела прямо в гномов.
  - Ммммммать!!! - с чувством сказал Деорн, ловя скорпионов прямо на лету и отбивая их топором в сторону. Вуду, ты поосторожнее!
  - Я их сейчас воздухом попробую! - выкрикнул Игорь. Этот эксперимент оказался удачнее, Кинжал Воздуха успешно проредил массу скорпионов, оставив на земле извивающиеся останки. Однако просека мгновенно заполнилась новыми скорпионами. Было, впрочем, и хорошее - Вуду получил новый уровень боевой магии, восстановив запас маны и увеличив на двадцать процентов наносимый урон. И тут же выпустил Шквал Огня, заклинание, уже успешно показавшее себя в бою с карликами, любителями грибочков. Огненная волна снесла не менее трети насекомых, и у Игоря кончился запас энергии, он выпил первый из пяти пузырьков, восстанавливая магические резервы. Магу требовалась небольшая передышка, а вот твари не теряли времени даром, скорпионы шли почти на уровне груди, топая прямо по трупам своих сородичей. Одним ударом гномы уже разрубали не одного, а сразу двух-трех скорпионов, Серж не отставал, и получил очередной, третий уровень владения топором. Гномы несколько раз отдергивали головы, уворачиваясь от ударов гибких чешуйчатых хвостов, с ядовитым жалом на конце, воздух заполнился запахом крови, обильно вытекающей из мертвых насекомых.
  - Ребята, держимся, вроде поток начинает иссякать! - сказал Тор, который помимо усердной работы мечом не забывал контролировать ситуацию. Попутно он также поднял себе уровень владения двуручником, проткнув насквозь сразу пятерых насекомых, верхнее из которых уперлось спиной в навершие меча, и повисло, извиваясь и размахивая хвостом. Тор брезгливо стряхнул трупики с меча, и понял, что сейчас начнется самое интересное. Позади действительно поредевшей кучи скорпионов возвышалось насекомое, более чем в два раза превосходящее любое из них по размеру. Судя по всему, это была матка скорпионов, в холке она была почти полтора метра высотой, а длинный гибкий хвост возвышался вверх на все три метра. Воины начали быстро вырубать остатки мелких скорпионов, чтобы освободить поле для маневра, матка неторопливо приближалась. Приблизилась почти на расстояние удара хвостом, замерла, поводя головой.
  - Внимание... - начал говорить Тор. Не успел!
  Матка резко бросилась вперед, нанесла молниеносный удар, насквозь пробивший щит и кольчугу Бафура, отскочила и снова замерла. Бафур, получивший огромную дозу яда, рухнул наземь, к нему бросились оба эльфа, выпав таким образом из схватки. Начали исцелять гнома в четыре руки, отдавая всю силу, вроде умереть тот уже не должен был, Ян влил между стиснутых зубов гнома пузырек с зельем здоровья. Тор, Серж, Вуду и Деорн настороженно смотрели на матку, скорость ее реакции действительно впечатляла. Вуду кинул небольшой фаербол, тот чуть опалил морду матки, и бессильно отлетел в сторону. Матка отскочила еще назад, и начала поднимать вверх хвост, готовясь к следующей атаке.
  - Вуду, поставь щит, наши кольчуги против нее не спасут. И нужно найти у нее уязвимое место - сказал Тор.
  - Спина у нее точно бронированная - заметил Деорн, можно либо по лапам ударить, либо в брюхо, оно в любом случае уязвимее, но как до него добраться?
  Вуду поставил Щит, и практически в этот же момент матка нанесла удар, хвост почти пробил Щит насквозь, и его с силой отвело в сторону, матку развернуло боком к воинам, и они не упустили свой шанс - Деорн с хеканьем подрубил одну ногу, Серж безуспешно попытался пробить броню сверху, топор завяз в броне, еле выдернул обратно, а Тор нанес колющий удар между сочленениями брони и ногой твари. Видимо, последний удар был самым удачным, и зацепил какой-то нервный узел матки, она резко отскочила и выгнулась от боли, нога, поврежденная гномом, согнулась под неестественным углом, снижая подвижность скорпионихи. Впрочем, у нее оставалось еще целых пять, так что угрозу она представляла очень серьезную. Тор заметил, что тварь припадает на поврежденную ногу, чуть-чуть приподнимая брюхо с другой стороны.
  - Так, я понял, что делать! - крикнул Андрей. - Сейчас она нанесет еще удар, мы бьем по ногам, с уже поврежденной стороны, она задирает брюхо с противоположной. И в этот момент Вуду должен успеть метнуть в нее Водяным Копьем, раз уже огонь не действует, может вода поможет?
  Скорпиониха ринулась вперед, хвост опять бессильно ударил в Щит Воды. Деорн ударил по уже поврежденной ноге, перерубая ее, Серж попал в сустав, немного его повредив, Тор ногу почти не зацепил, скорпиониха успела отдернуть, только подсек малость. Этого хватило, тварь на секунду потеряла равновесие. Вуду не оплошал, Копье ударило в брюхо твари и пробило ее насквозь, получившаяся картина напоминала экземпляр из коллекции энтомолога - рыжее насекомое, аккуратно проткнутое синей иголкой. Друзья отскочили назад, наблюдая за агонизирующим существом. Вуду получил еще один уровень боевой магии, полностью восстанавливая запасы маны. Оставив тварь подыхать, друзья ринулись к Бафуру. На его лечение эльфы потратили все запасы маны и целых три пузырька с зельем здоровья, но зато гном вроде бы уже чувствовал себя лучше, дыхание успокоилось, и он просто спал.
  - Ему надо полежать пару часиков, мы нейтрализовали большую часть яда, остаток он должен освоить сам - сказал Ульт.
  - Мы не можем здесь его оставить, мало что тут водится в развалинах - сказал Тор. - Предлагаю обыскать здешние руины, может что интересное найдем, Ульт и Деорн останутся охранять Бафура, если что - кричите, мы далеко отходить не будем. На том и порешили.
  Серж, Тор, Вуду и примкнувший к ним Ян двинули вглубь здания, и почти сразу же наткнулись на большую кладку яиц. Оставлять их здесь было нельзя, поэтому начали разбивать, чтобы не дать родиться новым тварям. В справедливости такого решения друзья убедились буквально через десять минут, когда дошли до края кладки и обнаружили там два свежеобъеденных скелета, в доспехах. Судя по всему, молодые скорпиончики поначалу откармливались свежатинкой, а потом уже начинали гулять по окрестностям. Вполне вероятно, что скелеты как раз и принадлежали недавно исчезнувшим наемникам. Вуду, не отличавшийся особой брезгливостью, пошевелил доспехи, те были вполне добротными и их можно было продать. Решили похоронить неудачливых коллег, забрав себе их доспехи. Кстати, помимо доспехов нашли еще пару неплохих полуторных мечей и сумку с несколькими лечебными пузырьками, видимо, ими просто не успели воспользоваться. Еще чуть поодаль нашелся небольшой арбалет, и пара болтов к нему.
  - Ребята, вы не против, если я его себе заберу? - спросил Ян.
  - Нет, не против, я думаю - сказал Тор. - Денег мы за него много не выручим, зато приобретем дополнительную огневую поддержку. А ты хорошо стреляешь?
  - Я же все-таки эльф - усмехнулся Ян. - Впрочем... видишь воооон там вдали отметину в стене?
  Тор напряг зрение, и увидел еле различимое белое пятнышко на стене, более чем в пятидесяти метрах от воинов.
  Ян взвел арбалет, аккуратно вставил в него болт, предварительно внимательно рассмотрев и покрутив его в руках. Затем прицелился, и спустил курок. Друзья подошли к стене, болт вонзился точно в середину белой отметины и ушел наполовину внутрь. Друзья впечатлились меткостью и решили оставить арбалет эльфу. Подошли к мишени. Тор заинтересовался, что это за отметина, более таких нигде заметно не было, к тому же она была явно мягче других стен, для проверки он даже потыкал мечом поочередно в стены и в белое пятно. В стены меч упирался, в отметину ушел сантиметров на двадцать.
  Вуду посмотрел магическим зрением, и сказал, что в этом месте когда-то были плетения, практически закрывающие эту метку целиком, вполне вероятно, что маскирующие либо защитные заклинания, очень старые. Подумал, и добавил:
  - Скорее всего, они просто от старости силу потеряли, и это место стало видно. А как думаете, почему на остальных стенах такого нет, а здесь - есть?
  - Тайник! - выпалил Серж.
  Похоже, что Сергей оказался прав, как только друзья начали выгребать белую рыхлую, похожую на известняк стену, почти сразу же наткнулись на что-то твердое. Вытащили наружу - оказалось миниатюрной шкатулкой, в которой что-то негромко перекатывалось. Вуду проверил, нет ли каких хитрых плетений на шкатулке, вроде не было, тогда маг осторожно кончиком меча поддел крышку, нельзя было исключать и механических сюрпризов. Предосторожность оказалась нелишней, в лезвие меча с негромким звяканьем воткнулась заостренная пружина, измазанная на острие чем-то темным.
  - Похоже на яд - сказал Ян. - Вполне возможно, что он от старости тоже потерял свою силу, но проверять лучше не будем. Что там внутри?
  Внутри шкатулки оказался небольшой кожаный мешочек, его осторожно поддели мечом, вытащили на свет и развернули. В тусклом свете переливались несколько золотых брошей, с вделанными в них бриллиантами, ожерелье из серебристого металла, парочка изящных колец, с десяток неброских камешков, в которых Ян опознал неограненные алмазы.
  - Похоже, это был тайник какой-то эльфийской красотки - заметил Тор. - Жаль, гномов рядом нет, сколько это барахло может стоить?
  - На пару тысяч вполне потянет - сказал Серж, - можно неплохо погулять!
  - Ладно, не расслабляемся, мы еще до артефакта не добрались, ответил Тор. - Идем обратно?
  Друзья добрались до гномов и Ульта, Бафур пока похрапывал, его охрана скучала. Деорн посмотрел трофеи, сказал:
  - Похоже на работу настоящего мастера, эти древние эльфийские драгоценности вполне вероятно тысяч на пять могут потянуть. Кстати, эльфы часто их магичили, не проверяли?
  - Черт, я и не подумал! - хлопнул себя по лбу Вуду, и сосредоточенно начал рассматривать драгоценности магическим зрением. Одно из колец привлекло его внимание, вокруг него явно распространялась какая-то аура. Недолго думая, Вуду надел кольцо на палец. И тут же почувствовал, что его резерв маны наполовину пуст. Кольцо высосало магию? Или скорее ее добавило? Беглый анализ показал, что его возможный магический резерв увеличился сразу на пятьдесят процентов, кольцо, похоже, было неслабым накопителем.
  Вуду поделился результатами опыта с друзьями, Деорн сказал:
  - Ничего удивительного, эльфы большие мастера на подобные фокусы. Их архимаги вообще обвешивались артефактами, как елка иголками, и были практически непобедимыми бойцами. Есть вещи, которые увеличивают силу, урон, восприятие, дают новые навыки и так далее. Хотя у нас, гномов, считают, что лучше полагаться на собственные силы, артефакты не всегда бывают стабильны, и отказ какого-то из них может привести к непредсказуемым последствиям. Есть даже легенда об одном маге-артефакторе, у которого магические побрякушки вошли в резонанс и его разнесло на молекулы, вместе с домом и лабораторией. Так что все хорошо в меру...
  Пока друзья общались, Бафур пришел в себя, и начал, пошатываясь, подниматься. Эльфы поддержали его, помогая встать на ноги. Для почти умершего гном выглядел неплохо, хотя стоял все еще неуверенно.
  - Да, ребята, я уже почти увидел наши Подземные Чертоги (гномий Рай), - сказал Бафур. - Что со скорпионихой?
  - Мы ее убили, хоть и с трудом.
  - Неслабая была скотинка, - заметил гном, изучая здоровенную дырку в кольчуге.
  - Не переживай, купим тебе новый доспех, мы тут парочку драгоценностей нашли, на всех хватит - ответил за всех Тор.
  - Ладно, двигать уже пора, жаль, щит мой развалился - сказал Бафур. - Сколько нам еще до Света Зари добираться?
  - Так, посмотрим - Тор вытащил карту, и друзья сгрудились вокруг него. - Не так уж и далеко получается, в паре кварталов отсюда, за часик дойдем. Главное, чтобы подобных сюрпризов поменьше выпадало. Выдвигаемся? Бафур, ты как, сможешь идти?
  Гном сделал несколько шагов, попрыгал, слабость быстро уходила.
  - Идем! - решительно ответил он.
  Друзья упаковали трофейные мечи и доспехи, которые тянули примерно на пару сотен золотых, перераспределили между собой. Вуду выпил еще один пузырек с маной, пополняя свой увеличившийся резерв, оставалась еще парочка, хотелось надеяться, что хватит на остаток приключения, природная регенерация маны у Вуду была, но восстанавливалась магическая энергия пока очень медленно. На этот раз вперед встали Серж и Деорн, Бафур, как еще не конца восстановивший силы, встал за ними, сзади его страховали эльфы, Тор и Вуду по-прежнему шли в хвосте отряда, наблюдая за окрестностями. Тор немного расслабился, и начал изучать особенности местной архитектуры. На Земле он не видел ничего подобного, эльфийские здания были большими, и в тоже время легкими и изящными, словно стремящимися в небо. Улицы были широкими и светлыми, да и вообще, эльфы похоже не признавали темных оттенков, и город, несмотря на возраст и заброшенность, до сих пор выглядел неплохо.
  Где-то вдалеке раздалось негромкое звякание, больше всего похожее на звон столкнувшихся мечей. Друзья переглянулись. Кажется, город переставал быть пустынным. Двинулись вперед, отслеживая любое возможное движение. Самое интересное, что звон мечей раздавался с той же стороны, где предположительно находился эльфийский артефакт. Послышалось шипение запускаемого фаербола, битва разгорелась нешуточная. Воины ускорили шаг и выбежали на небольшую площадь, за которой и возвышалось искомое здание. По-видимому, здесь и началась битва, практически сразу друзья наткнулись на три трупа воинов-людей, в облачении Ночных Теней. Еще один, в одеянии мага, лежал чуть поодаль. Трупов противников, что характерно, не наблюдалось, лишь в одном месте блестела странная синеватая жижа, вероятно, кровь неведомого существа, либо нескольких существ. Звон мечей раздался откуда-то из глубины здания, друзья ускорились.
  - Там что-то серьезное - выкрикнул на бегу Деорн, - Ночных Теней очень непросто убить!
  Вбежали в небольшой зал, когда-то очень красивый и богато украшенный, по периметру зала возвышались золотистые колонны с тонкой резьбой. Из-за одной из колонн спиной назад выдвинулись две Ночные Тени, один из них был сильно изранен и еле держался на ногах, его поддерживал второй, в серебристых эльфийских доспехах. Вторая Тень держал (держала? В фигуре воина проглядывало что-то женственное) свободной рукой волнистый длинный меч, явно стараясь удерживать на дистанции что-то пока невидимое нашим героям. Кстати, в прямом смысле невидимое! Воины выдвинулись уже на середину зала, и какой-то неясный силуэт метнулся вперед, вторая Тень выставила меч, в него ударило что-то невидимое, посыпались искры. На плече воина в прочнейшем доспехе образовалась глубокая царапина. Тень чуть повернула голову, в разрезе шлема мелькнули тонкие черты лица, золотистые волосы и огромные зеленые глаза.
  - Принцесса! - воскликнул Тор.
  Непонятная тварь тут же обратила внимание на друзей, ринулась вперед, оставляя заметный, чуть ли не инверсионный след в воздухе. Вуду с испугу пальнул сразу водой и огнем, полог невидимости слетел, и глазам друзей предстала огромная змея, стоящая на широком черно-серебристом хвосте, высотой примерно в два с половиной метра, и с шестью (!) руками, каждая из которых держала по длинной изогнутой сабле.
  - Нага! - сказал Бафур.
  - Осторожно, она скоро восстановит невидимость! - выкрикнула принцесса.
  - Вуду, ставь Щит, и кидай в тварь Кинжалом Воздуха, мы одновременно в этот момент бьем по наге с разных сторон - приказал Тор. - У нас один маг, и воинов ближнего боя как раз шесть, по одному на каждую руку. Одолеем!
  - Ян, у тебя там пара болтов завалялась, когда Вуду метнет Кинжал, тварь отвлечется, попытайся ее подранить, хорошо?
  Диалог друзей прервала бешеная атака наги, которой явно не понравился обмен репликами, вот только поняла она или нет слова воинов?
  Нага метнулась вперед, размазываясь в воздухе, пробила Водяной Щит, ударом сабель раскрошила щит Деорна, друзья остались без физической защиты, кольчуги не в счет. Тварь попыталась снести Деорну и Бафуру головы, так как они стояли впереди и приняли на себя первый удар, гномы привычно уклонились, Деорн блокировал топором удар сразу двух сабель, а Бафур пригнулся и концом лезвия чувствительно задел нагу по хвосту. В этот же момент Вуду вложил остаток маны в Кинжал, который вонзился в морду и грудь твари, правда, пробил ее не насквозь, поранил немного, та дернулась, и болт Яна вонзился не в глаз, а в щеку, ушел по самое оперение. Игорь спешно заглотил сразу два пузырька с маной, их резервы кончились. Нага зашипела от боли, переключила внимание на эльфа, Тор Хвостом Дракона снес ей одну из рук с саблей, та упала на пол и покатилась. Андрей продолжил удар, развернулся и оставил на животе твари глубокую рану, из которой хлестнула вязкая синеватая кровь. Впрочем, кровь практически сразу же перестала течь, видимо, у змеи была потрясающая регенерация. Тварь чуть отступила назад, подняла пять оставшихся рук... и в этот момент ей прямо в морду вонзился топор Сержа, одно из лезвий ушло до середины в мозг. Сергей, судя по всему, неплохо натренировался в метании топора!
  - Ее не так просто убить! - крикнула принцесса, она, оказывается, положила на пол раненого товарища и осторожными шажками подходила к твари сзади.
  И действительно, нага еще была жива и даже пыталась сопротивляться! Правда, ее движения потеряли былую стремительность, Серж повредил какой-то важный отдел в мозгу, но силы у нее не убавилось. Впрочем, теперь у наги не было шансов, гномы тоже обладали немалой силой, они блокировали удары твари, когда не получалось удержать - уклонялись, отвлекая, а Тор с принцессой рубили змею с расстояния, то нанося удар, то отскакивая. Эльфы со своими полуторниками в битву даже не совались, лишь Ян запулил оставшимся болтом, попал в грудь твари. Нага слабела на глазах, Тор приблизился поближе, и с немалым усилием снес твари голову. Накатила волна силы, Тор получил сразу два уровня владения двуручником и достиг впечатляющего девятого уровня! Силы хватило и остальным, все получили по уровню, даже принцесса.
  - Выше высочество? Величество? - неуверенно спросил Тор. Вблизи принцесса просто потрясала, несмотря на то, что выглядела уставшей, да и ее кольчуга потеряла былой блеск.
  - Можно просто Микка, боевые товарищи зовут меня именно так - улыбнулась принцесса.
  От ее улыбки Тор тут же чуть не умер. Впрочем, если он по жизни был романтиком, то принцесса явно была реалистом и прагматиком. Подарив воину еще одну чарующую улыбку, Микка подошла к валяющейся голове твари, запустила в нее изящные пальчики и достала непонятный серый комок, весь в крови и слизи наги.
  - Мальчики, поздравляю, мы только что нашли Свет Зари! - сказала эльфийка.
  - У меня сразу же возникли подозрения, когда мы только столкнулись с непонятной угрозой в городе, в котором кроме скорпионов и крыс больше ничего не водится - рассказывала принцесса.
  Друзья развели небольшой костер и отдыхали после боя, накатила даже не физическая, а больше душевная усталость, видимо, для одного дня впечатлений все же было многовато.
  - Мы шли в обычном для Теней боевом порядке, пятерка воинов, вместе со мной и наш штатный маг. Внезапно двое из нас просто перестали существовать, я даже не почувствовала угрозы, все произошло очень быстро. Маг и еще один воин смогли чуть подранить тварь, и погибли, а мы с моим заместителем, Скаром, отступили в здание, ему тоже досталось, он прикрыл меня от удара твари собой. Теперь понятно, что нага получила такие способности благодаря артефакту, обычно этих змей использовали для охраны домов от незваных посетителей, но эльфы ушли отсюда больше тысячи лет назад, все охранники вымерли, мы видели немало их скелетов по дороге. Эта же нага, по-видимому, почувствовала эманации амулета, и сожрала его, чтобы сохранить наиболее надежным образом. Артефакт лежал у нее под языком немало столетий, и постепенно изменял организм твари, даруя ей долголетие, частичную невидимость, скорость реакции. Нам повезло, что мы смогли ее убить, видимо, удар вашего мага на некоторое время нейтрализовал действие Света Зари, нага стала видимой.
  - Можно взглянуть на амулет, принцесса? - спросил Вуду.
  - Конечно, это ведь ваш трофей, я его отчистила и протерла, любуйтесь.
  Друзья с любопытством изучали амулет, из-за которого они все чуть не погибли. Тот выглядел как обычное невзрачное металлическое кольцо, с тусклым серым камешком.
  - Что это за амулет, Микка? - спросил Тор.
  - Это один из древнейших артефактов, созданный эльфами еще до Междуусобных Войн. Он обладает многими свойствами, повышает физические качества владельца. Но не это главное. Он хранит информацию о том, что происходило рядом с ним, и, по слухам, он принадлежал одному из организаторов убийства Короля Эльфов. Понятно, что убийство произошло всего двадцать пять лет назад, а кольцо лежало здесь целую тысячу, однако мы, эльфы, живем очень долго, и наши интриги плетутся сотни и тысячи лет, так что вполне возможно узнать, кто владел кольцом и почему он так поступил.
  - Но ты же сама сказала, что это наш трофей?
  - Я знаю, и не претендую на него, однако я хотела бы купить его у вас.
  - Сколько ты за него дашь? - спросил Серж.
  - Десять тысяч золотых.
  - Ну, учитывая, что он тебе так нужен... - начал Серж, однако Тор прервал его и сказал:
  - Мы согласны.
  
  - Ну и нафига ты ей отдал кольцо? - недовольно спросил Серж. - Мы могли бы выручить за него в два раза больше!
  - Мы оказали принцессе одолжение, она этого не забудет. Соответственно, в дальнейшем мы можем получить определенные выгоды - сказал Тор.
  - Да уж, конечно, а то, что нам есть не на что - ты не учел? - проворчал Серж. Экс-толстяк явно преувеличивал, денег и трофеев было более чем достаточно.
  Они расстались с принцессой и ее спутником примерно час назад. Эльфы помогли Микке исцелить Скара, она также была неплохой магиней. Ночные Тени ушли в сторону пустыни, где у них был лагерь. После их ухода друзья обшарили зал, где обитала нага, нашли порядка двух тысяч золотых, и забрали сабли, которыми орудовала змея, они тоже стоили неплохо, примерно по двести-триста золотых за штуку. С учетом полученных от принцессы денег общая прибыль рейда составляла двенадцать тысяч наличными и примерно семь тысяч за оружие и броню. Совсем неплохо за один день работы! Теперь оставалось добраться со всем этим добром до Таунвилля, и отдохнуть, благо, впереди был еще целый день увольнительных!
  Друзья подошли к границе города уже затемно, решили продать доспехи и оружие кузнецу, тот явно мог предложить более достойную цену, чем перекупщики. Так и оказалось, Ролен повертел трофеи в руках, покачал сабли наги, проверяя баланс, и сказал:
  - Очень интересное оружие, я с таким еще не сталкивался, совершенно особая техника изготовления, я хочу ее изучить! Даю за каждую саблю по четыреста золотых, всего две четыреста получается, за доспехи дам по триста золотых, они все-таки изношенны немало, за полуторные мечи по двести. Всего в сумме выходит три четыреста, у меня к вам предложение - я даю ровно три, зато на следующие ваши заказы вам будет скидка в десять процентов, при условии, что все трофеи в первую очередь будете приносить мне. Идет?
  - Идет - согласился Серж, посчитав что-то быстро в уме. - А камни и драгоценности кому можно сдать?
  - Я камушками не занимаюсь, я кузнец, а не ювелир. Обратитесь к алхимику, он часто украшения зачаровывает и делает из них артефакты, может возьмет что-то. Будете что-то из вооружения себе брать? Я смотрю, гномы без щитов остались, жаркая была прогулка, ага? Да и кольчуга у кое-кого замены требует...
  Друзья подивились наблюдательности кузнеца, когда только успел заметить?
  - Мы пока, уважаемый Ролен, в рейд не собираемся, сейчас все трофеи сдадим, деньги поделим, и завтра к вам за доспехами подойдем - степенно сказал Бафур.
  - Хорошо, приходите, мои двери всегда открыты для таких хороших покупателей - усмехнулся кузнец.
  Друзья сходили к алхимику, и сдали драгоценности и алмазы за пять с половиной тысяч золотых. Вуду загорелся купить магическую книгу, поэтому решили сразу же поделить трофеи и погулять малость. Отошли чуть в сторонку, чтобы не смущать старичка, вытащили деньги, стали считать. В сумме набегало двадцать с половиной тысяч. На долю друзей досталось двенадцать тысяч триста золотых, или по две четыреста шестьдесят на каждого, гномам досталось по четыре сто золотых на брата. Серж сразу же начал ворчать, что в следующую дележку он так не опростоволосится, гномы только хмыкали в бороды. Вуду тут же взял себе хорошую магическую книгу за полторы тысячи, а остаток денег потратил на пузырьки маны, алхимик сделал ему по такому случаю скидку, и продал аж десять бутылочек с увеличенным запасом. Друзья предложили обмыть покупку, маг не возражал.
  ...Тор с трудом оторвал голову от подушки. Подушки? У них в казарме такой роскоши отродясь не водилось. Где это он? Беглый осмотр показал, что воин находится в таверне, в комнате для почетных гостей. Голову пронзила острая боль, неплохо погуляли вчера. Похмелье - вот она, оборотная сторона каждого хорошего веселья. В комнату без стука зашел Ульт, он выглядел до неприличия свежим и бодрым.
  - Ну что, командир, полечить тебя?
  - У меня на родине обычно рассолом такие вещи лечат.
  - Его я тоже принес, будем совмещать магию и испытанные народные средства. - С этими словами Ульт дал выпить Андрею прохладного рассольчика, тот ухнул вниз, сразу улучшая самочувствие. Далее эльф привычно положил руки на виски командира, и от него заструились целительные волны, устраняя тяжесть в голове. Буквально через несколько минут Тор был бодр и весел. Есть все-таки польза от целительской магии! Начала возвращаться кратковременная память, до этого хорошо придавленная похмельем. Гуляли в 'Единороге', хозяин успел его восстановить и сделать даже краше, чем был, поменяв мебель и малость переделав интерьер. Также трактирщик воспользовался советом Тора и сделал рекламу, развесив по городу плакаты с изображением Лича, хлещущего самогон. Судя по всему, такая реклама была для этого мира в диковинку, и в таверну хлынула толпа любопытных, пытающихся выяснить, что же такое Лич мог употреблять. Слов своих трактирщик не забыл, и друзей поили и кормили бесплатно, их присутствие также было рекламой. Выяснилось, что на халяву падкими были не только люди, но и гномы с эльфами, поэтому посидели очень хорошо, но вели себя мирно, и ничего не ломали, устали уже от деструктивной деятельности, рейда хватило.
  Тор окончательно пришел в себя, и решил проведать остальных членов группы. Сначала они с Ультом зашли к Сержу, тот также маялся с похмелья. Эльф остался лечить Серегу, а Тор решил проведать мага. Как оказалось, Игорь времени даром не терял, он пил вчера меньше всех, и потом почти всю ночь изучал свою новую игрушку - магическую книгу. Денег своих она явно стоила.
  Когда все разошлись по любезно предложенным трактирщиком комнатам, Игорь добрался до своей, бережно достал книгу и стал ее рассматривать, растягивая удовольствие. Книга была большой, примерно в полтора альбомных листа, в толстом кожаном переплете, на обложке был выгравирован непонятный прямоугольник, в котором явно чего-то не хватало. Вуду осторожно открыл книгу, и услышал мелодичный голос в голове:
  - Идентифицируйте себя.
  - Вуду, маг.
  - Идентификация пройдена. Вы хотите быть единственным владельцем книги?
  - Да, а что это означает?
  - Меня не сможет открыть никто кроме вас, а если будет осуществлен магический взлом, то даже колдун увидит лишь пустые страницы.
  - Пусть будет так.
  - Принято, Вуду-маг. Какой у вас отличительный символ?
  Игорь задумался, в голову ничего не лезло. Так, по знаку зодиака он лев... о!
  - Грифон.
  - Принято, ваш отличительный символ - изображение Грифона на обложке. В дальнейшем рекомендуется нанесение этого знака на другие ваши вещи, такие как посох, кольца, одеяние.
  Игорь перевернул книгу, в ранее пустом прямоугольнике действительно появилось изображение стоящего на задних лапах грифона!
  - Круто! А что есть еще интересного?
  - Я - магическая книга третьего уровня, т.е. я содержу данные обо всех известных существах этого мира, об основных направлениях магии, так же есть два десятка наиболее распространенных заклинаний основных Школ. Можно выбрать любое существо и посмотреть, как на него действует та или иная магия. Так же можно создавать собственные заклинания, и проверять их на существах. При обнаружении новых существ они автоматически заносятся в мою память.
  - Класс, давай попробуем?
  Книга действительно была замечательной вещью. Более всего работа с ней напоминала работу с каким-то суперкомпьютером, умеющим проецировать трехмерные изображения. Вуду вызвал изображение наги, повертел трехмерную полуметровую фигурку перед собой, в том бою он ее толком и не рассмотрел. Потом вызвал школу огня, нашел в списке заклинаний простой фаербол. Книга запросила уровень мага, Вуду посчитал, и вбил седьмой. Как оказалось, обычную, не усиленную магически нагу такой огненный шарик пробивал насквозь, но чтобы убить, надо было попасть либо в сердце, либо в голову, тварь была на удивление живучей. Кстати, магия воды оказала на змею гораздо меньшее действие, эти существа любят сырость.
  - Наги обладают большой скоростью передвижения и хорошей реакцией, рекомендуются заклинания замедления или заморозки - мелодично посоветовала Книга.
  - Так, как их создать?
  Книга выдала схему плетений, замедление базировалось на магии воздуха, вокруг существа создавался энергетический кокон, заполнялся маной, воздух сгущался, замедляя движения. Заморозка же добавляла к этому плетению еще и воду, плюс надо было забрать немного тепла из воздуха, тут уже частично использовалась магия огня, забранное тепло можно было потом использовать еще для чего-нибудь. Вуду решил непременно в этом потренироваться, а пока вызвал изображение Матки скорпионов. Как оказалось, против нее лучше всего было использовать Воду (кто бы сомневался!), помимо Водяного Копья была еще и Водяная Плеть, и Шипы, и еще с пяток интересных заклинаний. Заморозка тоже могла помочь, скорпионы теплолюбивые насекомые. Вуду поискал глазами, на чем можно потренироваться. Живых врагов рядом, к сожалению, не было. Его внимание привлекла ваза, со стоящим в ней цветком.
  Сойдет, решил маг. Аккуратно создал вокруг вазы параллелепипед, тренировки с Щитом Воды давали о себе знать, кокон получился уже гораздо легче. Осторожно накачал маной, вокруг предмета образовался туманный ореол. Насытил водой, теперь по контуру бегали капельки воды, потянул из параллелепипеда тепло. Мгновение, и ваза с цветком превратилась в небольшой айсберг. Легкий щелчок пальцем - и ледышка раскололась на маленькие осколки.
  - Некоторые существа выдерживают магическую заморозку, зависит от уровня мага и количества жизненной энергии данного создания - добавила книга.
  - Так, а выведи мне список существ, которые обитают рядом с городом.
  - На каком расстоянии?
  - Ну, пусть в радиусе десяти километров.
  Книга немного задумалась и выдала перечень аж из двухсот разных тварей. Вуду бегло пролистал список, водя пальцем по трехмерному 'экрану', на котором вращались разноцветные маленькие фигурки существ. Кого здесь только не было! Разные пауки, по-научному обозванные арахнидами, черные, зеленые и красные, ядовитые и огнедышащие. Сколопендры, размером от полуметра, до двух с половиной метров, все как одна ядовитые, причем их прикосновение к неприкрытой коже вызывало мгновенную смерть. Были и карлики, рядом с ними стоял небольшой восклицательный знак и пометка 'Осторожно, Некромантия'. Также в пустыне водились гиены, подземные черви и прочая гадость. Пустынный Бегун, кстати, которым Огг в свое время пугал новобранцев, выглядел как огромный майский жук, причем их было три разновидности, отличались по цветам и уровню наносимого ущерба. 'Ладно, потом посмотрю, тут на пару месяцев чтения' - подумал Вуду, и осторожно закрыл книгу. Поверх книги медленно проявилась цепь с массивным замком, не дающая незваному гостю ознакомиться с содержимым фолианта. На замке также красовалось изображение грифона. 'Вот это сервис!' восхитился про себя Игорь. Колдун осторожно положил книгу в вещмешок, и стал потихоньку собираться, оставив на полу небольшую грязную лужицу - все, что осталось от цветка. В этот момент к нему и зашел Тор, сказав с порога:
  - Ты чем это тут занимался, что за грязь на полу?
  - Да так, помагичил немного - ответил Вуду. - Теперь я могу использовать заклинания замедления и заморозки, учитывай это, когда в очередную заварушку попадем.
  - Идет. Ну что, эльфы всю команду подлечили, можно и за покупками сходить? Проспали уже до середины дня, надо затариваться и двигать в казарму, а то Огг по заднице надает, не посмотрит на нашу выросшую крутизну!
  Сказано-сделано, все той же большой компанией друзья завалились к кузнецу, тот встретил их как родных, предложив попить холодного кваса. Потом начал неторопливо знакомить друзей с ассортиментом брони.
  Начал с брони для Бафура, подмастерья вынесли для гнома новую кольчугу, похожую на доспехи друзей, вот только весила она в три раза больше за счет более толстых колец. Впрочем, гному она глянулась, подземные жители любят все прочное и основательное. Бафур отдал запрошенную тысячу золотых, не моргнув глазом. Тем временем Ролен достал стальные поножи, в количестве пяти пар. Поножи начинали прикрывать ногу воина от бедра, на колене был движущийся элемент из стальных пластинок, позволяющий сгибать ногу, затем шел сплошной лист металла от колена по щиколотку. По уверению Ролена, никакой скорпион такую броню не пробьет, а вот для ступней кузнец припас специальные 'ботинки', если их можно было так назвать. Изготовлены они были из прочной кожи, опять же с металлическими вставками, и более всего походили на берцы, только почти без голенища, поскольку с помощью системы хитрых крючков пристегивались к нижней части поножей. Полученная конструкция закрывала всю нижнюю часть туловища, не оставляя ни единого зазора, и в то же время почти не стесняя движений. Весило все это добро примерно семь-восемь килограмм. Друзья начали вертеть снаряжение в руках, кузнец запросил по шестьсот золотых за комплект, уже со скидкой. Ботинки оказались еще и вентилируемыми, и это было правильное решение при эксплуатации в Теанской пустыне, где часто бывало тридцать и выше градусов тепла. Вентиляция, кстати, обеспечивалась без помощи отверстий, потому что воину часто приходится ходить не по самым благоприятным местам, и кислота, попавшая в ботинок, вряд ли может улучшить настроение. Для создания прохлады использовалась магия воздуха, именно этим объяснялась такая высокая цена. К тому же кожа была пропитана специальным составом, она не потеряла гибкость, а прочностью лишь немного уступала металлу. В общем, друзья взяли себе по комплекту, надели, и сразу стали выглядеть как воинское подразделение - одинаковые кольчуги, поножи, сходное вооружение. Щитов только не хватало... Как оказалось, кузнец предусмотрел и это, щиты были следующей частью программы. Опять же, сначала вынесли новые щиты для гномов, взамен разрушенных в ходе квеста. Новые были больше по размеру, прямоугольной формы. Изготовлены из прочного дерева, крест-накрест прошитого железом, края также металлические, в верхней части щитов была специальная V-образная прорезь, позволяющая заблокировать удар чужого меча или топора. Щиты обладали и магической защитой, они могли отклонять в сторону слабые фаерболы и заклинания воды. Цена была соответствующей, каждый стоил по тысяче триста золотых, гномы поворчали, покряхтели, но все-таки взяли. Вынесли щиты для нашей пятерки героев, эти были полегче предыдущих, и весили всего по десять килограмм, в отличие от пятидесятикилограммовых гномьих. Гномы в полном боевом облачении и со щитами сейчас напоминали маленькие ходячие танки. Щиты для новобранцев были круглыми, тоже дерево пополам с металлом. Деорн сказал:
  - Пока я вам даю самые простенькие щиты, они всего по пятьсот золотых тянут, магическая защита там почти как у гномовских, а вот прочность похуже, конечно. Но вам и не надо жестко блокировать все удары, их задача - отклонить в сторону чужое оружие.
  Друзья взяли щиты, стали рассматривать. Вуду проворчал, что ему щит не нужен, при помощи магии он защищается гораздо лучше. Кузнец сказал:
  - Не будь так самонадеян. Мана имеет свойство кончаться в самый неподходящий момент, и этот щит может оказаться единственным, что спасет тебе жизнь. Никогда не пренебрегай физической защитой, многие маги на этом погорели.
  Вуду заткнулся, кузнец уже более миролюбиво сказал:
  - Вообще, если будет ходить в рейды, при лобовой атаке укрывайтесь за гномами, их щиты могут выдержать значительный ущерб. В нижней части щитов есть специальные шипы, можно хорошо упереть их в землю, тогда выдержите даже удар небольшого Бегуна. Ваши же маленькие щиты не сковывают движений, перемещайтесь и рубите врагов, защищаясь ими.
  Друзья купили себе щиты, повесили при помощи специальных лямок за спины, а уже сверху поместили мечи. Прогулка по заброшенному городу избавила их от иллюзий, что 'ничего никогда не случится', и воины предпочитали теперь всегда держать оружие под рукой. Вышли из кузницы, сердечно попрощались с Роленом, и направились к городским воротам. По дороге отсеялись гномы, им надо было возвращаться в свой Легион, теперь можно было снова встретиться только через месяц, у тех намечались какие-то учения. Друзья же, в полном боевом снаряжении, еле-еле дотопали до лагеря новобранцев, все-таки поножи со щитами добавляли немало веса и нужно было время, чтобы привыкнуть к новым нагрузкам. Возле лагеря их встретил скучающий Огг. Рассмотрел доспехи, проверил уровни, и сразу повеселел.
  - В рейд ходили? - спросил он
  - Так точно, господин мастер-сержант! - молодцевато подтянувшись, выкрикнул Тор.
  - Так, смотрю, вы всё большую самостоятельность проявляете, господа. На первый раз я вас прощаю, вы просто отожметесь во всех своих железках по триста раз, и пробежите двадцать кругов по плацу. Но это только на первый раз! Вы, сопляки, когда уходите, хотя бы предупреждайте меня, своего командира! То, что вы сдохнете, ничего страшного, но я просто должен знать, куда делись мои новобранцы!
  Гадая, какая муха укусила огра, новобранцы ринулись выполнять приказ, когда Огг был в таком состоянии, пререкаться было опасно. Логики в его рассуждениях тоже не наблюдалось. Чуть позже выяснилась причина гнева командира, в прошлый раз ведь Огг ничего по поводу драки не говорил!
  Мастер-сержант ходил вокруг отжимающихся друзей, которые уже подустали, подбадривал их пинками и приговаривал:
  - Я, как честный и порядочный огр, дрючу тут новобранцев. И вдруг! Является аж сама принцесса Микка, и интересуется, где находятся пять придурков, которые спасли ее в заброшенном городе! А я даже ответить ничего не могу, потому что меня никто не предупредил! И я стою как дурак, пока принцесса меня гипнотизирует своими глазищами! Ладно, хоть кто-то видел, как вы двинули в сторону города, принцесса тоже туда отправилась.
  - Интересно, что ей понадобилось? - подумал про себя Тор.
  Друзья закончили отжиматься, в доспехах стало очень жарко, явно потеряли по нескольку килограмм веса. Огг рывками поднял новобранцев, и, отвесив каждому по хорошей затрещине, отправил на пробежку. Бармица Сержа смягчила удар, и он, на бегу потирая ухо, спросил у Андрея:
  - Слушай, а правда, что принцессе было нужно? Может, по тебе соскучилась?
  - Да иди ты!
  - Ребята, он походу точно влюбился!
  - Да ты что! - сказал Ульт, как раз начинающий обгонять друзей на бегу. - Вот ребята в казарме порадуются!
  - Я уже давно это подозревал! - добавил Вуду. - Я это при помощи магии разглядел!
  Тор некоторое время обижался, пока не понял, что друзья просто прикалываются.
  - Андрей - сказал Серж. - Ты же знаешь, мы с тобой куда хочешь пойдем, хоть в огонь, хоть в воду.
  - Хоть к принцессе - добавил Вуду, и, хохоча, прибавил ходу, уворачиваясь от удара Тора.
  - У меня предчувствие - сказал Ян. - У нас, эльфов, иногда бывает, что мы можем видеть будущее. Неподробно, лишь в общих чертах. Принцесса приходила не просто так, и если мы согласимся на ее предложение, то ввяжемся в очередное приключение, по сравнению с которым Город покажется сущими пустяками.
  
  Интерлюдия. Двадцать пять лет назад. Граница Земель Эльфов и области, захваченной некромантами.
  Король Тариэль решил посетить границу, чтобы своими глазами оценить происходящее. Ему уже не хватало даже самых подробных докладов разведчиков, к тому же он был потомственным воином и в первую очередь доверял своей интуиции и тому, что видел лично. Тем более что последние донесения о происходящем никак не отличались объективностью, потому что наблюдения производились с очень большого расстояния, когда даже эльфийское зрение не могло рассмотреть все детали. Попытки же оценить события с более близкого расстояния всегда оканчивались гибелью разведчиков. Его разведчиков! Воинов, с самого рождения учащихся передвигаться абсолютно бесшумно и скрытно, с более чем пятисотлетним опытом ведения диверсионной деятельности, владеющих боевой магией на очень хорошем уровне! И тем не менее... Это тревожило, также настроение короля портило присутствие рядом его жены, Натаниэль. Он очень ее любил, у них совсем недавно родилась очаровательная дочка, и лучше бы жена оставалась с ней, в безопасном и охраняемом Дворце Света. Но королева была настоящей эльфийкой и всюду следовала за своим королем. Наверное, это было одной из причин, по которой он на ней и женился. Да, веселое было время...
  Выезжали эльфы тайно, небольшим отрядом, никто, кроме самых доверенных лиц не знал, куда отправился король. Тариэль хмыкнул. Эти спесивые бараны, придворные, точно никуда бы его не отпустили, начали бы вить свои красивые и лживые речи, о том, что король не должен собой рисковать, он больше чем просто эльф, он символ всех территорий, фетиш, полубог. Как ему это надоело! Королю всегда лучше удавалась рубка мечом и стрельба из лука, чем плетение заговоров и сложение стихов для прекрасных и холодных дам. Надо сказать, что окрестные твари и разная нечисть гораздо лучше понимали язык стали, чем красивые речи. И чего здесь стоили бы эти напыщенные хлыщи, умеющие сплетничать, хуже баб, но в своих тонюсеньких парадных доспехах и с декоративными и украшенными камешками и завитушками мечами? Разумеется, в свою поездку король взял только элитных воинов, его сопровождал тысячник Эрриэль, один из лучших бойцов народа Эльфов, со своими воинами, из которых восемь были мечниками (хотя при необходимости очень неплохо стреляли из лука), и присутствовало два мага. Первым из них был старина Терронтриэль, его старый наставник и учитель магии, опытный, мудрый и добродушный, с хорошим чувством юмора, уже более чем тысячелетний, но до сих пор сохраняющий бодрость духа маг. Второго же король толком не знал, его прикрепили в последний момент, маг, обычно работающий с Терроном на пару, внезапно приболел. Впрочем, за второго мага, которого звали Айголир, поручился один из старых друзей, так что можно было быть спокойным, обычно Тариэль не очень любил биться бок о бок с незнакомым и непроверенным в боях воином. Террон незаметно проверил новичка, тот обладал неплохими навыками. И все-таки что-то тревожило, какая-то вещь не давала королю успокоиться... Мысли короля прервал сигнал тревоги, поданный одним из ушедших вперед людей тысячника. Сам Эрриэль стоял рядом, его воины мгновенно заключили короля, королеву и двух магов в кольцо, готовые прикрыть от любой опасности. Из кустарника, густо растущего неподалеку, начали выдвигаться первые Твари. Эльфы уже немало поломали голову, пытаясь понять их происхождение. Некроманты до сих пор делали только неживых существ, нежить. Скелетонов, Костяных Гончих, зомби, наконец. Но Твари были и неживыми, и немертвыми, по словам магов, которым удалось их малость изучить. Изучали в основном с большого расстояния, попытки захватить живой образец всегда заканчивались огромными потерями, а мертвые твари превращались в кучу праха, от которой не было абсолютно никакого толку. Более того, однажды с помощью сетей и замораживающих заклятий удалось поймать одно существо, однако на полпути оно развалилось на вонючие остатки, и сдохло, с последующим превращением в тот же пепел. Магии Твари поддавались с трудом, вот и сейчас: маги метнули Плети Росы, одно из сильных атакующих заклинаний эльфов, основанное на магии воды. Любое живое или мертвое существо превратилось бы мелко нарубленный фарш, Твари же досадливо отмахнулись, на мордах впередиидущих остались лишь небольшие царапины. Десяток Эрриэля открыл просто ураганный огонь из луков, каждый из эльфов умел выпускать по восемь стрел в течение несколько секунд, и пока первая стрела находила свою цель, шесть еще летели, и уже выпускалась восьмая. Первые несколько десятков Тварей сдохли, стрелы эльфов поразили их в единственное уязвимое место - глаза. Однако, судя по шевелению в кустах, Тварей были не десятки - сотни. Это наводило на размышления, откуда из взялось столько здесь, на границе? 'Либо эльфы случайно наткнулись на очередной Прорыв, либо...'
  И тут король ощутил страшный удар в спину, рядом негромко вскрикнула жена. Уже падая, Тариэль повернул голову, Ната, его любимая, родная и единственная, умирала, пронзенная сразу десятком ледяных игл. Перевел взгляд ниже - его грудь была пробита, повреждено одно легкое, однако родовой амулет отвел удар от сердца, он был еще жив, хотя и истекал кровью. Король упал, успев заметить, как превращается в факел его друг и наставник Террон. Видел, как повернулся десяток Эрриэля, и пал, иссеченный на куски Плетью, как сам Эрр в отчаянной попытке пытается дотянуться до мага-предателя, и почти достает, но ему не хватает самой малости, и он погибает от страшного удара Воздушного Кулака, прямо в сердце. Видел, как повинуясь неслышимому приказу, останавливаются Твари. И услышал приближающиеся неторопливые шаги, предатель явно хотел удостовериться в его смерти. Подошел, ногой перевернул тело короля... и Тариэль нанес последний удар мечом, который до этого был прикрыт его телом, прямо в сердце мага. Тот успел нанести магический удар, перед смертью сокрушив защитный амулет, который теоретически мог продлить жизнь короля, и рухнул в грязь. Стоящие рядом Твари обратились в пепел, они были тесно связаны с магом и сдохли вместе с его смертью. Король остался лежать в луже крови, и в его умирающем мозгу вертелась лишь одна мысль: 'Почему, почему старый друг, с которым мы прошли огонь и воду, предал меня?' Тариэль даже успел понять, почему так произошло, и что будет дальше, но было слишком поздно. Король умер.
  
  Принцесса Микка (полное имя Микеэла Эл`Тариэль и еще двадцать имен славных предков) проснулась в холодном поту. Опять этот проклятый сон! Последнее время он возникал все чаще и чаще, как будто погибшие родители просили ее том, чтобы она как можно скорее нашла и покарала гнусных убийц. Неизвестно, так ли все происходило на самом деле, но поисковая партия эльфов нашла кучу развалившихся на части Тварей, трупы мечников Эрриэля, иссеченные заклинанием, и тело Тариэля, рядом с которым лежал мертвый маг, убитый королевским мечом. Повреждения тела короля однозначно говорили о том, что ему нанесли магический удар в спину. Так же оказалось, что Айголир, тот самый маг-предатель, попал в отряд короля в последний момент, вместо заболевшего Фарондейла. Тщательное исследование показало, что на мага наслали порчу, которая буквально выпила его силы и не давала ему не то, что колдовать, он даже с постели вставал с трудом. Косвенным признаком, подтверждающим предательство было то, что вместе с гибелью Айголира прошла и насланная болезнь. Была проведена проверка, не наслал ли Фарондейл на себя заклятие сам, но этого выяснить не удалось, судя по всему, тот был чист. В любом случае, в деле оставалось очень много загадок. Понятно было, что король, отличавшийся большой предусмотрительностью и подозрительностью к новым лицам, никогда бы не взял с собой непроверенного мага, если только за того не поручился бы кто-то из близких ему людей. Однако расспросы, проведенные спешно собранным Советом, ни к чему не привели, мага Айголира не знал никто из высокородных эльфов. Он происходил из малоизвестного рода Туманной Росы, рано ушел из дома, и толком о нем ничего не было известно, выяснили лишь, что он долго служил в гарнизоне на границе с Орденом Некромантов. Дальнейшее расследование было решено приостановить, Совет решил, что нужно выделить наиболее достойного эльфа, должного возглавить Земли до момента, пока подрастет маленькая принцесса. На фоне дележки власти поиск убийцы уже не представлялся таким важным, к тому же короля при дворе не очень любили, уж очень он был прямолинейным, мог сказать в глаза все, что думает. При короле существовало несколько партий, каждая из которых претендовала за власть, одну из них возглавлял двоюродный брат покойного Тариэла, именно от него исходила инициатива по прекращению поиска убийцы, 'поскольку у нас сейчас хватает и других проблем', а найти заговорщиков можно было уже после окончания войны. Не все были с ним согласны, в результате высокородные переругались, воцарился хаос, которым и воспользовалась для побега тогда еще совсем маленькая Микка.
  Принцесса вздохнула. Как давно это было! И как много она прошла, чтобы хоть немного приблизиться к истине! Микка опять вернулась мыслями в прошлое...
  Она бежала тогда практически без подготовки, ее окружали сотни глаз и ушей Совета, и если бы не преданные лично королю и присягнувшие ей на верность воины, она так бы и оставалась марионеткой при нынешнем регенте. Бежала днем, при ярком солнечном свете, слуги вынесли принцессу, закрытую от посторонних глаз особым заклинанием, в большой корзине из-под еды. Корзину тщательно осмотрели и даже потыкали внутри мечом, однако волшебство оказалось сильнее, меч незаметно отвело в сторону, и проверяющий ничего не заметил. Потом последовала почти неделя бешеной скачки, с короткими перерывами на сон и еду, уже тогда маленькая принцесса показала свою неприхотливость в походе и умение переносить тяготы пути. Десяток эльфов в запыленных одеждах, и маленькая фигурка на красивом породистом скакуне - именно так произошло явление принцессы Императору...
  От воспоминаний принцессу отвлек шорох, раздавшийся снаружи палатки. Микка нащупала меч, всегда лежавший рядом с ней, но спустя секунду расслабилась, это был Скар.
  - Принцесса, пора вставать. Кажется, наши люди нашли еще одну реликвию.
  - Отлично, где она находится?
  - Как раз посередине Зыбких Пустошей. Чтобы туда добраться, потребуется немалая толика удачи. Вы уже определились с составом нового отряда?
  - Да, есть у меня на примете парочка новобранцев, их уровень удачи просто зашкаливает. Выжили в двух серьезных схватках и не потеряли ни одного из воинов.
  (Небольшое пояснение - помимо чисто физических и магических качеств, воины могут также обладать наименее изученным, но уже неоднократно доказавшим свое существование фактором - Удачей. Внешне это проявляется в том, что воин выживает в самых суровых условиях, наносит критические удары, даже будучи несильно искушенным в боевых искусствах, находит ценные артефакты и так далее. Как только маги начали перебрасывать существ из других миров, они заметили, что новобранцы часто выживают в таких условиях, где гибнут воины двадцатого и выше уровней. Наблюдения показали, что при переброске существ из других миров, они получают заряд таинственной энергии (по этому поводу маги до сих пор спорят, вплоть до вырывания друг другу волос из бород), которая как раз и влияет на удачу. Было ли это даром богов, или чем-то еще, так и осталось непонятным. Опять же, экспериментальным путем было выяснено, что наибольшим зарядом удачи обладали выходцы с Земли, возможно, это было связано с особенностями их мира. Жизнь на этой планете вообще до сих пор не угасла не иначе как по Божьему промыслу, и возможно, Бог продолжал хранить людей и в других мирах. Именно поэтому Империя Людей начала формировать Легионы, состоящие целиком из новобранцев. После обучения новобранцев отправляли в действующие соединения, потому что было замечено, что их удача распространяется и на сослуживцев, т.е. возрастала боеспособность и выживаемость подразделения целиком).
  - Уж не те ли это новобранцы, с которыми мы столкнулись в Заброшенном городе? - спросил Скар.
  - Они самые. К тому же, их командир, Тор, явно влюбился в меня. Этим можно воспользоваться...
  Скар осуждающе покачал головой, но ничего не сказал. Иногда принцесса просто шокировала его, уже матерого и опытного, многое повидавшего воина.
  
  Микка не привыкла откладывать дела в долгий ящик, и отправилась в лагерь новобранцев, где с неудовольствием обнаружила отсутствие искомых воинов. Малость помучила Огга, в итоге выяснила, что те ушли в город. Оседлала лошадь, и поехала их искать. Обшарила город, заехала в таверну, там воинов не оказалось. Заглянула в кузню, и выяснила, что они взяли доспехи и уже как час назад ушли обратно. Догонять было не с руки, и принцесса решила отложить встречу с новобранцами на пару дней.
  
  Друзья не теряли времени даром, да и мастер-сержант не давал им расслабиться. Упражнения, пробежки, рукопашный бой, бой на мечах чередовались и множились. Ко всем этим развлечениям добавились еще и маневры уклонения от магических атак, Огг поставил Вуду в качестве живого пулемета, и тот кидал фаерболы в новобранцев. Старался, чтобы сгустки огня летели помедленнее, но это не очень получалось, и маг уже подпалил с десяток солдат. Пострадавшими воинами тут же начинал заниматься Мордред, а к Вуду подгоняли новых жертв. К чести наших друзей надо сказать, что они все успешно увернулись от фаерболов, хотя Игорь им никаких послаблений не делал. Лучше всех показал себя Тор, он старался всегда и во всем быть первым, положение обязывало. А для того, чтобы быть впереди, нужно проявлять немалую активность и всем интересоваться, все пробовать на себе. Поначалу это было очень трудно, все-таки Андрей привык к вялому, безынициативному существованию, плыть по течению всегда легче, чем идти против него. Однако у солдата такого выбора не возникает, как правило пассивный воин - мертвый воин. И в какой-то момент Тор поймал себя на мысли, что получает удовольствие от нынешней жизни. Да, было опасно, он уже несколько раз мог погибнуть, но ведь только тот, кто глядел в глаза смерти, по-настоящему начинает ценить жизнь. К тому же радовали новые умения, кто бы мог подумать, что он будет играючи фехтовать огромным двуручным мечом и крошить им всякую нечисть? Месяцы упражнений развили мускулатуру, улучшили реакцию, Андрей никогда не чувствовал себя так хорошо. Зрение, немного притупленное годами игр на компьютере, также восстанавливалось, ему последнее время часто приходилось всматриваться вдаль, не приближается ли из пустыни очередной враг. Самые же главные изменения произошли в сознании, теперь Тор был абсолютно спокоен и уверен в себе, комплексы из-за худобы прошли сами собой, достаточно было разок посмотреть в зеркало. Качком он не стал, но рельеф появился, мышцы были в постоянном тонусе, исчезла юношеская угловатость, он стал стройным и статным (к слову, многих девушек это заводит гораздо сильнее, чем горы мышц - прим. Автора). В движениях командира появилась кошачья плавность и гибкость, спасибо упражнениям по рукопашному бою. Андрей перевел взгляд на друзей, Серж с топором противостоял сразу двум эльфам, причем бились они наравне. Серега тоже изменился, от его жира не осталось и следа, сейчас он по телосложению скорее походил на небольшого медведя, от постоянного орудования тяжеленным топором его разнесло в стороны, вот уж кто превратился в гору мышц! Притом, очень быструю гору, эльфы уже подустали, а Серый все так же шустро махал своим топором. Тор усмехнулся, вспомнив, как в самом начале они выматывали Серегу, и тот буквально через пар минут падал без сил. А вот уверенности Сержу до сих пор не хватало, комплексы все так же сидели в нем, сковывая дальнейшее развитие, ведь воин - это не только быстрая реакция, это еще и спокойствие, пополам с уверенностью и сосредоточенностью. Мастер-топорист до сих пор переживал из-за веса, и это могло проявиться в битве, когда он начинал просто переть на всех без разбору, только чтобы самоутвердиться. Последний раз такое было в битве с карликами, но предстояли и новые битвы, поэтому надо было придумать, как утихомирить Сержа, в случае чего. Тор посмотрел на Игоря, все так же мечущего огонь в новобранцев. Вот у кого комплексов точно нет! В последнее время маг здорово прибавил в мастерстве, он практически не спал, изучая новые и новые заклинания, и пытаясь составлять собственные. Все это позволило ему еще немного прибавить в магии огня, увеличить магический запас и ускорить время плетения заклятий. Однако излишняя самоуверенность могла и повредить, Вуду часто переоценивал свои силы, выкладывался до конца в заклинания, оставаясь без запасы маны. В затяжном бою это могло оказать медвежью услугу, мало приятного в том, чтобы противостоять тем же некромантам, не имея магической поддержки за спиной. Так что командиру нужно было стать еще и психологом, чтобы сделать свое подразделение максимально эффективным. Получается, что Тор мог до конца доверять не своим землякам, а эльфам, те, хоть звезд с неба и не хватали, были храбрыми, и в то же время осторожными воинами. Ян и Ульт, как выяснилось, были троюродными братьями, а занесло их в этот мир вовсе не от скуки. В родном мире эльфов царил феодализм, и семьи воинов находились во владении одной богатой помещичьей семьи. Родственников можно было выкупить, но для этого требовалось немалое количество золота, именно за ним эльфы и переместились в этот мир. Соответственно, их мотивация была ясна - заработать побольше, чтобы хватило на обратное перемещение и на выкуп, и слинять обратно, попутно прокачав свои навыки. Тор осторожно поинтересовался, сколько им надо золота, получалось, что лет за пять, если будет так же везти с трофеями, эльфы накопят нужную сумму. Его мысли прервал рев Огга:
  - Ну что, мохнатики, перерыв на отдых и оправку, пять минут!
  К слову, воины не попадали на землю, как раньше, они осторожно замедлили движения, чтобы не потянуть мышцы, равномерно подышали, вентилируя легкие и успокаивая сердцебиение, и только потом осторожно присели. Огр добродушно ухмылялся, не зря он их столько гонял!
  - Ребята, я сегодня посидел ночью, и придумал, как сделать защиту движущейся - сказал Вуду.
  - Очень интересно, какие преимущества нам это дает? - заинтересовался Серж.
  - Я модифицировал Круг Огня, теперь он будет вращаться вокруг движущегося отряда, обеспечивая круговую защиту. Недостатки в том, что это жрет ману гораздо быстрее, нет защиты сверху, только с боков, да и при движении убойность заклинания снижается.
  - А если мы входим в помещения, как он себя ведет?
  - Сжимается вокруг отряда, целостность не теряет.
  - Молодец, Вуду, при следующих вылазках обязательно попробуем. И все-таки, подумай над защитой сверху, те же пауки умеют высоко прыгать, не хотелось бы, чтобы на меня сверху упала какая-то мохнатая жопа - сказал Серж.
  Вуду надулся, в последнее время на фоне недосыпа он стал раздражительным, и почти перестал понимать юмор. Он, понимаешь, сидел всю ночь, придумывал новое заклинание, а его сейчас критикуют и смеются!
  - Вуду, не грузись, отличное заклинание - сказал Тор, внимательно наблюдающий за магом. - Еще чем-нибудь порадуешь?
  - Да, Андрей, я попробовал использовать Водяную Плеть, неплохо рассекает даже камень, чего уж говорить о живых существах. Правда, в таверне малость столик для умывания пострадал, он на ломтики рассыпался, но я ведь не специально!
   - Отлично, лишнее заклинание никогда не помешает, а с хозяином я сам поговорю. И еще, как командир, приказываю нам всем расслабиться! До меня дошли слухи, что в городе открылось новое развлекательное заведение...
  
  В развитии любой группы рано или поздно возникают кризисы, которые могут привести к тому, что группа просто распадется. Если это тренинговая группа, или несколько не очень близких приятелей, то нет ничего страшного. Однако если это воинское подразделение, где важно чувство локтя и взаимовыручки, подобное ухудшение отношений может привести к гибели воинов. Тор порадовался, что прогулял не все занятия по психологии, и кое-что помнит, надо было подумать, как убрать назревающий в их команде раскол. Насколько Андрей мог понять, ребята просто подустали от постоянных тренировок и битв, а накачивание спиртным в таверне не всегда помогает для расслабления, надо было придумать что-то новое и объединяющее. Подобная усталость накапливается незаметно, зато потом может вылиться в упадок сил и депрессию, что было абсолютно недопустимо. Нужно было что-то яркое, способное переключить друзей на радости жизни, новая цель. И тут очень кстати Андрей услышал от кого-то из новобранцев, что в городе открылось новое заведение, под названием 'Кабаре', где танцуют красивые людские девушки, которые не против познакомиться с молодыми воинами. Учитывая, что у него самого до сих пор с девушками не ладилось (не считать же знакомство с принцессой за отношения!), да и Сержу бы это явно не помешало, Тор решил навестить сие интересное место. Эльфы согласились сразу, Вуду без особого энтузиазма, ему было интереснее посидеть с Книгой и изучить парочку новых заклятий, но за компанию все-таки решился. Сержа пришлось уговаривать, вот уж где его комплексы встали в полный рост!
  - Да не пойду я, что там делать?
  - Как что? Отдыхать, расслабляться!
  - Да нафига мне это надо? Я лучше посплю, или топором помахаю.
  - Серж, там девушки красивые танцуют.
  - Да я что, девушек не видел? Нафига они мне сдались?
  - Ну все, сказал Тор - считай это приказом! Я тебя уговариваю, потому что мы друзья, а представь, что сказал бы на моем месте Огг!
  - Он сказал бы 'А ну, руки в ноги и вперед, упыреныш, чтобы через десять секунд я тебя не видел!' - заметил Ульт. - И еще бы поджопником благословил!
  - Ладно, уговорили - нехотя сказал Серега. - Но если мне будет скучно, я сразу оттуда уйду!
  На том и порешили.
  Заведение впечатляло, его строили гномы, явно посмотревшие не один десяток перехваченных фильмов про разные бордели и кабаре. Здание было высоким, переливалось всеми цветами радуги (причем кое-где явно не обошлось без магии), изобиловало всякими красивыми башенками и выступами, в общем, внимание привлекало, в ущерб дизайну. Поверх здания красовалась гордая надпись 'Крученые титьки' (зачеркнуто) 'Кабаре'. С некоторым внутренним трепетом друзья вступили внутрь. На входе их встретил важный гном-швейцар, бережно освободивший воинов от лишнего оружия, броню разрешили оставить. Далее друзья прошли через магическую рамку, проверяющую, нет ли на них какой нехорошей волшбы, и не является ли кто из вошедших некромантом. Заплатили за вход, по пятьдесят золотых, не менее важному, чем швейцар, гному-кассиру. Серж начал ворчать, что это вымогательство и порывался уйти, еле уговорили. Друзья вступили в полутемный зал, наполненный волнующими ароматами, темноту зала то и дело освещали магические всполохи, аналог земного стробоскопа. В полутьме виднелась сцена, на которой как раз готовилось выступление, раздавался шелест одеяний и негромкий смех. Потом сцена разом осветилась, друзья успели попадать в расставленные тут и там кресла, поэтому ничего не пропустили. Одна за другой начали выходить девушки, одетые очень скудно даже для этого, весьма жаркого мира. Тор осторожно скосил глаза на Сержа, тот сидел как прикованный, чуть не роняя слюну, он уже явно не жалел о том, что пришел. Перевел взгляд на Вуду - тот наблюдал так же с интересом, а вот эльфы пока были не в восторге, родные соплеменницы привлекали ушастых воинов гораздо больше, чем земные девушки, какими бы красивыми те не были. Девушки начали танцевать, по сравнению с земными дискотеками, не говоря уж о стрип-клубах, вели себя они очень скромно, ничего такого не показывали, но нашим неискушенным друзьям хватило и этого. Сержу очень даже глянулась одна светленькая девочка, которая тоже заметила могучего воина, сидящего в первых рядах и начала откровенно строить ему глазки. Серега попытался выйти на сцену вместе с креслом, Тор и эльфы придержали его рвение. К слову, Андрею тоже понравилась одна из танцовщиц, она вела себя более скромно, однако изящества в ее движениях было не в пример больше. Случайно или нет, она была рыжеволосая и зеленоглазая, очень даже симпатичная и стройная. Девушка заметила внимание Тора, однако просто отвела взгляд в сторону, чем еще больше зацепила нашего героя. Андрей еле дождался конца представления, следующим номером было то, что девушки просто сходили со сцены вниз, подобно богиням, спускающимся с небес, и танцевали в зале с воинами, с которыми им хотелось пообщаться. От излишнего внимания прелестниц защищали охранники, вполне серьезные наемники, уровня так двадцать пятого на глазок, они не позволяли зарвавшимся посетителям распускать руки. Однако если девушка хотела продолжить знакомство, ей ничуть в этом не препятствовали. Серж ринулся к своей красотке, однако закомплексовал, стал танцевать вокруг нее, изящно двигая закованным в броню торсом, вместо того, чтобы предпринять более активные действия. Девушка разочарованно поджала губки, и тут в дело вступил Тор, совершенно случайно толкнувший Серегу в спину, тот ринулся вперед и обхватил прелестницу двумя руками сразу.
  - Какой мужчина! - прощебетала та - Однако, не слишком ли ты торопишься? Может, для начала угостишь даму вином?
  - Эээээ - остроумно сказал Серж.
  - Конечно, красотка, он угостит тебя вином, он вообще очень галантный кавалер, просто ты смутила его своим изяществом и пластикой движений - сказал Вуду, у которого проблем с девушками не было уже как пару лет.
  - Ага! - кивнул Серж.
  - А как зовут тебя, ты очень красиво говоришь, ты, наверное, знатный дамский угодник?
  - Его зовут Вуду, он маг, и больше интересуется своими заклинаниями, чем девушками - сказал Тор, оттаскивая Игоря в сторону. Оттащил, прошипел в ухо 'Не порть Сержу первое свидание!'. Вуду смутился, сказал:
  - Извини, командир, увлекся я, молодость вспомнил.
  Учитывая, что Игорю было всего шестнадцать, звучало это весьма забавно. Тем не менее, для Вуду танцы с девушками, да и более близкие отношения, были уже давно пройденным этапом, поскольку он ходил в школе на ритмику и привык к ощущению гибкого девичьего тела в руках, к тому же некоторые девочки очень рано созревают... В общем, Вуду решил взять пока пивка, которое здесь стоило неприлично дорого, целых пять золотых (для сравнения, в таверне за пару монет можно было просто упиться пивом), и поразглядывать девушек, на которых у него уже выработался вкус. К нему присоединились эльфы, решившие составить колдуну компанию. Тор нашел глазами рыжую девчонку, и ринулся в атаку. Хотя, как ринулся? Просто подошел... и язык прилип к гортани. Все-таки прекрасный пол обладает своей магией, которая иногда гораздо сильнее боевой!
  - Привет! - сказал Тор, использовав специальную воинскую методику для восстановления дыхания, чтобы утихомирить бешено бьющееся сердце.
  - Привет, солдат! - ответила девушка.
  - Меня зовут Андрей, боевая кличка - Тор.
  - Я - Элеонора, можно просто Элли.
  - Красивое имя - Элеонора, заметил Андрей.
  - Мне больше нравится сокращенное. Откуда ты, воин?
  - Имперский легион, рота Мохнатых упырей, командир третьего взвода, рядовой.
  - Очень приятно.
  - А ты откуда, местная?
  - Да, мой отец держит здесь небольшую сувенирную лавку, денег сейчас не очень много, и я решила подработать, потому что с детства танцами увлекаюсь.
  - Нравится здесь?
  - Неплохое место, платят нормально, вовремя, от приставаний защищают. Скучновато, правда, девчонки только о нарядах и мужчинах и могут говорить.
  - А тебя что интересует?
  - Мое увлечение - живопись, рисование, у меня это хорошо получается, хотя в нашем городе не очень часто портреты и картины народ заказывает. Чучела сколопендр и пауков гораздо популярнее.
  - Здорово, а не знаешь, кто портрет Лича для 'Единорога' рисовал?
  - Моя работа. Пришлось поднимать древние манускрипты, чтобы выяснить, как выглядит Лич, я их вживую ни разу не видела.
  - Ага, а мы - та самая команда, которая с Личем билась, так что я его видел своими глазами.
  - Знаешь, мне не очень нравятся мужчины, которые хвастаются.
  - Я не хвастаюсь, это правда. Но ты права, я тоже не люблю хвастунов, постараюсь вести себя приличнее.
  - Надеюсь.
  - Кстати, твой рисунок привлек много новых посетителей в таверну, можно на таких плакатах сделать неплохие деньги, в моем мире это называется рекламой.
  - Например? - заинтересовалась Элли.
  - Ну... да хотя бы взять твое заведение. Подкинь хозяину идею, что можно развесить с десяток красивых плакатов с изображением вашего кабаре, и какой-нибудь зазывающей надписью. Только бери не деньгами, разовая работа оплачивается не очень хорошо, возьми процент с прибыли, причем с тех существ, которые появятся благодаря рекламе, вы же знаете, сколько народу примерно в неделю приходит?
  - Да, знаем, я подумаю. Если получится, то я помогу отцу погасить старый долг. И буду очень тебе благодарна! Ладно, я побежала, у нас скоро следующий номер.
  Красотка чмокнула Тора в щеку и убежала, тот замер с блаженным выражением на лице. Из этого состояния его вывел голос Вуду:
  - Ну что, командир, можно поздравить с успехом?
  - Сплюнь, ничего такого не было пока. Посмотрим, симпатичная девушка, и неглупая. Как там у Сержа дела?
  Дела у Серого шли неплохо, девушка (звали эту блондиночку Рикой) отвела его за кулисы и всласть подомогалась, причем кольчуга ей не особо мешала. Поцеловала в губы, и убежала переодеваться. Тор посмотрел на глупое выражение Серегиного лица и подумал: 'Неужели я выгляжу так же?'
  - Ага, вы выглядите как два дурака - ехидно сказал Вуду. - Ничего, я еще из вас сделаю настоящих брутальных мужиков!
  - Отстань от ребят - сказал Ян. - Это же прекрасно, первая влюбленность! Охи и вздохи под деревьями, первые робкие прикосновения, душевный трепет...
  - Хватить ржать! - прервал его Тор. - А то, чувствую, какой-то эльфик и колдун будут завтра нарезать лишние пятьдесят кругов по плацу...
  - А это уже злоупотребление служебным положением! - сказал Вуду, показал язык, и спрятался за широкую спину Сержа. Андрей вытащил его оттуда, друзья малость шутливо поборолись, поймали встревоженные взгляды охраны, и решили пока не бузить. Присели за столик, заказали еще выпить.
  - Ну, как вам моя девочка? - спросил Серж, горделиво расправив грудь.
  - Красивая, ты поосторожнее, а то навалишься сверху, медведь этакий, раздавишь нафиг. Она весит килограмм пятьдесят, а ты больше сотни... - разумеется, эта реплика исходила от Игоря, тот сегодня был явно в ударе.
  Серега покраснел, представив такую душераздирающую картину, и попытался влепить Вуду по голове, тот привычно увернулся. Друзья немного побегали по залу, опрокинув пару столов, и мирно вернулись обратно, тем более что девушки начинали следующий номер. Красотки вышли на сцену, все как одна в новых нарядах, и начали петь песню, пели пять девушек, среди них были Элли и Рика. Тор не очень хорошо запомнил слова, но песня была про любовь девушек к воинам-героям, и о том, что часто влюбленные не дожидаются друг друга, потому что солдаты отдают жизни за процветание Империи, в том числе и за своих подруг. Пели красиво, на пять голосов, откуда-то сзади подыгрывала музыка, похожая на перебор гитарных струн, сорвали овацию. Многие воины расчувствовались, Тор даже заметил, как один седой ветеран украдкой смахнул с усов слезу, не иначе как вспомнил себя в молодости и друзей, не вернувшихся с войны.
  - Классно, ребята! - впервые за вечер серьезно сказал Вуду. Он умел ценить настоящее искусство.
  Девушки закончили песню, раскланялись, начали спускаться со сцены, подавая руку воинам, готовым не только поддержать их, но и носить на руках. Тор ринулся вперед, и взял за руку Элли, которая благодарно ему улыбнулась. Серж поступил аналогичным образом, однако он подхватил Рику на руки и закружил, та аж завизжала от неожиданности.
  - Ппц, дети... - глубокомысленно заметил Вуду. Впрочем, на его брюзжание уже никто внимания не обращал. Серж пошел провожать до дому свою красотку, Тор тоже решил сходить с Элли, чтобы убедиться, что она доберется в целости и сохранности, Вуду, Ян и Ульт неторопливо отправились в казармы. Перед отходом Ульт, молчавший весь вечер, неожиданно посоветовал:
  - Ребята, вы сильно не увлекайтесь, завтра подъем в шесть утра, не проспите, а то в одних трусах по плацу бегать не очень комфортно. И это... вы в другом смысле тоже не увлекайтесь, мне кажется, вам рано еще папашами становиться.
  - Спасибо, блин, за ценный совет! - только и смог ответить Тор, Серж же вообще ничего на такое заявление не ответил, только опять покраснел, как рак. На том и разошлись, каждый в свою сторону. Тор проводил Элли до дома, причем ее рука лежала в его руке, а вот на дальнейшее сближение его не хватило, ну не мог он практически незнакомую девушку прижать к себе поближе и обнять! А она сама не проявляла инициативы, хотя вроде Тор и был ей интересен. Чтобы немного снять атмосферу напряженности, стали болтать о том, о чем, и неожиданно разговорились. Элли рассказывала о своем детстве, о том, как она рано потеряла маму и практически все домашнее хозяйство легло на нее, поскольку отец был таксидермистом от бога, а вот домашние дела ему как-то не удавались. Также девушка заботилась о младшем братике, по сути заменив ему мать, она кормила его, одевала, обучала читать и писать, поскольку денег на школу у семьи не было. У Элли практически не оставалось времени на отдых и собственное развитие, и поэтому, хотя она с детства увлеклась искусством, ей почти не удалось ничему научиться, лишь немного танцам и рисованию. Впрочем, для полувоенного городка, затерянного в пустыне, ее талантов было даже более чем достаточно. Девушку сильно заинтересовала идея про рекламу, и она спросила Андрея, откуда он такое взял? Незаметно перешли к рассказу о Земле.
  - Ты о чем-нибудь скучаешь, оставшемся в твоем мире? - спросила Элли.
  Тор задумался, до сих пор как-то не было времени об этом поразмыслить, уж больно насыщенная жизнь у них с друзьями получалась. Что у него было в том мире? Компьютер, неинтересная, хотя и нужная учеба? Родители, которых он последнее время и не видел? Виртуальные друзья? Ленка, разве что... да и то, он познакомился уже с двумя девушками в этом мире, одна из которых была ослепительно красивой, а вторая - просто очень симпатичной, зато стояла от него на расстоянии вытянутой руки, и с интересом слушала все, что он рассказывал.
  - Ты знаешь, пожалуй, не скучаю ни о чем - честно ответил Андрей. - У меня вообще такое ощущение, что я там не жил, а существовал. Я вел очень однообразное существование, ходил в университет, потом - домой, и часами сидел за специальной машиной, наблюдая несуществующие картинки и убивая свое время, друзей толком не было, ничего нового я не видел.
  - Здорово, ты учился аж в университете! И набегов у вас там нет, когда карлики нападают и убивают жителей? И дикие твари не водятся?
  - Нет, у нас все на редкость мирно и скучно.
  - Ничего себе, хотела бы я пожить в таком мире! Это же здорово, когда можно жить и не беспокоиться о завтрашнем дне!
  Тор про себя вздохнул, надо же, насколько могут различаться жизненные ценности. Тем временем, они подошли к магазинчику ее отца, на котором красивыми большими буквами (явно Элли рисовала) было написано 'Сувенирная лавка'.
  - Ну вот мы и пришли, Тор. Очень приятно было познакомиться, я надеюсь еще увидеться и поболтать с тобой. Обещай, что придешь еще?
  - Знаешь, в кабаре каждый раз ходить...
  - Да не обязательно в кабаре, я там только по выходным танцую, приходи в лавку, я здесь отцу по работе помогаю.
  - Приду обязательно.
  - Пока, - сказала Элли, поцеловала Тора, причем не в щеку, а в уголок губ. Случайно или нет - кто знает?
  Андрей пошел в казарму, гормональный фон зашкалило, он буквально летел на крыльях любви (уж простите Автора за пафос). Дошел до лагеря, проверил, все ли в порядке, уже стояли патрули, воины приветственно ему кивнули. Спросил:
  - Серж не возвращался?
  - Нет, колдун с эльфами вернулся, а вашего топориста не было пока.
  - Ай да Серж - подумал Тор, - молодец, однако!
  Серж вернулся глубокой ночью, весь измазанный помадой, еле стоящий на ногах, зато аж светящийся от счастья, судя по всему, все у него получилось. Однако на расспросы друзей он ничего не отвечал, лишь довольно улыбался. Вуду очень интересовали подробности встречи, к тому же ему хотелось поделиться своим опытом, но Серж так и не раскололся. В конце концов маг успокоился и углубился в изучение своей Книги. Андрей осторожно проанализировал прошедший вечер, вроде как получилось переключить внимание друзей, Серж перестал грузиться по пустякам, комплексы его уже не должны были волновать, правда, учитывая неопытность Сереги в сердечных делах, были возможны упадки настроения, если что-то пойдет не так. Вуду тоже повеселел, у него появилась шикарная возможность подтрунивать над друзьями и кичиться своей опытностью, главное, что не будет раздражаться по пустякам. Раздраженный маг в отряде - это не самое лучшее явление. Что касается эльфов, то у тех прорезалось чувство юмора, и они стали еще ближе друзьям, настоящие воины всегда бок о бок не только на поле брани, но и на отдыхе. Когда солдаты начинают подшучивать друг над другом, это говорит об их взаимопонимании, отсутствии боязни обидеть сослуживца, о доверии. Да и самому Тору стало лучше, жизнь как будто приобрела еще одну, ранее недостающую грань. Множество мыслей крутилось у Андрея в голове - как дальше будут развиваться отношения с Элли, когда они встретятся снова и т.д. и т.п. В конце концов командир волевым усилием заставил себя заснуть, день предстоял не из легких. Впрочем, как обычно.
  - Головастики, подъем!! - утро началось с уже привычного рева Огга. Новобранцы начали подскакивать, спешно собираться (норматив на одевание брони и пристегивание оружия составлял двадцать секунд), и выбегать на плац. Огр отправлял воинов в пробежку, не переставая подшучивать:
  - Ну что вы, как дохлые каракатицы, еле ползете! А ну, пузы втянули и вперед!
  Тут он конечно перегибал палку, животов уже ни у кого не осталось. Тор бежал позади своего взвода, не давая самым слабым солдатам отставать от строя, поскольку результат забега мерялся по последнему бежавшему. Ему приходилось тяжелее всех, потому что надо было периодически забегать вперед, смотреть, все ли там в порядке, потом отставать, отслеживая правильность дыхания и бега новобранцев, насколько экономно они бегут, не болтается ли на ком броня и прочее. Такой ритм бега выматывал, тем более что на Андрее была кольчуга, поножи, за спиной меч со щитом. К слову, не все новобранцы обзавелись даже поножами, не говоря уж о щитах, поэтому бежалось им явно легче. С другой стороны, когда Андрей снимал доспехи, налегке он просто летел, и мог поспорить в беге с самыми быстрыми из эльфов. Огр в очередной раз усложнил пробежку, за ночь с помощью магии были возведены небольшие куски стен, высотой примерно в человеческий рост, новобранцы должны были их преодолевать. Он решил устроить соревнование, какой из взводов быстрее пройдет полосу препятствий. Надо сказать, что Огг не забывал повторять, что сила воинов - во взаимовыручке, и Андрей учел это при преодолении препятствий. Если два предыдущих взвода просто пытались преодолеть стены с разбегу, каждый воин сам по себе, то Тор придумал следующее - один из воинов, а точнее, самый сильный, Серж, был совместными усилиями подсажен на стену, и уже оттуда помогал другим новобранцам, протягивая руку, помогая подняться на гребень, и преодолеть его. Это заметно ускорило процесс, и третий взвод справился лучше всех.
  Огр сдержанно похвалил, сказав впрочем, чтобы не расслаблялись, дальше будет сложнее. Пробежка закончилась, наступило время тренировок с холодным оружием. Воины привычно разогрели мышцы, проделав комплекс гимнастических упражнений, повращали мечами и топорами в руке. Данный комплекс имел целью устрашение врага - любой испугается, увидев перед глазами настоящий железный смерч, когда оружие просто превращается в туманный ореол, а главное, разминались мышцы и связки, чтобы достигнуть максимальной боеспособности. Начались бои, сейчас бились не в парах, а в пятерках. Для усложнения задания Огг рявнул:
  - Бьемся все против всех!
  Новобранцы переглянулись, это было что-то новенькое. Пятерка на пятерку они уже бились, это требовало слаженности движений и чувства локтя, но сейчас надо было контролировать обстановку на триста шестьдесят градусов вокруг, это имитировало реальное сражение на поле боя, когда непонятно, где свои, а где чужие.
  - Начали! Магию не применять!
  Воины встали спина к спине, образовав боевые порядки. Обычно при такой расстановке друзья образовывали четырехконечную звезду, помещая Вуду в середину, как огневую поддержку. Однако сейчас, поскольку колдовать было запрещено, встали каждый на вершину пятиугольника.
  Звезды начали осторожно сближаться, пробуя друг друга на прочность. Вуду приходилось сейчас труднее всех, он немного подзапустил тренировки с мечом, сделав упор на магию, и это сыграло свою нехорошую роль. Одна из пятерок развернулась, прямо в голову Игоря был нанесен удар топором. Тот начал поднимать навстречу меч, уже понимая, что не успевает. Рядом стоял Серж, который исключительно на интуиции подставил лезвие своего топора, удар был отведен в сторону.
  - Спасибо, - выдохнул Вуду.
  - Всегда пожалуйста!
  - Начинаем кружиться! - сказал Тор. - Блокирует удар один воин, а наносит удар следующий за ним по часовой стрелке!
  Это дало свои плоды, когда соседи начинали наносить удар по мечу или топору друзей, они планировали защиту от этого же оружия, однако взамен им прилетело от совсем другого воина, с другим стилем боя. Это позволило превратить близлежащие пятерки в четверки и даже двойки.
  - Стоп! - скомандовал Огг, увидев, что количество сражающихся уполовинилось, остальные 'погибли'.
  - Ну что, упырята, подводим итоги. Лучше всех показала себя пятерка Тора, молодцы. Вы заново изобрели стиль 'крутящаяся звезда', его в свое время активно использовали в ходе Междоусобной Войны. Воин не должен тупо повторять уже заученные удары, вы должны постоянно импровизировать! В награду вы теперь будете обучать остальных новобранцев этому стилю, заодно сами лучше поймете его преимущества. Так, а вот колдун будет дополнительно тренировать владение мечом, это был учебный бой, а в реальном твой друг мог и не успеть тебя прикрыть, и вы остались бы без мечника и магической поддержки. Колдовство - это хорошо, но про магию хорошей стали тоже забывать не надо.
  Огг вызвал Игоря на учебный бой и начал нещадно гонять, пока друзья пытались втолковать новобранцам особенности нового стиля боя. Стали показывать сами, Тор заметил, что им это дается намного легче, они чувствовали, куда пойдет следующий удар, и блокировал тот воин, кому это было даже не легче, а максимально эффективнее. Он сам ощущал уже не только себя, Андрей начал воспринимать друзей как некое восьмирукое и восьминогое существо, видел рисунок боя, в результате новобранцы, нападавшие на них, разлетались в стороны, хотя давно уже нападали даже не пятерками, а всей кучей.
  - Эххх, хорошо! - подумал Тор. На него летело сразу двое противников с мечами, присел, сверху со свистом пролетело лезвие, уклонился еще от одного удара, Серж поймал новобранцев, и ласково приложил головами друг об друга. Еще парочка ринулась на Сержа, 'звезда' повернулась, Ян и Ульт использовали не силу, а ловкость, в результате новобранцы больно приложились об землю, и уже от Тора им прилетело плашмя мечом - минус два. Осталось буквально несколько бойцов, которые отступили, и, тяжело дыша, смотрели на четверых друзей.
  - Стоп! - скомандовал Андрей. - Ребята, вы друг другу только мешаете, у вас в парах еще получается нападать, потому что тренировались, а в пятерках и всем отрядом начинаете путаться и бояться зацепить своих.
  - И что нам делать? - поинтересовался один из воинов, крепкий и коренастый.
  - Я вам сейчас придумал упражнение на слаженность командной работы (на самом деле Тор его не придумал, а вспомнил один из тренингов, который проводили у них в университете, но не говорить же об этом воинам? Командир всегда должен знать больше всех). Разделяетесь на пятерки, одна команда проходит 'лабиринт', который создают остальные новобранцы, причем встают хаотично, и вытягивают оружие под разными углами. Задача пятерки - видит только командир, он должен командовать так, чтобы все прошли препятствия и ничего не зацепили. Это выработает у вас доверие друг к другу, плюс будете лучше чувствовать соседей. Команда, прошедшая преграды быстрее всех - пьет с нами на ближайших выходных, я угощаю.
  - Уррра!
  Новобранцы немедленно приступили к занятиям, первая пятерка достала небольшие повязки из чистой ткани (обычно их использовали для быстрой перевязки ран, если рядом не оказывалось мага-целителя), завязали глаза, зрячим остался только командир. Остальные новобранцы образовали 'полосу препятствий', повытягивав оружие так, что кое-где можно было пройти только ползком, либо наоборот, перепрыгнув. Андрей малость поубавил их рвение, для начала надо было сделать прохождение достаточно простым, чтобы все в этом убедились и не ставили себе психологические барьеры типа 'да это невозможно!'. Вот сейчас командиры пятерок действительно почувствовали всю глубину ответственности, одно дело в бою, когда каждый отвечает за себя сам (хотя это тоже неправильно, главный всегда должен быть один), а сейчас малейшая неправильно понятая команда вела к 'гибели' бойца, потому что препятствия все как одно были замагиченными и отравленными.
  - Так, ты вперед. Да не ты! Ты назад и вниз, пригнись! - примерно так звучали команды бойцов, возглавляющих пятерки. Потеряв по нескольку солдат, пятерки начинали вырабатывать правильную тактику, теперь воины не двигались без команды, причем убеждались, что она относится именно к ним. Более того, солдаты начинали запрашивать обратную связь, интересуясь:
  - Так, слева от меня на уровни груди лезвие, снизу торчит острие, мне надо сделать шаг вперед, пригнуться, перейти влево, а потом? Так, а чтобы не зацепить Эрла, который идет за мной, что я должен сделать?
  Все это привело к тому, что командиры начали выдавать максимально четкие указания, а солдаты не только беспрекословно их выполняли, но и начали 'видеть' происходящее, чувствуя препятствия и друг друга. Когда все новобранцы закончили выполнять упражнение, и выделилась команда, не потерявшая ни одного из бойцов, Андрей спросил у солдат, какие выводы они могут сделать.
  - Я понял, что от моих приказов реально зависит жизнь и смерть бойцов, я буду теперь трижды взвешивать все, что говорю - сказал один из командиров, остальные согласно закивали.
  - Более того, - продолжил тот - я понял, что иногда солдат не только может, но и должен задавать вопросы, потому что не обязательно он тупой, мог я что-то непонятно объяснить, а в бою это может привести к потерям. К тому же, когда я что-то рассказываю, я сам это начинаю лучше понимать и искать другие решения.
  - Молодцы! - сказал Тор. - Но одного раза мало, я буду это упражнение проводить с вами регулярно, постоянно усложняя. В идеале вы вообще не должны разговаривать, можно ввести условные сигналы, типа свиста, либо вы настолько станете чувствовать друг друга, что и приказы вам уже не понадобятся.
  Андрей обернулся и поймал взгляд Огга, который, оказывается, уже давно закончил гонять Вуду и внимательно наблюдал за происходящим. Тор не успел понять, что за выражение мелькнуло в глазах огра, но тот против обыкновения не стал ругаться, а негромко сказал:
  - Рота, вольно! До конца вечера отдыхаем.
  Тор оставил новобранцев обмениваться впечатлениями, похоже, что прохождение препятствий их здорово сплотило, и отошел к друзьям.
  - Слушай, хорошо придумал, командир! - серьезно сказал Вуду. - Теперь я верю, что не зря тебя назначили главным.
  - Ничего такого я не придумывал, просто адаптировал одно старое упражнение под воинские нужды - отмахнулся Андрей. - Меня сейчас больше беспокоит, что у нас появилось в команде слабое звено!
  - Ты это на что намекаешь, Тор?
  - Ну как же, тренировки с мечом у нас кто-то подзапустил, надо этого человека погонять малость.
  - Смилуйся, меня Огг только что дрючил час целый!
  - Ничего не знаю, я этого не видел. У тебя сейчас какой уровень?
  - Второй пока набрал.
  - А у меня девятый. Еще комментарии нужны? Пока не дойдешь хотя бы до третьего-четвертого, я с тебя не слезу.
  - Слушай, мне еще пару заклинаний надо выучить...
  - Так, это приказ! Меч в руки и вперед!
  Вуду выставил перед собой меч, Андрей вытащил из-за спины свой двуручник, щиты отбросили в сторону. Тор начал наступать на мага, стараясь расшатать его защиту, ударяя то сверху, то сбоку, то снизу. Вот сейчас Андрей почувствовал, что такое - разница в уровнях более чем в три раза! Игорь выглядел абсолютно неповоротливым, он не успевал блокировать удары, не понимал, куда будет нанесен следующий, быстро начал выдыхаться и падать духом. Этого нельзя было допустить, воин должен сражаться до последнего. Тор специально раскрылся, Вуду воспрял духом, ринулся вперед и чуть-чуть зацепил кольчугу на груди. Этого хватило, чтобы прокачать уровень.
  - Неплохо! - сказал Тор. - Разомнемся еще?
  - Да! - сказал Игорь. - Я хочу по мастерству сравняться с тобой!
  Теперь Андрей никаких послаблений не делал, однако маг действительно старался, где ему не хватало силы блокировать удар, он уклонялся, благо с ловкостью у него все было в порядке.
  Вуду почувствовал себя гораздо лучше, все-таки постоянное сидение за Книгой стало давать плоды. У воина нарушилось кровообращение, координация движений, а это не могло сказаться на самочувствии и настроении. Поэтому сейчас, работая мечом и уклоняясь от ударов, он ощущал, как к нему возвращаются силы.
  - Интересно, как великие маги прошлого совмещали владение мечом и магией? - задумался Вуду. - Им же должно было времени хватать или на то, или на другое?
  Задумчивость во время боя не самый лучший помощник, Тор мгновенно сориентировался и выбил у мага меч.
  - Ладно, хватит на сегодня. Вуду, ты не отвлекайся так впредь, а то снесут твою умную голову.
  - Я учту, просто мне пришла в голову идея, надо будет ее проверить.
  Солдаты пошли отдыхать, завтра предстоял тяжелый день. Вуду, которого продолжала мучить мысль о совмещении оружия и магии, решил наведаться к Мордреду, и расспросить его об этом. Выбор собеседника был обусловлен тем, что врач должен разбираться в магии Жизни, использование которой предполагалось для улучшения собственных физических характеристик.
  Гном, узнав о цели визита, немало развеселился, сказал:
  - Тебе что, хочется этот мир захватить? Не рановато ли задумался?
  - Нет, я чувствую, что мне надо выбирать один путь развития, но это означает подвести друзей, может можно еще как-то это достичь? Возможно, с помощью магии Жизни?
  - Именно так и рассуждали многие маги, человек. Надо сначала проверить твои способности, если они чуть выше плинтуса, я буду разговаривать дальше.
  - Как это можно сделать?
  - Как обычно. Сосредоточься, закрой глаза и почувствую жизнь вокруг себя. Потом тянешь энергию, и переливаешь мне. Я, когда замечу движение маны, откроюсь, мне как раз надо небольшой синяк залечить.
  Вуду последовал совету, Жизнь было ощущать трудновато, что это такое? Биение сердца? Не у всех существ есть сердца, тепло тела? То же не то... Живое существо обменивается информацией с миром, берет свою энергию оттуда... постепенно в окружающем поле начали проявляться розовые пятна, окруженные разными ореолами, больше всего это напоминало тепловое зрение. Большое пятно рядом - это Мордред. Вуду потянулся за пределы палатки, оказывается, под землей тоже была какая-то жизнь, это в утоптанном поле плаца! И тем не менее... и в небе, высоко над лагерем, она тоже присутствовала. Более того, эта энергия, оказывается, была разбросана по всему миру, она пронизывала все вокруг! Потянул на себя, и сразу ощутил прилив сил, хотелось оставить эту ману себе, но удержался, перелил гному, тот засиял еще ярче. Открыл глаза - Мордред стоял, и с удивлением наблюдал, как начинают разглаживаться морщины на лице, да и весь он сейчас начал напоминать здорового розового младенца.
  - Ничего себе ты мне энергии перелил! Я аж молодеть начал, погоди, сейчас я ее к себе в запас перекачаю.
  Гном сосредоточился, и постепенно вернул себе прежний вид.
  - Слушай, у тебя неплохие задатки! Получи подсказку - если ты будешь в ходе боя подпитывать свои мышцы магией Жизни, ты станешь гораздо выносливее и сильнее. Более того, ты можешь так и друзьям помогать, боеспособность отряда вырастет.
  - Здорово! - сказал Вуду. - А что еще дает магия Жизни?
  Гном ухмыльнулся.
  - Да как тебе сказать? Если надоест воевать, то можно неплохо подрабатывать целительством. Но самое прибыльное дело - лечить мужскую силу, достаточно одной хорошей накачки, и клиент потом пару месяцев козлом скачет. У меня один знакомый маг такую шабашку нашел, так уже парочку дворцов себе отстроил, ему сплошной почет и уважение, как никак - людям помогает!
  - Пожалуй, с этим я повременю - задумчиво сказал Игорь. - Не созрел я еще для того, чтобы импотентов всяких лечить!
  - Помудреешь - дозреешь, никакого тебе риска, знай ману перекачивай и деньги считай.
  - Ну ладно, Мордред, я тебе общий уровень здоровья поднял, а вот как конкретно силу прокачать?
  - Когда ты лечишь кого-то, ты восстанавливаешь баланс его энергии, это называется общим уровнем здоровья. Если хочешь увеличить силу - сосредоточься конкретно на органе, который хочешь прокачать, а еще лучше - если почувствуешь мышцы и связки. Одно без другого не задействуй, иначе можешь себе растяжение или вывих заработать, представь, что сила увеличилась в пять раз, а суставы, кости и сухожилия те же - просто порвешь или сломаешь что-нибудь.
  - Хорошо, что предупредил, я как раз так и собирался поступить. Ну-ка... Теперь Вуду удалось 'поймать волну' легче, он потянул магию жизни к себе, сосредоточился на правой руке, ощутил пальцы-запястье-кисть-плечо, потом пошел глубже, к мышцам, сухожилиям и костям, обильно наполнил все маной, в магическом зрении рука аж заискрилась. Открыл глаза, внешне ничего не изменилось. Как проверить, работает или нет?
  - А ты возьми что-нибудь тяжелое - посоветовал гном.
  Рядом с палаткой очень кстати лежал большой валун, килограмм на двести, от старости он уже врос в землю. Вуду подошел к камню, примерился, взял его рукой. Странно, вроде бы прочный камень мялся в руке, как пластилин, из него посыпались крошки. Отпустил - и в прочном граните остался отпечаток ладони.
  - Молодец, пальцы тоже усилил. Если бы этого не сделал - раздавил бы их в лепешку, я такое видел уже. А поднять сможешь?
  Вуду взялся за камень, опасаясь, что тот уже не выдержит такого насилия, начал поднимать... и понял, что рука работает легко, а вот ноги подгибаются, не давая ему встать.
  - Все правильно, человек. Руку-то ты усилил, а грудь, бедра и ноги - нет. Соответственно, ты можешь хорошенько сжать любую тяжесть, но не можешь поднять, для этого нужна работа многих групп мышц. Давай, напитывай маной все тело, не филонь.
  Такое упражнение оказалось потяжелее, надо было проверить и усилить все мышцы и все кости, ничего не упустив, иначе действительно можно было покалечиться. Да и маны надо было набрать в несколько раз больше. Наконец, Вуду остановился, вроде ничего не пропустил, включая мышцы шеи. Подошел, чувствуя легкость во всем теле, взял камень, поднял, как будто тот был пушинкой, причем ступни малость ушли в землю, все-таки площадь его обуви не позволяла стоять и не проваливаться, учитывая возросший вес. Размахнулся, и запустил камень вверх. Тот со свистом ушел в небеса ... и не вернулся. Точнее, не вернулся так скоро, как должен был. Секунд через пять сверху раздался возмущенный рев, и в свете луны мелькнула неясная тень. Тем не менее, Вуду сразу опознал свой символ - грифона. Судя по всему, камень уже на излете, перед тем как начать падать, малость зацепил это полуразумное существо, подбил, и развалился на осколки, которые как раз начали падать вниз. Один попал в палатку, пробив ее насквозь, еще один стукнул грифона по голове, не улучшив ему настроения.
  Полулев-полуорел вперил разъяренный взор красных глаз в мага, и начал медленно наступать на него, с явным желанием порвать на куски. Мордред от неожиданности растерялся, и начал отступать в сторону палатки, где лежал его боевой топор, который надо было еще извлечь из-под обломков. Получалось, что маг остался один. Оружие с собой он взял, но оно тоже осталось под палаткой. Интересная задачка - успокоить мифическое существо голыми руками. Хотя... Вуду не успел додумать, зверь кинулся вперед. Магически усиленные и ускоренные мышцы не подвели, маг успел отскочить. Хорошо, по скорости он не уступает грифону, а как насчет силы? Зверь зарычал, рванул землю лапой, подскочил и ринулся на мага, на этот раз атаковав сверху. Игорь откатился в сторону, в место, где только что была его голова, ударили острейшие когти, каждый длиной сантиметров тридцать. Колдун схватил лапу, подвел руку под сустав, и кинул существо об землю, у того аж кости захрустели. Волна силы, плюс один уровень рукопашного боя. Грифон уже с осторожностью поднялся, и начал медленно наступать на мага, ярости в его глазах поубавилось. Можно пробовать, решил Вуду. Ринулся к существу, перехватил его мохнатую голову, и прижал к земле, не давая дотянуться до себя лапами. Грифон обиженно заревел, и Вуду мысленно обратился к нему 'Слушай, не обижайся, я не специально. Ты моя эмблема и одно из самых уважаемых существ! Прости меня, мы уже достаточно сражались!'.
  Самое интересное, что грифон как будто услышал! Тогда маг продолжил уже вслух, разговаривая таким тоном, каким говорят с любимой собакой:
  - Успокойся, я не специально, хороший грифон! Давай дружить, я не буду тебя обижать, и ты меня не трогай, хорошо?
  Постепенно Вуду почувствовал, как напряжение в теле существа начинает спадать, тот успокаивался, Игорь осторожно расцепил руки, готовый в случае чего опять уклоняться и убегать. Однако зверь успокоился, посмотрел на мага и вопросительно рыкнул. Тот пригляделся и заметил, что лапа, за которую он перехватывал грифона, немного подкосилась, она явно была повреждена, к тому же на брюхе зверя красовался здоровый кровоподтек, видимый даже через светлую шерсть, видимо, сюда попал на излете тот самый булыжник.
  - Бедолага, я не специально. Давай, я тебя подлечу?
  Грифон не возражал, Вуду уже привычно зачерпнул маны и переправил ее зверю, тот усваивал энергию с заметным трудом, возможно, что у него была некая защита от магии. Тем не менее, лапа на глазах выправилась и с хрустом встала в сустав, а кровоподтек рассосался, не оставив и следа. К тому же, маг заметил на шкуре существа еще следы какой-то жизни, присмотрелся обычным зрением и увидел, что там шкура малость потерта, как будто грифон выкусывал это место зубами или чесал. - Да это же паразиты! - подумал маг. - Ну-ка, маленький бонус... и потянул жизнь из существ, грифон чуть ли не замурчал, с его шкуры посыпались маленькие серые комочки. Это действительно оказались какие-то насекомые, вероятно, доставлявшие немалое беспокойство крылатому льву.
  - Вуду, осторожнее! - выкрикнул гном. - Это уже некромантия, никогда не делай так с разумными существами!
  - Хорошо, учту - рассеянно сказал маг, он с восторгом изучал грифона. Теперь, не в суматохе боя, он мог вдоволь налюбоваться могучим телом, мощными лапами и большими белоснежными крыльями. Зверю понравился такой интерес к его персоне, он малость покрутился перед восхищенным магом, рыкнул напоследок, взмахнул крыльями, подняв небольшой смерч, и улетел.
  - Да, вы, ребята, явно притягиваете к себе приключения! - потрясенно сказал гном. - Грифонов мало кто видел живьем, они обычно летают очень высоко в небе, а свои гнезда вьют на вершинах гор, куда очень трудно добраться, если ты не умеешь летать. На всю Империю всего несколько существ, и те были приручены еще котятами, они все несут службу в личной охране Императора. И уж никто точно не может похвастаться тем, что с голыми руками противостоял грифону. Ладно. По поводу некромантии, ты ощущал что-то, когда убил этих паразитов?
  Вуду задумался, какие-то ощущения были, некое приятное и сладостное чувство, когда жизнь от тварей перешла к нему. Нда...
  - Вижу, что ощутил. В этом опасность магии Смерти, некроманты как наркоманы, если разок вытянули из кого-то жизнь, уже не могут остановиться. Никогда так больше не делай, ты хороший маг, и можешь стать очень нехорошим некромантом.
  - Хорошо, Мордред, мне одного раза хватило. - Вуду представил, как вытягивает жизнь из людей, и его передернуло. Если магия Жизни по ощущениям вызывала ассоциацию свежести и бодрости, то Смерть на вкус отдавала гнилью и сладостным разложением, надо быть конкретным извращенцем, чтобы тебе такое нравилось.
  - Лучше тяни Жизнь из окружающего мира, это улучшит твое здоровье и магические запасы. Этот вид магии в Академии преподают с осторожностью именно потому, что грань между жизнью и смертью очень тонка, и маг легко может превратиться в некроманта, а вот обратных случаев за всю историю этого мира было буквально два-три.
  - Я понял. Ну ладно, пойду я отдыхать, уж больно насыщенный вечер получился.
  - Счастливо, маг. Помни мои слова.
  Вуду вернулся обратно, заснуть сразу не получилось, энергия буквально переполняла. Над этим надо было еще подумать, возможно ли сократить время сна за счет накачивания маной, и тогда можно будет больше внимания уделять изучению заклинаний и воинских искусств. В конце концов, маг потихоньку стравил 'лишнюю' энергию обратно в окружающий мир, навалилась усталость и Игорь мгновенно заснул.
  На утро Вуду решил никому не говорить, что непосредственно познакомился с магией Смерти, друзья еще нормально бы отнеслись, а вот сослуживцы - вряд ли, у всех было свежо воспоминание о нападении Пожирателей Мозгов. А вот по поводу Жизни друзей можно было порадовать, но не сразу, маг посчитал, что надо еще потренироваться. А лучшая тренировка - это проверка магии в реальных условиях!
  ...Тор ничего не мог понять, их пятерка бежала уже тридцатый круг, в полной боевой выкладке, а усталость никак не наступала. Можно было предположить, что новобранцы просто прокачались до такого уровня, когда вес снаряжения и длина забега не играют никакой роли, но достаточно было посмотреть назад, где еле плелись остатки роты, чтобы понять - что-то здесь неладно. Тело переполняла какая-то странная сила, как будто он только-только получил новый уровень мастерства, но она не иссякала, а вроде бы даже прибавлялась, броня весила все меньше и бежалось все легче. В результате их пятерка уже начала обгонять остатки роты по второму кругу. Общее ощущение складывалось, как будто на них воздействуют какой-то магией. Магией? Тор внимательно посмотрел на Вуду, тот поймал его взгляд и хитро подмигнул. Вот засранец! Теперь ясно, чьи это проделки, надо будет поговорить во время перерыва. Так он и поступил. Игорь не стал отпираться и поведал друзьям о том, что теперь они получают дополнительную поддержку в бою. Серж не очень в это поверил, у него в последнее время резко поднялась самооценка и Серега считал, что он просто настолько крут, что и пятьдесят кругов пробежит не запыхавшись. Тор улыбнулся, и попросил Вуду продемонстрировать свою силу. Тот воспринял это буквально, накачался маной по самые уши, и одной рукой поднял Сержа над головой.
  - (#)%*@^*@#%*(!!! - сказал Серега.
  - Класс! - сказал Андрей. А меня в придачу сможешь?
  - Легко!
  Андрей подошел к колдуну, и тот левой рукой поднял его до Серегиного уровня. Подержал, показывая, что у него и выносливость поднялась, бережно поставил друзей на землю.
  - Так ты что теперь, сильнее меня? - обиженно сказал Серый. Он уже привык, что стал самым большим и сильным в пятерке, и теперь - на тебе!
  - Физически - нет, а магической подпитки мне хватает буквально на десять-пятнадцать минут, я проверял. Так что в затяжном бою ты точно сильнее.
  Серега заметно успокоился.
  - Еще какие-нибудь ограничения есть? - деловито спросил Тор, в нем проснулся командир, которому необходимо знать все слабые и сильные стороны своих бойцов.
  - Да, есть - неохотно сказал Вуду. - После такой накачки мне нужно не менее восьми часов, прежде чем я смогу снова зарядиться физической силой. Так что на меня, как на постоянно мега-сильного воина не рассчитывайте, я все-таки больше маг. Впрочем, мне не обязательно только силу себе качать, я могу просто поднимать выносливость и ловкость, это требует меньших затрат и результаты получаются более стабильные.
  - Давай проверим? - спросил Тор.
  - Можно попробовать.
  - Тогда для более интересного боя, мы тебя вместе с Яном будем колотить, силу не используй, качай ловкость, сначала бьем замедленно и вполсилы, потом разгоняемся, идет?
  - Давай, интересно попробовать!
  Друзья встали в полукруг, Андрей с эльфом вытащили мечи, Вуду также достал свой утяжеленный полуторник, замер, сосредотачиваясь. Серж рявкнул:
  - Начали!
  Пара воинов кинулась на мага, сначала как договаривались, начали наносить удары замедленно, плетя рисунок совместного боя. Тор некстати поймал себя на мысли, что в самом начале пути им такая скорость боя показалась бы просто нереально быстрой, нетренированный человек только размазанные силуэты бы и заметил. К слову, Ян, хотя и обладал всего лишь третьим уровнем, не особо отставал от командира и быстро подстроился к стилю его боя. Однако и Вуду не отставал, он достаточно легко уклонялся от ударов, и даже начал контратаковать! Андрей переглянулся с эльфом, чуть заметно кивнул: Бьем в полную силу.
  Воины резко ускорились, Вуду так быстро не сориентировался, и чуть не получил острием двуручника в горло, отскочил, сосредоточился, накачивая ману и... просто размазался в воздухе! Тор еле-еле успел выставить меч, в который со звоном ударила сталь, колдун стал просто невероятно быстр! Теперь командир отряда с эльфом ушли в глухую оборону, а на них наскакивал стальной волчок, в который превратился Игорь. Однако скорость не прибавила ему мастерства, Тор начал замечать, какие направления для атаки тот выбирает, и увидел слабое место, колдун чаще всего бил по ногам и в корпус, открывая при этом левую половину туловища. Кивнул Яну, тот атаковал справа, отвлекая внимание, маг переключился на него, раскрылся, и получил двуручником в бок. Андрей ударил плашмя, в реальном бою это была бы мгновенная смерть. Бой закончился.
  - Неплохо, Игорь, но над защитой тебе надо поработать. А вот скорость нормальная, молодец, - сдержанно похвалил Тор (на самом деле его сильно впечатлила скорость реакции Вуду, но нельзя было это показывать колдуну, мог возгордиться).
  - Тем не менее, вы меня все равно разнесли - заметил Игорь.
  - Мы были вдвоем, работали слаженно и в конце пошли на хитрость, если бы бились один на один, было бы гораздо труднее - самокритично сказал Ян.
  - Отсюда вывод - эльфам тоже надо уделять большее внимание тренировкам - отметил Тор. - Раньше мы быстрее прокачивались, а сейчас что-то расслабились.
  - Прокачка хорошо идет в реальном бою - сказал Серж, - я заметил, что на обычных тренировках навыки улучшаются уже не так быстро.
  - Верно, я тоже об этом думал - сказал Ульт. - Отсюда вывод - надо опять идти в рейд, просто драться с кем-то для прокачки уровня мне не хочется, да и где взять еще гномов? А Лич был только один...
  Друзья засмеялись, вечные задиры гномы действительно вели себя с пятеркой воинов очень осторожно и даже деликатно, чего нельзя было сказать про других новобранцев. Обычно Бородатый Легион сразу начинал докапываться до новичков, но стоило пятерке Тора зайти в таверну, как гномы начинали наперебой угощать их пивом. Свою роль сыграло и то, что Бафур с Деорном были в Легионе не последними гномами, и часть их авторитета перепала друзьям. Так что качать навыки в кабацких драках было просто не с кем, нужна была реальная битва. Это представляло опасность, но Тор чувствовал, что ребята засиделись, нужен был очередной толчок для развития, ведь если перестаешь совершенствовать себя, неминуемо скатываешься назад. К тому же, он сейчас был командиром взвода, и нужно было своим примером воодушевлять других новобранцев, а не только четверых друзей.
  - Ребята, моя интуиция мне подсказывает, что нам рановато пока идти в рейд, предложенный принцессой - сказал Ян. - И она же мне говорит, что если мы встретимся с Миккой, то отвертеться не сможем, она очень настойчивая дама.
  - И что ты предлагаешь? - спросил Вуду.
  - Помнится мне, что наш знакомый старичок-алхимик приторговывал старыми картами, может еще какое направление подскажет? Мы тут немного уже поистратились, лишние деньги не помешают - сказал Серж. Мотивация к получению денег у Сереги была железной, как никак - появилась дама сердца, а значит, расходы резко возросли.
  - Идет, сегодня вечером идем к алхимику, выбираем карту, и завтра после тренировки сваливаем в рейд - подытожил Тор. - А то действительно, накликаем принцессу на свою голову. Заодно Андрей решил заглянуть к Элли, сказать ей про рейд и проверить ее реакцию на это событие, нужно было выяснить, как девушка к нему относится и можно ли дальше развивать отношения.
  На этот раз решили предупредить Огга, тот выслушал соображения новобранцев и согласился, что от принцессы им не отмазаться. Сказал:
  - Ладно, ребята, прикрою я вас, рейд - дело полезное, сам туда частенько бегал, и в самоволки тоже. Вы неплохо подняли навыки, но все равно - будьте осторожнее. И еще - когда возьмете карту, подойдите ко мне, может чего посоветую полезного.
  - Так точно, господин мастер-сержант! - рявкнули воины.
  Решили не откладывать дела в долгий ящик, и сразу после тренировки, даже не поужинав, отправились в город, перекусить решили в таверне, благо там кормили на халяву. Наведались к алхимику, тот обрадовался друзьям, и выложил перед ними целую россыпь карт. Цены сильно варьировались, от пятисот до восьми тысяч золотых. На вопрос, с чем это связано, старичок заметил:
  - Ну, во-первых, цена зависит от достоверности карты, насколько все изображенное соответствует действительности, во-вторых, ценность возможных артефактов, дальность перехода, много факторов. У вас как с деньгами?
  Друзья посоветовались, решили скинуться по триста золотых, у Сержа просто больше и не было, а хотелось, чтобы все было поровну. Алхимик сказал:
  - Ну, за полторы тысячи есть у меня пара карт. Два места в пустыне, до одного идти три дня, до второго - примерно день, это если пешком. То, которое подальше - богаче на артефакты, более близкое - более опасно, артефактов чуть поменьше, но возможно найти неизвестные и неуказанные. Какую будете брать?
  - Ту, где более опасно - сказал Тор. - Нам нужна прокачка, да и на три дня мы точно уйти не сможем, Огг нам сильно по голове надает.
  - Ну хорошо, место неприятное, это бывшая деревня Пожирателей Мозгов, они часто грабили наш город, и близлежащие поселки. Там жили их воины, семьи остались где-то дальше в пустыне. Скорее всего, в этом месте никого нет, может пара карликов осталась. Но, учитывая, что они некроманты, могут быть очень неприятные сюрпризы. Да и дорога опасная, там рядом как раз Бегуны водятся, и сколопендры. Рекомендую купить у меня парочку бутылочек со здоровьем, и несколько противоядий. Гномы с вами пойдут?
  - Нет, на этот раз они не могут.
  - Тогда в оборону постарайтесь не уходить, маневрируйте в сражениях, уклоняйтесь и защищайте вашего колдуна, там без магической поддержки делать нечего. Так, и тебе, юноша - резковато заметил алхимик, глядя на возгордившегося Вуду - ты очень неэкономно расходуешь ману, возьми даже не пять, а десяток пузырьков, и старайся не колдовать понапрасну, с вами не будет гномов и их щитов, и если ты не сможешь прикрыть друзей, то я тебе не позавидую. Вуду сник, алхимик продолжил:
  - Ну что, воины, еще? Бегуна старайтесь бить в глаза, есть у вас лучники?
  - У меня есть арбалет - сказал Ян.
  - Тогда возьми колчан стрел у кузнеца, и пусть ваш колдун наложит на них заклятие Стужи, это магия на стыке Воды и Воздуха, очень интересное плетение, я его научу. Бегуны - твари пустынные, и кусок льда в голове их быстро успокаивает. Берегитесь сколопендр, это очень живучие твари, не приближайтесь к ним, пока не убедитесь, что сдохли. Лучше их тоже приморозить, для верности. Зато если вы мне принесете парочку тушек, я их выгодно куплю, я противоядия как раз из них делаю. Ну все вроде, маг пока останется, удачи вам!
  - Спасибо! - сказали воины, отдали деньги за пузырьки с маной и противоядия, вышли на улицу, оставив Вуду в лавке.
  - Так, ребята - сказал Тор. - Я по своим делам пока отойду, идите к кузнецу, возьмете болты для арбалета, встречаемся в таверне через пару часов.
  Эльфы с Сержем направились в кузницу, а Тор устремился к лавке сувениров, благо сегодня была пятница, и Элли должна была оказаться на месте. Так и оказалось, Андрей застал ее за прилавком, бойко торгующуюся с каким-то покупателем. Тот хотел взять чучело малого зеленого арахнида, но цена не устраивала, пытался сбить, однако девушка стояла на своем, в итоге, сошлись, покупатель отдал деньги и ушел с пауком подмышкой, ворча сквозь зубы 'Совсем охренели, такие цены драть!'. Тор проводил его взглядом, и спросил:
  - Из-за чего сыр-бор?
  - Да просто у нас самые лучшие чучела и сувениры в городе, отцу надо отдавать большой займ, и он цены на пятнадцать процентов задрал, многие клиенты недовольны этим.
  - Кстати, по поводу чучел - мы скоро в рейд идем, можем вам парочку тушек принести. Какие нужны?
  - Слушай, это опасное дело, вам что, просто тренировок не хватает? Или деньги на шлюх понадобились? - нехорошо сузила глаза девушка.
  'Ого, да она походу ревнует'? - подумал Тор, и ответил:
  - Дело не в деньгах, просто я как командир несу ответственность за развитие своих воинов, а рейд - лучшая возможность для прокачки. Солдат должен воевать, разве не так?
  - Да, но солдат сражается на войне, а не ищет приключений на свою пятую точку.
  - Не переживай, мы будем осторожны.
  - А кто сказал, что я переживаю? - однако интонация, с которой это было сказано, говорила об обратном.
  - Ладно - поспешил переключить внимание Тор - расскажи лучше, как у тебя с рекламными плакатами получилось?
  - Ты знаешь, неплохо! - заулыбалась Элли. - Я поговорила с владельцем, тот согласился, он в любом случае ничего не терял. А когда я нарисовала десяток плакатов, и их расклеили по городу, особенно возле таверн, у нас стало в полтора раза больше клиентов! Хозяин даже подумывает пристроить еще пару залов, чтобы прибыль увеличить. Ну и мне с пришедших существ по договору перепадает двадцать процентов, уже почти тысяча золотых капнула, владелец, по-моему, начал жалеть, что согласился на такой высокий процент.
  - Умничка, если будешь еще плакаты рисовать, не забывай где-нибудь в углу ставить свой автограф, будет уже бесплатная реклама тебе самой, мало ли кто эти рисунки увидит.
  - Спасибо, Андрей, все благодаря тебе, твоя же идея!
  - Да ладно, я ничего нового не придумал, у нас это давно используется. Рисовала в любом случае ты, я вот не умею. Слушай, ну так все-таки, если мы в рейде набьем разных тварей, может твоему отцу что-то для работы притащить?
  - Ну смотри... - задумалась девушка. - Сейчас популярны разные арахниды, их вешают под потолком, ставят при входе, чтобы гостей пугать и так далее. Если принесешь парочку, отец даст по пятьсот или больше золотых, зависит от размера, степени сохранности и опасности паука, чем ядовитее - тем лучше. Неплохо идут скорпионы, они дороже, потому что повредить легче, чешуйки легко трескаются, трудно склеивать. Вот зомби тащить не надо, вонючие они, да и плохая это примета - ставить дома чучело когда-то разумного существа, пусть оно даже и было уже мертвым. В общем, практически любую пустынную живность тащи, не ошибешься. Кстати, мой отец сейчас в мастерской, хочешь с ним познакомиться? Он уже про тебя спрашивал, знает, что идея насчет плакатов твоя была.
  - А почему бы и нет? Пошли, познакомимся. 'Блин, плохая это примета, знакомиться с родителями до того, как серьезные отношения развил, ну да ладно'.
  Отец Элли был темноволосым, смуглым и небольшого роста, дочь на него совершенно не походила. Когда Тор с девушкой зашли в мастерскую, он как раз деловито потрошил очередного паука, уже вытащил внутренности и забивал туда какое-то вещество, похожее на эпоксидную смолу, видимо, для прочности.
  - Папа, это Тор, командир взвода Мохнатых Упырей, мастер двуручного меча девятого уровня. Тор, это мой папа, Индор, мастер-таксидермист пятнадцатого уровня.
  - Здравствуйте! - сказал Тор.
  - И тебе не хворать - мрачновато сказал Индор, он без восторга взирал на друга своей дочери. Оценивающе как-то смотрел, будто хотел из самого Тора чучело сделать. 'Зато этот человек многое может сказать о внутреннем мире разных существ', хмыкнул про себя Андрей.
  - Я знаю, чем отличаются воинские уровни, а вот как понять - таксидермист пятнадцатого уровня?
  - Это означает, юноша, что я могу выпотрошить, и сохранить форму практически любого живого и неживого существа, к тому же я владею заклинаниями, предохраняющими чучела от пыли, разложения, влаги и огня. Моя семья развивала это искусство на протяжении трех сотен лет, по традиции мастерство переходит только по мужской линии, от отца к сыну, неженское это дело - трупы потрошить. И на мне, похоже, прервется традиция, у сына нет желания семейным ремеслом заниматься.
  Тор благоразумно не стал интересоваться, что произошло, решив уточнить потом у Элли. Лишь сказал:
  - Вы знаете, Индор, мы идем в рейд, в пустыню. Я смотрю - тут Тор обвел глазами мастерскую - что у вас полно пауков, может быть, у вас есть желание поработать с каким-нибудь еще существом?
  - Да, ты прав, пауки нынче в моде, но мне уже поднадоели. Хотя, если принесешь, куплю, триста золотых дам за штуку...
  - Папа! - негодующе вскричала Элли.
  - А что, папа? Сдала меня, доча, выдала цены? Хрен с тобой, по пятьсот возьму, все равно по тысяче с лишним разбирают...
  - Мне от вас милости не надо, господин Индор - холодно сказал Андрей. - Мне нравится общаться с вашей дочерью, и я хотел сделать приятное ее отцу, не ради денег, а для налаживания отношений...
  - Ишь ты, какой обидчивый! Воин! - одобрительно хмыкнул чучельник. - Ну ладно, если серьезно, возьму сколопендр, ты с Венгером уже говорил? С алхимиком нашим?
  - Говорил, только он имя мне свое не называл ни разу...
  - Ну так вот, он берет этих глистов, но сами тушки ему не нужны, для зелий он яд просто сцеживает, и выкидывает их, аккуратно не умеет работать, их потом фиг склеишь. Можно сделать так, сначала несешь мне, я тебе жижу эту сливаю, тушку оставляю себе и даю тебе тысячу золотых, а Венгер за яд даст еще сколько-то, не обидит, думаю. Идет?
  - Более чем устраивает.
  - Вот и славненько, а теперь идите, погуляйте, мне работать надо.
  Молодые люди вышли, Тор сказал:
  - Необщительный он у тебя какой-то, нелюдимый.
  - Да ты что, из него вообще клещами слова не вытянешь, это он с тобой сегодня прямо разговорился. Ты ему понравился.
  - Не знаю, по внешнему виду не скажешь. Надеюсь, что не в качестве следующего экспоната.
  - Ну ты и шутник! - засмеялась девушка. - У меня замечательный отец, он просто внешне нелюдимый, ты когда получше с ним познакомишься, поймешь.
  - Ладно, Элли, мне пора идти, очень приятно было пообщаться.
  - Береги себя, Андрей! - сказала девушка, на секунду прильнула к нашему герою, и поцеловала его в губы, задержалась на миг, отстранилась и убежала в лавку.
  Слегка покачиваясь от полученных впечатлений, командир отряда направился в таверну. Открыл двери, заметил Яна, Ульта и Сержа, уже сидящих за столом и усердно насыщающихся, махнул рукой и двинул к друзьям. Сегодня хозяин расщедрился и поставил друзьям огромного гуся, килограмм на пятнадцать, не меньше, к нему - куча прочей снеди и десяток литров пива, так что сидели хорошо.
  - А где Вуду?
  - Не пришел еще, задерживается.
  Тор присел за стол, воздал должное еде. Когда гусь уже наполовину закончился, дверь открылась, показался Вуду. Вид у него был немного загруженный.
  - Что это с ним?
  - Походу, новое заклинание выучил, сейчас про себя повторяет, чтобы не забыть - хмыкнул Серж. Как ни странно, Серега оказался прав. Игорь действительно крутил в уме новое плетение, уже планируя, как его можно улучшить. А началось все так...
  - Ну что, молодой человек, со льдом вы уже работали, сейчас надо научиться накладывать это плетение на неодушевленный предмет, причем так, чтобы оно срабатывало от физического контакта. Это уже более сложное занятие, чем просто метнуть плетение в какую-нибудь тварь. Зато оно дает большие возможности при грамотном использовании.
  - Например? - заинтересовался Вуду.
  - Ну, помимо зачаровывания стрел, можно наложить заморозку и на оружие, либо сделать магическую мину или ловушку, очень неплохо помогает, если вы от кого-то драпаете и надо прикрыть спину. Причем надо накладывать именно на какой-то предмет, само по себе заклинание не держится, самораспадается через несколько минут.
  - Я так понимаю, что если мы делаем магическую мину, то она должна выбрасывать всю энергию сразу, чтобы нанести максимальный ущерб, стрелы по сути также должны действовать, чтобы убивать мгновенно. А если я захочу зачаровать свой меч, например?
  - Обычно меч не замораживает сразу, на это никакой энергии не хватит, он просто немного магии при каждом ударе отдает, замедляя движения противника. Ну что, будем практиковаться?
  - Конечно. Что надо сделать?
  - Сосредоточиться - сказал Венгер. Тянете к себе воздух и воду, забираете тепло.
  Вуду сосредоточился, выполнил, получилось легко.
  - Теперь надо сделать плетение в виде шара, сгусти воздух вокруг заклинания, но тонким слоем, чтобы при нажатии он лопался, как воздушный шарик.
  Вуду сделал и это, перед глазами появилась мутная серая сфера, с беловато-голубым содержимым.
  - Вот так в визуальном плане и выглядит ледяная мина. Теперь сделай невидимым, для этого попробуй в уме прогнать лучи света через сферу, чтобы свет рассеивался, а не отражался. Заодно попробуй уменьшить размер. Сделал?
  - Ага, кивнул Вуду, у него от напряжения вспотел лоб, задание оказалось трудноватым. Проклятая мина никак не поддавалась, хотя он крутил ее так, и этак. В результате полной невидимости добиться не удалось, осталось что-то вроде легкой дымки, впрочем, незаметной, если не знать, куда смотреть.
  - Так, теперь наложи заклинание на кончик этой деревянной палочки, она будет символизировать стрелу или копье. Сделал?
  - Да.
  - Держи палку, кинь ее в стену.
  Вуду кинул, в месте соприкосновения палки со стеной расцвел ледяной узор.
  - Ну вот и все. Тренируйся, рекомендую сделать хотя бы половину стрел для твоего друга такими. Что касается замедляющих и замораживающих заклинаний, накладываемых на меч или топор - пока тебе рановато в этом упражняться, приходи через недельку-две. Либо попробуй сам догадаться, как это сделать. Удачи!
  Игорь озадачился, и, погруженный в мысли, пришел в таверну. Сразу забрал у Яна сверток с болтами, и стал колдовать, на этот раз мана таяла прямо на глазах, и его немалого магического запаса хватило лишь на десяток из пятидесяти стрел, в глазах потемнело.
  - Вуду, хватит! - резко сказал Тор. - Нам завтра в рейд, мне не нужен полудохлый колдун в отряде. Сядь, расслабься, попей пивка, поешь, тебе надо восстанавливать силы.
  - Но командир...
  - Это приказ. Ты можешь нас всех подвести, Игорь. Пузырьки с маной не трогай, неизвестно, с чем мы столкнемся.
  Вуду неохотно подчинился, однако гусь с пивом привели его в хорошее настроение и больше он не грузился. Посидели отлично, посмеялись, пообщались с другими завсегдатаями и двинули в казармы, отсыпаться.
  Следующий день пролетел очень быстро, Тор не знал, как чувствуют себя друзья, но он сам делал все буквально на автомате - бежал, махал мечом, уклонялся от заклинаний, командовал, мысленно он был уже в рейде. Наконец, тренировки закончились, сегодня отстрелялись пораньше, Огг сам отпустил новобранцев. Подошел к друзьям, спросил, куда они отправятся. Узнав, долго плевался, сказал:
  - Вам что, здесь стычек с некромантами не хватило? Это та еще погань... Ладно, учтите, ребята, если столкнетесь с зомби - бейте в голову, либо отрубайте ее, либо повреждайте мозг, иначе - никак. Ты, маг - обратился он к Вуду - против мертвяков используй магию огня, она лучше всего действует, в ближний бой не лезь, слабоват ты будешь пока. Старайся спалить их до пепла, пока хоть кусочек мяса есть на костях - они дергаются. Либо головы Водяной Плетью сноси, тоже неплохо, но головы умеют кусаться, так что поосторожнее. Против живности всякой железо хорошо помогает, но силой не меряйтесь, лучше ударить - и отскочить, ваши щиты не сильно помогут, не обольщайтесь. Некоторые пауки плюются кислотой, уклоняйтесь, ваши кольчуги может проесть, лучше защищаться магией. Вроде все, тварей очень много в пустыне, лучше голову не забивайте, действуйте по интуиции. Удачи, ребята! С этими словами огр отошел.
  - Я ослышался? - подумал Тор. Огг пожелал нам удачи? Наверное, все-таки показалось.
  - Ну что воины - уже вслух скомандовал командир - собираемся, проверяем оружие и снаряжение, поход предстоит не из легких. Вуду, ты как?
  - В порядке, я сегодня пораньше встал, помедитировал, запасы маны восстановил, и на тренировке не тратил особо, так что хватит на десяток-другой серьезных плетений.
  - Рад это слышать. Серж, ты как?
  - Отлично, соскучился я правда по своей девочке, она уехала на пару недель. Ничего, приедет, оттянемся по полной!
  Тор посмотрел на счастливую рожу Сержа и по-хорошему позавидовал. 'Ничего, у меня тоже все будет в порядке'.
  - Ян, Ульт?
  - Я малость пристрелял арбалет - сказал Ян, у него был немного сбит прицел, и подтянул кое-какие детали, бить стал сильнее. Все остальное в порядке, не беспокойся, Андрей.
  - Я тоже в порядке - сказал Ульт. - Хочу себе тоже арбалет или лук, надоело мечом махать!
  - Успеешь еще, нам пока воины ближнего боя нужнее, вот гномы вернутся - можно будет и насчет луков подумать. Ну что, я тоже в порядке, выдвигаемся?
  - Пошли, командир.
  Солнце пекло немилосердно, Тор в очередной раз порадовался, что не пожалели в свое время денег на магические ботинки, ноги не потели и не уставали, а вот доспехи начали нагреваться, хотя и были отполированы почти до зеркального блеска. Тяжелее всех приходилось Сержу, он уже потихоньку начинал плавать в своей кольчуге. Вуду посмотрел на мучения сослуживца, задумался, и прищелкнул пальцами, непонятно откуда подул легкий ветерок, окружил отряд, солнце сразу стало печь поменьше, посвежело.
  - Это что за фокусы? - спросил Серж.
  - Я тут малость заклинание Воздушного Кинжала ослабил и закольцевал, энергию почти не жрет, а пользы как видите, немало, в дальнем походе жара сильно изматывает, а мы не можем себе этого позволить - ответствовал Игорь.
  - Молодец, маг - сказал Тор - хорошая штука, нам еще идти несколько часов, возможно, сражаться придется, а я уже был как вареный.
  Следующий час похода прошел без происшествий, воины ускорили шаг, идти стало веселее, хотя и не разговаривали, чтобы не привлекать внимание. Именно тишина их и спасла, буквально в паре десятков метров песок вдруг вздыбился, из него высунулась чудовищно огромная морда, размером наверное со слона, покрутилась, прислушиваясь или принюхиваясь, поскольку глаз не наблюдалось. Больше всего голова неведомого существа походила на щучью, как ни странно было наблюдать щуку в пустыне, такая же вытянутая и с острейшими зубами. Тор поднял руку со сжатым кулаком, давая сигнал 'Замерли и не двигаемся'. Башка поторчала еще несколько секунд, и бесшумно исчезла в песке, оставив здоровенную воронку, земля немного завибрировала, сотрясение почвы стало удаляться, пока не исчезло совсем.
  - И что это было? - шепотом спросил Серж.
  - Поздравляю, ребята, мы только что познакомились с большим песчаным червем - негромко ответил Вуду - я про такого в книжке своей читал. Реагирует на звуки и сотрясение почвы, очень любит жрать разговорчивых воинов, он наши шаги почуял. Убить практически нереально, по-крайней мере с нашими уровнями, так что повезло нам, что не разговаривали, он бы нас всех за один раз бы заглотил.
  - Слушай, у него если такая башка здоровая, сколько он сам по размеру? - заинтересовался Серж.
  - Ты уверен, что тебе полегчает от этого знания? - усмехнулся колдун. - Метров сорок-пятьдесят взрослые особи достигают, это предположительно, их целиком никто и не видел, такую тушу хрен вытащишь наружу. Так что, Тор, не рассчитывай его папику своей невесты в подарок притаранить.
  - Ничего вам сказать нельзя, сразу издеваться начинаете! - сказал Андрей. - Ну что, пошли потихоньку дальше? Идем молча, наблюдаем в оба, тут не только черви водятся.
  Еще парочка часов ходьбы прошла без приключений, вдали показались темные маленькие точки, судя по всему, это был забор деревни некромантов.
  - Ребята, осторожно, у меня нехорошее предчувствие - шепнул негромко Тор. - Вуду, держи заклинания наготове, ожидаем сюрпризов.
  Предупреждение оказалось нелишним, воины удвоили внимание, первым заметил неладное Серж. Он шел впереди, как самый сильный воин, и чуть не наступил на какой-то маленький серый бугорок. Отвел ногу в сторону, смахнул песок. Е-мое, это была голова, уже мумифицированная и серая от старости!
  - Бедолага! - сочувственно сказал Серый. И тут, словно услышав его слова, голова открыла глаза! От неожиданности Серега заорал, а зомби (а это был именно он) начал неспешно вылезать из песка. Выкопался наполовину, и обозлившийся за свой испуг топорист расколол ему голову по самую шею, брызнула вонючая жижа.
  - &#$(#!!!!!! - выдохнул Серж. И тут началось... песок вокруг буквально закипел и пошел волнами, оказывается, воины залезли в самый центр здоровенного погоста, забитого зомби - вероятно, таким оригинальным способом карлики решили защитить свое жилище. К слову, многие зомби были в остатках истлевших доспехов, с ржавыми мечами и топорами в руках, и владеть ими после смерти почти не разучились, учитывая, с какой скоростью они махали оружием.
  - Встаем в круг, Вуду - в центр! - выкрикнул Тор, зомби лезли со всех сторон, и как-то не хотелось, чтобы в шею вгрызлись чьи-то сто лет нечищеные зубы. - Делай стену огня!
  Вуду и без этого приказа сообразил, что делать, друзей окружил вращающийся огненный вал, маг вложил в него больше половины магического запаса, первых зомби, на свою беду оказавшихся в зоне действия, буквально испепелило. И почти сразу стена ослабла, следующие зомби просто загорелись, видимо, заклятию требовалось больше энергии. Какие-то остатки инстинкта самосохранения у них, вероятно, остались, толпа чуть-чуть отодвинулась, легче не стало - поднялась удушливая вонь, количество мертвяков явно зашкаливало за сотню! Однако лезть они пока не решались, вероятно, огонь вызывал в их гнилых мозгах опасение за сохранность оставшегося мяса.
  - Командир, могу еще маны подбросить, у меня пузырьков пятнадцать штук - негромко сказал Вуду - плюс могу растянуть круг, еще штук двадцать мертвяков спалим, один хрен, сотню нам не одолеть.
  - Давай, Игорь, делай - так же негромко сказал Тор. - И накачай маной Водяную Плеть, она бьет по площадям, в отличие от Кинжала, снесешь еще пару десятков голов.
  Вуду начал действовать, вложил остатки маны в Плеть, и сразу же выпил пару пузырьков, полностью восстанавливая запас энергии, огненное кольцо рывком расширилось на пару метров, спалив еще почти тридцать зомби. Оставшиеся отшатнулись, зашипели... и ринулись вперед!
  - Вуду, плеть!
  Заклинание порезало на мелкие ломтики всю толпу перед магом, образовалась неаппетитная куча гнилого вонючего мяса, а вот сзади и с боков зомби прошли, хотя и начали гореть, постепенно испаряясь. Это, однако, не сделало их менее опасными, в щиты друзей врубились ржавые мечи и топоры.
  - Держать строй! Вуду, ты как?
  - Нормально, командир - колдун шатался от усталости, однако надо было выручать товарищей. Спешно выпил еще пару пузырьков.
  Первые зомби успели нанести всего по нескольку ударов и упокоились окончательно, практически полностью погасив защитное кольцо. Вуду не успел обновить плетение, с негромким звоном круг исчез. Оставалось еще тридцать зомби, они замерли на секунду, неторопливо двинулись вперед. Сейчас в их поведении наблюдались признаки разумности, они грамотно прикрывали друг друга ржавыми щитами, и даже уклонились от небольшого файрбола, который выдал уже начавший восстанавливаться маг! Осталось их не более тридцати, однако они стали явно намного более опасными.
  Друзья заняли глухую оборону, Тор пытался понять, чем вызвано такое изменение поведения. 'Алхимик говорил, что возможно, осталась парочка воинов в запасе. Уж не они ли управляют зомби?'
  Окинул беглым взглядом окрестности, и увидел мелькнувший за одним из барханов тюрбан карлика, сделал вид, что не заметил, сразу переведя взгляд дальше.
  - Вуду, за барханом на северо-восток, тридцать градусов от тебя - прошептал Андрей. - Кинь туда кинжалом воздуха, там некромант сидит.
  Вуду перевыполнил приказ, бархан вместе с карликом просто распылило, раздался дикий крик погибающего воина, одновременно половина зомби повалилась на землю, став, как им и было изначально положено, трупами. Вероятно, их существование было завязано на жизнь некроманта.
  Однако оставшиеся полтора десятка зомби так же бодро лезли на наших друзей, их встретили сталью. Сразу стало не до смеха - удары в туловище никакого урона не наносили, а головы зомби грамотно прикрывали щитами и мечами, оставалось бить в конечности. Серж молодецким ударом топора снес ближайшему зомбику кусок щита вместе с рукой, перехватил топор в воздухе, и разбил голову вдребезги. Остальным воинам силы для таких подвигов не хватало, их мечи оставляли лишь зазубрины на броне трупаков, и тут в дело вступил колдун. Времени на убойные заклинания уже не было, да и можно было зацепить соратников, уж больно плотно стояли сражающиеся. И тогда Вуду употребил еще пузырек, обратился к Магии Жизни, увеличивая силу и скорость друзей. Не забыл и про себя, парочка зомби навелась на мага, как на самую опасную цель, уровень у них был не менее седьмого-восьмого, и его просто зарубили бы, товарищи уже не могли прикрыть, строй разорвался. Игорь спешно прокачал свои скоростные способности, и буквально за несколько секунд снес зомби, порубив их на винегрет, получил уровень владения мечом. Остальные воины не отставали, теперь и эльфам, и Тору хватало силы, чтобы разрубить зомби, несмотря на все их попытки защититься, буквально пара минут - и все было кончено. Спешно огляделись, проверяя друг друга, друзья сейчас были похожи на хорошо поработавших прозекторов, с ног до головы покрытых слизью и кровью, воняло все это дело соответственно.
  - Не отвлекаемся, здесь где-то еще один карлик засел! - предупредил Тор.
  - Вуду, Водяной Щит магию блокирует?
  - Да, он ее в сторону отводит.
  - Тогда создавай, и сделай его понезаметнее, выставишь перед нами. У нас нет иммунитета к магии смерти, а доспехи против этой гадости не спасут.
  Судя по всему, некромант спрятался где-то в деревне, Вуду своим обострившимся чутьем почувствовал там присутствие жизни. Скорее всего, в рукопашную стычку карлик не полезет, значит, атакует издалека... Словно прочитав мысли Андрея, Ян достал из-за спины арбалет, и вложил в него ледяной болт, аж серебрящийся от наложенной магии Льда. Воины неспешно двинули в сторону деревни, Вуду растянул щит до почти трех метров в диаметре, чтобы максимально прикрыть друзей. Дошли до границы поселения, частокол вокруг деревни был утыкан скалящимися черепами, причем некоторые из них были женскими, судя по остаткам длинных волос.
  - Вот гады! - негромко сказал Серж, его ненависть к карликам поднялась до небывалых высот.
  И тут произошло следующее - в ближайшем доме мелькнула тень, от нее в сторону Сержа устремилось черное плетение, прошло сквозь щит, изменило направление, топорист еле-еле успел отклониться, чиркнуло по кольчуге, в месте повреждения доспех мгновенно рассыпался в прах, и ушло дальше, ударив в одно из зданий. В то же мгновение Ян спустил крючок, и болт вонзился тени аккурат посреди капюшона. Раздался громкий треск, и друзья залюбовались получившимся снеговиком. Замороженный карлик в своем колпаке на удивление напоминал ледяную скульптуру доброго гномика, из какого-нибудь парка развлечений. Лед на карлике начал трескаться, судя по всему, заклинание его не убило, а лишь приморозило. Друзья переглянулись, и вперед выступил Серж, немало огорченный порчей кольчуги. Покрутил топор, и с размаху бросил в карлика, расколов его голову напополам. Во всех стороны брызнули остатки мозгов, то еще по приятности зрелище. Впрочем, про чувство брезгливости ребятам надо было забыть как минимум на пару лет... Бой окончился, однако еще полчаса друзья потратили на обыск деревни, во избежание неприятных сюрпризов, типа сабли в спине. В домиках, где жили воины, почти ничего полезного найти не удалось, так, пару сотен золотых монет россыпью, несколько пузырьков со здоровьем и все. Внимание Вуду привлекла хижина, стоящая почти в центре деревни, от нее ощутимо тянуло магией.
  - Так, это походу жилище вождя или верховного шамана, явно непростой домик, надо проверить.
  - Ты поосторожнее, там еще что-нибудь может быть нехорошее.
  - Само собой! - фыркнул Вуду. - Я даже прикасаться к дому не буду, магией сначала прощупаю. Так и сделал, метнув в жилище поочередно Водяной стрелой, файрболом, воздушным кинжалом, стукнул в стену пылевым молотом - никакой реакции, на стенах появились трещины и царапины, однако дерево, из которого была сделана хижина, устояло. Вуду уже собрался прикоснуться к двери хижины, как Тор негромко сказал:
  - Кинь в стену что-нибудь материальное.
  Вуду отступил на десяток шагов, поднял с земли камешек и кинул в дверь. И остолбенел, прямо из дерева высунулась хищная огромная пасть, сожрала камень... и недобро прищурилась на друзей! Более всего это напоминало морду дракона, но он просто физически не мог поместиться в хижине!
  В следующую секунду в глаз дракона вонзился болт Яна, а в открытую пасть ударил мощный фаербол, земля содрогнулась.
  Существо недовольно заревело, и с еще большим усердием стало вылезать из хижины, стены которой на глазах 'поплыли', растворяясь в воздухе. Друзья отбежали назад, теперь, с расстояния, можно было понять, что это дракон. Костяной дракон. Наверное, карлики убили целую уйму людей и прочих существ, чтобы поднять такое чудо, уж не говоря о том, сколько денег (или жизней) им стоило получить скелет мифического создания. Хижина вождя, кстати, таковой вовсе не являлась, судя по всему, она была хорошо замаскированной магической ловушкой, которой придали вид здания, а в центре развалился дракон, поедающий всех любопытных. Впрочем, скорее всего через ряды зомбиков никто не проходил пару сотен лет точно, так что тварюга явно была голодной. Даже очень голодной!
  - Интересно, нахрена ему кого-то жрать, у него даже желудка нет? - некстати подумал вслух Тор, невольно любуясь уже почти вылезшим существом, в то время как друзья ожесточенно отправляли в сторону дракона стрелы и заклятия.
  - А как думаешь, почему зомби жрут людей? Они тоже переварить не могут, у них органы никакие не работают... Жажда жизни - сказал Вуду - мертвые существа инстинктивно к ней тянутся, надеясь сами стать живыми, а самый верный способ взять жизнь - это сожрать ее. Говоря это, колдун отступал назад, не переставая поливать дракона заклинаниями. Помогало слабо. Стрелы Яна так же особого действия не оказывали, ледяные болты лишь малость замедляли движения твари, обладавшей природным драконьим иммунитетом к магии, не пропавшим и после смерти. Получалось, что физически тварюгу не завалить, а магия не оказывала никакого действия. Какой отсюда мог последовать вывод?
  - Драпаем!!! - выкрикнул Тор. - Вуду, добавь нам силы и скорости, надо очень быстро уходить!
  Мощный выплеск силы, и друзья ринулись прочь от дракона, развив скорость раза в три больше обычной, Игорь постарался. Тварь обиженно взревела, взмахнула остатками костяных крыльев, и побежала за воинами.
  - Слава богу, лететь не может, махать нечем! - выкрикнул на бегу Серж.
  - Он нас и так нагнать может, у драконов скорость бега километров шестьдесят-семьдесят в час - выдохнул Вуду - к тому же этот не устает...
  ...Кассадар мирно левитировал над пустыней, любуясь пустыми и безжизненными окрестностями. С точки зрения лича такой пейзаж был предпочтительнее всего, лишь прах, песок и кости, никакой тебе суеты... Длилась идиллия недолго, лич ощутил мощный выплеск магии смерти, и тут же - магии жизни, сочетание было интересным и маг-некромант решил поинтересоваться, что же такое происходит. Его любопытство было удовлетворено сполна - сначала он узрел пятерку воинов, очень быстро от кого-то убегающих. Ба, да это те самые ребята, с которыми он сражался в таверне! Однако, они воины не из последних, что их так могло напугать? В следующую секунду Лич получил ответ на свой вопрос. Какой красавец! Почти тридцать метров от кончика носа до хвоста, белоснежные кости, огромные острые зубы! Создание Костяного дракона - это одно из высших искусств некромантии, он сам пока не пробовал этого сделать, во многом потому, что это требовало большого количества принесенных в жертву разумных существ, а Кассадару это претило. Однако, воины пронеслись мимо, и Лич оказался как раз между ними и драконом. Тот умел чувствовать магию, поэтому переключился на более опасную цель. В Академии учили упокаивать разную нежить, про драконов тоже рассказывали, но на практике этого делать не получалось, где такого количества напасешься? И почему-то Кассадару не хотелось разрушать это прелестное творение Нежизни. Такой зверь - и станет просто кучей костей? Ну-ка, одной из специализаций Лича было подчинение нежити, он в свое время здорово поприкалывался, перехватывая управление стадами зомби у своих удивленных Наставников. Они очень прикольно бегали от трупаков, когда начинали чувствовать, что те им не подчиняются и хотят порвать на маленькие черные клочочки. Лич ностальгически вздохнул, в свое время он немало огреб за подобные невинные шалости. Сосредоточился, потянул к себе густо рассеянную магию смерти, здесь умерли явно не сотни, тысячи существ, а время их смерти для мастера-некроманта значения не имело. Накачался магией Смерти... и сам стал драконом! В визуальном и магическом плане, разумеется.
  - Эээ, ребята, у нас проблемы! - сказал Вуду. - Драконов только что стало двое!
  - Мне показалось, или я там Лича видел? - спросил Серж.
  - Вроде да, но он куда-то делся, теперь там два костяных дракона.
  - И что они делают?
  - Ты не поверишь. Они разговаривают!
  Друзья притормозили, повернулись, любуясь феерическим зрелищем - двумя общающимися драконами.
  Если бы лич умел потеть, он бы уже весь просто истек. Трансформация в дракона далась тяжеловато, одно дело - притвориться зомби или скелетоном, но такое создание, таких размеров и мощи, даже для имитации требовало практически полного напряжения сил. Собственно, это старый трюк некромантов - притворись тем, кого хочешь победить, либо склонить к диалогу, причем маги смерти достигли в этом подлинного мастерства. И если в толпе зомби появляется один новичок, такой же как они, но более инициативный, машет гнилой рукой с криком 'Еда - там!', то все остальные начинают ломиться за ним. Зомби, конечно, не разговаривают, как и скелетоны, но совсем безмозглыми их назвать тоже нельзя, простейшая сигнальная система у них присутствует, различаются команды типа 'Опасность', 'Еда' и т.д. Что касается драконов, то с ними все сложнее, это изначально магические создания, и даже после смерти у них остается подобие разума, более примитивного, подверженного влиянию инстинктов, но с ними можно поговорить. Если они вас до этого не сожрут, конечно.
  - Стой, брат! - обратился преображенный Лич к стоящему напротив созданию. - Мы с тобой одной породы, ты и я.
  Алые огоньки в глазах 'собрата' начали понемногу тускнеть, тот приходил в себя. Костяные драконы не умеют контролировать эмоции, и, в отличие от своих прообразов, очень быстро впадают в ярость.
  - Ллллюдишшшшки!! Они меня обидели!! Они высссстрелили сссстрелой мне прямо ф гласссс! Из-за отсутствия языка, неба и прочих важных при общении частей, дракон шипел, пропуская воздух через остатки горла.
  - У тебя же нет глаз, брат!
  - Дааа.. они попппаллли мне ф гласссницу, чешшшется!!
  - Забей на них, брат! У меня есть идея, ты чем здесь вообще занимался?
  Потихоньку успокаивающийся костяной собрат поведал свою историю. Как он сюда попал - не знал, память так далеко не сохранилась. Очнулся, когда маленькие вонючие карлики оживили его в центре здоровенной пентаграммы. Хотел их порвать, за то, что вырвали из сладостного плена небытия, но малыши-некроманты подстраховались, сковав его заклинаниями. И в дальнейшем, несмотря на все попытки дракона освободиться, ему не дали ни малейшего шанса, заключили в 'домик', и заставили там сидеть на протяжении последних трехсот лет. Лич посочувствовал 'брату', сидеть триста лет на одном месте - любой обозлится!
  - Брат, ты не возражаешь, я приму другую форму, устал я чего-то.
  - Дафффай...
  Лич с облегчением перешел в привычный облик, подустал малость.
  - Ххххх, ты такой маленький!!
  - Моя сила не в размере, главное - чтобы дух был крепок - наставительно сказал некромант, и задумался, а есть ли у него тот самый дух? Или душа? Решил не заморачиваться, сказал:
  - Я так понимаю, тебе надоело сидеть на одном месте, хочешь поразмяться?
  - Конешшшно!
  - Меня учили заклинанию, позволяющему костяным драконам летать, в свое время некроманты плотно работали с этими возможностями. Я сам люблю путешествовать, и если ты мне составишь компанию, будет интересно.
  - Даффай! Буду раттт!
  Некромант воскресил в памяти плетение, которое ему когда-то давал Наставник. Начертил на песке пентаграмму, попутно успокаивая дракона, уж больно у того были нехорошие ассоциации, наполнил фигуру магией, шестиугольная звезда налилась голубоватым светом. Вытолкнул тяжеловесное заклинание на языке давно погибшего народа, сияние поднялось выше, накрывая и пропитывая дракона, наполняя светом остатки костей на крыльях, наращивая и удлиняя их. Постепенно сияние пропало, полностью влилось в дракона, теперь у того снова были крылья! Правда, были они полупрозрачные, колеблющиеся, серовато-черного оттенка, но все-таки были. Дракон неверяще скосился на них, на пробу взмахнул, подняв кучу песка.
  - Я снофффа могу летать!! - радость дракона может понять тот, кто лишился чего-то давно привычного и любимого, а потом неожиданно снова обрел. Драконы - дети Неба, даже костяные...
  - Ты не возражаешь, брат, я перемещусь тебе на спину?
  - Ффаляй..
  Некромант левитировал на спину дракона и удобно примостился между двух позвонков, как будто специально предназначенных для его костлявой пятой точки.
  - Брат, у тебя есть имя?
  - Неттт, я не помню...
  - Я буду звать тебя Некрос. Полетели на юг, там много интересного?
  - Полетттели!
  Дракон взмахнул крыльями, подымая шквал песка и пыли, и мгновенно взмыл в воздух, со стороны это напоминало вертикальный взлет палубного истребителя. Активно заработал хвостом, который, оказывается, тоже магически удлинился, для выполнения роли стабилизатора, еще быстрее заработал полупрозрачными крыльями, и стал стремительно удаляться на юг, на глазах превращаясь в маленькую точку, через пару секунд исчезнувшую за горизонтом.
  - Дела... выдохнул Вуду. Друзья не слышали диалога Кассадара с драконом, ясно было только, что тот не очень доволен, однако некроманту явно удалось успокоить зверя, и даже наколдовать ему крылья! Игорь немного даже позавидовал, искусство некромантии было все-таки красивым, получившееся плетение в магическом плане выглядело идеальным и точно выверенным.
  - Ну что, братцы-кролики! - сказал Тор. - Пошли, пошарим, что же там дракон охранял, не зря такая ловушка посреди деревни стояла!
  Друзья осторожно дошли до места, где стояла хижина. Сейчас маскирующее заклятие спало, оказывается, оно изменяло сразу несколько домов, до этого невидимых. Один из них был явно хранилищем, с толстой бронированной металлической дверью и крепкими кирпичными стенами. Впрочем, некромант забрал большую часть магии из этого места, когда колдовал, поэтому защитные заклинания с брони спали, и Вуду несколькими файрболами пробил дверь насквозь, потом поднял себе силу, засунул руку в отверстие, и с натугой выломал преграду. В полумраке хранилища переливались россыпи золота, на стенах висело оружие и броня, чувствовались явные магические эманации, то ли от магических книг, то ли от амулетов...
  - Это я удачно зашел! - сказал Вуду. Друзья двинули за ним, любуясь трофеями, благо, посмотреть было на что! Судя по всему, сюда карлики стаскивали самые ценные вещи на протяжении как минимум нескольких столетий! Внимание Тора привлек еще один дом, по соседству с хранилищем, тоже непростой, с окнами-бойницами. Они на пару с Игорем заглянули туда, предчувствие не обмануло, это оказалась оружейная, набитая магическими саблями и броней карликов. Учитывая, что одних сабель там было не менее пятидесяти штук, денег друзья могли за это дело получить немеряно. Уже не спеша стали осматриваться, вытаскивать трофеи и сортировать их. Получившаяся гора доспехов, оружия, золота и магических артефактов впечатляла, в высоту она почти достигала человеческого роста! Надо сказать, что в сокровищнице карликов были и человеческие, и гномьи доспехи, однако попытки надеть какие-нибудь из них не увенчались успехом, слишком тяжелые, видимо, уровня еще не хватало. С оружием получилось то же самое, большая часть была слишком тяжелой и неудобной для друзей, нужно было либо откладывать его, и ждать, пока прокачаешься, либо продавать и совершенствовать уже имеющееся. А вот магические артефакты выгребли подчистую, оказалось немало полезного. Вуду получил еще один браслет, увеличивающий запас маны и силу магии огня, кинул файрбол для проверки - тот получился на треть мощнее и больше, уже неплохо! Нашли также несколько колец, Игорь внимательно их прощупал, сказал, что добавляют ловкость и скорость. Серж не захотел надевать кольцо, сказал:
  - Я что, 3.14дор, что ли, кольца носить? Мне и так своих навыков хватает...
  В результате кольца надели эльфы, подобными предрассудками не страдавшие, и действительно, скорость перемещения и работы мечом у них повысилась. Что касается Тора, тот долго искал, что можно взять себе из артефактов, было много разных прибамбасов, однако командир был солидарен с Сержем, хотя и по другой причине - он не хотел рассчитывать только на магию, мало ли что случится, и ты останешься только с тем, что у тебя от природы, а если твой меч более высокого уровня? Будешь стоять с голой ж... перед драконом или еще чем похуже. И в итоге Андрей нашел мечту любого командира - тактический браслет, позволяющий взглянуть на собственный отряд и окружающую местность с высоты птичьего полета. Понятно, в пещере такой возможности бы не было, а вот на открытой местности - вещь просто незаменимая, можно было оценить собственное построение, расстановку сил врага, его магов, посмотреть возможные ловушки - в общем, супер! Однако, надо было думать, как донести кучу трофеев до дома, поскольку у остатков зомби тоже забрали ржавые мечи и топоры. В сумки, которые воины брали с собой, все барахло точно не поместилось бы, получалось, что надо либо забирать только часть сокровищ, либо придумывать что-то еще. Тору пришла в голову идея, и друзья отправились на поиски больших кусков ткани, либо ковров. Один здоровенный ковер был найден в доме напротив, Вуду немножко укрепил его защитными плетениями, использовал магию воды и воздуха, чтобы тот не порвался от тяжести, и воины перекидали всю кучу сокровищ на ткань ковра. Сабли предварительно связали между собой, чтобы не рассыпались, броню сложили в центре, золотом и артефактами забили все остальное место, в результате груз распределился более-менее равномерно. Сначала хотели золото рассовать по карманам, но Тор разумно заметил, что лучше нести его отдельно, все-таки тяжелый металл, и в бою это могло быть чревато. К углам ковра прибили петли, чтобы можно было его ухватить сразу с четырех сторон, Вуду немного подплавил металл, дабы ничего не отвалилось. В итоге выстроились так - Тор со своим браслетом шел впереди, контролируя обстановку на триста шестьдесят градусов вокруг, остальные воины, предварительно прокачав с помощью Игоря силу и скорость, двигали за ним, готовые в любой момент бросить ношу и выхватить оружие. Шли быстро, преодолели уже три четверти пути, когда Андрей заметил неладное, от браслета действительно был толк! С высоты птичьего полета он заметил неясное шевеление за барханами, метрах примерно в ста впереди.
  - Ребята, внимание! У нас гости!
  Воины спешно опустили уже порядком поднадоевший ковер, воняющий на солнце пылью, похоже, карлики за двести лет его ни разу не чистили. Повытаскивали оружие и щиты, маг быстренько выпил пузырек с маной, освежил основные заклинания, Ян зарядил ледяной болт.
  - Так, выстраиваемся в линию, будьте готовы рассыпаться в стороны, нам его не удержать...
  - Да кого его-то? - не выдержал Серж.
  - К нам в гости Пустынный бегун пожаловал!
  Сверху здоровенный жук напоминал навозного, по сути, потомком оного и являлся, вот только по неизвестным причинам вымахал высотой почти в полтора человеческих роста. Андрей рассмотрел иссиня-черную блестящую чешую, шесть могучих членистых ног, огромную морду со жвалами. Тактический браслет показал уровень насекомого, двадцать третий. Однако! Тор спросил у Вуду:
  - Игорь, он черного цвета, тебе это что-то говорит?
  - Да, это самый здоровый и опасный из всех, весит почти четыреста кило, плюется пламенем, плюс у него от огня природная защита. За раз может заглотить воина в полном доспехе, так что лучше на пути не стоять, очень быстро бегает, мы от него не скроемся. Как биться будем?
  - Значит, так... Ян стреляет ему в голову, у него какие места уязвимые?
  - Глаза, пасть, место сочленения ног и туловища, суставы. Ага, еще, гхм.. заднее отверстие.
  - Так, ну в задницу его атаковать - это конечно интересно, но попробуем обойтись без этого. Ян, стреляй либо в глаза, либо в пасть, если он откроет, огнем он оттуда пышет?
  - Да.
  - Так, ты, Вуду, метаешь в него заморозку, надо его замедлить, мы с Ультом и Сержем рубим по ногам, уворачиваемся, он достаточно высокий, можно проскользнуть под ним, если что. Ребята, удачи нам!
  Новобранцы (впрочем, какие уже новобранцы? Опытные воины!) встали в ряд, оставив между друг другом примерно два метра расстояния, чтобы при случае рассыпаться в стороны, никому из соратников не помешав. Послышался мерный топот, жук учуял людей и направлялся прямо к ним, очень даже быстро. Вот показалась блестящая спина, черная шипастая морда с огромными жвалами, длинные суставчатые ноги. Бегун заметил людей, остановился, как будто принюхиваясь.
  - Внимание... - начал говорить Тор.
  И тут жук прыгнул вверх и вперед, прямо на пятерку воинов!
  - Никто не говорил, что он умеет прыгать - выкрикнул Вуду, вместе с друзьями кидаясь врассыпную, строй развалился, еле-еле успели отбежать в стороны, когда на место, где они только что стояли, приземлилась приплюснутая черная туша. Маг поднял руки вверх, кастуя ледяную волну (не зря модифицировал заклинание Заморозки!), замораживающую ноги и часть туловища Бегуна. Тот практически сразу потерял одно из своих преимуществ, благодаря которому и получил название - скорость, резко замедлился, начал разворачиваться к воинам. В чуть повернутую голову вонзился болт, приморозил шею, жвала и челюсть. Жук плюнул огнем, голова не поднималась, поэтому попал себе под ноги, вместо того, чтобы поразить воинов. Было в этом и хорошее для него, огнем немного растопило лед, сковавший передние ноги, и жук очень резво начал подтягивать свое тело к воинам, с явным желанием их сожрать. Ян отскочил в сторону, и огромная туша пропахала песок, оставив длинный извилистый след. Серж и Тор рубанули по сочленениям передних ног, меч Андрея отскочил в сторону, а вот Сержу повезло больше, и он почти отрубил правую переднюю лапу. Жук взревел.
  - Ничего себе, не думал, что насекомые могут издавать такие звуки - мелькнула мысль у Тора, пока он уворачивался от жвал, бегун почему-то определил его как более опасную цель. Тем временем Ульт дотянулся кончиком меча до туши, и попал прямо между бронированных чешуек, неглубоко, но болезненно поразив жука. Тот дернулся, отвлекаясь, этим воспользовался Серж, воткнув острие топора в середину задней правой лапы. Удача ему благоволила, почти отрубил. Жук сбросил заморозку с морды, открыл пошире пасть, чтобы сжечь наглеца, и туда вонзилось сразу два болта, а от Вуду прилетело водяное плетение, прямо в полете превращенное им в ледяное, и пронзило голову жука насквозь, та на глазах обратилась в айсберг. Мага накрыло нехилой волной силы, жучок все-таки был силен, и Вуду получил сразу два уровня! Сержу тоже достался уровень, его работа топором не прошла даром. Судя по удивленному виду Яна, тому тоже что-то перепало, Тор решил позже его расспросить. Воины отодвинулись подальше от опадающей туши жука, и стали совещаться. Тор помнил обещание, данное чучельнику, и просто не мог уйти от такого шикарного трофея, однако утащить еще и жука, даже с магическим повышением силы, они явно не могли. Оставлять просто так было жалко, вокруг уже раздавалось шуршание и шипение, к месту битвы спешили падальщики. Что после них останется - было неясно, Игорь сказал, что некоторые твари умеют растворять даже хитин, поэтому не факт, что через сутки здесь останется хотя бы какая-то часть жука. Тора осенило.
  - Вуду, ты вроде умеешь ставить магические ловушки?
  - Да, заморозку могу поставить, а зачем?
  - Да надо сохранить наш трофей! За него мы еще тысячу золотых точно получим, лишними не будут!
  - Ну, в принципе, мана еще есть, можно.
  - Даже не думай - поддержал Тора Серж. - Что тебе для этого понадобится?
  - Нужны материальные предметы, песок слишком мелкий для накладывания заклятий. Может, пожертвуем десятком-другим монет?
  - Можно. Надолго хватит твоих ловушек?
  - Смотря насколько частыми будут посетители. В лучшем случае - на пару суток, но я бы так далеко не загадывал, сутки - точно. Это если я поставлю тридцать ловушек по периметру, и у местных тварей есть хоть какие-то зачатки мозгов. И у меня уйдет больше половины пузырьков маны на это, заклинание не оптимизированное, голая сила.
  - Давай, десяток пузырьков мы купим за пятьсот золотых, а тушка стоит явно больше, да и тебе лишняя практика - заметил Ульт.
  - Ладно, тогда отойдите и не мешайте.
  Вуду взял тридцать самых мелких монеток, друзья оттащили ковер с барахлом в сторону, и маг начал раскидывать монетки вокруг туши жука, причем в два кольца, одно состояло из десяти монеток, второе - из двадцати, на случай, если твари окажутся настойчивыми и прорвут первый периметр защиты. Силы не жалел, через каждые три монетки запас маны уходил в ноль, тогда Вуду выпивал здоровый пузырек с маной, восстанавливая запас. Кстати, такое равномерное накладывание заклятий оказалось тяжелее кастования нескольких больших фаерболов! В бою силу не меришь, сколько зачерпнешь и переведешь в плетение - столько и улетит, а здесь приходилось точно рассчитывать запас, Игорь предусмотрительно оставил еще пять пузырьков на обратную дорогу, лучше, как говорится, перебдеть. Упражнение оказалось полезным, к концу накладывания плетений маг стал гораздо лучше контролировать расход энергии, и даже немного оптимизировал плетение заморозки, исправив пару линий, снизил расход маны, одновременно увеличивая радиус поражения. Но и вымотался, конечно, знатно.
  - Все, закончил. - выдохнул Вуду, утирая пот со лба.
  Вокруг трупа Бегуна образовалась даже не россыпь монеток, волна плетений сформировала два серебрящихся на солнце кольца, подходить к ним как-то не хотелось.
  - Э... - сказал Серж. - А если они не сработают, заклятия на нас разрядятся?
  - Блинннн! - протянул Вуду - я забыл на себя контур замкнуть, на нас точно так же будут реагировать! Так что надеемся, что падальщиков будет много, иначе мне долго и нудно потом придется их обезвреживать...
  - Ладно, что сделано - то сделано - сказал Тор. - Вуду, восстанавливай силы, пора идти.
  Маг послушно выпил еще бутылек, наложил на себя очередное заклинание скорости, взамен поизносившегося старого, со вздохом взялся за свой край ковра, предстояло топать по жаре еще минимум час. Дошли до города без приключений, прошли мимо стражников в воротах, те приветственно им махнули, и направились прямо в лавку кузнеца. Несмотря на поздний час, а уже начинало темнеть, тот был на месте, и немало удивился способу переноски ценностей, изобретенному друзьями.
  - Нда, ребята, ну вы и жадины! - восхитился Ролен. - Впрочем, понимаю, сам такой. Ну и что тут у нас?
  Золото кузнец пренебрежительно отодвинул в сторону, и с головой зарылся в доспехи. Некоторое время раздавались только его восторженные вопли:
  - Мать Предгорная, да это же полный орочий боевой доспех, его только с тридцатого уровня надеть можно, как это карлики такого воина завалили? Он еще и магически усиленный, класс. Но потрепанный, латать надо! - это в кузнеце уже заговорил жадный до денег гном, - так что сильно много не дам, ишь, уши развесили! Так, а это похоже на эльфийский...
  В результате ревизия заняла больше часа, гном вытащил все доспехи, хорошенько осмотрел, потом достал сабли и одеяния карликов, их оценил бегло, сказал:
  - Сойдет. Ну что, за семь разнокалиберных доспехов, пятьдесят шесть магических сабель, двадцать одежек карликов, которые можно перешить на поддоспешники, и кучу ржавый мечей и топоров россыпью даю ровно пятьдесят тысяч, вообще барахло тянет на пятьдесят две четыреста, но беру оптом, особо не торгуюсь, так и вы меня уважьте. Да и вам обидно не будет, легко делить.
  - Ну, пятьдесят две мы бы тоже без труда поделили - сварливо ответил Серж, - тогда увеличивай скидку за покупку оружия, было десять процентов, сделай пятнадцать!
  - Одиннадцать.
  - Четырнадцать.
  - Двенадцать и точка!
  - Ладно, грабь нас. Пусть будет двенадцать - согласился Серж. - И мне кольчугу бесплатно подлатаешь, в меня тут плетением одним нехорошим запулили и попортили, а я к ней уже привык.
  Кузнец в ответ на такую предприимчивость только головой покачал, но согласился, сказав лишь, что сейчас нет хорошей стали для починки кольчуги и нужно будет подойти через несколько дней. Учитывая, что золота у карликов забрали около трех тысяч монет, да еще получили пятьдесят от кузнеца (к слову, это была весьма большая куча денег! В прямом смысле слова куча), получилось неплохо.
  - Ребята, заходите через пару деньков, я вам пару интересных вещиц покажу - сказал на прощание кузнец. - И кольчугу Сержу подлатаю заодно...
  - Ну что, ребята, наведаемся к алхимику - и отдыхать? Затариваться лучше будем завтра, на свежую голову? - спросил Тор.
  Друзья поддержали, хотелось и доспехи улучшить, и оружие прокачать, возможно, что-то новое прикупить, но денег на все хотелки явно бы не хватило, и можно было просто легко все золото спустить... Оставив кузнеца перебирать гору купленного железа, друзья вышли на улицу и отправились к алхимику, все захваченные артефакты уместились в одну небольшую переметную сумку. Дошли до лавки, деликатно постучались. Венгер уже собирался уходить, но, узнав, что друзья принесли трофеи, резко передумал. Тем более что принесли воины немало - одиннадцать различных колец, повышающих те или иные навыки, на данный момент ненужные нашим друзьям, например, кольцо, повышающее физическую силу, но взамен забирающее жизненную энергию и сокращающее продолжительность жизни, магические кольца, которые для Вуду уже были бесполезны, как оказалось, их влияние уже затмевалось магическим браслетом, который маг носил не снимая. А вот маг-артефактор мог что-то сделать с этими прибамбасами, при должном навыке, разумеется. Либо просто продать не столь удачливым воинам. Так же была парочка браслетов, вообще с непонятными свойствами, явно магических, но Вуду так и не смог определить, что же они делают.
  - Так... - Венгер озадаченно почесал переносицу. - Странные артефакты, магия непонятная, вы где такие взяли?
  - У карликов позаимствовали.
  - Это не их работа, эти кольца и браслеты вообще не люди делали... возьму кольца по пятьсот, поэкспериментирую - алхимик на глазах повеселел, его явно заинтересовали артефакты. За браслеты дам по семьсот пятьдесят, итого за все вместе семь отдам, устраивает?
  Друзья согласились. Кольца и браслеты перекочевали из сумки на прилавок, а взамен сума приятно потяжелела от золота.
  - Уважаемый Венгер, а есть ли в Таунвилле что-то вроде банка? - спросил Тор. Его немного напрягала такая куча денег, которую надо было носить с собой. Общая прибыль рейда составила около шестидесяти тысяч, мало того, что это было довольно тяжело нести, так и хранить в лагере было особо негде. Воровства не было, Огг бы за такое сразу прибил на месте, но все равно - таскать за собой не хотелось, к тому же, вдруг надо будет резко менять дислокацию? Тогда в первую очередь будут брать доспехи и оружие, золото будет просто некуда девать...
  - Конечно есть! - удивленно ответил Венгер. - Есть гномий банк, есть Имперский. Можно поместить золото туда, и взять магический чек на предъявителя, завязанный на ауру владельца. Вдобавок, если вы положите деньги туда, на них начнут начислять проценты...
  - Интересно, а почему мы про это не слышали раньше?
  - Не спрашивали, наверное - равнодушно пожал плечами алхимик. - К тому же, у солдат редко бывает столько денег, чтобы положить их в банк, получки хватает в основном на поддержание доспехов да на выпивку, редко на покупку чего-то нового...
  - В какой посоветуете?
  - Решайте сами, в гномьем проценты повыше, но филиалы не по всей Империи есть, в Имперском - наоборот. Имперский здесь буквально за углом, Гномий - возле выхода из города.
  - Спасибо, уважаемый Венгер, за информацию.
  - Чего уж там, идите - нетерпеливо махнул рукой алхимик, ему явно хотелось побыстрее заняться артефактами.
  - Ну что, вы поддерживаете меня в плане размещения наших денег в банке? - спросил у друзей Тор. - У меня есть предложение не тратить все золото сразу, мало ли что случится. Надо еще узнать, какие там проценты, хотя вряд ли мы на этом много заработаем...
  - Идея неплохая, вот только насколько эти банки надежные? - спросил Серж. - На Земле, помнится, мои родаки сразу в двадцати разных банках деньги хранили, уж больно государство у нас непредсказуемое... И как деньги будем вкладывать, все сразу?
  - Я думаю, нет - сказал Тор. - Предлагаю десятку оставить и каждому по две выдать, на мелкие расходы, да и отметить наше удачное возвращение тоже надо. Полтинник положим, и из него тридцать-сорок на снаряжение потратим, еще десятку оставим на черный день. Как вам такой вариант?
  - Поддерживаю - сказал Вуду. Согласились и остальные...
  - Ну тогда - сказал Тор, - пойдем навестим Имперский банк, рантье из нас все равно не выйдет, да и идти до него поближе, я уже утомился ходить пешком.
  - Слушай, командир, а ты не думал какие-нибудь средства передвижения приобрести? - неожиданно спросил Вуду. - Не все же на своих двоих ходить...
  - Честно, не думал - озадачился Андрей. - Я как-то даже не интересовался, что в этом мире можно в качестве транспорта использовать, Костяного дракона мы вряд ли приручим...
  - Я могу в Книге посмотреть - сказал Игорь, - лошади в этом мире точно водятся, наверняка и еще что-то найдется.
  - Отлично, раз сам инициативу проявил - тебе с этим и разбираться, узнай, что здесь есть, приценись, потом сядем - посовещаемся, подытожил командир. - Ну что, двинули?
  Неторопливо дошли до Имперского банка, здание спутать с каким-нибудь другим не получилось бы, это был огромный старинный трехэтажный особняк, отделанный серым кирпичом, с красивыми резными дверьми, над которыми висел большой плакат 'Имперский БанкЪ'. Также здание выделялось просто очень мощным ореолом магии, которую ощутили даже особо не разбирающиеся в колдовстве Тор и Серж. Вуду так и вовсе замер, восхищенно изучая что-то невидимое, выдохнул, сказал:
  - Нифига себе тут защиту наворотили! Я даже все плетения различить не могу, они тут сотнями друг на друга наложены, чтобы это все поддерживать, нужно явно штук пять архимагов, не меньше. Причем тут все Стихии задействованы, такой банк ограбить невозможно просто...
  Тем временем друзья подошли к дверям, которые гостеприимно перед ними распахнулись. С некоторым даже внутренним трепетом вошли внутрь, в полутемное, после улицы, помещение банка. Внутри, кстати, он не сильно отличался от обычного земного банка, вполне возможно, что с какого-то и копировали. Прямо возле входа друзей встретил изящный молодой человек, который ринулся к ним, приговаривая:
  - Здравствуйте, здравствуйте, мы очень рады, что вы выбрали наш банк, Имперский, он самый надежный из всех, в нем хранит свои сбережения сам Император!
  - Здорово, конечно - сказал Серж. - А еще какие критерии надежности есть, мы, знаете ли, прибыли из мира, где подобный 'супернадежный' банк забрал все деньги у своих клиентов, включая стариков и детей, до сих пор отдает... тем кто выжил.
  - Боже, вы наверное, из совсем варварского мира прибыли! - воскликнул клерк. - У нас такое просто невозможно! Его Величество и Магический совет очень строго следят за всеми расходами банка, последняя попытка воровства была уже более пятисот лет назад, и заместитель управляющего, который пытался украсть деньги, был четвертован и сожжен. Но если вас интересуют критерии надежности... Вы заметили уровень охранной магии?
  - Да, неплохо - сказал Вуду.
  - Неплохо?! Да здесь задействована самая мощная охранная магия во всей Империи, лучше охраняются только покои самого Императора! Ее постоянно подпитывают семь архимагов, посменно, используются лучшие инфомагические механизмы и привязка личности владельца счета даже не по внешности, по крови и ауре, которые невозможно подделать. Банк уже несколько тысяч лет работает, в отличие от банков-новичков, типа гномьего, им еще и семисот лет не исполнилось.
  - Ладно, убедили - сказал Тор. - У нас есть кое-какие сбережения, мы хотели бы их поместить в банк, с возможностью снятия в любой момент. Да, у вас есть чеки?
  - Конечно, их принимают по всей Империи и за ее пределами, очень удобно, не надо везти тонны золота и драгоценных камней. Они на предъявителя, защита от ментального воздействия на владельца, нельзя украсть, при краже воришка получает проклятие 'Гниение заживо', так что уже давно никто это сделать не пытается. Если потеряете, все равно никто другой не использует, обращаетесь в любой отделение нашего банка, вам бесплатно делают дубликат. Все для удобства клиентов!
  - Хорошо, а какие проценты?
  - Сейчас два процента в месяц идет, такой высокий из-за того, что Империя расширяется, и средства банка инвестируются в новые земли, мы их обустраиваем и тут же продаем разным феодалам...
  - Короче, строительный бизнес! - подытожил Серый. - Плюс Империя по-любому монополист по распределению земель, неплохо устроились!
  - Извините, мне запрещено комментировать политику банка.
  - И здесь как на Земле - хмыкнул Тор. - Ладно, мы хотим разместить пятьдесят тысяч, для начала...
  - Пройдите вон в ту кабинку, я распоряжусь, чтобы вам открыли счет. На кого будете оформлять?
  - А можно на любого из нас? То есть на всех сразу?
  - Вы настолько доверяете друг другу?
  Тор задумался, буквально на секунду. А кому еще можно доверять в этом мире, если не друзьям? С которыми разделялись тяготы и лишения, воинская слава, опыт?
  - Конечно, я доверяю своим воинам, как самому себе.
  - Извините, конечно, можно открыть на всех пятерых. Тогда после вас пусть воины по очереди заходят в кабинку, там будет сниматься матрица ауры, и возьмут кровь, для анестезии используется вампирское заклятие, это абсолютно безболезненно, берется буквально капля крови.
  Так и поступили, к слову, Серж перед кабинкой упирался, как ребенок, он, оказывается, с детства боялся сдавать кровь из пальца. Учитывая, сколько своей и чужой крови он пролил на тренировках и в сражениях, выглядело это весьма забавно. Все-таки уговорили, Серый тоже получил идентификацию. Внешне это выглядело... да никак не выглядело, не было никаких спецэффектов, воины просто заходили в кабинку, клали руку в специальное углубление, и через секунду вынимали обратно. Видимо, уровень магии был очень высок, Вуду, и тот почти ничего не заметил, увидел лишь краешек странного плетения, мазнувшего по ауре, и жадно присосавшегося к руке. После идентификации Тор прошел в хранилище, где сдал золото строгим охранникам. Кстати, браслет уровень их мастерства не показал, видимо, они специально скрывали свои навыки. На выходе из хранилища к Андрею подошел давешний клерк, и вручил серую полупрозрачную пластинку, тот самый чек на предъявителя. Тор сунул его в карман, решив рассмотреть попозже, и с облегчением вышел на улицу, где уже ждали друзья. Оставшееся золото тут же поделили, и двинули в лагерь, благо, уже начинало темнеть. День удался.
  Утро началось с уже привычного рева Огга, причем новобранцы проснулись за несколько минут до оного, чтобы успеть подняться и выскочить на улицу, благо, пинка получать не хотелось никому. Огр хмуро посмотрел на стройные ряды воинов, рявкнул:
  - А ну, на пробежку!
  Пять взводов отправились в забег, потом последовала разминка. Мастер-сержант был явно в плохом настроении, поэтому вызвал на бой сразу двадцать новобранцев, включая командиров взводов, вытащил свой огромный топор и велел нападать на него. Из пятерки друзей в отряд, атакующий огра, кроме Тора попали Серж и Ян, Вуду с Ультом остались в стороне и отчаянно болели за соратников. Огр взмахнул топором, приглашая на бой. Тор переглянулся с друзьями, и с командирами соседних взводов, кивнул, негласно беря командование на себя. Без выкриков и прочих эффектов все двадцать воинов кинулись в атаку... и тут же разлетелись в стороны, как кегли. Огг обладал просто потрясающей скоростью и силой, и раскидал новобранцев, как котят. При этом он не пользовался острием топора, выражая таким образом свое презрение к соперникам, бил обухом, ногами и свободной от оружия рукой. Теперь воины кинулись не строем, а все вперемешку, со стороны это напоминало морской прибой, бьющий в несокрушимую скалу. Точно так же солдаты отлетали в стороны, некоторые больно ударились о землю, кто-то сгруппировался и откатился в сторону. Поиздевавшись минут десять, Огг довольно хмыкнул, сказал:
  - Ну все, сопляки, кто биться не может, отдыхайте, славно я повеселился. Сам он даже не вспотел.
  Новобранцы попадали на землю, ноги не держали, одно дело - бежать, с определенной скоростью, контролируя дыхание, другое - биться с такой горой мышц.
  Стоять остались Тор, Серж и еще пара воинов, Яну прилетело обухом топора в висок и он лежал в траве неподалеку, над ним уже колдовали Вуду с Ультом.
  - Серж - негромко сказал Андрей, можешь меня подбросить? Я атакую его сверху, у него оттуда защита вроде послабее. А вы атакуйте его справа и слева, может пробьем?
  - Ну что, задохлики, силы остались еще? - пренебрежительно выдохнул огр.
  Вместо ответа Тор кивнул Серому, тот подставил руки, замком, Андрей оттолкнулся и прыгнул вперед, замахиваясь мечом. Одновременно Серж нанес рубящий удар снизу вверх, целясь в грудь Огга, два оставшихся на ногах мечника из первого взвода атаковали слева. Время остановилось, такое у Тора было в первый раз, он как будто повис в воздухе, медленно-медленно наводя меч в голову огра, откуда-то снизу так же неторопливо в сторону мастер-сержанта уходил топор Сержа. Огг тоже замедлился, он как будто превратился в статую.
  - Да я же его сейчас сделаю! - подумал Андрей. Мысль оказалась преждевременной. Огр вдруг 'разморозился', ехидно перевел взгляд на Тора, подмигнул... и размазался в воздухе, увеличив скорость передвижения не менее чем в десять раз! Наш герой даже не успел ничего понять, откуда-то возник здоровенный волосатый кулак, влепивший ему прямо в грудь, Андрей с нехилым ускорением полетел обратно и пропахал десять метров не такой уж и мягкой земли. Успел заметить, как в другую сторону летит Серж, до последнего не отпускающий топор, и смачно плюхается в землю неподалеку, два других новобранца просто упали, оглушенные, как и чем это сделал огр, осталось загадкой.
  - Ну что, девочки, неплохо! - сказал мастер-сержант. - Кстати! Тор, ты приобрел способность к ускорению в критической ситуации, это особый навык, дается не всем, развивай его. Ты заметил, что время замедлилось?
  - Да, все как будто застыло.
  - Это очень полезное умение в бою, особенно для тебя, как командира, иногда нужно остановиться и посмотреть на происходящее со стороны, а такую возможность те же некроманты почему-то предоставляют редко. Сейчас ты устал, когда восстановишь силы, я лично буду тебя выматывать, это умение приходит лишь на пределе истощения, это как скачок на новый уровень развития, и ты должен этим научиться управлять. Так что не жди спокойной жизни!
  - Так точно, господин мастер-сержант!
  - Ладно уж, лечитесь, повеселили старика! На сегодня все занятия прекращаются, пойду вам новые забавы придумывать!
  Ответом ему был дружный стон новобранцев.
  - Да, разнес нас старина Огг - вымолвил Тор.
  - Точно - сказал Вуду. - Я никак не могу понять, какого он уровня, браслеты не помогают, да и магическое зрение просто расплывается.
  - Да, именно. У меня было ощущение, что я почти достиг такого же мастерства, и он сразу как будто перескочил на пару десятков уровней вверх - сказал Тор. - В принципе, он все делает правильно, дает нам надежду, что когда-нибудь мы его победим.
  - Кстати, ты ничего не забыл? - спросил Игорь.
  - Что именно?
  - У нас там в пустыне кое-какое имущество завалялось, надо бы забрать.
  - Блин, точно! Надо сходить, забрать жучару. Ты как?
  - Отлично, у меня запас маны почти полный, Ян уже в порядке, мы с Ультом его на пару лечили.
  - Серж, ты как?
  - Норма, я в полете сгруппировался, ушибся лишь малость. Ну и быстрый же у нас Огг, однако!
  - Ну что, если все в порядке, выдвигаемся.
  Собрались, подогнали доспехи, Вуду по-быстрому залечил Сержу пару ушибов, ничего серьезного не было, однако мышцы болели, и в бою это могло отвлечь внимание, в общем - перестраховались. Путь до места битвы с жуком прошел без происшествий, лишь шуршал под ногами песок, да палило полуденное солнце, Вуду кастанул ветерок, чтобы не мешало. Уже должен был показаться труп Бегуна, когда заметили какое-то шевеление впереди. Впрочем, буквально через пару секунд мелькнула серебристая вспышка, и движение пропало.
  - Кажется, моя ловушка сработала - сказал Вуду. Так и оказалось. Когда друзья подошли ближе, то смогли полюбоваться целым паноптикумом тварей, живописно расположившихся вокруг жука. Первое кольцо ловушек, к слову, исчезло, оставив вместо себя десяток замороженных тварей - пяток гиен, пару пауков, и несколько сколопендр. Второе защитное кольцо тоже почти прорвали, там сияла серебристым светом еще одна сколопендра, раза в два больше предыдущих, ярко-красного (до заморозки) окраса.
  - Блин, ребята, да это же самая опасная, алая сколопендра! - сказал Вуду. - Видите, на нее почти все ловушки разрядились, только поэтому и получилось заморозить.
  - Ты уверен, что ловушки ее убили? - спросил Тор. Действительно, под тонкой коркой льда насекомое шевелило глазами, и чуть-чуть дергалось, пытаясь освободиться.
  - Точно, она живая! - заметил Серж. Ответом ему стал свист болта, пробившего насквозь голову твари, и успокоившего ее окончательно.
  - Слушайте, а ведь нам за этих тварей вроде тоже можно бабло выручить? - спросил Вуду.
  - Да, можно сдать чучельнику, а из сколопендр можно яд добыть, и продать Венгеру - ответил Тор. - Да, давайте-ка проверим остальных тварей, если мы их потащим в город, и какая-нибудь неожиданно разморозится, приятного будет мало. Такая проверка была нелишней, если гиены и пауки удара магической ловушки не пережили, то сколопендры оказались более выносливыми. Чтобы не попортить тушки, работать пришлось опять Яну, который буквально за несколько секунд успокоил еще трех тварей, получив за это явно незаслуженный уровень владения стрелковым оружием, уменьшивший разброс при стрельбе.
  - Слушайте, ребята! - сказал предприимчивый Серж. - А ведь можно на этом неплохой бизнес замутить, убиваем какую-нибудь тварь, для приманивания падальщиков, ставим мины, получаем кучу тушек, для сдавания чучельнику, плюс опыт. И при этом особо не рискуем, знай себе с расстояния убивай гадов. В принципе, я могу аккуратненько топором башку расколоть пауку или гиене, да и вы это сможете.
  - Читерство, блин! - пренебрежительно сказал Вуду.
  - Серж прав! - заметил Тор. - Это все-таки не игра, убить могут по-настоящему, и если мы облегчаем себе жизнь, это говорит о нашей воинской смекалке, а не о трусости. Ну что, надо придумать, как унести трофеи, и поставить еще одну приманку. Жук уже не подойдет, он на солнце вонять начал, падальщики жрут более свежее мясо, в пустыне все быстро портится.
  - Вуду, а ты можешь слегка приморозить какую-нибудь тушку, чтобы дольше сохранялась? Мало ли, может мы неделю не сможем прийти за урожаем? - спросил Серж.
  - В принципе, да, я просто ослаблю заклинание, тогда мясо даже на солнцепеке сохранится дольше! - загорелся идеей Вуду.
  - Ну вы и жулики, ребята - хмыкнул Ульт.
  - На том и стоим - многозначительно заметил Серж. - Я предлагаю оставить одну гиену, причем место выбрать другое, здесь мы уже все собрали, как мне кажется.
  - Да, а вы подумали, как это все перенести? - неожиданно спросил Ян. - Жук весит четыреста кило, с усилением мы его дотащим, если волоком, но при этом его кишки будут до самого Таунвилля мотаться, как бы не стерся до панциря по дороге. То есть мы его с четырех сторон поднимем, но тогда остальные трофеи нести будет некому.
  - Вуду, у тебя есть заклинание для облегчения в Книге? - спросил Тор.
  - Что-то было, правда, я еще не практиковался.
  - Сейчас самое время - сказал Ян.
  - Ладно, не шумите, я посмотрю, вроде ничего там сложного не было - ответил Вуду и углубился в Книгу. По запросу 'Левитация' та выдала требования к уровню владения магией - не менее двадцать пятого. 'Фигасе!' - выдохнул маг. Заклинание 'Облегчение' тоже было, но оно требовало пятнадцатого уровня, и не менее шестисот м.е. только для формирования, поскольку предназначалось для перемещения тяжелых боевых повозок и катапульт. 'Что же делать?' - подумал Игорь. 'А если...?' Сконцентрировался, зажмурился, чтобы ничего не отвлекало. Вызвал тот самый ветерок, который помогал пережить жару, насытил маной, и уплотнил структуру плетений, делая как бы подушку из магических линий, плотно переплетая их между собой. Открыл глаза - в визуальном плане это выглядело как сгусток тумана, принявший форму коврика два на два, он покачивался на расстоянии полуметра от земли.
  - И что это за хрень? - спросил Серж. - Нафига нам это облако?
  - А ты сядь на него - ответил маг.
  - Если провалюсь - получишь по голове - сказал Серж, и примостил бронированный зад на 'коврик'. На удивление, тот выдержал, лишь просел на несколько сантиметров вниз.
  - Однако! - сказал Серж.
  - Все, слезай. Топорист повиновался, и Вуду загнал заклинание под тушу жука, та с хрустом приподнялась на десяток сантиметров вверх, едва не цепляя ближайший бархан.
  - Это предел, ребята, силы больше не хватает пока - сказал Игорь. - Хотя, должен дотянуть до города.
  Так и двинули - Вуду бесстрашно взял жука за хитиновую лапу и потянул за собой, обошелся даже без усиления, за ним шли друзья, каждый тащил за собой замороженную тушку какой-нибудь твари. Одну из гиен, как и предлагал Серж, по пути немного разморозили, и Игорь наложил еще одно плетение, чтобы простояла недельку на жаре, вокруг нее уже привычно накидал монеты, на этот раз в три ряда, потратив аж пятьдесят штук.
  - Это уже расточительным становится! - проворчал Серж. - Надо замену найти какую-нибудь, подешевле.
  Дошли до города, стало жарковато, поскольку Вуду все внимание уделял левитирующему заклятью, и друзья малость запарились, пока тащили тушки. На входе в городе над ними здорово поржали стражники, сказали:
  - Что ребята, домашних любимцев тащите? Вон как толстяк нежно гиену обхватил!
  - Сами дураки! - гордо ответствовал Серж. - Видели бы, какие любимцы в моем мире есть! Там такая маленькая гавкающая хрень бывает, только ссать и жрать умеет, в карман помещается!
  - Да ну, брешешь, кому такое бестолковое животное может понадобиться? - усомнились стражники.
  - Пивом угостите - расскажу - ответил предприимчивый Серж. Что характерно, те согласились, то ли им было интересно, то ли удивила невосприимчивость экс-толстяка к подколам. Тор тоже проанализировал поведение соратника, остался удовлетворен - тот уже не лез на рожон и реагировал на все шутки спокойно. 'Вот и одной проблемой меньше' - подумал Андрей. Без приключений добрались до дома чучельника, единственной проблемой стал туша жука, которая в паре мест еле пролезла по узким улочкам, пришлось подгибать лапы и немного разворачивать, Тор вспомнил, как с родителями заносили в дом диван, бывший раза в полтора шире двери - примерно то же самое получилось. 'Знаний лишних не бывает', философски подумал командир. Добрались, наконец-то. На шум выглянул Индор, удивленно присвистнул, разглядывая главный трофей.
  - Ничего себе, прибарахлились! Их в Императорской коллекции всего четыре штуки, вполне можно туда продать, для комплекта. Работы здесь, правда, на неделю, не меньше. Так, а еще что есть?
  - Гиены, сколопендры, пара пауков.
  - Да это просто праздник какой-то! Так, секундочку, я главные ворота открою, занесете во двор.
  Таксидермист убежал внутрь, ворота со скрипом раскрылись, позволяя занести тушки, во дворе был большой навес, под которым они все и поместились.
  - Так, ребята, давайте прикинем, сколько я вам должен.
  - Тушки в отличном состоянии - сказал Серж - видите, там нет повреждений, работали магией, лишь у сколопендр маленькие дырочки в головах. Так что, меньше чем за семьсот золотых за паука не отдадим, малые сколопендры по тысяче двести, большая - за две пятьсот, гиены по девятьсот. За Бегуна даже не знаю, раз уж вы сказали, что он такой редкий...
  - Лихой ты малый! - сказал Индор. - И куда ты их денешь, если я не возьму?
  - Мне кажется, в этом городе есть и другие чучельники. Либо в столицу отвезем, есть у нас связи... Серж блефовал, но слова попали в цель, таксидермист помрачнел, ему явно хотелось поработать самому, и поднять на этом энное количество денег.
  - Ладно, за Бегуна дам двадцать тысяч, больше в Таунвилле никто не заплатит. В столице - возможно, но ведь туда его надо дотащить, продать, вернуться назад, вряд ли у вас будет столько времени. Сколопендр возьму по тысяче сто, гиен по восемьсот, пауков по шестьсот, за алую сколопендру две с половиной, так уж и быть, отдам. Все вместе выходит двадцать восемь, и ни медяшки больше!
  - А сотню то зажал! - чуть слышно пробормотал Серж. - Ну да ладно, - уже более громко ответил он, - и еще, сразу вытащите ядовитые железы из сколопендр, чтобы никуда не потерялись.
  Чучельник недобро посмотрел на него, но возражать не стал, вытащил засапожный ножик, и умело начал потрошить сколопендр. Друзья аж засмотрелись, истинное искусство всегда приятно наблюдать. Сначала таксидермист аккуратно поддевал чешуйки на голове, причем вроде не прикасаясь к ним, а держа руку на расстоянии.
  - Магия! - шепнул Вуду.
  Видимо, это было вызвано немалой ядовитостью насекомых. Далее он протыкал шею, сосредотачивался, и прямо ему в руку вылетал небольшой коричневый мешочек, повисал в нескольких миллиметрах от ладони, и Индор скидывал его на небольшой столик, стоящий неподалеку. Вся процедура заняла не более десяти минут.
  - Уважаемый Индор, вы ведь использовали телекинез? - почтительно спросил Вуду.
  - Именно его, это наше фамильное умение.
  - А не могли бы Вы меня научить?
  - Я подумаю. Особенно, если твой друг не будет так по-хамски себя вести. Так что готовь деньги, мои знания дорого стоят.
  Мастер сходил в дом, вынес кошелек с золотом, и вручил его Тору, сгреб со стола ядовитые железы, опять же не прикасаясь к ним, в небольшой кожаный мешок.
  - Ну что, забирайте свои деньги и трофеи, и проваливайте.
  Друзья не стали пререкаться, Индор был сильно раздражен, к тому же потенциально мог принести еще немало денег.
  - Серж, ты впредь поаккуратнее, не надо портить отношения с деловыми партнерами - сказал Тор, когда друзья отошли на порядочное расстояние от дома чучельника.
  - Все в порядке, командир. Просто надо было себя сразу поставить, иначе он бы нам сел на шею и ножки свесил, я с такими типами сталкивался раньше. Зато теперь он будет давать достойную цену.
  - Ну и тестя ты себе выбрал! - добавил Вуду.
  - Да идите вы... ну что, к алхимику?
  - Идем.
  Друзья добрались до лавки Венгера, тот малость посетовал, что ему не принесли целых насекомых, однако за мешочки с ядом отвалил аж десять тысяч. И распрощался с воинами, у него были еще какие-то срочные дела.
  - Слушайте, а ведь классный бизнес! - сказал Серж. - Мне кажется, надо найти гнездовье этих тварей, представляете, сколько там бабла можно намыть!
  Тор вздохнул, похоже, теперь надо будет устранять немерянную жадность друга, а то полезет еще за трофеями в какую-нибудь задницу, вытаскивай его...
  Решили наведаться в кузницу, тем более что Ролен обещал какой-то сюрприз. Стали прикидывать по деньгам, дополнительная подработка составила ни много, ни мало - тридцать восемь тысяч, опять получался весьма тяжелый мешок. Если же посчитать вместе с банковскими вкладами, то выходило уже больше восьмидесяти, плюс у ребят оставалась какая-то 'мелочь', примерно так в тридцать раз больше месячного жалованья новобранцев.
  - Знаете, что я думаю? - спросил Тор. - Кажется, здесь система обучения специально так и построена, чтобы нас по разным нехорошим местам отправлять, если бы мы до сих пор сидели в лагере, то до сих пор денег бы едва на пиво и латание снаряжения хватало.
  - Ну, положим, я могу и мирным путем неплохо зарабатывать, - ответил Вуду, - но это просто неинтересно, одно дело - сражаться, другое - лечить простатит. Бррр... Да и действительно, прокачка идет гораздо быстрее. Слушайте, а вы задумывались, что мы будем делать, когда все закончится? Мы уже почти семь месяцев здесь, чуть больше двух лет осталось.
  - Мы с Яном домой отправимся - ответил Ульт. - У нас там семьи, к тому же соседи начинали зарываться, наше возросшее мастерство позволит их утихомирить. Так что у нас выбора особого нет, придется возвращаться. А вас что-то ждет дома?
  Тор на эту тему уже рассуждал, а вот для друзей это оказалось внове. Как оказалось, на Земле никого особо не ждали. Вуду согласился на переход в мир из-за врожденного авантюризма, и желания увидеть магию, вербовщики Империи умело на этом сыграли. Серж немало комплексовал из-за веса и неудач с девушками, к тому же, не умел за себя постоять, поэтому согласился на переход. Друзья, конечно, немного скучали по родителям, но переживать те не должны были, поскольку вербовщики обещали вернуть в то же самое время, из которого забрали. Да и привязываться стали к этому миру, у Сержа появилась девушка, отношения устраивали, домой не тянуло. Вуду стал магом, и впереди маячила куча новых знаний, приключений, битв.
  - Так что давайте особо не заморачиваться пока, - сказал маг. - Лично мне здесь нравится, главное - не зарываться, качать навыки, и будет нам щасте.
  На том и порешили, за разговором дошли до кузницы. Зашли, Ролен как раз заканчивал ковать очередной меч, снял его с наковальни, сунул в воду, подняв облако пара, и отдал помощникам, для доводки и заточки. Далее обратил внимание на друзей, сказал:
  - Ребята, я вам сделал специальные накладки на руки и ноги, будет дополнительным оружием в бою, хотите посмотреть?
  Друзья изъявили горячее желание, один из подручных принес кучу разнокалиберных железяк. Стали рассматривать. Наручи выглядели как широкие стальные браслеты, с хитрым замком с обратной стороны, крепились они прямо поверх кольчуги. Ролен сделал их из какого-то другого сплава, нежели доспехи, сталь больше походила на ту, из которой он ковал мечи. Каждый наруч с внешней стороны запястья был оборудован тремя небольшими шипами, каждый примерно по пять сантиметров, причем шипы были немного изогнутыми, напоминая по форме небольшие сабли.
  - Я изгиб позаимствовал из оружия Наги, вы можете этими шипами колоть, резать наружной стороной, там есть натуральное лезвие, а если оружие врага попадет между наручем и шипом, то вы можете его зажать и заблокировать удар, или даже вывернуть меч или топор из руки противника. Попробуйте надеть.
  Друзья разобрали свои комплекты, надели, глазомер не подвел кузнеца и в этот раз, все сидело отлично, при дергании наруч не сдвигался, надежно зацепившись между колец кольчуги. Весили, кстати, они на удивление немного, почти не чувствовались.
  - Ага, я еще и сталь малость улучшил, поэкспериментировал над ней. Тоже благодаря сабле наги, там был совершенно особый состав, получилось почти на двадцать процентов легче, а в прочности ничуть не потерял.
  - Хорошо - сказал Тор, - а накладки на ноги что из себя представляют?
  - Наденьте и посмотрите.
  Данный вид вооружения по форме представлял те же наручи, только побольше размером, и шипы были подлиннее, к поножам прикрепились без особых проблем, чуть ниже колена, на щиколотку.
  - Будем проверять? - спросил Ролен.
  - Конечно! - ответил Серж. - Давай тушу.
  - Ладно, мне тут как раз надо пару свиней на бифштексы порезать, развлекайтесь - усмехнулся кузнец, помощники споро вытащили на крюках пяток туш.
  Серж начал первым, поизображал каратиста, благо шипы на руках весьма напоминали оружие плохого дяди из фильма 'Остров дракона', с Брюсом Ли. Потом сосредоточился, с разворота стукнул рукой по туше, оставив три глубокие борозды. Шипы резали мясо, практически не встречая сопротивления.
  - Убить таким едва ли можно - заметил кузнец, - поранить и измотать врага, да. Впрочем, всякой мелочи, типа скорпионов, должно хватить. Можно ведь и заклятия поражающие наложить...
  Серега с разворота врезал ногой по туше, на этот раз шипы практически пробили насквозь, выдернул обратно, разворотив ее к хренам.
  - Форма шипов такая, чтобы нанести максимальные повреждения при ударе, и выдергивании - сказал Ролен. - Поэтому, если будете тушки сдавать чучельнику, лучше их предварительно ногами не пинайте.
  Тор во время удара обратил внимание на растяжку Сержа, тот бил почти в шпагате. 'И когда только успел так натренироваться?'.
  Вслед за Сержем новое оружие проверили остальные, понравилось всем.
  - Только вы поосторожнее, - заметил кузнец, - сейчас лучше рукой лицо не вытирать, побреетесь неслабо.
  - А шипы постоянно будут торчать? Это доставляет определенные неудобства - заметил Андрей.
  - Нет. Там вложено чуть-чуть магии жизни, она реагирует на напряжение мышц непосредственно под браслетом, попробуйте.
  Тор напряг мышцы под наручем, шипы послушно втянулись внутрь. То же произошло и с накладками на ноги, теперь это были просто утолщенные браслеты. Напряг мышцы еще раз - нога ощетинилась шипами, причем появлялись и исчезали они почти мгновенно, что могло стать неприятным сюрпризом для врага.
  - Ладно, сколько они стоят?
  - Учитывая, что это моя разработка, индивидуальная работа, да и пришлось обращаться к магу Жизни - за пять комплектов попрошу ровно пять тысяч, это со всеми скидками, без торга.
  - Ох и нифига себе! - только и сказал Серж.
  - Привыкайте к ценам - заметил кузнец. - Чем выше ваш уровень, тем более качественное оружие вам понадобится. Кстати, вам довольно скоро надо будет доспехи либо улучшать, либо обновлять.
  - А как вы это определили, уважаемый Ролен? - подчеркнуто вежливо спросил Сергей.
  - Вижу по вашим движениям, для вас кольчуги уже стали второй кожей, вы их не чувствуете. Это хорошо, они не мешают. Но, учитывая, что с каждым разом вы приносите все больше и больше трофеев, и, как я понимаю, они не на улице валяются, значит, нужно покупать все более прочные доспехи. Безусловно, они будут потяжелее, но и намного надежнее.
  - А насколько они будут дороже? - спросил Серж.
  - Пока точно не знаю, но раз в пять-семь, не меньше, это если вы мне отдадите свои старые кольчуги для улучшения. Если же делать совсем новые, из других материалов, да еще и магию накладывать - то гораздо больше.
  - Спасибо, мы подумаем, - сказал Тор, вытаскивая начинающего закипать Сержа на улицу. - Вуду, Ян, расплатитесь, сейчас сочтемся.
  Отошли чуть в сторонку от кузницы, Андрей рявкнул:
  - Серега, успокойся! Я понимаю, что деньги нам даром не даются, и кузнец - тот еще жучила, но лично мне жизнь и здоровье дороже любого количества золота!
  - Блин, да он охренел! Да за эти деньги можно год в таверне гулять!
  - И что толку, от такого гуляния? Здоровье только просадишь, да пузо нарастишь... И Рика тебя сразу разлюбит, если только пить и жрать будешь...
  - Нда... - сказал Серж, медленно успокаиваясь. - Рика, она такая... ну ладно, но этот кузнец еще у меня получит!
  - Конечно, конечно, но не забудь, ты ведь его тоже тогда неплохо на скидку раскрутил, вот он и компенсирует расходы.
  - Точно, а ведь неплохо я его тогда. Ну, Ролен, я из тебя выбью еще пятидесятипроцентную скидку!
  Из кузницы вышли эльфы и Вуду, последний спросил:
  - Ну что, успокоился наш Аника-воин?
  - Все в порядке, Серж уже задумал план страшной мести - сказал Тор. - Кстати, Игорь, ты поинтересовался средствами передвижения? А то мне не дает покоя вторая карта алхимика, куда пешком три дня идти, и гораздо более богатые трофеи...
  Как оказалось, Игорь ответственно отнесся к приказу командира, и несколько часов изучал средства передвижения мира Рэндом. Более того, он поспрашивал сослуживцев, и узнал, где находится 'Конюшня', место называлось так условно, потому что кроме лошадей там можно было приобрести и других существ. Находилось оно на другом от кузницы конце города, так что идти надо было минут сорок. Пока шли, Вуду решил просветить друзей.
  - Самое неторопливое и в то же время одно из самых тяговитых существ - это осел. Их долгое время модифицировали и изменяли маги, здешние ослики могут до полутонны веса на себе тащить, очень неплохо, в случае большого количества трофеев. Однако медленные, идут чуть быстрее пешехода.
  - А ускорить их нельзя? Примерно как ты нам скорость наращивал? - спросил Тор.
  - Слушай, а ведь можно! Тогда раза в полтора еще скорость увеличится.
  - Ладно, подумаем. Что еще здесь есть?
  - Лошади, разумеется. Есть маленькие, типа пони, они подешевле, скорость развивают где-то двадцать километров в час. Если среднего размера, похожи на наших арабских скакунов, у этих где-то тридцать, самые быстрые. Есть большие, примерно как у христианских рыцарей были, привыкшие носить большие тяжести, у тех двадцать пять и выносливость хорошая. С арабскими примерно цена одинаковая, потому как у одних скорость лучше, а другие посильнее.
  - Так, а на лошадях ездить кто-то умеет вообще? - спросил Ян. - Я интересуюсь, потому что мы в свое время не меньше года этому учились, а в походе может быть всякое.
  Как оказалось, из троих землян на лошади никто никогда не ездил.
  - А что еще есть за существа, может что-нибудь попроще лошадей есть?
  - Ты не поверишь... здесь есть беговые ящерицы!
  - А что такого, пустыня, все-таки... как они выглядят?
  - Ну, нормальные такие ящерки, метра полтора в холке, скорость как у пони, вес тянут пониже, зато могут по отвесным скалам залазить, и очень быстро менять направление движения.
  - Я как то в Теанской пустыне скал не видел, хотя интересно, конечно. Они хищные?
  - Да, это еще один плюс. Обычных лошадей надо овсом или зерном кормить, соответственно, покупать и возить с собой запас еды. А ящерицы могут мясо жрать, тех же гиен.
  - Смотрю, тебе они больше всех понравились.
  - Да, есть еще возможность ездить на пауках, некоторых дрессируют, эти умеют плеваться паутиной, для обездвиживания хорошо, жрут немного, по скорости тоже нормально. Ну вот не нравятся они мне, у меня вообще инсектофобия.
  - Понятно теперь, почему ты с таким ожесточением скорпионов и пауков полосовал - заметил Ульт.
  - А разнобойных тварей можно взять? - подал голос Серж.
  - В том то и дело, между собой лошади и пауки, или ящерицы там, не ладят. Не получится отряда, они постоянно будут между собой драться, оно нам надо? Единственное существо, которому по-барабану, с кем в связке тусоваться - это осел.
  - Короче, давайте сейчас глянем, что есть, приценимся, и подумаем, кого брать - подвел итоги Тор. - Надо еще прикинуть, где их держать, возле казарм никаких конюшен нет - это раз, и как к этому отнесется наш могучий командир - тоже непонятно, я бы рисковать не стал.
  За разговором друзья как раз подошли к питомнику. Это были приземистое кирпичное здание, с обычной дверью, видимо для посетителей, и большими, широкими воротами, для вывода существ на улицу. Тор, как и полагается командиру, зашел первым. Ничего особенного, обычный прилавок, за которым скучал пожилой седовласый гном. Увидев Андрея, оживился, пробасил:
  - Ну что, человек, за каким созданием пришел? У нас тут большой ассортимент, смотри, не растеряйся!
  - Нас интересуют лошади, ослы, ящерицы - вставил Вуду, зашедший вслед за командиром.
  - Ого, ничего себе перечень! Вам бы на одного ослика хватило, воины!
  - Давайте не будем заранее делать прогнозы - холодно ответил Вуду. - Мы еще посмотрим, насколько хорош ваш товар, и стоит ли его покупать.
  - Хо-хо, ишь какие! Ну ладно, пойдем, посмотрите ассортимент.
  Гном закрыл за друзьями дверь, прошел мимо прилавка, и устремился вглубь здания, в неприметный проход. Воины пошли за ним, пересекли темный, плохо освещенный коридор, и вошли в большое помещение, с высоко расположенными зарешеченными окнами, через которые радостно били солнечные лучи. Нижняя часть помещения пребывала в полутьме, видно было, что там стоят клетки, из которых то и дело поблескивали чьи-то глаза.
  - Ну что, воины, вот здесь у нас расположены лошади. Созданий в нашем питомнике много, но между собой уживаются они очень плохо, даже если отделены рядом решеток, поэтому они находятся в разных помещениях. Лошади вас интересуют?
  - Не особо, они не слишком практичны в условиях пустыни - веско сказал Тор. - Но прицениться можно, сколько они стоят?
  - Ну, самая простенькая лошадка, она же пони, стоит от трех с половиной тысяч золотых, это хорошая цена для нашего города, учитывая, что скорость вашего передвижения вырастет сразу в три-четыре раза. Вам нужно пять таких, могу сделать оптовую скидку. Сразу скажу, в кредит не работаю. Ваши возможности такое позволяют?
  - А чего-нибудь посерьезнее нет? - спросил Андрей. - Скажем так, у нас накопились неплохие средства, и брать самый некачественный товар мы не хотим.
  - Ого, да вы никак подпольные миллионеры? У вас максимальный уровень - десятый, по моему опыту, ваших средств в лучшем случае на простеньких лошадок должно хватить. Где это вы так разбогатели? Впрочем, не мое дело...
  - Вот именно, не ваше - вставил Вуду. - Ну так что есть еще?
  - Есть эльфийские скакуны, они по пять с половиной идут, более выносливые и быстрые, чем пони, могут три дня без еды и питья обходиться, удобно для пустыни. Более капризные, правда, с ними надо общий язык находить. За шесть можно купить рысаков, это уже людская разработка, чтобы большие тяжести могли нести, скорость почти как у эльфийских, правда, кормить надо регулярно, и на длинных дистанциях выдыхаются быстро.
  - А кроме лошадей что есть? Более интересное?
  - Однако, вы меня удивляете все больше. Как правило, новички только ими и интересуются, редко, кто дальше проходит. Пойдемте в следующий зал.
  В следующем помещении клетки стояли не только на полу, сетка перегораживала целую стену, и за ней копошились пауки - огромные, спина тварей возвышалась на целый метр, а суставчатые длинные ноги - на все полтора, они походили на больших пауков-сенокосцев, хитиновая броня в солнечных лучах отливала фиолетово-металлическим блеском. Часть пауков бегала по полу, часть висела на стенах и даже потолке. Вуду от этого зрелища аж перекорежило, и он начал задумчиво подкидывать в руке небольшой фаербол.
  - Так, ну это у нас беговые пауки, скорость развивают как лошади, убить гораздо труднее, они бронированные, тоже маги имперские постарались. В еде неприхотливы, могут не жрать целый месяц, правда, после этого у них сил мало остается, и могут впасть в спячку. Умеют плести паутину, и забираться по ней на любую высоту, также могут плюнуть ей во врага, что позволяет резко замедлить перемещение.
  - Сколько стоят? - из вежливости спросил Тор, от него не укрылась реакция колдуна.
  - По семь, это связано со сложностью дрессировки, и тем, что над созданиями практически с рождения работают маги, а их работа дорого стоит. У них спины тоже изменены, там углубление сделано, типа седла, перемещаются быстро и плавно, славные создания.
  Вуду сделал вид, что его сейчас стошнит. Тор спросил:
  - И это весь ассортимент?
  - Нет, есть еще кое-что. Пройдемте дальше.
  Следующий зал представлял собой одну большую вольеру, в которой резвились большие ящерицы огненно-красного цвета. Высота рептилий в холке составляла примерно полтора метра, длина - около пяти, вместе с хвостом, все тело покрыто крупной чешуйчатой броней, оставляя незащищенными только глаза и кончик носа. Ящеры свободно бегали по стенам и потолку, прыгали, переворачивались, энергии у них было хоть отбавляй.
  - Так, а эти сколько стоят? - небрежно поинтересовался Вуду, ему явно понравились такие средства перемещения.
  - Так же, как пауки, по семь. По скорости они чуть медленнее эльфийских скакунов, примерно как рысаки, только тяжести несут меньше. Пустыня - их родной дом, поэтому без еды могут до пяти дней обходиться, иногда и неделю, это все-таки не насекомые, а рептилии. Могут питаться любым мясом, только человечиной не кормите, быстро привыкают и могут какого-нибудь мирного жителя сожрать, а горожане этого почему-то не любят, соответственно, ящерицу придется убивать, накладно получится. Могут съесть мяса по собственному весу! Да, еще обладают мимикрией.
  - Это как? - спросил Серж.
  - Смотрите. С этими словами гном подошел к решетке, и поманил одну из ящериц к краю клетки, пол в этом месте был выстлан зеленой тканью. Как только рептилия переместилась туда, то сразу начала менять цвет, и буквально через пару секунд стала практически незаметна, лишь изредка ее можно было заметить по моргающим глазам.
  - Очень полезное свойство, если есть маг, который обладает маскирующими чарами - заметил гном - в этом случае он прикрывает лишь друзей, а не их транспорт, и расходует меньше маны. Ну как, нравятся?
  - Да, неплохо - заметил Тор. - Хотя и дороговато. И к тому же, мяса на них много надо, ладно, в бою, а в мирное время как содержать?
  - Я готов сделать скидку, их почему-то редко берут. Они по семь, если возьмете пять штук, отдам за тридцать две, и добавлю упряжь.
  - Возьмем за эту цену, если еще обеспечите хранение нашего приобретения, с кормежкой, в течение месяца - вставил Серж, нам пока негде их содержать, а на улице как-то не хочется.
  - Зря, вы, конечно, так думаете, что улица чем-то этим тварям повредит. Тем более что после привязки они к себе чужих не подпускают, руки откусывают на раз.
  - Так, что за привязка? - спросил Тор.
  - Ну как же, стандартная процедура, на каждого питомца накладывается - кто первый к нему прикоснется, тот и хозяином становится, наши маги умное слово придумали - 'импринтинг'.
  - Слово с Земли, вообще-то - заметил Тор. - Только обычно это у новорожденных животных происходит, типа гусей, когда гусята видят кого-то после вылупления, тот автоматически становится их 'мамой'.
  - Возможно и так, наши маги этот механизм выявили и перенесли на всех дрессируемых тварей. Кроме того, над всеми существами работали маги Разума, это одно из ответвлений школы Жизни, у них развита эмпатическая связь, поэтому воин, даже не обладающий магией, может ими управлять, это тоже повлияло на цену.
  - Ну так что, вы согласны их в течение месяца содержать и кормить?
  - Учитывая, сколько они жрут, вам придется доплатить за кормежку пятьдесят золотых, содержать буду бесплатно в течение месяца. А дальше - посмотрим.
  - Забираем! - решительно сказал Тор.
  - Тогда извольте выбрать себе животных. Для этого надо подойти к решетке, выбрать ящерицу, и мысленно потянуть ее к себе, если подойдет - значит, у вас есть общие тона в инфомагическом поле, т.е. у вас наличествует определенная совместимость, после этого прикасаетесь рукой - и все, животное ваше. Чтобы привлечь внимание, мысленно дотроньтесь до заинтересовавшего Вас существа.
  Тор первым подошел к решетке, окинул два десятка ящеров взглядом, внимание привлекла одна из самых крупных ящериц, чуть более темного, чем остальные, окраса. Позвал ее к себе, протянув мысленный щуп, ткнувший тварь в бок. Та дернулась, зашипела и повернула треугольную голову по направлению к источнику раздражения, на полусогнутых лапах неторопливо двинула к решетке. Подошла, и замерла, покачиваясь из стороны в сторону. Тор посмотрел в ярко-оранжевые, с вертикальным зрачком глаза, тварь, в свою очередь, гипнотизировала его. Андрей почувствовал, как между ними возникает какая-то практически неощутимая связь, теперь раздражение от ящерицы уходило, а взамен возникало чувство теплоты и привязанности. Ощутив, что нападения не будет, командир велел гному отпереть решетку, тот незамедлительно выполнил указание. Ящерица медленно, как заколдованная, вышла на волю, Андрей решительно подошел и прикоснулся рукой к верхней части шипастой головы, внешне больше ничего не произошло, однако создание чуть присело перед ним, и скосило глаза себе на спину.
  - Это явно предложение прокатиться! - насмешливо сказал Игорь.
  Андрей подошел поближе, закинул ногу на спину ящерицы, сел. Ложбинка на спине как будто была предназначена для него, уместился ровно и уверенно, как всегда здесь находился. Под брюхом твари было даже некое подобие стремян, куда Тор поместил ноги, для лучшей устойчивости.
  - Как ей управлять?
  - Положите руки ей на голову, и скажите, куда двигаться. Вам надо привыкнуть друг к другу, через какое-то время будете приказывать мысленно, когда эмпатическая связь нормально разовьется - ответствовал гном.
  Ящерица зашипела-засвистела, как будто подгоняя своего наездника.
  - Нарекаю тебя Свисс! - торжественно сказал Андрей. Положил руки на уродливую голову и скомандовал:
   - А теперь - вперед.
  Тварь повиновалась, сначала медленно, потом ускоряясь. Шла она плавно, практически не трясло, скорость уже равнялась бегу человека, когда перед ними возникло препятствие в виде стены.
  - Ээээ - только и успел сказал Тор, прежде чем ящерица, даже не замедляясь, просто перетекла из горизонтальной в вертикальную плоскость, и решительно направилась к потолку. Держаться стало труднее, командир изо всех сил вцепился в шипы на голове твари, одновременно сжав ногами бока ящера.
  - Стой! - ящерица замерла, почти добравшись до потолка, учитывая, что он был на высоте пяти метров, падать оттуда было бы не очень приятно, а Тор не был уверен, что усидит в седле вверх головой.
  - Разворачиваемся!
  Создание повиновалось, и послушно принесло его обратно к друзьям.
  - Неплохая такая обкатка! - сказал Серж.
  - Хорошая машинка, и без пробега по России - поддержал его Вуду.
  - Интересное создание, надо будет потом проверить все его возможности - заметил Ян, а Ульт просто восхищенно покачал головой, и поднял вверх большой палец правой руки - жест, явно подсмотренный у землян.
  Следующим стал Серж, он попросту выбрал себе самую здоровую ящерицу, здраво рассудив, что ему нужна самая сильная, для переноски его немалого веса в кольчуге. Подозвал к себе, однако связь установилась не до, а уже после посадки в седло, поэтому Серж немало полетал по питомнику, пытаясь удержаться на непокорной рептилии. Друзья здорово повеселились, наблюдая эту картину, однако выводы сделали, и Вуду, Ульт и Ян подобрали транспорт без особых затруднений.
  - Кстати, уважаемый, а мой Свисс - это мальчик или девочка? - поинтересовался Тор.
  - Конечно мальчик! - немного обиженно ответил гном, - они все мужского пола. Просто если бы была самка, и у них начался период спаривания, для вас было бы мало приятного. У ящериц реально помутнение рассудка начинается, поэтому мы уже давно перестали девочек вместе с мальчиками продавать, к тому же самки дороже в пять раз. Да и хлопот с ними... Ну что, хотите на улице обкатать? Я через часик закрываюсь, к этому моменту верните их обратно, чтобы я вас долго не ждал, хорошо?
  Друзья согласились, гном с натугой отворил широкие ворота на улицу, и кавалькада из пяти наездников выкатила наружу. Неторопливо проехали по улице, проверяя маневренность, с помощью команд 'вправо', 'влево', добрались до западных ворот города. Перед воинами расстилался небольшой участок зеленой травы, плавно переходящий в песок Теанской пустыни.
  - Ну что, проверим скорость? - спросил Тор у сослуживцев. Те не возражали.
  'Вперед, максимальная скорость' - шепнул Андрей на ухо своему скакуну. Тот фыркнул, совсем как настоящая лошадь, и начал ускоряться. Связь между ним и наездником становилась все четче, и командир с удивлением ощутил, что ящерица реально ловит кайф от быстрого бега, которого с рождения была лишена, в клетке особо не разбежишься. И сейчас, на свежем воздухе, Свисс явно горел желанием проверить себя. Тор этому не препятствовал, в ушах засвистел ветер, а барханы начали сливаться в серовато-желтую полосу. Андрей бросил быстрый взгляд назад - друзья не отставали, расположившись позади широким полукругом.
  - Надо будет потом проверить боевые возможности ящериц - мелькнула мысль, если в прыжке ударить мечом... неожиданно поймавший последнюю мысль Свисс взвился в воздух, на лету переворачиваясь боком, Андрей выхватил меч и снес оказавшиеся по пути заросли кустарника, выбрив их, как бритвой. Ящерица тут же встала на ноги и побежала дальше, как ни в чем не бывало.
  - Круто! - присвистнул Серж, наблюдавший эту картину во всем великолепии. Впрочем, у него такой трюк не получился, его скакун лишь прыгал вправо-влево, не до конца понимая, чего же хочет наездник. Вуду так и вовсе даже не стал пытаться, опасаясь вылететь из седла, эльфы тоже решили пока повременить с такими подвигами.
  - Ну что, вектор развития понятен - сказал Тор, снижая скорость и давая друзьям поравняться с ним. - Нужно развивать связь с ящерицами, чтобы они нас даже не с полуслова, а с полумысли понимали, тогда мы сможем ими управлять, как своими телами, и достигнем новых вершин мастерства. Давайте возвращаться, а то уже почти на пятнадцать километров отъехали, гном нас долго ждать не будет.
  Друзья развернули ящериц, и быстро долетели обратно до города, бронированные лапы тварей с цоканьем протопали по каменной мостовой, показалась 'Конюшня', возле которой уже стоял недовольный гном, все-таки ребята чуть подзадержались.
  - Прошу прощения! - сказал Тор. - У вас есть еще буквально пара минуток?
  - Минуту уделю, спрашивай, пока друзья загоняют ящериц обратно. Своего можешь мысленно туда отправить, поймет.
  Андрей отправил Свисса в загон, мысленно сказав 'Не скучай, завтра увидимся'. Тот недовольно зашипел, но послушно направился внутрь, за ним своих скакунов стали загонять друзья. Тор спросил:
  - Во-первых, мы не узнали вашего имени.
  - Дамором меня кличут, но ни за что не поверю, что ты только из-за этого поговорить хотел.
  - Нет, конечно. Дамор, я посидел на спине ящерицы, и мне кажется, с упряжью будет хуже контакт.
  - Быстро ты до этого дошел, это действительно так. Обычно упряжь новички берут, которые долго общий язык найти не могут с созданием, пока обкатывают, потом снимают. Не все, правда... кто-то вроде как лошадью начинает управлять, поводья натянул - и поехал...
  - Мой Свисс чувствует, когда я начинаю сваливаться, и сам принимает более удобное для меня положение. И я хотел бы, чтобы друзья тоже максимально улучшили контакт со своими рептилиями.
  - Ну ладно, а от меня то чего хочешь?
  - У нас был уговор, что вы нам даете упряжь, в придачу к транспорту, но она нам не нужна. Значит, нужно либо сделать еще скидку... при этих словах гном протестующе вскинул руку... - либо дайте нам броневые накладки на рептилий, есть ведь такие?
  - Есть, как не быть. На них тоже доспехи делают, как на людей. Но полные не дам, дорогие они, я в убыток не работаю.
  - Можно неполные, у них броней глаза не закрыты и нос, есть что-то типа шлемов на голову?
  - Да, такие щитки я вам дать могу, закрывают верх башки, на глазах прозрачные накладки из особо прочного стекла, нос закрыт металлической пластинкой. Они подороже немного, чем упряжь, ну да ладно. Я так понимаю, вам потом и еще броня понадобится?
  - Конечно, мы бы хотели максимально защитить свои приобретения - вставил Серж, уже вышедший из помещения, и внимательно слушающий разговор. - Есть что-нибудь типа полного доспеха?
  - Да, есть гибкая пластинчатая броня, закрывает все тело, включая хвост, на кончике хвоста вешается миниатюрный моргенштерн, накладки на лапы, броня под брюхом - ящерица немного теряет в скорости и подвижности, зато становится практически неубиваемой.
  - Интересно, интересно - заметил также подошедший Вуду. - Сколько стоит такое удовольствие?
  - Там большой объем металла, используется специальная гибкая сталь, тонкая работа...
  - Сколько?
  - Десять тысяч за комплект. Пять штук отдам по девять.
  Серж только зашипел по-змеиному. Тор сказал:
  - Спасибо, уважаемый Дамор. Мы к вам еще приедем, до свидания.
  Друзья отошли от конюшни, направились в лагерь, по пути обмениваясь впечатлениями.
  - Ну это просто хамство - кипел Серега. - Мало того, что нас один бесстыжий гном обирает, так у него еще походу брат-близнец объявился! Так никаких денег не напасешься!
  - Спокойно, Серега, я тоже согласен, что цена непомерная. Мы, конечно, съездим в рейд, трофеи еще будут, но мы тратим деньги чуть ли не быстрее, чем зарабатываем - заметил Тор.
  - У меня есть идея - неожиданно сказал Вуду. - Помните, Дамор говорил, что высокая цена ящериц обусловлена тем, что с ними работают маги Жизни?
  - Ну да, и что? - спросил Серж.
  - А если я ему окажу пару услуг в этой области - у него по-любому есть больные животные, либо накачаю самок магией, они будут более здоровое потомство приносить, да мало ли что... и под это дело стрясем с него скидку.
  - Хорошая идея - сказал Ян. - Он нас будет умолять просто, чтобы мы с ним работали, это ведь огромное конкурентное преимущество, в городе наверняка и другие есть торговцы.
  - Значит, так и решим - сказал Тор. - К тому, для Игоря это будет неплохая практика, не так ли?
  - Именно, comandante!
  Впереди показался лагерь, возле которого маячила высокая фигура Огга, явно поджидавшего наших друзей.
  - Приперлись, наконец - со странным выражением сказал он. Не совсем понимая, что он имеет в виду, новобранцы выстроились перед мастер-сержантом в ровную шеренгу и принялись преданно поедать его глазами.
  - Так, ребята, есть у меня две новости, уж не знаю, хорошие или плохие для вас. Новость первая - еще раз приезжала принцесса, это было с утра практически, после вашего ухода. Вас, естественно, не застала, психанула и уехала в 'Пьяного единорога', набирать себе команду для рейда. Новость вторая - один из моих знакомых видел, как она подобрала себе десяток наемников, вполне серьезных уровней, и потом вся эта гоп-стоп компания резво уехала куда-то на юго-восток. Так что принцессу мы теперь точно минимум неделю не увидим, они куда-то далеко собирались. Честно сказать, я даже рад, что она вас не подрядила ехать с ней, на юго-востоке водятся самые опасные твари, эту область во время Войны Некромантов сильно потрепало, вам туда просто рано путешествовать, даже учитывая уровень удачи. Принцесса просто использует любые шансы для достижения цели, а вы для нее по сути - отмычки. Которые можно использовать и выкинуть.
  - Что нам делать? - спросил за всех Тор.
  - Принцесса еще вернется, селезенкой чувствую. Когда - не знаю, но время пока есть, вы должны максимально повысить свое мастерство, тренировки уже не так действуют, вы заметили.
  - Так точно, господин мастер-сержант!
  - Принцесса выше меня по званию, на субординацию ей плевать, так что если захочет - потащит вас хоть в ад, хоть в рай. Поэтому мой приказ - используйте все возможности, чтобы поднять уровни мастерства. У вас только Тор хорошо прокачался, у него за полгода уже десятый уровень, обычно к этому времени новички достигают ладно, если шестого. Но даже этого мало. Кстати, Андрей, ты ведь для первоначальной раскачки использовал зелье, ускоряющее развитие?
  - Да.
  - А друзьям почему не посоветовал?
  - Оно дороговатое было, с самого начала. А потом я просто забыл - смутился командир.
  - Так, в общем, едете и покупаете зелье, перед рейдом выпиваете, оно действует неделю, и я лично обеспечу такое количество приключений, что вам и не снилось! У нас тут немало разных дел накопилось, так что совместим полезное с приятным. Что у вас на ближайшее время запланировано?
  - Ну, мы хотели съездить за артефактами, у Венгера еще одна карта была. Потом мы придумали неплохой способ прокачки... тут Андрей рассказал Оггу про заморозку, тот заржал:
  - Однако, вы находчивые ребята! Неплохо, неплохо. Еще чем похвастаетесь?
  - Мы только что купили ящериц, поэтому можем преодолевать большие расстояния, можно по пустыне помотаться, но нам надо взаимодействие с ящерами отрабатывать.
  - Так, вот сражаться верхом я вам настоятельно не рекомендую! Надо минимум неделю не слазить со своего скакуна, чтобы вы начали полностью эмпатически ощущать друг друга. Поэтому пока только перемещайтесь. Да, пару дней решайте свои дела, даю вам увольнительную, а потом будет большой рейд, я хочу половину наиболее толковых новобранцев отправить на зачистку одного нехорошего места. И вам полезно будет, материала для прокачки будет более чем достаточно.
  - А что это за место? - влез любопытный Вуду.
  Огг холодно посмотрел на него, сказал:
  - А вот тебе, сопляк, никто слова не давал, к тому же лезешь поперек командира. Когда время придет, расскажу. Все, счастливо.
  С этими словами огр ушел, оставив друзей в глубоких раздумьях.
  - Ну что, жизнь становится все интереснее - заметил Серж.
  - Это точно - поддержал его Ян. - Что делать будем?
  - Как и предложил Огг - надо качаться - ответил Ульт. - А что нам остается? У меня предложение - завтра прямо с утра едем за зельем, оно действительно так хорошо?
  - Да, мне помогло - ответил Тор.
  - Ну так вот, выпиваем прямо с утра, покупаем у Венгера карту, потом едем на нашу замороженную ферму, качаемся там, тушки отвозим чучельнику. А дальше можно прямо в квест, по дороге может еще кто попадется...
  - Ты, блин, оптимист, не накаркай смотри - сварливо сказал Серж. - А ну как Песчаный червь попадется и что? Будем у него в желудке качаться?
  - Да, об осторожности забывать не надо - согласился Андрей. - Ладно, давайте отдыхать, завтра тяжелый день предстоит. Вуду, можешь нам немного магии Жизни накачать, чтобы мы максимально хорошо отдохнули?
  - Я попробую.
  Игорь уже привычно обратился к рассеянной вокруг энергии Жизни, втянул в себя, сколько смог, немножко перелил друзьям, уже готовящимся к отдыху. Малое количество маны, как ни странно, вызывало мгновенный сон, в отличие от значительного объема энергии, поднимающего бодрость и силу. Ребята тут же вырубились, Игорь осмотрелся вокруг, в том числе и в магическом поле, и на всякий случай поставил перед входом в казарму плетения небольшого Круга Огня, одновременно позаимствовав структуры заклинания из замораживающей мины, ослабив их так, чтобы при пересечении неактивированного круга маг сразу же получал об этом известие, и в доли секунды мог накачать его энергией. К счастью, все эти приготовления так и не пригодились, ночь прошла спокойно, и бодрые и полные сил воины поднялись аж в пять часов утра.
  Быстро поднялись, размялись, надели броню, не забыв нацепить и щитки с шипами, как раз представлялся случай их проверить. Резво двинули в сторону города, потихоньку начинавшего просыпаться, уже начинали открываться первые лавки, деловитые мастеровые открывали задвинутые на ночь ставни, выкатывали прилавки с разными товарами - город готовился к новому дню. Лавка Венгера была уже открыта, старичок, судя по всему, страдал бессонницей, либо мог спать по три-четыре часа в сутки.
  - Здравствуйте! - немного удивленно сказал он, - чем обязан столь раннему визиту?
  - Нам нужно купить у вас карту, про которую вы тогда упоминали, место в пустыне в трех днях ходьбы.
  - Как же, помню, вроде бы ее никто еще не купил, считают, что дороговато. Вы как туда будете добираться?
  - У нас есть пустынные ящерицы.
  - Очень рекомендую вам приобрести седельные сумки, там могут быть весьма крупные трофеи. У меня есть, отдам по пятьсот золотых за штучку. Будете брать?
  - Конечно. Еще нам надо пять зелий для ускорения развития - сказал Тор.
  - Тогда еще пятьсот золотых, итого в сумме выходит три тысячи. Плюс карта полторы, значит, с вас четыре с половиной.
  Тор отсчитал деньги, забрал карту, старичок сходил куда-то внутрь лавки, и с натугой вытащил пять комплектов переметных сумок. По сути, это были большие кожаные мешки, на шнуровке, между собой они скреплялись прочным металлическим тросом, который надо было закидывать на спину ящерицы, как раз за наездником. У Сержа на лице нарисовалось сомнение в обоснованности цены, Венгер заметил это и сказал:
  - Это не просто кожаные мешки. На них наложено малое заклинание прочности, чтобы не расползались от воздействия острых предметов изнутри, и малое заклятие охлаждения, можно туда бутылку с водой положить, и она на любой жаре останется прохладной. Плюс мешок цепляется к броне ящерицы, и не бьет ее по боку во время движения, не мешает бежать. И еще - мешки немного растягиваются, сейчас они примерно по тридцать земных литров в объеме, и могут увеличиваться до шестидесяти, не теряя прочих полезных свойств. Так что цена вполне обоснованна.
  - Ну тогда ладно - успокоился Серж. - Действительно, ценное приобретение.
  - Мы оставим пока сумки у вас и заедем через полчасика, хорошо? - спросил Андрей, и, получив согласие, сказал друзьям:
   - Ну что, в конюшню?
  Возражений не последовало, по пути прикинули запасы зелий и снадобий. Оказалось по десять бутыльков с маной на каждого мага, считая сюда двоих эльфов, и по десять пузырьков со здоровьем. Зелья обучения все тут же дружно выпили, Вуду сказал:
  - Ого, как интересно! Можно попробовать разобраться в этом плетении...
  - Разбирайся, только осторожно, Венгер говорил, что если пить это зелье слишком часто, можно навредить организму.
  - Конечно, Тор, конечно, не беспокойся. Слушай, ну прикольно действует! Я как будто стал сильнее сразу, не терпится возможности проверить...
  - Не переживай, потренируемся сегодня - заметил Ян.
  Дошли до конюшни, на стук долго никто не отзывался, потом вышел заспанный Дамор, проворчал:
  - И какого хрена вам не спится в такую рань?
  - И вам доброго утречка! - ответствовал Серж.
  Продолжая что-то бурчать под нос, гном отпер ворота, раздался радостный свист - ящерицы успели заскучать по своим седокам, и незамедлительно вытекли на улицу.
  - Привет, Свисс! - Андрей радостно потрепал ящера по загривку, постучал по бронированной голове - гном сдержал обещание и надел всем тварям бронещитки, закрывающие почти всю голову целиком, включая нос и глаза. К слову, защита была весьма толстой и прочной, навскидку, мечом можно было пробить раза так с пятого, не меньше. Свисс радостно зашипел, открывая пасть с огромными острыми зубами.
  - Интересно, красавчик, а что ты этими зубками можешь делать? - подумал вслух Тор.
  - Ящер может вцепиться в какую-нибудь тварь, превосходящую его размеру раз в десять, и висеть, не разжимая зубы, пока не сдохнет - ответил Дамор. - Они подобным образом в пустыне раньше охотились, просто облепляли добычу со всех сторон, повисали на ней, и брали на измор.
  - Надеюсь, до этого все-таки не дойдет - задумчиво сказал Ульт. Тор в душе с ним согласился, это было бы явным перебором.
  - Ну что, по кОням? - спросил командир. Возражений не последовало, друзья резво заскочили на зверей и буквально за пару минут бешеной скачки вернулись к дому алхимика. Забрали сумы, закинули на спины ящеров, те малость поупирались, но когда сумки оказались на спинах, перестали их замечать.
  - Уважаемый Венгер, я посмотрел карту, это где-то в сторону Эльфийских лесов, но вроде еще пустыня. Вы что-то можете рассказать про это место? - спросил Тор. Не хотелось ехать наугад, не зная, что может встретиться.
  - Да, могу. Вы слышали про телепортацию?
  - Краем уха.
  - Ну так вот, где-то лет пятьдесят назад практически все грузы перемещались с помощью этой магии, это было гораздо быстрее и дешевле обычной перевозки, требовалось лишь два толковых мага, один в точке старта, другой - в зоне приема груза. Однако примерно в это же время начались странные возмущения магического поля, и часть товаров, а там были весьма и весьма дорогостоящие, просто не дошли до адресатов. Как будто что-то останавливало перенос, и груз терялся где-то по дороге. Место на карте - это некоторые ценные вещи, отправленные из бывшей столицы эльфов в сторону Эльфийских лесов, и так и не дошедшие до адресата. Их местонахождение стало известно примерно месяц назад, один из бродячих охотников видел в тех краях мощные магические плетения, похожие на эльфийскую магию, это, скорее всего, включившаяся защита груза, почему-то она активировалась только сейчас. Поскольку он не маг, а воин, то соваться ближе не стал, у эльфов есть весьма неприятные защитные заклятия. Обычно именно по этой защите грузы и находили, активизируется она в случае какой-то опасности, но что там - непонятно. Учтите, эльфы наверняка тоже узнали про груз, но будут ли забирать его сами или отправят наемников - неизвестно. Возможно, что вы вообще никого не встретите, из людей, я имею в виду.
  - А что за опасность там может быть, из-за которой активизировалась защита? - поинтересовался Ульт.
  - Вот этого я не знаю. Одно могу сказать, из-за одной твари этого бы не произошло, они просто испепеляются в фоновом режиме.
  - Неужели эльфы не встроили в груз маячок, чтобы найти пропажу? - спросил Вуду.
  - Скорее всего встроили, и он вероятно, не сработал, иначе бы они давно его забрали.
  - Что там может быть из трофеев? - это был, конечно, Серж.
  - Магическое оружие, посохи, артефакты, зелья - все, что угодно. Эльфийские поделки стоят немало, так что ваши полторы тысячи отобьются сполна.
  - А почему никто из наемников не захотел купить эту карту? - спросил Тор.
  - Эльфийская магия - это магия Жизни, причем ее боевая форма, всегда есть риск, что с вами может случиться что-то нехорошее. У эльфов вообще извращенное чувство юмора... Наемники давно научились обороняться от огня, воды и воздуха, но магия Жизни - это нечто другое, так что поосторожнее.
  - Спасибо, уважаемый Венгер, за подробную информацию.
  - Удачи, воины, жду вас с трофеями!
  Тор подал ящерице короткую команду, и кавалькада всадников устремилась в южные ворота. Как и планировали раньше, сначала решили наведаться к ледяным ловушкам и посмотреть на улов.
  Андрей заметил, что друзья держатся в седле немного увереннее, чем раньше, видимо, у них тоже начал налаживаться контакт с существами. Что касается его самого, то Свисс отлично понимал речь, а вот мысли уже надо было контролировать, потому что как только Тор случайно подумал 'а вот если крутануться на месте?', ящер это незамедлительно выполнил, и командир чуть не вылетел из седла. Игорь с Сержем радостно заржали, эльфы тоже улыбнулись.
  - Что, Андрей, животинка норов начала проявлять? - спросил Вуду.
  - Нет, просто надо учиться мысли контролировать. А это тяжело, помните прикол про 'белую обезьяну'? Как только не хочешь о чем-то думать, как эта мысль сама лезет в голову. Во, видите? - с этими словами ящер Андрея сделал широкое сальто назад, перелетая через друзей, приземлился в песок, подняв кучу пыли, встряхнулся, и побежал уже в хвосте отряда, постепенно вновь нагоняя соратников.
  - Слушай, а ведь это может стать проблемой! - сказал Ян. - Представь, что тебе такая мысль во время боя в голову придет, сам погибнешь, и нас подставишь!
  - Я примерно представляю, что делать - заметил Ульт. - Надо просто не разделять себя и своего зверя, слиться с ним. Кстати, помимо эмпатического слияния, мне кажется, можно объединить восприятие, только потренироваться надо. Вуду, что там про ящериц в книге написано?
  Маг прямо на ходу достал книгу, и углубился в чтение. Через пять минут сказал:
  - Ульт прав. Эмпатическую связь можно развивать и углублять, и в итоге начать воспринимать и чувствовать мир с помощью глаз, ушей и прочих органов ящериц, они даже гравитацию умеют видеть, не говоря уж о тепловом излучении и прочем.
  - Как-то мне немного стало тревожно, когда ты заговорил про гравитацию - заметил Серж. - Ей тоже можно управлять?
  - Ага. Это магия Земли, можно усилить притяжение в определенном месте, и превратить противника в лепешку. Либо наоборот, отправить его в небеса, и уничтожить, беспомощного, уже там. В книге написано, что есть гравитационные мины, их гномы любят в своих сокровищницах ставить, да и некоторые другие создания этой магией балуются. Я, кстати, такое видеть пока не умею.
  - Будем надеяться, что эльфы на свой груз ничего подобного не поставили - заметил Тор. - Нам до слияния с разумом ящериц еще не менее недели понадобится.
  За разговором друзья доехали до ловушки, в центре которой стояла полуразмороженная гиена. Воняла на солнце она преизрядно, и на этот аромат стянулось немалое количество любителей тухлятины. Впрочем, собралась больше разная мелочь, на Бегуна клевали более серьезные твари. Сработала только половина ловушек, в которых лежали замороженные небольшие пауки, штук восемь маленьких сколопендр, и пара муравьев. Последние заинтересовали друзей, этих насекомых в мире Рэндом они еще не встречали, поэтому стали изучать с повышенным любопытством. Вуду вновь достал книгу и начал читать описание, в то время как остальные кругами ходили вокруг насекомых.
  - Так, здесь у нас малые муравьи-рабочие, у них высота примерно полметра до спины, опасность представляют лишь в больших количествах, от пяти штук и выше. Уровень существ - примерно третий-четвертый, много опыта за них не получишь. Неядовитые, однако жвала могут прокусить кожаную броню, железо может и пробьют, но обычно для этого шансов им не предоставляется. Странно, в Книге написано, что рабочие редко уходят далеко от муравейника, это во-первых. Во-вторых, у муравьев есть какой-то неизученный способ связи, при убийстве кого-то из них об этом узнает весь муравейник, и спешно высылается подмога.
  - Очень интересно - заметил Серж. - Кто у них там есть еще?
  - Есть муравьи-разведчики, они чуть покрупнее рабочих, более быстро бегают. Есть воины, эти раза в два крупнее, и уже представляют серьезную опасность, у них примерно восьмой-девятый уровень, иммунитет к магии огня, ядовитые жвала.
  - Короче, ребята - заметил Ян. - Надо решить, будем ли мы убивать муравьев, есть немалый риск, что нам в задницу потом вцепится весь их муравейник. Они сейчас то живы?
  Вуду быстренько обратился к магии Жизни, проверяя существ. Сказал:
  - Все живы и в порядке, я в прошлый раз специально заклинание ослаблял, нам же для прокачки убивать их надо. Не знаю, мне кажется, что мы выстоим против целой кучи муравьев. Впрочем, пусть Тор решает.
  - Мне нужно подумать - ответил тот. - А пока давайте прибьем прочую мерзость, уровни поднимать один хрен надо. Вы уже решили, кто чего себе качать будет?
  - Ну, я буду навыки владения топором развивать - сказал Серж.
  - Это и так понятно, отмахнулся Вуду. - Мой выбор - огонь.
  - Ян, Ульт? - спросил Андрей.
  - Арбалет, и меч тоже надо - сказал Ян.
  - Я только меч, и кстати, оружие дальнего боя мне не помешает - заметил Ульт. - Мне кажется, мы напрасно им пренебрегаем, если навалится толпа каких-нибудь тварей, разумнее ее уполовинить еще до того, как она доберется до нас.
  - Это понятно, просто я хотел нас так развить, чтобы мы примерно одинаково работали в ближнем и дальнем бою - сказал Тор. - Ну ладно, я буду качать мастерство владения двуручным мечом. Чтобы никому не было обидно, идем по очереди, сначала я, потом Вуду, потом Серж, Ян, Ульт, потом снова я. Начали!
  Тор подошел к ближайшей замороженной сколопендре, вытащил меч и аккуратно, чтобы не повредить тушку, проткнул голову твари. Накатила волна силы, сколопендра, несмотря на невеликий размер, была весьма опасной тварью. Следующую тварь, а это оказался столь нелюбимый магом паук, прибил Вуду. Убил без затей, сформировав маленький, но очень яркий фаербол, пробивший насквозь хитиновую голову насекомого. На уровень не хватило, сказал:
  - Похоже, я только после следующей твари уровень до девятого подниму.
  Следующим стал Серж, ему досталась еще одна сколопендра, стукнул ее кончиком острия в голову, хватило до шестого уровня владения топором. Ян пристрелил еще одну, тоже поднял уровень стрельбы. Ульт поднял мастерство владения мечом.
  - Неплохо! - сказал Тор. - Ну что, еще кружок? Хотел еще раз проткнуть тварь, но размахнулся слишком сильно, снес голову. Хмыкнул, сказал:
  - Ладно, эту тушку подешевле сдадим. Серж проворчал:
  - Ты поаккуратнее, командир, разоришь нас нафиг.
  Вуду прибил следующую сколопендру, на этот раз хватило на девятый уровень, увеличился запас энергии до пятисот двадцати единиц. Осталось еще несколько сколопендр и один паук, между ними затесались замороженные муравьи. Наступила очередь Сержа, он размахнулся, целясь в очередное насекомое, и немного зацепил обухом топора одного из муравьев. Как оказалось, заморозка с того уже почти спала, и удара топора хватило, чтобы расколоть лед. Разумеется, муравей воспринял такое посягательство как угрозу жизни и ринулся на Серегу, с явным желанием укусить топориста за какое-нибудь место. Серый, ничтоже сумняшеся, снес ему голову.
  - Твою дивизию! - только и сказал Вуду. - Ты знаешь, сейчас от муравья ушел куда-то в пустыню сигнал, вроде предсмертного крика. И мне кажется, совсем скоро нам пригодятся беговые способности ящериц!
  - Мы не можем рисковать - сказал Тор. - Добиваем остатки и драпаем, авось пронесет.
  Воины деловито, уже не соблюдая очередность, добили тварей, включая и второго муравья, погрузили тушки в седельные сумки. Стали заскакивать на спины ящеров, земля начала вибрировать, как будто приближался кто-то очень большой.
  - Вот это да! - выдохнул Ян, обладающий острым эльфийским зрением, он увидел угрозу чуть раньше остальных. Ульт также повернулся на юг, всматриваясь куда-то.
  - Что там? - спросил Серж.
  - Мне кажется, что сюда бежит вся родня невинно убиенных нами муравьев - ответил Ян. - Их очень много, не знаю, в непосредственном контакте мы не устоим.
  - Так, уходим - сказал Тор. - Я буду с помощью браслета отслеживать их движение, Вуду, ты тоже смотри, где какие проявления жизни появятся.
  Друзья пришпорили своих скакунов, ящерицы начали набирать разгон. Тор внимательно вглядывался в картинку, транслируемую тактическим браслетом, огненно-рыжая волна муравьев потихоньку отставала. 'Интересно, надолго ли хватит им запала?' И тут же раздался голос Вуду:
  - Командир, у нас прямо по ходу множественные проявления жизни!
  - Где они, я ничего не вижу! - возмутился Ульт.
  - Под землей!
  И точно, буквально в сотне метров впереди земля начала вспучиваться, и из нее полезли густым потоком муравьи-солдаты. Каким образом они опередили друзей, было непонятно, возможно, что они просто шли по каким-то делам, когда их настиг зов. Получалось, что в город было уже не прорваться, да и вряд ли горожане сказали бы большое спасибо за нападение муравьев. Надо было что-то решать, ящерицы чуть притормозили.
  - Командир, посмотри налево! - сказал Ульт. Тор вгляделся, увидел вдалеке какое-то серое пятнышко.
  - Что это? Мой браслет туда не добивает.
  - Кусок скалы, или камень здоровый. Мы можем залезть на него, все лучше, чем в пешем строю биться!
  - Решено, скачем туда!
  Ящерицы развернулись на девяносто градусов, и со всех ног ринулись в сторону скалы. Две волны муравьев синхронно, как будто ими кто-то управлял, навелись на друзей и тоже прибавили ходу, земля дрожала от топота тысяч членистых ног. Друзья доехали до скалы, муравьи опять чуть отстали, однако неумолимо надвигались. Кусок камня достигал в высоту пятнадцати метров, а в обхвате был явно больше ста. Каким образом такая штука оказалась посреди пустыни, было непонятно, но она сулила спасение.
  - Наверх! - скомандовал Тор.
  Вот где пригодилось умение ящериц карабкаться по отвесным поверхностям, на лошадях воинов уже бы сожрали. А так рептилии без особого труда забрались наверх, и выбрались на небольшую площадку, примерно десяти метров в диаметре, где и расположились полукругом. Теперь с высоты можно было окинуть взором прилегающую местность, и полюбоваться на преследователей. Оптимизма зрелище не внушало, половина пустыни сейчас выглядела как блестящий хитиновый шевелящийся ковер, две волны муравьев слились в одну, и двигались в сторону скалы.
  - Так, не шевелимся, не шумим - шепнул Вуду. - У муравьев очень плохое зрение, но острый слух и нюх, может не заметят и убегут обратно.
  Воины и ящеры обратились в камни, оранжевая волна докатилась до подножия скалы и недоуменно замерла. Передние муравьи шевелили усиками, не в силах понять, куда делась столь желанная добыча. Запах вроде бы ощущался, но как-то отдалился, походило на то, что враги куда-то исчезли. Муравьи постояли несколько минут, и начали разворачиваться, чтобы вернуться туда, откуда пришли, но тут один из них замер, напрягся, как будто принюхиваясь, и целеустремленно направился к подножию скалы.
  - Что за...? - прошептал Вуду.
  - Твою... ! - ответил Тор. - Кто-то из нас поцарапался во время скачки, на скале остались капли крови, муравей их почувствовал!
  Как оказалось, виноватым оказался Вуду, во время скачки он нечаянно задел за металлический трос, скрепляющий сумки, и поранился. А муравьи, судя по всему, очень чутко ощущали запах крови...
  Передний муравей потыкался носом в засохшие капли, пошевелил усиками, потом поднял голову, и начал подниматься по скале. За ним начала разворачиваться вся остальная толпа, прятаться уже не имело смысла.
  - Ян, сноси первого. Вуду, поставь огненное кольцо прямо вокруг скалы.
  Приказы были незамедлительно выполнены, ледяная стрела приморозила муравья, превратив в небольшую мертвую ледышку, которая, продолжая излучать холод, упала в кучу столпившихся муравьев, заморозив еще несколько штук - Вуду в свое время не пожалел маны. Одновременно вокруг скалы засияло огненное кольцо, мгновенно спалив десяток муравьев-рабочих, у которых не было защиты от этого вида магии. Надо сказать, что толпа муравьев была разнородной, в самом начале шли рабочие, видимо, как наиболее слабые. Затем - разведчики, чуть более крупные и опасные, и в самом тылу - воины. Если рабочих и разведчиков еще можно было убить огнем, то у воинов была слишком хорошая защита для этого, и надо было придумывать что-то другое. Да и не факт, что на них хватило бы маны - примерно в таком ключе высказался Вуду.
  - Так, нам надо их удержать, и тут только магия может помочь - сказал Тор. - Ян, Ульт, отдайте по семь пузырьков с маной Вуду, себе по три оставьте, если не дай Бог кого исцелять придется. Игорь, вся надежда на тебя, против такой толпы в рукопашную мы точно не устоим. Ян, выбивай воинов, лучше сделать это сейчас, чем когда они нам вопьются в горло. Я буду отслеживать ситуацию с помощью браслета, Серж и Ульт - прикрываете меня и остальных.
  Ян, как оказалось, в свое время наведался к кузнецу, и у него накопилось аж два колчана арбалетных болтов, по семьдесят в каждом, причем половина была замораживающих. Именно этими эльф и начал выбивать воинов, метко всаживая болты прямо между сочленений брони, в глаза, некоторым умудрился угодить даже в пасть. Все это вызывало мгновенную заморозку, плюс немного повреждало рядом стоящих муравьев, буквально за минуту уничтожил около пятидесяти воинов, и получил сразу три уровня стрельбы, значительно увеличив урон.
  - Плохо, что маловато боеприпасов взял - выдохнул эльф.
  - Ага, и луков нет - сказал Ульт - мы из них еще быстрее стреляем.
  - Я точно зря пренебрегал дистанционным оружием - сказал Тор. - Впредь такой ошибки не повторю, главное, выбраться отсюда.
  Тем временем эльф отстрелял ледяные болты, выбив чуть больше половины воинов. Зарядил обычный... и тот бессильно отлетел от очередного бронированного бока.
  - Вуду, сможешь заморозку наложить?
  - Нет, не успею, да и маны не хватит.
  - Ян, попробуй по разведчикам! - сказал Тор, внимательно изучающий картинку боя.
  Совет оказался полезным, у тех была не такая прочная броня, и еще примерно пятьдесят муравьев превратились в аккуратные чучела, у эльфа осталось около двадцати болтов, поднял еще два уровня. Тем временем Вуду наконец закончил формировать огромный фаербол, накачав туда весь свой магический запас, аж в глазах потемнело. Кинул его в толпу наступающих, решив выбить основную массу разведчиков. Огненный шар с шипением устремился вперед и вниз, со страшным грохотом разметал кучу муравьев, обнажив желтоватый песок пустыни, впрочем, прореха тут же затянулась. Тем не менее, маг убил почти шестьдесят муравьев-разведчиков, и скакнул на три уровня магического мастерства вверх, полностью восстановив запасы маны, к тому же, они увеличились почти на треть. И тут же сформировал мега-фаербол, еще больше предыдущего, пульнул в том же направлении. Однако убить таким шариком удалось лишь в два раза меньшее количество разведчиков, и чуть-чуть рабочих, муравьи на удивление быстро среагировали и расступились в стороны!
  - Ими кто-то управляет! - выкрикнул Тор. - Они очень слаженно действуют!
  Вуду кивнул, судорожно глотая пузырек с маной. В это время несколько десятков впереди идущих муравьев плюнули кислотой, причем, поскольку воины еще не оказались в прямой видимости, сделали это навесом, на удивление точно поражая цель. Маг начал создавать Водяной Щит, уже понимая, что не успевает, первые выстрелы успели пройти. Спас всех Серж, метнувший свой щит вперед, тот задержал кислоту, и упал на землю, растворяясь на глазах.
  - Вот это них... себе! - только и сказал топорист.
  - Я буду отслеживать эти артиллерийские атаки, кто-то их точно координирует - сказал Тор. - Ульт, смотри тоже, это должен быть какой-то особенный муравей, отличающийся от остальных.
  - Точно! - вставил Вуду. - Их никто не видел, но в книге упоминались некие 'контролеры', и это точно не обычные муравьи, тех маги уже изучили вдоль и поперек!
  - Ян, оставь десяток болтов на всякий случай - приказал Тор. - Есть у меня предчувствие, что пригодятся.
  Эльф повиновался, отстрелял еще десяток разведчиков, и сменил арбалет на меч. Часть муравьев успела добежать почти до середины скалы, Андрей обратил на них внимание, приказал Вуду сбить тех наземь. Маг воспользовался Пылевым Молотом, муравьи шли один за другим, и Молот сбивал сразу по пять-семь насекомых, расплющивая в лепешку. Поразвлекавшись таким образом, Вуду сменил оружие на Водяную Плеть, и проредил ряды рабочих, метнув два плетения подряд. Наиболее слабые муравьи превратились в кучки фарша.
  - Эх, такие экземпляры испортил! - проворчал Серж.
  - Смотри, чтобы эти тушки нас не попортили! - усмехнулся Вуду.
  Тем временем муравьи тоже не теряли времени даром, и отправили еще один кислотный залп, на этот раз Водяной Щит его с успехом отразил. Вуду ответил еще одной плетью, и рабочие неожиданно закончились, маг достиг уже впечатляющего тринадцатого уровня. Однако следующие залпы оказались практически безрезультатны - Плеть серьезно ранила разведчиков, однако почти не повреждала воинов, оставляя лишь царапины на их броне. Между делом маг прикончил уже половину пузырьков с маной, а впереди остались самые серьезные противники. Тор с Ультом напряженно изучали местность вокруг скалы, пустыни уже не было видно под сплошным шевелящимся оранжевым ковром. Тор по браслету обратил внимание на одно место в этом ковре, там царило странное затишье, муравьи почти не двигались!
  - Уж не там ли скрывается наш любимый контролер? Ян, пальни-ка туда болтом!
  Эльф выполнил приказ, убив сразу трех муравьев, в прорехе на секунду показалось странное белесое насекомое с огромными длинными усами, и тут же скрылось за броней подоспевших воинов.
  - Вуду, там главный гад прячется, угости его!
  - С удовольствием! - Вуду собрал весь свой увеличившийся запас маны, и кинув очередной фаербол, обессилено упал на землю. Тот, оставляя за собой натуральный огненный хвост, устремился в толпу воинов. И тут друзья не поверили своим глазам, они начали заскакивать на спины друг другу, образуя многослойную броню вокруг своего контролера! Тот явно не хотел погибать, и предпочел пожертвовать другими. Успели сделать броню в пять тушек, прежде чем туда врезался огненный шар. Его мощность была такова, что даже защищенных от огня воинов просто испепелило, уничтожив три ряда насекомых, убило следующий ряд термическим ударом, и серьезно поранило последний рубеж защиты контролера. Но он остался цел, хотя, судя по всему, его немало обожгло. Из-под черных обгорелых тушек показался мерзкий белесый трясущийся ус, и Ян тут же снес его метким выстрелом. Скорее всего, усы выполняли функцию антенн, половина муравьев тут же потеряла запал и начала растерянно кружиться на месте. Зато вторая половина пришла в ярость, судя по всему, контролеру было реально больно, и озверевшие от ментальных ударов воины ринулись вперед. Вуду все никак не мог подняться, друзья окружили его, давая время восстановиться, поставили щиты, достали оружие.
  - Ну что, разомнемся? - сказал Серж.
  - Осторожно, ребята, в рукопашной они очень сильны - сказал Тор. - Хорошо, что нападают с одной стороны!
  Вероятно, контролеру было не до стратегического планирования, и муравьи рвались вперед с одной целью 'Убить любой ценой!'. Ян успел пальнуть еще разок, но не пробил защиту из трупов насекомых, даже после смерти прикрывающих своего хозяина.
  - Болты не помогут, магия нужна.
  - Вуду еще в отключке, держимся.
  На вершине скалы показались первые муравьи. Опаленные, иссеченные Водяной Плетью, но очень опасные. Повели усиками, и ринулись на друзей. Тор в детстве наблюдал, с какой скоростью перемещаются эти неказистые насекомые, у их родственников мира Рэндом тоже все было в порядке, неслись они очень быстро, буквально за секунду оказавшись перед друзьями. Те синхронно подняли щиты, удар! Выстояли, лишь малость отодвинулись назад.
  Первого муравья убил Серж, разнес черно-оранжевую фасетчатую голову, развернулся, убил еще одного. Муравьи начали обходить пятерку воинов, заключая тех в полукруг, Тор отрубил очередному нахалу голову, ткнул следующего за ним между сочленениями, тот дернулся, отступил назад. Эльфы тоже забрали парочку жизней, муравьи чуть раздвинулись, атаковали снова. И тут неожиданно в дело вступили ящеры. Видимо, у них с насекомыми была давняя вражда, учитывая, с какой яростью ящерицы напали на муравьев, буквально разрывая их на части. Те малость ошалели, замерли буквально на секунду, однако в бою это очень большое время, Тор с друзьями тут же убили четверых муравьев, и еще пятерых прикончили ящеры. Андрей невольно залюбовался своим Свиссом - тот сейчас выглядел как настоящая машина смерти. Уж на что казались стремительными муравьи, но ящерицы были быстрее и изящнее. Вот еще один муравей попытался жвалами ухватить Свисса за бок, тот увернулся, и когтями снес голову, одновременно зубами прорывая почти насквозь еще одного.
  - Нифига у них укус! - выкрикнул Серж, подставляя лезвие топора под жвала очередного воина. - У наших коняжек!
  - Да уж, лучше их не злить и кормить вовремя! - сказал Ян, отбиваясь сразу от двух наседающих на него насекомых.
  - Да они и на поле боя нормально откормятся! - усмехнулся Ульт, увернулся от очередного молниеносного удара жвал, воткнул меч между головой и туловищем, перерубая тонкую шею. Тор тоже время не терял, убил еще парочку муравьев, те стали отступать, перегруппировываясь.
  - Отзывайте ящериц, если на них навалятся всей кучей, сожрут! - приказал Андрей. Друзья повиновались, ящеры стали отступать назад, включая и скакуна Вуду, маг уже начал приходить в себя и смог послать ментальную команду. Поднялся, оценил запасы маны - выходило маловато, хватило бы на пару фаерболов или водяных копий, и все, а в рукопашном бою от него толку почти не было. Все-таки сформировал два Копья, метнул в муравьев, убив с десяток, силы хватило, чтобы пробить их насквозь. Поднял уровень уже до четырнадцатого, восстановил запас маны, метнул еще два копья - муравьи шустро расступились и заряды улетели впустую.
  - Ах ты ж сссс...! - выдохнул Игорь. - Проклятый контролер! Ну, я тебя достану! От злости у колдуна сорвало планку, и в голове засела одна мысль - убить гада любой ценой! И Вуду обратился к запретной области магии - Некромантии. Скачок на уровень восприятия жизни вокруг произошел мгновенно, все окрасилось в зеленый цвет, с определенными более насыщенными сгустками - муравьями, сплошным светящимся полем покрывающим все вокруг, и более яркими сияющими точками - аурами друзей, и их скакунов. Урожай жизни вокруг скалы просто обязательно надо было собрать, и маг потянул зеленоватую субстанцию к себе, появилась здоровенная прореха, которая ничем более не заполнялась, а Игоря просто переполнила сила. Кажется, и мана тоже восстановилась, непонятно почему, но энергия жизни была гораздо вкуснее, и маг щедро зачерпнул еще...
  Друзья не сразу поняли, что происходит, просто одна из шеренг муравьев, подступающих к скале, вдруг осыпалась наземь, на ходу превращаясь в пепел, за ней последовала еще одна, муравьи заметались, не понимая, что происходит. Первым заподозрил неладное Ян, как эльф, обладающий предрасположенностью к магии Жизни, он обратился к этой стихии, и увидел ужасающую картину по массовому вытягиванию жизни из насекомых. Страшным было не массовое умерщвление тварей, в конце концов, они этим же и занимались, а то, что вся жизненная сила уходила к Вуду, и с тем проходили какие-то неприятные изменения, в магическом плане его аура начала темнеть и багроветь на глазах.
  - Ребята, он к некромантии обратился! - выкрикнул Ян.
  Вуду почти закончил вытягивать жизнь, вокруг расстилалась черная пустыня, в которой теперь точно несколько десятков лет не появится ничего живого, он забрал энергию даже из-под земли, превратив в пепел обитающие там растения. От муравьев осталась лишь слабо мерцающая маленькая искорка, контролер, маг хотел уже потянуться к нему, когда обнаружил, что непосредственно рядом с ним осталось гораздо больше вкусной жизни. Как это он про нее забыл? Надо забрать...
  Ян увидел, как из ящериц начинает утекать жизнь, те посерели и начали опадать на землю, после них новоявленный некромант скорее всего возьмется за друзей, он уже начал терять человеческий облик. И эльф принял единственно верное в данной ситуации решение, отстранил в сторону Сержа, стоящего между ним и Вуду, и коротко ударил мага рукоятью меча в висок. Тот не догадался заранее поставить на себя щит, всхлипнул, и упал на землю.
  - !;?*;(!!! - сказал Серж.
  - Он почти успел забрать жизнь из ящериц, а потом бы и нас убил - извиняющимся тоном сказал эльф. - Огг нам рассказывал, что некроманты не контролируют себя, и для них не остается друзей, все вокруг становится кормом.
  - Боюсь, что это было единственное правильное решение - поддержал родственника Ульт. - В магическом плане это было просто ужасно, он убил не менее тысячи муравьев буквально за минуту, мы бы мгновенно превратились в скелеты.
  - Надо отвезти его в лагерь, и показать Мордреду - скомандовал Тор. - Как наши ящерицы, восстановятся?
  - Мы их с Яном сейчас подлечим, все-таки жизненный запас рептилий гораздо больше, чем у муравьев или нас - сказал Ульт. - Только поэтому они и выжили.
  Андрей посмотрел на Свисса, тот лежал на земле и прерывисто дышал, не в силах встать, представляя разительный контраст по сравнению с тем, каким он был до битвы. Остальные ящеры выглядели еще хуже. Эльфы выпили все пузырьки с маной, прежде чем смогли более-менее восстановить скакунов, и то, они выглядели нездоровыми и стояли, покачиваясь от усталости.
  - До города хватит, и им надо пару деньков отдохнуть и отъесться - сказал Ян. - А вокруг еды не осталось совсем...
  Тор окинул взглядом равнину. Сейчас бывшая пустыня напоминала филиал ада - земля черная, с багровыми разводами, усыпанная иссохшими панцирями муравьев и пеплом. Его взгляд привлекло неясное шевеление вдали.
  - А контролер-то выжил, гнида! Ян, Серж - пойдемте, заберем трофей!
  Друзья доскакали до черной горки трупов, раскидали тушки в стороны, извлекая на свет божий контролера. Вблизи тот оказался еще мерзостнее, он напоминал огромного белого таракана. Попытался плюнуть кислотой, Серж без труда уклонился и врезал твари бронированной рукой по голове, контролер вырубился.
  - Потенциально изучение такого создания может нам многое дать - задумчиво сказал Ян.
  - Надеюсь, Вуду очухается и разберется, он у нас специалист - сказал Серж и осекся. - Ян, его реально вылечить?
  - Не знаю. Многое зависит от силы воли нашего друга, от желания обрести могущество, удовольствия, которое он получал при забирании жизней. Одно могу сказать - когда он очнется, ему будет очень плохо, ломка начнется, как у наркомана.
  - Хм, а у вас тоже они встречаются?
  - Конечно, правда, эльфы не колют себе всякую гадость, а вот травы в лесах интересные водятся... Правда, у нас наркоманов сразу же сажают на ствол молодого деревца, и заставляют прорасти сквозь тело, очень мучительная смерть. Так что желающих изменить сознание не очень много остается...
  За разговором друзья замотали контролера в специальную сетку, шедшую в комплекте с сумками, привязали к боку Свисса, поехали обратно. На вершине скалы оставалось с пару десятков трупов муравьев, решили несколько наиболее сохранившихся экземпляров забрать, а остальных пустить ящерицам на корм, поскольку им предстояло еще тащить немалую тяжесть обратно до города. Рептилии жадно набросились на тушки муравьев, во все стороны полетели брызги и куски панцирей, Тор отвернулся - зрелище было не самое приятное. Буквально через пять минут чавканье прекратилось, вместо трупов муравьев взглядам друзей предстала ровная поверхность скалы, без каких-либо признаков останков. Будто и не было никакой битвы.
  - Ничего себе! - только и сказал Серж.
  Ящерицы чуть повеселели, обмен веществ у них был быстрый, так что силы они себе восстановили. Друзья погрузили тушки муравьев, также примотали их к бокам рептилий, в сумме получилось четыре мертвых воина, из которых можно было сделать чучела, и один живой контролер, с которым еще надо было решить, что делать.
  - Поехали! - скомандовал Тор, и вереница всадников двинулась в сторону города. Вуду, находящегося без сознания, аккуратно положили поперек спины ящера, которого вел на поводу Андрей. Ехали аккуратно, ящерицы не могли бежать в полную силу, поэтому добирались обратно несколько часов. Первым делом надо было осмотреть Вуду, поэтому поехали сразу в лагерь, решив сдать трофеи попозже. Мордред, к счастью, был на месте, ринулся к магу, на ходу анализируя его состояние:
  - Так, ребята, славно ему досталось. Измененный магической фон, истощение, очень нехорошая аура. Некромантия?
  - Она самая - мрачно сказал Ян.
  - Сколько жизней он выпил? Кого?
  - Около тысячи, оранжевые муравьи.
  - Странно, что он сам еще жив. Его могло просто разорвать от такого количества энергии.
  - Док, сколько времени он будет без сознания? - спросил Серж.
  - Сутки, не меньше. Вы его оглушили?
  - Да, в висок ударили.
  - Сделали правильно, он сознание потерял не от этого, точнее.... В общем, он перестал в этот момент энергии контролировать, его удар отвлек. И сработала естественная защита организма, выключая сознание. Если бы он еще пару минут продолжал этим заниматься, начались бы необратимые изменения, у некромантов организм перестраивается, перекрываются некоторые каналы доступа маны, от еды меньше проку, зато вытягивание жизни дает просто огромное могущество.
  Друзья аккуратно перенесли Вуду в палатку Мордреда.
  - А когда он очнется, он останется прежним?
  - Сложно сказать. Сейчас, пока он без сознания, я наложу ментальный блок и малость ограничу его память. Для Вуду это будет выглядеть, как будто он от перенапряжения потерял сознание, и все. Правда, у Игоря уровень магический значительно вырос, энергия жизни хорошо увеличивает запасы маны и силу заклятий...
  - Мы ему скажем, что он перенапрягся, и отдал больше маны, чем следовало - вставил Ян. - И есть ли риск того, что ментальный блок сорвет? Что он вообще ограничивает?
  - Воспоминания ощущений. Забирание жизни - это очень приятное чувство для некроманта, это лучше секса и наркотиков. Однако, некоторые колдуны могли контролировать себя, силу воли можно тренировать. Пока ваш друг слаб, он только начинает путь магического развития, в будущем, вполне возможно, сможет контролировать свои желания. Я думаю, еще десяток уровней мастерства - и можно начинать тренировать волю. Можно и раньше... Да, по поводу блока - лучше избегайте стрессовых ситуаций, и необходимости использовать некромантию, у него, вероятно, просто выхода другого не оставалось...
  - Кстати, да. Он нас всех спас - заметил Тор. - Мы бы эту кучу муравьев точно не перебили.
  - Ну, вот видите... Вообще, это несбыточная мечта уже несколько столетий - научиться забирать жизнь, не превращаясь у чудовище, а использовать ее на пользу.
  - Как это можно некромантию применять с пользой? - заинтересовался Серж.
  - Ваш друг умеет вытягивать энергию из природы, и повышал вам силу и выносливость. Однако из живых существ можно забрать гораздо больше, если он будет потом передавать энергию вам и вашим скакунам, боеспособность подразделения вырастет многократно. Некромант будет прореживать ряды врагов, плюс подпитывать свои и чужие силы.
  - Да, потенциально это здорово - заметил Тор.
  - К тому же некромант гораздо быстрее восстанавливает запасы маны, когда он вытягивает жизнь, его организм начинает вырабатывать энергию значительно эффективнее. И если когда-нибудь магу удастся совместить обычную магию с некромантией, он станет поистине всемогущ.
  - А что, этого никому еще не удавалось сделать? - спросил Ян.
  - Слухи разные ходят. Вроде бы пару тысяч лет назад как раз один из основателей нынешней Магической Академии и был практикующим некромантом, перешедшим к использованию классической магии. Но доподлинно это неизвестно, Академия хорошо хранит свои секреты.
  - То есть Вы хотите сказать, что в Академии знают, как можно развить навыки самоконтроля для некромантов? - недоверчиво спросил Ян.
  - Возможно, ребята, возможно.
  - Понятно, - сказал Тор. - Надо будет разузнать про эту Магическую Академию, мне как-то не хочется, чтобы однажды Вуду сорвало крышу опять, учитывая, насколько он силен в некромантии.
  - Поспрашивайте Венгера, он с ними торговал как-то.
  - Отлично, так и поступим. Нам все равно надо пока в город смотаться, сдать трофеи.
  - Так, а это что за хрень вы привезли?! - оказывается, к группе воинов незаметно подошел Огг, и заметил примотанного сеткой контролера.
  - Это наш трофей! - гордо сказал Серж.
  - Я понимаю, что трофей, просто такой твари еще не видел, а ведь изучил и поубивал их в свое время немало!
  - Это контролер - сказал Тор. - Он управлял муравьями, которые на нас напали. У меня сложилось впечатление, что сами по себе они довольно тупые, а вот под его контролем они вели себя почти разумно, к тому же эта тварь координировала все атаки издалека.
  - Надо же! - недобро прищурился Огг. - Мне рассказывали, что немало наших новобранцев и даже опытных воинов полегло в пустыне от организованных атак муравьев, возможно, что этот белый глист принимал там непосредственное участие! Вам же все равно только тушка нужна, чтобы чучельнику сдать?
  Огр начал неторопливо доставать из-за спины здоровенную секиру, Тор остановил его:
  - Господин мастер-сержант! Позвольте сказать!
  - Ну, говори - Огг приостановился.
  - Изучение этой твари может нам очень многое дать! Если мы поймем, как именно он контролирует своих подопечных, то сможем управлять муравьями! Или, просто расходится с ними в пустыне, не нарываясь лишний раз!
  - Хмм, интересно, конечно. Изучить врага - это всегда полезно. Ладно. Так, а что это с вашим магом приключилось?
  - Он перенапрягся, Огг - сказал Мордред. - Магическое истощение.
  - Ха, славно вы, видать, подрались! Молодцы, воины!
  Огг одобрительно хлопнул Тор и Сержа по плечам, отчего те малость присели, и неторопливо отправился в сторону казарм.
  - Мордред, почему Вы ему не сказали?
  - Лучше не упоминайте слово 'некромант' при нашем командире, у них какая-то очень давняя вражда, и он сразу убивает любого потенциального вытягивателя жизни. Мне кажется, там что-то личное.
  - Ладно, учтем на будущее. Мы Вуду пока здесь оставим, и снимем контролера, проследите за ним, ладно?
  - Хорошо.
  Друзья осторожно сняли сетку с тварью, положили возле палатки мага-целителя.
  - Ну что, по коням?
  Друзья заскочили на ящериц, и направились в город. Сначала заехали к чучельнику, чтобы разгрузить рептилий. Тот обрадовался, муравьи-воины ему доставались нечасто.
  - Здорово, по две тысячи возьму!
  - Три - сказал Серж.
  - Две с половиной, цена окончательная. Да и сумма ровная, десять тысяч, как с куста!
  - Идет - нехотя согласился Серж.
  - Так, пауков, муравьев-рабочих и сколопендр тоже заберу, за всех дам пять тысяч, маленькие они.
  - Забирайте, - сказал Тор.
  - Заходите в дом, я деньги сейчас принесу.
  Друзья зашли внутрь, зоркий Ян углядел на стене новую табличку, раньше ее точно не было. Надпись на ней гласила: 'Почетный поставщик Его Императорского Величества Коллекции чучел'.
  - Однако, он жука все-таки в Императорскую коллекцию продал! - заметил Тор.
  - Интересно, сколько он за чучело получил? - спросил Серж.
  - Мне кажется, тебе лучше этого не знать, слюной изойдешь - философски заметил Ульт.
  - Точно, чужие деньги считать - последнее дело - согласился Андрей. - Главное, что он почувствовал выгоду от сотрудничества с нами, мало ли что еще принесем.
  Вышел Индор, вынес деньги. Друзья раскидали монеты по карманам, Тор взял пока долю Вуду себе, чтобы передать магу, когда он очнется. Попрощались с довольным чучельником.
  - Он точно на нас нажился! - шепнул Серж.
  - Ничего, мы тоже не обеднели пока - негромко ответил Тор.
  Вскочили в седла, повели ящеров в 'Конюшню'. Дамор встретил их у входа. Критически оглядел скакунов, сказал:
  - Вы что с ними делали, изверги? Они дышат еле-еле! Это надо суметь, огненных ящериц так измотать!
  - Мы в небольшую стычку с муравьями попали - сказал Андрей. - Сколько им потребуется времени, что восстановить силы?
  - Обычно - день, в вашем случае - полтора-два, и то, если я буду их кормить свежайшим нежным мясом и давать лучшее питье... гном сделал паузу, Серж догадался:
  - Да он же с нас деньги трясет!
  - Я не занимаюсь вымогательством - с достоинством ответил гном. - Но еще пятьдесят монет вам придется заплатить, или ухаживайте за рептилиями сами!
  - Хорошо, мы заплатим, но лучше чтобы они были в идеальном порядке, когда мы за ними придем! - заметил Тор.
  - Слово гнома!
  - Отлично, пойдем ребята...
  Друзья неторопливо направились в сторону казармы, жалея, что оставили скакунов - скорость передвижения пешком казалась теперь просто черепашьей.
  
  Вуду плыл в фиолетово-сером тумане, окружающем его со всех сторон. Рук и ног не чувствовалось. 'Я умер?' возникла мысль. 'Если я могу думать, значит, я еще жив? Или легенды про бессмертие души были правдивы?'. Повисел некоторое время, туман вокруг начал клубиться. 'Что произошло? Мы с друзьями поехали в рейд, сначала достали приманки, из замороженных тварей, потом вроде бы куда-то мчались...'. Еще десяток мгновений. 'Точно, сражались с муравьями... А потом - не помню!' Вспышка. Ярко-оранжевые муравьи, сгорающие в Круге Огня, рассекаемые Плетью... Потом вроде бы плющил их в лепешки... провал. Откуда-то издалека донесся голос.
  - Вуду, очнись!
  - Вуду? А, да, это же мой ник. Какой-то голос знакомый. Мордред, точно! Получается, я просто без сознания был?
  Туман начал рассеиваться, над Вуду образовалась большая прореха, через которую устремлялся яркий белый свет, маг потянулся к нему, начал стремительно подниматься все выше и выше. Все вокруг слилось в сияющие белые линии, яркий всполох света... и маг открыл глаза. Прямо над ним нависала бородатая физиономия Мордреда.
  - Ты в порядке? - озабоченно спросил гном.
  - Да, отлично себя чувствую. Что случилось?
  - Вы сражались с муравьями, и ты зачерпнул маны больше, чем нужно, в результате потерял сознание.
  - Черт! Я сильно ребят подвел?
  - Нет, ты последним заклинанием как раз всех мурашей и снес, так что друзья пепел немножко подмели, трофеи подобрали и привезли тебя сюда.
  - Я не помню, что за заклинание использовал в конце.
  - Ничего, не беспокойся, память вернется - немного неестественно сказал Мордред.
  Вуду машинально отметил эту фальшивость, но голова была занята другим, решил подумать об этом позже.
  - Никого не ранили? Трофеи все довезли?
  - Нормально все, Тор с друзьями скоро вернется. Ты до какого момента помнишь?
  - Ну, помню как драпали от муравьев, потом я начал их заклинаниями крошить, мана таяла на глазах... вроде они начали на скалу подниматься, и потом - не помню. Вроде какое-то ощущение могущества было, или мне кажется?
  - Возможно, ты очень мощное заклинание использовал, друзья правда не смогли определить, какое. Проверь свои запасы маны, оно не могло пройти зря.
  Вуду обратился к внутренним резервам и удивленно присвистнул - они стали почти в полтора раза больше!
  - Ничего себе! Я там что, Армагеддон сотворил?
  - Похоже, что так. Я подозреваю, что ты сделал очень большой фаербол, задействовав в него и собственные жизненные силы, из-за чего потерял сознание. Тебе повезло, муравьи кончились, а представь, была бы еще одна волна? Вы бы все погибли, без магической поддержки. Поэтому никогда, повторяю - никогда не перенапрягайся до такой степени, маг всегда должен быть максимально сконцентрирован и держать пару тузов в рукаве.
  - Блин, ты прав. Я действительно иногда сильно увлекаюсь...
  - Тебе надо учиться самоконтролю, тренировать силу воли. Обычно этим занимаются примерно с двадцатого уровня мастерства, но я очень советую заняться пораньше.
  - Хороший совет, можешь научить?
  - Я могу дать лишь азы, дальше будешь учиться самостоятельно, либо надо будет найти преподавателя поопытнее.
  - Это где?
  - В столице, разумеется. В Магической Академии.
  - Интересно, я догадывался, что она должна быть, но особо не интересовался пока. Можешь рассказать?
  - Много не скажу, сам я там не учился, выпускники Академии редко в такое захолустье попадают. Образовалась школа несколько десятков тысяч лет назад, примерно в одно время с основанием Империи Людей. И все Императоры учились там, помимо воинского мастерства любой Император должен быть искусным магом.
  - Разумно, любого человека можно запугать или купить. Даже мага.
  - Вот именно, а так все правители могут за себя постоять, определить яд в питье или кушанье, закрыться мощным щитом, пока охрана не подоспеет, да и в боевой магии они неплохие мастера.
  - Интересно, а простые люди там тоже могут учиться?
  - Теоретически - да, по сути же образование очень дорогое, и, как правило, могут его себе позволить лишь аристократы, поэтому владение магией в столице считается одним из атрибутов дворянства. С моей точки зрения - это маразм. Там простолюдинам запрещается ее использовать, даже в быту, можно лишь магические предметы покупать, на которых наживаются маги-артефакторы. По этой причине многие талантливые маги-самоучки бегут в провинцию, где с этим попроще.
  'Уж не поэтому ли ты в Таунвилле живешь, Мордред? - подумал про себя Вуду. Ты ведь маг Жизни не из последних, нефиг мне тут заливать...', но благоразумно промолчал.
  - К тому же - продолжил Мордред - в Приграничье просто не выжить без магии, поэтому местные лорды благоразумно закрывают на это глаза. На некоторую нежить сталь так и вообще не действует. Столица далеко, а вурдалаки - вот они, рукой подать... Опасно это все, маги в Столице деградируют, им нет нужды развиваться, а вдруг - случись что? Тьфу три раза, конечно...
  'Походу, наболело у него, вот и исповедуется' - подумал Вуду.
  - Ты обещал про Академию рассказать - напомнил он увлекшемуся гному.
  - Ну да. Так вот, в Академии представлены все основные направления, работают кафедры, как и в ваших университетах. Всего основных направлений четыре, это Огонь, Вода, Воздух и Земля. Вспомогательное направление - магия Жизни, хотя они давно претендуют на еще одну кафедру, ректор вроде бы и не против, но все как-то не получается. И еще одно направление - Некромантия, оно самое новое, и не очень приятное. Там учится меньше учеников, чем на остальных, их не очень любят другие студенты. Зато есть и плюс - каждому учащемуся уделяется больше времени, и одно из направлений развития - это концентрация и сила воли, если попадешь в Академию - возьми хотя бы факультативом.
  - Ладно, уговорил. Как вот только попасть туда...
  - У вас скоро будет год обучения, там дается выбор - маги могут продолжить обучение самостоятельно, а поскольку Огг магией почти не владеет - он заинтересован, чтобы была и магическая поддержа новобранцев, так что он отпустит тебя на год. Разумеется, когда ты вернешься, будет экзаменовать безо всякой жалости. А вот друзья твои, скорее всего, останутся здесь, хотя никто не мешает им периодически к тебе в гости наведываться.
  - Как-то не хочется мне с друзьями расставаться...
  - Придется! - твердо сказал Мордред. - Иначе ты будешь для них представлять нешуточную опасность, маг, который не контролирует свои силы - это опаснее разных тварей, от них хотя бы знаешь, чего ожидать...
  - Ладно, как они приедут - поговорим. Расскажи, как попасть в Академию, там есть экзамены?
  - Разумеется, и в этом есть определенная сложность. Обычно поступающих гораздо больше, чем мест. Поэтому надо чем-то удивить экзаменационную комиссию, показать какую-то область магии, которая не столь распространена и известна. Просто огневиков и магов Воды очень много, этим ты их не впечатлишь. Думай, что показать.
  - Есть у меня один знакомый, маг-телекинетик...
  - Вот это - очень интересно. А знакомый - это точно Индор, чучельник.
  - Да.
  - Он просто один такой специалист на все здешние края. Искусство телекинеза вообще редкое, мало кто им владеет. Если он тебя возьмет в ученики, и ты научишься этой магии, то твои шансы на поступление резко возрастут.
  - Да, осталось только его уговорить...
  - Это точно, у Индора характер плохой, так что - как повезет...
  За стенкой палатки послышался звук шагов.
  - А вот и твои друзья подошли.
  Действительно, вернулся Тор с друзьями. Андрей сходу спросил:
  - Ну и как там наш больной?
  - Я в порядке, Андрей. Мы тут с Мордредом поговорили, он считает, что мне надо обучаться концентрации в магической Академии.
  - Идея неплохая, дальше что?
  - Там экзамены сложные, нужно обучиться телекинезу, чтобы впечатлить комиссию. Можешь с Индором поговорить?
  - Почему я за тебя должен договариваться? Вместе пойдем, сам пообщаешься, нефиг на меня ответственность перекладывать. Поддержу, конечно, но говорить будешь сам.
  - Ладно, как вообще наши дела?
  - Я твою долю принес. С этими словами Тор отдал Вуду его долю - три тысячи золотых.
  - Я вам посоветовал бы - сказал Мордред - прикупить магу соответствующее снаряжение. На посох может и не хватит пока, а вот жезл можно купить, он позволяет заклинания накапливать, ускоряет регенерацию маны и тому подобное. Наведайтесь к алхимику, у него должны быть.
  - Мы только из города пришли, отдохнем наверное, денек сегодня был насыщенный - заметил Серж.
  - И не говори - поддержал его Ян. - Надо отоспаться, завтра все дела будем решать. На том и договорились.
  Наступило очередное ясное утро, как обычно, очарование восходящего солнца и дуновение легкого ветерка было перекрыто громким ором Огга:
  - Встаем, упыриная немочь!
  Началась традиционная пробежка, практически все новобранцы уже не напрягались, огр давал подобные упражнения больше для поддержания формы, чем для прокачки. После четырех часов мучений наши друзья были отпущены на свободу, а вот на следующий день, напомнил Огг, предстояла некая 'зачистка'. Разумеется, ребята заинтересовались, кого надо чистить. Огр поупирался для виду, заметил, что у всех новобранцев глаза уже горят нездоровым блеском, сказал:
  - Завтра мы идем чистить гнездо золотистых гекконов.
  - Это еще что за зверь? - спросил за всех Серж.
  Ответил ему Вуду:
  - Так, это вроде ящериц, но передвигаются они на двух лапах, передние - рудиментарные, жрут все подряд, воруют блестящие вещи, диапазон уровней - от пятого до двенадцатого. Весьма опасны в толпе, по одиночке легко убиваются, достаточно тупые. Рост примерно метр-полтора...
  - Неплохо, маг - заметил огр. - Только ты забыл добавить, что поодиночке они бывают лишь в том случае, когда ты убил всех остальных. Это во-первых. Во-вторых, мы полезем в гнездо, там их будет просто дохренища. В-третьих, возможно, будут и посерьезнее двенадцатого уровня. Там, по слухам, обитает Король Гекконов, он явно посильнее будет.
  - А чем они так провинились, что мы лезем аж в гнездо? - поинтересовался кто-то.
  - Они сначала просто утаскивали безделушки и скот, но когда крестьяне вступились за свою скотину, их завалили количеством и сожрали, только кости и остались. Поэтому бургомистр решил организовать карательную экспедицию, и зачистить их место обитания. Ряды ополчения не очень велики, а стражники не годятся для зачисток, так что он попросил об этом нас. Для вас это будет неплохая практика, но я буду брать лишь воинов не менее четвертого-пятого уровня, младших просто сожрут, твари те еще. Получается примерно половина нашей роты, это шестьдесят человек, остальные будут охранять лагерь. Идущие на зачистку будут разделены на группы по десять человек, чтобы снизить потери, возглавлять будут наиболее опытные воины - это пятерка Тора, каждому из них достанется десяток, и еще один десяток поведу лично я.
  - Сколько их там может быть? - деловито поинтересовался Тор.
  - До тысячи. В гнездо ведет шесть проходов, с разных сторон, именно поэтому я буду делить отряды подобным образом - никто оттуда уйти не должен. Пятерка Тора, продумайте тактику, вы будет по одиночке, магу я не советую лезть вперед своих воинов, эльфам давно пора луки уже прикупить, чего вы жмотитесь-то?
  Тор аж покраснел от такого упрека, все никак руки не доходили, решил этим заняться сегодня же. Спросил:
  - А что по поводу Короля?
  - Король Гекконов - по слухам, он больше обычной ящерицы раза в четыре, плюс его охраняет свита из наиболее крупных воинов, в общем, увидите - не перепутаете. Скорее всего, будет в самой нижней части гнезда. Да, само гнездо - выкопанное в плотной глине убежище, в глубину до пятидесяти метров доходит, спускаться туда надо по ярусам, зачищать будем все подряд - самих гекконов, их самок и яйца. Настраивайтесь и готовьтесь, завтра будет нелегко. Вольно!
  - Так, ребята, прогулка будет не из легких - обратился Тор к друзьям, и рядом стоящим новобранцам. Советую прикупить защитное снаряжение, у кого еще нет. Лично мы поступаем именно так, идем.
  Друзья направились в кузницы, Ролен уже был в курсе проблемы.
  - Так, ребята, эльфам однозначно нужны луки, я все гадал, когда до вас это дойдет, все-таки у арбалета скорострельность маловата. Есть у меня парочка луков, стоят они немало, по две тысячи каждый. Зато на них наложено заклинание усиления, мощность больше стандартного на десять процентов, и в придачу дам по две сотни стрел к каждому.
  - Еще по сотне стрел - и договоримся! - разумеется, это сказал Серж.
  Кузнец явственно скрипнул зубами, но согласился, явно надеясь еще поиметь выгоду. Предложил:
  - Так, гекконов будет немало, и разумнее проредить толпу до того, как они вам вопьются в ж... хм, пятую точку. Есть дротики и копья, будете брать?
  - Покажите, примеримся - ответил Тор.
  Кузнец ушел куда-то вглубь мастерской, принес два больших лука с двойным изгибом, колчаны, подручные вынесли связку дротиков и копий. Пока эльфы восхищенно цокали языками, примериваясь к лукам, Тор и Серж вертели в руках дротики, Вуду от дистанционного оружия пренебрежительно отказался. Дротики оказались похожими на короткие копья, примерно полметра в длину, с острыми металлическими наконечниками, само древко было сделано из какого-то особо легкого дерева, поэтому весили они немного, а в руке сидели хорошо. Копья, кстати, оказались гораздо тяжелее и неудобнее, к ним надо было привыкать, тем более что метать копья новобранцев никто не учил. Еще одним бонусом к дротикам оказалось малое заклинание Управления, по-крайней мере, гном выразился именно так, они умели чуть-чуть изменять свой полет, втыкаясь именно туда, куда целился взглядом воин. Вуду заинтересовался, однако сходу разобраться в плетении не смог. Решили проверить оружие, кузнец поставил парочку старых щитов с грубо нарисованным прицелом, Тор метнул дротик - тот полетел хорошо и мощно, воткнулся в дерево, практически расколов его пополам. У Сержа так хорошо не получилось, рука дрогнула, и метательный снаряд устремился к краю щита, однако Серж сконцентрировался на цели, дротик чуть выправил свой полет, и вонзился почти в самый центр.
  - Сколько они стоят? - спросил Андрей.
  - Связка из двадцати дротиков стоит тысячу, вам надо по комплекту каждому, значит, две тысячи. Это не очень дорого! - кузнец протестующе поднял руку, видя закипающего Сержа. - Стрелы часто ломаются, дротики намного прочнее и служат дольше, просто достаете их из врага, и втыкаете в следующего.
  - Берем - сказал Тор.
  Тем временем эльфы настроили луки под себя, что-то подкрутив возле тетивы, выбрали наиболее удобное положение для стрельбы. И немало удивили остальных воинов, если Ян уже с арбалетом показывал чудеса скорострельности, то лук работал реально как пулемет, стрелы летели просто видимой волной, густо втыкаясь в щит, который буквально через несколько секунд стал похож на ежика. При этом эльфы избегали стрелять древко в древко, чтобы не попортить стрелы. В общем, через минуту стрелы кончились, а щиты исчезли под плотным слоем деревянных наконечников.
  - Однако! - только и сказал Серж.
  Отдали кузнецу деньги, тот бегло осмотрел броню воинов, сказал:
  - Нормальное состояние, но скоро надо улучшать, настраивайтесь.
  Оставив эту реплику без ответа, пятерка друзей отправилась по следующему адресу - в лавку алхимика. Венгер был на месте, обрадовался, заметив, что друзья к нему давненько не заходили.
  - Да вроде мы не так и давно были - заметил Серж.
  - Какие у вас есть жезлы и посохи? - спросил Вуду.
  - Посохов сейчас нет, я их только под заказ беру, стоимость немалая. От двадцати тысяч они стоят. К тому же необходима полная предоплата.
  Серж только присвистнул.
  - Так, а жезлы есть? - продолжил Вуду.
  - Жезлов парочка осталась. Вам надо объяснять, в чем отличие?
  - Напомните, я бегло только в Книге читал.
  - Посох намного функциональнее, больше заклинаний вмещает - это раз. У него лучше настроена регенерация маны и усиление заклятий - это два. К тому же, посохом можно драться, обычно в навершие вставляют какой-нибудь острый предмет, либо артефакт, и посохом можно бить и колоть, он очень прочный, поэтому можно легко прибить какую-нибудь не сильно здоровую тварь. Жезл же служит только для построения заклинаний, стоит, правда, дешевле.
  - Сколько?
  - У меня есть за две с половиной, и за три. Будете смотреть?
  - Конечно, выносите.
  Алхимик нырнул под прилавок, некоторое время ковырялся там, явственно повеяло волшбой - вероятно, там был магический сейф или что-то в этом роде. Наконец, достал, выпрямился, вытащил две небольшие трости, примерно полметра в длину, сантиметров пять в толщину. Сделаны были они из материала, похожего на кость, и покрыты причудливой резьбой.
  - Это, кстати, кости дракона! - гордо сказал алхимик. - Стоило немалого труда их достать, материал редкий и дорогой. Резьба - это особого вида руны, позволяющие концентрировать и накапливать ману, и облегчающие плетение заклинаний, можно заранее заложить их в жезл, и сделать некое подобие спускового крючка, например, он будет реагировать на нажатие пальца в определенном месте жезла, получается что-то вроде магического пистолета.
  - Чем они отличаются? - спросил Вуду.
  - Вместимостью, мощность одинаковая. В один можно поместить до двенадцати заклинаний среднего уровня, забирающего двести-двести пятьдесят м.е., в другой - до пятнадцати. Можно вложить, например, пятнадцать фаерболов подряд, и стрелять ими, не расходуя собственные запасы маны. Можно чередовать Заморозку и Воздушный кинжал, либо другие заклинания, все зависит от ваших целей.
  - Подзарядка?
  - Не в бою. Полная зарядка занимает около часа-полутора, необходима медитация с хорошим сосредоточением.
  - То есть, когда заряд закончится, они становятся бесполезными кусками кости?
  - По сути, да. Ну а что вы хотите, это же не посох...
  - Вуду, можно взять, все равно неплохо получается - вставил Серж.
  - Серый прав, нам не помешает любая помощь в бою - заметил Тор.
  - Ладно, уговорили - неохотно сказал Вуду. - Беру более мощный. А если заказать посох, сколько он будет по времени идти?
  - Месяц примерно. Деньги, как я понимаю, у вас есть?
  - Деньги найдутся, вот только что мне потом с жезлом делать?
  - Можно его вплавить в посох, я научу. Тогда свойства жезла добавятся к посоху, маги их постоянно изменяют и модифицируют.
  - А вы много знаете про магов? - спросил Вуду. - Просто я хочу поступить в Академию, и стараюсь узнать побольше про обучение там.
  - Я регулярно покупаю у них разные ингредиенты и артефакты, маги часто приезжают сюда, поэтому кое-что могу рассказать. Силой ты магов-экзаменаторов не впечатлишь, нужно показать искусство. Необычные плетения или особое их использование, какие-то изобретения, необязательно разрушительные. Подумай, почитай Книгу, поэкспериментируй. Если что, подходи, более подробно пообщаемся, я смотрю, вам еще куда-то надо?
  - Да, нам еще к чучельнику надо заглянуть, как раз по поводу обучения.
  - Понятно, ну что, будете жезл брать?
  - Ребята, одобряете такую трату? - спросил Вуду.
  - Можно, чем сильнее становится каждый из нас, тем лучше для отряда в целом - сказал Ян, Тор согласно кивнул головой, однако сердце кольнуло, когда возникла мысль 'А если Вуду станет некромантом, мы ведь его точно не остановим! Ладно, будем надеяться на лучшее'.
  - Ладно, какой ты посох хочешь? - спросил алхимик.
  Вуду озадачился.
  - А какие бывают?
  - Во многом зависит от того, какое ты будешь развивать направление магии. Какая любимая, огонь?
  - Да, лучше остальных получается.
  - Тогда посоветую светлый эльфийский ясень, он усиливает действие заклятий огня.
  - Да, вы не сказали, почему они начинаются от двадцати. Есть более мощные и более дорогие?
  - Как вам сказать, юноша. Они действительно более дорогие, например, за пятьдесят можно взять из метеоритного железа, вымоченный в крови дракона, это сам по себе мощнейший артефакт, которому придан вид посоха, он может уровень мастерства на пару десятков уровней поднять! Однако есть у таких дорогих вещей недостатки.
  - Это какие же?
  - Дело в том, что каждый маг-артефактор делает посох как бы 'под себя', и рано или поздно начинает повторяться, всегда знаешь, чего можно ожидать от обладателя такой вещи, свойства одни и те же. К тому же такой магический инструмент практически невозможно изменить, если вы хотите что-то добавить либо убрать. А если не дай Бог потеряете, это будет очень тяжело, лишиться сразу половины или более силы. Поэтому перспективнее взять недорогой, и постепенно его улучшать, для развития полезнее.
  - Понятно, ну тогда возьму самый простой. И так у друзей занимать придется...
  - У вас есть ведь счет в банке, открыли? - спросил Венгер.
  - Да, давненько уже. Предлагаете не тащить кучу монет?
  - Ну да. Просто достаете чек, выводите в уме сумму, у меня есть специальный прибор, устанавливающий связь с банком, я считываю, и все.
  Тор достал из кармана чек, про который уже успел забыть, вывел в уме сумму '23000', что интересно, вокруг чека появилась синеватая дымка, которая сложилась в это же число.
  - Нифига себе! - сказал Серж.
  Облачко поплыло в сторону алхимика, и втянулось в резную деревянную табличку, подставленную им, моргнул свет.
  - Все, порядок, деньги перешли на мой счет - сказал Венгер.
  Вокруг чека сформировался зеленый свет, высветилась сумма '27000' и втянулась обратно.
  - Это остаток на счете - любезно пояснил алхимик. - Лучше представьте в уме, чтобы был виден лишь авторизованным пользователям, подобные суммы могут вызвать ненужное любопытство.
  Тор так и поступил, внешне ничего не изменилось.
  - Ну что, господа, забирайте жезл, я вас больше не задерживаю.
  Друзья вышли на улицу.
  - Так, можно еще зайти к чучельнику - заметил Вуду. - У нас еще времени до вечера хватает. Кто со мной?
  - Я схожу - сказал Тор, - обещал же тебя поддержать. Ребята, вы как?
  - Мы лучше в таверне посидим - сказал Серж. - Надо обмыть луки, как думаете? Чтобы стреляли хорошо! Эльфы согласно кивнули, такой повод пришелся им явно по душе.
  - Ладно, мы к вам тогда позже присоединимся - сказал Андрей.
  Троица воинов направилась в таверну, а Тор с Вуду развернулись в сторону дома чучельника. Дошли, постучались, в ответ раздалось недовольное:
  - Войдите!
  Друзья деликатно переступили порог, Индор был не в настроении, впрочем, как обычно.
  - Чего приперлись?
  - Дело в том, уважаемый Индор, что у моего друга Вуду к вам интересное предложение - начал Тор.
  - А он что, сам говорить не может? Язык проглотил?
  - Может. Я вам мешать не буду, Элли здесь?
  - Да, она в задней комнате, только сильно не отвлекай, она там важной работой занята.
  - Отлично. Вуду, общайтесь, я пошел - с этими словами Тор направился за прилавок, оставляя мага и чучельника наедине.
  - Ну, и что за предложение? - сурово спросил Индор.
  - Дело в том, что я хотел бы обучаться телекинезу. Помнится, вы говорили, что можете научить этому знанию.
  - Чего это тебе так срочно понадобилось? Умение специфическое...
  - Ну да, мне просто сильно нужно попасть в магическую Академию. Какую плату за обучение вы хотите?
  - Понятно. Деньги меня интересуют, конечно, но не так сильно. А вот помощник-телекинетик не помешал бы, мне приходится даже простые и рутинные операции самостоятельно производить, а это занимает массу времени. Поэтому сделаем так - я тебя обучаю, но за это ты мне помогаешь пару часов в день, делаешь любую работу. Устраивает?
  - Да.
  - Вот и отлично. Приходи через пару деньков, я с делами разгребусь, и смогу заняться тобой. Все, не задерживаю.
  Вуду постоял минутку, и решил присоединиться к друзьям в таверне, оставив Тора в лавке. А командир отряда был занят тем, что уворачивался от различных летящих предметов.
  - Скотина, ты куда пропал?!
  - Элли, ты чего?
  - Не появляешься, не заходишь, постоянно битвы какие-то! Хоть бы предупредил, что с муравьями собираешься биться!
  - Да я то откуда знал!
  - Ах, так ты еще и не знал?!
  В голову командира со свистом полетела очередная корзинка, плетением которых девушка как раз и занималась, когда Тор неосмотрительно заскочил в комнату. Андрей решил перехватить инициативу, увернулся от еще одного летящего предмета, подскочил к девушке, взял ее за руки и крепко поцеловал в губы. Руки разжались, очередной острый предмет упал наземь.
  - Дурак! - выдохнула Элли. - Я же переживала!
  - Извини, я правда замотался, времени не было. Но я постоянно о тебе думал.
  - Правда?
  - Конечно! - не моргнув глазом, солгал Тор. Впрочем, это была ложь во спасение. По голове получать не хотелось...
  - Я просто услышала, что пятерка воинов ввязалась в битву с муравьями, и сильно пострадала, испугалась за тебя...
  - Слухи быстро разносятся. Мы нормально съездили, все живы-здоровы. Даже захватили интересный трофей - вспомнил Тор. - У твоего отца такого точно нет, это контролер муравьев!
  - Здорово, их никто никогда не видел!
  - Да, я знаю. Правда, он еще живой вроде. Изучим, и потом можно прибить и отцу твоему отдать.
  - Ты знаешь, живой он намного ценнее. Отцу достаточно просто посмотреть, и он может сделать статую или чучело из других насекомых, у него хороший глазомер. А самого контролера можно отдать в ту же Академию, у них там целый виварий.
  - Кстати, интересно! У нас Вуду скоро собирается туда поступать, будет неплохой бонус для приемной комиссии! Спасибо за идею!
  - Да не за что. Ты опять убегаешь?
  - Солнце, извини, правда надо идти. Но я обязательно завтра вечером заскочу, ладно? Тор предусмотрительно решил не говорить про битву с гекконами.
  - Давай, буду ждать. И не дай бог ты не появишься! - в глазах девушки зажглись уже знакомые Тору нехорошие огоньки.
  - Конечно-конечно. Не скучай, я побежал.
  Пятясь задом, командир выскочил из комнатки, и уткнулся спиной в Индора. Тот хмыкнул:
  - Моя дочь, хоть и не маг, предметы метает неплохо, никакого телекинеза не надо. Ты смотри, не дай бог ее обидишь! Я могу ведь и сердце тебе дистанционно раздавить, например... Шучу, шучу - сказал Индор, с удовольствием наблюдая за малость позеленевшим Тором. - Не боись, я добрый, просто юмор у меня черноват, если будешь всю жизнь в чужих кишках ковыряться, сам таким станешь.
  - Всего доброго! - выдавил Андрей, и ринулся в сторону таверны. Отошел на пару десятков шагов, выдохнул, и уже более спокойным и уверенным шагом отправился к друзьям. Нда, крутоват папаня у Элли. Впрочем, она ему очень нравилась, вспыльчивая конечно, но это только добавляло ей привлекательности. Решив обязательно погулять с девушкой, а то и правда, внимания и времени стал маловато уделять, Тор подошел к таверне и привычно нырнул внутрь. Друзья уже сидели за столом и пили пиво, впрочем, умеренно, все помнили про завтрашнюю битву.
  - Привет, Тор. Как пообщался? - спросил Серж.
  - Нормально, отношения развиваются. Игорь, чучельник согласился тебя обучать?
  - Да, за это я буду ему помогать потрошить тушки разные. Хорошо, я не сильно брезгливый...
  - Это точно. Кстати, не увлекайтесь сильно пивом, мне кажется, надо будет по возвращении поработать с контролером.
  - Что за контролер? - спросил Вуду.
  - А, ты же не помнишь... Ты его как раз оглушил последним ударом, он направлял действия муравьев. Мы его Мордреду оставили для изучения, но и тебе надо глянуть.
  - Интересно! - загорелся Вуду. - Ну что, пойдем?
  - Серж, Ульт, Ян?
  - Мы уже пиво допили, так что можно выдвигаться.
  - Ребята, надо еще будет в метании оружия потренироваться, проверить ваши отряды, на слаженность работы и вооружение, лучше с вечера подготовиться.
  - Я могу наложить заморозку на оружие - сказал Вуду. - Но на всех не хватит...
  - Можно на каждую третью стрелу у эльфов наложить - заметил Тор. - Они все равно и рядом стоящих примораживают, мало не покажется. Кстати, Вуду, мне идея в голову пришла!
  - Какая?
  - А ты можешь фаербол привязать к какому-нибудь камню, например? Тогда мы получим запас магических гранат... А если заморозку добавить, то получатся парализующие гранаты?
  - Надо попробовать, но со льдом не знаю, такие предметы лучше голой рукой не трогать, помните, даже я их вначале разбрасывал, а уж потом накладывал плетения. А вот с огнем - может и получится, для меня с ним легче работать. Все равно пока до лагеря не дошли, я прямо на ходу потренируюсь. С этими словами маг взял лежащий под ногами булыжник, и начал медитировать над ним, полностью выпав из реального мира. Задачка была действительно интересной, если ледяное плетение легко накладывалось на любой предмет, огонь как будто упирался, не давая привязать себя к камню, отскакивал от него. В конце концов Вуду просто положил камень внутрь фаербола, это оказалось проще, привязал плетениями, чтобы не распался, а сверху наложил стабилизирующее заклятие. По идее, при ударе камень дергался внутри огненного шара, пробивал его стенку и касался плетения, все вместе разлеталось в пыль. В то же время магическую гранату можно было безбоязненно держать в руке, не беспокоясь о сохранности конечности, стабилизирующее заклятие надежно обволакивало и защищало от действия огня. Перевел взгляд на руку с камнем - там покачивался темно-багровый шар, весьма неприятного вида.
  - Получилось? - спросил Серж.
  - Сейчас проверим. Ну-ка, отойдите подальше... С этими словами маг размахнулся, и кинул гранату в ближайшую чахлую рощицу, невесть как выросшую в условиях жаркой Теанской пустыни.
  Рощица перестала существовать, мгновенно превратившись в пепел, в сторону воинов ударил могучий столб огня и пыли, Вуду успел выставить перед собой и друзьями Водяной щит, в который с силой ударила струя раскаленного воздуха, сдвинув всю группу метра на два назад.
  - Круто! - выдохнул Серега.
  - Да, неплохо получилось - заметил Тор. - А граната в руке не рванет, если что?
  - Не должна, я очень мощное стабилизирующее заклятие наложил, так что можно достаточно сильно сжимать гранату в руке, но лучше не ронять, от резкого удара она может взорваться.
  - Вуду, я тебе настоятельно рекомендую поиграть с силой удара гранаты о землю. Если она случайно выпадет из кармана у кого-нибудь, мы все превратимся в пыль. А вот при броске можно рассчитать силу столкновения с землей, и поставить именно ее в качестве детонатора.
  - Понял, сделаю.
  Пока Вуду сосредоточенно считал силу удара в уме, попутно делая небольшой запас магических гранат, друзья уже подошли к лагерю.
  - Ну что, пойдем, полюбуемся на контролера? - спросил Серж.
  - Я его еще не видел, но уже почему-то чувствую ненависть - неожиданно сказал Вуду.
  - Ты же не любишь насекомых, так что ничего удивительного. К тому же этот таракан нас всех чуть не угробил.
  - Возможно.
  Друзья подошли к палатке Мордреда, внутри нее, надежно спеленатый сетью и оглушенный небольшим притоком магии жизни, лежал контролер. Теперь, не в боевой обстановке, воины могли рассмотреть его подробнее. Походил он на большого склизкого белого таракана, в длину был почти два метра, в ширину - сантиметров девяносто, с боков у него росли коротенькие двухсуставчатые ножки, в количестве шести штук. В любом случае, бегать быстро он явно не мог. Выделялась большая округлая безглазая голова, с длинными изогнутыми усами, точнее, в данный момент только с одним усом. Вероятно, у твари была мощная регенерация, второй ус уже потихоньку начал отрастать, Тор помнил, что стрела Яна точно снесла его полностью - и на тебе, уже какие-то проростки шевелились.
  - Я держу его без сознания - сказал незаметно подошедший Мордред - переливая немножко магии жизни. Он чуть пришел в себя и уже пытался нанести по мне ментальный удар, хорошо, что я в свое время изучал основы защиты разума.
  - Он управлял муравьями, причем они атаковали вполне согласованно - сказал Тор.
  - Да, он будет поумнее остальных, у него есть какое-то подобие интеллекта.
  - Можно выяснить, как именно он управлял другими?
  - Сначала надо его подавить в ментальном плане, сломать волю и разум, и после этого можно копаться памяти и искать все, что нужно. Впрочем, я не думаю, что он так легко сдастся.
  - Как это сделать?
  - Я не могу рисковать сам, кто-то должен подстраховывать процесс - сказал гном. - Если дать ему очухаться, он подаст сигнал, и здесь через полчаса будет орда муравьев. Слишком большой риск.
  - Кто-то из нас может?
  - Должно быть минимальное владение магией Жизни.
  - Я хочу попробовать! - сказал Вуду.
  - Может, не стоит? - начал говорить Мордред, справедливо опасаясь, что магу может опять сорвать крышу.
  - Я что, себя не контролирую? - высокомерно спросил Вуду. - Не бойтесь, я справлюсь. Впрочем... Ян, Ульт - помогайте, кто его знает, а вдруг он правда так силен... Мордред, что делать?
  - Расслабиться, найти ауру этого насекомого, и углубиться в нее. Ты поймешь, что делать. Опирайся на друзей, они будут выступать маяками, если ты уйдешь слишком глубоко или что-то пойдет не так.
  Вуду послушно расслабился, присел на землю. Вдох-выдох. Окружающая действительность стремительно сменила свой цвет, окрасившись в зеленые цвета жизни. Рядом стояли две яркие фигуры - это эльфы, чуть поодаль еще несколько живых существ - это Серж, Андрей и Мордред. Так, а это что? Тоже зеленое, но мутноватое какое-то, с коричневыми вкраплениями, противное. Судя по всему, это и есть контролер. Ну-ка, войдем в него. Страх, ужас, одиночество - эти чувства ударили по магу, едва он коснулся колышущейся ауры насекомого. Впрочем, они тут же сменились яростью, едва тварь ощутила ментальный контакт. Теперь на Вуду накатывали волны страха и паники, хотелось развернуться и бежать сломя голову. Фигуры друзей тревожно замерцали, они явно тоже почувствовали атаку насекомого. Впрочем, основной удар пришелся на Игоря, его просто отталкивало назад, поднимая из глубин разума самые скрытые и подавленные страхи. Вспомнилась атака зомби в деревне, оказывается, в глубине души он немало испугался, осознав реальность происходящего и то, что может быть заживо переварен в чьем-то гнилом желудке. Вспышка. Еще один страх - когда перемещался в этот мир, в глазах тогда померкло, и решил что все - конец, сердце аж прихватило. Еще одна вспышка. Детство. Маленький Игорь качается на перилах, соскальзывает и падает головой вниз, на камни. Мамино встревоженное лицо, запоздалый страх за то, что могло случиться. Это же мои детские воспоминания! Какая гнида их подняла?! Вуду почувствовал, как откуда-то изнутри начинает изливаться черная, ужасающей силы волна ненависти. Сотру в порошок, уничтожу! Волна страха начала резко отступать и съеживаться, Игорь сладострастно давил чужой разум, уминал его ментальными руками, бил, сжимал в маленькую светящуюся точку, которую так легко просто стереть. Раз - и нету гниды. Опомнился, рядом стоящие фигуры эльфов просто сияли зеленовато-изумрудным блеском, возвращая разуму спокойствие и сосредоточенность, отталкивая и мягко оттягивая его назад, от почти уничтоженного разума контролера. Тот поник, и уже явно не помышлял об атаке, вероятно, думая лишь о спасении. Игорь потянулся к сверкающей точке, и зачерпнул пласт памяти. Огромный муравейник, снующие туда-сюда рабочие, тащащие куски еды, камни, личинок. Вся жизнь контролируется Королевой, огромной самкой, сидящей где-то глубоко внизу, и обладающей потрясающей ментальной силой. Практически никто ее и не видел, кроме особо приближенных особей. Впрочем, большую часть времени Она спит, муравьи и так знают, что им делать. Воины охраняют муравейник, рабочие - трудятся, разведчики патрулируют окрестности. На весь муравейник с десяток Контролеров или Управляющих, как они себя называют, они тоже большую часть времени спят, лишь изредка пробуждаясь, в случае серьезной угрозы Муравейнику. Вот и он, неожиданно получил ментальный сигнал от Королевы, что-то неладное происходило в десяти километрах к северо-западу, погибли два муравья-рабочих, необходимо выяснить, что произошло и уничтожить угрозу. Контролер мгновенно пробуждается, подзывает к себе дежурного муравья-разведчика, ему необходимо быстро передвигаться. Ментальный сигнал, все близлежащие воины начинают стягиваться к месту гибели соплеменников, отдельный отряд в несколько сот голов вызывается непосредственно для охраны самого контролера. Разведчик бережно поднимает малоподвижную тушу себе на загривок, он готов нести Контролера, куда скажут. Орда муравьев движется вперед, а за ними пробуждается весь остальной Муравейник...
  - Фуххх! Вуду резко вынырнул из чужих воспоминаний, это оказалось довольно тяжелым ощущением, сильно заболела голова. Увидел встревоженные лица друзей, сказал:
  - Все в порядке, просто мутит меня чего-то с непривычки.
  - Что произошло? - спросил Ян. - Мы ощутили сильный ментальный удар, вроде бы это было воздействие страха, направленное на тебя, нас тоже малость зацепило. Ты начал отступать, а потом разозлился и чуть не стер контролера с лица земли, он аж цвет поменял. Вуду перевел взгляд на контролера, тот действительно был какого-то непонятного буро-землистого цвета, и странно судорожно дергался.
  - Да, он начал вытаскивать мои детские страхи, и сильно меня этим разозлил. Я и не подозревал, что во мне могут такие сильные чувства подыматься.
  - Удалось что-нибудь узнать?
  - Немного. Таких тварей на муравейник с десяток, они вылезают наружу в случае опасности для остальных. Есть еще Королева, она где-то в глубине сидит, наружу никогда не вылезает, обладает огромной ментальной силой. Я точно один ее не одолею, меня этот таракан чуть не ушатал.
  - Как он управлял муравьями?
  - Я уловил какой-то отголосок сигнала, там волна идет, как бы, на определенной частоте, мысли простые - вперед, враг там, уничтожить. Саму волну воспроизвести не могу, надо еще покопаться в памяти.
  - На сегодня хватит! - решительно сказал Мордред. - Тебя уже после первого раза шатает, можешь получить сильное психическое истощение, а вам завтра битва предстоит.
  - Он прав, Вуду - заметил Тор. - Завтра разберемся с гекконами, и вернемся к нашему белесому другу. Мне кажется, он будет вести себя поспокойнее.
  - Это точно! - сказал Ульт. - Он вообще как будто в кокон закутался, в ментальном плане сидит тише воды, ниже травы. Ты его здорово напугал.
  - Нефиг было лезть, куда не надо! - ответил Вуду. - Ладно, нам надо готовиться к сражению. Мордред, вы за ним проследите?
  - Не беспокойтесь, посмотрю.
  - Пошли, ребята.
  Воины добрались до казармы, часть новобранцев прогуливалась снаружи, часть отсыпалась внутри, бойцы старались не упустить ни одной лишней минуты для сна, мало ли, как сложится день. Совместными усилиями все новобранцы были подняты, построены, и друзья начали проверять уровень подготовки и снаряжение воинов. Руководил всем Тор, максимально задействовав возможности тактического браслета. Так, для Вуду и эльфов, не очень сильных в ближнем бою, были подобраны новобранцы с лучшей броней и щитами. В основном это были мечники и топористы четвертого и пятого уровней мастерства, чтобы прикрывали своих командиров, пока те уменьшают количество врагов. К слову, хотя броня на них была и попроще, чем на наших героях, выдержать укусы и удары когтей она явно могла, что было уже неплохо. Для себя же и Сержа Тор подобрал нескольких новобранцев, также успевших приобрести луки, и неплохо из них стреляющих, в качестве огневой поддержки, и по нескольку топористов и мечников, чтобы защищали лучников. Сразу предупредил:
  - Сражаться будем в пещерах, один я еще смогу размахнуться, а вот вам уже места не хватит. Соответственно, выпускаем все стрелы, я кидаю дротики, чтобы выбить как можно больше тварей. Потом я буду идти впереди и выносить основную массу, кто мимо меня прорывается - того добиваете вы. Серж, тактика твоей десятки будет похожей. Вуду, Ян и Ульт - вы на рожон не лезете, тоже сначала выносите как можно больше, но оставляете часть стрел и маны про запас, могут быть неприятные сюрпризы. Не забывайте лечить новобранцев, Вуду будет еще и усиливать свою охрану. Так, всех касается - у каждого воина обязательно должен быть хотя бы один пузырек со здоровьем, у магов - по парочке с маной.
  Тут же была устроена ревизия, новобранцы вытаскивали приобретенные пузырьки, складывали в общую кучу. Кое-кто начал ворчать, что это кровные деньги, и нужно их непонятно кому отдавать. Тор услышал это, сказал:
  - Этим кем-то может быть вам друг, который спасет вам жизнь, после выпивания пузырька. Впрочем, я могу из своего кармана вам возместить траты, мне потери воинов ни к чему. Надо сказать, что недовольное ворчание тут же стихло, и о возмещении убытков больше не говорили. Пузырьки были поровну распределены между новобранцами, в среднем оказалось по парочке средних со здоровьем, и у солдат, обладающих слабыми магическими способностями, по три с маной. Как выяснилось, самым развитым было владение магией Жизни, и то, в основном у нескольких эльфов. Они были тут же распределены в отряды, где не было магической поддержки, т.е. к Тору и Сержу, парочку решили оставить десятку Огга, поскольку было непонятно, владеет тот сам магией Целительства, или нет.
  Тем временем были отобраны самые умелые в бросании камней новобранцы, Андрей устроил небольшое соревнование на меткость броска. В каждом десятке была отобрана пара таких воинов, им раздали по две магические огненные гранаты, сказав использовать в крайнем случае. Лучникам же Вуду зачаровал стрелы, наложив заморозку на каждую третью, чуть не рухнул от таких нагрузок, выпил залпом пару пузырьков с маной и ушел отсыпаться, проворчав, что дальше и без него справятся. Тор проверил построение новобранцев, отрепетировал команду 'сомкнуть щиты', посмотрел, не остается ли прорех, через которые гекконы могут прорвать внутрь строя. Вроде все было в порядке. Новобранцы были отпущены, с рекомендацией отоспаться и набраться сил, Андрей с Сергеем еще потренировались в метании дротиков, обновляя навыки, получилось неплохо.
  - Ну что, вроде все проверили - сказал Тор. - Пошли отсыпаться!
  Утром новобранцы поднялись без команды Огга, волнение сказывалось. Начали выходить на улицу, и с удивлением обнаружили там медитирующего Вуду, держащего в руках светящийся белым светом жезл.
  - Заряжает, наверное! - сказал Тор.
  Так и оказалось, примерно через пятнадцать минут маг открыл глаза, выдохнул, и сказал:
  - Получилось, я тут малость жезл забил заклятиями заморозки и огня, поочередно, плюс помедитировал и восстановил себе запасы маны, так что я готов.
  - Народ, вы как, готовы? - обратился Андрей к остальным воинам.
  Все были готовы, выспались хорошо, решили размяться с полчасика. Повытаскивали оружие, стали отрабатывать удары. За этим занятием их и застал подошедший Огг, хмыкнул, сказал:
  - Неплохо, салаги, не теряете времени зря. Заканчивайте разминку, нам выходить скоро, туда топать пару часов почти надо. Лучше выйти раньше, пока солнце печь не начало.
  Новобранцы послушно закончили разминку, разбились на десятки, каждый по пять воинов в два ряда, командир - впереди, на время похода.
  - Глядим в оба! - рявкнул Огг. - Кое-кто из вас еще в пустыне и не бывал, тут опасностей хватает.
  Выдвинулись, поначалу новобранцы переговаривались и шутили, но очередной окрик Огга заставил их заткнуться, тот явно знал про существование пустынных червей. Вуду потихоньку вытягивал энергию жизни из окружающего мира и стимулировал все отряды сразу, идти стало веселее, да и скорость перемещения увеличилась почти на четверть. К слову, пустынные твари не попадались, вероятно, они попрятались от такого сильного и большого отряда. Далеко впереди показалась большая куча песка, видимо, это и было гнездо. Огр скомандовал:
  - Стоп. Осмотреться, рассыпаться, прилечь.
  Новобранцы так и поступили.
  Тор воспользовался тактическим браслетом, и понял причины остановки - примерно на полпути между новобранцами и гнездом застыли неподвижные столбики - гекконы. Было их там примерно с десяток, уровни с седьмого по девятый.
  - Они нас учуяли? - спросил Андрей у Огга.
  - Нет, это их стандартная практика. Нужно застать их врасплох и не дать всей толпе выбежать из гнезда, нас просто завалят количеством - негромко ответил тот.
  Тор опять воспользовался браслетом, получалось, что выходы из гнезда были расположены со всех сторон, и каждый из них контролировало несколько ящериц.
  - Так, расходимся по периметру - негромко сказал Огг. - Лучники, готовьтесь, от вас будет многое зависеть. Надо будет вынести часовых с первого выстрела, пока они не подняли тревогу, а потом выбивать тварей, не давая выскочить из гнезда и перегруппироваться, они очень быстрые. И очень быстро добежать до входов, чтобы заблокировать их. Потом выбиваем тварей в рукопашную, ждем, пока иссякнет поток - это будет самым сложным. Далее заходим внутрь и делаем зачистку.
  Шесть групп воинов рассредоточились вокруг гнезда, связь осуществлялась с помощью условных знаков, которыми обменивались командиры, благо они видели соседей. От Огга пришла команда 'готовься!', затем 'огонь''. Раздался еле слышный шелест стрел, все лучники стреляли ледяными, чтобы наверняка. Через секунду часовые перестали существовать. Следующая команда была 'вперед, максимально быстро!'. Воины подскочили, и ринулись вперед, успели пробежать чуть больше половины расстояния, как раздался дикий визг и из входов в гнездо начали выскакивать первые гекконы. Эльфы приостановились, и начали выпускать ливень стрел, прикрывая не только свои, но и соседние отряды. Пара десятков трупов ящериц образовалась у выходов, преграждая путь своим товарищам, новобранцы успели подбежать ближе, когда ринулась еще одна волна, уже гораздо сильнее предыдущей.
  - Пригнулись! - скомандовал Тор своей десятке, - даем лучникам отстреляться! К слову, хотя его лучники и не были эльфами, стреляли они неплохо, почти не промахиваясь. Еще почти тридцать трупов ящериц, и это только у отряда Андрея! Воины уже почти добрались до входа, когда наружу все-таки успело выскочить несколько тварей. Теперь Тор понял, почему Огг говорил не выпускать их наружу, они оказались очень быстрыми. Во время движения гекконы напоминали золотистые молнии, настолько быстро они двигались. До этого у них просто не было свободы маневра, и твари нарывались на стрелы, но стоило им выйти на волю, как все изменилось. С диким визгом гекконы устремились к его отряду, двигаясь странным зигзагом, не давая лучникам прицелиться, быстро сократили дистанцию и врубились в передние ряды воинов, успевших выставить щиты. Строй содрогнулся. Тор высунулся из-за щитов, смахнул одной ящерице голову, остальные молниеносно отскочили, зашипели, и прыгнули вверх и вперед, прямо на командира.
  - Чтоб вас! - выдохнул Тор, отмахиваясь двуручником, и разрубая двух тварей пополам, еще одна наткнулась на подставленный стоящим рядом новобранцем топор. Браслет тревожно кольнул руку, Андрей удивился, такого раньше не было. Видимо, среагировал на новую опасность, из этого же отверстия лезло что-то огромное, состоящее как будто из одной пасти. Что это за хрень такая? Навел туда браслет, оказалось, что это большой геккон, обозванный 'сюзерен', двадцатого уровня! Лучники выстрелили прямо в пасть, но результата не было, сюзерен только зашипел и полез еще шустрее.
  - Ирт, кидай гранату! - крикнул Тор одному из новобранцев, обладателю самого меткого броска. Тот вытащил магический предмет, примерился, и метким броском отправил прямо в пасть. Рвануло нехило, в подставленные щиты ударила волна вонючей крови, несколько новобранцев аж взбледнули. Наступила короткая передышка, Тор скомандовал:
  - Вперед, блокируем выход!
  Попутно решил проверить, как дела у друзей. Те времени не теряли, Вуду уже успел поджарить не меньше сотни гекконов, выход из гнезда начал течь и плавиться от выпускаемых фаерболов. Несколько тварей смогли вырваться, и теперь стояли посреди пустыни в виде ледяных статуй. Вроде бы маг уже исчерпал запасы жезла, и начал пользоваться собственными. 'Лишь бы его не сорвало!' - подумал Тор. Снова обратился к браслету. Серж уже вовсю рубился с тварями, стрелы у его отряда закончились, заблокировать вход не получилось, и воины ушли в глухую оборону, изредка контратакуя, оставляя по нескольку трупов ящериц. К слову, несколько новобранцев в отряде Сереги были ранены, впрочем, эльфы-целители помогли, кровью никто не истекал. Что касается Яна и Ульта, те оставили про запас по колчану стрел, положив почти по полторы сотни гекконов каждый, и уже успели заблокировать выходы, изредка убивая мечами выскакивающих тварей. Десяток Огга тоже поработал на славу, с их стороны лежало около сотни иссеченных ящеров, явно убитых огромным топором Огга. Сам же мастер-сержант выстроил новобранцев в 'коридор', по бокам от выхода из гнезда, и вырубал гекконов, как лесник рубит деревья. Если же он не успевал, что случалось очень редко, то далеко геккону убежать не удавалось, новобранцы тоже не дремали, встречая каждую тварь стеной стали. Тем временем десяток Тора почти дошел до выхода, когда раздался чавкающий звук, и прямо через тушу сюзерена, перекрывшую выход, начали прогрызаться новые гекконы. Кто-то из новобранцев сблеванул, Тору тоже с трудом удалось удержать рвотные позывы, и он вспомнил про существование дротиков. Первый же дротик проткнул насквозь парочку тварей, и унес куда-то вглубь. Еще пять штук выскочили наружу, лучники не дремали, убили двоих, Андрей навел дротик в голову очередного мечущегося ящера и достал его. Оставшаяся парочка ринулась на воинов, выучка не подвела, солдаты слаженно взмахнули мечами и проткнули гадов насквозь. Наступила очередная секундная передышка, один из новобранцев подошел чуть ближе к входу, временно выдвигаясь из строя.
  - Назад! - только и успел выкрикнуть Тор, как из пещеры вырвалась очередная золотистая молния, отхватила новобранцу голову и пала, пронзенная сразу двумя стрелами и дротиком. Вот и первая потеря...
  - Так, не расслабляемся, мы отомстим за Анта! - сказал Тор, вовремя вспомнив имя погибшего солдата. Новобранцы заворчали, впрочем, не струсил вроде никто, наоборот, потеря боевого товарища их явно разозлила. Тор решил скопировать тактику Огга, и так же выстроил коридор вдоль выхода, сам вышел вперед. Из отверстия донеслось злобное шипение, мелькнули неясные тени, и на него ринулась очередная толпа гекконов. Стало страшно, Тор некстати вспомнил, как легко вроде бы небольшой геккон оторвал голову солдату. Дал себе мысленного пинка, и попытался войти в боевой транс, максимально расслабившись и дав волю не разуму, телу. Получилось, меч зажил собственной жизнью, собирая кровавую жатву, благо, двуручник позволял размахнуться как следует. Один ударом Тор снес сразу четверых гекконов, и серьезно ранил еще одного, успевшего с визгом отскочить прямо на подставленные мечи и топоры новобранцев. Буквально через несколько секунд выскочили еще несколько тварей, на этот раз Тор справился один. А дальше ящеры пошли сплошным нескончаемым потоком, уже без пауз и просветов. Во все стороны летела кровь и слизь, земля под ногами стала влажной, гекконы шли уже чуть ли не по головам друг друга и по трупам своих сородичей. Строй разорвался, твари атаковали со всех сторон, часть успела проскочить мимо солдат и напасть сзади. Тор начал уставать, пот заливал глаза, меч потяжелел, замедлил свое движение, и прорвавшийся мимо геккон легко прошел под ним, походя полоснул когтями по поножу, и ударил в грудь стоящего сзади новобранца, легко пробив ему кольчугу. Ладно, товарищи тут же прикончили тварь и отпихнули в сторону от раненого, один из эльфов бросился его исцелять, и в отряде временно стало на два меча меньше. 'Мы так не выстоим!' - мелькнула мысль, 'несмотря даже на то, что мы уже прокачали по нескольку уровней владения оружием!'. В этот момент один из гекконов ударил Тора головой прямо по рукояти меча, и тот, уже скользкий от крови, выпал из рук и отлетел в сторону, под наступающую толпу ящеров. 'И что теперь делать?'. Тут Тор вспомнил, что одним мечом его вооружение не ограничивается, шипы! Чуть напряг кисти и мышцы ног, острые лезвия послушно выскользнули наружу. 'Еще повоюем!'. Удар рукой, лезвия распарывают голову геккона практически до шеи, выходят обратно, уродуя тушку. 'Чучельнику сдать явно не получится' - мелькает мысль. Один уровень рукопашного боя, становится немного полегче. Еще один удар рукой, и пинок в голову, хорошо, что гекконы невысокие! Как раз в шею получилось... Еще минус один. Тяжело, однако! Очередная тварь летит прямо в лицо, Тор пригибается, геккон напарывается на топор сзади стоящего... Усталость накатила окончательно и бесповоротно, Андрей был на пределе. 'Не могу, сейчас упаду, а твари все не кончаются'. Сзади раздается звон оружия и маты, его девятка еще стоит, основную массу тварей держит он, если они прорвутся - порвут новичков на части. И тут, очень кстати, включилась новая способность по замедлению времени, Огг не зря упоминал, что поначалу она будет проявляться в случае крайнего истощения командира отряда. Гекконы начали замедляться, и остановились совсем. Тор обернулся, ребята были уже на пределе, один из эльфов прикрыл товарища мечом, но ему самому в горло нацелился геккон, и через секунду на одного эльфа станет меньше. 'Вовремя я замедлился'. Удар рукой, ящер превращается в аккуратно порезанные ломтики, эльфа конечно обрызгает неслабо, но это не смертельно, в отличие от зубов на шее. 'Ну что, головастики, повеселимся?'. Тор устремился вперед, аккуратно работая руками и ногами, как на тренировке, одним молодецким ударом снося сразу по две-три твари. Чуть дальше в проходе гекконы стояли в три ряда, друг на друге, как стена, продвижение замедлилось. Где-то под ними лежал меч, надо было добраться до него. Еще пара рядов гекконов, несколько уровней рукопашки, и показывается край рукояти меча. Тор подхватил его, успел взмахнуть пару раз, уничтожая сразу несколько десятков тварей, благо, стояли они очень плотно, и замедление резко кончилось. Гекконы начали ускоряться, отмахнулся еще несколько раз... и все закончилось. Тварей больше не было! Тор неверяще осмотрелся, и увидел выпученные глаза новобранцев. Для них картина выглядела следующим образом - наступающие плотные ряды гекконов просто исчезли, оставив вместо себя большую кучу мяса, а командир обнаружился почему-то далеко впереди, в проходе, усыпанный порубленными тушками.
  - Так ребята, вопросы потом. Все в порядке?
  Все были в порядке, только одному новобранцу хорошо порвали правую руку, вместе с кольчугой, он уже выпил лечащий пузырек, а эльфы спешно накладывали заклинания. Синяками и ссадинами решили заняться позже.
  - Надо выяснить, как у остальных дела.
  Тор обратился к браслету, пользоваться которым уже так привык, и его постигло разочарование - тот показывал картинку снаружи, кучи обугленных, замороженных, расплющенных (не иначе, работа Вуду) и просто порубленных тварей, но возле входов уже никого не было, все отряды ушли внутрь гнезда. Внутренние же помещения отказывался показывать напрочь, демонстрируя лишь темноту.
  - Надеюсь, ребята в порядке. Ну что, готовы? Пошли дальше.
  Новобранцы двинули за своим командиром вглубь гнезда. Если снаружи жилище гекконов выглядело большой кучей глины, то внутри было гораздо интереснее, в глубину вели гладкие, как будто вылизанные коридоры без единой пылинки. Тор постучал рукоятью меча в стену, та отозвалась тяжелым гулом, будто в камень бил.
  - Я слышал, ящерицы своей слюной укрепляют стены, чтобы не осыпались - негромко сказал один из новобранцев.
  - Не исключено - ответил второй. - Они тут походу всю гору обслюнявили!
  - Разговорчики в строю! - негромко рявкнул Тор, невольно копируя интонации Огга, воины послушно заткнулись. Впереди забрезжил неясный просвет, тусклый, немного неестественный - это было однозначно не солнце. Так и оказалось, в темноте фосфоресцировали огромные улитки, облепившие стены и потолок большой пещеры, в которую зашли солдаты.
  - Неплохая иллюминация - шепнул кто-то.
  В пещере было еще несколько выходов, выглядевших темными черными провалами. В дальнем конце пещеры виднелось большой черное пятно, видимо, выход, причем только один. Внезапно из соседнего отверстия с визгом вылетел горящий геккон, на лету превращаясь в пепел.
  - Ага, это похоже Вуду идет! - сказал командир отряда. Так и оказалось, маг со своим десятком вышел наружу, причем шел он последним. Тор с некоторой досадой заметил, что воины Игоря, хоть и потрепаны немного, но никого из друзей не потеряли. Видимо, магическая защита сработала на сто процентов.
  - Привет, ребята - махнул рукой маг. - Жарковато было, ага?
  - Это точно. Мы одного воина потеряли даже, очень большая толпа гекконов была.
  - Сочувствую, нас тоже чуть не сожрали. Я жезл полностью истратил, и держал наверное минут пятнадцать Круг Огня, эти гекконы совсем озверели! Зато я заклинания немного улучшил, благо, практики хватило, теперь энергии уходит меньше на плетения. Уровней немножко прокачал и поднял запас маны, так что я теперь однозначно крут. Ну, что дальше делать будем?
  - Мы тут малость осмотрелись, похоже, в эту пещеру идет несколько входов, а выход один, вон там, вдали.
  Тор махнул рукой в сторону большого неровного отверстия в самом конце пещеры.
  - Остальных ждать будем? - спросил Вуду.
  - Не думаю, не факт, что они придут именно сюда, могут и дальше присоединиться.
  - Тогда, Андрей, предлагаю объединить наши отряды, а командование передаю тебе. Мне самому так привычнее. Никто не возражает?
  Возражений не последовало.
  - Хорошо, - сказал Тор. - строим черепаху, нам надо прикрыть мага. Новобранцы послушно произвели построение, парочка встала возле Игоря, и прикрыла его сверху щитами. Сам Тор встал за передними новобранцами, сейчас было важнее руководство, хотя длина его меча позволяла неплохо помочь солдатам.
  - Вуду, магия жизни здесь доступна?
  - Не так хорошо, как наверху, но можно использовать. Магическое усиление?
  - Да, понемногу всем солдатам, вымотались мы уже, а впереди еще неизвестно что будет. И держи в уме Круг огня, на случай, если нас окружат. Но пока ману не трать понапрасну, нас здесь двадцать воинов, да и ребятам надо помахать мечами, стресс снять.
  - Понял, командир. Я еще десяток фаерболов держу, и парочку копий. Пошли?
  Вуду начал вытягивать энергию жизни из окружающего мира, и потихоньку переливать солдатам, те приободрились, сил прибавилось, уверенно направились в выходу. Земля начала подрагивать, сначала Тор подумал, что это происходит от шагов солдат, но потом прислушался, сказал:
  - Стоп!
  Солдаты послушно остановились, передние воины опустили щиты ближе к земле. Содрогание почвы приблизилось, из провала впереди вышла здоровенная ящерица, чуть не задевая край отверстия головой.
  - Еще один сюзерен! - сказал Тор.
  - Эти твари, как правило, охраняют Короля - сказал Вуду. - Значит, он сам где-то неподалеку! Убить?
  - Не трать ману, у меня дротиков еще целая пачка. Тор вытащил парочку, и отправил в голову твари. Те послушно вонзились в глаза, ослепляя сюзерена, однако, хотя и ушли глубоко в череп, тот не думал помирать, зарычал, и ринулся вперед.
  - Вуду, ударь его молотом в грудь!
  - Есть, командир!
  Пылевой молот ударил не сверху вниз, как обычно, а от мага, отбрасывая ящерицу назад, и плюща ей грудную клетку. Та подергалась немного, и сдохла.
  - Почему я его не убил? - вслух подумал Тор.
  - У них, наверное, мозг расположен гораздо ниже глаз! - сказал Вуду. - Надо будет распотрошить парочку тварей и посмотреть.
  - Я смотрю, ты уже готов работать учеником чучельника - хмыкнул Тор. - Идем дальше?
  Почва затряслась снова. На этот раз из отверстия вывалилось сразу три здоровых ящера.
  - Да сколько ж вас! - только и сказал Тор. - Вуду, работай.
  Маг послушно метнул два Водяных Копья, протыкая сюзеренов насквозь, а еще одному снес голову большим фаерболом. По телу мага прошла радужная волна, видимая даже немагическим зрением, тот опять поднял себе уровень.
  - Неплохо! - сказал Вуду. - А что это там впереди?
  Между трупов больших ящеров навстречу воинам бежали небольшие гекконы, более темного оттенка, чем встречавшиеся до этого. А за ними мчались совсем крохотные. Неужели?
  - Твою! - выдохнул маг. - Нас атакуют самки с детенышами!
  - Как это возможно? - спросил Тор. - У них нет инстинкта самосохранения?
  - Похоже, Король здорово струсил - раздался знакомый голос сзади.
  - Огг!
  Это действительно был огр, со своим десятком воинов. В поцарапанных доспехах, забрызганные кровью, но живые и относительно здоровые.
  - Мы тут прошли через пару кладок яиц, гекконы защищали их как черти. А вот самок с детенышами там уже не было, они отступили куда-то вглубь - сказал Огг. - А сейчас, когда Король почувствовал опасность, он гонит их на убой, сволочь трусливая!
  - Да, до такого мало кто опустится! - сказал Вуду. - Что делать будем?
  - А что еще делать? - пожал плечами огр. - Приручить их вряд ли получится, наши маги уже пытались. Особенно если твари уже вылупились и попробовали мяса.... Зачищаем.
  Приятного в этом было мало, но воинам пришлось выполнять свой долг, и буквально через несколько минут самки и маленькие гекконы были перебиты. Настроения это не подняло, солдаты чувствовали себя убийцами младенцев.
  - Ну что, пойдем прибьем Короля? - спросил Тор.
  - Конечно, мне не терпится эту гниду поджарить - кровожадно ответил маг.
  Уже три отряда зашли в проход, столь рьяно защищаемый гекконами. Вдали возвышалось что-то огромное, ростом наверное под десять метров. Вероятно, это и был главный геккон. Тор навел браслет, однако тот уровень не показал.
  - Их просто еще никто не видел, поэтому маги не вносили эту тварь в базы данных - пояснил Огг.
  Непонятно было, как столь здоровая тварюга вообще сюда попала. Кстати, она была не одна, навстречу воинам ринулся последний резерв - еще пять сюзеренов, охраняющих своего повелителя. Тор присмотрелся - Король действительно был огромен, и больше напоминал здорового сине-зеленого тираннозавра, только вот передние лапки у него были вовсе не рудиментарные. Тварь ощутила чужой взгляд, посмотрела на Тор и зарычала. Сюзерены ускорились, с явным желанием втоптать воинов в землю.
  - Врассыпную! - крикнул огр. - Мы их не остановим.
  Новобранцы шустро разбежались, но одного все-таки затоптали, сюзерены гулко протопали вглубь пещеры, оставив на земле изувеченное тело воина.
  Вуду ринулся было на помощь, но его остановила большая зеленая ручища Огга.
  - Ты ему уже не поможешь, повреждения слишком велики. Мы можем только отомстить.
  Тем временем гекконы развернулись, чтобы атаковать снова, а вот Король почему-то не спешил нападать, наоборот, начал отодвигаться куда-то в глубь пещеры.
  - Не нравится мне эта тварюга! - сказал Огг. - Ладно, никуда он не денется, надо эту пятерку убивать. Одним займусь я, остальных чистите вы, пора уже из памперсов выбираться! Тор, руководи!
  С этими словами огр ринулся вперед, размахивая здоровенным топором, как пушинкой. Андрей подумал, что он, наверное, истосковался по настоящей битве, поэтому и ведет себя подобным образом. Однако, надо было выживать, тем более что Огг посчитал, что новобранцы справятся самостоятельно.
  - Лучники, ледяные стрелы по ногам, надо их замедлить. Мечники, топористы, проскакиваете под ногами, рубите сухожилия. Твари падают, бьете по шее, у них мозг походу не в голове. Сколько осталось магических гранат?
  Оказалось, что всего две.
  - Ладно, гранаты используйте по усмотрению. Вуду, ты как?
  - Парочку больших фаерболов выдам, но надо еще и главному гаду что-то приберечь, как считаешь?
  - Ты прав, береги ману. Одного убьешь, а там посмотрим по ситуации. Всем все понятно? Удачи!
  Тем временем гекконы приблизились, лучники открыли огонь. Получилось неплохо, прилетело всем пяти тварям, в том числе и Огговой. Гекконы замедлились, в каждого попало по нескольку ледяных стрел. Впрочем, кроме замедления, никакого другого ущерба стрелы не нанесли, у тварей была толстая шкура. Ящерицы подбежали уже на расстояние броска гранат, новобранцы метнули магические снаряды, целясь в грудь. Один из гекконов резко притормозил, увидев опасность, в результате рвануло у него под ногами, оторвав одну лапу. Тварь завизжала от боли, и начала крутиться на месте, представляя, тем не менее, немалую опасность и никому не давая приблизиться. Второму геккону граната ударила в грудь, и взорвалась, разворотив немалую тушу и оставив в ней отверстие размером с окно, ящер упал на землю, скорчился и сдох. Осталось трое, одного прямо на ходу подсек по ногам Огг, отрубив ступню. Тот потерял равновесие, растянулся на земле. Огр совершил высокий прыжок, которому позавидовала бы легконогая лань, заскочил геккону на спину, и отрубил голову, перебив начисто толстенную бронированную шею. Осталось всего двое, и одним занялся Вуду. Из руки мага вырвался шлейф пламени, примерно как из ранцевого огнемета, и щедро окатил наступающего ящера. Запахло паленым мясом, и вонючая обгорелая туша геккона рухнула на землю.
  - Берегу ману! - крикнул Вуду, и ловко выскользнул из-под лап последнего геккона, который уже вознамерился сожрать мага.
  - Ребята, нападаем! - подбодрил Тор заробевших новобранцев, и подал пример, метким ударом подрубив сухожилие на ноге твари. Ногу пытаться перерубить не стал, все-таки сил было еще не так много, как у огра. Геккон замедлил бег, стал неуклюже разворачиваться, подволакивая поврежденную ногу. Кто-то врезал ему топором по второй ноге, геккон упал 'на колени', Тор подскочил сбок и рубанул по шее, не перебил, но кровища хлынула сильно. Еще один новобранец с топором заскочил на спину геккона, ударил в затылок. Однако тот был еще жив, повернул голову, и отхватил солдату ногу по колено. Воин заорал от боли, откатился в сторону, баюкая культю, из которой хлестала кровь. Тор снова ударил мечом по уже поврежденной шее, чтобы привлечь к себе внимание, страшная пасть повернулась в его сторону. И тогда Андрей вогнал свой двуручник в пасть по самую рукоять, отскочил, выпуская шипы. Впрочем, это было уже лишним, тварь сдохла, а Тор получил очередной уровень владения мечом. В итоге остался один полуживой геккон, зеленоватая кровь которого залила землю на десяток метров вокруг, однако все еще опасный, к нему приближаться не хотелось. Новобранец, которому откусили ногу, потерял сознание от болевого шок, Вуду с трудом влил ему между стиснутых зубов зелье регенерации, культя на глазах начала зарастать, покрываясь коркой запекшейся крови.
  - Это пока все, что я могу сделать - сказал маг. - Надо его в лагерь тащить. Как там наш Королек поживает?
  Тут воины спохватились, что главного гада давненько не видно, оказалось, тот забился в самый дальний от солдат угол пещеры, изредка сверкая глазками.
  - Ну что, за трусость надо наказывать? - спросил Огг, играючи подкидывая топор в руке.
  Это оказалось последней каплей для и так напуганного предводителя гекконов, тот с размаху ударил головой в стену, заработал лапами, как заправская землеройка, и на глазах начал уходить в землю.
  - Держи его! - заорал Вуду.
  Воины кинулись вперед, Огг опередил всех, и успел жахнуть топором по самому кончику хвоста, Король взвизгнул, заработал лапами еще быстрее, и с шумом провалился куда-то вглубь. Воины подошли к образовавшейся дыре.
  - Вуду, подсвети - негромко сказал огр.
  Маг послушно кинул небольшой фаербол, тот ушел внутрь, освещая неровные стены каверны, улетел вниз, дна никто из солдат так и не увидел.
  - Да, глубина там порядочная - глубокомысленно заметил Тор.
  - Ладно, будем считать, что миссия условно выполнена - сказал Огг. - Туда вглубь мы не полезем, у нас нет альпинистского снаряжения, а левитацией нашей маг пока не владеет, не так ли?
  - Да, не успел как-то - ответил Вуду.
  - Король мог и выжить, но ему потребуется немало времени, чтобы снова собрать воинов и самок, и наплодить сюзеренов. Знать бы заранее, что он сражаться не будет! - усмехнулся мастер-сержант.
  - Точно, я как раз для него пару заклятий хороших приберег - сокрушенно сказал маг.
  - Ну что, давайте пошарим по этой пещерке, по идее гекконы все блестящее должны были стаскивать своему Королю. Это еще что за шум сзади?
  Оказалось, что это подоспели отряды Яна, Сержа и Ульта, все покрытые запекшейся кровью и слизью. Отряд Сереги потерял двух бойцов, а вот эльфы смогли сберечь воинов. Правда, потратив на это все стрелы. К тому же, им явно пришлось вылечить нескольких страдальцев, эльфы были немного зеленоватого цвета от затрат магической силы.
  - Мы все пропустили? - сокрушенно спросил Серега.
  - Да, мы тут славно повеселились! - саркастично сказал Вуду. - Король убежал, сволочь!
  - Кстати, ребята, ваш уровень удачи и воинского мастерства очень неплох - подбодрил новобранцев Огг. - Мы потеряли всего нескольких воинов, я полагал, что погибнет с десяток, гекконы оказались опаснее, чем мы предполагали. Ну что, поищем местную сокровищницу?
  Тора немного покоробило то, с каким равнодушием огр сказал о предполагаемых потерях. Получается, он их запланировал? С другой стороны, может это и правильно? Об этом стоило подумать....
  Шесть десятков воинов разбрелись по окрестностям. Сейчас, не в суматохе боя, друзья разглядывали пещеру. Как ее смогли сделать гекконы, было совершенно непонятно, была она поистине огромной, размером точно со стадион, с гладкими и ровными стенами. Отряду Тора повезло - они нашли сокровищницу гекконов совсем недалеко от того места, где впервые был замечен Король. Один из новобранцев увидел непонятный блеск, заинтересовался, подошел ближе, и криком подозвал остальных.
  - Однако! - глубокомысленно сказал Андрей.
  Перед ним простиралось большое серое поле, усыпанное разными блестящими предметами. Чего тут только не было! Россыпи золотых монет, мечи и кольчуги, и тут же - косы, пилы, женские украшения, кольца - судя по всему, гекконы стаскивали сюда все, что могли украсть. А вот место лежки Короля было усыпано костями, и многие из них были человеческими, Тора аж скрутило от ненависти.
  - Надо бы придать эти кости огню, хоронить нет времени, но и оставить просто так нельзя - заметил подошедший Огг. - Вуду?
  - Стащите их в кучу, я такую площадь не накрою - ответил маг.
  Потратив не менее получаса, воины послушно стащили все найденные кости в кучу, получилась гора высотой почти в человеческий рост. Маг полыхнул огнем, отдавая остатки маны, последовала яркая вспышка, и от костей остался лишь пепел.
  - Собираем трофеи и валим отсюда! - сказал Огг. - Нам еще обратно идти, не дай Бог, до темноты не успеем.
  Учитывая, что воинов было много, большая часть трофеев легко разместилась по карманам, доспехи и оружие повесили на спины. Посчитать все и поделить деньги решили уже в лагере. Выдвинулись, солнце уже начинало садиться и пустыня отливала неприятным кроваво-красным цветом. Вуду зачерпнул энергии жизни, подпитал ей воинов, пошли чуть быстрее. Андрей же постоянно контролировал обстановку вокруг, на случай опасностей. Пока, вроде бы, все было спокойно.
  - Господин мастер-сержант, почему вы сказали - не дай Бог не успеем до темноты? - негромко спросил Тор у шагающего рядом огра.
  - Ночью вылезают самые разные твари, а в темноте гораздо труднее сражаться, ночным зрение из нас обладаю только я, ну и эльфы видят, может, чуть получше людей. Но стрел у нас уже не осталось.... К тому же, ночные твари обладают чутким обонянием, а многие из нас ранены - огр кивнул на новобранца с откушенной ногой. Кровотечение у того прекратилось, но он был с головы до ног покрыт свой и чужой кровью, пряный запах которой разносился далеко вокруг.
  - Поэтому, я считаю, что лучше нам не ввязываться в ночное сражение - закончил Огг.
  - Вы не совсем правы, господин мастер-сержант - вставил Ян. - Мы часть стрел повыдергивали из трупов, правда, осталось целых всего сотня на нас двоих, у остальных лучников и того нет, они не догадались так поступить.
  - Принципиально это ничего не меняет - отмахнулся огр. - Тварей, которые могут схарчить шестьдесят мечников шестого-седьмого уровня, стрелы в лучшем случае задержат. А всякая мелочь, типа гиен, опасности для нас не представляет... Слава Богам, уже и город показался!
  Действительно, далеко вдали показались огни начинавшего заканчивать рабочий день Таунвилля. В целях поднятия воинского духа солдат, приунывших на фоне потери друзей, и общей усталости, Огг повел всех напрямую к кузнецу, которому и были сгружены трофеи. Ролен задумчиво посмотрел на гору снаряжения, почесал бороду. Сказал:
  - Дам пятьдесят тысяч за броню и оружие.
  Глаза Огга медленно начали наливаться кровью. Заметивший это кузнец тут же исправился:
  - Ой, то есть я оговорился. Конечно же шестьдесят, по тысяче каждому. Устраивает?
  - Ролен, жадность тебя погубит - негромко сказал огр. - Смотри, ты можешь потерять очень выгодного поставщика. Ты же знаешь, что эта куча тянет на все сто тысяч.
  - Пейте мою кровь! Девяносто, больше у меня нет. Каждому по полторы тысячи, это же год гулять можно!
  - Я соглашусь, но только в этот раз! - ответил Огг. - Неси деньги.
  Кряхтя, и показывая, какой он старый и немощный, бедный и несчастный, кузнец выкатил на тележке целый сундук золотых монет, достоинством в пятьдесят и сто золотых.
  - Налетай, ребята! - подмигнул новобранцам Огг. Те не заставили себя ждать, и сундук через минуту опустел, показав красное, обитое бархатом дно.
  - Вот же ж сссс... - негромко, чтобы его не услышали, прошептал Серж. - Он на нас точно двести-триста процентов прибыли делал!
  - Ничего, мы еще с него нормальную цену возьмем! - так же негромко ответил Вуду.
  Следующим пунктом назначения стал алхимик, взявший кольца и женские украшения, здесь сумма была поскромнее, всего тридцать тысяч за целую гору побрякушек. Все новобранцы получили еще по пятьсот монет, некоторые ошалели от такого количества денег, учитывая размеры их ежемесячной получки.
  - Привыкайте, ребята! - хмыкнул Огг. - Теперь в подобные большие рейды мы будем ходить регулярно, главное, что тварей в пустыне хватило. Ну что, пойдем в таверну, я угощаю!
  Тор оценил этот жест огра, поить шестьдесят человек - это довольно щедро. Впрочем, что он знал о щедрости зеленокожих воинов? А вот с точки зрения снятия стресса, это было довольно разумно. Что касается раненного воина, то Огг по приходу в таверну вызвал молоденьких служаночек, те помыли новобранца, и вытащили за стол, к остальным, ему надо было выпить явно сильнее, чем остальным, не каждый день ногу теряешь! Впрочем, огр прогудел тому на ухо:
  - Не ссы, полученных денег тебе хватит на десяток пузырьков регенерации, я взял на себя смелость и купил их у алхимика, через месяц новая нога отрастет. А оставшихся денег еще хватит на нормальную броню или оружие.
  Новобранец повеселел, и начал радоваться жизни наравне с остальными. Посидели славно, до ночи, а потом оказалось, что идти в казармы не надо, трактирщик уже приготовил удобные комнаты и мягкие постели, за свой счет. Оказывается, гекконы в свое время утащили у него немало домашней скотины, и он был немало рад избавлению от такой напасти.
  Следующее утро началось с утреннего солнца, лучи которого беспощадно били в окно. Начинался новый день. Тор поднялся, опасаясь справедливой критики мастер-сержанта, однако оказалось, что тот уже ушел в лагерь. Трактирщик передал его слова, что всем новобранцам, участвовавшим в рейде, полагается день увольнительных. Другой же половине воинов, охранявших лагерь, сегодня предстояли очередные тренировки. Тор немало порадовался таким известиям, и пошел будить друзей.
  - Вставай, соня! - Андрей потеребил спящего аки младенец Вуду, тот проворчал 'Мама, мне еще рано в школу вставать!', открыл глаза, сказал:
  - Тор, ты мне такой сон испортил! Снилось, что я еще маленький, мама и папа рядом, в школу меня собирают.
  - Детство кончилось, Игорь - сказал Тор. - Есть предложение сегодня к чучельнику заглянуть, вдруг он с делами уже закончил? Получишь новые знания, до которых ты столь охоч.
  - И то правда! - Вуду сладко потянулся, зевнул, и пошел вместе с Тором будить остальных. Настроение у мага было хорошее, поэтому над Серегой прошел небольшой дождик, а когда тот проснулся, недоуменно щурясь, над ним воссияла маленькая радуга.
  - Это что за чудеса?
  - Маленькая модификация Водяной Плети - усмехнулся маг. - Ослабляешь плетение, и она превращается в дождик. А радуга - это просто преломление солнца через влажный воздух, денек сегодня жаркий будет.
  - Какие у нас планы на сегодня? - спросил Серж, с трудом поднимаясь, он вчера малость перебрал.
  - Вуду пойдет к чучельнику, может тот согласится начать обучение сегодня. А нам бы не мешало навестить наших ящериц, потренироваться в езде. Я у алхимика видел еще пару десятков интересных карт, но все злачные места очень далеко находятся, пешком минимум неделю идти, а ведь еще обратно надо вернуться! Так что тренировки и тренировки - ответил Тор.
  - Ладно. Ну что, устроим прикол с дождиком эльфятам?
  Однако этого не получилось, оказалось, те встали еще затемно, и тренировались на заднем дворе в стрельбе. Эльфы придумали новую забаву. Они сбивали стрелы друг друга в воздухе, либо наоборот, стреляли в сторону, и надо было полет чужой стрелы скорректировать, чтобы попала точно в цель. Мишенью выступал старый деревянный щит, с нарисованным 'бычьим глазом', от попаданий сотен стрел он уже начал превращаться в труху.
  - Неплохо, ребята! - сказал Тор, вдоволь полюбовавшись на подобные развлечения. - Уровни подняли?
  - Ага, я до пятнадцатого аж прокачался, а Ульт - до двенадцатого - ответил Ян. - Стрелять стало легче, я вижу траекторию еще невыпущенной стрелы, что позволяет делать разные трюки, ты видел.
  - Здорово. Так, я поднялся до пятнадцатого уровня владения мечом - посчитал Тор. Обратился к браслету.
  - Серега... так, сейчас глянем... ага, девятый, топором помахал нормально. Вуду вроде бы... ничего себе! Восемнадцатый!
  - Ну да, аз есмь... - скромно поковырял землю носком ботинка маг.
  - Смотри, не зазнайся! Мордред говорил, что у тебя силы много, а искусства не хватает пока.
  - Знаю я, мне тоже хочется уже начать красивые плетения создавать, и желательно собственные, а не заготовки из учебников.
  - Поступишь в Академию - займешься. Но туда еще попасть надо. Ну что, к чучельнику?
  - Пошли.
  Друзья вышли на улицу, становилось жарко, солнце старалось вовсю. Неторопливо дошли до лавки Индора, Вуду робко постучался.
  - Заходите!
  - Здравствуйте, господин-таксидермист!
  - Чего это вы так рано? И с чего такие почести? Просить что-то будете?
  - Я по поводу обучения - сказал Вуду. - У меня сегодня весь день свободен, не хочется терять время зря.
  - А, точно! - хлопнул себя по лбу чучельник. - Тебе повезло, утро хорошее. И настроение у меня тоже неплохое, так что прямо сейчас и начнем. Но одно условие - твои друзья разворачиваются на сто восемьдесят градусов и идут своей дорогой, терпеть не могу, когда меня отвлекают! Без обид, ладно?
  - Да не вопрос - ответил Тор. - У нас еще дела есть, так что вечером заглянем, хорошо?
  - Идите уже, не мешайте.
  Четверка воинов вышла наружу и направилась в сторону конюшни, Вуду остался с Индором наедине.
  - Итак, телекинез - неторопливо проговорил чучельник. - Что ты о нем знаешь?
  - Перемещение предметов силой мысли, вроде так.
  - Не только, ученик. Я буду называть тебя так, а ты меня - господин чучельник, понял?
  - Да, господин чучельник.
  - Так вот, начнем с теории. Ты знаешь, что пространство и время взаимосвязаны?
  - Теория относительности. В нашем мире до этого уже додумались.
  - Так вот. На первый взгляд, маг-телекинетик работает только с пространством, самое простое - это швыряние камней и перемещение предметов. Однако с ростом мастерства можно перемещать вещи и себя во времени!
  - Это как?
  - А вот так - ответил Индор из-за спины Вуду.
  - Это было не совсем перемещение в пространстве, я просто отмотал свое время на пять секунд назад и прошел тебе за спину. Очень хорошее умение, позволяющее избежать удара в спину, ловушки и так далее. Но для этого надо долго учиться.
  - На какое время можно переместиться?
  - Мой предел - полтора часа. В быту не особо полезное умение, в бою толку больше.
  - В быту, говорите? А ведь можно его использовать для ускорения работы! - осенило Игоря.
  - Это как?
  - Просто. Делаете какую-то вещь, в течение полутора часов, потом перемещаетесь назад... черт, фигня какая-то.
  - Ну да, перемещусь я назад, и вернусь опять к заготовке, вместо вещи.
  - Точно, не подумал я, господин чучельник.
   - То-то. Не ты один такой умный. Ладно, слушай дальше. Начнем с предметов. Ты уже заметил, что у каждого предмета есть аура?
  - У живых существ вижу, а у неодушевленных?
  - Ты со стихиями вообще работаешь, двоечник?
  - Ну да, все четыре использую.
  - Так, вот у меня камешек лежит на полу. Закрой глаза, и попробуй увидеть его ауру. Подсказка - обратись к магии Земли.
  Вуду сосредоточился, обратился к земле, возникло ощущение устойчивости, основательности, силы. Однако камня видно не было. Для проверки ощущений переключился на жизнь - все послушно засияло зеленым. Опять обратился к земле, мир потихоньку начал принимать коричневато-черный цвет, видимо, так выглядела данная стихия в магическом зрении. Общий же процесс магического восприятия напоминал настройку каналов на телевизоре, скорее всего, магия жизни послужила 'маяком' для настройки на землю. Мысленно вышел за пределы лавки, мостовая города отливала серебристым оттенком, вероятно, камни были искусственного происхождения, возможно даже, что магического. Под мостовой была обычная земля, с примесью желтоватого цвета, песка пустыни. А вот под лавкой землю увидеть не удалось, возникло ощущение серо-стального щита, закрывающего строение снизу. Магическая защита?
  - Неплохо, ученик! - донеслось откуда-то издали. - Ты смог увидеть плетения, защищающие мою мастерскую от магических атак снизу, там как раз задействована магия Земли. Камень-то увидел?
  Вуду осмотрелся, и увидел сияющий ярко-коричневый кусок земли непосредственно возле себя. Как это он его раньше не замечал? Присмотрелся, помимо коричневого, встречались белые и черные вкрапления, это была не просто земля, камень, типа гранита.
  - Так, увидел, молодец. Теперь попробуй мысленно приподнять его, обволоки его, потяни к себе. Представь, что хочешь с ним слиться, и тяни.
  Игорь обратился к камню, сказал 'мы с тобой одна стихия, и я хочу чувствовать тебя поближе, иди ко мне'. Тот не пошевелился. Тогда маг мысленно соорудил вокруг булыжника две призрачные руки, обхватил его со всех сторон, чтобы не выскользнул, потянул к себе. Камень чуть дернулся, и медленно пополз к магу. Вуду неожиданно ощутил, что запасы маны приближаются к нулю, когда это он успел столь потратить? Открыл глаза, пот тек градом, тело было как вареное.
  - Слабоват ты, однако - сожалеюще сказал Индор.
  - Куда делся мой магический запас? Я еще ничего и не делал толком?
  - Телекинез - это искусство, а ты тянул к себе камень голой силой, поэтому так и устал. Сразу ты не научишься, тебе нужно много и усердно тренироваться.
  - Сколько времени потребуется?
  - Не знаю, зависит только от тебя. Я в свое время азы телекинеза постигал несколько лет. Задатки у тебя неплохие, а вот как ты их реализуешь - не знаю. Пока на троечку еле-еле получается. Сейчас ты уже не способен ни на что, минимум часа полтора будешь восстанавливаться. Когда помедитируешь и отдохнешь, повторишь упражнение с камнем, можешь забрать его с собой.
  Вуду бережно поднял камень с пола, похоже, тому предстояло стать игрушкой мага минимум на неделю...
  - Ну так вот, тренируйся как можно больше, до полного магического истощения. Это научить тебя быстрее регенерировать ману, и экономнее ее расходовать в дальнейшем. Потом уже начнешь понимать, как при меньших затратах силы достигать лучших результатов. Когда камень будет не только перемещаться по земле, но и висеть в воздухе не менее пяти секунд - придешь снова ко мне. Не жульничай и не используй левитирующие заклятья, это совсем другое. Все, не задерживаю.
  Еле передвигая ноги, маг вышел из лавки и поплелся на поиски друзей, в сторону конюшни. Добрался до места, но тех уже не было, Дамор сказал, что они полчаса как уехали в пустыню. Вуду попросил вывести своего скакуна, тяжело взгромоздился на него, уточнил направление, и поехал следом.
  ... А тем временем четверка воинов развлекалась вовсю. Ящерицы полностью восстановили запасы жизненной силы, их переполняла энергия, ощущаемая даже без помощи магии. Свисс чуть не приплясывал на месте, пока Тор садился в седло. А как только всадник уселся поудобнее, то сразу рванул вперед со скоростью сверхзвукового истребителя, Андрей едва не слетел, мысленно притормозил питомца, чтобы дать возможность друзьям догнать. Более-менее чинно доехали до ворот, лапы ящериц погрузились в песок пустыни. Тор переглянулся с друзьями, подмигнул им, и мысленно прошептал:
  - Полный вперед!
  Ящер только этого и ждал, встрепенулся, и помчался вперед. Серж с эльфами не отставали, держась полукругом чуть позади командира. Сначала начали вспоминать команды, давая приказы маневрировать, ящерицы стали двигаться сложными зигзагами. Потом наступил черед акробатики, прыжков, сложных переворотов. Серж не удержался в седле, и с дикими матюгами вывалился в песок, сгруппировался, и укатился бронированной задницей в куст колючек. С руганью вылез обратно, выковыривая шипы из сочленений брони, некоторые умудрились достать даже до тела!
  - Врагу такого не пожелаешь.... - проворчал Серж. Залез обратно в седло, стал догонять друзей.
  Тем временем к воинам подъехал Вуду, те обратили внимание на его уставший вид.
  - Что, тяжестей перетаскал? - участливо спросил Серега.
  - '(%;*%(?%(!!! - только и ответил маг.
  - Кстати, ребята, а мы ведь совсем забыли про груз эльфов! Сначала схватка с муравьями, потом зачистка гнезда гекконов. А трофеи где-то лежат и пылятся! - внезапно осенило Яна.
  - Черт, как это я? - ревниво сказал Серж. Еще бы, кто-то вспомнил про дорогостоящее барахло кроме него!
  - Ты еще про кое-что забыл - заметил Тор. - Мы очень спешно уходили от гнезда гекконов, а там осталась огромная куча тушек. Многие повреждены, но есть и целые, хоть небольшая, но прибавка к жалованью.
  - Ну, я понимаю, почему Огг их не забрал - сказал Ульт. - Мы бы просто их не унесли, пешком-то, по пустыне. К тому же, был риск, что нарвемся на что-то или кого-то, и усталость воинов была бы очень некстати.
  - Вот именно! - сказал Вуду. - Мы и на ящериц-то сильно много не погрузим, это же не тягловые лошади и не ослы, в конце концов.
  - Ладно, гекконами займемся потом - сказал Тор. - А вот потерявшийся эльфийский груз - это гораздо более важно. Я, в принципе, мотанул бы туда прямо сейчас, ящерицы свежие, едем примерно в том направлении. Как у нас со снаряжением?
  - У меня десяток пузырьков с прошлого задания еще остался - сказал Вуду. - Правда, я сам вымотанный, мне понадобится примерно час, чтобы восстановить силы. Но туда и ехать неблизко, так что успею.
  - Серж?
  - Ну, я то всегда готов! - ответил воин, подкидывая топор в руке. - Да и дротиков у меня больше пятидесяти штук осталось...
  - Ян, Ульт?
  - У нас по сотне стрел примерно на каждого. Если в большую драку не полезем, то должно хватить.
  - Так, ну у меня почти полный мешок дротиков, пузырьки с зельем здоровья сохранились, так что - едем!
  Впереди предстоит еще множество битв и приключений, подумал про себя Тор. Ведь все только начиналось!
  
  Конец первой книги.
Оценка: 4.58*86  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"