Полынь Мара Леонидовна: другие произведения.

Истории после конца мира

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    После Сияния - необъяснимого феномена в небе, который наблюдали в течение дня во всех уголках Земли - некоторые живые существа обрели способности, которые иначе как магией не назовёшь. Многие называли Сияние признаком того, что Апокалипсис случился и всё человечество погибло разом оказавшись в Преисподней. Но машины продолжают ездить, самолёты летать, а люди ходить на работу. Звёзды никуда не исчезли и космонавты на МКС продолжают проводить эксперименты. Как люди, наделённые "даром" смогли вписаться в устоявшийся порядок вещей? И смогли ли? Клайв и Лиам - два человека с магическим талантом, как их называют, "осиянные". По стечению многих обстоятельств им не удалось удержаться на светлой стороне, и теперь они выживают, как могут. Дело, ради которого их наняли, выглядит опасным, но выполнимым. Проблема только в том, что всё пойдёт наперекосяк, и охотники сами станут дичью. Удастся ли им выпутаться в этот раз?

  Глава 1
  
  Клайв не сводил глаз с окон, видных с его стороны: большей частью комнаты были темны, и шторы их неподвижны. Это хорошо. Очень хорошо. С другой стороны дома на кухне прислуга готовилась к приёму гостей, а с этой стороны приветливо горели окна прихожей и гостиной на первом этаже - там сейчас накрывали стол.
  Вдалеке раздася низкий гул приближающейся машины. Клайв закрыл глаза растворяясь в окружении ещё больше, хотя казалось бы куда уж болше? Ни один эмпат не смог бы засечь его присутствие. Меньше чем через минуту к гулу добавился шорох колёс по гравию, и во двор въехал большой чёрный автомобиль, похожий на крадущегося кита.
  'Виктория-3', как и говорила Тереза. На мгновение фары машины, разворачивающеся на подъездном круге перед домом, осветили место, где стоял Клайв, но не выхватили ничего, кроме ветвей облетевшего кустарника и мечущихся теней.
  Наконец, автомобиль остановился перед лестницей, и с пассажирских мест один за другим выбрались двое. Первым шёл высокий видный мужчина в тёмном шерстяном пальто с бобровым воротником, котелке, чёрном костюме и чёрных ботинках. Мистер Дэрил. Он своей манерой держаться чем-то напоминал быка, широкоплечий, с бочкообразной грудью и большим животом. У него были густые чёрные усы, раскрасневшееся щекастое лицо, чёрные маленькие глаза, смотревшие по сторонам с вызовом даже сейчас, когда вокруг не было никого, на кого можно было бы произвести впечатление.
  Второй приехавший на фоне первого походил на тонкого ангела со старых кладбищенских скульптур, хотя впечатление было обманчиво. Да, он был ниже на полголовы, но только потому, что мистер Дэрил был слишком высок, да, он выглядел уже в плечах, но только потому, что его спутник был огромен. Мистер Виллем. Он был одет в бежевое твидовое пальто, застёгнутое на все пуговицы. Большой мягкий шарф закрывал нижнюю половину его бледного ица. Из всего костюма были видны только светло-серые брюки тёплого оттенка и светлые замшевые туфли. Головного убора у мистера Виллема не было, и ветер сразу же принялся ерошить длинные светлые кудри, как только он выбрался из машины.
  На ступеньках, на полпути к дверям, мистер Виллем вдруг обернулся, и Клайву показалось, что посмотрел прямо на него. Клайв знал, что глаза у него голубые, хотя с такого растояния и в таком освещении этого не было видно. И ещё знал, что взгляд этого человека легко поспорит в проницательности с лучшими эмпатами контроля. И смертоноснее него сложно найти что-либо от восточного до западного побережья с этой стороны планеты и другой.
  Клайв перестал дышать. Даже сердце его, казалось, остановилось. Блондин видел птиц в деревьях, мышей на земле, червей под землёй. По крайней мере так о нём говорили, и по известным фактам Клайв этим историям склонен был верить. Мистер Виллем не мог пропустить целого наёмного убийцу. Несколько долгих секунд, показавшихся Клайву вечностью, он не сводил с него глаз. Потом отверунлся и поднялся к ждущему у дверей спутнику. Великан в шерстяном пальто что-то требовательно спросил, и он только пожал плечами в ответ. Вдвоём они скрылись в доме. Клайв успел увидеть за закрывающейся дверью часть коридора, лестницы на второй этаж, вешалку, и человека, встречающего приехавших. По данным от Терезы это был дворецкий.
  - Наготове, - шепнул Клайв.
  - Наготове, - откликнулся со своего поста Лиам. Он находился с другой стороны дома, под старым дубом. Оттуда хорошо просматривались кухня и служебные постройки. - Ещё рано.
  Водитель тронул машину и она с шуршанием скрылась за поворотом в сторону гаража. Теперь она была в видимости Лиама, а не Клайва.
  Время медленно тянулось вперёд. Клайв ждал. Сквозь плотные шторы не было видно, что происходит в доме. Возможно, они уже садяться за стол, а может, обсуждают дела в кабинете.
  - Пора, - вдруг сказала Тереза. Ей легко говорить, не ей ведь работать. Да она вообще не здесь. Клайв не дал эмоциям просочиться в разум - пора, так пора. Он закрыл глаза сосредотачиваясь. По растущему давлению силы он чувствовал - Лиам тоже включился.
  Шесть. Пять. Четыре. Три. Сила ослепляющей дугой рвалась наружу, но Клайв держал её крепко. Рано. Держать до последнего. Напор должен быть максимальным. Два. Один.
  - Начинаем, - сказал Лиам. И Клайв отпустил. Дом между ними распустился белоснежным огненным цветком. Не было слышно криков, только ровное гудение огня. Клайв видел как треснула от жара статуя в центре подъездного круга. Спастись из такого ада не смог бы никто.
  Они держали пламя, пока крыша не завалилась внутрь. На самом деле это заняло совсем немного времени - дом горел хорошо, их сила не встречала сопротивления. Они с Лиамом не любили действовать настолько грубо, предпочитая более изящные методы, но не в этот раз - с мистером Виллемом любая более тонкая манипуляция была обречена на провал. С ним нужно было действовать максимально скрытно и максимально резко. Иначе он успел бы ударить первым - уж сколькие поплатились жизнью за этот горький опыт, Клайв не хотел знать. Он чувствовал как дрожат пальцы от усилия, как подкашиваются ноги.
  - Уходите, - объявила Тереза.
  Они заглушили огонь и отступили к лесу оставив после себя только тлеющие головёшки. Пусть дом и стоял на отшибе, такую вспышку силы не могли не заметить вышки контроля. Сюда наверняка уже спешила целая вереница разных служебных машин: отряд реагирования на чрезвычайные ситуации, служба контроля, скорая, полицейские, пожарные и, можно поспорить, парочка журналистов.
  - Вторая часть гонорара после заключения экспертов, - на прощание сказала Тереза и исчезла.
  Клайв и Лиам осторожно пробирались по подлеску к своей машине. Они были уверены, что собаки не смогут взять их след, но не хотелось случайно оставить других улик - ниток одежды, зацепившейся за ветки или отпечатка ботинка на влажной почве. В двух километрах на северовосток, на грунтовом съезде с шоссе I-45 они оставили свою машину, и теперь не торопясь возвращались к ней. Через три часа должен начаться ливень, частое явление в это время года. Он смоет остатки всех следов, включая узор колёс на грязи
  - Мне кажется, он меня видел, - негромко сказал Клайв. Он сомневался, стоит ли говорить, но кто знает - вдруг от этого зависит их жизнь? Тем более они с Лиамом всегда делились любыми сомнениями.
  - Мистер Виллем? - Уточнил Лиам, и когда Клайв кивнул, добавил: - И ничего не сделал?
  - И это мне кажется странным. Он что-то знал? Они могли уйти?
  - Не думаю. Ты же видел, что там было. Из дома не спасся никто. Но ты прав. Нам с тобой в ближайшее время нужно быть особенно осторожными. Даже если тебе показалось, мистер Дэрил и мистер Виллем - не те люди, чей уход останется незамеченным.
  - Мы знали на что шли, - возразил Клайв.
  - Азарт, - согласился Лиам. - Перед ним бывает сложно устоять.
  Они замолчали и остаток пути проделали молча.
  Машина стояла именно там, и именно так, как они её оставили, но Лиам не успел открыть дверцу, как Клайв предостерегающе поднял руку. Что-то его насторожило и Лиам замер в той позе, в которой его застал жест напарника. Клайв долго прислушивался к лесу, поворачивая голову то в одну, то в другую сторону. Наконец, медленно попятился от машины. Лиам повторил движение со своей стороны. Они оба синхронно сняли клипсы связи. Клайв кивнул и Лиам телекинетическим усилием распахнул обе дверцы машины. Бросок - и клипсы оказались на сидениях. Хлоп-хлоп, захлопнулись дверцы.
  На случай, если придётся отступать поспешно, машина ждала их с ключём в зажигании, оставалось только сесть и стартовать. Лиам всегда мастерски накладывал маскировку, так что кто-либо посторонний автомобиль мог обнаружить только упёршись в него лбом.
  Они отошли не два десятка шагов и спрятались за деревьями. Лиам прищурился проворачивая ключ в замке зажигания - тонкие кинетические усилия нужной точности давались ему на таком расстоянии с трудом. Автомобиль утробно заурчал, и они даже успели с облегчением выдохнуть, как вдруг тот занялся призрачным огнём с едва заметным сероватым оттенком. Кто-то старательно заметал следы: после такого пламени оставался только мелкий серый пепел. Клайв на мгновение позволил себе злорадство: мистера Дэрила и мистера Виллема не рискнули убирать ничем стационарным, а про него и Лиама решили, что с них и такого будет достаточно.
  - Похоже, мы только что как бы умерли, - заметил Лиам.
  - Да уж, - кивнул Клайв. - Придётся на какое-то время залечь на дно.
  - И легенду менять, - вздохнул Лиам.
  Клайву нравилось отыгрывать сестёр Нокс. Да и такая резкая смена планов не могла не огорчать. Интересно, Терезу тоже пустят в расход? Имеет смысл её искать и пытаться выбить дополнительную информацию или от неё уже остался такой же мелкий серый пепел, что скоро останется от их машины? У них уже было несколько общих дел, когда Тереза работала их контактёром и навдочиком, и в целом такое сотрудничество можно было даже назвать комфортным. Клайв представлял, где можно поспрашивать о ней не привлекая особого внимания, но будет ли стоить овчинка выделки?
  - Будем выбираться пешком? - Спросил он.
  - Да, - кивнул Лиам. - И будем держаться подальше от дорог.
  В любом случае стоило поторопиться - до начала ливня оставалось совсем немного.
  
  Глава 2
  
  Они не стали покидать город и лишь переехали в другой район. Их новыми личинами были отец и сын, Джеймс и Итон Теренс. В дополнение к новым внешности и привычкам у них были припасены также документы, набор счетов и апартаменты на две спальни в старом мигрантском квартале. Нельзя было назвать этот квартал 'бывшим', но в последние несколько лет местные смогли собраться и облагородить место (несколько представителей диаспор, прорвавшихся наверх, помогали со средствами и сотрудничеством городнских властей), так что здесь было безопасно и уютно: чистые ухоженные улицы, подземные парковки, многоуровневый парк и множество круглосуточных магазинчиков и закусочных.
  Конечно, в их 'преждевременной кончине' было множество неудобств, но Лиам старался видеть во всём положительные моменты: в последние несколько недель они отлично выспались и отдохнули, даже сходили в кино! И, признаться честно, Лиаму не нравилось притворяться женщиной. Слишком больших внутренних усилий требовало казаться слабее, чем ты есть. Причём, эту слабость необходимо было выражать не только в силе удара, но в том какие слова ты подбираешь, куда идёшь, как стоишь... Лиам отложил книгу и посмотрел в окно. Из гостиной открывался вид на перекрёсток двух тихих улиц и кусочек сквера, над оградой высились огромные по осеннему времени голые кроны деревьев.
  Лиаму нравилась его новая личина: он был 'отцом', Джеймсом Теренсом, с морщинистой кожей и старческими пятнами на руках, сединой, побившей ещё густую шевелюру и залысинами, делающими и так высокий лоб ещё выше. Ещё у него теперь были карие глаза, и Лиан достаточно долго тренировался, чтобы взгляд у него сам собой выходил взглядом меланхоличной доброй собаки. По легенде он был старым клерком, вышедшим на покой, курил трубку, носил твидовые пиджаки, любил читать триллеры или газету на лавочке в погожий солнечный день.
  Клайв стал Итоном - подвижным юношей в возрасте для путешествий, уже закончившим образование, но ещё не готовым строить карьеру. Лицом и сложением он неуловимо походил на Джеймса, но был тоньше, а выражение лица имел не меланхоличное, а восторженно наивное, что тоже в своё время потребовало серьёзных тренировок.
  - Сходим пообедаем? - Предложил Лиам.
  - Давай, - тут же согласился Клайв отрываясь от компьютера. Похоже, он читал новости. - К О'Брайану, у них неделя устриц.
  Лиам молча кивнул.
  Несмотря на ирландское название фасад у ресторанчика был китайский, с бумажными фонариками и красными вьющимися драконами. За вычурными резными дверями их встретил метрдотель в тёмно-коричневых оксфордах, тёмно-коричневых брюках и белой выглаженной до хруста рубашке. Стрижка у него была аккуратная, лицо - профессионально благожелательное.
  - Добро пожаловать, - без акцента произнёс он. - Для вас зарезервирован столик?
  - Кабинка для Теренсов, будьте любезны.
  - Пожалуйста, следуйте за мной, - тут же кивнул он и двинулся вглубь зала. Похоже, он помнил наизусть все брони.
  Они прошли в дальний зал, большая часть столиков и кабинок были заняты. Отовсюду доносились приглушённые голоса, звон приборов и смех.
  - Прошу, - метрдотель отдёрнул шторку и жестом пригласил их внутрь. Клайв и Лиам замерли на пороге - в кабинке сидел мужчина. Незнакомец был одет тёмно-синий свитер толстой вязки, в мочке его левого уха поблёскивал какой-то синий камень, возможно, корунд. Его светлые волосы были пострижены коротко и торчали ёжиком. Лицо было пропорциональным, красивым и ничем не запоминающимся. Серые глаза смотрели на них внимательно и с интересом.
  - Он меня не видит, - сказал мужчина словно это всё объясняло. Они несколько мгновений сомневались, но угрозы от незнакомца не исходило, поэтому они вошли и сели за стол, Лиам справа, Клайв слева. Метрдотель разложил перед ними меню - и правда на двоих - поинтересовался не желают ли они заказать чего-нибудь сразу, и, вежливо раскланявшись, закрыл за собой шторку. В кабинке повисла тишина. Лиам и Клайв смотрели на незнакомца, а незнакомец смотрел на них. Лиам опустил взгляд на его кисть - левая рука незнакомца лежала на столе. На запястье был браслет из нескольких нитей, с синими камешками того же оттенка, что и серьга в ухе, серебряными фигурками рыбок и ракушек. Красивый браслет. Но нисколько не говорящий о том, кто этот человек. Разум Лиама был парализован. Ответ должен лежать на поверхности, но от него ускользал.
  - Вы - мистер Виллем, - сказал Клайв. Словно шестерёнки, наконец, сцепились в голове Лиама, и мысли понеслись вперёд. Мужчина грустно улыбнулся, как обычно улыбаются о хорошем старом друге, умершем много лет назад.
  - Увы, мистер Виллем погиб в пожаре. Впрочем, как и Роза и Грей Нокс. Кстати, кто из вас был кем? - Он посмотрел на Клайва:
  - Грей?
  - Роза, - Клайв по-прежнему не чувствовал угрозы от их странного гостя и протянул руку для рукопожатия. - Я Итон Теренс, приятно познакомиться.
  - Ричард Бреслин, - пожал руку в ответ бывший мистер Виллем.
  - Джеймс Теренс, - представился Лиам, и они тоже пожали руки.
  - Я открыл неподалёку частное детективное агенство, - мистер Бреслин достал из кармана мягких шерстяных штанов визитку и протянул Лиаму. Лиам внимательно изучил визитку и передал Клайву. Клайв также осмотрел её с обеих сторон, прочитал все строчки (номер телефона, адрес на одной с их апартаментами улице, только с другой стороны сквера), и спрятал в карман жилетки. - Так уж получилось, что общее направление моих и ваших мыслей о том, чем заняться после смерти, совпало. Я узнал мистера Теренса младшего, когда выходил на ланч, - он опять улыбнулся, в этот раз дружелюбно. - Было неожиданно встретить мертвеца в городе, да ещё среди бела дня. Но уж в такие удивительные времена мы живём.
  - Да уж, - пробормотал Лиам. То есть, Клайву тогда не показалось - мистер Виллем увидел его. И не только увидел, но и рассмотрел достаточно, чтобы смочь опознать сейчас, в новой личине. Смогут ли они пережить эту встречу? Не стоит ли сейчас бежать бросив всё? Или лучше атаковать незванного гостя? Хотя... вряд ли даже вдвоём они выстоят в прямой схваткой с тем, кто был когда-то мистером Виллемом. И опять же, никакой угрозы от него по-прежнему не ощущалось. Возможно, он и правда пришёл только поговорить?
  Пришёл официант, и они заказали блюдо фин де клер третьего размера и бутылку вердехо Финка ла Колина.
  - Если честно, я потратил определённое время в размышлениях не убраться ли отсюда от греха подальше, и не заняться ли чем-нибудь ещё, - продолжил бывш... мистер Бреслин, когда они опять остались втроём. - Ведь если я смог узнать одного из вас, то не исключено, что вы могли бы узнать меня. Пусть не сразу, но в силу того, насколько близко мы оказались, мы обязаны были регулярно сталкиваться на улице и это был бы лишь вопрос времени.
  - Но вы решили действовать иначе, - констатировал Клайв.
  - Да, - кивнул мистер Бреслин. - Во-первых, если сама судьба вновь свела меня с вами, кто я такой, чтобы отказываться от её дара? Во-вторых, возможно, вам было бы интересно выйти на ваших убийц и закрыть этот вопрос?
  - Мы откладываем прошлое и живём только настоящим и будущем, - отрезал Лиам.
  Пришёл официант и принёс заказ. Мистеру Бреслину налили вино в стакан для воды, чтобы не просить третий бокал.
  - А если прошлое решит вас нагнать? - Спросил мистер Бреслин, когда они съели по устрице. Уж не себя ли он имеет ввиду? Вряд ли.
  - Прошлое думает, что мы мертвы. И мы хотели бы так и оставить, - сказал Клайв.
  - А если я вас найму?
  Лиам и Клайв молча уставились на мистера Бреслина ожидая продолжения. Со смертью сестёр Нокс они потеряли и всю свою клиентуру. Да, в средствах они стеснены не были - умирать приходилось не впервые, и они были хорошо подготовлены к такому повороту событий, но любые деньги со временем заканчиваются. Да и без занятия сколько можно сидеть? Месяц, два... Через полгода от 'обычной жизни' они оба на стенку полезут. А здесь клиент сам идёт в руки.
  - Я понимаю, что в прошлую нашу встречу вы были лишь исполнителями, и не держу на вас зла, - сказал он. - Но подробности моей последней... нашей последней смерти меня несколько смущают. Я опасаюсь, что одно из 'прошлых' узнало меня в личине мистера Виллема и решило взять то, что ему по его мнению причитается. Я хочу выяснить так ли это, и если да - то закрыть эту страницу окончательно. А если это были просто разборки кланов... - он пожал плечами, - что ж, тогда я не буду прочь оставить всё как есть. Никто не скажет, что этот мой уход был тусклым.
  - И вы хотите нанять нас, - медленно, словно сам не веря в то, что говорит, произнёс Лиам.
  - Не стану скрывать, я предпочитаю работать один. Но игнорировать такой знак судьбы...
  Устрицы быстро заканчивались.
  - Вы верите в судьбу, мистер Бреслин? - Спросил Клайв.
  - Обычно нет, мистер Теренс, но обычно и она меня не особо балует. Да и... - он помедлил держа ракушку в руке. - Не буду скрывать: если по мою душу действительно явилось прошлое, хорошая команда мне бы не помешала.
  - Ваше предложение весьма... - Клайв сделал паузу подбирая слово.
  - Привлекательно, - закончил Лиам. - Но как нам организовать общение? Вы ведь не будете приходить к нам каждый раз невидимкой.
  - Я ищу себе помощника, - мистер Бреслин поощрительно посмотрел на Клайва. - И, возможно, бухгалтера, - он посмотрел на Лиама.
  - Хм...
  - Я развесил объявления у нас в районе, вы сможете их легко найти. И даже дал заметку в газету о найме. Приходите.
  
  Глава 3
  
  - Что думаешь? - Спросил Клайв.
  Они вернулись домой, заварили чай и устроились в гостиной. До вечера оставалось ещё несколько часов, но день на улице уже серел - осенью ночь в этих местах приходила рано.
  - Что это безумие, - сказал Лиам. Он в задумчивости разглядывал свою чайную чашку. Тёмный оттенок красно-коричневого. Идеальная заварка. Без сахара. От сахара вечно пузырьки идут по поверхности и липкая плёнка, от которой чай выглядит тусклым. - По хорошему нам стоит исчезнуть прямо сейчас.
  - Я тоже сомневаюсь стоит ли уезжать, - вздохнул Клайв. В любой другой ситуации, приди к ним кто угодно другой, их бы здесь уже не было. Азарт, страсть, месть, любопытство - ничто по их мнению не стоило того, чтобы расстаться с жизнью. В первую очередь собственная безопасность, потом всё остальное. У них было припасено несколько запасных личин на все случаи жизни. Прямо сейчас они могли встать, выйти за дверь, и стать кем-то другим, а здесь больше никогда не появиться. Но этот человек, скрывышийся под личиной мистера Виллема, а теперь ставший Ричардом Бреслином... уж слишком он был похож на них самих. И слишком хорош. Никогда никого подобного они до этого не встречали. По крайней мере на свободе. Это завораживало. Тем более, если сестёр Нокс и правда убило 'прошлое' мистера Виллема, то что, если 'оно' обнаружит, что они живы? Если даже такой одарённый, как их новый знакомец, не отказался бы от компании в противостоянии с 'ним', чем или кем бы оно ни оказалось, то им точно соваться туда не стоило.
  - Давай попробуем, - предложил Лиам. - Всё-таки судьба такая штука...
  - Он видел меня там, у дома, - фыркнул Клайв. - Но не стал останавливать атаку. Уверен, что мистеру Дэрилу он сказал что 'померещилось'. Думаю, он давно чувствовал, что у него на хвосте сидят, и когда понял, что сейчас их будут убивать, слил главу Чёрных Псов лишь бы уйти со сцены не оставив концов. И сейчас... Ты ведь представляешь себе вероятность того, чтобы в городе на семнадцать миллионов человек мы оказались на одной улице?
  Они могли следовать одному паттерну, который привёл бы к схожим результатам, но чтобы настолько...
  - Да, вероятность небольшая, - согласился Лиам.
  - И он нас ждал в О'Брайане. Откуда он знал, что мы пойдём обедать туда именно сегодня?
  Они оба настороженно замолчали и обвели взглядами гостиную. Прослушка? Но чего? Помещения или телефонной линии? Ведь Лиам звонил в ресторан, чтобы сделать бронь кабинки.
  - Если ты прав и он нашёл нас не случайно, то убегать я нахожу бессмысленным, - наконец, сказал Лиам. - Предлагаю выждать и посмотреть как всё будет развиваться дальше.
  - Сейчас я от него угрозы не чувствую, - сказал Клайв. - Но пока что мы ему нужны.
  - Мистер Бреслин совсем непрост, - согласился Лиам. - Отнюдь непрост, - он помолчал. - Возможно, его личина мистера Виллема слишком приблизилась к нему 'настоящему', и именно поэтому его 'прошлое' могло его заметить. Чисто как теория.
  - Кто-то эпичный из прошлых волн? - Предположил Клайв.
  - 'И жадный до света придёт...', - вполголоса сказал Лиам.
  Клайв долго молчал прежде чем ответить:
  - Ты ведь понимаешь - это слишком невозможно, - тихо сказал он.
  - Нас нельзя было найти, - кивнул Лиам. - Но сегодня мне предложили работу бухгалтера, а тебе - помощника детектива.
  Они переглянулись.
  - Думаешь, это он? - Спросил Клайв.
  - Я не знаю.
  В гостиной опять повисла тишина. Из всех возможных вариантов толкования выбирай либо самый глупый и банальный, либо самый фантастический. В глупый и банальный, предложенный самим мистером Бреслином, верить не хотелось. Оставался фантастический. Да слишком фантастический. Но вдруг в этот раз - в этот раз - это действительно окажется Мэтт?
  - Хорошо, давай попробуем, - наконец, согласился Клайв. - Бежать нам либо уже поздно, либо всегда успеем. Текущее наше решение этого не изменит.
  Лиам кивнул.
  О, это невероятное ощущение подкрадывающейся смертельной опасности! Клайв затруднялся сказать радует оно его или страшит. Но. Решение принято, и теперь им предстоит разыграть настоящий спектакль для возможных посторонних глаз. Завтра Лиам отправится на свою обычную прогулку. Возьмёт, как обычно, газету в киоске, и если погода будет хорошая, сядет читать в сквере на лавочке. Потом найдёт объявление, потом... Сценарий складывался в цельную картину. Да, так будет хорошо. А уж там они разберутся, это прошлое нагнало мистера Виллема или действительно 'просто' разборки между кланами.
  
  Конторая детектива Бреслина вид имела самый заурядный: раньше первый этаж этого здания занимал то ли магазинчик, то ли кафе, теперь пространство переоборудовали под офис. Не слишком удачно - и это должно было сказаться на цене аренды; По крайней мере, несколько комнат имели большие витринные окна, сейчас закрытые жалюзи. Клайв и Лиам сидели в креслах для посетителей, мистер Бреслин устроился за своим рабочим столом. Перед ним лежали два скудных листика с их резюме. Все ритуалы были соблюдены.
  - Может, кофе? - Спросил мистер Бреслин. Сегодня он был в помятых песочных брюках и светло-бежевой, почти белой рубашке. Песочный пиджак висел на спинке его стула. На ногах у него были мягкие светло-коричневые лоферы, больше похожие на тапки. Серьга из уха исчезла, а вместо браслета с рыбками и ракушками на левой кисти у него был тонкий кожаный ремешок.
  - Пожалуй, - кивнул Лиам. Ему нравился обстоятельный подход их нового босса к внешности. Каждая деталь, пусть самая крошечная, была на своём месте и дополняла совершенную картину.
  Пока мистер Бреслин возился с дешёвой капсульной кофеваркой, они осмотрелись. Мебели в конторе было немного, и судя по всему большая её часть осталась от предыдущих хозяев: кроме стола и стула мистера Бреслина и двух гостевых кресел в комнате ещё был протёртый красный диван, низкий журнальный столик с прожогами от сигарет, большой стеллаж для документов у одной стены, и металлический шкаф с замками в углу, напольная вешалка-палка возле двери. Кофеварка стояла у другой стены, на столе-кухне. Там кроме кофеварки расположились стопка салфеток, коробка с кофейными капсулами, сахарница и четыре разномастные чашки. Под столом урчал маленький холодильник. За водой нужно было ходить в туалет в конце коридора. 'Купить куллер', - сделал сам себе пометку Лиам.
  На стеллаже документов почти не было, только на средней полке с правого края сиротливо лежала одна тонкая папка - видимо, это было всё, чем успело заняться детективное агенство мистера Бреслина.
  - Мистер Теренс, вам с сахаром и сливками? - Спросил мистер Бреслин, возясь с первой чашкой. Лиам и Клайв переглянулись. К кому из них он сейчас обращается?
  - Мы думаем, будет хорошо, если вы будете звать нас по имени, - сказал Лиам в этот раз играющий за старшего. - Чтобы проще различать.
  - Хм... что ж, тогда и вы зовите меня Ричардом, - предложил мистер Бреслин. - Итак. Джеймс?
  - Без сливок и сахара, - сказал Лиам.
  - Итон?
  - Мне со сливками и два сахара, пожалуйста, - сказал Клайв.
  Наконец, мистер Бреслин закончил возиться с кофе, раздал всем чашки и вернулся за стол.
  - Итак, - сказал он. Клайв и Лиам молчали. Ричард сплёл пальцы над своей чашкой с кофе, разнял их.
  - Пока что я уверен, что прослушки в этой комнате нет, - сказал он. - Мы можем обсудить условия нашего основного договора. Интересуют ли вас деньги?
  - Смотря какие, - сказал Клайв.
  - Двести тысяч в месяц, - сказал Ричард. - По сотне на каждого. Я хочу нанять вас на ближайшие полгода. С возможностью продления контракта.
  Лиам и Клайв переглянулись. Предложение выглядело заманчивым. Двести тысяч в месяц на полгода, миллион двести - очень хорошие деньги. Даже после всех процедур анонимизации и обеления останется весьма приятная сумма. Да, разовые заказы, которые они выполняли как сёстры Нокс, часто стоили дороже, но это были разовые заказы, часто единственные в течение нескольких месяцев. Да, за то, чтобы убрать мистера Дерела и мистера Виллема, им обещали два миллиона. Но получили они только аванс! Остальную сумму мертвецам, увы, никто переводить не собирался.
  - Цена хорошая, - медленно и с расстановкой сказал Лиам. - Даже слишком. В чём подвох?
  - Я переживаю, что вам будет со мной скучно. Здесь не будет ночных клубов, вечеринок... - Ричард сделал широкий жест рукой обводя свой кабинет. - Здесь будет поиск собак и слежка за женой соседа.
  - Если бы мы хотели продолжения яркой жизни, то выбрали бы другие новые образы, - сказал Клайв.
  Ричард долго на него смотрел в ответ. Слишком долго.
  - Давно хотел спросить, - сказал он. - А что у вас было с сексом, когда вы были сёстрами Нокс?
  - Ничего.
  - Совсем?
  - Мужчины обычно не ожидают увидеть у девушки, за которой ухаживают, член, - пояснил Клайв. - Да и мы не особо такое любим. И хоть мы можем менять внешность, наши таланты на такие радикальные изменения не распространяются.
  - Хм... Поэтому вы и придумали финт с вашей лесбийской любовью?
  - Нас регулярно приглашали принять участие в тройничке и подобных... - начал было отвечать Клайв, но Лиам его перебил:
  - Я не думаю, что подробности личной жизни наших прошлых образов имеют отношение к предстоящей работе. Такая большая сумма скорее настораживает, чем воодушевляет. Я бы хотел услышать с чем нам предстоит иметь дело кроме потерявшихся собак и ревнивых мужей. Работа в другой стране? Много накладных расходов? Провидец на стороне противника?
  - Когда я в последний раз наводил о них справки несколько лет назад, - тут же посерьёзнел Ричард, - провидца у них в штате не было. Да, вы правы. Лучше сначала обсудить дела. Слышали ли вы когда-нибудь о Дональде Грэхэме?
  Лиам и Клайв опять переглянулись. Слышали ли они о нём? О, да. И не только слышали. Воспоминания были не из приятных. Сумма в миллион двести тысяч перестала казаться такой уж заманчивой.
  - Допустим, - с осторожностью сказал Клайв.
  - Мне нужно выяснить, являлся ли заказчиком моего последнего убийства Дональд Грэхэм, - сказал Ричард. - Прямо или косвенно.
  
  Глава 4
  
  Клайв медленно шёл по улице внимательно глядя по сторонам.
  - Кики! Кики! Кис-кис-кис! Кики!
  Глупое занятие. И имя у кошки дурацкое. Кто так кошек вообще называет? Он считал, что выглядит глупо, и занятие его совершенно бесмысленно: кошки не собаки, и на имя своё, особенно произнесённое незнакомцем, откликаться не любят. Хоть обзовись весь, кошка не выйдет, даже если сидит под соседним кустом. Вот Ричард - другое дело. У него талант находить всё живое. Непонятно какая часть дара позволяет ему это делать, но он видит буквально всё. Человек-рентген. Ни одна сраная кошка не проскочит мимо. Но поиском зверей приходилось заниматься Клайву, как помощнику, а Ричард сейчас был загружен не менее увлекательной задачей: собирал данные о крупных тратах одного уважаемого человека. Его жена решила, что муж хочет развод и по-тихоньку прячет деньги, чтобы во время дележа имущества ей ничего не досталось. И ладно бы сам поиск... это ещё ничего. Общение с миссис Майнвальд, заказчицей, вот где самая пенка. Лучше он кошек поищет, это точно. Тем более всё равно они старались силой лишний раз не светить. Понятное дело, что на такие маленькие 'бытовые' всплески башни контроля, может, и не отреагируют, но если силу применять постоянно и в одном районе - в какой-то момент на это однозначно обратят внимание.
  - Кики!
  Клайв вздохнул. Пожалуй, он сделает паузу. Ровно вот у этого киоска с хот-догами и чурос.
  - Колу, будьте добры, и хот-дог.
  Микель, мелкий торговец, принялся готовить заказ. Клайв его хорошо запомнил и покупал мелочь не в первый раз. Микель его, похоже, тоже уже помнил. Вот так, капля к капле, вживаешься в чужую шкуру, обрастаешь сотней слоёв из чужих воспоминаний, как луковица.
  - Ищете кошку сеньоры Изабель? - Как бы для поддержания разговора спросил Микель.
  - Да, опять сбежала, - Клайву даже притворяться не пришлось, горестный вздох вышел сам собой. - Я уже обошёл все её любимые места, но как сквозь землю провалилась, пушистая засранка.
  С каждым разом кошка уходила всё дальше от дома, видимо, разведывая територию, и находить её становилось всё труднее, но хозяйка категорически отказывалась запирать свою любимицу, мол 'кошка - свободная душа'. При этом рассуждения о свободе заканчивались как только животное не возвращалось ночевать. В первый раз Кики искал Ричард и нашёл её за пятнадцать минут. Сейчас Клайв искал её уже в третий раз, и занимался этим с самого утра. На предложение отказаться от заказа мистер Бреслин весьма реалистично возмутился, мол, и так клиентов почти нет, нужно базу нарабатывать, браться за любую работу - иначе за аренду платить станет нечем.
  Клайв жевал свой хот-дог и тихо восхищался актёрским искусством своего нанимателя. А вот Лиам сейчас сидит в конторе, листает книгу и коптит трубкой. Если до трёх не найдёт Кики, пригласит его составить компанию. Вдвоём всяко веселее.
  - А вы смотрели уже в Апельсиновом доме? - Спросил Микель.
  - В Апельсиновом доме?
  Микель махнул рукой указывая направление куда-то влево:
  - Заброшенная усадьба в конце улицы. Там много деревьев во дворе, живность иногда забирается. У них там что-то вроде ночного клуба, - он засмеялся собственной шутке, Клайв вежливо посмеялся за компанию.
  - Спасибо, поищу там тоже.
  Вряд ли кошка там - слишком далеко. Но кто знает? В любом случае будет небольшое отвлечение от бесконечного 'кис-кис-кис' по подворотням. Клайв попрощался с Микелем, быстро дожевал хот-дог, выбросил салфетки и пустую банку в мусорку и, отряхнув руки, отправился смотреть на 'апельсиновый дом'. На их с Лиамом карте он такого здания не помнил. Если честно, то он не сильно обращал внимание на заполненность частного сектора и названия владений, его в первую очередь интересовало расположение улиц: сквозные задние улочки, проулки, тупики... всё то, что может помочь запутать преследователей и помочь сбросить след в случае экстренной ситуации. Они с Лиамом несколько раз обошли этот район пешком, чтобы изучить все особенности, но он помнил эти места как весьма респектабельное место без каких-либо заброшек. Клайв шёл по улице и внимательно смотрел по сторонам: теперь не только в поисках кошки, но и в поисках заброшенного дома.
  Он чуть было не прошёл мимо, но что-то его остановило.
  Клайв несколько минут стоял расмматривая забор жёлто-оранжевого цвета. Стена его была сплошная и высокая, выше человеческого роста, а вот воротца - низкие и ажурные, скорее декоративные, чем для защиты от непрошенных гостей. Въезд для машины, видимо, располагался с другой стороны участка. А это значило, что владение дома двойное, от этой улицы до следующей. Справа от воротец к стене была прикручена небольшая бронзовая табличка. На ней было выгравировано 'Апельсиновый дом'.
  Интересно, почему Микель сказал, что дом заброшен? Дорожка от воротец вглубь участка была чисто выметена, краска везде хорошая, извёстка на стене не осыпавшаяся... непонятно. Разве что листья под деревьями никто не убирал, но это ведь ничего криминального: может, хозяева из тех, кто считает, что газону лучше зимовать под палой листвой? Городские правила давно уже разрешают оставлять листву на газонах до весны.
  Клайв поискал звонок. Его, как и почтового ящика, не обнаружилось. Он тронул воротца, и створки без скрипа подались под его рукой. Не заперто.
  - Кики? - Позвал Клайв. - Эй? Есть кто живой?
  Никто ему, конечно же, не ответил. Клайв оглянулся на улицу. Других прохожих, кроме него, на ней не было. Будь он героем триллера, Клайв бы вошёл в чужой садик и сгинул там без следа, но вместо этого он достал телефон и позвонил Лиаму.
  - Привет, папа, - сказал он.
  - Привет, Итон. Нашёл Кики?
  - Нет пока что, но лоточник Микель предложил поискать её в Апельсиновом доме. Говорит, это местная заброшка, куда разная живность собирается регулярно.
  - Пойдёшь?
  - Я перед ним стою.
  На том конце провода воцарилась тишина. Клайв ждал.
  - Вижу его, - где-то через минуту сказал Лиам. За это время он успел перебраться за компьютер и найти дом на карте. - На снимках так себе. Ты уверен, что стоит туда заглянуть?
  - Дорожка подметена, сюда явно кто-то приходит. Может, и живность прикармливают.
  - Как оцениваешь?
  - Думаю, здесь безопасно. Кошки скорее всего нет, но отметиться нужно.
  - Постарайся подружиться с хозяевами, если встретишь. Без геройства. Я свяжусь с Ричардом.
  - А он не в конторе?
  - Уехал на встречу с миссис Майнвальд.
  - Помянем. Я захожу.
  - Хорошо. Держи в курсе. Контрольный звонок через пятнадцать минут.
  Клайв спрятал телефон, проверил насколько плотно сидит на нём образ помощника детектива и вошёл в садик. Медленно двинулся к пока что скрытому деревьями дому внимательно глядя по сторонам. Кроме мелких птичек на ветках никого живого он не видел. Дорожка была чистой, ни опавшей листвы, ни травы между плитками, явно здесь кто-то убирал.
  - Кики, Кики, ты здесь? - Для проформы позвал Клайв, но опять тишина была ему ответом.
  Он добрался до дома. С этой стороны не было парадного крыльца, только чёрный ход на кухню и крытая веранда вдоль французских окон, видимо, продолжение гостиной. Бассейна на удивление не было.
  Клайв эгегейкнул. Тишина. Он подошёл к кухонной двери и постучал. Нет ответа. Клайв двинулся в обход дома большей частью рассматривая сад, а не дом - всё же он искал кошку - и не забывая кис-кисать. Он обошёл половину дома и добрался до парадного входа. Здесь были и подъездная дорога с гаражом для машины, и красивое крылечко. Как Клайв и предположил, участок оказался сдвоенным, и выход имел на две улицы. На крыльце стояло кресло-качалка, в кресле-качалке сидела аккуратная старушка, седые волосы скручены в пучок, на сухом остром лице - большие круглые очки в тонкой оправе. Она была одета в огромную тёмно-фиолетовую кофту с большими деревянными пуговицами, а ноги её были укрыты толстым красным клетчатым пледом. У кресла стояли тапочки из овчины, а из-под пледа торчали коничики шерстяных носков. На коленях старушки сидела кошка, Кики. Старушка её гладила, кошка щурилась.
  - Здравствуйте! - Остановился у нижних ступенек Клайв.
  Старушка открыла глаза и посмотрела на Клайва долгим внимательным взглядом.
  - Здравствуйте, - произнесла она. Голос её был чистый и ясный.
  - Я Итон Теренс, - представился Клайв, - помощник детектива Бреслина. Простите, что вломился к вам в садик, я искал кошку, - он указал на кошку на её коленях. - Мне советовали заглянуть в Апельсиновый дом. Простите, я не знал, что вход с другой стороны улицы, а калитка была открыта.
  - Опять Паола не закрыла, - кивнула старушка. - Как зовут эту прелестницу?
  - Кики, мэм.
  - Ты Кики, да? - Старушка почесала кошке подбородок и та заурчала так громко, что Клайв услышал даже со своего места.
  - Что же хозяйка тебя отпускает гулять, да ещё и без ошейника? - Продолжала тем временем старушка обращаясь к кошке. - Наверное, безответственная балаболка, правда, дорогая?
  Кошка урчала. Клайв ждал. Что же, дом, похоже, совсем не заброшенный. Здесь живёт старушка, и некая Паола как минимум время от времени уходит через чёрный ход и забывает закрыть за собой. Старушка ещё с минуту тетешкалась с кошкой, потом, наконец, посмотрела на Клайва и спросила:
  - У вас есть визитка?
  - Да, мэм, конечно, - Клайв достал свою новенькую визитницу, а из неё свеженапечатанную визитку, поднялся на крыльцо. - Возьмите, пожалуйста.
  Старушка внимательно изучила написанное с обеих сторон, для этого ей пришлось держать карточку на расстоянии вытянутой руки.
  - Вы выглядите благовоспитанным мужчиной, мистер Теренс, - сказала она.
  - Спасибо, мэм.
  - Отчего же вы занимаетесь такой глупой работой, как ловля чужих кошек?
  Клайв изобразил смущение, неловко пожал плечами:
  - Так получилось, мэм. Я пока что в поиске того, что может приносить мне доход и удовольствие одновременно.
  - Время путешествий, - кивнула в задумчивости старушка, - Во время моей молодости в зажиточных семьях часто так поступали. Сейчас так уже не делают. Ваш отец, наверное, очень традиционен.
  - Возможно, мэм, - с почтением сказал Клайв. Он знал: с такими людьми нужно быть медленным. Попробуешь поторопить их и времени потратишь в два раза больше.
  - Я отдам вам кошку, если вы обещаете заходить ко мне в гости, - строго сказала старушка. - Тем более, если она опять сбежит, то, возможно, опять придёт сюда.
  - Хорошо, мэм, обещаю, - кивнул Клайв. - Как я могу обращаться к вам?
  - Тиффани Эстли, дорогой. Держите, - старушка приподняла кошку и протянула Клайву. Тот осторожно её забрал.
  - Спасибо, миссис Эстли. Сейчас я должен идти.
  - Если вас не затруднит, возвращайтесь через чёрный ход и закройте воротца на щеколду.
  - Хорошо. Доброго вам дня.
  - И вам, мистер Теренс.
  Клайв с продолжающей урчать Кики обошёл вокруг дома, прошёл через садик и дошёл до воротец. Закрыл их за собой и закрыл на щеколду. Проверил, что воротца действительно закрыты. Достал телефон и позвонил Лиаму.
  - Привет, пап, снова я.
  - Ну как?
  - Нашёл кошку.
  - Правда?
  - И познакомился с хозяйкой дома, Тиффани Эстли. Приглашала в гости, - Клайв широким шагом спешил прочь. Странное чувство, овладевшее им перед крыльцом Апельсинового дома, всё никак не отпускало. Не опасность, нет, что-то другое, чему он не мог пока что дать определения. - Ещё здесь появляется или живёт некая Паола, я её не видел, но миссис Эстли её упоминала.
  - Итон, всё в порядке? - Вдруг спросил Лиам.
  От неожиданной обеспокоенности в его голосе Клайв даже остановился и несколько долгих секунд пытался честно осознать каким должен быть ответ на этот вопрос.
  - Нет, не знаю, - наконец, сказал он. - Непонятно.
  - Ты где сейчас?
  - Песчаная улица, возле пиццерии О'Джонса, иду к сеньоре Изабель.
  - Давай я тебя встречу.
  - Нет, пап, я доберусь.
  - Точно?
  - Точно. До встречи.
  Клайв положил трубку. Нужно больше отдыхать и раньше ложиться спать. И обсудить с Лиамом. Эта неожиданная вспышка тревожности очень обеспокоила Клайва. Обычно он доверял своим инстинктам, но сейчас его ощущения явно походили на паническую атаку. Этого ещё не хватало! Он - профессионал. Занимается тем, чем занимается, уже двенадцать лет. Эта старушка - просто старушка, бояться её нет никаких причин. Тем более, что привычного 'чувства опасности' она не вызывала, только непонятное безотчётное беспокойство. Не может же такого быть, что здесь началась какая-то тайная сходка одарённых. Клайв посмотрел на Кики. Кошка благодушно щурилась на сгибе его локтя.
  - Кики, больше не убегай, - сурово сказал он.
  - Мяу, - ответила кошка.
  
  Глава 5
  
  Лиам в задумчивости смотрел на группу подростков, сгрудившихся в кабинете. Они заняли все места для сидения кроме места Ричарда, и ещё двоим не хватило места.
  - У мистера Бреслина, знаете, такая репутация, - со значением сказала девчонка-парламентёр с ярко-синими волосами, видимо, самая смелая из них. - Он точно сможет нам помочь.
  - Гхм... - не то согласился, не то прочистил горло Лиам. И когда Ричард успел получить 'такую репутацию'? И они, выходит, вместе с ним?
  - Вы ведь понимамете, что мы не сможем законным образом попасть на территорию школы, тем более ночью...
  Подростки молчали, а синеволосая насупилась. 'Вот идиот', - ясно читалось выражение её лица.
  - Что ж, пожалуй, вам стоит подождать мистера Бреслина, - вдруг принял решение Лиам. И правда, репутация - у Ричарда, вот пусть у него и голова болит. А он просто местный бухгалтер. Он даже в розыскных мероприятиях никогда не участвует. - Хотите кофе?
  Подростки оказались весьма организованными и к тому же легко идущими на контакт. Поэтому к моменту, когда приехал Ричард, обстановка в офиче совершенно не походила на обычную: дети сбегали в соседний магазинчик за тортиком и печеньем, чаем в пакетиках и бамбуковыми чашками, вилками и блюдцами, чтобы на всех хватило. С детьми было немного непривычно общаться, но образ Лиама позволял использовать весьма широкий спектр приёмов для взаимодействия. Сам того не желая, он вытянул всю подноготную их истории и кучу подробностей, напрямую к ней не относящихся. Он не знал зачем - просто по привычке.
  Ричард удивлённо обвёл взглядом контору, неожиданно превратившуюся в клуб любителей потустороннего. Да, потустороннего. Лиам не смог скрыть снисходительную улыбку, здороваясь с начальником:
  - Добрый вечер, Ричард. Ваши клиенты. Я взял на себя смелость немного развлечь их, пока они вас ждали.
  - Здравствуйте, - ответил Ричард. - Какое у вас дело?
  - У нас в школе завёлся полтергейст, - девчушка с ярко-синими волосами - теперь Лиам знал, что её зовут Анна-Роза - Нам сказали, что вы можете выяснить причины его возникновения и, возможно, даже устранить причину.
  - Эм... - Ричард выглядел удивлённым и озадаченным. - Мы - детективное агенство, а не охотники за привидениями.
  - Вы изгнали тролля из садика тёти Клары, - негромко, но веско сказал один из присутствующих юношей, Стюарт. Его Лиам запомнил по любви к сладкому, находящему уж слишком явное отражение в фигуре.
  - Хм... - теперь Ричард выглядел пойманным на горячем. Лиам с интересом наблюдал за его игрой: любопытно, к чему он это затеял? - Это, как бы, вы не так поняли? Это была просто крыса.
  Ещё какое-то время поломавшись - негоже настоящему детективу сразу принимать какие-то мутные оккультные предложения, Ричард всё же согласился выслушать ребят. Беда у них была забавная, как большинство юношеских проблем: якобы по ночам в школе творились безобразия, кто-то двигал парты и стулья, ломал и рвал оставленные вещи, воровал и вообще, больше это походило на присутствие какого-то хулигана, а не полтергейста. При этом администрация школы, по словам учеников, никак на это не реагировала, по их мнению всё было в порядке. Почему дети были уверены, что это именно полтергейст? Они замечали какие-то странности в спортивной раздевалке, когда там никого не было. А потом пробрались на территорию школы ночью и слышали что-то жуткое. Какой-то грохот и завывания, природу которых установить не удалось. Как понял Лиам - слишком близко туда приближаться дети просто побоялись. В общем, всё как обычно, городские легенды.
  - Вы же понимаете, что мы не работаем бесплатно, - использовал 'последний аргумент' Ричард.
  - Мы знаем, - Анна-Роза достала заранее заготовленный конверт и протянула Ричарду. Лиам покосился посмотреть что внутри. Куча мелких и средних купюр разной степени поношенности. Это было в чём-то даже мило.
  Ричард протянул конверт назад:
  - Я не могу обещать, что смогу что-то сделать и не хочу выглядеть шарлатаном. Пусть конверт будет у вас до конца дела.
  - То есть, вы берётесь?!
  - Я посмотрю что можно сделать.
  Наконец, галдящая стайка молодёжи ушла. Клайв вернулся как раз вовремя, чтобы получить стопку грязной посуды и задание всё вымыть. Лиам меланхолично пылесосил.
  - Что здесь случилось? - Удивлённо спросил Клайв принюхиваясь: в конторе пахло ванилью и шоколадом.
  - Ричард решил разыграть карту мистического детектива, - сказал Лиам и посмотрел на своего босса: - Зачем?
  - Бесплатные надёжные осведомители, - пожал плечами Ричард, будто удивлялся, что Лиам с Клайвом сами не догадались. - У простых смертных очень странные представления об одарённых. Я бы даже сказал - дремучие. Если у нас будет 'тайная' репутация специалистов по оккультному, то все местные сплетни, нестыковки и всё такое, в первую очередь будут нести нам, а нам будет оставаться только правильно всё отфильтровать. Конечно, в случае боевой манифестации мы узнаем об этом скорее из новостей, а не от доброй соседки или, кхм... так сказать, естественным образом. Но всё остальное - добро пожаловать.
  - Но... зачем? Мы можем слишком выделиться, а выгоды я не вижу.
  - Слишком выделиться - в этом и проблема, - пояснил Ричард. - Три сильных одарённых, собравшихся в одном месте. Да, мы не пользуемся силой в явном виде, но всё равно фоним весьма ощутимо, увы. Нужно исправлять потенциалы на площади. Это можно делать избавляясь от одарённой мелочи, - он посмотрел на лица Лиама и Клайва. - Вы что, не знали почему одарённые скрываясь никогда подолгу не остаются на одном месте?
  Лиам и Клайв переглянулись.
  - Так, - Ричард поставил обратно на столик стопку блюдечек. - Пятиминутка по теории силы. После Сияния кто может получить силу?
  - Любое живое существо? - Неуверенно предположил Клайв.
  - Только теплокровные, Итон, - покачал головой Ричард. - Только представь себе бактерию с супер-способностями. Нас ждал бы быстрый и, хотелось бы надеяться, безболезненный конец света. По какому принципу разделяют одарённых?
  - Боевые или нет? - Попробовал Лиам.
  - Почти, но ответ я бы назвал неполным. По уровню силы. Любой дар, даже если он заключается в пускании мыльных пузырей из носа, можно сделать боевым, если силы достаточно. За чем следят башни контроля?
  - За несанкционированным использованием силы, - без промедления ответил Клайв.
  - Да, за этим. А ещё за чем?
  - Потенциалом? - Предложил Лиам. Термин он, если честно, слышал впервые, и что он значил, представлял смутно, но раз Ричард говорит, что его нужно выправлять, значит, кто-то за ним следит.
  - Точно! Башни контроля следят за двумя вещами: за вспышками силы - любое применение дара должно быть одобрено, особенно если оно выше определённого уровня, и за потенциалом силы на вверенной площади. Общий фон на любой отдельно взятой территории всегда приблизительно одинаковый. Если он падает ниже определённой отметки, то там начинают появляться новые одарённые. Если он повышается выше определённого уровня - значит, туда переехал кто-то с даром. А все люди-одарённые, как вы знаете, занесены в реестр. Диспетчер башни заглянет в реестр и новых жильцов на своей площади не увидит. Тут на нас облаву и устроят.
  - И как быстро наше присутствие станет заметно? - Спросил Лиам.
  - Ваше - где-то год-полтора. Со мной - быстрее, может, месяцев через шесть-восемь. Если мы хотим здесь остановиться на подольше, нужно вопросом потенциалов озаботиться заранее.
  - Хм... - кажется, они начали понимать несколько случаев, когда за ними в прошлом начинали охоту, хотя, казалось бы, ничто не предвещало.
  - Контроль не отслеживает небольшие колебания потенциалов, особенно с малой продолжительностью, и на обращения граждан тоже отвечает редко и неохотно. Они, как любая государственная служба, в вечном режиме экономии бюджета, и в большинстве случаев реагируют только на боевые и карантинные манифестации. Это - ещё одна из причин, почему простые люди разную мелочёвку любят приписывать магии, - Ричард картинно округлил глаза, - и всякой другой мистике. Ведь если контроль заявлением не заинтересовался - значит, это не про одарённых, понимаете? Кроме этого малышня может нам и в другом вопросе пригодиться - если в районе появятся подозрительно ведущие себя посторонние, они вполне могут их заметить и донести.
  - Откуда ты так много знаешь о работе контроля? - Спросил Клайв.
  - Довелось там какое-то время поработать, - признался Ричард. Что ж, они почему-то были совершенно не удивлены. - Правда, это было очень давно, но то, что я вижу, говорит, что за прошедшие годы у них совершенно ничего не поменялось. Разве что протоколы задержаний отработаны лучше.
  - То есть, сегодня ночью мы пойдём в школу на разведку? - Спросил Клайв.
  - Ну, зачем так торопиться, лучше подождать выходных, - покачал головой Ричард. - Кроме этого, нужно подготовиться. У меня нет официальных оснований находиться на территории школы, нужно будет что-то придумать. Или действительно подождать ночи - по словам наших уважаемых клиентов полтергейст больше всего активен именно ночью. Постой, что значит 'мы'? Ты тоже пойдёшь?
  - Нам обоим интересно, - сказал Лиам. - В таких делах мы ещё не участвовали - мы больше по промышленному шпионажу, чем проникновению в школу, но вдруг наши таланты тоже пригодятся?
  - Если честно, я собирался просто воспользоваться даром для поиска, - сказал Ричард.
  - Но зачем тогда идти в школу?
  - Мы ведь пытаемся как можно меньше привлекать к себе внимания, - поднял палец Ричард. - Для того, чтобы использовать силу по-минимуму, мне нужно находиться в центре исследуемой области. Нужно будет найти географический центр школы и действовать оттуда.
  Ричард будет применять силу! Лиам с Клайвом даже не переглянулись, но почувствовали возбуждение друг друга. Напрямую почувствовать силу Ричарда - это будет более, чем интересно.
  - Тогда тебе точно понадобится наша помощь - нужно отвлечь охранника. Пусть это простая районная школа, там всё утыкано камерами, как и любое современное общественное место.
  - Ладно, - кивнул Ричард. - Вы правы. С камерами у меня сложные отношения.
  
  
  Глава 6
  
  - Это интересно, - сказал Клайв.
  Они с Лиамом сидели в скверике недалеко от центрального входа в школу и пили кофе. Отец и сын решили немного отдохнуть во время прогулки. Отсюда открывался прекрасный вид на подъездную дорожку (аж до центрального входа) и будку сторожа.
  - Определённо, - кивнул Лиам. Ему вспомнился вчерашний разговор с Ричардом. 'Существует пять факторов, определяющих исход нашего дела: общее отношение к одарённым в современном обществе, текущие планы контроля и людей Дональда Грэхэма, насколько нам удастся слиться с окружением, удастся ли мне составить правильный план, и то, удастся ли нам потом этот план выдержать. Сейчас мы занимаемся третьим фактором, - он поднял для наглядности три пальца, - изучаем особенности окружения и сливаемся с ним.' - Тебе не показалось, что Ричард увлекается трудами древних китайских мыслителей?
  - Показалось, - кивнул Клайв. - Кажется, он цитировал какого-то из генералов. Увы, не силён которого.
  - Я тоже. Смотри.
  - Вижу.
  С территории школы вышла невысокая женщина, одетая в старое серое пальто, длинный шарф и плотную вязаную шапочку. Юбку из-под пальто видно не было. На ногах у неё были высокие сапоги с небольшим каблуком. Через плечо висела плотно набитая кожаная сумка, в руках женщина несла бумажный пакет с чем-то не очень тяжёлым. Одна из уборщиц. У неё бывали разные смены, но обычно она приходила вечером после окончания уроков и уходила в районе десяти.
  - Уверен, что это хорошая идея? - Спросил Клайв. Он по-прежнему считал, что тайком перебраться через забор им троим будет намного проще, чем делать внушение охраннику.
  - Уверен, - ответил Лиам. Небольшой всплеск силы останется незамеченным - особенно если на территории школы действительно есть кто-то одарённый. - С камерами всё равно нужно что-то придумать. Если не заморочить охранника, то что? Имена у тебя с собой?
  Клайв протянул Лиаму свой телефон. Лиам углубился в чтение. Заинтересовавшая их уборщица - Лиза Рейхенау. Охранник сегодняшней смены - Андрей Слюсаренко. Завтра в ночь будет Питер Потс. Завтра в вечернюю смену кроме Лизы будут ещё Августа Ганас и Вильям Перез. Кроме имён на каждого были составлены профили - без особых подробностей, но с разными мелочами вроде курит-не-курит, кодовыми словечками, которыми люди обменивались между собой и профилями из соцсетей на случай если вдруг кто-нибудь захочет поговорить о Биби (собаке Лизы) или ещё что-нибудь в таком духе. В целом это были лишние предосторожности, но Лиам никогда не любил идти на задание опираясь лишь на силу - всегда спокойнее, когда у тебя есть материал, на котором можно импровизировать.
  - Завтра буду готов, - сказал Лиам выбрасывая стаканчик из-под кофе в мусорку.
  - Мне не нравится, - сказал Клайв. - Слишком много возни устроили неизвестно из-за чего. Эта история с потенциалами какая-то мутная.
  - Но она отлично объясняет Нью-Хэмпшир, - возразил Лиам. - И Бостон тоже.
  - Ричард же сам сказал, что контроль - государственная организация, - возразил Клайв. - Они не могут действовать через Атлантику.
  - Ты думаешь, американцы не осилили создать свой собственный контроль? То, что мы о нём не слышали, просто значит, что это подразделение ФБР. Или ещё что-нибудь в таком духе. Если захочешь, можем в следующий раз попробовать окопаться в Сиднее. Или Омске. Омск - отличный выбор.
  Клайв фыркнул вставая. Тоже выбросил свой стаканчик. Похлопал полами пальто согреваясь.
  - Всё-таки глупости всё это.
  - Почему же ты тоже идёшь?
  - Мне интересно. Тем более - ты же идёшь.
  Лиам промолчал - действительно, глупый вопрос. Они всегда всё делали сообща. Для них это было вопросом выживания. Они неторопливо двинулись прочь.
  - Когда поедем? - Клайв не назвал место, но это и не нужно было - развлечения развлечениями, но об основной работе они тоже не забывали. Как собрать нужную информацию о Дональде Грэхэме и не привлечь при этом к себе внимания? Во-первых, нужно начать не с Дональда Грэхэма, а с другого конца - с заказчиков мистера Виллема. Во-вторых, не стоит задавать прямых вопросов. Конечно, они были не персеи, чтобы сражаться ориентируясь на отражённый свет противников, но кое-каких успехов в этом поприще они добились. У Лиама и Клайва был план с большим количеством пунктов, и они выполняли их без спешки и пыли, один за другим.
  - Думаю, после того, как разберёмся с полтергейстом. Что скажешь?
  - Нормально.
  Самым простым способом вычислить причастен ли Грэхэм к убийству мистера Виллема - вычислить кто являлся настоящим нанимателем сестёр Нокс, а потом узнать не связан ли этот наниматель со структурами Грэхэма. Размотать всю цепочку от из связной Терезы и до самого конца. Работа была сложной и кропотливой - почти никаких свидетелей, самые очевидные пути вроде допроса собственно самой Терезы (и тех, на кого она теоретически могла вывести) недоступны. Заказчики последнего дела сестёр Нокс, почистили за собой следы - как они считали - тщательно.
  К счастью Тереза оказалась не таким уж параноиком и, самое главное, была простой смертной. При жизни она оставила за собой много всего, и даже те, кто пришёл убирать её, тоже умудрились наследить достаточно, чтобы Лиаму с Клайвом хватило.
  Клубок разматывался медленно, но дело шло.
  Они вычислили последнее достоверное место, где Тереза ещё была жива и узнали обо всех телефонах и активных устройствах, подключённых к сети в округе в тот момент. Потом нашли всех владельцев, каких смогли, сопоставили с камерами и нашли все автомобили, какие смогли. По правде говоря они не рассчитывали найти что-то стоящее - сами они никогда не ходили с личными телефонами на дело, а если пользовались своим авто, как в случае с мистером Виллемом, то не подъезжали к цели близко. Также они проверили всех, кто приближался к их машине на последних стоянках, чтобы подложить Серое Пламя. К своему удивлению они обнаружили два прекрасных чётких следа и сейчас занимались тем, что пытались выяснить живы ли ещё те, кто убирал их с Терезой, и если да, то где они. Спешить в этом деле не стоило - внимание людей Дональда Грэхэма было последним, что они хотели бы получить.
  След убийцы Терезы они собирались раскручивать позже. Имя у них уже было: Никос Маникас, и даже несколько подробностей личной жизни, но вот последние достоверные контакты и текущее его местоположение выяснить пока что не удалось. Но они вернутся к этому позже. Терпения Лиаму с Клайвом было не занимать.
  Сейчас они собирались 'случайно' встретиться и познакомиться с Анжелой, девушкой Тима Кнедла. Именно он подложил Серое Пламя им в машину. Раз уж Кнедл наделал столько ошибок, что они смогли без особых усилий вычислить его, то, возможно, и его девушка знает, где он сейчас, пусть он и скрывается. Если человек ошибся раз, он может ошибиться ещё и ещё.
  Анжела работала в ночном клубе 'Пекинес' барменом, и Клайв собирался играть обаятельного, но мужественного посетителя, ровно во вкусе Анжелы. Ролью Лиама было попивать коктейли где-нибудь недалеко за столиком для одиноких неудачников и не привлекать внимания - его вмешательство предусматривалось только в экстренной ситуации. Конечно, они оценивали вероятность возникновения проблем как минимальную, но, как говаривал Мэтт, любивший много читать, 'кто не подготовился к делу, тот подготовился к провалу'. Правило, которое уже много лет они блюли свято. Образы Джеймса и Итона светить не стоило, поэтому пока что они неторопливо выбирали временные личины. К своим ролям, даже 'эпизодическим', напарники всегда подходили очень серьёзно.
  
  - Итак, завтра Джеймс переодевается миссис Рейхенау и проникает на территорию школы мимо поста охраны, мы с Итоном перебираемся через забор здесь и здесь, - Ричард ткнул указкой на план школы, начерченный на маркерной доске. - Дальше двигаемся так, - он повёл указкой по плану, - так и так. Встречаемся здесь, - он показал на крестик у подсобки на заднем дворе. - После проверки действуем в соответсвии с результатом: если найдём одарённого, отправляемся сразу к нему. Если нет - обходим территорию в сканирющем режиме, вдруг увидим что-нибудь интересное. Джеймс берёт нижние этажи, я - третий и четвёртый. Итон проверяет спортивную секцию и стадион. Если что-то идёт не так или кажется странным, пользуемся рациями. Рации проверили?
  - Заряжены, босс, готовы к бою, - кивнул Клайв.
  - Помните - в первую очередь наша личная безопасность. Что-то подозрительное, что-то не нравится - сразу сообщаем остальным и отсутпаем. Если найдём одарённого - придерживаемся того же плана. В первую очередь нам нужно выжить, а не прихолпнуть ту мелочь, что, возможно, там есть. Отступаем теми же путями, как пришли. Если никаких неожиданностей не произойдёт - встречаемся в офисе утром, как обычно. Ничего не упустил?
  - Ничего, Ричард, - кивнул Лиам.
  - Отлично. Итон, насчёт одежды...
  - Одеться неброско, но чтобы на улице не вызвать подозрения, - отрапортовал Клайв.
  - Джеймс, а как вы будете переодеваться в миссис Рейхенау?
  - Не привлекая внимания, - Джеймс изобразил отеческую улыбку. - Недалеко от школы есть сквер, я переоденусь там и на пути туда, и на пути назад. Я уже присмотрел место.
  - Обожаю ваш взгляд, - невпопад ответил Ричард. - Нужно будет потренировать мне тоже такой. Хорошо работает?
  - Я бы даже сказал отлично.
  Лиаму показалось, что Ричард завистливо вздохнул.
  - Хорошо. Итак, какие-нибудь вопросы?
  - Всё кажется ясным и понятным, - за обоих ответил Лиам.
  - Тогда я пошёл обедать, - Ричард взял стиратель и принялся тщательно вытирать доску. Лиам с Клайвом переглянулись.
  - Новых дел никаких нет? - Спросил Клайв.
  - Нет, - отрицательно покачал головой Ричард. - Можете отдыхать до завтрашнего вечера.
  - Я, пожалуй, останусь в конторе до твоего возвращения, - возразил Лиам. - Вдруг кто-нибудь придёт.
  - Ладно, - кивнул Ричард. Положил стиратель на полочку и ещё раз осмотрел доску проверяя не осталось ли где следов маркера. - Тогда я пошёл.
  - Приятного аппетита, Ричард.
  - Всё-таки это не он, - пробормотал Клайв, когда дверь за их начальником закрылась и даже шаги стихли на улице.
  - Это маска, такая же, как и наши, - ответил Лиам. - Ричард умён, ушл, но в то же время обходителен и добродушен. Это делает его и похожим на профессионального детектива, и приятным в общении. Много ли ты видишь черт мистера Виллема в мистере Бреслине?
  Клайв покачал головой. Мистер Виллем был хладнокровным и жестоким, не только телохранителем, но и палачом мистера Дэрила. С ним даже разговаривать боялись - поговаривали, что он может убить за взгляд, если у него будет плохое настроение. Мистер Бреслин же производил впечатление хитрожопого добряка-неудачника. Лиам провёл пальцами по столешнице - ему нравилась её древесная структура. Даже интересно, каков их наниматель на самом деле?
  - Иди домой, Итон. Если что-нибудь появится, я тебя наберу.
  - Ладно. Пока.
  Лиам дождался, пока шаги Клайва стихнут. Достал трубку, не торопясь раскурил её, открыл книгу и углубился в чтение. Новая работа ему определённо нравилась: не суетная, можно почитать и даже вздремнуть после обеда. И курить прямо в офисе. Да, определённо дела у них идут хорошо.
  
  Глава 7
  
  Несмотря на то, что жили они в миллионике, именно в этой части города по ночам обычно бывало тихо. Ни низких басов из ночных заведений, ни ревущих гоночных авто. В такое время здесь ездили и ходили только местные - в большинстве своём работники, засидевшиеся в офисах в даун-тауне и возвращающиеся домой.
  Фонари исправно работали, время от времени шуршали шинами проезжающие мимо автомобили. Ричард оделся в присущей ему стильной манере, но в тёмные брюки, тёмную куртку и чёрную вязаную шапочку, которю одним движением можно было натянуть на лицо. Лиам был уверен, что в ней прорезаны дырки для глаз. На ногах Ричарда были тяжёлые тёмные ботинки армейского образца. Сам Лиам уже преобразился в миссис Рейхенау - в сквере, как он и ожидал, никого не было, и никто ему не помешал. 'Джеймсовая' одежда осталась ждать его возвращения, упакованная в герметичный пакет в небольшом углублении меж кустов.
  - Настоящая миссис Рейхенау вышла, - сказал Клайв в наушнике. Он занял позицию сбоку от ворот, так, чтобы и до его точки, где перелезать, было недалеко, но и выход с территории школы просматривался. - С ней остальные уборщики. Расходятся.
  Значит, в школе кроме охраны никого не осталось.
  - Ждём, пока уйдёт на достаточное расстояние, - отозвался Лиам. В какой-то момент миссис Рейхенау должна была пройти мимо него, затаившегося в деревьях аллеи. Он закрыл глаза, расслабился, сливаясь с окржением. Никто, даже лучшие эмпаты, не заметят его присутствия, даже если будут смотреть в упор. Когда двинется он, двинутся и Ричард с Клайвом. Их план придёт в движение. А пока что - ждать. В аллее раздались лёгкие шаги: Лиза Рейхенау спешила домой. Вот она приближается, проходит мимо. Лиам наблюдал из-под прикрытых век как её силуэт скрывается в противоположном конце аллеи. Вышел на дорожку. Глубоко вдохнул сбрасывая с себя тени.
  - Пора, - и лёгкой походкой двинулся к школе. Серое пальто, длинный шарф, вязаня шапочка. Сапоги на низком каблуке. Лиаму приходилось немного приседать, чтобы по росту походить на миссис Рейхенау, хотя та была весьма рослой женщиной, но даже такая мелочь не нарушала целостности образа - двигался он точь в точь, как уборщица.
  - Выдвигаемся, - отозвался Ричард.
  - Принято, - сказал Клайв.
  - Питер, - Лиам присел ещё больше остановившись напротив окошка, чтобы мистер Потс из сторожки видел его ровно так же, как видел обычно миссис Рейхенау.
  - Что-то случилось, Лиза? - Охранник даже привстал со своего места. Похоже, он собирался выйти.
  - Телефон забыла, - сказал Лиам. - Я быстро.
  - Хорошо, - и Питер Потс сел обратно на своё место. Еле заметная толика силы, и охранник уже практически забыл о том, что миссис Рейхенау прошла мимо, поэтому не будет ждать когда она вернётся. Он вообще ничего особо не будет делать - только полусонно пялиться в планшет с какой-то киношкой и не глядеть на школьные камеры. Когда Лиам будет выходить, то сделает то же самое, и мистер Потс не обратит внимания сколько времени на самом деле уборщица провела в школе. Но в любом случае стоит действовать быстро и аккуратно - всегда есть шанс, что что-то пойдёт не так. Лиам направился к школе.
  - Я внутри, - сказал он.
  - Я тоже, - отозвался Ричард.
  - И я, - сказал Клайв.
  Когда Лиам добрался до подсобки, Ричард его уже ждал. Он стоял в странной позе, будто готовился то ли к прыжку, то ли к публичному выступлению. Лиам замер. Ричард медленно вдохнул. Выдохнул. Ещё раз. С другой стороны двора появился Клайв, но тоже замер, повторяя Лиама. Ричард уже пользовался своей силой в этом образе, но они видели только результат - одурманенных официантов О'Брайена и найденную кошку сеньоры Изабель. Сейчас он собирался использовать силу 'по-настоящему' при них впервые. Это завораживало и немного беспокоило. Но не за этим ли они здесь собрались? Чтобы посмотреть. На мгновение Лиаму показалось будто что-то мягко прикоснулось к его лицу, словно он зашёл в тёплое помещение с холодной улицы, но ощущение исчезло даже быстрее, чем появилось. Ещё с минуту ничего не происходило, потом Ричард опять медленно и глубоко вдохнул, и открыл глаза.
  - Кроме нас никого подозрительного здесь нет, - сказал он. - Есть мыши в подсобке и на складе возле кухонного блока, но они обычные. Быстро осматриваем всё по плану и уходим отсюда.
  Лиам считал, что раз одарённых нет, то и делать здесь больше нечего - сила обычно оставляет весьма слабые следы, если вообще оставляет. Вот так просто заметить их почти невозможно - разве что не обладаешь специальным даром или работаешь на контроль и владеешь целой переносной лабораторией, но раз Ричард хочет осмотреть школу на всякий случай, то почему бы и нет - всё же ему с Клайвом за это платят деньги. Они быстро закончили и убрались оттуда так ничего и не обнаружив.
  - Спокойной ночи, Питер, - попрощался Лиам с охранником когда уходил.
  - Будь осторожна, Лиза, - напутстсовал его мистер Потс. Лиам вернулся за одеждой, сменил образ и незаметной тенью двинулся домой. Клайв ждал его у подъезда. Молча они поднялись к себе. Провели все обычные ритуалы проверки не проникал ли кто в апартаменты пока их не было, не устанавливал ли амулетов или жучков в ближайшей окрестности, на месте ли соседи и что делают. Наконец, они переоделись в домашнее, Клайв заварил какао и они устроились в гостиной включив только торшер для чтения.
  - Ты почувствовал? - Спросил Лиам. Розовые и белые маршмеллоу по вкусу не отличались, но розовые он любил больше.
  - Да. А ты?
  Лиам кивнул:
  - Выходит, ты был прав и его дар - дар искателя? Как же он умудрялся отыгрывать мистера Виллема? Да и сейчас в новую роль он вжился просто восхитительно. Что-то мне не верится, что он потянул это чисто актёрским талантом.
  Клайв отпил из своей чашки и какое-то время молчал рассматривая её содержимое.
  - Я сегодня спросил его кем он работал в контроле, - сказал он, наконец. - Не думал, что он ответит, а если ответит, то честно. Но он сказал правду.
  - И кем он был?
  - Переговорщиком.
  В гостиной воцарилась тишина. Переговорщики контроля. Люди, которые идут первыми в случае неуправляемой манифестации. Их задача - успокоить новообратившегося одарённого. Заставить его проникнуться доверием, взять себя в руки. И это относится не только к людям. Одарённым может стать кто угодно - мышь, птица, соседский кот, косатка. Если переговорщику не удастся склонить одарённого к переговорам - у него должно быть достаточно силы чтобы, во-первых, защитить себя, во-вторых, устранить угрозу. Часто переговорщики работают без силовой поддержки, ведь дары бывают разные, когда простым смертным опасно приближаться, пока сила не будет взята под контроль. А бывают и такие случаи, что и снайпер или робот с канистрой газа не смогли бы помочь.
  - С другой стороны я совершенно не удивлён, - пробормотал Лиам. Да, слухи о силе переговорщиков контроля во многом, конечно, преувеличены, но такие слухи должны на чём-то основываться. Пусть не все переговорщики были так круты, как о них говорят, но некоторые - точно были. - Интересно, какими ещё гранями обладает его сила?
  Клайв пожал плечами:
  - Я бы хотел никогда не узнать.
  
  Молодёжь всей компанией опять собралась в их офисе. Анна-Роза, как спикер, сидела в кресле напротив Ричарда, Лиам занял место у столика с кофеваркой, Клайв облокотился о косяк двери.
  - Мы провели расследование, - сказал Ричард. - Это был не полтергейст.
  Школьники нахмурились, начали переглядываться. Лиам кожей чувствовал их недовольство.
  - Но... - Анна-Роза выглядела неудовлетворённой. - В смысле?
  - У вас в школе может быть хулиган, пранкстер, воришка в конце концов. Но это точно не полтергейст, - повторил свою мысль Ричард. - Это я гарантирю. Вам стоит обратиться в полицию с конкретными случаями пропажи и порчи вещей.
  Девочка посопела. Посмотрела на друзей. Полезла в сумку и достала уже известный Лиаму конверт. Протянула Ричарду.
  - Держите.
  - Но... - удивился Ричард.
  - Вы обещали узнать полтергейст ли это, и если да, то избавиться от него. Не знаю что вы сделали, но свою часть сделки вы выполнили. Соответственно, мы свою часть тоже должны выполнить.
  - Что ж, - Ричард улыбнулся. По-доброму. Что-то было в этой улыбке такое, что Лиам решил, что это улыбка настоящего их нанимателя, а не маски. - Спасибо.
  - Мы пойдём? - Сказала Анна-Роза. Ричард кивнул:
  - Если вам что-нибудь ещё понадобится - детективного характера - вы знаете, где нас найти.
  - До свидания.
  Клайв проводил толпу детей и плотно закрыл за ними двери.
  - Что теперь? - Спросил он.
  - Ничего, - ответил Ричард. - Внимательно смотрим по сторонам, ждём, не высовываемся. - И без перехода добавил: - Есть ли какие-нибудь подвижки в нашем основном расследовании?
  - Небольшие есть, - сказал Клайв. - На этой неделе собираемся поехать познакомиться с девушкой нашего убийцы. Может, она выведет на его местоположение. Вторую линию мы пока только наметили.
  Лиам достал из кармана жилета сложенный пост-ит и протянул Ричарду:
  - Здесь логин и пароль от облачного хранилища, надёжно зашифрованного. Мы складываем туда всю информацию, что откапываем. Пусть у тебя тоже будет доступ. На всякий случай. Если на досуге посмотришь и вдруг увидишь что-нибудь, что мы могли упустить или... не знать, сообщи, хорошо?
  Ричард молча взял пост-ит, развернул, какое-то время держал перед глазами запоминая, потом взял одну из спичек Лиама для раскуривания трубки и сжёг бумажку в пепельнице. Лиам невольно восхитился: запомнить сложный шестнадцатисимвольный пароль вот так, секунд за тридцать - он сам бы такой фокус рискнул провернуть только в чрезвычайной ситуации.
  - Я обязательно скажу, если что-нибудь замечу, - сказал Ричард.
  - Вот и отлично, - кивнул Лиам. - Что ж, на сегодня есть ли у тебя для нас ещё какие-нибудь задачи?
  - У вас планы?
  - Нам нужно готовиться к поездке.
  - Хорошо, идите. Ничего срочного или интересного.
  - Тогда до завтра, Ричард.
  - До завтра.
  
  Глава 8
  
  Стробоскопы вспарывали тьму. Низкие басы проходили сквозь тело, вибрировали в грудной клетке, отдавались во всех костях. Пахло безумной смесью всех парфюмов, какие только можно представить, потом, алкоголем и сладковатыми дымками вейперов. Тела на танцплощадке извивались под быструю ритмичную музыку. Клайв видел оживлённые лица, беседующих (точнее, кричащих что-то друг другу) за столиками людей. Их эмоции, как и всё здесь, били через край. Клайв не мог сказать, что ему этого всего не хватало, но чувство узнавания было приятным. Будто вернулся домой и закутался в старый потёртый любимый халат. Всё-таки, жизнь Грей Нокс он любил. Да, проблемы с тем, что они были мужчинами, отыгрывающими женщин, и приходилось особенно внимательно следить за тем, чтобы случайно не оказаться в чужой постели, несколько омрачали удовольствие от всего происходящего, но даже с такими оговорками жизнь сестёр Нокс ему нравилась. И пусть возвращение в ночную жизнь было недолгим - вряд ли ему понадобится больше пары встреч, чтобы раскрутить Анжелу на нужную информацию - даже этому краткому мигу Клайв был рад. Он заметил Лиама за столиком в дальнем конце бара. Лиам - в образе ничем непримечательного парня - попивал виски на скалах и смотрел на танцпол. Клайв устроился у стойки и дождавшись своей очереди наклонился к бармену - Анжеле - поближе.
  - Сухой мартини, - заказал он. Ночь была шумная и загруженная - в клубе выступала какая-то редкая звезда, и заказы шли беспрерывным потоком. Тем лучше. Клайв поёрзал на стуле, располагаясь поудобнее, и принялся 'скучать'. Он не мог играть в завсегдатая - бармены хорошо помнят постоянных клиентов, а отдельные уникумы запоминают даже заходящих время от времени. Клайв действовал медленно: пил никуда не торопясь, время от времени уходил, но каждый раз возвращался садясь то в одном месте у стойки, то в другом. Иногда шутил с посетителями, устроившимися на соседних стульях. И добился своего: когда поток посетителей начал редеть и Анжела немного освободилась, то остановилась отдохнуть рядом с ним. Завязался непринуждённй разговор. Клайв был очень осторожен и ненавязчив. Приблизительно за час до завершения вечера ушёл почти на полчаса. А потом опять вернулся. Анжела попалась. Они обменялись контактами, ещё мило поболтали и договорились списаться на следующий день. Концерт закончился, Клайв попрощался и был таков. Таксист подбросил его до условленного места встречи с Лиамом - напарник его уже ждал. Теперь важно было не спугнуть её в онлайн общении. Они поменяли такси и поехали до Центрального парка - а потом ещё раз, и в этот раз уже домой. Провели стандартные ритуалы и, наконец, легли спать. Эту часть ночной жизни Клайв не любил - когда ты уже слишком устал, и город становится серым, но просто лечь спать ты не можешь: нужно избавиться от чужих запахов, переодеться, почистить зубы, в конце концов.
  - Думаю, завтра она будет готова говорить, - сказал Клайв. Лиам кивнул:
  - На ней стоит защита от воздействия.
  Правильно они поступили, что решили идти дальней дорогой. На работниках, связанных с деньгами и продажами часто теперь ставили 'защиту', чтобы с бухты-барахты их нельзя было загипнотизировать или как-то иначе одурманить, и такая защита далеко не всегда была безобидной. В случае с Анжелой непонятно - защита на ней стоит как на бармене или как на человеке, знакомом с Тимом Кнедлом. Но при любом раскладе Анжела бы поняла, что на неё пытались воздействовать, Клайву пришлось бы сворачивать политесы, и для них единственным методом дознания остался бы силовой, а этого они старались избегать - слишком много следов.
  Клайв заснул как только его голова коснулась подушки.
  
  На следующее утро он снова стал Итоном. Марк - так Клайв представился Анжеле - вынырнет на поверхность и начнёт переписку только после трёх.
  Лиам, как уважаемый пенсионер, остался дома - бухгалтерия такого маленького детективного агенства, как контора Ричарда Бреслина, была совершенно непыльным занятием, и Клайв отправился в офис один. Ричард читал новости в телефоне и явно скучал. Похоже, новых дел не было.
  - Ничего нового? - Спросил Клайв после обмена стандратными приветствиями и разговором о погоде.
  - Пока тихо, - откликнулся Ричрад. - В целом, если у вас есть свои дела, иди домой, я позвоню в случае чего.
  - Пожалуй, я пока что поубираю, - предлоджил Клайв. Уборщицу они для экономии не нанимали, и убирали офис по-очереди.
  - Ладно.
  Клайв принялся за неторопливую уборку. Перемыл чашки и блюдца (после посещения школьников их теперь была целая гора), протёр стол и взялся за пылесос.
  Ричард откинувшись в кресле задумчиво смотрел на улицу. Люди куда-то спешили по своим делам, время от времени проезжали машины, проносились велосипеды и самокаты. Он явно думал о чём-то интересном.
  - Что-то не так? - Спросил Клайв закончив с пылесосом и сматывая шнур.
  - Да вот... - Ричард неопределённо пожал плечами. - Мне кажется одарённых здесь маловато.
  - В смысле?
  - Помнишь, я рассказывал про потенциалы?
  - Да.
  - В первую волну после Сияния было много очень сильных одарённых, потому что все места, скажем так, были свободны. После всего... - он не стал уточнять чего, и так было понятно, - всё стало более равномерно размазанным, так сказать. Появилось много средних и слабых одарённых, большинство, как всегда, - среди животных, их просто по статистике больше, чем людей. И здесь их как-то... я бы сказал немного. Меньше, чем я ожидал.
  - Ты искал?
  - Искал - слишком сильное слово, - поморщился Ричард. - Так, поспрашивал в основном. Обычно в каждом районе есть свои городские байки, тут с этим негусто.
  - Ты поэтому так ухватился за дело со школьным полтергейстом? - Сообразил Клайв. Ричард кивнул всё так же глядя на улицу.
  - Это плохо? - Уточнил Клайв.
  - Смотря что ты вкладываешь в это слово. Такое распределение может быть результатом какого-то естественного процесса, например, здесь давно живёт кто-то сильный. А может, это значит что-то другое - в последние годы у меня не было доступа к результатам исследований в этом направлении, - Ричард вздохнул. - В любом случае без возможности выправить потенциал - ещё пара месяцев, и мне придётся перебираться в другое место, иначе наше присутствие здесь станет заметным.
  Клайв промолчал. Ему не хотелось бы, чтобы их текущее состояние как-либо менялось. Хотя он отлично понимал, что это равновесие - лишь призрак, готовый развеяться от любого дуновения.
  - Ну, хватит болтать, - Ричард хлопнул себя по коленям и поднялся. - Я правильно понимаю, что ты пока не собираешься уходить?
  Клайв отрицательно покачал головой.
  - Тогда пойду прогуляюсь. Погляжу по сторонам. Вдруг замечу что-нибудь интересное.
  - Приятной прогулки, Ричард.
  И Клайв перешёл к полиролю и стеклянным поверхностям. Ему нужно было чем-то занять себя до трёх, желательно неутомительным. А Ричард, похоже, хотел побыть один и поболтать был расположен не особо. Клайв принялся напевать под нос популярную песню прокручивая в голове только что состоявшийся разговор. 'Одарённые первой волны'. В своё время они знали многих из них. Мэтт был как раз таким, из 'первой волны'. Сейчас кто знает сколько их осталось? Вряд ли много. И те, кто остались - пойди найди их. Либо сами скрываются, либо их скрывают. Наконец, Клайв закончил и с чувством удовлетворения оглядел кабинет. Да, вещи не были новыми, зато всё было чистым и опрятным. Они здесь хорошо поработали. В корзине для бумаг у стола он вдруг заметил несколько скомканых листов на самом дне. Мусор нужно выбросить, но какой сегодня день? Клайв задумался - для пищевых отходов или сжигаемого мусора? Обычно этой частью хозяйства занимался Лиам, и Клайву всё было недосуг выучить расписание. Размышляя над корзиной Клайв по старой привычке наклонился и достал один из листов. Это была распечатка с перемещениями мистера Персиваля - его супруга решила узнать изменяет ли ей супруг. Эту копию не отдали заказчице, потому что принтер решил почудить, и напечатал лишь половину строк - по легенде мистер Бреслин был небогат, поэтому и техника у него была под стать остальному барахлу в конторе, либо дешёвая, либо старая, но чаще и то, и другое одновременно. Бумагу экономили и оставили на черновики. На этом листе по краям бежали лягушки и белки, мышковала кошка. У лотка с хот-догами и чуросами стоял усатый сом в дутой куртке, удивительно похожий на Микеля. Видимо Ричард в задумчивости чиркал ручкой не особо осознавая что делает, а потом смял листок и выбросил. Для него эти каракули не представляли никакого интереса. Клайв проверил остальной мусор, но там не было ничего интересного - обёртка от чизбургера, ещё один черновик с какими-то расчётами, список покупок. Клайв аккуратно сложил листок с рисунками и спрятал в карман. Он потом разберётся с расписанием выброса мусора, а это Лиам обязательно должен увидеть.
  
  Глава 9
  
  - Итак, Тим, - спокойным и как можно более уверенным голосом произнёс Лиам. - Я сейчас повторю, а ты скажешь, правильно ли я всё понял и запомнил.
  Тим Кнедл у его ног мелко закивал.
  Их пленник был крепко связан. Он не был одарённым, поэтому сюрпризов ожидать не стоило. Клайв проверил его на жучки и другие следящие устройства - всё было чисто. Раскрутить Анжелу оказалось даже проще, чем они предполагали - после второй встречи с приятным и внимательным Марком Анжела отправилась выяснить отношения с Тимом - высказать ему разное и объявить о расставании. Проследить за ней до ничем не примечательного отеля на окраине города не составило труда. Дождавшись, пока девушка уедет, Лиам и Клайв повторили её путь до номера. Разозлённый Тим, посчитавший, что это вернулась Анжела, даже не посмотрел в глазок прежде чем открыть им дверь.
  Лиам покачивал ножом, который держал за кончик лезвия. Вид он имел грозный и весьма однозначный. Клайв пристроился у входной двери и сосредоточился на роли 'тупого телохранителя'. Сейчас его основной обязанностью было слушать что происходит в коридоре и окрестностях, чтобы в случае любых тревожных признаков успеть вовремя убраться. Поэтому одним глазом он присматривал за Тимом, чтобы тот не шалил, но остальными чувствами был не здесь. Пока что всё было тихо.
  - Значит, ты с Микелем работаешь на 'Гастингс и Ко, Охранные Системы', - сказал Лиам перестав покачивать ножом. - По приказу своего начальника, Алекса Лавинье, ты подложил сёстрам Нокс Серое Пламя под капот. Его активацией ты не занимался - ей занимался твой босс. Микель познакомился с Терезой Баггинс в кофейне рядом с её домом, и в назначенный день 'случайно' встретив её в местном магазине предложил провести до дома, где в подъезде и зарезал.
  - Всё так и было, сэр, - сглотнув кивнул Кнедль.
  - Потом от всё того же Лавинье вам поступил приказ на время скрыться.
  - Всё так, сэр.
  - На как долго?
  - Три месяца, сэр.
  - После этого вы могли вернуться к обычной жизни, так?
  - Да, сэр. Мне на следующей неделе нужно приехать в офис - будет брифинг по новому заданию.
  - Уже назначен брифинг?
  - Да, сэр, - он стрельнул взглядом в сторону молчащего Клайва. - А вы кто?
  - Такие же наёмники, как и ты, Тим. Только с другой стороны, - Лиам сухо улыбнулся. - Тебе уже известно что-нибудь про следующую работу?
  - Нет, пока что нет, сэр, - замотал голово Кнедль.
  - И Никос по твоим словам - в соседнем номере? - Уточнил Лиам.
  - Да, сэр. Снять вдвоём комнаты было дешевле.
  Лиам мысленно согласился: Тим Кнедль был одет просто и без выдумки, в дешёвые потёртые джинсы, раздолбанные армейские ботинки и чёрную водолазку, слегка пахнущую потом. По идее наёмник должен был получать хорошие деньги за свою работу, но по его виду (и виду гостиницы, в которой они сейчас находились) этого нельзя было сказать. Вырисовывались сразу два варианта: либо Кнедль хороший актёр, и это всё - очень качественная ловушка, либо платят ему не так уж и много, и он действительно живёт именно так. Сомнения вызывал один серьёзный момент: когда они собирали информацию на Тима Кнедля и Никаса Маникаса, ни о каких 'Гастингс и Ко, Охранные Системы' там и близко не было - Кнедль был вольнонаёмным (они смогли без труда восстановить десяток его последних заказов), а Маникас в основном занимался охраной складов как контрактор фирмы 'Группа А', да ещё иногда подписывался на разные мелкие подработки. Лиам вопросительно посмотрел на Клайва. Тот едва заметно кивнул: в соседнем номере действительно находился какой-то человек. Сейчас он не представлял опасности - то ли спал, то ли сморел телевизор.
  - Хорошо, - кивнул Лиам. Одной рукой он зажал рот Тиму, другой воткнул нож ему в самое сердце. Лезвие кость даже не зацепило. Тим выпучил глаза, дёрнулся, но быстро обмяк. Лиам вытер перчатки и нож о джинсы трупа, аккуратно срезал с его рук и ног стяжки, спрятал в пакет. Ещё раз проверил, что после их с Клайвом присутствия не останется никаких следов. Всё чисто. И силу они пока что не использовали. Вообще замечательно.
  - Идём к Никасу? - Спросил Клайв.
  - Да. Может, ему будет что добавить, - согласился Лиам.
  Они вышли в коридор плотно закрыв за собой дверь. Подошли к соседнему номеру. Заняли позиции слева и справа. Приготовились. Клайв кивнул - Лиам постучал.
  - Кто? - Раздражённо откликнулись с той стороны двери.
  - Доставка, сэр, - женским голосом откликнулся Лиам.
  - Я ничего не заказывал, - откликнулся Никас, но всё же они услышали его приближающиеся шаги. Послышались звуки открывающегося замка. 'Дилетанты', - с осуждением подумал Лиам точным ударом досылая открывающуся дверь в лицо Никаса. С другой стороны именно дилетантство других делало их работу легче.
  
  Они молча сидели в машине. На улице стояла глубокая ночь. Фонари ярко освещали стоянку, заполненную автомобилями. От аэропорта зарево стояло на полнеба. Несмотря на поздний час время от времени можно было увидеть людей по одному, по двое, идущих с сумками и чемоданами, кто к машинам, кто от машин. Начавшийся было дождь постепенно перешёл в снегопад и теперь большие белые хлопья медленно кружились в воздухе. В тёмном ночном небе глухо ревели самолёты. Мотор тихо урчал под капотом, в кабине было тепло и сухо. Дворники время от времени пробегались по стеклу сгребая налипший снег. Нужно было выбираться из машины - зачекинить её, смешаться с толпой отбывающих, потом плавно перетечеть в толпу прилетающих, и в очередном новом обличье сев в скорый поезд приехать в центр. А оттуда уже вернуться домой.
  Ни Клайв, ни Лиам не двигались наблюдая за снежинками и редкими прохожими. Один момент в безвременье. Без прошлого и будущего. Без проблем, без вопросов, без сомнений. Только тепло, работающий двигатель и снежинки, выныривающие из темноты под свет фонарей.
   - Эти 'Гастингс и Ко', - наконец, нарушил тишину Клайв, - кажутся мне знакомыми.
  - Мне тоже, - кивнул Лиам, - но не помню откуда. Нужно будет поискать. С осторожностью.
  - Определённо, - согласился Клайв. Чувство опасности пока молчало, но даже без него было понятно, что от компании-призрака не стоит ожидать ничего хорошего.
  
  - Кис-кис-кис, - Клайв шёл по улице. - Кики! Кики!
  Зачем этой мохнатой засранке опять понадобилось сбегать, да ещё в такую погоду - одному кошачьему богу и ведомо. Клайв кутался в свой пуховик и тихо проклинал всех домашних животных разом. И ещё сеньору Изабель. Он остановился у Микеля взять хот-дог и горячий кофе. Теперь, после дудла Ричарда, он не мог избавиться от ощущения, что Микель действительно похож на сома - круглое лицо, широко посаженные глаза, жидкие усики, узкий широкий рот. И правда сом! Как он сам раньше не замечал?
  - Ищете кошку сеньоры Изабель? - Спросил Микель наливая горячую коричневую жижу из термоса, которую кофе можно было назвать только по недоразумению. Но в такую сырую ветренную погоду Клайв был согласен на многое, лишь бы согреться.
  - Опять сбежала, представляете? - Вздохнул он. - И что им дома не сидится.
  - Когда такое на улице, - поддакнув закивал Микель. - Пойдёте в Апельсиновый дом?
  - Да, в прошлый раз там была, - сказал Клайв и вдруг вспомнив их прошлый разговор спросил: - А почему вы говорили, что Апельсиновый дом заброшенный?
  - Так никто там не живёт лет пять уже, - удивлённо ответил Микель. - Как последняя хозяйка отдала Богу душу, так и всё. Наследники оставили его - не продают, и сами не живут. Кто знает зачем?
  - Хм...
  Это было странно - Клайв отлично помнил Тиффани Эстли на крылечке. И странное чувство, оставшееся от общения с ней. Апельсиновый дом тогда совсем не показался ему заброшенным. Да и некая Паола, не закрывшая за собой садовую калитку...
  - Микель, а вы не помните как звали последнюю хозяйку Апельсинового дома?
  - Как же не помнить, - Микель закончил возиться с хот-догом и передал конверт Клайву. - Сеньора Паола Гарсиа. Милейшая была женщина, часто здесь со своими собаками гуляла.
  - Спасибо, Микель.
  - Удачи вам найти кошку, Итон.
  - Спасибо!
  Клайв двинулся против ветра, неся стаканчик с кофе и хот-дог, как щит и копьё. Паола Гарсиа - хозяйка дома, умершая пять лет назад. 'Опять Паола не закрыла', - сказала тогда старушка. Совпадение? 'Например, здесь давно живёт кто-то сильный', - говорил Ричард.
  Проклятая кошка.
  Будь Клайв обычным юношей-помощником-детектива, он бы пошёл в Апельсиновый дом без второй мысли, но он обычным не был ни в какой мере. И самонадеянным тоже. И уж тем более беспечным.
  - Алло, пап? Это я. Ты в конторе? Ричард рядом? Скажи ему, что, кажется, я нашёл кое-что интересное.
  Не прошло и получаса, как они втроём стояли перед калиткой дома со стороны сада.
  - Здесь? - Спросил Ричард.
  - Дом с другой стороны участка, - сказал Клайв. Ричард закрыл глаза и не прячась призвал силу. Клайв обеспокоенно огляделся, но, как и в прошлый раз, на улочке никого постороннего не было.
  - Интересно, - пробормотал Ричард открывая глаза. - Такого я ещё не встречал.
  - Кто там? - С любопытством и лёгкой тревогой спросил Лиам.
  - Пока не пойму, - покачал головой Ричард. - Нужен живец.
  Он посмотрел на Клайва:
  - Ты ведь всё равно собирался туда идти?
  - Ты помнишь условие? - Взял его за рукав куртки Лиам останавливая. - В первую очередь - собственная безопасность.
  - Я не чувствую опасности, - возразил Клайв. - Если Ричард меня будет страховать - я пойду.
  - Это. Опасно. - Настаивал на своём Лиам. Ему категорически не нравилось происходящее. Чёрт с ней с кошкой. Сеньора Изабелла и совесть должна иметь. Скажут, что не нашли.
  - Джеймс, вам разве не интересно узнать кто там? - Спросил Ричрад кивая в сторону невидимого отсюда дома.
  - Не настолько, чтобы рисковать по пустякам. А поиск кошки я считаю именно пустяком.
  - Но если благодаря этому мы 'выправим' местный 'потенциал', то сможем остаться здесь подольше, - вставил Клайв. Он сам так до конца и не поверил во всю эту ерунду с потенциалами, о которых толковал Ричард, но Лиама они беспокоили, поэтому Клайв решил воспользоваться этим аргументом.
  - Хм... - такая постановка заставила Лиама задуматься. Он понимал, что Ричард в первую очередь хочет провести эксперимент: он видел как сияют азартом его глаза. И не хотел рисковать. Но если благодаря этому они действительно смогут задержаться здесь дольше...
  - Давай, Джеймс, - почувствовав слабину присоединился Ричард. - Всё будет хорошо. Я обещаю.
  - Ладно. Ричард, под твою ответственность.
  - Да, сэр, - Ричард по-шутовски козырнул. - Итон, давай.
  Клайв прошёл через садик, весь какой-то посеревший и блёклый. Под деревьями кое-где лежал снег, местами стояли лужи, из-под опавшей листвы клочьями торчала пожухшая трава, но дорожка была чисто выметена и посыпана свежим гравием. Как и в прошлый раз он дошёл до дома. Окна были темны и зашторены. Если внутри кто-то и был, то своего присутствия никак не выдал. На крыльце тоже никого не оказалось. 'Было бы странно, если бы миссис Эстли сидела здесь в такую погоду', - сказал сам себе Клайв и поднявшись по ступенькам нажал на кнопку звонка. В доме мелодично затренькало. Он подождал немного, и когда уже решил уйти не дождавшись ответа - из глубины дома донеслись шаркающие шаги. Щёлкнул замок и дверь открылась. На пороге стояла миссис Эстли. Странное неуютное чувство тут же вернулось.
  - О, мистер Теренс! - Воскликнула она. - Я уж думала вы обо мне забыли. Входите.
  И тут Клайв увидел рядом с собой Ричарда. Когда он успел появиться здесь, подняться по ступеням и дойти до входной двери? Или он всё время шёл следом? Но почему Клайв его не чувствовал? Старушка вдруг злобно зашипела, как змея. Клайв ещё раз посмотрел на неё и от удивления даже лишний раз моргнул: лицо её было чёрным, как у старого трупа. Без замаха Ричард ударил по странному существу в дверном проёме, и Клайв почувствовал тяжесть, словно он где-то глубоко-глубоко под водой. И звуки все искажены, и вдохнуть тяжело.
  
  Клайв резко открыл глаза. Рядом сидел Лиам и мерял пульс на его сонной артерии. Клайв огляделся - они сидели на лавочке в скверике недалеко от Апельсинового дома. Как он здесь оказался? Когда? Рядом стоял Ричард и воздух вокруг него едва заметно потрескивал. Он внимательно смотрел куда-то в сторону и, казалось, напряжённо прислушивался. По правде говоря Клайв узнал его больше по одежде, чем по внешности. Странно, вроде бы ничего не изменилось - и причёска та же, и форма челюсти, но перед ними стоял совсем другой человек.
  - Нам нужно уходить как можно быстрее, - сказал Ричард, и голос его был несколько ниже, чем Клайв привык слышать. - Минут через пятнадцать здесь будет контроль всего города.
  Клайв неуклюже поднялся. Его немного шатало, но он чувствовал как силы возвращаются.
  - У нас есть возможность вернуться в квартиру? - Спросил Лиам. - По возможности я бы хотел забрать оттуда пару вещей.
  Ричард слегка наклонил голову к чему-то прислушиваясь.
  - Думаю, да, - наконец, сказал он. Он уже не трещал и выглядел почти так же, как раньше, только голос всё ещё был другим. - Думаю, пока нас не привязали к инциденту, часа полтора у нас должно быть. Мне тоже нужно кое-что собрать.
  - Дальше действуем по протоколу 'альфа'? - Уточнил Лиам. Сейчас разойдясь в разные стороны они сбросят все текущие средства связи, внешность и документы. На этот случай у них было разработано несколько вариантов как поддержать контакт - и электронных, и физических.
  - Да, 'альфа', - кивнул Ричард. - До встречи.
  
  Глава 10
  
  - Что там случилось? - Спросил Клайв пока они шагали в сторону своей квартиры. Не бегом, но весьма быстро, как два целеустремлённых человека, возможно, спешащих на встречу. То, что нужно так внезапно и быстро уезжать, конечно, было печально, но не то чтобы совершенно неожиданно. Что-то такое рано или поздно должно было произойти.
  - Ричард сказал, что это была 'паучиха'. Он встречал описание похожего дара, но вживую - впервые. Да ещё такой силы.
  Понятно. Видимо, это из-за неё в районе было мало одарённых.
  - Получается, из-за её дара тут было мало обычных одарённых?
  - Я так понял, она их приманивала и убивала. С той же целью, что и Ричард - спрятаться.
  - Хм... Странно, что я её не почувствовал.
  - Возможно, этой частью дара она сродни с твоим - сливаться с окружением до неразличения, - пожал плечами Лиам. - Поэтому опасности ты не почувствовал. Хорошо хоть встревожился.
  - Возможно.
  С каждым шагом Клайв чувствовал себя всё лучше. Когда они добрались до сквера перед домом, он уже почти полностью пришёл в себя. И вдруг чувство смертельной опасности пронзило его от макушки до кончиков пальцев на ногах. Клайв схватил Лиама не давая выйти на открытое пространство и попятился как можно дальше от угла. Тот беспрекословно подчинился. Отсюда до дома было всего ничего - сто пятьдесят метров по открытому пространству улицы, идущей мимо сквера. Даже окна их квартиры было видно с этого перекрёстка.
  Они юркнули в проулок между домами и прижались к стене рядом с чёрным ходом какого-то заведения. Напротив них стояли мусорные баки. Клайв заставил себя расслабиться. Их здесь нет. Нет и никогда не было. Просто улица, просто проулок, обыкновенные вонючие мусорные баки, ещё не до конца полные по дневному времени. С бешено колотящимся сердцем было сложно совладать, но минуты через три Клайву удалось успокоиться достаточно. Лиам молча ждал рядом, для обычного смертного неразличимый на фоне стены. Только хороший эмпат смог бы заметить сейчас этих двоих.
  - Уходим, - тихо сказал Клайв. - Нас ждут.
  Лиам кивнул. Сюда они больше не вернутся. Что ж, всё равно там не было вещей, ради которых хотелось бы рискнуть жизнью.
  Незаметными тенями они ускользнули. Клайв попробовал дозвониться до Ричарда прежде чем сбросить телефон, но безуспешно.
  Избавившись от всех вещей и опять сменив образ, они добрались до фуд-корта при продуктовом магазине на юго-восток от Центрального парка. Побродили по торговому залу, набрали корзинку еды, устроились за свободным столом и принялись за неторопливый обед. До времени встречи оставалось пять минут. Чтобы Ричард узнал их, как и договаривались, на Лиаме был лиловый шарф. Но прошло пять минут, потом ещё пятнадцать. Они допили кофе и так же неторопливо собрались и вышли. Изображая туристов отправились праздно шататься по району - благо в этой части города таких, как они, были целые толпы.
  - Он не пришёл, - сказал Лиам. И это был очевидный факт. Ричард действительно не явился на место встречи к условленному времени. Причин могло быть множество. Начиная с того, что он не смог достоверно сбросить хвост заканчивая тем, что он их бросил.
  Клайв промолчал. Всё это время он напряжённо размышлял.
  - Переходим к протоколу 'бета'? - Спросил Лиам.
  По протоколу 'бета' они должны были связаться по электронной почте - без особо точного времени, но с обещанием ответить в течение трёх суток.
  - Нет, - отрицательно покачал головой Клайв. - Не знаю как, но его поймали. И скорее всего ликвидировали. Но если ещё не ликвидировали - времени вытащить его у нас совсем немного.
  Они сели на лавочке - 'отдохнуть'. В пруду несмотря на зимнее время плавали утки, гуси и лебеди. Какие-то мелкие птицы с огромными лапами бегали по берегу. Люди - и взрослые и дети - кормили птиц, выгуливали собак, занимались спортом, гуляли, разговаривали. Никто не обращал внимания на пожилую респектабельную пару.
  Лиам расстегнул две верхние пуговицы пальто и достал из внутреннего кармана бумажник. Из него - сложенный листок. Развернул его. Клайв покосился на него. Обычно с таким выражением смотрят на фото внуков. Лиам же смотрел на обрезок листа, по которому бежали лягушки и белки, мышковала кошка, сом в дутой куртке торговал хот-догами.
  - Нам нужно исчезнуть, - сказал Лиам глядя на рисунки. - Ричард рискнул и поплатился. Мы нанимались выяснить кто наниматель, а не быть его няньками.
  - Это я предложил пойти и проверить кто там прячется, - возразил Клайв. - И даже если бы мы не пошли - дома нас бы уже ждали. По времени не сходится. Я посчитал - контроль не успел бы среагировать так быстро. И они помчали бы напрямую к Апельсиновому дому, а не к нам или в контору. Откуда им знать кто мы и где живём?
  - Ты хочешь сказать, что мы плохо отработали и привели за собой хвост? - Спросил Лиам. Хвост от Кнедла и Маникаса.
  - Мы отработали отлично, но хвост за собой привели. Это была ловушка на случай, если мистер Виллем выживет. Если бы он выжил, то попробовал бы выяснить что же его убило. Тут-то его бы и добили. И именно так и вышло. Не думаю, что 'они' расчитывали, что сёстры Грей станут расследовать собственное убийство. Скорее всего нас с тобой приняли за простых смертных - силу мы в тот раз не использовали, даже внешность меняли обычными способами.
  - Сразу было понятно, что с этими 'охранными системами' что-то нечисто, - пробормотал Лиам. - Сразу тогда и нужно было рвать когти. Как думаешь, и сейчас за нами хвост? - Они продолжали любоваться птицами в пруду. Какой смысл нервно оглядываться? Если уж за ними хвост, то физически он явно не здесь. Обычными методами за ними не уследить. Здесь нужен кто-то с даром: похоже, Ричард ошибся, и у его противников всё же есть кто-то из провидцев.
  - Возможно, но вряд ли. Когда мы отступали от площади... мне сложно представить, чтобы кто-то смог бы за нами проследить.
  Они оба замолчали: уже два раза за последние месяцы их выслеживали там, где они считали, что не оставили никаких следов. Это была плохая тендеция.
  - В этот раз нам придётся залечь намного глубже, - сказал Лиам.
  Они ещё помолчали.
  - Ты отступишься? - Не выдержал Клайв.
  Лиам молчал.
  - Ты мне все уши прожужжал 'а если это он', и теперь мы оставим его?
  Лиам сжал кулак скомкав рисунки.
  - Мы не можем так рисковать, - наконец, сказал он. - Наша безопасность...
  - Там с 'паучихой' он ведь защитил меня, - вдруг осенило Клайва. - Она ударила его, а не меня. Это потрескивание там, в сквере - ты видел его?
  - Потрескивание? - Лиам недоумённо посмотрел на Клайва.
  - Если это и правда он, и если то, что он рассказывал о своей силе - тоже правда, после схватки с миссис Эстли он остался совершенно беззащитным, а мы оставили его.
  - 'Жадный до света'... - пробормотал Лиам. Они помолчали ещё с минуту. - И что ты предлагаешь?
  - Если смотреть на это с такой точки зрения, то всё становится донельзя логичным, - рассудительно сказал Клайв. - Грэхэм хочет вернуть то, что всегда считал своим. Скорее всего, те, кого мы за собой привели, внимательно следили за районом и заметив вспышку решили воспользоваться моментом. Даже такой гигант, как Ричард, не может жечь всё вокруг без передышки. Тем более в таком состоянии. Нас, скорее всего, решили пустить в расход, как свидетелей.
  - Сопутствующие потери, - кивнул Лиам продолжая размышления Клайва. - И есть возможность, что в этот раз его попытались захватить живым - слишком велик соблазн. Да и новой вспышки не было. Не поверю, чтобы он согласился умереть без сопротивления. Значит, его обезвредили до того, как он успел хоть что-то сделать. И если он и правда был беззащитен...
  - Куда его скорее всего повезли?
  Они переглянулись. Место, которое не хотел называть ни один из них.
  - Пойдём на штурм сегодня ночью? - Спросил Лиам.
  - Раньше не получится, - кивнул Клайв. - Надеюсь, будет ещё не слишком поздно.
  - Нужно составить план, - сказал Лиам.
  'Кто не подготовился к делу, тот подготовился к провалу'.
  
  Глава 11
  
  Провести такую подготовку за столь короткий срок было практически невозможно, но они справились. Да, оставалась куча недочётов, план был дырявый, как маасдам, но они сделали всё, что смогли. Предусмотрели всё, что было в их силах - с теми ресурсами и временем, которыми они располагали. Любой другой на их месте гордился бы собой. Они - просто ждали.
  В третьем часу дня Клайв и Лиам выехали из города в южно-западном направлении на свежекупленной старой машине. Плюсов у авто было несколько. Первый (к тому же выгодно сказавшийся на цене, потому что снять нужное им количество наличных за столь короткий срок не привлекая внимания было сложно) - в ней не было никакой современной навороченной электроники. Никаких навигаторов, маячков или транспондеров. В эфире эта машина была тиха, как улица в деревне в три часа ночи. Второй - механическая коробка передач. В современных машинах механика становилась всё большей редкостью, и по правде говоря они понимали почему: в нормальных условиях удобство автомата было несоразмерным, но, увы, это был не их случай. Третий - высокий клиренс. Единственным недостатком было то, что машина слишком выделялась в потоке современных прилизанных электро-каров. Но когда они выедут за город это уже не будет так бросаться в глаза. За полтора часа Лиам перебрал всё, что смог, чтобы максимально убрать риск поломки. Не хотелось остаться без колёс в середине погони или пробираясь по бездорожью.
  За два километра до цели они съехали на непримечательную просёлочную дорогу и запрятали внедорожник в кустах. Переоделись, подкрепились, проверили связь, взяли с собой термосы с горячей сладкой водой и пустились в путь. За городом снега было значительно больше, но и здесь он лежал кусками, больше под деревьями и в канавах. Стараясь идти по траве, чтобы не оставлять следов в грязи, в подступающих сумерках они добрались до места и залегли в ста метрах от стены и КПП. Поверх стены четырёх метров в высоту шла колючая проволока. С огороженной территории высоко в небо торчали антенны. Лиам и Клайв полностью сливались с местностью. Не только для простых смертных, но и для эмпатов, прорицателей и наблюдательной техники, будто то инфра-красные камеры, обычные камеры или какие-нибудь другие.
  Какое-то время они рассматривали дорогу, ворота, домик охранников, антенны и верхние этажи зданий, видимых через забор. Хорошо просматривались лабораторные корпуса, особенно главный - он был самым высоким зданием на территории центра. Правее от него стоял административный корпус всего на этаж ниже. Остальные лаборатории, общежите для персонала, виварий и лазарет походили на грибы, торчащие тут и там.
  - Никогда не думал, что буду по собственной воле пытаться попасть туда обратно, - пробормотал Лиам.
  Клайв промолчал. Здесь слова были ни к чему: он тоже ненавидел это место всей душой. Исследовательский центр особо одарённых имени Дональда Грэхэма. Старикан скромностью не страдал. Сколько всего с ними случилось здесь, о чём не хотелось вспоминать. И поначалу они ведь участвовали в этом, как они считали, добровольно! Единственное светлое воспоминание - Мэтт. Что ж, ради него они опять здесь. Круг замкнулся.
  Вдруг ворота начали медленно открываться. Лиам и Клайв распластались в траве став ещё незаметнее. Что происходит? Их всё же засекли и сейчас им навстречу выйдет вооружённая до зубов охрана? Расстреляют прямо на грядке. Мимо по подъездной дороге пронеслась вереница представительских автомобилей - привезли кого-то важного. Ворота медленно закрылись.
  - Думаешь, приехали на Ричарда смотреть? - Спросил Клайв.
  - Скорее всего, - согласился Лиам. - Нам только наруку. Больше паники выйдет.
  Клайв кивнул:
  - Ты остаёшься здесь, я перебираюсь на ту сторону дороги, - повторил он предыдущую договорённость. Лиам кивнул:
  - Начинаем по твоей команде.
  Пригибаясь как можно ниже Клайв двинулся в сторону дороги, торопливо перебежал её и отошёл ещё немного в кусты. По хорошему для достижения максимального эффекта им с Лиамом нужно было встать с двух сторон от цели, как тогда, когда они жгли мистера Дэрила с мистером Виллемом, но въезд на территорию был только один, и в этом случае они потеряли бы непростительно много времени на перемещения. Поэтому они выбрали пусть немного потерять в мощности, зато выиграть в мобильности: угол для взаимодействия был не идеальный, зато до КПП они доберутся быстро. Да и потом, когда они окажутся внутри, с более близкого растояния можно будет поджечь ещё что-нибудь, если потребуется.
  Задумка была проста, и хотелось верить, что как многие простые вещи, сработает. Первой целью были антены - даже если техника успеет зарегистрировать вспышку силы, определить её источник без выносных элементов противник вряд ли сможет. Следующий удар должен был прийтись на административный корпус - нейтрализовать охрану комплекса (ну, и посеять панику, куда без этого). Потом - главный лабораторный корпус кроме двух нижних этажей. Защищённые залы для натурных экспериментов с особо опасными одарёнными находились на первом и минус первом этажах. Скорее всего Ричард в лазарете, но возможно, что и в главном корпусе. Если это так, то наверх его не потащат, он должен быть где-то внизу. Предпоследним с небольшой задержкой они подожгут третий корпус, он находился по дороге от главного корпуса к воротам, а потом - КПП и ворота, будто бы они отступают. Пока все будут думать, что они сделали что нужно и ушли (и, возможно, даже отправят за ними погоню), они наоборот проникнут на территорию и под прикрытием всеобщих паники и хаоса найдут Ричарда и отступят в этот раз на самом деле. Последняя часть с отступлением была самая непроработанная: что, если Ричард действительно жив и всё их мероприятие не просто акт мести, хотя они много раз торжественно обещали, что никогда не будут мстить, уж слишком это небезопасно? Что, если Ричард не сможет сам идти, а ведь если он жив, его должны держать в таком состоянии, чтобы он не мог использовать силу? А до машины - два километра по пересечённой местности. Одним из вариантов было взять автомобиль кого-то из работников и отступить на нём, а потом пересесть на свой, но было непонятно будут ли работники эвакуироваться или никто не будет пытаться уехать с территории - тогда машину банально расстреляют. И это не учитывая того, что что-то может случиться и с ними самими. Да, маршрут отступления после того, как они выберутся отсюда, одобрен, и точки встречи на случай, если придётся разделиться, оговорены, но оба понимали, что это скорее всего их последнее мероприятие - уж слишком оно попахивало самоубийством. Выступить всего вдвоём против твердыни Грэхэма, защищённой в первую очередь как раз против одарённых, да ещё и без особого плана и подготовки. Чистой воды сумасшествие.
  Сумерки тем временем плавно перешли в уверенную темноту. Только территория центра сияла прожекторами и фонарями из-за стены - огни трассы сюда не доставали.
  - Начинаем, - сказал Клайв в клипсу.
  - Принял, - отозвался Лиам.
  Клайв закрыл глаза сосредотачиваясь, разгоняя силу в крови, вызывая огненный ураган. Самый мощный ураган, что он призывал в своей жизни. По растущему давлению силы он чувствовал - Лиам включился и делает то же самое.
  Почти одноверменно осыпались антенны с искрами и треском. Расплавленный металл мачт белыми дугами хлестал во все стороны. Сирены оповещения завыли как раз когда они ударили по административному зданию. Следующей в расход пошла лаборатория. Пока что всё шло по плану. Отсчитав условленное время, они подожгли третью лабораторию. Потом - взорвали в раскалённую шрапнель ворота, и охранный пункт КПП заодно.
  Быстрыми перебежками они добрались до стены, каждый со своей стороны, без препятствий прошли внутрь. Возле тлеющих остатков КПП лежал один из охранников, изрешеченный осколками ворот. Лиам снял с него куртку, отряхнул и надел поверх камуфляжа. В неверном свете пожара на ней почти не было видно дырок и крови. Клайв заглянул в домик - возле опрокинутого кресла на полу валялась ещё одна куртка, даже снимать ни с кого не пришлось. А вот и владелец-труп, чуть ближе к стене, без половины головы. Кроме курток они взяли ещё табельные пистолеты, глоки, - это позволит использовать меньше силы и дольше протянуть, Клайв уже чувствовал накатывающую слабость, ещё немного и начнут дрожать ноги. Они закатали балаклавы вверх на манер шапочек и теперь вполне походили на местных. Для полного слияния с образом ещё нужно было бежать, желательно с перепуганным выражением лица. Это было несложно - со стороны главной лаборатории вдруг раздался мощный взрыв. Через несколько секунд последовала серия ещё нескольких взрывов, послабее. Видимо, огонь добрался до баллонов с газом или ещё чего-нибдь эдакого.
  Без препятствий они добрались до лазарета. К этому времени к сирене центра добавились сирены скорых, пожарных и полиции. Над головами грохотали лопасти вертолётов.
  - Слышишь? - Спросил Клайв. Лиам кивнул:
  - Быстро доехали.
  Появление большого количества посторонних людей так рано не было частью плана. Да, с одной стороны это могло внести больше неразберихи и больше шансов уйти незамеченными, но с другой, если полиция начнёт хватать всех без разбора, они могли бы очень глупо попасться.
  Лиам выглянул из-за угла лазарета: один из охранников стоял на крыльце и тянул шею пытаясь рассмотреть что происходит у главного корпуса. Даже без силы и маскировки он мог легко подкрасться к нему незамеченным. Ударить рукояткой пистолета по затылку, снять пропуск, ещё минута - и они уже внутри. Второго охранника Лиам застрелил, третьего, сидевшего в бронированном аквариуме управления и наблюдения, Клайв испепелил. В таком взбудораженном состоянии сила отзывалась мгновенно и мощной волной, но Клайв чувствовал, что истекает ею, как решето водой. От короткой схватки с охранником его зашатало так, что пришлось на несколько секунд остановиться, чтобы восстановить зрение и равновесие. Они забрались в аквариум, воняющий горьким дымом, и вперились в мониторы - это был самый быстрый и простой способ найти нужного человека, чем бегать по этажам и заглядывать в каждую камеру: лазаретом это место было весьма условно. В основном здесь держали одарённых под препаратами. Если одарённый не может сосредоточиться, то и даром управлять не может. А правильно подобранная дозировка блокирует даже призыв силы наверняка.
  - Ищи самого обдолбанного, - пробормотал Лиам жадно вглядываясь в мониторы. И почти сразу ткнул в один из экранов: - Вот!
  Им прямо космически везло: Ричард был жив, и Ричард был здесь.
  На сером зернистом экране мерцала пустая комната, такая же, как и остальные: в ней были только больничная кровать, стойка с капельницей, маленькая прикроватная тумбочка и дверь. На кровати лежал человек , привязанный к ней мягкими ремнями. На Ричарда он походил разве что ростом и стрижкой. В нижнем правом углу светилась надпись '203'. Второй этаж, от лестницы направо, если Клайв помнил правильно.
  Лиам нажал кнопку на пульте и дверь камеры на мониторе открылась. Клайв помедлил, прежде чем бежать следом. Ещё несколько секунд он смотрел на мониторы, на всех людей, которые бесцельно сидели и лежали на кроватях или в углах комнат, бродили кругами или пытались разобрать, что происходит снаружи и прижимались ушами к стенам, стояли в странных позах посередине комнаты. Оставить их? Он знал, что другого шанса выбраться отсюда живыми у них скорее всего не будет. Кнопка аварийного открытия дверей. С противным звуком общего оповещения двери открылись. Клайв включил громкую связь:
  - Идите к главной лаборатории, где самый большой пожар. Там гражданские спасатели, они забеут вас отсюда. Помогите тем, кто самостоятельно идти не может.
  Люди на мониторах засуетились. Многие настороженно смотрели на открывшиеся двери своих камер, словно это была ловушка. Лиам вопросительно посмотрел на Клайва.
  - Мы смешаем его с беженцами и вывезем на скорой, - сказал Клайв. Лиам кивнул. И они опять побежали.
  - Быстрее! Быстрее! - Поторапливали они встречающихся им на лестнице и в коридорах 'пациентов'. Никто не задавал им никаких вопросов, никто не пытался выяснить почему охрана вдруг не мешает пленникам разбегаться, а наоборот поторапливает. Отвязать Ричарда было самой простой частью, но вот как поднять и нести его? Тем более, что руки у них в этом случае будут заняты и на возможную угрозу отреагировать они не успеют.
  - Повезём прямо на кровати, - нашёлся Лиам. - Это же больничная кровать.
  Они сняли кровать с тормозов. Пришлось рискнуть и воспользоваться лифтом, но им опять повезло - лифт не застрял. Медперсонала, если он здесь и был, они не встретили. Докатить кровать до скорых, вереницей прибывающих к главному корпусу и такой же вереницей уезжающих, было пустяковым делом. Фельдшеры без вопросов подхватили 'больного' у двух 'охранников' и занялись оказанием необходимой помощи. Один из них посмотрел на пакет капельницы, который Клайв с Лиамом не стали откреплять и удивлённо хмыкнул. По крайней мере у них не возникнет вопросов почему Ричард в глубокой отключке. Другой посмотрел на Клайва:
  - Поехали с нами, - сказал он, - выглядите неважно.
  Соблазн был велик, но Клайв сжал волю в кулак и запыхавшимся голосом ответил:
  - Я чуть позже. Нужно помочь остальным.
  Фельдшер кивнул и Ричарда уже повезли к машине, когда Клайв спохватился и окликнул его:
  - В какую больницу его доставят?
  - Сейчас всех везут в Святую Мэри, пока не кончились места.
  - Спасибо.
  Они отошли, дождались, пока Ричарда погрузят в машину и с мигалками покатят к раскуроченному выезду с территории. Многие из лазарета тоже уже добрались сюда, и теперь их тоже паковали и вывозили наравне с работниками центра.
  Что ж, они сделали всё, что могли. Пора и самим выбираться. Избегая простреливаемых пространств они добрались до выезда, сбросили куртки и оружие охраны и растворились в ночи.
  Обратный путь к машине занял вдвое больше времени, чем путь к центру. В глазах плавали яркие пятна от огней пожара, тело дрожало от пережитого напряжения. Хотелось просто лечь и немного полежать, ну и пусть, что под ногами ледяная жижа, а на хвосте вот-вот появится погоня. В термосах воды осталось на самом дне. Когда они добрались до автомобиля, Клайв шёл скорее на автопилоте, чем осознавал происходящее вокруг. Если здесь их и поджидала какая-то опасность, он её не чувствовал. Наконец, они переоделись в цивильную одежду. Камуфляж пока что просто бросили в багажнике - на большее не осталось сил.
  - Спи, - сказал Лиам. Лицо его хоть и тоже было серым от переутомления, держался он лучше. - Я отвезу нас в город, приткнёмся на стоянке у Святой Мэри, отдохнём часок. Потом продолжим.
  - Ок.
  Как Лиам выруливал с просёлочной дороги на шоссе Клайв уже не помнил.
  
  Глава 12
  
  Клайв проснулся от унылого пиликанья будильника. Сработал таймер, но Лиам спал слишком крепко, чтобы услышать и выключить его. Клайв нащупал часы в темноте и отключил звук. Осторожно потянулся разминаясь. Машина за прошедшие два часа остыла, изо рта вырывались облачка пара.
  - Лиам, - он потормошил напарника. - Лиам, просыпайся.
  - Ммм...
  Клайв посмотрел на часы. Четыре утра. И они до сих пор живы. И Ричард где-то в Святой Мэри скорее всего тоже жив. Клайв размял пальцы заодно разгоняя кровь по всему телу.
  - Мы ещё живы? - Хрипло со сна спросил Лиам.
  - Представляешь.
  Лиам тихо ругнулся. Повернулся на другой бок. Но Клайв по дыханию слышал, что он проснулся.
  Они немного размялись, справили нужду, перекусили.
  - Как пойдём? - Спросил Клайв. - Применим твой дар или мой?
  - Тебе нужно экономить силы, - сказал Лиам. - Тебе ведь ещё машину скрывать, когда мы будем отступать.
  - Предлагаешь прикинуться медбратьями? - Спросил Клайв.
  - Я бы начал с этого.
  - Больница большая, мы будем его всю жизнь искать.
  - Начнём с приёмного покоя, - возвразил Лиам. - Если там уже нет, пойдём в терапевтическое отделение. Не думаю, что его положили в реанимацию или инфекционку.
   - Гинекологическое отделение и лора, думаю, можно тоже исключить, - хмыкнул Клайв. - Да, ты прав. Ладно, давай попробуем с медбратьями.
  Они нашли Ричарда в терапевтическом крыле. Капельницы из центра Грэхэма при нём больше не было. Лиам сказал, что теперь это просто какая-то поддерживающся смесь. Хорошо, что они успели до того, как он очнулся. Кто знает как он повёл бы себя поняв, что находится в какой-то палате? Скорее всего не очень дружелюбно - кто знает, что он успел увидеть и запомнить, когда его схватили? А что появилось бы в СМИ, устрой он здесь разнос? Кстати, о СМИ: они катили Ричарда в коляске по холлу, когда Клайв немного замедлился, а потом и вовсе остановился перед телевизором. Там с выключенным звуком как раз крутился репортаж из центра Грэхэма, он легко узнал горящее здание лаборатории. Снизу огромными буквами бегущая строка сообщала 'ПРЕСТУПЛЕНИЕ ПРОТИВ ЧЕЛОВЕЧНОСТИ. ЭКСПЕРИМЕНТЫ НАД ЛЮДЬМИ.' Лиам остановился рядом и тоже стал смотреть. Бегущая строка рассказывала о применении пыток, удержании против воли и каких-то других зверствах. О почти сотне пострадавших одарённых. Выходка Клайва в итоге имела далеко идущие результаты.
  - То-то я думаю здесь как-то слишком много народа, - пробормотал Лиам. И правда, они несколько раз чуть не попались, и только талант Лиама, уболтавшего два патруля, позволил им избежать раскрытия. - И охрана строже, чем обычно.
  - Угу.
  Нужно было убираться отсюда как можно быстрее.
  'ТЕЛО ДОНАЛЬДА ГРЭХЭМА ОПОЗНАНО', - вдруг также добавила бегущая строка. 'ЗАСЕДАНИЕ СЛЕДСТВЕННОГО КОМИТЕТА НАЗНАЧЕНО НА ВОСЕМЬ ЧАСОВ УТРА'.
  Клайв даже моргнул ещё раз, чтобы убедиться, что не спит, и ему не мерещится.
  - Ты видел? - Тихо спросил он Лиама.
  - Про тело? - Озадаченно спросил Лиам.
  - Да.
  Они переглянулись и робко, сами не веря в свою удачу, улыбнулись. Похоже, на тех представительских автомобилях поглядеть на пойманного Ричарда приехал сам Дональд Грэхэм? Да нет, не может быть это правдой.
  - Пойдём отсюда.
  Они закутали Ричарда в пледы, которыми сами укрывались, пока отсыпались на стоянке, и осторожно уложили на заднее сидение. Стараясь оставить как можно меньше следов Лиам откатил кресло обратно в приёмный покой.
  Потом они долго выбирались из города - сначала в одну сторону, по дороге опять заправились, и, самое главное, заехали в супермаркет - еды у них оставалось несколько батончиков, пачка джерки и полкило сахара. Они опасались оставить Ричарда одного, но он всё ещё так крепко спал, что в итоге решили, что вдвоём всё купить будет значительно быстрее и безопаснее, чем если кто-то один будет бродить по залу. В итоге они нагребли две тележки, включая газовую горелку и запасные баллоны к ней, набор походной посуды, одежду для Ричарда (он был в одной больничной робе), носки, трусы, мыло, зубную пасту и щётки, муку, молоко, питьевую воду, мясо, макароны, картошку и другие овощи, а также кофе, кофеварку, ещё сахара, рассыпного, в стиках и кускового, и много-много всего другого по мелочи.
  - А это что? - Нахмурившись спросил Клайв на кассе, обнаружив перед собой на ленте пёстрый мяч-антистресс.
  - Рука дрогнула, - пожал плечами Лиам. - Я и так чувствую себя сумасшедшей домохозяйкой. Я столько вещей за раз уж и не помню когда покупал в последний раз. Клайв хмыкнул и досыпал на ленту шоколадных батончиков. Гулять так гулять!
  Потом Клайв растянул незаметность на всю машину и они поехали в объезд города в другую сторону, в холмы. Там, на берегу одного из многочисленных озёр в лесах стоял домик. Домик им не принадлежал, но они знали, что хозяева раньше апреля здесь не появятся.
  Рулить было тяжело, потому что приходилось следить за всем происходящим на дороге и за себя, и за остальных - другие участники движения их просто не замечали, как настоящих невидимок. К счастью, в такое раннее время основной поток машин шёл в город, и попуток у них было всего несколько. С каждой развилкой дорога становилась всё уже, машин - всё меньше. Наконец, они остались совсем одни. Последние километры делали по грунтовке. Судя по отсутствию следов на дороге, здесь с последнего снега ещё никто не ездил. Подвывая мотором на особо скользких подъёмах и матерясь на спусках Лиам довёл машину до дома. Они аккуратно вскрыли ворота и так же аккуратно закрыли за собой. Открыли дом. Он встретил их запахом отсыревшего дерева и сумраком. Растопили камин и устроили Ричарда тут же, на диване в гостиной. Теперь нужно было оживить генератор, чтобы запустить холодильник и водяной насос. Бензина, к счастью, было в запасе - хозяева не использовали всё за прошедший сезон. Пока перенесли всё из машины, пока разложили хотя бы частично по местам... Время уверенно приближалось к обеду.
  - Если я сейчас не сяду, я упаду, - сказал Лиам. Дорога его окончательно вымотала. Клайв, успевший поспать немного больше, кивнул:
  - Давай сейчас по лапше и спать.
  - Ты готовишь.
  - Хорошо.
  Лиам отправился в гостиную греться у камина, а Клайв поставил на горелку кастрюльку с водой и принялся раскладывать оставшиеся пакеты по шкафам - пока что они успели только сложить скоропортящиеся продукты в холодильник. Наконец, вода закипела, Клайв залил стаканчики с лапшой и взяв ещё одну пачку джерки поставил всё на поднос и понёс к камину.
  - Твоя с креветками.
  - Спасибо. Приятного аппетита.
  - И тебе.
  Они принялись неторопливо то ли ужинать, то ли завтракать, то ли обедать.
  - Знаешь, - задумчиво сказал Лиам рассматривая спящего Ричарда, - теперь, когда сила больше не искажает его черты, и без грима - это действительно он.
  - Ага, - кивнул Клайв. - Только похудел килограмм на десять за прошедшие годы. Мне казалось, люди с возрастом обычно полнеют.
  - Как думаешь, он нас узнает?
  - В таком виде? Нет. Нужно избавиться от маскировки.
  - Точно, я и забыл, - сонно кивнул Лиам. Палочки в его руке двигались всё медленнее. Существовала опасность, что он разморенный так в кресле и заснёт с лапшой во рту. - Я настолько привык всё время держать фасад, что если его не будет... хм... может, у меня случится паническая атака? - Он хихикнул. - Как думаешь?
  - Не знаю как у тебя, а у меня точно, - засмеялся Клайв. Он чувствовал себя пьяным, хотя алкоголя они не пили. - Давай. Снимай.
  - Вжух! - Лиам театрально махнул рукой. - Понадобится ещё пара часов, чтобы все эффекты сошли. Ты следишь за окрестностями?
  - Всё тихо, - кивнул Клайв. - Мы тут одни. Твоя очередь спать, а я посторожу.
  - До встречи, Клайв, - Лиам отложил стакан с лапшой и палочки, и, подоткнув одеяло под подбородок, закрыл глаза. Подниматься в стылую спальню на втором этаже он не собирался. В кресле тоже неплохо.
  - До встречи, Лиам.
  Клайв остался совсем один. Он слушал как потрескивает огонь и подбрасывал время от времени дрова, поддерживая жар: нужно было время, чтобы прогреть дом. Да и сам Клайв за последнее время сильно замёрз, хотелось прогнать холод из костей. Начал накрапывать дождь. Клайв подумал, что хорошо бы дождь перешёл в ливень и смыл их следы. Потом подумал о том, что если температура опять упадёт, то всё окажется под слоем льда и как бы машина не замерёзла. Потом ещё о чём-то подумал, а потом сам не заметил как задремал.
  Разбудило его чувство тревоги, острое, как укол. Клайв резко открыл глаза и даже дышать перестал вслушиваясь в окружающее. Дождь и правда перешёл в ливень и теперь ровно шуршал по крыше. Огонь в камине почти потух перемигиваясь угольками. Лес вокруг стоял тихий и спокойный. Опасность была здесь, в доме. Клайв осторожно протянул руку и сжал ладонь Ричарда в своей:
  - Всё хорошо, ты в безопасности, - тихо сказал он. - Мы вытащили тебя.
  Тревога начала отступать. Ричард приоткрыл глаза и какое-то время внимательно рассматривал Клайва.
  - Кто ты? - Наконец, спросил он. Голос его был низким, таким, как после стычки в Апельсиновом доме. Значит, это и правда его настоящий голос.
  - Последнее имя, под которым ты меня знаешь - Итон, - представился Клайв. Кивнул в сторону кресла, где спал Лиам. - Это Джеймс.
  Ричард повернул голову и какое-то время изучал Лиама.
  - Он выглядит младше тебя, - наконец, сказал он. Как показалось Клайву - несколько удивлённо. Ну да, Джеймс-отец и Джеймс-Лиам имели около сорока лет разницы. Итону-сыну и Итону-Клайву было проще - измненеие не столь значительное.
  - У нас не такая уж большая разница в возрасте, - ухмыльнулся Клайв. - Как ты себя чувствуешь?
  Вместо ответа Ричард поморщился. С трудом сел на диване.
  - Почему вы меня спасли? - Вместо этого спросил он.
  - Мы решили, что ты слишком дорого нам обходишься, - пошутил Клайв, но знал, что звучит сейчас предельно серьёзно. - Сначала нам не заплатили основную сумму за твоё убийство, - он выпрямил один палец, - потом тебя похитили после всего трёх месяцев совместной работы! Хотя мы договор заключали минимум на полгода с возможностью продления, - он выпрямил второй палец. - И за третий месяц ты, кстати, ещё не успел заплатить. Кроме этого мы выяснили кто заказывал твоё убийство, - он выпрямил третий палец, - и хотим за это свой гонорар. Мы, знаешь ли, не благотворительностью занимаемся.
  Ричард сначала хмыкнул, потом улыбнулся, потом засмеялся тихо, но смеялся всё громче. Достаточно громко, что Лиам тоже проснулся. Он потянулся и изобразил сердитое недоумение - раз Клайв в расслабленной позе сидел на диване рядом с Ричардом, значит, немедленной опасности нет и можно подыграть:
  - Что случилось? - Хмуро спросил он.
  - Итон объяснял почему я здесь, а не в инсенераторе, - пояснил Ричард. - Но я как-то не очень верю. Правда всё дело в деньгах?
  - Если хочешь, давай обсудим это, - серьёзным тоном, подражая старику Джеймсу, сказал Лиам. Встал и отправился на кухню. Налил по стаканам молоко и достал пончики, купленные специально для этого разговора. Вернулся к камину. Протянул клубничный Ричарду. Тот взял пончик, но не успев откусить уставился на него со странной смесью опасения и недоверия. Клайв взял шоколадный пончик, Лиаму остался ванильный.
  - Ммм... - Клайв даже прищурился от удовольствия и отпил из своего стакана. Ричард медленно переводил взгляд с одного пончика на другой.
  - Клайв? - Неуверенно спросил он вернувшись опять к шоколадному пончику. Потом посмотрел на ванильный, - Лиам?..
  - Привет, Мэтт, - усмехнулся Клайв.
  - Здравствуй, Мэтью, - кивнул Лиам.
  С минуту они молчали. Потом Мэтт яростно откусил от своего пончика и принялся жевать. Слёзы текли по его лицу, но он молчал.
  - Мы думали, ты погиб во время побега, - начал Клайв. - Не пришёл ни в одну из точек встречи. Мы искали тебя, но безрезультатно. Мы решили, что ты не смог выбраться. Правда, Лиам всегда верил, что ты выжил. Помнишь, провидица говорила 'Жадный до света придёт и избавит осиянных от ненависти'? Они с ней ещё тогда сговорились, что 'жадный до света' - это ты. А раз 'осиянные', то есть одарённые, до сих пор не избавились от ненависти - значит, ты где-то там до сих пор есть. Не можешь ведь ты погибнуть не иполнив предназначения.
  - И давно вы поняли кто я? - Тихо спросил Мэтт.
  В ответ на это Лиам осторожно достал из кармана листик со скетчами, аккуратно разгладил его и положил на диван.
  - Клайв нашёл это в мусорке, - пояснил он. - Помнишь, ты на нас всех рисовал шаржи? Я был господином Лисом, а Клайв мистером Барсуком.
  - Мы думали как с тобой поговорить об этом, - сказал Клайв. - Знаешь, чтобы ты не убил нас в процессе. 'Привет! Мы думали, что тебя убили семь лет назад, давно не виделись! Как дела?' Как бы ты понял, что мы не пронюхали что-то про твоё прошлое и теперь примеряем новые образы?
  - И тут случилась миссис Эстли и все планы пошли прахом, - закончил Лиам. - Пришлось импровизировать.
  В гостиной опять повисла тишина. Ветер усилился и теперь в стены домика время от времени бросал пригоршни дождя. Будь сейчас холоднее, на улице разыгралась бы настоящая метель.
  - Я сломал голень, - сказал, наконец, Мэтт. - Рёбра... и ещё несколько костей. Но река была милостива, меня вынесло у какой-то фермы. Хозяева не стали обращаться в полицию или к докторам, срослось как срослось, - он слегка похлопал себя по ноге: - я до сих пор не могу нормально бегать. Сначала я думал, что они просто не хотят связываться со счетами за моё лечение, писать протоколы полиции... только позже понял, что меня решили сделать нигде неучтённой рабочей силой. Когда я немного оклемался, то сбежал. Почитал сводки о происшествии... - он вздохнул, закрыл глаза. - Там были эти фотографии... Я пытался навести справки, но... пока я более-менее вернулся в форму, пока оброс связями, прошло уже два года. Я не смог ничего откопать. Да и вы - молодцы, - он хмыкнул. - Комар носа не подточит. Я был уверен, что вы погибли. И там, у мистера Дэрила, я ведь вас чуть не убил. Сам, - Мэтт поёжился. - В последний момент передумал, решил воспользоваться возможностью. Вы ведь были не первыми, кого ко мне подослали, но вы подобрались ближе всех.
  - Мы родились под везучей звездой, - подытожил Клайв. Поднял стакан с остатками молока: - Так выпьем же за это!
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) О.Миронова "Межгалактическая любовь"(Постапокалипсис) Л.Джонсон "Колдунья"(Боевое фэнтези) В.Кей "У Безумия тоже есть цвет "(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"