Помазуева Елена: другие произведения.

Ведьма для императора драконов

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 6.19*280  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Я потомственная ведьма, а еще дракон. Спор с подружкой приводит к парню, потерявшему веру в жизнь. Кто же знал, что он император, да еще давний враг моего деда?**

    ОСТАВЛЕН ОЗНАКОМИТЕЛЬНЫЙ ОТРЫВОК
    Окончено
    Продолжение "Свадьбы дракона" - "Я ненавижу драконов! Или ведьмино счастье"- Ведьма для императора драконов
    ***
    un reloj para web html clock contador de usuarios online
    *******
    Купить в Призрачных мирах



Помазуева Елена

Ведьма для императора драконов

Роман - фэнтези

   - Янина! Быстрей, мы же тебя ждем! - кричали мне подружки.
   - Бегу-у-у-у! - выскочила из бабушкиного домика и побежала к девчонкам.
   Молодые ведьмочки сегодня праздновали день Серафимы купальницы. Начало лета, начало года. После него начинались все полевые работы, а потому сегодня была веселая ночь, когда молодые ведьмы собирались водить хороводы вокруг костров, прыгать, чтобы загадывать желания и, перед самым рассветом, купаться голышом в реках, над которыми как раз поднимался предутренний туман и скрывал обнаженных, шаловливых девчонок.
   Взявшись за руки, мы побежали на давно облюбованную полянку, на ней уже несколько поколений ведьм праздновали Серафиму. Песни, распеваемые звонкими голосами девушек, были слышны издалека. Парни, из тех, кто посмелее, приходили к нам в хоровод. Вся ночь была отдана гулянию и веселью.
   - Янина, купаться сегодня будешь? - окликнула меня Варя.
   - Буду! - с азартом ответила ей.
   - Так вода ж холодная. Две недели дожди шли, - попыталась остудить мой пыл подружка.
   - Ей все нипочем! - встряла гордячка Ришка.
   - У меня кровь горячая! - подтвердила ей.
   - Азартная ты бестия! - хохотнула Кулька.
   - Так люблю, когда жизнь бурлит. По мне просторы океана, а не тихая Вилюйка с ее заводями, - согласилась с подружкой.
   - А если такая горячая, давай поспорим? - хитро прищурилась Ришка.
   Она выделялась из всех ведьм, у которых нрав веселый и отзывчивый. Ришка как-то влюбилась в парня, а он ей при всех на базаре высказал, мол, иди ведьма мимо и меня больше трожь. И получилось так, будто это она за ним все время бегала. Ведьма разозлилась и от обиды прокляла парня прямо там же. Наказали ее сурово старшие ведьмы сразу и за все. За то, что влюбилась, за то, что позволила парню об этом догадаться и за то, что прокляла при всех. Если уж ворожишь черным, то надо так, чтобы никто об этом не узнал.
   Вот Ришка отработала наказание свое, а после на весь мир обиделась. Хотя говорили мы с ней по душам, признавала справедливость наказания, но обида не проходила. Бабушка моя Рада успокаивала, говорила, что Ришка отойдет со временем. Но зато у подружки сила стала прибывать быстро.
   - А давай! На что? - Согласилась я.
   - На парня, - тут же предложила Ришка.
   - Тююю. Это же не интересно, - разочарованно протянула я.
   - А ты послушай. До утра найти парня самого разуверившегося в жизни. Вот чтоб ему белый свет был не мил. А к утру парень должен воспрять духом и захотеть жить дальше. Сможешь? - провокационно посмотрела на меня Ришка.
   - Смогу! - легко согласилась я.
   Дело-то, в общем, благородное помочь человеку, хотя задача трудная, чтобы за одну только ночь парню поверить в себя.
   - На что спорим? - теперь хитро прищурилась я.
   - Выбирай, - лениво отмахнулась подружка.
   - Тогда так. Если я выиграю, ты идешь со мной завтра в Градок и танцуешь до самого вечера с парнями, - предъявила свое условие.
   Ришка с тех пор ни в один город или селение не заходила, даже у храма все время на задворках была. А уж про Градок, где все произошло, слышать не хотела.
   - У тебя все равно не получиться, - скептически поджала губы Ришка.
   - А посмотрим! - с вызовом сказала ей.
   - А если проиграешь ... - тихо зашипела она, - а если проиграешь, подаришь мне свой кулон.
   Подружка ткнула в подарок прадеда. Он, когда мне вручал этот кулон, обещал, что после исполнения двадцати одного года, расскажет, зачем он нужен и что с ним делать.
   Девчонки ахнули, потому что эту историю про подарок знали все, но я решила идти до последнего. Если получиться парню помочь, да Ришку заставить выйти в люди, то весь спор того стоит!
   - Принимаю! - согласилась, чуть помедлив.
   Девчонки сидели рядышком, примолкнув. Они понимали всю серьезность ставок. Дело было даже не в подарке прадеда, а в том, чтобы Ришку подтолкнуть к нормальной жизни.
   Затянувшееся молчание я нарушила первая.
   - Что такие серьезные? У нас праздник, пора хоровод водить! - подскочила на ноги.
   Девчонки потихоньку начали подниматься следом за мной, выстраиваясь в хоровод. Костры горели, уже заводились веселые песни, их подхватывали парни, что осмелились примкнуть к нам на праздник.
   Легко перепрыгнула через костер, загадав, чтобы сегодня ночью встретить мужчину, которому надо помочь. Потом попрощалась с Варей, Кулькой и Ришкой и ушла на берег реки, где пока еще было тихо и спокойно.
   Просто так в мир отправляться, наобум, ни одна ведьма не станет. Я закрыла глаза и сделала несколько вдохов, открыла свою душу миру и стала внимательно слушать. Меня интересовала истерзанная душа, потерявшая интерес к жизни.
   Много, очень много было голосов, жалующихся на свою судьбу, да только казалось мне, что это сетования на жизнь, а не настоящая беда.
   Долго сидела на берегу реки, отстранившись от праздника. И все же услышала голос. Он был мужской и очень тихий. Он не говорил, точнее не произносил слов, не просил, это был скорее плач души взрослого мужчины.
   "Это он!" встрепенулась ведьмина душа. И я полетела. Тихий плач подсказывал направление, а потом оборвался. Это не были стенания, это был лишь крик души, и он даже не просил о помощи.
   Оборванная печальная песня запала мне в душу, и я продолжала лететь, не разбирая дороги и направлений, лишь увеличивая скорость.
   Вдруг мне показалось, что вот он, совсем рядом, тот человек, что пел свою песню. Подо мной была река, а на берегу под серебром луны сидел одинокий мужчина. Его силуэт хорошо просматривался на открытом берегу.
   Опустилась чуть поодаль, не нужно пугать человека своим полетом, и отправилась навстречу одиночеству, чтобы помочь воспрячь духом, подарить мужчине надежду на будущее.
   Виден он был мне со спины. Широкие плечи, на голове повязка, одежда темная, цвет не рассмотреть. Но это был точно он, моя душа его узнала сразу же. Вид у него был очень мужественный, даже не скажешь, что этот мужчина сейчас пел свою боль.
   Сделала несколько осторожных шагов, стараясь обдумать, что же я ему скажу.
   - Ты кто?! - рыкнуло на меня.
   От неожиданности вздрогнула. Столько властности и превосходства было в этом голосе, а вибрация даже меня заставила затрепетать. Теперь стала сомневаться, что этот тот самый человек, что пел песню боли и одиночества.
   Мужчина даже не обернулся, чтобы посмотреть, кто приближается. Я, несмотря на грозный окрик, все равно подошла к нему. Он поднял лицо, и меня очень внимательно осмотрела пара холодных синих глаз. Взгляд такой, что кровь в венах дракона застывает. Только я не из пугливых. Во мне смешалась ведьмина наследственность и драконья. Вот о последнем умолчим.
   - Ты позвал - я пришла, - просто сказала мужчине.
   - Ты кто? - уже спокойно и даже с интересом спросил мужчина.
   - Ведьма я, - наклонилась к нему и положила руку на плечо.
   Распахнула его душу и ужаснулась. Что же с этим человеком произошло? Почему он так изъел себя страданием? Ведь он молод, здоров, богат (я видела огромный дом, в котором он был хозяином), женщины у него были. Что же так терзает мужчину?
   - Я могу помочь, - тихо произнесла ему.
   Только голос у меня стал ведьмовским, низким, переговаривающимся со всеми силами природы.
   - Зачем? - усмехнулся мужчина.
   - Ты позвал - я пришла, услышав твою песнь одиночества. Что случилось с тобой, что ты сам себе всю душу изъел? - разговаривала с ним, как с человеком, которому хочу и могу помочь.
   В этой жизни можно исправить всё, кроме смерти. А этот человек никого не убивал, да и сам жив, потому помочь я ему могла. Не знаю, смогу ли до утра, но сейчас меня это не беспокоило. Передо мной была беда, и нужно было помочь человеку.
   - Откуда ты знаешь? - удивился мужчина.
   - Знаю, видела. Я же ведьма, - ответила ему.
   Протянула руку к платку на голове и сняла. Мужчина сидел теперь ко мне лицом, а луна, как раз только что вышедшая из-за облаков, ярко осветила жуткие рубцы на голове, там даже волос не было.
   - Страшно? - усмехнулся мужчина.
   - Обычные шрамы, что в этом страшного? Твоя душа гораздо хуже выглядит, от этого мне страшно, - пожала плечами.
   Погладила ладонями и пальцами рубцы на коже. Застарелые, грубые.
   - Что случилось? Откуда это у тебя? - спросила мужчину.
   - С противником подрались из-за женщины. Осколком скалы снесло часть черепа. То, что ты сейчас видишь, результат нескольких лет стараний моих лекарей, - в голосе все равно звучала насмешка и даже чуточку презрения. Но вот последнее скорее относилось к себе, чем ко мне.
   - Я помогу тебе, - уверено сказала ему.
   - Не думаю, что у тебя получиться, - произнес мужчина.
   - Тебе и не нужно думать. Я все сделаю сама, - ответила ему.
   Больше не обращала внимания ни на что вокруг. Моя ведовская сила ярко осветила пространство вокруг в зеленый цвет - цвет Матери природы. Заклинаниями призывала помочь и направить. А потом опустила ладони на обезображенную голову мужчина и стала напевать речитативом заклинание на исцеление. Ведовская сила стала проникать сквозь верхний слой кожи и возвращать ей первозданный вид. Потом проникала ниже и двигала, правильно выстраивала кости, выправляя все, что было сметено тем ужасным ударом. Потом сила проникла еще глубже, прошлась по мягким тканям и устремилась дальше, с самую глубь, к душе.
   Вот теперь было трудно. Но мне уже было все равно. Мужчина не сопротивлялся, каким-то чутьем почувствовал, что могу ему помочь. Его душа была не просто изъедена сомнениями, а прямо выжжена. Он терзал себя не первый год. Задумываться, о том, что послужило этому не стала. Моя сила нежно прикасалась к обугленным участкам души и дарила надежду, любовь, радость жизни и мечты.
   Ведовской силе многое подвластно, потому что она приходит к ведьмам от самой Матери природы. Мы лишь проводники. Обучаемся заклинаниям, чтобы правильно свою силу использовать. Но часто, вот как здесь, мы действуем по наитию, интуиции, потому что часто Мать природа подсказывает, как нужно поступить.
   Сколько так продолжалось, я не знаю. Находясь в этом состоянии, ничего вокруг не замечала, беря силы из природы и с помощью заклинаний, направляя туда, где лечить необходимо. Сейчас нужно было во чтобы то не стало излечить выжженную душу. Я дарила ему любовь природы, говорила, что он частичка этого мира и все окружающее любит его.
   Его душа сначала очень недоверчиво и болезненно отзывалась. Вновь услышала обрывки песни одиночества и страданий. А потом, когда душа поняла, что я пришла на помощь, стала отзываться мне, потянулась, чтобы впитать живительную ведовскую силу, наполниться любовью и надеждой. Она оживала прямо на глазах, меня это радовало.
   - Ведьма, - прошептал мужчина.
   Он уткнулся лицом в мой живот, а руки стискивали очень сильно бедра. По его захвату поняла, насколько же больно ему было все время, пока лечила его душу.
   - Теперь у тебя все будет хорошо, - ласково прошептала мужчине.
   - Нет! Не будет! Ты не понимаешь! Я урод, а урода никто не может любить, от него шарахаются! - простонал мужчина свою боль.
   - Теперь у тебя будет все хорошо. Твои шрамы расправились, а волосы скоро вырастут. Ты будешь прежним, - успокаивала его.
   Не хватало еще, чтобы он по новой начал разрушать то, что мне с таким трудом удалось вылечить.
   - Ты смогла бы быть со мной по любви, а не из-за денег? - поднял на меня полные страдания глаза мужчина.
   - Конечно. Я видела твою душу. Она прекрасна! - прошептала ему.
   Взяла лицо мужчины в руки, наклонилась и поцеловала.
   - Конечно, сегодня я буду любить тебя, - оторвавшись от плотно сжатых губ, прошептала.
   - Я урод! - вскрикнул он негодующе.
   Мужчина отпихнул меня и стал нашаривать рукой свою косынку. Спору нет, внешне он был ужасен. Волосы отрастали лишь над ушами и намного ниже затылка. Остальное представляло собой сплошное месиво из кожи и костей черепа, которые даже не все срослись, а те, что соединись, тоже располагались неправильно.
   Но я видела его душу. Нежную, всю в оборванных краях, израненную и выжженную. Мужчина старался держаться, но сгорал изнутри. Он не просил помощи, никому не жаловался, был властным и повелевал остальными людьми, но внутри он сжигал себя. Он был убежден, и боюсь обосновано, что его не могут полюбить в таком виде. Вполневозможно, что он покупал любовь у женщин, вероятно у него была любовница или несколько, но НЕ ЛЮБОВЬ!
   То единственное, что светит и делает единственно цельной жизнь любого существа в мире, любовь - ее не было в жизни могущественного и властного мужчины. Я понимала, что он не верит моим словам. Все люди видят лишь наружнюю оболочку, а я ощущала истерзанную душу, она была прекрасна! Мне пришлось настраиваться на самые тонкие и не вероятно личные струны, чтобы исцелить истерзанную сущность, а потому я точно могу сказать - этот мужчина в состоянии всем сердцем полюбить, отдать свою жизнь за свою избранницу. Этот мужчина мне уже нравился, жаль, что обычный человек. Я же дракон, а потому .... Додумывать не стала.
   Мои руки быстро расстегивали пуговички на рубашке мужчины. Сейчас это было последнее и очень необходимое лекарство - любовь женщины, не за деньги, а принимающий его таким, какой он есть. Это было сейчас единственное, что ему не хватало, потому сомнений в моем поступке не было.
   Пусть сейчас любовь у нас не душевная, а лишь физическая случится, но это поможет закрепить мое исцеление. Ни в коем случае нельзя допускать, чтобы он вновь начал терзать себя.
   Со временем плоды лечения скажутся, и он увидит внешние изменения, но привычка считать себя недостойным любви, которую ему упорно вколачивали все это время, возьмет свое, и мое лечение души, его внутренней сути, ничего не даст.
   Этот мужчина мне нравился. Он был прекрасен душой и неистовен в любви. Как только понял, что я не согласна с его отказом и буду продолжать настаивать, он обождал несколько мгновений и закружил в вихре своей страсти.
   Любви между нами не было, только все поглощающая и сжигающая остатки разума страсть. Он был искусен и часто изумлял меня. Не скажу, что до этого не испытывала восторг в объятиях мужчин, все же свободная жизнь ведьм, многое позволяет, но этот любовник был в несколько раз искуснее и заставлял трепетать в его руках, с нетерпением ожидая развязки этой невероятной ночи.
   Он доводил меня до экстаза несколько раз, шепча мне тихо, насколько я ему желанна. Возможно, эти слова он говорил до меня еще кому-то, но сейчас я отдавалась навстречу этому безумству, позволяя любить меня со всем пылом и страстью. Я знала, что сегодняшняя ночь никогда не повторится, что утром я вновь улечу и буду лишь приятно мурлыкать при воспоминании об искусном любовнике, заставившем меня кричать и извиваться в его руках от экстаза.
   Я любила этого мужчину телом, отдаваясь ему без остатка самой тонкой сущностью, выпивая из мужчины то, что уже знала, заглянув в душу. И с удовольствием отмечала, что он становиться сильнее с каждым разом, с каждым движением во мне, его душа очищается от обрывков и превращается в единое прекрасное целое, готовое полюбить весь мир. Я радовалась этому и смеялась.
   Стеснений между нами не было, мы были откровенны, потому что знали - это наша единственная ночь, больше мы никогда не встретимся.
   Мужчина наслаждался близостью со мной, а я испытывала восторг каждый раз, когда он доводил меня до пика. Он не требовал ничего взамен, лишь смотрел в мои расширенные глаза, которые, не прячась, распахивала перед ним.
   Я не знала его имени, потому звала его "милый". Он, правда, был мил и очень чувствителен к каждому моему движению тела. Мужчина многому меня научил и заставил пробудиться в моем теле, неведомые мне, дремлющие чувства.
   Вокруг нас бурлила моя сила, создавая завихрении и уютную атмосферу. Никто не мог нам помешать или подойти незаметно.
   Блики рассвета мазнули по нашим лицам в тот миг, когда в очередной раз с восторгом отдались во власть сметающего все условности экстаза. Здесь и сейчас были только мы вдвоем, как самые две вечные составляющие - мужчина и женщина, а еще пробуждающаяся к жизни природа. Рассвет был, как раз ее проявлением.
   Розовые отблески на лице мужчины напомнили о пари, где было условие - до утра. Но я нисколько не жалела, что эта ночь так закончилась. Я помогла мужчине, пусть через физическую любовь, но все же почувствовать, насколько он желанен для женщины. А что делать, если только любовью можно было спасти человека? Ведьма во мне приятно улыбнулась и подтвердила - все правильно!
   А это было главное - осознание того, что ты все сделала с открытой душой. В данном случае, отдав любовь мужчине, помогла ему почувствовать и вновь ощутить, что у него есть шанс быть любимым.
   - Как тебя зовут, ведьма? - тихо спросил меня мой любовник, легко целуя в плечо.
   Он вообще, был на удивление нежным, будто знал заранее и предугадывал все мои желание. Приходилось признать - мужчина был самым опытным любовником из тех, кто встречался в моей жизни.
   - Янина, - улыбнулась ему, - запомни, как только тебе нужна будет помощь, позови меня по имени - я приду!
   - Ты не спросишь, кто я и как мое имя? - удивленно вскинул бровь мужчина.
   - Нет, - легко ответила ему.
   Теперь было пора уходить. Рассвет становился все заметнее. Почти все небо начало розоветь, все предутренние сумерки окрасились в пронзительные цвета. Пора улетать. Только нужно уйти подальше и не пугать мужчину своим драконом. Уже несколько поколений моя семья живет среди людей, но они все равно падают в испуге на землю, когда видят в небе гордые силуэты рукокрылых.
   - Ведьма! - восхищенно произнес мужчина.
   - Только не вздумай влюбиться! - шутливо чмокнула его в нос.
   - Уже! - так же счастливо произнес мой любовник.
   - У тебя будет достойная избранница, я видела, - провела по мужскому лицу ладонью.
   - Ведьмы все знают, - как будто о чем-то своем произнес он.
   - Мне пора, - выпуталась из его объятий и встала, одевая свою простую рубашку, вышитую защитными знаками, - Я хочу сказать, - присела к расслаблено лежащему мужчине. Он опирался на локоть и внимательно смотрел на меня, - Ты самый лучший любовник, что у меня был. Только в твоих руках пела моя душа и тело.
   В знак подтверждения своих слов поцеловала мужчину, обхватив его лицо руками. Он ответил на поцелуй и я вновь потерялась. Он был слишком хорош, мое тело помнило тот восторг, что только что дарил он мне, а потому отозвалось мгновенно.
   - Мне пора, - чуть хрипловато произнесла.
   Облизнула губы, стараясь запомнить вкус его страсти.
   - Откуда ты взялась, ведьма?! - донесся до меня вопрос мужчины, когда я уже бежала через лес, плотно подступивший к речке, на берегу которой мы дарили друг другу любовь всю эту ночь.
   - Ты позвал - я пришла! - крикнула ему в ответ, скрываясь в лесной чаще.
   Тело приятно ломило в какой-то опустошающей неге, хотелось спать и одновременно прыгать от счастья. Вот я и прыгала через поваленные деревья и кустарники. Мне нужно было отбежать подальше, чтобы подняться на крыло. Человек не должен знать, что ведьма, разделившая в страсти сегодняшнюю ночь, еще и дракон.
   - Янина! - донеслось до меня.
   Улыбнулась, значит, запомнил мое имя. Отчего-то от осознания этого было приятно. Я бежала через лес, потом он поредел, и открылось поле, заросшее пшеницей. Было приятно ощущать, как ветер обдувал мои разгоряченные щеки, а прохладный предутренний воздух влетал внутрь, стараясь охладить распаленное сердце. На душе было очень радостно.
   "Помогла мужчине, оттого и петь хочется!" - сказала сама себе и раскинула руки в стороны, будто уже лечу. Потом взмах огромными перепончатыми крыльями и низкий полет над лесом. Внутри меня душа пела. Помогла, вылечила, подарила надежду в будущем на любовь, что может быть лучше?
  
   - Мамочкааа! - голосила я, стремительно убегая от карающей ведьмы, которая бегала за мной по двору с хворостиной в руке, - Я больше не будууууу!
   Мамочка моя пыталась поймать меня и высечь, как это часто делала в детстве. Это у других ведьм дочки примерные, а мне досталась кровь дракона, ведовская сила и наследственность, которая постоянно подбивала на шалости. В этот раз наказание должно было свершиться за праздник в Градке, который мы устроили с Ришкой в первый рабочий день нового года после Серафимы купальницы.
   Все молодые парни при выходе на работу в поле были нами остановлены и удержаны ведовской силой, чтобы было с кем потанцевать. Ох, и оторвались же мы! Ришка же проиграла и признала свое поражение.
   Чтобы подружка не сомневалась в моей победе, я забрала с собой несколько волос того мужчины. Ришка открыла душу на расстоянии и долго смотрела, не могла поверить, что мне удалось это сделать - подарить надежду и возродить веру в жизнь и любовь.
   - А ты хоть знаешь, кто это? - усмехнувшись, спросила Ришка, бросая в догорающий огонь волосы, чтобы птица гнезда не сплела или кто порчу на человека не наслал.
   - Нет! - легко мотнула головой, - Да и незачем! Помогла ему, пусть дальше живет.
   - Попала ты, ведьма! - усмехнулась подружка.
   - Я не влюбилась! - грозно свела брови и гневно посмотрела на девчонку.
   - А я не об этом. Ох, Янка! Повеселимся? - Ришка потерла руки.
   - А как же! - тут же вскочила на ноги.
   Бессонная ночь, а мне все нипочем! Впереди танцы, только искупаюсь в Вилюйке, а то не успела с подружками. Ришка составила мне компанию и мы весело плескались, а потом так же, смеясь, отправились в Градок.
   - А чего это ты такая веселая? - спросила подругу.
   - Посмотрела на тебя сегодня. Ведь ты душу свою открыла чтобы парню тому помочь, а делала не из корысти или выгоды, а чтобы меня из черной петли вытянуть. Вот и подумалось. Ведьма-подруженька старается, а что я-то упираюсь? Ведь сама себя черной петлей стянула, и никто, кроме меня ее снять не может, пока у меня желания такого не возникнет, - ответила Ришка.
   - Темнишь, подруга, - еще подозрительней прищурилась. Я тоже ведьма и такими красивыми словами сама часто простым людям истинные мотивы прикрываю. - Отомстить хочешь? - догадалась.
   - Хочу! - с вызовом ко мне повернулась Ришка, - Выдашь?
   - Зачем? Ты главное помни - черным ворожить надо так, чтобы не заметил никто, - предупредила честно подругу.
   - А я не буду! - махнула рукой, - Видела недавно Павку, ходит гоголем, хвастается, что ведьма по нему сохнет, забыть не может.
   - А ты? - даже остановилась.
   - А я вот думаю повеселиться сегодня на славу, чтоб моя ведьменская душа развернулась вовсю ширь, - довольно улыбнулась Ришка, - Я-то ведь давно разлюбила этого петуха надутого. Всех достоинств, что лицом чист, а душа серая, мерзкая.
   - Может, не надо вовсю-то? - сглотнула и робко предложила подруге.
   - Ой, нет! Разгуляться хочу! Отплясать все денечки, что пропустила, пока в доме сидела да плела петлю свою черную! - решительно произнесла Ришка.
   Вот собственно за широту ведьменской души сейчас и получали мы обе. Ришка от своей мамы по полю, что за Вилюйкой, бегала. Если остановиться, то было слышно, как она голосит. А в доме бабушки Рады от мамочки-ведьмы получала заслуженное я.
   Правду сказать, душа у нас оказалась очень широкая, а то, что нас двое было, то результат удвоился. Каждый пункт нашего веселья отмечался хворостиной с напоминанием и выговором за него.
   Получали мы за то, что парней от работы отвлекли, за то, что музыкантов из трактира выволокли на площадь и заставили играть веселые мелодии, за то, что пока танцевали, к нам никто приблизиться не мог, кроме детей, а значит, все движение в Градке было перекрыто. Детям у кондитера, лавка которого была тут же на площади, мы накупили карамели и петушков на палочке.
   Павке досталось больше всех. Для начала Ришка его осмотрела с прищуром и наложила заклятие. Осел из него получился знатный. Серые ушки забавно торчали, а копытца переминались в нерешительности. Что удивительно сам Павка этих изменений не замечал, пока не увидел свое отражение в луже.
   Вот собственно за это мы теперь получали по заслугам. Обе мамы-ведьмы слушать не хотели, что заклятие было лишь отводом глаз, что Павку никто в осла не превращал, это была лишь видимость. Но на наряженном ослике покатались все желающие, Павка стоял смирно, а потом резво трусил по краю площади.
   Зрители из окон улюлюкали и свистели, довольные представлением, как ведьмочки развлекаются. Танцевали до упаду с каждым парнем. Они же после случившегося в Павкой очень были покладистые, тем более ничего плохого мы от них не требовали - веселись да пляши.
   Утомившись, присели на лавочку в тенечке и отпустили всех. Только народ не торопился расходиться. Павка, как только его отпустило, сбежал первым, но грозить в сторону ведьм поостерегся.
   Счастливые и довольные возвращались домой, когда мамочки наши ведьмы встретили нас на лесной развилке с хворостинами в руках. И как только узнали?
   - Мама, я больше не будууу! - прячась за собачьей конурой, которая не позволяла хворостине достать меня.
   - А больше и не надо. Этого раза было вполне достаточно! - попыталась меня обмануть мама и приложить еще раз, но мои тренировки сказались, догнать было практически невозможно.
   - Ты посмотри, какая девица вымахала! Драконище! - презрительно фыркнула карающая ведьма, - Коса длинна, а ум весь в хвост ушел!
   Про ум в хвосте мама давно ругает меня. Сама дракон, но вот не любит она драконов.
   - Янина! Ступай в дом, там поговорим! - поняв, что не сможет меня догнать, приказала мама Искра и нахмурила брови.
   Будем надеяться, что на этом порка закончилась. Но не тут-то было. Мама не любит пользоваться драконьей магией, потому спокойно отправилась к дому. Но карающие искорки были запущены вслед и точно попали в место пониже спины.
   - Мама! - обижено воскликнула я и потерла пострадавшее место.
   - Иди, иди! А еще ведьма называется! - пригрозила хворостиной мама.
   Невольно ускорила шаг, увеличивая расстояние между нами, и все время поглядывала на нее, чтобы больше не попало от мамы ведьмы, да еще и дракона, как я.
   - Садись! - приказала мама у дверей и выбросила хворостину на улицу, - Теперь поговорим.
   Вздохнула, ждать, что меня поймут и простят, как всегда это было, особо не приходилось. Что-то уж больно грозная была сегодня мама. Ничего, два дня отсижусь на грядках, пока сорняки полоть буду, и попа заживет и мама успокоится.
   - Мам, а можно я сначала покушаю? - жалобно посмотрела на строгую ведьму.
   - Ешь, - разрешила мне родственница.
   Мама у меня настоящая ведьма, недаром ее уже давно избрали в старшие. У нее самый настоящий ведовской дар и характер. Мама мягкая в общении с людьми, всегда на помощь отзывчивая, приветливая, гостей еще на пороге привечает. И в то же время, как ведьма, беспощадна к трусости, низости. Обмануть или разжалобить ее никому не удавалось. Так что мама моя самая настоящая карающая ведьма, ее всегда зовут рассматривать самые запутанные дела, где требуется холодный ум. Мне никогда не понять, как она с такой же драконьей кровью, как у меня, остается всегда спокойной и уравновешенной?
   - Янина, когда же ты поймешь, что ведовская сила - это дар, а не шалость? - строго начала разговор мама.
   Что-то в этом роде я и ожидала, а потому заранее была готова к тому, что буду обещать "больше никогда" и согласно кивать головой. Но оказалось, что мама для меня приготовила совсем другое.
   - Когда-то я тоже была молодой и шалости очень любила. Мы с братом много чего творили в этом доме и в храме Матери природы, - начала говорить то, чего я совершенно не ожидала от своей строгой мамочки, - Риск мог только магией озорничать, но этого нам вполне хватало. Мама моя Рада вместе с бабушками за голову хватались, а папа за хворостину. Ох, порол он нас!
   Мамочка с такой улыбкой об этом сказала, будто слаще воспоминания нет. Как-то у меня это не вязалось с моим представлением о наказании. Я-то уж точно порку не буду с таким восторгом вспоминать. Жаль, только брата у меня нет, хотя мне его удачно заменяет дядя Риск. Нет, он живет не здесь, а в империи драконов, но когда я там, дядя многим интересным штукам меня обучает. Так что вполне понимала ностальгию мамы по брату и шалостям с ним.
   - Я так же, как и ты сейчас, не понимала, что ведовская сила - это очень серьезная вещь. Меня носило от храма в империю и обратно, - мамочка замолчала и глаза опустила, - Пока не встретила его, твоего отца.
   - Ты влюбилась, я помню, ты говорила, что он был твоей единственной любовью в жизни, - вставила в образовавшуюся паузу.
   - Да, влюбилась с первого же взгляда, - как-то не очень весело произнесла мама. - Так вот тогда готова была отказаться от того, что я ведьма. Он тоже был драконом. Наша любовь была, как взрыв. Мне казалось, что счастливее меня нет никого на свете. Я обо всем рассказала своей маме, в ожидании того, что она одобрит, поддержит. Мамочка с сомнением покачала головой, но мы все стали ждать, что мой дракон прилетит за мой.
   - Что же случилось? Он не прилетел? - жадно расспрашивала, потому что об этом в нашей семье не говорили, чтобы не расстраивать мамочку-ведьму.
   - Он предал нашу любовь, женившись на другой драконице, которую ему выбрали родители, - резким и очень сухим голосом произнесла мама, будто стараясь высказать в нескольких словах всю свою боль.
   Знаю, драконы любят всем сердцем, а потому любовь у нас такая огромная.
   - Это разбило мне сердце, - так же сухо и очень односложно говорила мама, - Черную петлю я себе не вила. Черное пламя предательства сожгло все внутри у меня. Я потеряла интерес к жизни, - она глубоко выдохнула, чтобы перевести дыхание, - А потом мама и отец отвели меня к "колыбели жизни". Положив руки на нее, я узнала, что под сердцем ношу тебя. Но опаленная внутри душа уже не могла радоваться. Тогда ведьмы, что были в храме, принялись лечить душу.
   "Прямо, как я сегодняшней ночью" - удивилась мысленно, но рассказывать об этом, разумеется, не собиралась.
   - Душа ожила и в тот самый миг, когда почувствовала твою любовь и смогла подарить тебе в ответ свое материнское чувство, я поняла, что ведовской дар это не шутки, он спасает не только людей, их жизни, но и их души, - мама строго на меня посмотрела. - Янина, понимаю, что пока через осознание своего дара не пройдешь сама, никакие истории о чужих судьбах не достучатся до тебя. Так вот, завтра ты летишь к деду Ришу.
   - Зачем? - удивилась ее решению.
   Дед был со мной очень строг и даже магией баловаться не разрешал. Одна отдушина во дворце был весельчак дядя Риск, да еще прадедушка, добрейшей души дракон. Как-то так само собой сложилось, что со мной занималась в основном мужская часть семьи. Бабушка Рада почти все время проводила в храме Матери природы, прабабушка Мирабель баловала своих внуков и мужчины старались сами меня тренировать и воспитывать. Еще у меня был дедушка Гир, но тот все время пропадал на военной службе, где-то далеко в горах. Видела его всего несколько раз и он мне запомнился очень грозным военоначальником. Я его боялась и восхищалась одновременно. О подвигах дедушки Гира, брата бабушки Рады рассказывал все тот дядя Риск.
   Вообще-то, мне специально рассказывали, чтобы показать, что военная служба для мужчин-драконов, а не для женщин и в пример приводили прабабушку Мирабель - истинную леди. Но добились обратного эффекта - я стала бредить военной службой. Причем в империи женщинам запрещено делать карьеру военного, что меня ужасно расстраивало и бесило одновременно. Со мной на эту тему беседовали все по очереди, начиная от Мирабель и заканчивая моим дядей и мамочкой.
   Ну, не хочу я становиться ведьмой!
   - Отец вызывает, значит, что-то важное. Вчера письмо пришло, когда ты убежала с подружками к Вилюйке, - ответила мне мама и протянула узкую магическую полоску.
   На ней мерцали искорки, а прочитать мог только адресат, то есть мы с мамочкой. Магическая полоска легко летала по воздуху и находила того, кого нужно. Так вот в письме говорилось, что дед меня вызывает для серьезного разговора.
   - Но зная отца, думаю, он нашел для тебя решение, - сделала предположение мама.
   - Значит, в ведьмы не будет отправлять, раз вызывает в империю, - сделала свое предположение.
   - Думаю, ты права. Тогда бы мама была здесь, а не письмо от отца, - согласилась со мной родственница. - Тебе скоро двадцать один, может подарок, какой приготовил и хочет вручить заранее.
   Предположение о подарке меня вдохновило. Это же намного лучше, чем нагоняй за Градок и шалости там.
   В наступившей ночи не спалось. Постоянно вспоминался рассказы мамы о ее драконей любви и разбитом сердце. Теперь мне было понятно, почему мамочка так плохо относилась к драконам. Ведьмы в ее жизни стали всем, они вернули ее к жизни и подарили надежду, потому-то она считает, что ведовская сила гораздо сильнее и важнее, чем драконья кровь в ней.
   Ворочала и переживала. Чтобы я сделала, окажись на месте мамы? Ответ на этот вопрос не давал мне покоя. Зато пересмотрела все отношения между моим многочисленным драконьим семейством. Раньше обращала внимания, что, несмотря на отстраненность мамы в делах Винзоров-Гирдонов, все ее очень любили и относились с нежностью и теплотой.
   Мама всю мою жизнь, сколько себя помню, старалась внушить, что ведовская сила самое главное во мне. Но я упорно смотрела в драконью империю и мечтала о военной службе. Ведьмой стала, как и все в десять лет во время посвящения. Мамочка так здорово расписала праздник, который меня ожидает, что я загорелась и отправилась на посвящение. То, что потом обратной дороги не будет, и отказаться от этой силы и ответственности ведьмы нельзя, я знала. Об этом мамочка мне повторяла каждый день. Вот так и получилось, что я дракон по крови, бредившая военной службой, оказалась ведьмой.
   В нашей семье, начиная с бабушки Рады, все становились ведьмами, я третье поколение. Но думаю, если все же решусь на детей и у меня будет дочка, то не буду ее уговаривать принимать ведовскую силу. Действительно, с этим нужно жить, посвящать все свое время, дарить душу людям. А на это не каждый способен, вот в себе в этом вопросе сильно сомневалась.
   Ночью у меня хорошо получилось помочь мужчине вернуть веру в жизнь и исцелить покалеченную душу, но каждый день таким заниматься будет тяжело. Меня больше прельщал блеск оружия, тренировки и бои, скачки на конях. В этом мы с дядей были наравне, он меня обучал мастерству дальнего и ближнего боя, а дед Риш все время пытался остудить наш пыл. В итоге они сошлись на том, что я вырасту и сама пойму, что это не для меня. Ага, я только сильнее убедилась, что без военной службы жизни себе не представляю.
   Был у меня тайный план. Как только исполнится двадцать один год и стану совершеннолетней, отправлюсь к деду Гиру. Объясню ситуацию и буду служить у него под командованием. Об этом я даже дяде Риску не рассказывала, понимая, что он не одобрит. Одно дело обучать девчонку дома, и совсем другое позволить ей служить в дальних горах, что часто бывают стычки с нечистью. Женщины рода за то, что знал и не сообщил, дядю Риска по ветру развеют, а бабушка Мирабель магией добавит. Так получилось, что я пока единственный потомок всего рода.
   Дядя Риск жениться не торопится, дед Гир жизнь кладет на службе, а отдуваться с наследниками остается мне! Несправедливо!
   Ночь на мои мысли и возмущения смотрела, безмятежно прокатывая по небу месяц. Ей были безразличным мои стремления и страдания. Однако, именно сейчас в полной темноте очень четко представлялись желания, бушевавшие во мне. Тайный план побега в горы креп и расширялся. Я уже дошла до того, что начала составлять список всего необходимого для этого путешествия. Разумеется, первый отрезок пути я полечу драконом, а вот дальше придется добираться на лошадях или пешком. Потому что будет погоня, в этом не сомневалась нисколечко. Дед Риш мне такое своеволие не спустит. Поймает и выпорет так что сидеть потом долго больно будет. Но меня наказание не останавливало, только добавляло азарта.
   К утру, когда серое небо стало раскрашиваться широкими мазками розового цвета, в моей голове уже был составлен план побега и полный список всего необходимого, что может понадобиться в дороге.
  
   - Это передашь бабушке Мирабель, это Риску, вот этот пояс из овечьей шерсти связала для деда Эргана, а этот для Риша. Я тут даже подписала, чтобы случайно не перепутала. Видишь здесь защитные знаки, - мамочка-ведьма собирала меня в дорогу.
   Ришка стояла рядом и всхлипывала на прощание, при этом почесывала пострадавшую часть тела от наказания. Несмотря на то, что мама Ришки достала дочку сильнее, чем мне досталось, подружка сияла, но плакала из-за расставания.
   А я уже была вся в предвкушении встречи с родственниками драконами. Тем более подарок манил к себе и притягивал. Проводы не стала затягивать, взмахнула красивыми белыми крыльями с золотом и полетела. Цвет моего дракона достался мне от отца, а золотые подпалины у всех есть в нашем роду. Мирабель, Рада и моя мама красные с золотом, а дед Риш и дядя Риск зеленые. Только герцог Винзор цвета морской волны, но зато такой переливчатый, что глаз не оторвать!
   Земля под крыльями быстро скользила. Леса сменялись возделанными полями, серебрились реки на солнце, а рыжие, пыльные дороги петляли, выбирая где грязь еще не высохла. Удивительная особенность проложить грунтовый тракт в таком месте, где даже летом земля не просыхала, всегда меня удивляла. Кто был такой умный и зачем это делал, мне было не известно, но посмотреть в глаза такому человеку очень хотелось.
   О том, что я лечу над империей, в первую очередь меня оповестили стрелы стражников. Я зависла и подождала, пока ко мне поднимутся стрелки. Граница. Тут всегда строгости.
   Сейчас ко мне приближались всего два дракона. Они подлетели поближе, внимательно осмотрели и приветливо рыкнули. Узнали. Часто перелетаю границу, многие уже запомнили мою белоснежную фигуру. Я грациозно взмахнула крыльями, чуть-чуть кокетничая, и тоже рыкнула в ответ. После этого меня пропустили.
   Вторая примета стала - отличные дороги, проложенные по всем правилам. Что даже в сырую осень они были сухими и по ним легко передвигались как кареты, так и всадники.
   Теперь осталось немного. Дворец герцога Винзора недалеко, он является сиятельным владельцем этих земель. Даже стражников на границе он сам содержит, не беря денег из казны, потому что считает, что это для него важнее безопасность герцогства. Правда, непонятно, какая может угрожать опасность из страны ведьм, но спорить с дедом себе дороже. Мудрый дракон в миг разбивает каверзные с моей точки зрения вопросы и так лихо показывает мою неграмотность, что теперь прежде о чем-то спорить с герцогом Винзором, я тщательно готовлюсь, перерывая книги в библиотеке.
   Во дворце меня ждали. Лишь только показался городок, расположившейся у подножия невысокой горы, на которой построен дворец герцога, в небо взлетели несколько драконов. Золото, вспыхивающее на их чешуе подсказало, что обе бабушки и дедушка вылетели мне навстречу. Было очень приятно, я приветливо рыкнула и получила такой ответ. Немного покружив в воздухе, подозреваю бабушки старались рассмотреть мою фигуру со всех сторон на предмет "как похудела". А вот дед даже в своем драконьем облике был очень строг, но такой красивый! Я даже ему хвостиком помахала, выражая свою радость от встречи. Дед Риш кивнул, и все отправились в сад перед главной террасой, там была площадка нужных размеров, чтобы можно было приземлиться и обернуться спокойно.
   Дед Эрган и дядя Риск ожидали рядом с домом, приложив руку ко лбу. Мы по очереди садились и отходили в сторону, чтобы дать место следующему дракону приземлиться. Нужно ли говорить, что первой была я и уже радостно тискала всех родственников по очереди. За что получала ответные объятия и поцелуи.
   - Как похудела! - в один голос произнесли бабушки.
   Вот кто бы сомневался, что именно это будет самое первое, что от них услышу? Потом было вручение подарков от мамочки. Меня завалили вопросами о нашей жизни, о моей учебе ведьмы, при которых я кисло кривилась. Дядя расспрашивал о тренировках, смогла ли отработать удар железная лапа. В общем, встреча получилась шумная, радостная и очень суетливая.
   Накрытый стол уже дразнил своими ароматами, и мы поторопились в дом.
   - Дед, а что за срочность? Зачем вызвал? - спросила родственника, прожевывая кусок мяса.
   - После обеда поговорим, - отмахнулся строгий дед Риш.
   Надо отдать должное строгим он был только со мной. Со своей женой, моей бабушкой Радой это был самый нежный и заботливый дракон. Лишь только он переводил взгляд на свою драконицу, как взгляд тут же теплел и у меня иногда даже щеки краснели, до чего теплел этот взгляд. При этом парочка была очень горячая, ссорились и мирились постоянно. Бабушка с гордостью носила звание старшей ведьмы и задирала нос перед мужем. Бабушка Мирабель умиленно смотрела на эти перепалки, а дед Эрган наблюдал за всем этим со всепонимающей улыбкой. Только дядя Риск закатывал глаза, потому как эти перепалки происходили всю его жизнь.
   Обед прошел в дружеской и очень теплой семейной обстановке. Не поднимались вопросы моего будущего, а потому я не хмурилась на всех и не пыталась доказать свою правоту. Но к концу обеда мы не остались без традиционного скандала между моими бабушкой и дедушкой. Началось все как обычно, бабушка припомнила какую-то ведьму Сашку из прошлого, на которую якобы когда-то засматривался дракон.
   История давняя, много раз обсуждаемая в семейном кругу, но тем не менее, бабушка заводилась каждый раз на эту тему. Саму эту ведьму в храме Матери природы я не застала, слишком много времени прошло. Это драконы живут долго, потому при взгляде на бабушку Раду ей больше тридцати не дашь. А вот дед Эрган в свое время нарисовал портреты всех ведьм на память. Потому видела я эту Сашку, я бы сказала ничего особенного. Зато с удовольствием рассматривала бабушку Агрифу и приемную маму Рады бабушку Лику. Дед у меня художник, да такой талантище! Драконы или люди выходят как живые на его холстах. Конечно, он добавляет магии во время работы, но все равно эффект потрясающий. Смотришь на портрет и будто живого человека видишь.
   - Видела я, как ты на эту белобрысую смотрел! - продолжала скандалить бабушка Рада.
   - Я о тебе расспрашивал, когда искал, - оправдывался в неизвестно который раз Риш.
   - Так я тебе и поверила! - пылала гневом ведьма, будто в первый раз они обсуждали этот вопрос.
   - Со мной Эрган был, - тыкал пальцем в сторону герцога Риш.
   - Для меня все ведьмы одинаковы, - добродушно произнес дед Эрган.
   - Одинаковы?! - взвилась в тот же миг Рада.
   В чем-то я даже ее понимала. Мне было обидно, что меня сравнили с какой-то Сашкой и с Кулькой мы разные.
   - Дорогой, не забывай, что за столом две ведьмы сидят, - мягко предупредила красавица Мирабель, которой на взгляд нельзя было дать больше двадцати пяти лет, и положила свою руку на руку мужа.
   - Для меня существуешь только ты, - поднес к своим губам ручку жены дед Эрган.
   - Ты слышал? - продолжала бушевать Рада.
   - Для меня существуешь только ты, - тот час же повторил фразу своего тестя и друга дед Риш.
   Бабушка не нашла аргументов против и улыбнулась. Они были очень похожи с Мирабель. Те же каштановые волосы и карие глаза. Правда Рада смотрелась чуть старше из-за того, что, как ведьма, постоянно помогала попавшим в беду людям, пропуская их боль через себя. Вот и получилось, что это отложило небольшой отпечаток на ее внешний вид. Но все равно она смотрелась потрясающе молодо, живо и была изумительной красавицей, как и ее мать.
   - Янина, идем в кабинет, - произнес дед Риш, едва закончился обед.
   Сытость притупила бдительность, и я с довольной улыбкой отправилась навстречу неизвестному будущему. Кабинет был, разумеется, герцога Винзора, как впрочем, и весь дворец. Но все так привыкли жить все вместе, что лорды Гирдоны уже не улетали в свой дворец, чему Мирабель и Эрган были очень рады. Места было много, размещались все свободно. Рада часто улетала в храм Матери природы, иногда ее сопровождал Риш, но все равно все возвращались все обратно.
   Я редко видела лордов Астани, родственников Мирабель. А так же лордов Гирдонов, родителей деда Риша. Только раз в году все собирались во дворце герцога Винзора. Это случалось на годовщину свадеб обеих пар, которые как, оказалось, поженились в один день, с небольшой разницей в годах.
   Кабинет не изменился с тех самых пор, как я была здесь в последний раз. Впрочем, из дворца я улетала недавно, всего-то несколько месяцев назад, но вот в кабинет не заходила давно. Обычно мужчины здесь проводили свои вечера, рассуждая о мировой политике, что на меня навевало скуку и я, попытавшись один единственный раз послушать их разговоры, пообещала сама себе, что больше настолько бездарно не буду тратить свое время. Гораздо лучше и веселее провести на стрельбах или тренировке с мечом. В общем, кабинет во дворце для меня означал, что сейчас будут новости. Надеюсь это вручение подарка к совершеннолетию.
   - Садись, Янина, - спокойно произнес дед Риш и сам устроился напротив, не садясь в кресло за стол.
   Покосилась на привычное место мужчин в этой комнате, но спрашивать не стала. Сейчас сам все расскажет.
   - Тебе скоро будет двадцать один год, - начал дед ожидаемое, - ты определилась со своим выбором?
   Об истинном выборе язычок прикусила. Чуть поразмыслив, поняла, что дед спрашивает про ведьм. Да, придется признаваться, что это не мое.
   - Не получается у меня быть хорошей ведьмой, - со вздохом призналась родственнику.
   Не то, что я плохая ведьма, просто быть постоянно хорошей у меня не получается.
   - Знаю, - усмехнулся дед, - Искорка написала.
   Он кивнул на магическую ленту. Ну, мамочка-ведьма, рассказала все же строгому деду про мои проделки.
   - Получается, что к ведовству душа у тебя не лежит, - немного с огорчением произнес Риш, - Жаль. Рада была бы очень счастлива, если бы стала ведьмой.
   - Я и так ведьма, - недовольно пробурчала ему.
   Деду, видите ли, жалко, что его ненаглядная расстроится, а то, что я расстраиваюсь, его не волнует.
   - Мы с тобой знаем, о чем говорим, - строго оборвал мое бурчание дед, - Тогда мы поступим таким образом. Завтра сюда прилетает семейство лордов Сентор, вместе со своим наследным сыном Ниром.
   - Зачем? - удивилась искренне я.
   Семейство мне знакомо, часто встречались на общих приемах. Нир приятный парень, но зачем они прилетают?
   - Лорд Сентор прилетал ко мне просить выдать тебя замуж за его сына. Я дал согласие, как единственный мужской представитель твоего рода, - дед произнес и замолчал.
   - Ну, дед! - а вот я молчать не собиралась. - Это как называется?
   - Договорной брак. Рада Нира одобрила, - добил меня напоследок Риш.
   - Ни за что! - воскликнула я возмущено и подскочила на ноги. - Да он ... да он даже удар держать не может. Простенький тычок и Нир валится с ног. Это что дракон?! Я тебя спрашиваю, дракон?! - горела справедливым гневом за то, что моей судьбой распорядились без моего участия.
   - Янина, мне тебе напомнить, что за Нира замуж пойдешь, а не спарринг устраивать? - дед начинал набирать обороты.
   - Не пойду! Он мне не нравится! - орала на своего родственника, единственного мужского представителя моего рода.
   Кстати, а почему единственного? А как же дядя Риск? Но спрашивать об этом уже не успевала. Скандал набирал обороты.
   - Только потому, что не может держать удар? Девочка, так мужей не выбирают! - ревел мне в ответ дед.
   Ох, и голос у него! Аж, в ушах все звенело, а зеленые глаза полыхали каким-то животным огнем.
   - Я его вообще не выбирала! - парировала слова Риша.
   - Я за тебя выбрал, потому как ты несовершеннолетняя. И это мое право, - весомо возразил мне дед.
   - Кто вообще дал тебе право распоряжаться моей жизнью? - все, для меня это была кондиция.
   Я настолько чувствовала себя свободной, мотаясь между мамочкой Искрой и дворцом герцога Винзора, что априори считала это состояние для себя нормальным. А тут оказывается мной могут распоряжаться. И кто? Мой собственный дед!
   - Император! Не забывай, что ты дракон и подчиняешься законам империи! Не хочешь быть ведьмой, будь драконом и выходи замуж за того лорда, которого я для тебя выбрал! - рык деда, кажется, был слышен далеко за пределами дворца.
   Не хватало еще, чтобы о моем позорном договорном браке узнали в городе. А так же о моем категорическом нежелании этого.
   - Ни за что! Пусть твой император сам жениться договорным браком, а меня не смейте трогать! - рычала я, не в силах обуздать закипевшую кровь.
   - Янина, я нанял стрелков. Они охраняют дворец. А еще у них приказ - никуда тебя не выпускать. Так что марш в свою комнату и жди прилета своего жениха. Свадьба на следующей неделе! - последнее меня добило окончательно.
   Вылетела из кабинета, едва сдерживая слезы. Так было обидно. И это мой родной дед!
   - Янина! - раздалось мне вслед из столовой, мимо которой я пробегала, а остальные оставались, ожидая конца нашего шумного разговора.
   Не стала останавливаться. "Предатели!" - твердила и бежала в свою комнату. Рухнула лицом в подушку на кровати и расплакалась.
   - И долго ты собираешься себя жалеть? - спокойно произнес дед Эрган, спустя какое-то время.
   Обернулась. Герцог сидел в расслабленой позе в моем любимом кресле. Кажется, когда вбежала, он тут и сидел, только за слезами не видела ничего. Утерла нос и села на кровати, глядя на спокойного деда.
   - Так не хочешь замуж? - спросил герцог.
   - Не то, чтобы совсем не хочу. Но неужели нельзя выйти замуж по любви вот как ты с Мирабель? - шмыгнула носом.
   - Хороший пример, - усмехнулся дед, - У нас был договорной брак, до которого мы виделись всего два раза.
   - Как это? - поразилась я.
   - Это долгая история. Ты потом Мирабель с Радой расспроси, они тебе подробно все расскажут, - отмахнулся дракон, - Я плохой рассказчик любовных историй.
   Вполне допускаю. Герцог всегда интересно рассказывал военные сражения или проведенные поединки описывал мастерски. Создавалось ощущение полного присутствия, дух захватывало.
   - Ведьмой ты быть не хочешь, замуж за лорда Сентора тоже. Возникает вопрос - чего же ты хочешь? Если, конечно, сама знаешь ответ на этот вопрос, - спросил совершенно спокойно герцог.
   Разумеется, знала и даже собиралась весь этот план воплотить в жизнь. Но если стрелки охраняют дворец, придется с боем пробиваться, а тогда Риш точно узнает о моем побеге. Так что пока не знала как претворить мой план в жизнь.
   Но и говорить герцогу о своем намерении отправиться в горы к деду Гиру, тоже не собиралась. Герцог, конечно, обожаемый мной дед, но интересы семьи для него всегда на первом месте.
   - Я так понимаю, что ты собираешься сбежать к Гиру, чтобы попытаться уговорить его взять тебя служить, - утвердительно произнес Винзор.
   В полном изумлении распахнула глаза на мудрого дракона. Как он догадался? Был немой вопрос в моем взгляде.
   - Все очень просто, Яночка. Ты так мечтаешь о военной службе, что, наверное, только крестьяне на полях об этом не знают. - Улыбнулся дед Эрган, заметив мою реакцию, - Риш уже отправил магическую ленту Гиру, это на тот случай, если ты все же доберешься до него. Но шансов убежать из-под охраны, у тебя нет.
   С этими словами герцог поднялся на ноги и распахнул занавеси на окнах. За окном кружили стрелки, их было очень много.
   - Причем, все они знают не только твой словесный портрет, но и видели тебя сегодня, когда ты прилетела, - с каждым словом дед разрушал мои надежды на будущее.
   Упала головой в подушку в надежде задохнуться.
   - Я думал из тебя сильный боец получится, а ты как и все женщины, сдаешься при первой же трудности, - спокойно уселся герцог обратно в кресло.
   - Издеваешься? Какой тут может быть выход? Разве что вырубить Нира в храме и оттуда сбежать? - пробубнила в подушку.
   - Не поможет. Охраны на свадьбе будет еще больше, - покачал головой дед.
   - Лучше бы я в ведьмы пошла, - завыла в подушку снова.
   - Ты не смогла бы долго там оставаться и сотворила бы в знак протеста что-то подобное, как в Градоке, - спокойный тон герцога меня убивал еще сильнее, чем его аргументы, загоняющие меня плотно в угол.
   Если до встречи с дедом во мне все равно жила надежда, что выход существует, то сейчас герцог разрушал все робкие попытки, показывая, что меня окружают мудрые драконы, а не простые люди.
   - Все? Сдалась? - спросил дед, когда ему надоело слушать мой вой в подушку.
   - А есть выход? - пробубнила с заложенным носом.
   - Разумеется, - совершенно спокойно произнес дед, - То, что ты о нем не знаешь, еще не значит, что выхода нет.
   - Дед! Какой? Какой выход? - подскочила на кровати и уставилась жадным взглядом на родственника.
   - Тот амулет, что я подарил тебе и обещал научить пользоваться им в день твоего совершеннолетия, - показал на кулон, что висел на моей груди герцог.
   - Это амулет, открывающий портал? Да? - стала рассматривать очень внимательно украшение, вертя его в руках.
   - Нет. Это амулет позволит тебе поменять личность. Причем не только человеческую, но и твоего дракона, - ответил мне Винзор и внимательно стал смотреть за моей реакцией.
   Несколько секунд до меня доходило, а потом я подскочила на ноги и кинулась деду на шею.
   - Дед! Дед, ты самый лучший! - целовала в щеки родственника.
   Дракон улыбался и принимал благодарность, совершенно не стесняясь моих откровенных проявлений чувств. Мудрый дракон!
   - Сейчас мы активируем его, а ночью помогу тебе выйти из дворца, проведу мимо стражи, - произнес герцог, после того, как мои проявления радости закончились.
   Винзор взял кулон в руки и стал что-то в нем переставлять. Искристая магия вспыхнула в руках, закрепляя заклинания на амулете. Провозился он достаточно долго.
   - Хотел спросить, какая личность тебе нужна? Парня или девушки? - а в глазах такая хитринка.
   - Можно парня? - восхитилась я.
   - Почему бы нет? - вскинул бровь дракон.
   Мудрый дракон! Он раньше меня понял, что мне нужно и приготовился заранее.
   - Парня! - решительно произнесла я.
   - Красный дракон подойдет? - еще уточнил герцог.
   - Вполне, - моментально согласилась.
   - Учти. Твой дракон останется тех же размеров и форм, потому среди остальных парней ты будешь смотреться меньших размеров. Молодые драконы задразнят, - что-то переставляя в амулете, предупредил дед.
   - Справлюсь, - нахмурилась, понимая, что будущее принесет мне гораздо больше драк и поединков, чем я думала.
   - Теперь вот еще что. К Гиру не надо лететь, там тебя будут искать в первую очередь, - говорил дальше дед, все еще что-то делая с моим подарком.
   Вот уж не ожидала, что активация амулета может быть такой долгой.
   - Тогда куда мне податься? - доверчиво спросила совета у мудрого родственника.
   - В столицу к императору. Там тебя Риш точно искать не будет, - усмехнулся дед.
   - Почему? - удивилась я.
   - Это давняя история. Ну, в общем, они враги давние, - неопределенно ответил мне герцог.
   - Нужно еще имя себе придумать, - озадаченно произнесла вслух.
   - Лорд Астани. У моего тестя столько сыновей, что ты вполне сойдешь за одного из них или представителя этого многодетного рода, - внес предложение дед.
   - А имя?
   - Ян вполне подойдет. Лорд Ян Астани, - произнес герцог в амулет и тот вспыхнул.
   Зачарованно смотрела на искрящуюся магию, окружавшую амулет. Потом искорки стали не просто светить, а кружиться, создавалось впечатление, что они точно знают, что делают. Над амулетом, который держал в раскрытой ладони дед Эрган, стала складываться фигура человека, потом дракона. Они сменяли друг друга и с каждым разом становились все отчетливее и более видимыми. Вскоре я увидела приятного молодого человека, слегка худоватого, но ничего подкачаюсь! А потом красного дракона, он был без привычного мне золота, как у мамы и бабушек Рады и Мирабель. Так мой новый образ выглядел более агрессивно и мужественно. Я прямо почувствовала, как мои ноздри раздуваются, ощущая себя красным драконом.
   Когда образы сформировались, дед протянул мне амулет.
   - Теперь, когда ты его одеваешь, то становишься Яном Астани. Помни, магия амулета привязана к этому имени. Если ты признаешься, что ты Янина Гирдон, морок развеется, - пояснил мне герцог.
   - Он действует только, когда его ношу? - взяла свой шанс на жизнь по своему выбору в руки.
   - Да, только когда одеваешь на себя. И ты, я думаю, понимаешь, что на самом деле ты остаешься девушкой, потому следи за своими движениями, походкой речью. Тебе придется вести себя, как мужчина, и понимать, что тебя будут воспринимать парнем и требовать соответствующего поведения, - дед был серьезен.
   - Это ты сейчас о чем? - спросила его.
   - Военные в казармах ведут себя не так, как на балу во дворце императора в присутствии дам. Надеюсь, ты это понимаешь? - герцог нисколько не шутил.
   Теперь до меня начинала постепенно доходить вся сложность выполнения моей мечты. Как ни крути, мне хотелось быть свободной, но я до кончика пальцев или когтей своего дракона была девушкой. Ведьма я или дракон, но мужчиной себя никогда не представляла.
   - Передумала? - хитро прищурился дед.
   - Ни за что! - запальчиво воскликнула ему.
   - Тогда одевай амулет, интересно посмотреть на тебя, - подтолкнул Эрган.
   Уже привычный мне кулон легко оделся на шею. Никаких изменений в себе не почувствовала. Все было по-прежнему.
   - Перестарался, - хмыкнул герцог.
   Подошла к зеркалу и стала внимательно себя рассматривать. Действительно, фигура была немного худовата, скорее как у подростка. Но с другой стороны это могло объяснить небольшие размеры моего дракона. Лицо было приятное, я бы сказала даже красивое. Черты лица не напоминали меня прежнюю, все было другое - нос, глаза, губы, уши. Это меня вполне устраивало.
   Только веселый взгляд деда, который видела через зеркало, настораживал. Но уже по опыту знала, если сам не скажет, расспрашивать бесполезно.
   - Я там случайно знакомых не встречу? - решила зайти издалека.
   - Обязательно встретишь! Кстати, имей ввиду, что тебе придется знакомиться со всеми заново и контролируй свою речь, когда будешь общаться со старыми знакомыми, - глаза деда весело поблескивали.
   Почему-то создавалось впечатление, что мудрый дракон задумал какую-то каверзу через меня. То, что он помогает сбежать из дома, тем самым разозлив деда Риша, в этом нисколько не сомневалась, это одно, но явно было видно, что дед Эрган предвкушает еще что-то. Что же он задумал? Решил помирить давних врагов - императора и деда Риша? Задумчиво рассматривала свою внешность в зеркале и довольного деда.
   - Куда мне обращаться в столице, чтобы поступить на службу? - спросила родственника.
   - Дам тебе письмо к своему давнему другу - лорду Ниясу. Он дракон старый, но знает практически всех жителей столицы, он поможет тебе устроиться на службу, - при этом глаза деда озорно блестели.
   Если бы я не выглядела сейчас парнем, а лорд Нияс, по словам деда не был бы старым драконом, то могла заподозрить, что мой мудрый родственник сватает за своего друга. Подозрительно уставилась на родственника.
   - Что там не так с этим лордом Ниясом? - спросила в лоб.
   Больно настораживал озорной вид герцога, такого всегда степенного и спокойного. Сейчас же он выглядел, как подросток, задумавший какой-то розыгрыш, а слепым орудием во всем этом буду я. и мне это оооочень не нравилось!
   - А что с ним не так? - вскинул брови дед.
   - Это я у тебя спрашиваю, что с ним не так? Вид у тебя очень довольный, - продолжала подозрительно смотреть на веселого дракона.
   - С лордом Ниясом все в порядке! - отмахнулся дед, - Там на месте разберешься. Ты вещи собирай. Скоро все наши разойдутся по комнатам, вот тогда я тебя выведу.
   С этими словами Эрган поднялся с кресла и направился на выход.
   - Кстати, амулет пока сними. Рада и Мирабель могут прийти, чтобы поговорить с тобой, - сказал уже у дверей герцог.
   Слова его не были лишены смысла. Несколько месяцев не виделась с бабушками, а поговорить толком не получилось за столом. Все равно женские разговоры за столом не велись в нашем семействе. А задушевные беседы мы все трое очень любили.
   Дед оказался прав. Едва он вышел, а я переоделась будто бы ко сну, ко мне первой вошла Мирабель, а спустя еще несколько минут бабушка Рада.
   - Деточка, пойми, это для тебя самый лучший вариант! - пытались наперебой меня убедить обе бабушки, - Если бы ты выбрала жизнь ведьмы при храме, никто бы не посмел тебе слово сказать или попрекнуть, что родилась без отца. Но здесь империя, другие законы и правила. Лорд Сентор прекрасный молодой человек и тайно в тебя влюблен, - это, улыбаясь, мне сообщила ведьма. Кто бы сомневался, что она открыла душу будущего жениха, чтобы понять истинные мотивы.
   - Но я его не люблю, - буркнула в ответ.
   - Я тоже не любила Эргана, когда выходила за него замуж. Лишь подчинилась воле своего отца лорда Астани, - мягко проговорила Мирабель.
   Амулет, зажатый в руке, при имени лорда Астани слабо нагрелся, видимо среагировал на имя.
   - А потом мой уже муж завоевал мое сердце, - бабушка так мечтательно об этом проговорила, что мне очень интересны стали подробности.
   Мирабель отмахивалась от моих расспросов, а потом все рассказала очень странную историю. Начала издалека, когда бабушка Агрифа прокляла герцога, укравшего из храма Матери природы "колыбель жизни". Причем прокляла на любовь самого жестокосердного дракона. История была интересная, немного жуткая и странная. Герцогу дали пять дней на то, чтобы его супруга полюбила, иначе проклятие забирало жизнь девушки. Две первые жены умерли через пять дней после свадьбы. А в Мирабель дед Эрган влюбился и принял личину другого мужчины, чтобы влюбить в него собственную жену. Действительно, жестокосердный дракон. Потом, когда герцог убедился, что Мирабель любит всем сердцем того другого, дед Эрган предложил сделать выбор своей жене - быть с любимым или остаться верной долгу. Бабушка выбрала долг, отказавшись от всей любви своей жизни. Она предпочла жить с нелюбимым мужем и выполнить обязательства перед своей семьей, чем разрушить жизни стольких людей и просто быть любимой. В тот миг Мирабель практически умерла. Вернул ее к жизни Эрган, признавшись, что он и Рион художник один человек и любила все это время герцогиня своего мужа.
   Я смотрела на довольную драконицу и понимала, что дед вполне может и меня куда-то послать в столице, где оказываться совершенно не собираюсь. Нужно будет держать ухо востро!
   Бабушка Рада, видимо уже слышала эту историю раньше, потому где-то вставляла слова подправляла, подсказывала. Так что женский совет рода готовил меня к браку по расчету всем своим арсеналом.
   После этого рассказа, стало понятно, что сам дед использовал такой же амулет, который подарил мне. Ох, и интриган, мудрый дракон! Даже восхитилась его поступком.
   Ночью, когда обе бабушки ушли к своим мужьям, я долго раздумывала над рассказом. В общем-то, я их понимала, обе родственницы старались сделать как можно лучше для меня, подыскав приличного лорда дракона в мужья. То, что у меня не было отца, для ведьм нормально и мамочка прекрасно жила, никто ей слова не говорил. Так же понимала, что если останусь жить в империи, то мне все равно придется выходить замуж, но вот будет мало желающих взять себе в жены драконницу, рожденную вне брака. Да, за мной стоят два влиятельных рода империи, и все же здесь будут относиться ко мне совсем иначе. Дед Риш прав, стараясь устроить мою судьбу, я все понимала, но в тоже время была против того, чтобы мою судьбу устраивали против моей воли, лишив возможности выбрать дорогу по себе.
   Дед Риш часто говорил, что это ошибка Матери природы позволить мне родиться девчонкой. Что мне нужно было быть мальчишкой, именно сейчас виделась вся правота этих слов. Никто мне тогда не смог запретить пойти на военную службу.
   Как я не крутила в голове рассказ Мирабель, решение оставалось твердым - побег. Нужно постараться построить свою жизнь так, как я считаю нужным. Даже тени сомнения не возникло у меня, чтобы отказаться от своей мечты.
   - Готова? - спросил дед, входя в мою комнату.
   Время было уже давно за полночь. Вся в нетерпении поглядывала на звездное небо, где скользили темные силуэты стрелков. Дед Риш сторожил меня, не отказываясь от своего плана.
   - Готов! - подхватила сумку с уложенными вещами.
   - Молодец! - похвалил мою уверенность дед, - Вот тебе письмо с рекомендациями к лорду Ниясу. Представишься что от меня и тебя сразу же примут. Но письмо отдавай только ему в руки.
   - А как я его узнаю? - сразу же поинтересовалась.
   - Крупный мужчина. И весь такой очень властный. Не перепутаешь. В рекомендациях я написал, что ты родственник Мирабель и просил меня дать рекомендации в столице. Так будет более правдоподобно, - пояснял дед.
   - Он точно поможет? - забеспокоилась я.
   - Точно. Мы с ним старые друзья, - глаза снова весело блеснули.
   Что-то нечисто с этим лордом Ниясом. Вот чует ведьма, что дед меня к нему отправляет не просто так. Потом осенила догадка.
   - Дед, а этот лорд Нияс ... он кто? - чуть замявшись, спросила родственника.
   - Старый, мудрый дракон, - был мне ответ.
   - Он ... мой отец? - хотелось узнать ответ на этот вопрос до того, как дед меня поставит в неудобную ситуацию.
   - Нияс? Нет, что ты, Ян! Он просто мой хороший друг, - похлопал меня по плечу дракон, совсем как мужчину, а не девчонку пигалицу.
   Успокоившись по этому поводу, решила довериться старому интригану и отправиться на поиски свободы и воплощения своей мечты.
   Побег начался с простого - мы отправились на кухню, где дед отворил небольшую дверь для слуг и мы вышли на улицу. Служебные постройки в темноте сливались в единый черный массив. Нас ожидал зеленщик, который привез овощи во дворец, а теперь собирался отправляться обратно. Как потом выяснилось, мужчина хотел еще успеть к утру на рынок привезти свой товар. Дед объяснил, что меня нужно высадить на окраине города, и заплатил звонкой монетой.
   - Для охраны ты сын кухарки. С ней я договорился, - тихо шепнул мой сообщник.
   Стрелки нас остановили у ворот. Это была моя первая проверка. Дед ушел во дворец, чтобы не возбуждать ненужных подозрений. Драконы внимательно осмотрели зеленщика, потом меня, перетряхнули всю подводу, но пропустили.
   - Что же вы так тщательно ищите? - не выдержал зеленщик.
   Он недовольно бурчал себе под нос, но когда мешки на подводе были разворошены, мужчина не выдержал.
   - Девчонку стережем здесь. Сбежать пытается, - недовольно буркнул стрелок.
   Сердце замерло от испуга. Неужели меня распознают?
   - Что так? Либо дракона себе присмотрела? - словоохотливый зеленщик тут же продолжил расспрашивать.
   - Лорд Гирдон нам деньги платит, чтобы сторожили, а не слухи распускать! - резко произнес командир, подходя к нам, - Кто тут у вас?
   - Зеленщик и парень какой-то. Вроде просили его до города подбросить, - ответил стрелок.
   - Ты кто? - немедленно повернулся ко мне командир.
   Дракон зажег магический фонарь, который ярко осветил мое лицо и юношескую фигуру, в которой не было ничего девичьего. Но командир все равно ожидал ответа.
   - Кухаркин сын, еду в Риплу на обучение, - постаралась говорить более низким голосом, чем был у меня.
   Специально назвала городок по другой дороге. Не в противоположную сторону, а на север, чтобы не возникло ненужных ассоциаций, когда будут потом докладывать Ришу обо мне, где искать.
   - Зачем ночью выезжаешь? - командир успокоился, но дело свое знал твердо.
   - Что пешком можно было дойти к утру, - постаралась ответить как можно спокойней.
   - Можете ехать, - разрешил командир.
   Подвода поскрипела колесами через распахнутые ворота. Магический фонарь потух, и на какое-то время было плохо видно во вновь подступившей тьме. Когда глаза привыкли, я обернулась и посмотрела на красивый дворец, где неожиданно оказалась пленницей.
   Родственники. Сами свою жизнь строили так, как считали нужным, совершали собственные ошибки. Тогда почему мне отказывают в таком праве? Вздохнула и отвернулась. Спасибо дед меня понял и помог идти своей дорогой, творить собственную судьбу.
  
   Лететь до столицы не решилась. Все же мой дракон не крупный для парня, а в том, что ведутся активные розыски сбежавшей невесты, не сомневалась. Стрелки были на всех дорогах, в небе часто пролетали пары драконов. Поиск велся профессионально.
   Дед правильно рассчитал с моим мороком. Охране у ворот в голову не пришло, что сын кухарки это и есть я. Деду Ришу наверняка доложили, что выезжал зеленщик с парнишкой и кухарку допросили. Но на то герцог и был интриганом, что продумал все до мелочей. Молодого парня никто не искал, потому я добиралась до столицы относительно спокойно. Если не считать пары мелких стычек, когда пришлось усмирять двух пьянчуг в трактире, где остановилась перекусить.
   Три дня и столица открылась во всей красе передо мной. Раньше я бывала тут, но мы прилетали на крыльях. А сейчас я восхищенно смотрела с высокого холма на пики и башенки со шпилями дворцов драконов. Сами лорды предпочитали летать, а не ходить по улицам. Потому между домов в основном спокойно прохаживались горожане, не являющиеся драконами. Кого тут только не встретила! Были гномы, тролли, эльфы, обычные люди.
   На улицах сталкивались, извинялись, ругались, голосили торговцы. Эта неизвестная мне столичная суета очень понравилась. Ровно до того момента, пока у меня не попытались срезать кошелек. Только воришка не знал, что там не монетки лежат, а магические пульки. Как только до них дотрагивается чужая рука, магия пребольно бьет.
   Парнишка с ожогами на быстрых пальцах заорал и отбежал в сторону.
   - А другого способа зарабатывать не придумал? - грозно посмотрела на пострадавшего.
   - Нет, господин, - дул на руки воришка.
   - Считай, легко отделался, - и тут же прикусила язык, потому что чуть не сказала по привычке: "прокляну".
   Да, от ведьменских привычек и словечек нужно отвыкать.
   - Можешь мне помочь? - спросила пострадавшего парнишку.
   - А вы мне заплатите? - тут же спросил воришка.
   - Я вылечу твои пальцы, - сообщила ему, - Знаешь, где живет лорд Нияс?
   - Кто же этого не знает? - удивился паренек.
   - Проводишь? - строго спросила его.
   - Провожу, - потряс пострадавшей рукой воришка.
   Его маленькая фигурка быстро сновала между прохожими, я едва успевала за ним. Почти не оглядываясь по сторонам. Моей доверчивости нет предела! Это я поняла, когда на мою шею сзади накинули удавку. Воришка оглянулся на меня и юркнул куда-то в подворотню, а по моему телу стали шарить лапища.
   Хватило буквально пары секунд, чтобы понять - пора защищаться. Магией не стала пользоваться. Удавка была для того, чтобы жертва не дергалась, но адреналин в драконьей крови взыграл. В ход пошли самые увесистые приемы. Удары в пах, в нос и пальцем в глаз. Вой поднялся на узкой улочке и со всех щелей к нам стали вылазить грязные, немытые личности.
   Отступив спиной к стене, я размахивала кулаками и ногами, отбивая атаки. Кровь разогрела мышцы, азарта только прибавилось. Вскоре ряды противника начали редеть, остались самые стойкие и опытные. Они перестали мешать друг другу и мне стало не сладко. Несколько пропущенных ударов в грудную клетку и плечо начали сказываться на моей скорости, но все равно мне ее хватало.
   Громкий свист ворвался в крики драки и нападающие в тот же миг остановились.
   - Неплохо, неплохо, - раздался надменный голос откуда-то сверху.
   Противники чуть отступили, но было видно, что в любой момент могут приступить к драке снова. Потому не стала поднимать голову и проверять, кто там раздаривает комплименты.
   Тень соскользнула вниз, и передо мной оказался самый настоящий темный эльф. Его раскосые почти черные глаза внимательно рассматривали мою фигурку.
   - Хм ... интересно. На тебе морок, но я не могу посмотреть твое истинное лицо, - задумчивый черный взгляд скользил по мне.
   Кажется, от меня ждали, что я должна испугаться слов и откровенного рассматривания. Лишь усмехнулась, порадовали слова, что под мороком меня нельзя рассмотреть.
   - В тебе есть магия и еще что-то. Интересно, интересно, - с каждым словом темный эльф приближался ко мне и старался заворожить своим взглядом.
   - Лупу выдать, чтобы смотреть было удобно? - с вызовом уставилась в черноту передо мной.
   Меня темным взглядом не удивишь, у каждой ведьмы такой становиться, стоит лишь к ведовской силе обратиться. А если черная мгла приходит, тогда глаза ведьм становятся сплошной бездной.
   - Первый раз встречаю человека, не поддающегося темной магии, - удивленно проговорил эльф.
   - Я дракон, - пожала плечами.
   - Ты не пользовался магией, - с упреком произнес эльф.
   - Не хотел, - так же спокойно ответил.
   Постепенно стала ощущать болезненность пропущенных ударов. Тело начинало ломить и мышцы остывать, хотелось закончить весь этот ненужный разговор, который только задерживал.
   - Пикс! - крикнул эльф.
   Откуда-то вылез воришка, он испугано смотрел на эльфа и боялся подходить близко.
   - Ты где его нашел? - перевел взгляд на парнишку темный.
   - Я хотел стянуть у него кошелек и обжег пальцы, - в подтверждение этих слов мальчишка показал ожоги.
   - И у тебя не хватило ума понять, что ожоги получил от магии? - голос был тихим, в нем таилась такая угроза, что воришка побледнел и задрожал.
   Темная магия ударила по мальчишке, но я выбросила искристый щит и темная волна рикошетом ударила по эльфу. Парень и так испуган и понимает свою вину, мне его стало жаль, хотя он и пытался украсть мои деньги, а потом заманил в ловушку.
   Эльфа собственная магия пришпилила к стене. Он не мог предположить, что я выставлю щит, а потому сам не стал защищаться. Черная сеть начала стягиваться вокруг тела эльфа, парализуя и не позволяя двигаться. Мои бывшие противники, увидев это, стали разбегаться в разные стороны.
   - Он сейчас умрет, - дернул меня за рукав Пикс.
   Шагнула к эльфу и выпустила искры магии. Они осели по рисунку сети и стали уничтожать ее. Эльф смотрел на меня молча и с ненавистью.
   - Ты первый начал, - пожала плечами.
   - Бежим, - тихо шепнул Пикс.
   - Зачем? - продолжала спокойно смотреть на дело моих искр.
   - Он в бешенстве, - пискнул воришка и спрятался за меня.
   Отвечать не стала, но прятаться не собиралась. Эльф постепенно освобождался и смотрел очень внимательно на меня. Видно было, что он пытается уловить момент, чтобы напасть. Но я внимательно следила за ним.
   Эльф начал подниматься на ноги и, сосредоточив магию в ладонях, напал на меня. Черная мгла в тот же миг окружила меня и Пикса. Мать природа знает, когда прийти на помощь.
   Черная мгла поглотила эльфа, прошла насквозь и убила его. Тело темного стало медленно оседать на землю, глаза гаснуть. Мне приходилось видеть смерть, но сама ни разу ее не отнимала. Видимо, душа темного эльфа была слишком черна, что Мать природа решила отобрать его жизнь, прервав путь среди живых.
   Очнулась от того, что меня кто-то тормошит за рукав.
   - Господин, господин, - шептал Пикс, - нужно уходить.
   - Да, идем! - сквозь стиснутые зубы отозвалась.
   Мы развернулись в ту сторону улицы, откуда пришли сюда. В этот самый момент произошло что-то странное. Над телом эльфа взметнулась темная тень. Воришка испугано пискнул и шарахнулся от меня в сторону, прижался к стене. Я ускорила шаг и почти побежала. Плохо знакомая с магией темных эльфов, старалась уйти подальше от этого места. Тень метнулась за мной и упала мне на плечи. От такой тяжести подкосились колени, и я рухнула на землю. А потом все стихло. Только тоненький голосок Пикса все время повторял: "Господин, господин".
   Именно его тоненький голосок позволил мне подняться с колен и протянуть руку парнишке.
   - Идем! - резко сказала мальчишке, стараясь разогнать тишину на улице и придать себе храбрости.
   Воришка ухватился за протянутую руку, и почти побежал рядом со мной, стараясь не отстать от моего быстрого шага, его зубы выбивали дробь. Мне самой было не по себе от случившегося. Мелкая дрожь трясла все тело, а оглушающая тишина вокруг лишь усиливала неприятное чувство, что случилось что-то весьма нехорошее.
   Резкие звуки людных улиц накрыли нас неожиданно, рухнув потоком на наши уши. Даже замерли, стараясь прийти в себя после такого резкого перехода от жуткой тишины до громких выкриков торговцев и прохожих, ржания лошадей и гнусавых голосов гномов, бубнящих на пороге своих лавок.
   - Куда же нам теперь? - растерянно оглянулась вокруг.
   - Я провожу к лорду Ниясу, - пискнул воришка рядом.
   - Еще раз? - усмехнулась на его слова.
   - Провожу! - твердо произнес Пикс.
   - Что ж, свое слово держу. Проводишь - вылечу твои пальцы, - согласилась я.
   Воришка проворно сновал между прохожими, но в тоже время не торопился и оглядывался, чтобы за ним успевала. Сейчас у меня было время поглядывать по сторонам и я заметила, что дома вокруг становились богаче, больше. Крохотные торговые лавчонки сменялись большими. Фасады домов уже не выглядывали окнами на улицу, а прятались за тенистыми палисадниками, утопающими в клумбах с цветами.
   Вскоре улицы стали широкими, а внутри больших площадей, заросшими садами, высились дворцы драконов. Иногда попадались нарядные выезды, тогда возница покрикивал на нас, чтобы уходили в сторону. Хотя улицы были достаточной ширины, чтобы могли разъехаться два экипажа. Пикс и я благоразумно отходили в сторону к ограде из кованой решетки очередного дворца, пропускали торопящихся драконов или их секретарей, слуг.
   Мальчишка остановился у кованых ворот одного из дворца. Перед парадным подъездом только что въехала и остановилась богатая карета с открытым верхом. В ней сидела прекрасная драконица с платиновыми волосами. Сопровождали леди несколько всадников, один из которых соскочил на землю и подал руку драконице, чтобы помочь ей выйти из кареты.
   Все это было для меня не ново. Мне самой часто приходилось ездить в таких экипажах и за мной ухаживали лорды-драконы, но меня привлекла женщина. Она была необычайно красива. Я с жадностью рассматривала богатое платье, украшения, сверкающие на солнце, изысканную прическу.
   - Господин, не советую вам так рассматривать леди Нияс, - тихо шепнул мне Пикс, потянув к себе за рукав.
   - Это леди Нияс? - удивилась словам мальчишки.
   - Она, - закивал паренек.
   - Красивая драконица, - протянула я.
   - Первая красавица в столице, - подтвердил Пикс.
   - Хотя мне нужен ее муж, лорд Нияс, - произнесла вслух.
   Воришка отпустил мою руку, а я смело шагнула в распахнутые ворота дворца, которые еще не закрыли после того, как въехала карета хозяйки. Леди Нияс уже вошла в дом, так же и сопровождавшие ее драконы. Так что я спокойно отправилась к главному входу.
   На пороге меня встретил богато одетый слуга, и я попросила доложить о себе лорду Ниясу. Меня осмотрели с ног до головы, отметив помятый вид после драки, и позвали дворецкого. Вот этому последнему представилась лордом Астани и сообщила, что прибыла по рекомендации герцога Винзора. Имя прадеда тут же открыло передо мной все двери этого дворца. Меня проводили в личный кабинет хозяина.
   Это был очень высокий мужчина, как и все драконы, которых мне приходилось видеть. Волосы были светлыми, почти золотыми, однако, виски серебрились от седины. Но что действительно обращало на себя внимание - это его глаза. Они были хищными, серовато-голубого цвета и при этом имели кошачий разрез, в них было много мудрости, а где-то в глубине поселилась печаль. Очень красивый мужчина в своей благородной старости, видимо ровесник деда Эргана, хотя тот выглядел намного моложе.
   Вся фигура лорда Нияса была очень властной и говорила о том, что перед вами хищник, и не нужно обманываться на его крадущуюся грацию, за которой скрывалась опасность. Даже сейчас, постарев, этот дракон был очень опасен своей мудростью, жесткостью и безжалостностью.
   - Лорд Ян Астани, - протянул мое имя задумчиво хозяин, - не помню вас, молодой человек. Кто ваши родители?
   Вместо ответа протянула рекомендательное письмо от герцога Винзора. Лорд Нияс взял в руки и развернул протянутую бумагу. По мере того, как он читал, серо-голубые глаза веселели. Вот, что эти старички-драконы задумали? В конце концов, мне уже становилось тревожно.
   - Значит, Эрган послал ко мне, - наконец-то произнес лорд Нияс. - Однако, - усмехнулся дракон.
   Меня еще раз за сегодняшний день внимательно рассмотрели, потом улыбка расцвела на суровом и властном лице.
   - А мне нравится ход его мыслей. Помогу тебе, парень! - в итоге произнес лорд Нияс.
   Так и не поняла, догадался мудрый дракон, что я правнучка герцога, или нет. Мои рассуждения прервались звуком открывающейся двери.
   - Шахрис, дорогой, - начала говорить жена хозяина, входя в кабинет, потом заметила меня и окинула оценивающим взглядом.
   Скоро на мне будет висеть бирка, как у гномов, а не ней штрихи-полосочки, помогающие быстро оценить представленный товар для удобства любопытных.
   - Ты что-то хотела? - спросил замолчавшую жену лорд Нияс.
   - Ты занят? - вежливо поинтересовалась драконица, не сводя с меня взгляда.
   - Принимаю лорда Астани, - спокойно ответил дракон, не реагируя на внимательное рассматривание своей женой меня.
   Нужно не забывать, что сейчас я парень и такое откровенное любопытство со стороны женщины было для меня неожиданностью.
   - Зашла сказать, что отправляюсь в южное имение. Не хочу смотреть на ваши турниры, на которых будут раздаваться крики с утра до вечера, - все это леди говорила, не сводя с меня взгляда, - лорд Астани, вы тоже прибыли на турнир?
   Я бросила быстрый взгляд на лорд Нияса, он прикрыл глаза, подсказывая ответ.
   - Да, - ответила коротко.
   - Вы еще слишком молоды для таких поединков. Ваш отец разрешил участвовать в них? - леди очень внимательно меня рассматривала.
   Немного растерялась от такого взгляда. Не могу сказать, что в нем было женское кокетство, скорее нездоровое любопытство. Меня будто взвешивали целиком и по частям, потом перемешивали кусочки и вновь складывали все вместе и вновь рассматривали. От такого взгляда было жутко не по себе. С надеждой посматривала на лорда Нияса, ожидая от него поддержки.
   - Меня дядя очень хорошо обучал, - ответила на вопрос леди.
   - Я так и думала! У мальчика нет отца! Кто ваша мать? Вы говорите из рода лордов Астани? - задавая вопросы, прекрасная леди подходила ко мне все ближе и глаза ее горели азартом.
   - Ленара, у Яна есть родители. Это лорд Эрмигус и леди Виола Астани. Я прекрасно знаю этих драконов, - спокойно произнес лорд Нияс.
   - Да? - несколько разочарованно произнесла прекрасная леди Нияс, - Но он так похож ... просто одно лицо! Мариса будет в бешенстве!
   При последних словах прекрасные васильковые глаза вспыхнули искорками магии, а леди потерла довольно руки.
   - Ленара, эта ветвь Астани в дальнем родстве с лордами Вальер, - произнес лорд Нияс и теперь у его глазах озорно блеснули искорки магии.
   Да, что тут происходит? Что задумали эти два мудрых дракона?
   - Да? - оживилась в тот же миг драконица, - лорд Ян, какого цвета ваш дракон?
   - Красный, - вовремя вспомнив мой новый цвет дракона.
   - Южанин, - в голосе женщины послышалось легкое разочарование, - Но Мариса все равно будет в бешестве!
   В последней фразе было даже какое-то злорадство.
   - Ленара, дорогая, ты права. Хочу тебя попросить, забери с собой Марису. Сама понимаешь, леди Вальер не даст спокойно устроиться лорду Яну в столице, - и такая добрейшая улыбка заиграла на губах лорда Нияса, что я бы точно не смогла отказать в просьбе дракону.
   - И испортить себе весь отдых?! - возвела глаза к потолку страдалица.
   - Ленара, в благодарность, что ты займешь свою первую даму на время отпуска, я закажу серебряный пояс у гномов. Как раз успеют к новому бальному сезону, - тон был мягкий и даже какой-то вкрадчивый.
   Я смотрела на супругов во все глаза и ничегошеньки не понимала в этой большой политике. Какая первая дама? Зачем нужно благодарить за то, чтобы забрать с собой какую-то драконицу? Что здесь вообще происходит?
   - С платиновыми вставками. У меня есть набросок, - тут же воодушевилась прекрасная леди.
   - Однако, Ян ты мне влетишь в копеечку! - присвистнул лорд Нияс.
   Что-либо сказать в собственное оправдание, просто не могла. Я вообще не понимала, что тут происходит и кто на кого похож и почему муж обещает заказать дорогущий пояс для жены, при этом обвиняет меня в растрате. Видимо, вид у меня был очень удивленный, потому что супруги замолчали, посмотрели на меня, и леди Нияс отправилась на выход.
   - Марису заберу завтра. Постарайся пока лорда Астани не показывать ей, - произнесла на прощание прекрасная драконица с серебристыми волосами.
   Оглядывая ее высокую и очень стройную фигуру с платиновыми локонами, спадающими ниже плеч, невольно подумала, что серебряный пояс с платиновыми вставками очень подойдет этой леди.
   - Ян, прими мой совет. Не рассматривай так леди. Я не ревнив, потому что уверен в Ленаре, но другие драконы таких откровенных взглядов не переносят, - строго свел брови хозяин дома.
   Щеки вспыхнули сами собой. Вот как объяснить благородному дракону, что я девица, а не парень? Ведь тогда все полетит! Не будет строгий лорд Нияс помогать устраиваться девчонке на военную службу. Правильно сказал мудрый дракон, нужно еще и взгляды свои контролировать.
   - Я лишь подумал, что пояс очень подойдет вашей жене, - опустив глаза вниз, пробурчала извинения.
   - Можешь мне поверить, я и сам знаю, что подойдет моей жене, - таким же строгим голосом сказал лорд Нияс.
   - Простите, - промямлила в ответ.
   - Со мной и моей женой разобрались. Теперь с тобой. Эрган тебя отправил ко мне, и я помогу тебе устроиться. Куда планировал? Дворцовые церемониймейстер, дамский экскорт, художник, артист, учитель танцев? - причем предлагал все эти возможности совершенно серьезно.
   - Я на военную службу хотел. В стрелки, - гордо произнесла и твердо посмотрела в глаза лорду.
   - Да? - от удивления дракон даже брови приподнял.
   - Дядя меня очень хорошо обучал, - постаралась произнести очень убедительно.
   - Мда ... худоват ты, парень, для такой службы, - задумчиво произнес лорд.
   - Маневренность и умение тоже много стоят в поединке! - запальчиво произнесла я.
   - Норовист, как все молодые драконы, - улыбнулся Нияс, - Молодость - это единственный недостаток, который проходит с возрастом.
   - А потом приходит мудрость, - склонила голову, продолжая любимую фразу деда Эргана.
   - Часто общался с Винзором, - сделал правильный вывод дракон и стал внимательно присматриваться сквозь прищур ко мне.
   Но я стояла спокойно. Если уж темный эльф не смог рассмотреть меня под мороком амулета, то дракон и подавно. Как я поняла, его специально от направленного внимания драконов зачаровывали, а люди вообще мороков рассмотреть не могут.
   - Эрган постарался, не рассмотреть тебя, - подтвердил мои предположения лорд. - На военную службу пока погоди. Поживи в моем доме, а я постараюсь найти тебе место не такое хлопотное, как у стрелков.
   - Я служить хочу! - выпятила гордо грудь.
   Не для того сбегала из дома, чтобы в чужом дворце отсиживаться.
   - Будет тебе служба! Не горячись. Я всего навсего имел ввиду, что нужно тебе потренироваться, опыта набраться. Все же стрелки очень задиристые драконы, а ты мелковат для них. Только не обижайся! - поднял руки ладонями ко мне лорд, показывая, что не собирался меня обижать.
   - Не буду, - буркнула недовольно.
   С одной стороны я понимала справедливость замечания, но с другой стороны я же дракон! Кровь мгновенно вскипела на такие слова.
   - Завтра начнутся турниры. На поединках будут лучшие бойцы, посмотришь. Потом начнем с тобой тренироваться, - мягко закончил свое предложение лорд Нияс.
   Вот это мне понравилось. Увидеть бои лучших воинов-драконов со всей империи. О таком мечтать только можно. Леди не всегда присутствовали на турнирах, потому что сражения были очень жестокими иной раз и шли с рассвета до заката. Но чтобы посмотреть и набраться опыта - не было ничего лучше. Леди собирались лишь на финальный день поединков, там же вручался щит и меч победителю.
   Об этом мне рассказывал дядя Риск, разумеется. Сам он участвовал несколько раз, но дольше трех дней не мог продержаться. Так что можно себе представить, насколько сильные соперники здесь собираются.
   - Хорошо, - кивнула, соглашаясь.
   - У тебя есть денщик? - спросил дракон и заставил тут же задуматься.
   Об этом я не подумала, мне ведь действительно понадобиться кто-то, кто будет чистить мое оружие и форму после службы.
   - Есть, - ответила, вспомнив, что Пикс все еще дожидается меня у ворот дворца.
   - Прекрасно. Сейчас распоряжусь приготовить комнату и располагайся, - поднялся со своего кресла лорд Нияр.
   Мужчина сделал два шага в сторону двери и поравнялся с огромным портретом, висящем на стене. Рукой моего деда Эргана был изображен лорд Нияс, только гораздо моложе и он был ... императором. То есть это я поняла по имперской короне на золотисто-кудрой голове дракона и скипетру с огромным рубином, который мужчина держал в руке.
   - Император Шахрис, - ахнула я потрясенная.
   До меня только сейчас дошло, что имя, названное леди Нияс не было просто совпадением. Передо мной действительно стоял бывший император, который передал власть сыну, а вот тот был врагом моего деда Риша. Ой, как все запутано! Прадед близкий друг бывшего императора, а дед враг действующего. Теперь становилось понятно, почему лорд Нияс не торопился отправлять меня сразу же к стрелкам, а хотел сначала подготовить. Так же стала понятна мудрость прадеда, отправившего меня именно к Шахрису Великому, потому что только он мог своим словом устроить мою судьбу, делая приятное старому другу.
   - Герцог Винзор не предупредил? - мельком взглянул на свой портрет лорд Нияс, - Да, не важно все это! Лорд Ян, вы у меня в гостях, располагайтесь!
   Из кабинета мы вышли вместе, а потом отправились в разные стороны. Я на выход, а бывший император внутрь дома. Настроение было приподнятое, письмо деда помогло и мне помогут. Теперь нужно будет достойно себя показать, и тогда военная служба обеспечена.
   Пикс терпеливо ждал меня за воротами, усевшись на камень. Он провожал грустным взглядом экипажи, проезжающие мимо. Понять его можно, с одной стороны богатый район, а с другой не было привычной толчеи, и своровать хоть что-то было невозможно. Улыбнулась проблемам мальчишки и хлопнула его по плечу. Находясь в глубокой задумчивости, Пикс не ожидал моего жеста и подпрыгнул на месте.
   - Работа нужна? - сразу же задала главный вопрос.
   - Так я вроде ... - начал говорить воришка и смутился.
   - Я про нормальную, а не воровство, - пояснила ему.
   - А что нужно делать? - опасливо спросил Пикс.
   - Пойдешь ко мне денщиком? Нужно будет за оружием следить, военной формой и лошадью, - объясняла будущие обязанности.
   - Это я умею, это я могу! - глаза мальчишки загорелись.
   - Вот и славно! Предупреждать нужно кого, что ты теперь на меня работаешь? - спросила парня.
   - Так ведь ... - Пикс растерянно захлопал на меня испуганными глазами.
   - Понятно. Значит, некого. Пошли. Только учти! Если узнаю, что ты принялся за старое! - весомый кулак закачался перед носом и так перепуганного бывшего воришки, а теперь моего денщика.
   - Как прикажите, господин, - пискнул мальчишка.
   - Зови меня лорд Ян, - сообщила своему слуге.
   Этот день мы обживались. Пикс познакомился с местными слугами, узнал распорядок дня во дворце и много всякой нужной информации, как где можно раздобыть воды для мытья его господина после долгой дороги.
   Лорда Нияса больше не видела, но его забота и гостеприимство ощущались практически во всем. Комнату мне выделили большую, светлую, согласно моему статусу лорда. Денщика моего так же устроили в крыле для слуг. Ближе к вечеру было передано приглашение через Пикса на ужин, но в тоже время с небольшой оговоркой, что если лорд Астани устал после дороги, то ужин ему подадут в комнату. Вспомнились слова леди Нияс, что лучше меня не показывать какой-то злыдне Марисе, которая при виде меня будет в бешенстве, тут же согласилась на ужин в комнате. Тем более, что завтра императрица собиралась уехать в южное поместье и забрать противную даму.
   Пикс расспросил про Марису на кухне. Оказалось, что у леди Нияс есть свой небольшой двор, для того чтобы развлекаться и собирать небольшие вечеринки. Так вот эта самая леди Мариса Вальер здесь первая дама, то есть она как бы должна веселить бывшую императрицу, все организовывать и развлекать узкий кружок приближенных. На самом же деле она этого делать не умеет, везде лезет, всех ругает, ссорится со всеми и имеет очень склочный характер. Терпят ее потому что она какая-то дальняя родственница леди Нияс, которую в свое время пригласила из провинции хозяйка и сейчас об этом очень жалела. О самом лорде Вальер говорили лишь одно - угрюм и очень необщителен. Во дворце бывшего императора появляется крайне редко. Детей у супругов не было.
   Из этих сведений сделала вывод, что согласна и завтрашний день пересидеть в комнате, лишь бы не видеть леди Вальер.
  
   Утро началось громко. Весь дворец голосил, перекликивался, лошади, запряженные в кареты и повозки, ржали под окнами, я выглядывала из окна и пыталась рассмотреть, в чем проблема, почему творится такой бедлам? Причиной оказалась громогласная драконица, которая командовала и очень мешала всем окружающим.
   - Мне только вчера сообщили, что я выезжаю! - громогласно вещала всем и сразу платиновая блондинка, - Я бы давно все организовала и отправила все заранее. Вас надо еще учить собираться и выполнять распоряжения!
   Благоразумно спряталась обратно в комнату, опознав по описанию первую даму небольшого двора бывшей императрицы. Выходить из своего убежища, пока не стихнут крики во дворце и рядом, не было никакого желания. Пикс раздобыл на кухне булки и теплого какао. Завтрак и обед из-за громкого отъезда пока никак не могли начать готовить.
   "Да, уж, видимо все-таки я дорого обойдусь лорду Ниясу" - подумалось мне.
   Спустя несколько часов, громкие звуки стали перемещаться на выезд и с облегчением выглянула из окна - поезд бывшей императрицы выехал в южное имение. Сама горделивая драконица взлетела и устремилась в полет, ее сопровождали молодые стрелки. Как я теперь догадалась те самые молодые люди, что прибыли вместе с ней вчера и помогали выйти из кареты. Мне показалось это вполне разумным. Вот, значит, о каком дамском экскорте говорил вчера лорд Нияс - охрана и сопровождение дракониц. Но меня все равно интересовала военная служба.
   Уже давно одетая, и стоящая на старте лишь в ожидании отправления поезда императрицы, радостная выскочила из своей комнаты. Пиксу были выданы распоряжения разузнать обстановку во дворце и никому не мешать.
   Сама же отправилась на правах гостя посмотреть тренажерную площадку и еще очень конюшни интересовали. Когда-то слышала, что у Шахриса Великого всегда были самые лучшие лошади. Очень любил дракон этих животных и всегда находил общий язык. Потому мое обследование дворца началось именно с конюшни. Нужно же собственными глазами увидеть легенду.
   Ворота были распахнуты, а рабочие занимались лошадьми. Кто-то выгуливал, кто-то чистил лошадей, еще кто-то вывозил тачки с навозом. Все были заняты. Я же направилась внутрь, чтобы осмотреть животных.
   Очень мне понравилась белая кобылка, стоящая почти в самом конце ряда денников. Она скосила на меня свой лиловый глаз и доверчиво фыркнула в волосы. Кажется морок на лошадей не действовал. Открыла дверцу и зашла внутрь, было приятно провести рукой по бархатистой шерсти, погладить теплые ноздри и сунуть кусок припасенной булки.
   Мужские голоса стали приближаться и двое вошли в конюшню. Прятаться не собиралась или подслушивать, просто стояла рядом с белой кобылкой и гладила красивую лошадь.
   - Смажешь цеп маслом, - первое, что услышала из разговора.
   Мужчины приближались, и их становилось слышно все лучше.
   - Это не по правилам, - предупредил другой мужчина.
   - Не важно. Мне надоело все время ему проигрывать. Пусть теперь он почувствует, что такое быть битым на турнире! - голос был недовольный и очень злой.
   - Хорошо, господин! - именно в этот момент двое мужчин поравнялись и увидели меня.
   - Ты кто такой? - резко спросил дракон.
   Отвечать не собиралась. Грязные происки на турнире, конечно, возмутили, но я точно знала, что такие вот уловки быстро выявляются судейством. Вообще, за соблюдением правил и честностью поединков очень следят. Поэтому смотрела спокойно на сурового дракона, прекрасно зная, что победы такой ценой ему не видать.
   - Знакомое лицо, - усмехнулся громила.
   Отвернулась обратно к кобылке, продолжая почесывать по спине и крупу. Почему-то белая лошадка начала тревожно всхрапывать и нервно перебирать ногами.
   - Кто твоя мать? - насмешка становилась все более явной в голосе дракона.
   - Я лорд Астани и ваш тон не уместен! - резко ответила мужчине.
   - Даже лорд! - теперь он явно издевался. - Тирас в молодости много позабавился, твоя мать видимо тоже не устояла.
   Громкий, грубый и омерзительный смех раскатился по конюшне.
   - Вы оскорбляете мою мать! - оборвала его.
   - Да я тебе в лицо говорю, что твоя мать ... - договорить я ему не дала.
   Заряд искристой магии заткнул ему рот и опалил волосы. Кобылка встала на дыбы и вышибла копытами дверь из денника, а потом ударила подпаленного хама головой.
   Мужчина устоял, не смотря на атаку молодой кобылки, и сверкнул на меня глазами. Белая лошадь шарахнулась к раскрытым воротам, выгибая шею и взволнованно подскакивая.
   - Ты! - заорал дракон на меня.
   - Я вызываю на поединок! - кинула ему в лицо магический вызов.
   Не принять его дракон не мог, тогда рисунок отказа навсегда останется на его теле позором.
   - Щенок, - презрительно сплюнул на пол в солому мужчина.
   Он повел пальцами, принимая магический вызов, и магия стала свидетельницей нашего договора. Теперь отказаться от поединка мы не имели права, в таком случае засчитывался проигрыш.
   В конюшню, навстречу моему противнику вбежали слуги. Они увидели выскочившую белую кобылку и поспешили узнать, что произошло внутри конюшни. Дракон толкнул двух мужчин в плечи, чтобы пройти, остальные поспешили разойтись сами. Его слуга поспешил за своим господином, что-то негромко говоря рабочим.
   Один из конюхов подбежал к черному красавцу жеребцу и стал седлать. Я так поняла, что мой противник тоже проживает здесь во дворце, и пришел сюда за своим конем. Случайная встреча закончилась вызовом на поединок. Страха не было, скорее негодование. Какой-то посторонний, исходя из своих соображений, решил усомниться в репутации моей матери. Такой нахал требует наказания. Чувствую, удружил мне дед с внешностью. Но ведь лорд Нияс сказал своей жене, что ветвь Астани являются родственникам лордам Вальерам, так что внешнее сходство вполне допустимо.
   Больше меня ничего не задерживало в конюшне, любопытство свое удовлетворила, лучших лошадей в империи посмотрела, вызов на поединок бросила, теперь можно покинуть помещение.
   Вышла и направилась на тренировочную площадку, направление указал один из конюших. Они живо обсуждали события, что здесь произошли. Слуга моего противника рассказал об этом, пока отдавал распоряжения седлать черного жеребца.
   - Лорд Ян! - раздался за моей спиной голос Пикса, когда я уже дошла до тренировочной площадки.
   - Что? - обернулась к мальчишке.
   - Вас лорд Нияс к себе приглашает в кабинет. Сказал срочно, - торопливо сообщил денщик.
   - Что такого могло быть срочного? - удивилась, но направилась к дому.
   - Это правда, что вы будете драться на поединке? - забегая вперед меня спросил Пикс.
   - Уже всем известно, - усмехнулась в ответ.
   - Но, как же господин! Это же сам Далтан Вальер! Он знаете какой боец?! - подскакивал от возбуждения во время ходьбы денщик.
   - И что? - пожала плечами.
   Никому не позволено оскорблять мою маму. Пусть она ведьма и может родить дочь без мужа, но это не повод обзывать ее. Другой мир - другие правила.
   - Ты совсем без мозгов?! - рявкнул на меня бывший император едва вошла к нему в кабинет.
   Я гордо выпрямилась и поджала губы. Пусть этот дракон друг моего деда, но это не дает права обзывать меня. Что за нравы у мужчин? Один пытается опорочить имя моей матери, другой пытается нанести оскорбление мне.
   - Что ты сегодня натворил? - чуть снизил голос лорд Нияс, видя, что оправдываться не собираюсь.
   - Ничего, - высокомерно ответила старому дракону.
   - Ты кому вызов бросил? - задал еще один вопрос бывший император.
   - Не знаю, он пытался опорочить имя моей матери, - так же высокомерно ответила ему.
   - Это Далтон Вальер, очень искусный и самый жестокий боец. Ты понимаешь, с кем ты связался? - тон был строгим, но лорд пытался мне объяснить все по-хорошему.
   - Мне без разницы, кто он. Никому не позволено топтать имя моей матери, - постаралась еще раз спокойно объяснить причины, побудившие бросить вызов.
   - Далтон высокомерен, чванлив, и с ним будет очень сложно договориться. Но я надеюсь, ты согласишься отказаться от поединка, если мне удастся с ним уладить все? Я объясню о родственных связях родов, и он откажется от своих слов в адрес твоей матери, - бывший император смотрел на меня строго, но в глазах было беспокойство.
   - Не нужно, я вполне могу за себя постоять. А если сейчас начнутся переговоры, то он подумает, что я слаб не только физически, но и духом, - покачала головой, отказываясь.
   - Если с тобой, хоть что-то случиться, Эрган мне этого никогда не простит! - воскликнул взволнованно лорд Нияс.
   - Герцог Винзор сам предупреждал меня о поединках и знал, что я не буду отказываться от них. Он взвешенно принял решение, отправляя на военную службу, - произнесла я очень уверенно.
   - Винзоров в твоей крови больше, чем Астани, - задумчиво произнес дракон.
   Он вернулся в свое кресло и стал задумчиво барабанить пальцами по крышке стола.
   - Турниры начинаются завтра. Первыми будут поединки чести. Так что времени у нас с тобой очень мало остается, чтобы подготовиться. Переодевайся в легкую одежду и встретимся на площадке, там же примерим для тебя форму бойцов. Что-то мне подсказывает, что это будут не последний твой поединок, - недовольно покачал головой бывший император.
   Я-то себе доверяла, и не очень-то рвалась участвовать в боях. Хотелось все же сначала присмотреться, прочувствовать атмосферу турнира, а не начинать его. Но судьба распорядилась так, что пробыв два дня в столице, буду открывать турнир драконов.
   Пикс выполнял мои распоряжения быстро. Пока разговаривала с лордом Ниясом, он успел узнать, что оба лорда Вальера будут участвовать на турнире. Они всегда пользовались правилом, позволяющем им не встречаться в поединках, потому между братьями никогда не было соперничества, хотя отношения близкими не назовешь.
   Лорд Нияс встретился с нами на входе, он тоже как раз подходил к площадке. Дракон внимательно меня осмотрел, попытавшись еще раз разглядеть сквозь морок, а потом кивнул, приглашая войти. Подозреваю, что если бы у него было хоть какое-то подозрение, что я девчонка, то вылетела бы в момент из столицы в объятия разыскивающих меня родственников. Бывший император не стал бы давать такого шанса, как прадед.
   По правилам турнира все бойцы надевают легкие маски на лица, чтобы поединки были честными и драконы могли драться с противником, не думая о том, кто стоит перед ним - лорд, герцог, император. Разумеется, после длительных тренировочных спаррингов бойцы часто узнавали друг друга и в масках, но это уже были скорее друзья и там присутствовал здоровый азарт.
   Лишь поединки чести проходили с открытым лицом. Противники смотрели в глаза тому, кому был брошен вызов, и дрались с личностью. Здесь уже был не спортивный интерес, а личный.
   Тренировка началась с разминки. Мы примеривались к обоюдоострым мечам, цепам, пикам, ядрам. В общем-то, арсенал знакомый, ничего нового. Дядя любитель был покрутить в руках железо и меня пристрастил к этому. Риск обучал меня тактике боя, чтобы можно было приемами, ловкостью, соображалкой выигрывать поединок, а вовсе не дурной силой.
   Как только мы разогрелись, начался первый спарринг на мечах. Этот вид поединка считается классическим и часто используемым, а потому лорд Нияс начал с него.
   Выпады, отражения, удары сыпались с обеих сторон очень часто. Дядя приучил не боятся того, что мой противник мужчина. Разумеется, наше обучение начиналось на деревянных мечах, потом перешли на закаленный металл. Так и здесь я просто получала эстетическое удовольствие от боя с опытным противником.
   Первым делом лорд Нияс проверил мое знание всех излюбленных приемов Винзора. За правильно выполненную комбинацию получала легкое одобрение и снова отражала следующую атаку. Сама при этом тоже проявляла инициативу, нападая и заставляя защищаться дракона.
   Самое первое правило, которому научил меня дядя, это то, что после нападения сразу же идет ответная атака, а потому, проведя серию ударов, нужно обязательно держать оборону. Это работало всегда, вне зависимости от того, кто твой противник. Можно пробить при нападении, но даже раненный дракон будет атаковать вслед, потому противник обычно расслабляется в тот момент, когда закончил свою серию.
   Именно за это свое умение получала одобрение у дракона. Слова говорить практически не успевали, скорость боя была высокая. Видно было, что сам лорд засиделся и с удовольствием сражается.
   - Приятно было фехтовать с тобой. Видна школа Винзора. Его приемы ты выучил, - вынес свой приговор дракон, улыбаясь.
   Нужно сказать, что ни я, ни лорд Нияс не смогли нанести даже легких ранений. Только тонкие рубашки взмокли, а кровь разогрелась, и адреналин просил продолжения.
   - Теперь буду показывать тебе свои приемы, - так же улыбаясь, предложил лорд.
   Снова встали в позиции бойцов. Дальше было еще интереснее. Дракон двигался немного замедленно, не столько нанося удары, сколько обозначая их, чтобы я могла запомнить движение и траекторию скользящего в воздухе оружия. Постепенно скорость боя увеличивалась. Мне очень нравилось как двигается бывший император. Передо мной был хищник, готовый не только научить молодого дракона, но и отнять у него жизнь, если в этом будет необходимость. Именно такое впечатление он производил во время боя.
   Этот раунд закончился небольшими царапинами на моих предплечьях и порезами на тонкой рубашке. Лорд был снова доволен и улыбался. Удивительно, но он даже не запыхался, хотя было видно, что выкладывался максимально, потому как его рубашка тоже намокла от пота.
   Вечер стал гаснуть и только тогда мы прекратили тренировку. Нужно не забывать, что утром будет мой поединок чести и мне понадобятся силы, чтобы его провести. Если бы у меня была возможность и дальше тренироваться у бывшего императора, не стала бы останавливаться. В конце концов, можно и магические фонари повесить над площадкой, когда наступит ночь.
   Но мы остановились, пожав друг другу руки на последок. Очень приятное ощущение было после поединков, такое остаться после качественно проделанной работы.
   - Все равно я в ответе за тебя перед Эрганом. Не дает мне покоя этот поединок, - покачал головой лорд Нияс, когда мы уже возвращались к замку.
   - Я не откажусь! - еще раз предупредила дракона.
   - Да, понял я, - махнул рукой бывший император.
   Пикс, успевший прикорнуть во время тренировки прямо тут же поле в тенечке, вяло плелся за нами. Ему не мешали звуки поединков. На площадке, где мы тренировались, приходили еще бойцы. Кто-то разминался, кто-то устраивал спарринги, на нас не особо обращали внимания. Здоровались с лордом Ниясом издали, видя, что мы заняты.
   Окна дворца ярко светились. Многие драконы, прибыв на турнир, располагались у бывшего императора. Потому здесь так много было бойцов, их слуг, лошадей. Сам турнир будет проходить неподалеку, достаточно лишь пройти через сад лорда Нияса. За владениями бывшего императора располагается большая арена, где будет происходить все действо. Бывший император проявлял уже не в первый раз гостеприимство, предлагая приезжающим бойцам, которые желали попробовать свои силы на турнире, остановиться в его дворце.
  
   Утро снова началось громко. Это у них принято, что ли будить всех гостей постоянным ором с утра? Ворча и бурча, потягивала побаливающие мышцы после вчерашней тренировке. Проработалось абсолютно все. Но тело давно привыкло к таким нагрузкам и это не смущало. Хороший разогрев перед боем и мышцам только понравится новая нагрузка.
   Легкий завтра Пикс уже поставил на стол и накрыл сверху салфеткой. Но я отправилась первым делом к окну, чтобы узнать причину такого шума.
   Оказалось, это в честь открытия турнира трубили горны с ужасным хриплым шумом и свистом. На рычание драконов это было мало похоже, потому шум производили изрядный и весьма неприятный. На длинных основаниях этих скрипящих труб свисали вымпелы, на которых были изображены гербы всех герцогств. Рассмотрела Винзоров с их зеленым драконом. Мальчишка с натугой надувал щеки, чтобы продуть здоровенный горн. Нужно будет дать ему монетку за старания. Стала присматриваться к остальным гербам. Гирдонов не было, а вот Астани были, их вымпел с красным драконом полоскался на ветру рядом с их герцогством. Белые драконы тоже были на гербах, но я не настолько хорошо разбиралась в геральдике, чтобы определить принадлежность рода. Герцогства были представлены все, а посчитала, а вот вымпелы лордов только тех, кто участвовал в турнире, их было не мало.
   Молоко, сыр и два ломтя свежего хлеба быстро проглотились, даже не заметила. Мышцы, погнанные вчера на тренировке сейчас приятно побаливали, прося большей нагрузки. Вовремя остановил наш спарринг лорд Нияс. Тело вспомнило приемы, а сегодня было не прочь еще раз повторить. Мышечный тонус радовал и бодрил, адреналин начинал будоражить драконью кровь.
   Оделась в легкую рубашку и штаны до колена, легкие сапоги без каблуков на ноги - я была готова. Платок повязала на голову, чтобы волосы не мешали мне. Мои были длинными, потому у морока они тоже были той же длинны, а остригать не хотелось.
   Пикс все время рассказывал последние сплетни от слуг. Тот лорд в прошлый раз проиграл такому-то, а теперь жаждет реванша. А этот привез сына в первый раз и очень беспокоиться за парня. В общем, обычные новости перед боями. Кто на что рассчитывает и надеется. Император в этот раз участвовать не будет, у него важное дело где-то в западных землях, а судить поручил своему отцу лорду Ниясу. Остальные судьи будут избираться случайным жребием из лордов, что приехали на турнир. Таким образом, создается независимое судейство.
   Мне было жаль, что не увижу императора. Сколько раз приезжали в столицу, но в императорском дворце не были ни разу. О нем самом почти ничего не слышала, как то вся моя жизнь прошла рядом с храмом Матери природы, у ведьм, а сейчас было интересно посмотреть на императора. Но утешила себя, что еще увижу, ведь не на один день прибыла в столицу.
   Огромная арена уже гудела голосами. Где-то раздавались радостные крики встретившихся старых знакомых, кто-то говорил спокойно, еще в одном месте обсуждались ставки на бойцов, в одном месте закипала драка. Я с любопытством поглядывала по сторонам, а проворный Пикс успевал везде и сразу. Быть рядом со мной, комментировать, кто с кем разговаривает и отбегать в сторону, чтобы узнать, о чем разговаривают. Мне было интересно буквально все! Если бы еще не мой поединок чести, то вообще бы была счастлива оказаться в таком обществе.
   - Лорд Ян! - хлопнул меня по плечу Нияс, - Как самочувствие?
   Голос был приветливым и дружелюбным, а вот в глазах было беспокойство.
   - Отлично! Вчерашняя тренировка пошла на пользу! - радостно сообщила ему.
   - Это радует. Сначала будет ваш бой, а потом начнется турнир, - сообщил Нияс, что в принципе я уже знала.
   Глашатай как раз об этом объявлял с середины арены. Кто-то прислушивался, кто-то вообще не обратил внимания. А я начала волноваться. Разумеется, все было серьезно, но кажется, только сейчас до меня стало доходить, что это я буду драться перед всеми лучшими бойцами империи. Страх накатил волной и пальцы похолодели. Да только, где ведьмочка не пропадала?!
   Уверенным шагом направилась к арене, Пикс вприпрыжку побежал вслед за мной. Я назвала себя, и мне указали скамейку, где могла оставить свою одежду. По правилам поединка бойцы обнажаются по пояс. Это мне было известно, но как-то непривычно было раздеваться перед мужчинами в общественном месте. Озадачено смотрела на пустую скамейку перед собой и думала, что же мне делать.
   Пусть на мне морок и окружающие увидят только обнаженный мужской торс, но я-то знаю, что у меня будет женская грудь. Природная стыдливость тормозила раздевание.
   - Лорд Астани, вы задерживаете турнир! - крикнул мне глашатай.
   - Иду! - решилась и скинула легкую рубашку через голову.
   В конце концов, собиралась жить в казарме, а там уж точно не всегда пришлось бы ходить одетой. Выдохнула и повернулась лицом к арене. Негодующих криков не раздалось, значит, морок все еще был на мне, потому уверенно направилась на середину арены. Сама я тоже видела у себя мужскую грудь, это помогло совладать с волнением и успокоиться, пока дошла к месту поединка.
   - Лорд Вальер, выбирайте оружие! - предложил глашатай.
   По правилам тот, кого вызвали на поединок, выбирает, чем будет биться, потому что считается, что тот, кто вызывает, может быть сильнее, опаснее, искуснее в бою.
   - Цеп! - нагло посмотрел мне в глаза противник.
   Вспомнились слова в конюшне, когда этот самый Вальер приказал своему слуге цеп смазать.
   - Принимаю! - отозвалась я.
   Особо отказаться возможности не было. Противник все равно остается с выбранным оружием, но в том случае, если вызвавший на поединок выиграет, а биться будет своим оружием, победа будет под сомнением. Так что обычно всегда соглашались на выбранное оружие. Вот только я с цепом была не очень дружна. Слишком грубое оружие, наносящее огромные раны, труднозалечиваемые.
   Цеп - оружие, пришедшие к нам от троллей. Длинный шест, на конце которого не пика, а с помощью рычагов раскрывающиеся лезвия. В общем раны получаются рваные, вылечить их трудно. Но владея техникой боя с этим оружием, можно легко перехватить у противника и уже с ним нападать. Смысл смазывания цепа маслом в том, что противник не в состоянии выхватить древко из рук владельца. Скольжение сильное, невозможно перехватить инициативу. Я же на свою силу не рассчитывала. Все, что мне было нужно, у меня было - маневренность и умение уклоняться от мгновенно раскрывающихся лезвий.
   Конечно, стиль боя противника был мне не известен, но рассчитывала быстро сориентироваться в процессе.
   - Принесите оружие! - зычно крикнул глашатай.
   Пикс и слуга моего противника бегом направились к нам, они несли цепы. К этому времени уже прошла жеребьевка судей, и они расположились на своих местах. Кроме лорда Нияса, сегодня представлявшего императорскую власть на турнире, у остальных драконов были одеты маски, все в ту же угоду независимости судейства.
   - Господин, - зашептал мне Пикс, едва подбежав, - Я знаю этого Хирса, он нечестный вор, не нравится мне то, что он подает цеп вашему противнику.
   - Я понял, - тихо ответила помощнику.
   - Господа, вы готовы? - громко спросил глашатай.
   Мы согласно подняли цепы над головами в знак того, что готовы к бою. Рожок протрубил и мы встали в боевые позиции. Противник был почти расслаблен от полной уверенности, что легко сможет меня победить. Но дядя обучал меня хорошо. Если я не сильна была во владении цепом, то уж ударить себя не позволяла никому.
   Бой начался с атаки моего противника. Он лихо выкинул вперед цеп, но я легко уклонилась и тут же напала сама. Еще один удар со стороны дракона, уклоняюсь и бью по ногам, приседая. Противник подпрыгивает, а я вскакиваю на ноги. Атаки были быстрыми, мы кружились рядом друг с другом, нападая и уклоняясь.
   Вскоре я увидела, что нагло ухмыляющийся дракон стал серьезен, а по его коже поползли струйки пота. Конечно, он тяжелее меня, ему больше сил требуется на этот же бой. Платок закрывал голову от солнца, которое с каждой минутой припекало все сильнее, потому такого жара не чувствовала.
   Снова серия атак, защита, и мы расходимся вновь на свои позиции. Теперь уже я начинаю атаковать. Стиль боя противника простой, легко угадываемый. Все на что он надеялся - это физическое преимущество, но ему было трудно справиться с моей ловкостью и маневренностью. Мышцы горели огнем, азарт подталкивал на более решительные действия. Все, что мне нужно было сделать - это ранить обидчика, тогда победа засчитается и бой прекратиться.
   Атака удалась, противник стал уклоняться и отходить, умело отводя мой цеп своим. Но я провела прием и ранила дракона, вовремя раскрыв лезвия. Кровь выступила из глубокого пореза. Это взбесило моего противника.
   Дракон выпустил все лезвия и яростно накинулся на меня. Ответной атаки ожидала, но древко оружия было рядом, и я перехватила его своей рукой, вырывая у нападавшего. Это бы помогло остановить бой и признать за мной победу. Но смазанный маслом цеп заскользил в пальцах. Я быстро разжала руку, чтобы не позволить отрезать себе конечность и выкрикнула:
   - Подлог!
   Шум за моей спиной со зрительских мест отвлек меня, и я пропустила удар в голову. Сложенная оконечность цепа скользнула по шелковому платку, но кожа на лбу была рассечена, а в голове все закружилось. В какой-то момент мне показалось, что дракон решил меня добить.
   - Остановить бой! - раздался голос лорда Нияса над ареной.
   Арена перевернулась, и я упала на песок спиной.
   - Щенок! - сплюнул рядом со мной противник.
   Я слышала приближающиеся быстрые шаги и голоса.
   - Что здесь произошло? - строго спросил незнакомый голос.
   - Я обвиняю своего противника в подлоге, - твердым голосом произнесла и стала подниматься. Лицо заливалось кровью из рассечения на лбу.
   - Лорд Вальтер благородный дракон и, чтобы обвинять его, нужны доказательства, - все так же строго произнес прежний голос.
   Рассмотреть мужчину не могла, солнце светило прямо за его спиной.
   - Лорд Вальтер смазал свой цеп маслом, - сообщила всем присутствующим.
   - Покажи! - сказал тот же голос моему противнику.
   - Смотри, - спокойно протянул свое оружие мой противник.
   Судьи осмотрели цеп, а потом дружно уставились на меня.
   - Вы слишком молоды, чтобы участвовать в поединках, лорд Астани. Вам не хватило сил удержать древко, - почти так же презрительно, как до этого говорил мой противник, произнес судья.
   - Он намазал его маслом! - взревела негодующе на судью в маске, - А если вы этого не видите, то значит, тоже с ним в сговоре!
   - Вы обвиняете меня в сговоре и подлоге? - усмешка в голосе прямо таки взбесила меня.
   - Лорд Ян, успокойтесь, - положил мне руку на плечо лорд Нияс.
   - Пусть ответит за свои слова, молокосос! Я вызываю тебя на поединок, - теперь вызов кинули мне.
   Причем это был судья в маске, и я понятия не имела кто он.
   - Принимаю! - сделала движение пальцев, чтобы принять вызов.
   - Ян! - дернул меня за руку лорд Нияс, но было уже поздно.
   Маску мой новый противник снимать не собирался. Мое же лицо было залито кровью, так что мы толком не знали, кто кого пригласил на поединок.
   - Пользуясь своей властью запрещаю сегодня проводить второй поединок с участием лорда Астани, - нахмурился бывший император.
   - Согласен на завтра, - спокойно произнес мой противник в маске.
   - Согласен, - кивнула в подтверждение.
   Не то, чтобы я сильно устала, но хотелось второй бой провести достойно, чтобы потом не было оправданий, что это же второй подряд поединок. В общем, разумность довода лорда Нияса меня устраивала, но отказываться не собиралась. Бывший император понял это по моему решительному выражению лица.
   - Маску я снимать не могу, - медленно произнес противник, - но чтобы шансы были равными, предлагаю завтра одеть такую же маску.
   Слова были обращены ко мне, пожала плечами - мне было без разницы.
   Покидала арену в сопровождении встревоженного Пикса. Он заглядывал в лицо, но упорно молчал.
   - Со мной все хорошо. Магией подлечусь, и завтра буду в норме. Распорядись, чтобы мне приготовили ванну, - похлопала по плечу парнишку.
   Он понятливо кивнул и побежал ко дворцу. Я еще на арене надела на себя рубашку, заботливо принесенную Пиксом. Теперь же шла практически через пустой сад дворца лорда Нияса медленно, устало. Сегодняшний день вымотал морально и физически, но задора во мне хватало, чтобы думать о завтрашнем поединке.
   Пока отмокала в теплой ванне и подлечивала рассечение на лбу с помощью магии, Пикс убежал за едой для меня. Есть хотелось страшно. Утром был легкий перекус перед боем, чтобы не отягощать себя, а времени прошло прилично даже после этого. Ведовской силой решила не пользоваться, несмотря на то, что в ванной была одна. Уж если следить за собой, то нужно воспитывать в себе новые привычки. Искорки щипались, но залечивали.
   - Лорд Ян, я тут бегал в оружейную ... - начал робко Пикс пока я молча ела за небольшим столиков в своей комнате.
   - Зачем? - жуя хлеб, спросила парнишку.
   - Лорд Ян, я же говорил, что знаю этого Хирса. Он нечестный вор. Я слышал, как вы сказали, что на цепе было масло, а потом его не нашли на оружии. Так вот я поговорил оружейниками и выяснил, что Хирс утром забрал два цепа, - мальчишка проговорил это тихо и почти скороговоркой, как будто боялся, что остановлю его.
   - Ты думаешь, что они заменили оружие прямо на поле? - внимательно посмотрела на перепуганного помощника.
   - Ага, - закивал головой Пикс.
   Что ж вполневозможно, я за оружием не следила, когда упала. Судьи подошли через какое-то время, слуга вполне мог подойти с другим цепом, а обмазанное маслом вынести с арены.
   - Неужели никто не заметил? - в задумчивости произнесла вслух.
   В тот же момент представилась картина происходящего, как бы со стороны, и стало понятно, что лорд Вальер использовал магию, чтобы скрыть второе оружие. Так что судьи не могли найти следов масла на древке. А то, что меня поранил острием, так кровь позже пошла. Да и никто не рассматривал цеп на этот предмет.
   Что ж так неймется этому лорду Вальтеру, что он решил пойти на подлог? Кто все время выигрывает у него, что недостойный дракон решил выиграть грязными методами? Ведь даже в поединке со мной, с мальчишкой, которого не боялся и в серьез не воспринимал, он использовал этот прием. А я всегда считала, что на турнирах всегда побеждают сильнейшие и достойные.
   - Не знаю, господин, - Пикс все еще переминался с ноги на ногу, - А, правда, что вы будете с одним из судей завтра биться? - выпалил беспокоивший его вопрос бывший воришка.
   - Правда, он мне бросил вызов, - подтвердила его слова.
   - Жалко, - протянул Пикс.
   - Чего тебе жалко? - удивилась его словам.
   - Этот точно вас убьет. А вы такой хороший хозяин, - пояснил свое расстройство мальчишка.
   - Не убьют, - твердо произнесла я, стараясь внушить парню уверенность во мне.
   - Хорошо бы, - вздохнул он.
   Весело фыркнула на его переживания. Потом завалились спать. Пусть вечер только начинался, но эмоций мне хватило сполна на сегодняшний день. Даже не было желания посмотреть на бои турнира. Сон пришел мгновенно.
  
   Маску для боя примерила еще в комнате, нужно было сделать так, чтобы дышать удобно, не мешала и не соскальзывала. Не имея опыта, пришлось повозиться, но в итоге все получилось. Пикс был рядом и все время помогал, старался предугадать любое пожелание.
   Утро началось удачно, никто не орал и не ревел под окнами, потому приняла это за хороший знак. Может быть, сегодня обойдется без вызовов на поединок?
   Торопилась на арену, чтобы рассказать о сведениях Пикса. Предполагала, что лорд Вальтер на поединке со мной не остановиться. Скорей всего он опробовал свой метод и теперь будет, таким образом, незаконно выигрывать. Но лорда Нияса не увидела и забеспокоилась.
   В тот самый момент, когда я начала беспокойно оглядывать скамейки судей, чтобы разглядеть бывшего императора, глашатай выкрикнул о том, что начинается бой чести, вызова на который все были свидетели вчера. Обтекаемая форма, которая позволила сообщить о нас, не называя имен.
   То, что судья постарался остаться не известным, мне было понятно. Ему еще несколько дней судить турнир, потому нельзя было называть своего имени, чтобы можно было продолжить судейство. На мне уже тоже была маска, когда от скамьи судей подошел вчерашний вызывающий.
   - Выбирайте оружие! - произнес глашатай, обращаясь ко мне.
   - Меч! - громко и четко произнесла в ответ.
   - Принимаю, - согласился мой противник.
   Имен друг у друга не спрашивали. Противника узнала по голосу, так что этого было вполне достаточно. Нам принесли мечи и мы встали на уже вспаханном и неровном песке арены в боевые позиции. Вчера был первый день турнира и сражались достаточно много. В первую очередь отсеялись молодые и неопытные драконы, прибывшие опробовать свои силы в первый раз. Это мне успел рассказать Пикс, пока провожал к арене.
   Мышцы после двух напряженных дней побаливали, потому стала двигаться медленно и аккуратно. Не хватало еще чтобы вступило куда-нибудь. Противник был свеж, он вчера из-за своего судейства не участвовал в боях, хотя это, наверное, утомительно целый день лишь наблюдать, а самому даже не размяться, не помахать оружием.
   Постепенно скорость боя начала наращиваться. Удивительно, но сегодня сражаться было приятно. Мне достался очень достойный противник. Не было никаких грязных приемов или откровенных насмешек, как вчера. Вскоре я вообще забыла, что это бой до первой крови, поединок чести. Просто махала мечом и получала от этого удовольствие.
   Я не говорю, что у меня была возможность ударить, а я не воспользовалась этим. Нет! Мой противник был очень искусным, потому наш поединок проходил не как спарринг. Очень жестко, но в то же время он доставлял удовольствие. Я слышала ровное дыхание дракона, ему тоже нравилось со мной фехтовать. Он не раздражался, не шипел на меня и не бросал язвительные, колкие слова в мой адрес, но в тоже время все время активно нападал, заставляя ставить защитные блоки. Я же в свою очередь всегда отвечала после серии ударов в мой адрес.
   На какое-то время даже забыла, что мы на арене, а вокруг нас находятся другие драконы и судьи. При этом все ждут окончания нашего поединка, чтобы продолжить турнир.
   - Что ты возишься к этим мальчишкой?! - неожиданно для меня раздался голос за спиной.
   Это кто-то крикнул из зрителей. От неожиданности рука замерла, отражающая удар и меч противника вошел в мою грудь. Четко, ровно, как в масло. Больно, очень больно. Как будто мне дыхание отключили.
   Несколько мгновений смотрела на маску перед собой, а потом стала падать. Противник не стал доставать меч, иначе из открытой раны кровь сразу же польется бурным потоком, что приведет к большой потери крови. Дракон подхватил меня и аккуратно положил на песок.
   - Победа за вызывающим! - громко произнес глашатай.
   А я слышала торопливые шаги, к нам бежали сразу же несколько человек. Потом с меня сорвали маску с лица, позволяя дышать свободно.
   - О, боги! - потрясенно воскликнул мой противник. - Кто это?!
   - Лорд Ян Астани! - рыкнул на него лорд Нияс.
   Потом меня окутала магия и из тела осторожно вытащили меч. Дышать сразу же стало легче, но кровь начала заполнять легкие. Говорить было невозможно, воздух изо рта вылетал вместе с капельками крови.
   - Несите его во дворец! - распоряжался лорд Нияс, - Ну, Ян! Запру тебя в комнате на время пока турнир не закончится. Иначе ты опять найдешь с кем подраться! Мальчишка!
   В последнем слове прозвучала забота, доброта, уважение и легкий отеческий укор. Совсем не обидно и очень приятно.
   - Лорд Нияс! - громко крикнул мой противник.
   - Все потом! - отмахнулся от него бывший император, - Я скоро вернусь, начинайте без меня!
   Меня несли, положив на полог, несколько мужчин. Обсуждать наш поединок никто не смел в присутствии лорда Нияса. Я же закрыла глаза, стараясь как можно быстрее магией соединить порванные ткани. Но боль никуда не ушла. Страшно не было, моя ведовская сила всегда при мне, только не хотелось ее призывать на помощь здесь, в присутствии драконов.
   Принесли меня в прежнюю комнату. Слуги стали суетиться, сам лорд Нияс уселся рядом со мной и лечил своей магией.
   - Ян, Ян, - осуждающе приговаривал тихо бывший император, - Вот что я скажу Эргану?
   - Он предупреждал, что мне придется драться на поединках, - улыбнулась обеспокоенному дракону.
   - Все равно. Я за тебя здесь в ответе, - Нияс был расстроен.
   Прикрыла глаза, чтобы сохранить силы, и стала произносить заклинания. Дышать становилось легче, и воздух стал очищать легкие. Моя ведовская сила потихонечку изнутри стала залечивать глубокую рану. Вскоре расслабленность охватила все тело, и я провалилась в забытье.
   Иногда просыпалась и видела верного Пикса рядом. Мальчишка подавал воды, накрывал меня покрывалом и снова отходил в сторонку, чтобы не мешать.
   Тело пылало жаром. Магия и моя ведовская сила лечили рану, но все равно тело пылало. Спутанное сознание то выдавало картинки из прошлого, то вновь погружало во мрак.
   Когда рядом со мной раздались тихие, приглушенные голоса, даже не сразу поняла, что это на самом деле, а не мой очередной горячечный бред. Воспаленные глаза не открывались, потому просто прислушалась.
   - Кто он? - шептал голос.
   - Я тебе уже сказал, Ян Астани, - этот голос я узнала.
   - Но так похож! - чуть громче проговорил первый голос, и он показался знакомым, - Кто его родители?
   - Лорд Эрмигус и леди Виола Астани, - ответил лорд Нияс.
   - Это точно? - тихо продолжил расспрашивать второй мужчина.
   - Так было написано в рекомендательном письме, - отозвался задумчиво хозяин дома. - Но тебе лучше знать, - в последних словах прозвучала легкая насмешка.
   - С леди Виолой я не знаком, - уверенно произнес мужчина со знакомым голосом.
   "Кто же это такой?" - мелькнула мысль, а потом улетела. Забытье начинало вновь накатывать на меня.
   - Это мой сын. В этом нет никакого сомнения, - донеслось до меня еще на краю сознания.
   - Эта ветвь рода Астани в родстве с тобой, - возразил бывший император.
   - Не настолько, чтобы юноша был настолько моей копией ...
   Дальше уже ничего не слышала. Жар заполонил все внутри, и мне хотелось лететь к мору, чтобы окунуться и остудить горячее тело. Сознание услужливо распахнуло мои белые крылья, я даже почувствовала прохладу ими, а впереди сверкало и звало море. Пьянящее чувство полета и свежего морского воздуха окружило, заставив забыть о странном разговоре в комнате, где в бреду металось мое раненное тело.
   Между явью и бредом находилась больше суток. Это нормальная реакция организма на ранение и смесь магии и ведовской силы. Слишком большое напряжение выливалось в частую потерю ориентации, но зато через сутки я могла спокойно открыть глаза и увидеть полуденное солнце, заглядывающее ко мне в окно сквозь плотные занавеси.
   - Пикс, открой окно, пусть будет светло, - попросила я, уверенная, что верный помощник здесь.
   - Его нет, лорд Ян, - ответил мне слуга из штата дворца.
   - А где же он? - поинтересовалась.
   Молодой человек, одетый в ливрею, степенно подошел к окну и распахнул окно. Приятно зажмурилась на солнечный свет. Уставшие после горячки глаза прикрылись.
   - Он арестован, - наконец ответил мне слуга.
   - ЧТО? ЗА ЧТО?! - подскочила на кровати.
   - Он украл шкатулку из кабинета лорда Нияса, - вежливо ответил мне парень.
   - Этого не может быть! - уверенно произнесла я и стала быстро одеваться.
   - Лорд Ян, вам нельзя вставать, ваша рана ... - постарался остановить слуга мой порыв.
   - Мне нельзя оставлять моего денщика без помощи! - отрезала ему и подошла к двери, - Где он?
   - В подвале пока. Но лорду Ниясу стало точно известно, что Пикс втерся к вам в доверие, а на самом деле он из банды темного эльфа, - торопливо говорил мне парень, елдва поспевая за мной.
   - Вот как! Очень интересно, откуда стали известны такие подробности? - сквозь зубы процедила недовольно.
   Идти было все же трудно, слабость еще одолевала и едва зажившая рана могла в любой момент разойтись. Но нужно было торопиться. С ворами в империи вопросы решали быстро - допрос и казнь. Потому каждое мгновение было дорого.
   В темной каморке, предназначавшейся для хранения хозяйственного инвентаря, сидел Пикс. Я хорошо рассмотрела его лицо сквозь решетчатую дверь.
   - Открой, - приказала слуге, сопровождавшему меня.
   - Не могу. Ключ у лорда Нияса, - замотал головой парень.
   - Понятно, - отвернулась от слуги, - Пикс, как ты?
   - Я знал, что придете, господин, - голос воришки был на удивление спокойный и уверенный.
   - Конечно, я бы не смог тебя бросить, - подтвердил ему, - Рассказывай, что произошло?
   Мальчишка показал глазами на дворцового слугу, и я поняла его молчаливый жест.
   - Иди, мы поговорим, потом я сам поднимусь к себе, - приказала парню.
   - Но у меня приказ везде вас сопровождать, - возразил он.
   - Не беспокойся, я здесь присяду и ничего со мной не случиться, - ответила ему и пристроилась на колченогий стул.
   Молодой человек помялся, но потом направился на выход из подвала, а затем остановился в дверном проеме, чтобы наблюдать за нами. Проводила его взглядом и решила не обращать на него внимание.
   - Рассказывай! - шепотом попросила воришку.
   - Я ничего не крал! - первым делом сообщил мне Пикс, - вы мне приказали, а я ослушаться не могу.
   - Нисколько не сомневаюсь в твоей невиновности. Рассказывай, что произошло, - успокоила его.
   - Думаю, что это Хирс все подстроил, но точно не могу сказать, - печально начал говорить Пикс, - Я отправился обратно на турнир, когда увидел, что за вами есть присмотр. Не давал мне покоя Хирс, и я стал за ним следить. Знаете, господин, - жарко шептал возмущенный мальчишка, - ведь они еще один цеп смазали маслом и выиграли бой. Их противник сильно ранен, лежит в горячке.
   - Известно кто он? - поинтересовалась я.
   Обидно, что из-за своего ранения не успела доказать лорду Ниясу подлог лорда Вальера.
   - Лорд Гир Винзор, - ответил мне Пикс, - говорят, что лорд Вальер давно на него зуб имел, потому что лорд Винзор всегда выигрывал.
   Дед! Дед Гир, к которому я собиралась бежать в горы, ранен этим мерзавцем с помощью того же подлога, что со мной пытался провернуть! Несколько мгновений пыталась прийти в себя.
   - Только Хирс меня заметил в оружейной, но сделал вид, будто не узнал. А потом пришли за мной в вашу комнату и сказали, что украденная шкатулка нашлась в моих вещах, - не обращая внимания на мой ошеломленный вид, продолжал рассказывать дальше Пикс.
   - Найду лорда Нияса и все ему объясню, - пообещала мальчишке, успокаивая его.
   - Я знаю, вы меня не бросите, господин. Мы своих никогда не оставляем. Это Хирса из банды изгнали, потому что он нечестный вор, вот он и пристроился слугой к своему лорду. А про того тоже много слухов ходит, - доверительно шептал мне дальше Пикс.
   С остальными слухами про лорда Вальера будем потом разбираться, сейчас же важно было, как можно скорее снять подозрения с моего денщика и предупредить о подлоге. А еще помочь деду Гиру. В общем, быстро поднялась с колченого стула и пошла на выход. Быстро ходить пока не получалось, но жажда справедливости гнала меня вперед.
   - Лорд Ян, вы куда? - перекрыл мне дорогу на выходе из дворца, приставленный ко мне слуга.
   - К лорду Ниясу, - ответила ему и попыталась пройти.
   - Я вас не пущу! У меня приказ от хозяина не позволять вам появляться на турнире! - парень был молодой и сильный, а я раненная и очень слаба.
   - Уйди! - произнесла ему с угрозой.
   - Не уйду! Мне был дан очень строгий приказ - не выпускать вас из дворца! - уперся слуга.
   - Как знаешь! - пожала плечами и ударила по нему магией.
   Щит погасил атаку. На слуге был защитный амулет.
   - Лорд Нияс предусмотрел, что вы будете атаковать меня магией, - пояснил парень, - Лорд Ян, прошу вас вернитесь обратно в комнату. До вечера осталось немного времени, и хозяин скоро вернется!
   Посмотрела на небо, действительно, скоро солнце сядет, и очередной день турнира закончится. Перевела взгляд на молодого человека - лицо решительное, видимо, не зря именно ему поручено меня остановить, выполнит приказ, а если потребуется, то и скрутит.
   - Отведи меня с раненому лорду Винзору, - смирившись с неизбежным попросила слугу.
   - Зачем? Вы сами еле ходите, - удивился парень.
   - Родственники мы, - ответила со вздохом.
   - Тогда понятно, - кивнул, соглашаясь, он, - Идемте.
   Этот недалекий путь позволил почувствовать, насколько сама еще слаба. До арены я бы точно дошла просто из чистого упорства, но вот обратно меня снова несли бы в полотнище. Несколько переходов, поворотов. Иногда приходилось останавливаться и переводить дыхание. Пока шла с помощью магии наложила на себя корсет, чтобы придержать грудную клетку. Так хотя бы не беспокоилась, что едва стянувшиеся края раны вновь разойдутся.
   Дед Гир лежал на кровати в горячке. Совсем как я эти последние сутки. Я оценила его ранение от цепа и поняла, что если сейчас ему не помогу, он будет еще долго восстанавливаться.
   - Ты иди, я посижу с ним и как раз отдохну, - сказала сопровождавшему слуге.
   - Я вас не оставлю, - тут же замотал головой ретивый исполнитель приказа лорда Нияса.
   - Попить принеси, - улыбнулась ему, - не пойду на турнир, сил не хватит, уже понял это.
   Парень внимательно посмотрел на меня, оценил бледный и усталый вид и вышел из комнаты.
   Я же не стала тратить мгновения и приступила к лечению. Ведовская сила не в нас находится, ее нам дает Мать природа из всего окружающего, в отличии от магии, которая идет лишь изнутри дракона.
   Зеленая дымка окутала тело раненого деда и стала стягивать порванные края раны. Вальер постарался, он открыл цеп, когда дед пытался перехватить оружие рядом со своей грудью. Вполне, возможно, лишь для того, чтобы оттолкнуть острие. Потому ранены были сильно обе руки и в груди рваная рана, хотя не очень глубокая, что подтверждало мою версию о том, что дед перехватил цеп, защищаясь от удара.
   Внимательно смотрела, как ведовская сила стягивает края раны и заживляет, магия деда, почувствовав помощь, сильнее закружилась. Гир застонал от жалящих прикосновений искорок, но без этого никак, на оголенные края ложилась магия. Ведовская сила в этом отношении более мягкая и щадящая.
   К приходу слуги успела все. Отпустила силу, и она стала медленно таять, расходясь зеленоватой дымкой вокруг. Парень зашел, присмотрелся, потряс головой и ничего не понял. Вскоре вокруг вообще ничего не осталось.
   Холодный, сладкий лимонад выпила большими глотками, руки все еще дрожали от напряжения.
   - Проводи меня в комнату, - попросила слугу, понимая, что сама не дойду.
   Пусть ведовская сила дается мне из природы, но я все же ее проводник, а потому устала очень.
   - Скоро лорд Нияс придет, - произнес парень, понимая, с каким нетерпением жду этого визита.
   - Буду его ждать, - отозвалась приветливому слуге. - Пикса кормили?
   - Да, утром выдавали кашу, как и всем, а вечером тоже ужин получит, - развеял сомнения мой провожатый.
   Идти было недалеко, но со вздохом облегчения опустилась на кровать и закрыла глаза.
   - Лорд Ян, вам что-нибудь принести поесть? - тихонечко поинтересовался слуга.
   - Нет, мне нужно просто отдохнуть, - качнула головой.
   Одну меня не оставили, парень тихонечко уселся в уголке и старался не шуметь, думая, что я сплю. Тишина и покой, а так же усталость сделали свое дело, и сон набежал легкой волной, принося отдохновение и покой.
   - Какие еще тебе нужны доказательства? - ворвался крик в мой сон.
   Испугано открыла глаза и увидела в дверях лорда Нияса, разговаривавшего с кем-то в коридоре. Мысль мгновенно метнулась к Пиксу. Что там произошло? Какие еще доказательства требуются?
   - Этого не достаточно! - гремел голос в коридоре.
   - Лорд Нияс, что происходит? - приподнялась на кровати.
   - Как самочувствие? - обернулся ко мне хозяин дворца и закрыл дверь перед бушующим собеседником. - Рит, можешь идти.
   Послушный слуга, что все это время тихонечко сидел в уголке на скамейке, постарался незаметно выскользнуть из комнаты, его поймал в дверях разбушевавшийся собеседник лорда Нияса, но дверь была вновь плотно прикрыта бывшим императором.
   - Усталость, а так хорошо, - ответила Ниясу и села на кровати.
   К этому разговору я готовилась, перебирала в уме все доводы, чтобы развеять сомнения в честности Пикса. Лорд Нияс устало опустился в кресло у стола, было видно, как он устал и вымотался за эти несколько дней турнира. Даже у драконов заканчиваются жизненные силы, если их приходится тратить много и каждодневно.
   Лорд Нияс сидел устало прикрыв глаза рукой, мне было жаль бывшего императора. Но в то же время он уже привык к такой ответственности перед империей. Интересно, где его сын так долго пропадает? Пикс говорил, что где-то на западе. А там земли прадеда Винзора, еще страна ведьм и море граничит с ними. Что могло там случиться настолько важное, что император Кирхан не присутствует на турнире?
   На улице давно упали вечерние сумерки, потому в комнате было темно. Зажгла несколько магических светильников и лорд Нияс будто очнулся.
   - Вы ели сегодня? - спросила хозяина дворца.
   - Ел, не беспокойся, - оторвал руку от лица дракон, - День трудный выдался.
   - Я хотел поговорить на счет Пикса. Он ничего не крал, - начала говорить.
   - Нужно разобраться в этом деле. Я его закрыл в подвале для безопасности. Не нравится мне то, что творится на турнире, а твой мальчишка вчера был в самой гуще событий. Потом неожиданно ко мне прибежал дворецкий с сообщением, что шкатулка из моего кабинета найдена в вещах твоего денщика, хотя сам я пропажи не обнаружил еще, - лорд Нияс помолчал, - Мдааа, странные дела творятся в последние несколько дней.
   - Я разговаривал с Пиксом, мальчик уверен, что его слуга лорда Вальера подставил. Дело в том, что ... - дверь распахнулась и меня прервали.
   Точнее сказать я сама замолчала, во все глаза уставившись на мужчину, вошедшего в комнату. Он был настолько похож на меня, точнее на того парня, что создал дед Эрган для амулета, что лишь открыла рот и не могла ничего сказать от удивления.
   Мужчина был высоким, как и все драконы, лицо такое же, как у меня, но гораздо старше, перепутать было невозможно. Сразу же вспомнились слова герцога: "Перестарался". Действительно, мы с этим драконом сейчас были как две копии, только я моложе лет на ... двадцать-двадцать пять.
   Лорд Нияс обернулся к дверям и, поднявшись на ноги, направился к вошедшему.
   - Тирас, иди. Все потом. Пусть турнир закончиться, а Ян, обещаю тебе, больше на арене не окажется, - говоря все это, Нияс выталкивал мужчину из комнаты.
   - Он пришел в себя, - сопротивлялся дракон, - я хочу с ним поговорить. Кто его мать?
   - Иди! Все после турнира! - выталкивал мужчину из комнаты бывший император.
   Нияс захлопнул дверь перед драконом, на которого так сильно был похож мой морок. От удивления говорить просто не могла. Получается, что дед Эрган знал этого мужчину, раз настолько точно воссоздал его образ. Но зачем? Зачем было делать такую точную копию с разницей в годах? Ох, тогда не удивительна реакция Вальера и леди Нияс, когда они увидели меня. Ведь им этот дракон хорошо знаком, а тут я под мороком. Что за игру затеял дед Эрган? И КТО ЭТОТ ДРАКОН?
   - Кто это был? - немного придя в себя, задала вопрос лорду Ниясу.
   - Лорд Тирас Вальер, - оглянувшись на дверь, ответил дракон.
   - Он так похож ... - "на мой морок" - эти слова задержала, прикусив губу.
   - Это удивительно, но ты действительно на Тираса похож. Правда, как мне показалось, что это не твое лицо... - мудрый дракон еще раз прищурился, стараясь рассмотреть мою личность.
   Пожала плечами, не собираясь оправдываться или что-либо рассказывать.
   - Ладно, оставим это на совести Винзора. Что-то он задумал и мне нравится его идея. Ты себе не представляешь, что в какой круговорот родственных интриг попал. Да тебе и ни к чему, - махнул рукой лорд Нияс и устало расположился на том же кресле. - Ты что-то говорил про своего Пикса. - напомнил мне дракон.
   - Да, - тут же вернулась к главной теме, которая волновала меня сильно, - Пикс после моего поединка с лордом Вальером сходил в оружейную и расспросил всех. Оказалось, что слуга моего противника забрал два цепа, - начала рассказывать.
   - Это правилами не возбраняется, - заметил лорд Нияс.
   - Я понимаю, - кивнула в ответ. - Наш вызов на поединок произошел в конюшне, где случайно подслушал разговор между лордом Вальером и его слугой. Мой противник приказал смазать цеп маслом.
   - Дальше, - попросил дракон, лишь только я замолчала, стараясь перевести дыхание.
   - А во время боя, когда хотел перехватить древко, почувствовал, что не могу удержать, потому что смазанное оружие, - снова сделала паузу, но уже для того, чтобы опытный воин оценил мои слова.
   - Но цеп был обычным, - заметил Нияс, - я сам проверял.
   - Пикс утверждает, что слуга лорда Вальера заменил оружие, которое дракон прикрыл магией, - уверенно произнесла.
   Лично я была уверена и в своих словах и предположениях мальчишки, потому что доверяла себе, и предположения о прикрытом магией оружии вполне объясняло чистый цеп на арене.
   Лорд Нияс сидел в задумчивости. Мои обвинения были слишком серьезными. Его прекрасно понимала. Лорд Вальер дракон давно известный в империи, а тут я молодой и никому не известный парень сначала кинул вызов известному бойцу, а после обвинил в подлоге. Если бы не рекомендация герцога Винзора, который был старым другом бывшего императора, то кто бы стал вообще меня слушать? Засунули бы в подвал вместе с Пиксом, а потом уже допрашивали.
   - Вчера Валером был ранен Гир Винзор. Ты об этом знаешь? - спросил Нияс.
   Кивнула в ответ. Думаю, ему позже сообщат, что заходила проведать родственника, но пока решила этот вопрос не обсуждать.
   - Сегодня лорд Жирас тоже крикнул "подлог" на арене, но его рана оказалась смертельной, а цеп вновь оказался чистым, - медленно, словно обдумывая все слова, говорил мудрый дракон.
   - Убит? - нахмурилась.
   - Да, Вальер убил его на поединке, - подтвердил бывший император, - Тирас не верит в виновность брата, - дракон махнул рукой в сторону двери.
   Только сейчас до меня дошло, что у мужчины, на которого так похож мой морок, то же родовое имя, что у моего первого соперника. Получается, что лорд Вальер его брат. Ни в коем случае нельзя доверять этим драконам! Мой противник уже доказал свою подлость, по крайней мере для меня.
   - И что вы намерены делать? - спросила Нияса.
   - Пока только косвенные доказательства, в этом Тирас прав. Цеп, смазанный маслом, не найден, его никто не видел, - мудрый дракон говорил задумчиво, будто рассуждал вслух.
   - Но на руках убитого должны же остаться следы масла. Я понимаю, что на руках лорда Винзора, а моих и подавно ни чего не найдешь, но ведь там проверить еще не поздно, - попыталась внести свое соображение.
   - Поздно. Тело родственники сразу забрали, - ответил мне бывший император.
   Родственники, конечно, поторопились, но понять их можно. Тело умершего дракона нужно как можно скорее отнести в родовой замок, чтобы уходящая магия осталась внутри рода. Таков обычай, с этим не поспоришь. Видимо, сразу не догадались посмотреть на руки, слишком взволнованы были неожиданной смертью, которая на турнире почти не случается.
   - Он так и будет с помощью подлога выигрывать? - осторожно спросила бывшего императора.
   - Нет! - хлопнул ладонью по столу Нияс, - Я поставлю усиленную охрану на эту ночь к тебе и твоему Пиксу. А завтра будем разоблачать Вальера!
   Бывший император поднялся и быстро вышел из комнаты, ничего мне не объяснив и не сообщив. Завтра должен был быть последний день турнира. Что собирался делать лорд Нияс и, каким образом, разоблачит мерзавца, мне было не понятно.
   В мою комнату тихой тенью скользнул знакомый слуга, в руках у него аппетитно пахло ужином.
   - Лорд Ян, хозяин распорядился принести вам ужин, - Рит поставил на стол тарелки, на которой были бутерброды с горячим сыром и теплое молоко.
   - Хорошо. Куда пошел лорд Нияс? - спросила на всякий случай, вряд ли слуга в курсе, где его хозяин.
   - Он улетел. Приказал охранять вас и вашего мальчишку, - ответил парень.
   Улетел? Куда? Что он задумал? Вопросы были - ответов не было.
  
   Ночь для меня прошла беспокойно. Тревожный сон все время прерывался, но тишина и темнота комнаты успокаивали, и я вновь забывалась. Утром вскочила еще до рассвета. Слишком было велико беспокойство, которое никак не могла себя объяснить. Было четкое ощущение, что сегодня должно случиться нехорошее, и это мне не нравилось.
   Мой дар предсказания событий работал особенно. Точнее сказать практически вообще не работал. Он иногда проявлялся, но в основном молчал, не подсказывая и не помогая. Вот в такие моменты, когда дар неожиданно проявлялся, было наиболее тревожно. Что-то должно произойти действительно нехорошее, если появилось ощущение надвигающейся беды.
   Беспокойно подбежала к окну - дворец спал. Даже слуг не было видно в серой утренней, предрассветной мгле. Рит проснулся, но я его остановила жестом, пытаясь понять и сообразить, что меня так беспокоило.
   На небе, начавшем сереть от первых солнечных лучей, рассмотрела два силуэта драконов. Их цветов мне не было видно, слишком далеко и слишком темно еще было. Но чем ближе они приближались, тем сильнее чувство тревоги поднималось к горлу и душило меня. Это еще не хватало!
   Кто это летит? Почему тревога связана с этими драконами?
   Лорд Нияс улетел вчера вечером. Куда он направился? За герцогом Винзором? Чтобы удалить меня от турнира? Ответов не было и все, что оставалось делать, только ждать.
   Ждать пришлось очень долго. Ко мне никто не торопился приходить. В душе поселилась робкая надежда, что меня не отдадут обратно домой к родственникам.
   Рит принес завтрак, и я проглотила его, совершенно не задумываясь о том, что ем. Беспокойство никуда не делось, но постепенно можно было спокойно, без резких движений ходить и более-менее думать.
   Когда в окно увидела, что драконы направились в сторону арены, беспокойство снова подскочило и не позволило усидеть на месте. Рит в этот раз удержать меня не смог. Что-то ему говорила, но кажется, я просто напугала парня. Уж не знаю, видны ли были мои ведьменские глаза у морока, но слуга все же позволил выйти из комнаты.
   Единственное, что я сделала, вняв совету Рита, одела маску на лицо, чтобы не подставлять парня перед хозяином.
   И все равно я опоздала. На арене уже бились два дракона. Один был Вальер с цепом в руке, а второй был мне не известен. У обоих на лицах одеты маски, но мерзавца я узнала сразу же и все мое внимание было ковано к нему. Кажется, я была не одна такая, остальные драконы плотным кольцом обступили бойцов и глаз не сводили с поединка. Неужели Вальер при таком скоплении зрителей вновь пойдет на подлость? Но мое чувство приближающейся беды подсказывало, что мерзавец не остановиться и будет продолжать дальше.
   Вокруг раздавались недовольные голоса в адрес Вальера и перебирались имена, строились предположения кто его противник . то, что бой необычный тоже догадалась.
   Сегодня должен был быть последний день турнира и в нем участвуют только сильнейшие, дошедшие до финала бойцы. А этого дракона на предыдущих поединках никто не видел, потому предположения были разными: от родственников погибшего лорда, до самого лорда Нияса.
   А поединок наращивал темп. Бойцы из дальнего боя переходили на ближний, когда острие скользило по коже. Если в такой момент раскрыть цеп, то раны будут очень серьезными. Но оба противника будто изучали друг друга, не торопились наносить поражающие удары. Видимо, неизвестный дракон стремился выяснить виновность Вальера, а не победить мерзавца. Тогда он, разумеется, поступал правильно. Нужно было вымотать, заставить потерять надежду на быструю и легкую победу и Вальера и спровоцировать на атаку, во время которой можно легко перехватить основание, а потом остановить бой.
   Напряжение в рядах зрителей тоже нарастало, разговоры стали более громкими, отрывистыми. Короткие крики отмечали удачные или самые опасные удары.
   Я взглядом стала искать слугу Вальера, он был тут же. Лицо сосредоточенное, за боем бывший вор следил внимательно, но не переживал и не волновался. Это, в принципе, было понятно, они уже три раза проделали свой подлог и сейчас собирались сделать тоже самое. Слуга ждал того момента, когда ему нужно будет подойти и поменять цеп.
   Лорд Нияс находился рядом с судьями, которые тоже смотрели тоже очень внимательно. Вообще все внимание было приковано к этому бою.
   Прикрыла глаза и сделала несколько шагов назад. Слишком много внимания было сосредоточено на бое, что-то ускользало. Я открыла свою душу и стала смотреть вокруг. Шум боя сначала сильно мешал, а потом все стихло. Душа взлетела вверх и смотрела на драконов оттуда.
   Я поняла, что меня так сильно беспокоило - на лорде Вальере был амулет для отвода глаз. Он смазывал его движения, делал их обманчивыми, сам же амулет был невидим. Удивительно, что противник правильно реагировал на выпады и наносил удары.
   Как и все драконы, окружавшие арену, с проходящим там поединком, обычным своим зрением не было видно ни амулета, ни того, что он искажает действительность. И только взлетев ведьминской душой вверх, над полем боя могла это увидеть.
   Тревога за противника Вальера не отпускала, я смотрела на их поединок сверху и не представляла, что делать и как помочь. Даже если сообщу судьям, бой останавливать не будут, но в тоже время настолько рисковать жизнью отважного дракона не могла. Моя ведьмина душа не позволяла.
   Я видела, что мерзавец начинает нервничать, потому что прекрасный боец не попадается на уловки и амулет не помогает. Он раздражался все сильнее и мне стало понятно, что он решается на свой решительный бросок.
   В тот самый миг, когда Вальер стал делать обманное движение, да еще смазанное амулетом, я увидела. Его цеп сделал дугу, показывая направление удара, амулет продолжил эту иллюзию, а мерзавец перехватил основание и размахнулся для удара точно в грудь противника.
   Моя душа упала вниз, защищая благородного дракона.
   Громкий крик удивления присутствовавших на поединке вокруг заставил распахнуть глаза. Я стояла перед Вальером и держала руками его цеп, он был раскрыт. За моей спиной был его противник, которого только что спасла от неминуемой гибели. Я успела в какие-то мгновения остановить этот удар, иначе, оружие раскрылось бы уже в груди благородного дракона.
   Вальер дернул свой цеп, но я держала неимоверной силой основание оружия и не позволяла ему отобрать главную улику. Цеп вновь был смазан маслом. Мерзавец оглянулся по сторонам, к нам быстрым шагом приближались драконы. Хотя они все были под масками, но вид у них был очень серьезный. Слуга стоял за окружающими нас драконами, так что поменять оружие Вальер никак не мог. Все эти мелочи я отмечала боковым зрением, отстраненно. Все внимание было направлено на негодяя, в очередной раз пустившимся на подлог.
   Состояние было несколько странное. Не могла себе объяснить как я могла оказаться внутри боя, хотя до этого была за стеной зрителей. Как получилось так, что я переместилась в самый центр, мне было не понятно, но сейчас не это было важно.
   - Ты кто?! - взревело у меня за спиной.
   Благородный дракон был возмущен моим вмешательством. Он не видел того, что видела я, и для него очевидно было лишь то, что кто-то нагло влез в поединок. При чем я догадываюсь, что именно этого искусного бойца специально привел с собой бывший император. Ведь он сказала вечером: "Завтра будем разбираться".
   Ход мыслей был понятен - поставить Вальера против искусного бойца, чтобы у того были шансы выиграть и указать на подлог со стороны мерзавца. А тут я вмешалась. Только поступить по другому просто не могла. Именно этим ударом Вальер собирался раскромсать грудь благородного дракона.
   На основание оружия легли руки нескольких мужчин.
   - Масло! Масло! Масло! - раздалось сразу несколько изумленных и негодующих голосов драконов.
   Пальцы не разжимались, зубы тоже были стиснуты от напряжения, сказать ни одного слова не могла.
   Громкий хлопок, вспышка с шипящим звуком накрыла нас. Когда глаза вновь могли нормально все рассмотреть, мерзавца с нами не было. Я держала в том же напряжении цеп, остальные драконы придерживали его, лорд Вальер исчез с помощью портала. Не все драконы умеют их делать, привычнее махать крыльями, чтобы достичь нужного места.
   - ЧТО ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ?! - взревело за моей спиной.
   Благородный дракон негодовал так, что меня пробило дрожью насквозь.
   - Всем спокойно! - раздался не менее громогласный голос лорда Нияса, - Задержать слугу лорда Вальера.
   Драконы вокруг ожили и началось движение. Кто-то куда-то бежал, кто-то наоборот подошел ближе.
   - Ты кто такой? - снова строго, но уже нормальным тоном, спросил благородный дракон.
   - Лорд Ян Астани, - выдавила из себя.
   - Ян! - всплеснул руками лорд Нияс.
   Из моих рук забрали цеп, лишь насильно разжав пальцы на основании оружия.
   - Откуда он здесь взялся?! Какое имел право вмешиваться в поединок?! - голос благородного дракона начинал набирать обороты.
   - Ваше величество, он мой сын, - шагнул вперед мужчина и снял с лица маску. Это был Тирас Вальер.
   - У меня есть родители! - с угрозой произнесла ему.
   - Об этом после поединка будем разбираться! - встал между нами бывший император, - Ян, тебе нельзя вставать после ранения.
   - Лорд Астани, объясните, почему вы вмешались в поединок? - грозно спросил меня благородный дракон, кого назвали "Ваше величество".
   - Цеп был смазан маслом. У лорда Вальера был амулет, искажающий действительность. Он проводил прием, иллюзия дорисовывала движение, на самом деле он бил в грудь, - говорила четко и по существу.
   Окружающие зашумели, они видели лишь иллюзорный прием, никто не видел настоящего замаха под удар, а потом неожиданно оказалась я перед благородным драконом, при этом держала цеп за основание.
   - Я мог отразить оба удара, - усмехнулся "их величество".
   - Если бы вы видели, то безусловно, - поклонилась на всякий случай.
   Мужчина все еще был в маске, а поведение окружающих, которые демонстрировали свое почтение, говорило, что передо мной не простой благородный дракон, прекрасный боец турнира, а вполне возможно "их величество".
   - Слугу лорда Вальера задержали, - произнес кто-то подошедший.
   - Прекрасно! Последний день турнира переноситься на завтра! Сегодня пройдет расследование! - громко сообщил лорд Нияс.
   Вокруг зашумели, но признали справедливость решения, но расходиться не торопились.
   - Ян, идем! - ухватил меня за руку бывший император и направился во дворец.
   Сил особо сопротивляться не было, а желание уйти из центра внимания было сильным. Так что я заторопилась за Ниясом, стараясь от него не отставать.
   - Это правда, был император? - все же спросила по дороге во дворец.
   Любопытство никуда не денешь, потому, пока мы были одни, задала волнующий вопрос.
   - Вот кто тебя просил вмешиваться? - строго спросил Нияс вместо ответа.
   - Я не мог поступить иначе. Сильное беспокойство погнало меня. Места себе не мог найти, - объясняла и понимала, насколько жалко звучат мои слова.
   Только сейчас, когда напряжение и тревога ушли, сердце пело от радости. Пусть ругаются и возмущаются, я точно знала - все сделала правильно. Фактически, если вдуматься, только что спасла жизнь императору, хотя сам он этого не признает. Впрочем, мне было не важно император он или нет. Я бы радовалась в любом случае, если мне удалось спасти жизнь дракону.
   - Ян! Я же говорил, что тебе нельзя появляться на турнире. Хорошо, что ты встрял к императору, а не к другому дракону, тогда бы тебе снова бросили вызов! - огорченно говорил лорд Нияс, будто отвечая на мои мысли, но мне было все равно хорошо и приятно на душе, - Если с тобой что-то случиться, как я буду смотреть в глаза герцога Винзора? Ты себя не жалеешь, обо мне хоть подумай.
   Совестно стало, но только чуть-чуть. Я была уверена в своих чувствах и уверенности, что нужно вмешаться, а остальное ... пусть меня выгонят после этого из столицы, но жизнь благородному дракону, пожелавшему разоблачить лорда Вальера, все равно спасла. А это главное!
   Лорд Нияс проводил меня до комнаты и проверил охрану, предупредив, чтобы меня больше никуда не выпускали. Я никуда не собиралась, лишь поесть попросила, выздоравливающий организм требовал подпитки. Бывший император ушел расследовать это дело, я же опустилась в кресло весьма довольная собой и сегодняшним днем. Как бы там не возмущался благородный дракон, но я точно знала, что жизнь ему спасла.
  
   - Лорд Ян, вас просит к себе в кабинет хозяин, - произнес у дверей Рит, выходивший из моей комнаты.
   Охрана была за дверью, и он мог спокойно покидать мою комнату.
   - Что-то случилось? - спросила его.
   - Не могу знать, - развел руками слуга.
   Отправилась по уже знакомому пути в кабинет лорда Нияса, ожидая, что мне будут задаваться вопросы про сегодняшний поединок, про первый, а так же про Пикса. Но оказалось все не так, как я ожидала.
   В кабинете, кроме хозяина, был еще один дракон. Он стоял у окна ко мне спиной, но по фигуре его узнала. Это был благородный дракон, в поединок которого я вмешалась сегодня утром. Только сейчас на нем не было маски, скрывающей лицо и волосы. И вот эти волосы .... Что-то было в них знакомое, где-то там, очень далеко. Кажется в прошлой жизни, когда я была ведьмой. Но ту часть себя, так старательно спрятала глубоко, что вспомнить, где я видела эти странные волосы сразу, не смогла.
   - Ян, присаживайся, - мягко проговорил лорд Нияс.
   Молча присела на свободный стул и тревожно посмотрела на хозяина кабинета. Слишком он был угрюм и нахмурен. Что тут произошло? Расследование прошло не так, или открылось что-то такое, что бывшему императору не понравилось? Благородный дракон мне виделся боковым зрением, но он даже не пошевелился при моем появлении.
   - Пикса освободили? - спросила первое, что меня интересовало.
   - Нет. Твой денщик действительно принадлежит к банде темного эльфа, потому он остается под арестом. Кстати, как ты с ним познакомился? - спросил лорд Нияс.
   - На улице, - пожала плечами.
   Картинки вспыхивали перед глазами. Вот мальчишка трясет обожженными пальцами, вот на меня нападают, а потом темный эльф уже атакует своей магией. Но рассказывать почему-то не хотелось об этом. Будто это было личное, мое. Объяснить себе причину этого не могла, а потому постаралась отвечать обтекаемо, не искажая фактов. К тому же темного эльфа убила моя ведовская сила, не хотелось об этом распространяться.
   - Он не пытался у тебя ничего украсть? - будто о чем-то незначительном спросил лорд Нияс.
   - Как же ему не попытаться украсть у провинциала? - улыбнулась я. - Конечно, он потянулся за кошельком на поясе, думая, что там деньги, но там были пульки. Вот они хорошо обожгла пальцы мальчишки. Это заставило его хорошо обдумать свою жизнь и свое ремесло. Ведь не только на меня он мог нарваться.
   Лорд Нияс выдохнул. Видимо, очень переживал, что Пикс придумал историю нашей встречи, стараясь обелить себя. Бывший император немного расслабился, но тут подал голос благородный дракон у окна:
   - Ты знал, что мальчишка вор и взял его к себе на службу? Привел во дворец моего отца и оставил тут? - голос был рычащим, грубым и слова он бросал отрывочно, очень сухо.
   - Каждому нужно давать новый шанс в жизни. Нельзя судить человека или дракона по прошлой жизни и оставлять на нем это клеймо навсегда. Любой достоин того, чтобы поменять свою жизнь и начать все заново! Пикс мне показался способным начать новую жизнь, - уверено ответила я.
   - На нем есть магическая метка банды. Это значит, что он до сих пор подчиняется своему главарю. И какие бы он не принимал решения к изменению своей жизни, метка ему этого не позволит! - резко бросил мне через плечо спасенный мной дракон.
   - Об этом я не знал, - протянула задумчиво.
   Действительно, никогда не сталкивалась с этой прослойкой общества. Вполне возможно, что Пикс оставался членом банды, только ведь главаря у них теперь нет, и мальчишка об этом знает. Так что он просто выполнял мои распоряжения, оставаясь членом банды темного эльфа. Но рассказывать об этом не собиралась!
   - Ян, я верю тебе и Пиксу. Вы оба доказали свою преданность, но магическая метка все равно заставит мальчишку вернуться к своему главарю и полностью ему подчиняться, - мягко произнес лорд Нияс.
   - Я не хочу, чтобы Пикс возвращался к воровству, - решительно произнесла я.
   - Для этого нужно найти главаря банды и дать ему выкуп за воришку. Он освободит его, - объяснял мне бывший император.
   - Только темный эльф мертв. Так что твоего слугу никто теперь не может освободить, - снова резко бросил мне через плечо благородный дракон.
   Властность, жесткость, непримиримость шли от него. Если лорд Нияс был по ситуации мягок или строг, то этот стоял у окна, как несокрушимая скала. Будто не знал никаких простых чувств, как любовь, нежность сочувствие. Настолько он был холоден и отстранен. Этот дракон все больше меня удивлял, хотелось присмотреться к нему повнимательней, но разговор о судьбе Пикса занимал меня полностью. Император большой и сильный теперь сам справиться, мне бы мальчишку спасти от смерти. Ведь именно она грозит члену банды.
   - Если не найду того, кто освободит, то просто буду за ним присматривать! - резко поднялась на ноги.
   За судьбу Пикса чувствовала свою ответственность и не собиралась так просто отдавать мальчишку в жернова имперского правосудия.
   - Ты не сможешь, - мягко произнес лорд Нияс, - магическая метка всегда будет заставлять подчиняться главарю банды.
   - Я поговорю с ним, кто может помочь! Пикс наверняка знает! - подскочила на ноги и направилась к выходу.
   - Вполне возможно, что он знает, кто сейчас руководит бандой. У них часто называется преемник заранее, чтобы потом не было передела территорий, - спокойно говорил император.
   Только я ничего не слышала. На полпути к дверям обернулась, едва начал говорить благородный дракон и замерла на месте. Император повернулся ко мне лицом, и я его узнала.
   Это был он!
   Знакомый взгляд синих, холодных глаз скользил по мне. А перед моим внутренним взором вспыхивали картинки из прошлого.
   "Ты кто?" - жесткий вопрос мужчины.
   "Ты позвал - я пришла" - протягиваю к нему руки.
   "Ты не спросишь, кто я и как мое имя?" - его улыбка на губах и крепкие объятия.
   "Янина, позови меня по имени, и я приду" - говорю ему.
   "Только не вздумай влюбиться!" - весело предупредила мужчину.
   "Уже" - легко отозвался он.
   "Янина!" - эхо вновь донеслось до меня.
   На красивом лице была властность, которая сейчас была к месту. Это его свойство так удивило меня в ту ночь. Еще зажиточным барином его посчитала. Уродливые шрамы, благодаря моему лечению расправлялись и волосы, которые росли всклочено, перекручено, не правильно, стали отрастать. Теперь на месте жуткой раны топорщился коротенький ежик из белокурых волос.
   Губы, что так страстно целовали той ночью, будто выпивая любовь, которую дарила всей открытой душой, сейчас были поджаты в тонкую, жесткую линию. Щеки впали и под глазами залегли тени. А глаза... Если я видела раньше в них боль, отчаяние и мольбу о любви, то сейчас они излучали власть, превосходство.
   Как же ты изменился!
   И все же это был он, тот самый мужчина, чья печальная песнь души иногда слышится во сне. Сегодня тоже, потому было так тревожно с утра. Теперь понятно, почему настолько сильно переживала еще ночью, откуда появилась эта тревога.
   - Ты! - выдохнула я.
   - Мы знакомы? - удивился император.
   - Простите, вы император? - тряхнула головой, отгоняя от себя наваждение той ночи.
   - Первый раз в столице? - понял по-своему мое замешательство император.
   - Да, - кивнула ему.
   Руки стиснула за спиной и стала сжимать пальцы, чтобы отогнать наваждение и прийти в себя. Мне ни в коем случае нельзя раскрывать себя. Пусть лучше думают, что молодой дракон-провинциал смущается императора.
   - Ничего привыкнешь, - мягко проговорил лорд Нияс.
   Император сел на тот стул, где до этого во время разговора сидела я. Они оказались со своим отцом через стол.
   - Так я пойду к Пиксу? - вежливо спросила, не решаясь самовольно покинуть таких высоких лордов.
   Из кабинета хотелось убежать, чтобы прийти в себя окончательно и понять, как же теперь быть дальше.
   - Иди, - отпустил меня император.
   - Ян, задержись, - остановил меня лорд Нияс, - есть у меня к тебе еще одно дело.
   Замерла на том же месте, где остановили слова мудрого дракона, не решаясь вернуться к столу. Теперь вообще хотелось держаться на расстоянии от императора. Если до этого благородный дракон внушал мне уважение и симпатию, то сейчас хотелось сбежать если не на другой конец столицы, то хотя бы в свою комнату.
   - Подойти сюда, - мягко позвал лорд Нияс.
   Пришлось переступать ногами и возвращаться к опасному месту. Император видел мою нерешительность и улыбнулся, стараясь поддержать неуверенного провинциала. Только от этой доброй улыбки, так хорошо мне знакомой, мурашки пробежались. Сжала кулаки и решительно направилась обратно к столу. Неужели я сдамся, едва только столкнувшись с трудностями? Конечно, не ожидала, что мужчина, которому вылечила душу, окажется императором драконов, но ведь трудности лишь закаляют. Никто не говорил, что будет легко. Наоборот, все предупреждали, что придется хорошенечко потрудиться, чтобы пробиться к своей мечте. Сейчас турнир закончится, император будет занят своими делами, а лорд Нияс обещал найти мне службу при дворе. Так что мы если и будем видеться с императором, то редко и издалека.
   - Пока мы все вместе сейчас, вот о чем хотел поговорить, - начал лорд Нияс.
   Мы с императором посмотрели на мудрого дракона. Я стояла с другого края стола, стараясь максимально тактично быть в удалении от мужчины.
   - Кирхан, Яна ко мне отправил старый друг с рекомендациями. Мальчик хочет попасть на военную службу, - при этих словах лорда Нияса император внимательно еще раз осмотрел мою худую фигуру.
   Сама знаю, что мощи не хватает. В его взгляде не было ничего обидного, но все равно поежилась от разглядывания.
   - Слишком молод еще для стрелков, - спокойно произнес император, будто догадался о моей мечте.
   Нахмурилась. Упертости мне не занимать. Все равно буду служить стрелком!
   - Я тоже так думаю, - улыбнулся на мое нахмуренное выражение лица лорд Нияс, - Но сам видишь, мальчишка - огонь! Он не успокоится пока ему не найдем достойную службу.
   - Вижу, - еще раз по-доброму улыбнулся император.
   А вот этот разговор уже начинал тревожить. Сейчас пристроят меня в экскорт к драконицам и скажут, что это тоже служба. Не хочу! Не для того сбегала из дома, чтобы за чужими женами присматривать.
   - Яну нужна хорошая подготовка. Мы с ним проводили спарринг, у него есть прекрасная основа, обучали его достойные бойцы, но этого не достаточно. Пока шел турнир, Ян за два дня успел один вызов бросить и второй вызов принять, - рассказывал лорд Нияс, - Сам понимаешь, определим его к стрелкам, и мальчишка за неделю убьется на поединках.
   Император весело рассмеялся.
   - Мне нравиться этот задиристый парень! - хлопнул себя по колену довольный мужчина.
   - Мне тоже, - тоже улыбаясь, сказал лорд Нияс, - но в тоже время хотелось, чтобы он остался живой.
   - Я могу за себя постоять, - недовольно вклинилась в их веселье.
   - Вот об этом и говорю, - широким жестом показал на меня лорд Нияс.
   - И что же ты придумал? - заинтересовано спросил император.
   Я же молча и с любопытством уставилась на мудрого дракона. Вид у него был загадочный и очень довольный. Но почему-то именно это внушало опасения.
   - Кирхан, предлагаю тебе взять Яна к себе в телохранители, - произнес лорд Нияс и откинулся на спинку своего стула.
   - Что? - переспросили мы оба с императором.
   - Ян, служба военная, ответственная, а Кирхан займется твоим обучением лично. Он лучший боец в империи, так что тебя будет тренировать самый достойный, - пояснил мне свою мысль мудрый дракон.
   Шок!
   Идея у мудрого дракона была правильная, это я понимала. Он все-таки нашел такую военную службу, где за мной будут присматривать, обучать, и в то же время мало кто будет кидать вызовы телохранителю императора. Но ведь тогда буду все время рядом с этим мужчиной! Этого нельзя допустить!
   - Отец, ты действительно считаешь, что мне нужен телохранитель? - насмешливо вскинул бровь император.
   - Тебе напомнить кто утром спас от предательского удара Вальера? - совершенно серьезно спросил лорд Нияс.
   Мы с императором в первый раз за все время посмотрели внимательно друг на друга. Мне стало ясно только одно - на службе у стрелков было бы лучше. О чем подумал император, не могу сказать.
   - Значит, договорились, - весело вынес свой собственный вывод из нашего молчания лорд Нияс.
   - Я не согласен, - проскрипела пересохшим голосом.
   - Кирхан тебя подучит, а потом, если возникнет желание, перейдешь на службу стрелком, - отмахнулся от моих слов мудрый дракон. - Я слишком стар чтобы каждый день тренировать, а тебя нужно хорошо обучать.
   - У меня нет на это времени, - возразил император.
   - На свои тренировки есть время, значит, будете вместе заниматься, - похоже лорда Нияса было невозможно переубедить.
   - Мне не нужна охрана, - так же упрямо, как и я до этого, проговорил император.
   - Кирхан, я поручаю тебе молодого дракона. Ведь ты должен заботиться обо всех своих подданных, так что если Ян погибнет на поединке во время службы у стрелков, это будет на твоей совести, - лорд Нияс уже не уговаривал. Губы были сжаты в такую же жесткую полоску, как у его сына, когда он проговорил последние слова.
   Я видела, что император не хочет брать меня в телохранители, но ослушаться отца тоже не может. На лице мужчины боролись сразу же несколько чувств. Победила сыновья почтительность, и это несмотря на всю властность, которая исходила от мужчины.
   - Хорошо, лорд Ян Астани, беру тебя в свои телохранители, - повернулся ко мне грозный мужчина, - Но предупреждаю, никаких поблажек не будет. Отговорки, что я устал, молод, чего-то не знаю, меня не интересуют. Ты должен быть на равных со мной во всем! Идет?
   Я озадаченно посмотрела на своего покровителя, который с довольным видом наблюдал эту сцену, лорд Нияс закрыл глаза, подсказывая ответ для императора.
   - Я согласен, - твердо произнесла.
   Что-то мне подсказывало, что о таком своем решении сильно пожалею, причем очень даже скоро. Взгляд императора бросал мне вызов, причем был абсолютно немилосердным. Даже мелькнула мысль, что лучше бы осталась у лорда Нияса во дворце, чтобы обучаться у него. Но принять вызов и бороться, идти к своей мечте всегда лучше, чем сидеть в скромной комнате и вздыхать о том, что я бы могла бы ... и так ничего не сделать в итоге.
   Это других мы оцениваем по результату, а себя лишь за потенциал.
   Заниматься шапкозакидательством не собиралась, а потому вызов от дракона приняла и собиралась быть лучшей в том, что мне предложили.
   - Вот и славно. Именно это я хотел обсудить с вами, пока вы тут оба. Ян, ты хотел идти к Пиксу поговорить. Кирхан, завтра последний день турнира, будь на нем. Что-то я себя неважно чувствую, - начал кашлять по-стариковски хитрый и мудрый дракон.
   - Ты же меня у морских эльфов достал, - улыбнулся император, - Возвращаться нет смысла. Уже все обговорено. Конечно, останусь.
   - Ян, можешь теперь иди, - ласково отпустил меня бывший император. Кивком попрощалась с обоими драконами и направилась к дверям. Было ощущение, что провожает меня тяжелый взгляд синих глаз, но оборачиваться и проверять, не было желания ... или смелости. Мне еще нужно привыкнуть к этой мысли, что теперь буду все время находиться с тем самым мужчиной, чью душу вылечила, думая, что эта была наша единственная встреча на жизненном пути обоих. А он оказался императором драконов. Это как же закрутила нити нашей судьбы Мать природа, что вновь столкнула.
   - Пикс! - негромко позвала мальчишку, спускаясь в подвал.
   - Я здесь, господин, - отозвался бывший воришка и подошел к решетчатой двери.
   - Тебя кормили? - первым делом поинтересовалась.
   - Да, господин, - кивнул парнишка, - а еще допрашивали.
   - Удалось выхватить из рук лорда Вальера цеп, как основную улику подлога, - ответила ему.
   - Понятно, - задумчиво протянул Пикс.
   - Слугу задержали, а вот сам лорд исчез стихийным порталом. Пока неизвестно, куда он переместился, - присела на тот же колченогий стул, что и вчера, и рассказала последние новости.
   - Меня выпустят? - с тревогой спросил парнишка.
   - Нет, Пикс. У тебя метка принадлежности к банде, - постаралась, как можно мягче сказать об этом.
   Мальчишка не ответил, лишь понурился и кивнул на мои слова. Вид был у него покорный, он прекрасно знал, чем ему грозит эта метка.
   - Пикс, как ты вообще попал в банду? Сколько тебе лет? - сочувственно спросила мальчишку.
   - Десять. Меня отчим продал темному эльфу, когда на выпивку не хватало, - невесело ответил парнишка.
   - А мама? - ахнула я.
   - У нее много детей. От моего отца, потом от отчима, - отмахнулся Пикс, - да, она не знает, наверное. Никто ей не говорил.
   - Ты домой вернуться хочешь? - мягко спросила его.
   - Нет, - мотнул головой мальчишка.
   - А чего ты хочешь? - спросила парня. Наверняка его об этом никто не спрашивал.
   - Хочу остаться с вами, господин. Вы хороший и добрый, - поднял на меня свои просящие глаза бывший воришка.
   - Нам надо освободить тебя от метки банды. Как же это сделать? - задумчиво потерла подбородок и уставилась в маленькое оконце в стене комнаты, где был закрыт Пикс.
   Мальчишка мне не ответил, лишь вздохнул.
   - Император сказал, что от этой метки тебя может освободить только преемник темного эльфа. Ты случайно не знаешь, кто он? Может быть, слышал разговор, кому темный эльф в случае своей смерти передаст свою власть? - начала расспрашивать Пикса.
   - Как же, господин...? - захлопал на меня в недоумении глазами бывший воришка.
   - Так ты знаешь, кто теперь глава банды? - задала уже конкретный вопрос парню.
   - Знаю, - недоуменно протянул Пикс, все так же хлопая на меня глазами.
   - И кто? - в тот же момент воодушевилась я.
   - Вы, господин, - так же хлопая удивленными глазами, сообщил мальчишка.
   - Кто? Как это? - поразилась я.
   - Когда вы его убили, метка главаря банды упала вам на плечи, - несколько удивленно на мою непонятливость, ответил Пикс.
   - Что упало? - спросила, все еще не веря в то, что сейчас услышала.
   - Та темная тень - это метка главаря банды. Говорят эта метка тоже магическая, поэтому она заставляет выполнять все приказы, - спокойно начал рассказывать воришка.
   - Но ведь на мне нет никаких знаков! - возразила ему.
   - Вот этого я не знаю, - задумчиво произнес Пикс. - Но может быть это специально?
   - Чтобы главаря не могли вычислить по метке, - сделала предположение.
   Мальчишка закивал, соглашаясь.
   - В банде рассказывали, что темный эльф убил прежнего главаря несколько лет назад и забрал себе его власть. А тот прежний был из лордов, - закончил шепотом Пикс, оглядываясь.
   - Ты уверен? - строго спросила его.
   - Я не знаю, господин. Мне так старый Верес рассказывал, - мальчишка смотрел на меня с такой надеждой во взгляде.
   В душе все переворачивалось. Ведь ни за что пропасть может. Всего лишь нужно снять с него магическую метку, и он будет жить нормальной жизнью, я его не брошу.
   Может быть, Пикс прав, что прежний главарь банды был лордом-драконом. Я же тоже лорд и теперь главарь. Можно еще вспомнить про Вальера с его подлостями на турнире. Чтобы случилось, получи он метку главаря, позволившую ему полностью управлять всем преступным миром в столице? Кстати, а как члены банды сейчас живут и что делают? Ведь темного эльфа уже несколько дней нет, а про меня никому не известно.
   - Пикс, скажи, это только ты знаешь, кто сейчас главарь банды? Или остальным это так же известно? - спросила мальчишку.
   - Вам надо представиться, господин. Если уже знают, что темный эльф умер, то сейчас все ждут, когда новый господин придет, - пояснил мне бывший воришка.
   - А я могу как-то избавиться от такой почетной должности? - этот вопрос меня очень интересовал.
   - Не знаю, господин, - честно ответил Пикс.
   Только этого мне не хватало. А хотела всего-то на всего служить на военной службе. Так угораздило же меня! В сердцах подскочила на ноги и стала мерить шагами не длинный коридор в подвале.
   - Как метку с тебя снять, знаешь? - решительно повернулась к Пиксу.
   Начнем с малого, а там дальше разберемся!
   - Нет, - замотал головой воришка, - но вот Верес точно должен знать, он давно в банде.
   - Тогда идет к нему, - приняла решение.
   - Вам нужно представиться людям, господин, - почтительно склонил голову Пикс.
   - Не собираюсь я представляться и убивать себя, чтобы передать власть, тоже не дам. Нужно будет этого Вереса расспросить о снятии метки, может быть, он об этом тоже знает, - ответила мальчишке.
   Эта идея меня вдохновила. Магическая метка появляется после произнесения заклинания, а значит, всегда есть обратное, которое позволит ее снять. В крайнем случае, нужно будет найти ученого, которому будет все равно, какое на мне заклинание и не будет озадачиваться моральными принципами, а займется снятием заклинания с меня. Если один маг смог поставить, то второй завсегда снять может.
   - Нужно лишь тебя забрать отсюда, - озадаченно посмотрела на решетку.
   - Так я уже, - радостно улыбнулся мне Пикс.
   Парнишка спокойно открыл решетчатую дверь, показывая, что в любой момент мог сам отсюда уйти. Специально его никто не охранял, лорд Нияс закрыл Пикса в подвале и считал, что этого вполне достаточно, совершенно забыв, что перед ним представитель преступного мира. Наверняка у мальчишки способности не только карманника, но и много чего еще.
   - Мда... повезло мне с денщиком, - озадачено произнесла я.
   Пикс просиял, приняв мои слова за похвалу. Нужно будет заняться его воспитанием. Детей своих еще не планировала, а тут один уже появился.
   Пикс, не зная о моих сомнениях, с гордым видом вышел из своей камеры и остановился рядом со мной, ожидая одобрения своему поступку. Как же их темный эльф запугал!
   - И давно ты открыл дверь? - кивнула в сторону решетки.
   - Сразу, как только вышли из подвала, - гордо произнес мальчишка, - Господин, вы приказали не воровать, я слушался.
   - Молодец! - похвалила за послушность.
   Правильно, вскрывать замок собственной темницы не запрещала. Нужно будет продумать хорошо этот вопрос - что запрещать, а что разрешать, все-таки мальчишка прошел школу в преступном мире.
   Пикс доверчиво смотрел на меня, и я приняла решение.
   - Идем! Нужно снять с тебя метку, - сказала ему и направилась к выходу из подвала.
   - А мои вещи? - спросил мальчишка, стараясь успеть за моим шагом.
   - Вернемся сюда, покажем, что на тебе нет метки и будешь жить свободным человеком. Так что вещи твои дождутся, - говорила не задумываясь.
   Мои мысли были заняты вопросом, как расспросить Вереса о снятии метки банды, не привлекая к себе внимания. Тем более, что я понятия не имела, где искать старого преступника в этом городе.
   Из ворот дворца нас выпустили без вопросов. Все было посвящено турниру, его прохождению, уходу за ранеными. О том, что Пикс был заперт в подвале, мало кто знал, а потому вышли без проблем. Даже когда вошли в бедные кварталы столицы, проблем не было. Начались они чуть позже.
   Оказалось, мы вошли на территорию банды, где была жесткая дисциплина и своя охрана.
   - Кират? - приземлились на ноги перед нами двое мужчин откуда-то сверху.
   - Кирут! - отозвался Пикс и вышел вперед.
   - А это кто? - качнули в мою сторону длинным кинжалом.
   - Это со мной. Он к Вересу, - ответил мальчишка и уверенно прошел между громилами, раздвинув их своими худеньки плечами.
   Я последовала за ним, стараясь сохранить на лице выражение суровости, прекрасно понимая, что мое худощавое телосложение не внушает им никакой почтительности. Но отступать не собиралась, ибо была уверена в своей правом деле.
   Грязные проулки пересекались, сворачивали, двоились и убегали куда-то вглубь квартала бандитов. Дорогу старалась запомнить, но вскоре одинаковые серые дома слились в общую массу, а невысыхаемая грязь под ногами перестала раздражать и шагала прямо по жиже.
   Пикс нырнул в какую-то дыру, обернувшись перед этим. Я последовала за ним, не сомневаясь ни мгновения, надеясь избавиться от неприятного чувства брезгливости, вызванного нечистоплотностью местных жителей. Оказалось, зря.
   Немного привыкнув к полумраку освещения, удалось рассмотреть небольшую комнатку с мебелью явно готовой к переезду на свалку. Столы покосились, стулья держались лишь потому, что их прислонили к стенке, а старые "ходики" отстукивали текущий век громко и очень натужно, старательно скрепя всеми пружинками. Маятник устало ходил по давно надоевшему маршруту и ожидал того же переезда, где ему дадут возможность отдохнуть.
   Хозяин этого помещения тоже был стар, наверное, гораздо старше тех же "ходиков". Часы явно следили за своим хозяином и держались пока тот жив. Чувствовалось, что лишь Вереса не станет и "ходики" тоже откажутся хрипло отстукивать ритм жизни, которая здесь замерла.
   - Верес! - радостно воскликнул Пикс и кинулся обнимать сгорбленного мужчину, сидящего за столом.
   Яркий желтый фонарь светил направлено, старик сидел, уткнувшись во что-то в своих руках. Вокруг него были разложены лупы, мелкие детальки, а рядом на полу стоял корпус от других "ходиков".
   - О-о-о-о, мальчик! Ты вернулся, не забыл старика, - обрадовался Верес.
   - Конечно, вернулся! - столько радости было в голосе паренька, что было понятно на сколько Пикс привязан к мастеру.
   В том, что этот часовщик мастер нисколько не сомневалась. Они были обычно простыми людьми, но их мастерство давало им необычную особенность, они становились повелителями времени. Если часы покупались из рук настоящего мастера, то владельцу добавлялось несколько лет жизни, а так же больше счастливых моментов становилось на порядок больше.
   А сейчас передо мной сидел настоящий мастер. Его необычная магия чувствовалась повсюду. Теперь понятно, что старые "ходики" тоже не просто так скрипят свое время, они живут лишь благодаря магии часовщика.
   - А это кто? - строго посмотрел на меня часовщик из-под своих линз, которые держались на лбу старика с помощью хитрых матерчатых переплетений.
   - Господин, - искренне ответил Пикс.
   Кажется парнишка даже не понял, что сейчас сотворил. Не подумала предупредить его по дороге, чтобы не рассказывал обо мне Вересу, надеясь обойти этот вопрос. Но сказанного слова не воротишь, потому решительно подошла к столу.
   Страха или какого-то простого любопытства не было в глазах, которые я видела сквозь линзы, часовщика. Старик смотрел на меня безмятежно спокойно. Кажется, для него жизнь уже давно имеет другое значение. Он наблюдал ее совсем не с той стороны, с которой видим мы.
   - Пикс хотел сказать ... - строго посмотрела на паренька, но он не стушевался под моим взглядом, - что сейчас у меня служит денщиком.
   - Вот, значит, кто убил темного эльфа, - спокойно произнес часовщик.
   Я еще хотела начать возражать и что-то придумать, пусть даже на ходу, чтобы не оповещать о моей метке главаря банды, но Пикс затараторил быстро-быстро:
   - Верес! Господин хочет снять с меня метку, он и с тебя может ее снять. Ведь, правда, господин? - глаза мальчишки просто молили о помощи.
   Отказать не могла, достаточно было представить, сколько лет мастер просидел здесь, в этой дыре, выполняя разные приказы главаря. Ведь в руках часовщика были не только его изделия, но и жизни будущих владельцев. Он мог легко вложить магию в часы и укоротить век покупателя, или подстроить несчастный случай.
   - Конечно, Пикс, - кивнула, соглашаясь.
   - Что вы! Я уже не помню, сколько лет здесь, - улыбнулся по-доброму старик, - Да и идти мне некуда, мои родные, если и живы, давно о моем существовании забыли. Это у Пикса вся жизнь впереди, ему помочь нужно, - часовщик помолчал, - если, конечно, господин не передумает.
   - Я не передумаю, - твердо ответила старику.
   Он лишь кивнул и погладил узловатыми пальцами по вихрастой голове мальчишки. "Нужно его отмыть и постричь, что же он, как оборванец, до сих пор ходит, а ведь уже мой денщик" - подумалось мне.
   - Вы знаете, как снять с Пикса метку? - спросила самое главное.
   - Знаю, господин. Видел несколько раз, когда родственники выкупали своих из банды, - говорил старик спокойно, не глядя на меня.
   Все его внимание доставалось Пиксу, но я была не против. Старик и мальчишка были искренне привязаны друг к другу, а потому было даже приятно, что у паренька здесь было к кому прижаться во время невзгод, или наоборот похвалиться своей фартовой удачей.
   - Рассказывай! - твердо произнесла я и скинула со стула какие-то тряпки, а затем уселась, готовая выслушать часовщика.
   - Чтобы снять метку с Пикса, нужно войти в полную власть, господин. Сейчас вас тень главаря только пометила, но пока вы еще не в полной своей силе, - спокойно и не торопясь произнес Верес.
   Это хорошо, что перед этим я села.
   - Я правильно понял, что сейчас могу отказаться быть главарем? - сглотнув, спросила часовщика.
   - Можете, господин, - отозвался старик.
   Великая надежда распахнула свои крылья в моей душе. Сколько-то мгновений я парила на облаках счастья, представляя, что моя жизнь может вернуться в обычное русло, со скидкой на то, что я теперь парень и буду телохранителем императора. Все же последнее казалось такой мелочью перед перспективой стать главарем банды.
   - Гапар очень будет этому рад, - донеслись до меня слова часовщика.
   - Кто? - почти безмятежно переспросила старика, паря в воздушных фантазиях своей мечты.
   - Преемник, которого назвал темный эльф. Такова традиция. Господин обязательно называет того, кто займет его место, если он умрет, - так же спокойно проговорил Верес.
   - Тогда почему мне эта метка досталась? - спросила и невольно повела плечами.
   - У вас есть магия, господин? - часовщик был по-стариковски спокоен.
   - Есть, - осторожно ответила ему, не собираясь рассказывать, что я дракон и ведьма со своей силой.
   - Тогда вполне возможно, тень пошла за магией, а не стала искать преемника, - рассудительно произнес часовщик.
   Если вспомнить, что именно ведовская сила убила темного эльфа, то становиться понятно, почему метка на меня упала.
   - С этим разобрались, - взбодрилась тут же я, - Теперь расскажите, как передать эту тень вашему преемнику, как его, Гапар?
   - Не надо, господин, - задрожал всем телом Пикс.
   Губы у парня побелели, и он стиснул руку старика.
   - Что не надо? - не поняла мальчишку.
   Но испуг был настолько сильным, что тени сомнений не было в неподдельном ужасе от имени Гапара.
   - Не передавайте ему метку, - испугано стал оглядываться бывший воришка.
   - А что с ним не так? - нахмурила брови я.
   - Гапар очень жестокий, - спокойно ответил за Пикса Верес, - Для него человеческая жизнь ничего не значит.
   - Но ведь темный эльф его не просто так назвал своим преемником, - произнесла я.
   - Именно для того и назвал, чтобы держались его. Темный эльф не был дураком, он прекрасно понимал, что ему нужно показать еще более страшного преемника, и тогда люди будут беречь и ценить своего господина, - часовщика совсем не беспокоили эти хитросплетения в банде. Его жизнь от этого не зависела, лишь только за судьбу Пикса переживал старик.
   Получался выбор без выбора. Я могу скинуть с себя метку главаря банды, но тогда власть в свои руки возьмет жестокий Гапар, а вот он точно Пикса на свободу не отпустит - собственность банды все-таки. А чтобы освободить мальчишку, мне нужно принять власть на себя. Вот она нужна мне такая ответственность? Сразу же вспомнилось, как я упала под тяжестью той тени, когда на свалилась мне на плечи. Очень символично было.
   Мысли метались, даже глаза старалась прикрыть, чтобы не видеть встревоженных взглядов ребенка и старика, увеличенных линзами. А решение нужно было принимать.
   - Как долго я могу раздумывать? - спросила часовщика, открыв глаза.
   - Не знаю, господин, - развел руками Верес, - только Гапар жаждет власти, и он уже ищет того, кто перехватил из его рук метку.
   - Попытается меня убить, чтобы тень перешла к нему? - усмехнулась на эти слова.
   - Он будет искать, допрашивать и убивать, - серьезно кивнул Верес, - люди видели, что вас привел Пикс, а потом он пропал сразу же после смерти темного эльфа. Сейчас Гапар разыскивает мальчика.
   Решение принимать совершенно не хотелось. Точнее не хотелось соглашаться становиться главарем банды, но я видела, что особого выбора у меня нет. За свою жизнь не боялась. Ведьмина сила не позволит убить меня никому, из живущих в этом мире, но я понимала, что от моего решения зависят многие жизни, и эта ответственность тяжелым бременем давила на плечи. Я физически ощущала, как что-то огромное и тяжелое подминает меня.
   Именно это заставило выпрямиться и принять решение. Пикса надо спасать, а так же всех остальных, потому что я ведьма! А мы всегда идем за рукой Матери природы. Если меня привели сюда, значит, зачем-то это нужно. И самое очевидное - это освобождение Пикса и Вереса от метки банды.
   - Что нужно делать? - спросила часовщика.
   - Представиться людям, - пожал плечами старик и повернулся к Пиксу, который встревожено смотрел на меня.
   - И тогда я войду в полную силу? - подозрительно посмотрела на Вереса.
   - Там магия дальше делает, - отмахнулся часовщик.
   Интересно получается, нужно представиться, потом магия что-то делает. Хотя, если учесть, что члены банды обычные люди, они могут магию не только не чувствовать, но даже не видеть. Как-то об этом моменте никогда не задумывалась, теперь же озадачилась и посмотрела на старика.
   Что-то пробежало по лицу Вереса, это заставило задать следующий вопрос.
   - Что произойдет после? - строгость в моем тоне заставила часовщика поднять на меня глаза.
   - Каждый, кто входил в полную силу, чувствовали в своих руках все нити власти ... становились более кровожадными и властными, чем их предшественники, - Верес прямо посмотрел мне в глаза, - Ты должен понимать, что ты принимаешь на себя бремя власти за целый народ, пусть они преступники, но они все же люди. Ты можешь карать, распоряжаться их жизнями, можешь властвовать безраздельно в этом городе. Все лежит у твоих ног, - старик помолчал, - Именно к этому всегда стремился Гапар.
   - Мне всего этого не надо, - ошеломленно произнесла вслух.
   - Я не могу указывать, что вам выбрать, господин, - вновь склонил голову Верес над часами, лежащими у него на столе.
   - Ясно, - несколько недовольно прошипела я, - Решение приму я и ответственность тоже буду нести я.
   - Вы правы, господин, - бесцветно произнес Верес.
   И тут меня взорвало. В какой-то миг стало понятно, что старый часовщик сидел здесь годами и вот так покорно отвечал : "Вы правы, господин", а теперь такая же судьба ожидает Пикса, если Гапар не решит из каких-то своих соображений убить его сейчас.
   - Я приму всю власть! - поднялась на ноги и твердо произнесла вслух.
   Не знаю, что со всем этим буду делать, но что-нибудь придумаю! В конце концов, тот же Гапар не сможет меня так просто убить, а потому я лучший кандидат на эту роль. Доиграем ее до конца.
   - Правда? - глазенки Пикса расширились от неимоверного счастья, - Верес, ты не представляешь, что это за господин!
   Мальчишка от сильных эмоций тряс руку старика, наверное, считал, что так будет доходчивей.
   - И что же это за господин? - неприветливо спросил входящий мужчина.
   Осмотрела его с ног до головы. Силен, мышечной массы в нем много, только обычный человек против дракона, пусть даже девушки, не многого стоит. В общем, взгляд видимо у меня получился нахальный и оценивающий, а здесь такие в порядке вещей.
   - Я ваш господин, - скрестила руки на груди и взглянула в глаза Гипара.
   - Это что еще за выскочка? - насмешливо спросил и обернулся к подоспевшей за ним банде.
   - Этот господин убил темного эльфа, - уткнул голову в пол Пикс, но его слова донеслись до всех, собравшихся в этой комнате.
   - Да, неужели? - продолжал насмешничать бандит, претендовавший на роль главаря.
   - Гаспар, этот тот, с кем дрался темный эльф, - опасливо шепнул кто-то из окружения бандита, а некоторые согласно закивали.
   Самой признаваться в том, что убила нелюдя, было жутковато. Никогда такого раньше не делала, хотя собиралась на военную службу, но даже теперь говорить о том, что я кого-то убила, не хотелось.
   - Метка легла на этого господина, - добавил Пикс.
   - С чего ты взял? - взревел Гапар.
   - Я видел, как тень вылетела из тела темного эльфа и упала на господина, - голос мальчишки был подобострастным, и это вновь меня вывело из себя.
   - Слушай ты! Я твой новый господин, а теперь слушай меня! - рявкнула на Гапара, - Оружие дай сюда! И убивать, пытать, допрашивать я тебе запрещаю, - кажется, я вошла в роль и меня понесло.
   Фактически, если бандитская метка не работает, как мне все об этом говорят, то сейчас на меня накинется вся эта братия, что сейчас шумно сопела за спиной своего вожака Гапара. Ведь они были очень не довольны тем, что их господин окажется не названный преемник, а неизвестный молодой парень.
   Но все оказалось неожиданно. Несмотря на то, что я не приняла всю силу власти главаря, метка сработала. На то и магия, чтобы действовать безотказно! Гапар протянул мне свой длинный кинжал, вытянутый из-за пояса, а потом отошел на несколько шагов. Магия не только не позволит ослушаться меня, но еще не даст возможности убить.
   - А представление?
   - Да, представления людям не было!
   Стали раздаваться разные голоса.
   Лишь Гапар стоял, недовольно поджав губы, всем своим видом выражая недовольство ситуацией.
   - Готов хоть сейчас! - грозно произнесла им и жестко посмотрела на своих будущих подчиненных.
   - Тогда приступим! - неожиданно бодро произнес Верес и поднялся со своего места.
   Сутулый старик и сейчас не выглядел юным, но весь его вид излучал энтузиазм и решительность.
   - Верес, ты куда лезешь? - недовольно окрикнул часовщика Гапар.
   Все правильно, метка заставляет подчиняться главарю банды, а ссоры между членами никто не запрещал.
   - Господи, проходите в зал, - не обращая внимания, показал на виднеющуюся дверь в полумраке старик.
   Пикс в тот же момент подскочил ко мне, стараясь держаться от Гапара с другой стороны. Ничего не оставалось делать, как идти. Что меня ждет за этой дверью, было неизвестно, но отступать я не привыкла.
   Уверенно подошла к двери, толкнула и даже зажмурилась от солнечного света. Зал, как назвал его Верес, был огромным под высоким радужным куполом, созданным магией. На возвышении стоял трон, сияя золотом на ярком солнце. Самомнение темного эльфа было видно сразу. Он явно считал себя императором преступного мира, в противовес Кирхану императору - драконов. Потому здесь не только золотой трон удивлял своим наличием, посередине всего пространства был фонтан с золотыми рыбками. Приглядевшись внимательно, поняла, что рыбки тоже созданы с помощью магии, так не требуется за ними ухода. И, разумеется, в центре фонтана извивались и выливали воду из радужных раковин прелестные русалки, тоже созданные магией темного эльфа. Мужская фантазия постаралась, что формы русалок привлекали все внимание, а сами девушки радостно выливали воду друг на друга.
   Обернулась на Вереса, ожидая от него подсказки, что мне делать дальше. Часовщик кивнул головой в сторону трона. Решительно направилась к золотому нечто, предназначенное для того лишь, чтобы на нем сидеть. Усевшись на трон, удивилась неожиданной комфортности. Было мягко и удобно, чего не скажешь, глядя на отполированное золото на сиденье. Уточнить этот момент не успела, мне сразу же подали в руки две чаши, разумеется, тоже из золота.
   Ко мне подошли двое громил с совершенно бандитским выражением лица и встали с обеих сторон. Одновременно, повинуясь какому-то знаку, они достали длинные кинжалы и быстрым движением полоснули по моим запястьям. От неожиданности даже вскрикнуть не успела. Из моих рук забрали чаши и подставили под струйки крови, стекавшие с моих рук.
   Ошеломленно посмотрела на Вереса, часовщик стоял спокойно и его сгорбленная фигура из-за постоянного сидения за столом, выделялась на фоне коренастых бандитов.
   Моя магия быстро окружила порезы и стала залечивать порезы. Ведовскую силу выпускать остереглась, потому терпела пощипывания от искорок.
   Бандиты, получив в обе чаши немного моей крови, подошли к фонтану и вылили ее в воду. Русалки обернулись и одновременно нырнули в воду, подняв брызги до самого купола. В тот же миг по куполу пробежались волны, расходясь от центра в стороны, а бандиты схватились руками за плечи, при этом болезненно морщась. Пикс и Верес тоже стояли, ухватившись за свои метки. Жестокие, однако, у них тут нравы!
   Мои раны затянулись, оставив после себя свежие розовые рубцы. А вот бандитам пришлось туго, магия, связывающая их с главарем, полыхала на руках.
   - Пикс, - позвала я, - давай теперь тебя освободим от этого.
   - Хорошо, господин, - с готовностью закивал тут же мальчишка.
   - Верес, рассказывай, что нужно делать, - подозвала часовщика.
   - Нужно положить руки на метку и отпустить, - произнес старик, подойдя к нам.
   - Так просто? - удивилась я.
   - Магия слушается вас и выполняет, все, что скажите, господин, - поклонился часовщик.
   Бандиты опускали руки, и на их лица вновь возвращалось угрюмое выражение лица. Их эмоции и впечатления особо не интересовали. Сейчас главное было освободить Пикса.
   - Подходи, - улыбнулась мальчишке.
   Пикс подошел и опустил руку. Метка полыхала на плече. Если мои искры болезненно пощипывают, то, как же должно быть больно парнишке? Мне было его искренне жаль.
   Положила руку на метку и четко проговорила:
   - Пикс свободен, ты больше не член моей банды, - магия на куполе вновь вспыхнула.
   Мальчишка сжал зубы, стараясь не жаловаться, легко представила, насколько ему тяжело второй раз такое выдержать. Ведовская сила полилась с ладоней, которые так и не отпускала с метки. Глаза Пикса удивленно распахнулись, едва он почувствовал, что боль отступает, а потом хотел что-то спросить. Но я почти незаметно покачала головой, запрещая ему говорить.
   Ведовская сила обволокла магический ожог и стала залечивать, проходя внутрь сквозь ткани, даря успокоение травмированному плечо. Пикс с благодарностью посмотрел мне в глаза.
   - Прорвемся, - подмигнула парнишке, - зато теперь ты свободен.
   Метка с плеча исчезла, моя сила впиталась под кожу и теперь там залечивала ожог. Пикс рассматривал свое плечо. Верес счастливо улыбался, наблюдая за выражением лица парнишки. Себя тоже поймала на том, что улыбаюсь этому событию.
   Неожиданно распахнулись множество дверей, и в них стали, словно лавинные потоки, входить члены банды. Как оказалось, двери были на некотором расстоянии друг от друга и находились по всему периметру стен зала. Такое неожиданное и очень многочисленное нашествие даже испугало в первые мгновения, но вовремя вспомнила, что я сейчас господин всех этих людей и они мне полностью подчиняются.
   - Это что? - тихо спросила у стоящего рядом Вереса.
   - Представление людям. Каждый хочет увидеть своего господина, - почтительно поклонился мне часовщик.
   Людское море лишь прибывало и прибывало с каждой минутой, оно заполняло все пространство, накатывая волнами. Глаза смотрели на меня пристально, изучали, а сквозь гул голосов слышались отдельные слова. Члены банды были возбуждены и обсуждали случившееся. Все почувствовали смену власти, как только метки у каждого стали гореть на плечах.
   Когда люди остановились уже непосредственно перед троном, поднялась на ноги и грозно на всех посмотрела. Моя уверенность позволяла смотреть прямо в глаза и принимать вызов.
   - Я ваш новый господин! - зычно крикнула над людскими головами.
   Мой голос прокатился по залу, отразился от купола и заставил замолчать всех. Теперь я видела, что здесь не только мужчины, но очень много женщин, стариков, детей. Скользила взглядом по этой разношерстной толпе и до меня стало потихоньку приходить понимание - я повелеваю этими людьми.
   Этот факт меня не очень радовал. Вместе с властью приходит ответственность, а как управлять преступным сообществом даже слабого представления не имела. Люди же смотрели на меня с разным выражением. Начиная от недовольства и заканчивая подчинением и покорностью в глазах. Но объединяло их одно - любопытство. Они меня не знали, что из себя представляю, и чем им грозит мое вхождение во власть было не известно. В общем, мы присматривались друг к другу.
   - Виват, господину! - кто-то крикнул раскатисто над толпой.
   Люди с готовностью подхватили призыв, и разноголосица прокатилась по залу. Не принять они не могли меня, магическая метка банды обеспечивала полное подчинение главарю, а потому все, что оставалось этим людям, это постараться первым признать нового господина.
   Когда, разноголосица успокоилась, я подняла руку, прося тишины. Все смолкли.
   - Можете расходиться! - крикнула громко, ожидая полного подчинения.
   - Господин! господин! господин! - стало раздаваться со всех сторон недоуменное, - а как же праздник? Господин! это отметить нужно!
   Повернулась к Вересу, часовщик лишь развел руками, но в его глазах плясали довольные смешинки. Видимо, старик тоже ожидал праздника.
   - Празднуем! - распорядилась я и уселась на трон, надеясь, что на этом мои приключения в преступном мире закончатся.
   Очень надеялась, что сейчас, пока люди будут праздновать, могу тихо уйти и вернуться во дворец к лорду Ниясу, чтобы отдохнуть. День начался очень рано и был слишком волнительным.
   Люди не стали расходиться. Откуда стали появляться столы, скамьи, мальчишки и девчонки сноровисто мелькали между бандитами и ставили блюда, кувшины с вином. Несколько бочек вкатили через двери. Веселые гомон, приветственные крики в адрес нового господина все заполонило зал.
   Мне первой поднесли кубок вина, ожидая от меня открытия праздника. Пришлось встать и отпить из него очень крепкого, приправленного магией драконьего вина. Откуда только у преступников такое взялось? Пить много не стала, сделала лишь несколько глотков и передела Вересу. Часовщик с почтением принял дар и устроился на краю праздничного стола.
   Банда гуляла.
   - Хотим поздравить господина! - раздался веселый женский голос над толпой.
   - Правильно, девочки! - послышались одобрительные мужские голоса.
   Ко мне веселой стайкой со всех сторон стали пробираться красивые девушки, откровенные наряды которых не оставляли сомнений в их профессиональной принадлежности.
   - Господин, выбери меня! Меня! Меня! - раздавалось со всех сторон.
   Я расширяющимися от ужаса глазами смотрела на приближающихся прелестниц и не могла произнести ни слова.
   - Господин, господин! - теребил меня за рукав Пикс и шептал почти в самое ухо.
   - Что? - повернулась к нему.
   - Выбирайте, - подтвердил мне мальчишка то, что мне это не снится в кошмаре.
   - Это обязательно? - спросила его, не в силах снова повернуться к девушкам.
   - Вы предпочитаете мальчиков? - Пикс в тот же миг убрал от меня руки.
   Как объяснить мальчишке, что сама я девушка и меня такой наплыв прелестниц просто пугает? Пришлось собрать свои нервы в кулак и ответить.
   - Нет, конечно. Я лишь спросил - это обязательно выбирать девушку? - поворачиваться в сторону призывающих девиц не хотелось.
   - Обязательно, - закивал Пикс, - Господин всегда в праве выбрать любую.
   - Понятно, - скрипнула зубами от досады и повернулась к девицам.
   Мой недовольный взгляд сбил с них словоохотливость, и они стали постепенно замолкать, даже отпихивать друг друга прекратили. Внимательно оглядела подбежавших к трону девушек. Разных возрастов, миловидные, все с одинаковым бойким взглядом. На мужской вкус, наверное, тут было из кого выбрать.
   - Эта! - ткнула в сторону дородной женщины, явно старший здесь из всех.
   Она стояла в сторонке и на меня не смотрела, ее хозяйский взгляд наблюдал за стараниями молодых девушек привлечь мое внимание.
   - Виолетта! - разом ахнули несколько голосов.
   Почтенная матрона перевела свой взгляд на меня. Она совершенно не собиралась предлагать себя господину и не собиралась выставляться, но магическая метка не позволяла ослушаться воли главаря.
   Девушки начали потихонечку хихикать от моего выбора. Мужчины переглядывались недоуменно, по их мнению, тут был гораздо больший и лучший выбор девиц. Выбранная мной женщина, смотрела на меня недовольно, но пробиралась между прелестницами, выслушивая их шутливые замечания.
   - Я Виолетта, хозяйка борделя "Алые губки", - произнесла с достоинством женщина, как если представляла свой драконий род. Столько было гордости и снобизма в ее словах, - могу предложить господину очень умелых девочек.
   Хозяйка борделя оказалась с характером, она не пыталась ситуацию перевести в шутку, а старалась повернуть ее себе на пользу. Женщина нисколько не сомневалась, что сможет перевести мое внимание на одну из своих бойких прелестниц. Но мне нужна была именно она, опытная и умная женщина, потому отрицательно покачала головой.
   - Я выбираю тебя, Виолетта, - твердо произнесла вслух.
   Мой выбор заставил очень громко обсуждать события, члены банды, не приглушая голос, спорили, говорили и изумлялись. Сейчас это было не важно.
   Хозяйка борделя недовольно поджала губы и шагнула ко мне ближе.
   - Интересно будет послушать, что нам расскажет Виолетта! - раздались довольные, уже слегка пьяные мужские голоса.
   Мои предположения оказались верными. Это было не просто предложение девушек новому господину, а еще и тест на мою мужскую силу. Члены банды жаждали узнать у словоохотливых девиц рассказ о всех достоинствах своего нового господина.
   Виолетта стояла покорно рядом с троном, ожидая моих распоряжений.
   - Веди, - просто сказала ей и поднялась на ноги.
   Нас провожали шуточками, свистом и хохотом, который взрывался над столами после чьих-то острых слов. Пикс пошел вслед за мной.
   - Останься с Вересом, тебе не нужно со мной ходить, - положила руку на плечо мальчишки.
   Он понятливо кивнул и направился к столам.
   - Покажи класс, Виолетта! - раздавалось нам вслед.
   Женщина шла, гордо выпрямив спину и профессионально покачивая бедрами. Поймала себя на мысли, что такая походка привлекает внимание мужчин, только мне так не дано. Мне больше нравится пружинистый шаг, будто готова в любой момент взлететь.
   Хозяйка борделя распахнула дверь, вошла вперед и придержала бархатную двойную портьеру внутри. Я зашла внутрь и огляделась. Виолетта закрыла дверь на ключ и опустила тяжелую ткань.
   Комната средних размеров по всей видимости была личным покоем темного эльфа. Здесь были бюро с недописанными бумагами на столешнице, небольшой стеллаж, на которой по большей степени стояли исписанные талмуды, скорей всего бухгалтерские отчеты. Небольшое окно тоже завешено плотной тканью, но комната освещалась несколькими свечами.
   Огромная кровать, занимающая половину комнаты, была заправлена и выглядела идеально. Приближаться к ней не хотелось.
   - Вы уверены в своем решении, господин? - еще раз спросила Виолетта, поджав губы.
   - Садись, - кивнула ей на кровать, а сама устроилась в кресле за бюро.
   - Вы не откладываете дел, - усмехнулась женщина и, усевшись на кровать, стала расшнуровывать корсаж.
   Моему плану это не мешало, потому не стала останавливать ее.
   Распахнула ее душу и стала внимательно смотреть. Страх, жуткий, безмерный живет в этой женщине. Только боится она не за себя.
   - Виолетта, я не буду метить твою дочь, - произнесла вслух самый огромный и затаенный ужас женщины.
   Как же она испугалась! Глаза расширились от ужаса, она не могла произнести ни слова.
   - Не бойся. Твоя дочь останется в пансионате, где сейчас учится. Ее никто не тронет. Я согласен с тобой, девочка не виновата в своем рождении, ей нужно дать шанс на нормальную жизнь, - спокойно сказала ей.
   - Откуда вы знаете, господин? - Спросила Виолетта.
   Ее руки дрожали, голос не слушался.
   - Я обладаю ведовской силой, - ответила ей уклончиво, - именно она убила темного эльфа.
   - Господин, умоляю, - женщина упала на колени и сложила руки у груди.
   - Я же сказал, что с твоей дочкой будет все в порядке. Ее никто не тронет, - подошла к женщине и стала поднимать, - Но мне нужна твоя помощь.
   - Все, что скажите, господин, - Виолетта заглядывала мне в глаза и готова была на все.
   - Что сейчас от нас ждут? - показала рукой на дверь.
   Виолетта повернулась в указанном направлении, посмотрела и повернулась ко мне.
   - Вы скрываете, что не интересуетесь женщинами? - спросила она меня, сделав свои выводы.
   - Нет, Виолетта. Я не интересуюсь такими женщинами, - произнесла, сделав акцент на слове "таких".
   - Я поняла, - тут же закивала хозяйка борделя, - Не каждый мужчина откажется от такого предложения. Господин, примите мою благодарность и уважение.
   Женщина кинулась и схватила мою, прижав к губам.
   - Прекрати! - закричала на нее.
   - Слушаюсь, - но слез радости и облегчения, что ее дочка будет в безопасности, Виолетта удержать не могла
   Она плакала и благодарила, прижимала руки к груди и снова плакала. Понять ее можно было легко, столько лет жить в страхе, что ее девочка окажется в борделе, и понять, что все это теперь позади. Подавшись порыву, подошла к ней и обняла, позволяя несчастной женщине выплакаться.
   Когда поток слез и благодарностей иссяк, Виолетта подняла на меня заплаканное лицо.
   - Господин, можно выходить, но сначала ... - она не стала договаривать.
   Ее руки очень проворно приводили мою одежду в беспорядок. От нее не скрылась ни одна мелочь гардероба. Пуговицы на рубашке были расстегнуты, волосы растрепаны, пояс, замотанный вокруг талии был снят. Свою одежду Виолетта тоже быстро приводила в беспорядок, попутно выхватывая локоны из прически. И последним штрихом был поцелуй накрашенными губами в мою шею, рядом с воротником.
   Оглядев меня, Виолетта осталась довольной, она направилась к выходу, все так же призывно покачивая бедрами. "Мне так никогда не научиться ходить" - усмехнулась про себя.
   Наше появление было встречено жгучим интересом и криками с вопросами.
   - Что, Виолетта? Как наш господин? - причем задавали вопросы, совершенно не стесняясь моего присутствия.
   Я шла уверено вслед за хозяйкой борделя, слегка улыбаясь. Виолетта же раскинула руки в стороны и радостно на весь зал произнесла:
   - Восторг!
   - Виват, господину! - снова грянуло под куполом, который объединял всех людей своей магией.
  
   -Господин! Господин вы такое солидное впечатление произвели на всех людей. Я слышал только уважение в ваш адрес - подпрыгивая от возбуждения, бежал за мной Пикс.
   Только ближе к полуночи мне удалось незаметно ускользнуть из зала, где гуляла моя банда. Не знаю, что такого хвалебного мог услышать Пикс, потому что меня коробило от всех выкриков во время праздника.
   Виолетта героиней дня расхаживала между столами и бросала на меня горящие взгляды, чем подогревала еще больший интерес к моей персоне. Повинуясь какому-то невидимому распоряжению хозяйки борделя, девицы, хотя и смотрели в мою сторону, подходить ко мне не собирались. Чему была благодарна Виолетте. Она спокойно восприняла мое нежелание общаться с ее девочками и в тоже время легко управлялась со своим веселым штатом.
   В воротах дворца лорда Нияса нас пропустили без проблем, лишь внимательно оглядели мой растрепанный вид, усмехнувшись следу на шее. Совсем забыла его стереть.
   День выдался очень длинным и напряженным, хотелось как можно быстрее дойти до собственной комнаты и упасть в кровать. Пикс, довольный событиями, что-то напевал себе под нос.
   - Лорд Ян! - окрикнул меня хозяин дворца.
   С тоской посмотрела в сторону коридора, где находилась моя комната, спасть хотелось просто смертельно. Пикс предусмотрительно спрятался за моей спиной.
   - Да, лорд Нияс, - отозвалась и направилась в раскрытые двери кабинета.
   Хозяин был один, он все так же сидел за своим столом, а в окно заглядывала убывающая луна, подсказывая нам, что время разговоров давно прошло, наступило время отдыха.
   - Где ты был? - строго спросил лорд Нияс.
   - Снимали метку с Пикса. Теперь он больше не член банды, - честно ответила бывшему императору.
   О том, что теперь я не просто член банды, а ее главарь, говорить не собиралась. Представить, что скажут в моем семействе после таких новостей, было страшно. Оставалась единственная надежда - найти сумасшедшего ученого, способного снять с меня эту метку.
   - Получилось? - вскинул заинтересовано брови лорд.
   - Да, - ответила односложно, не собираясь вдаваться в подробности.
   - Ты узнал, кто новый главарь? - цепкий взгляд не позволял отвести глаза в сторону.
   - Да, я знаю, кто он, - честно ответила.
   - Кто? - Нияс даже вперед подался.
   - Можно вас попросить об одном одолжении? - вместо ответа спросила лорда.
   - Слушаю, - отозвался Нияс.
   - Обещайте, что вы сначала очень внимательно меня выслушаете, а потом уже будете делать выводы, - от его обещания и от этого разговора очень многое зависело в моей жизни.
   - С тебя взяли клятву не говорить, кто главарь, - разочаровано протянул Нияс и откинулся обратно на спинку кресла.
   Промолчала и смотрела в ожидании исподлобья. Мне казалось, что правильнее сначала найти ученого, который расплетет заклинание. Очень не хотелось, чтобы мои родные узнали о моем участии в преступном мире. А ведь лорд Нияс может легко сообщить об этом прадеду и тогда меня точно запрут во дворце и выдадут замуж. А так оставался шанс на воплощение моей мечты. Только распутаюсь с бандитской меткой и должностью при императоре.
   - Ладно. Скоро это и так станет известным, наши агенты тоже в банде есть, - начал барабанить пальцами по столу дракон, - Ты иди, отдыхай. Весь день на ногах, да еще после ранения.
   Воспользовавшись разрешением, быстро вышла из кабинета и почти побежала к себе в комнату, очень надеясь, что мне больше никто не помешает. Пикс попрощался и тоже побежал к себе, весьма довольный сегодняшними событиями.
   Лежа в постели, стала вспоминать прошедший день. Бой с императора с лордом Вальером, мое спасение в поединке и предложение лорда Нияса быть телохранителем императора. Затем визит в банду, где сначала сама стала главарем, а потом освободила Пикса. Разговор с Виолеттой и шумный праздник в банде.
   Насыщенный день получился, даже слишком. А сколько эмоций пришлось пережить. Ничего удивительного, что всплывающие картины сегодняшнего дня, плавно перешли в сон.
   - Ян, ты долго собираешься спать? - рявкнуло у меня над ухом.
   Подскочила на кровати и перепугано смотрела в холодные синие глаза, которые мне снились всю ночь. Только тогда они смотрели на меня с любовью, а губы, которые сейчас презрительно усмехались, во сне нежно целовали и шептали признания.
   Император собственной персоной сидел на моей кровати и с язвительной насмешкой смотрел на перепуганную меня. Едва удержалась от жеста - запахнуть на груди рубашку, вспомнив, что я выгляжу как мужчина и мне не нужно прятать женскую грудь.
   - Уже встал, - чуть осипшим голосом ото сна произнесла и стала подниматься с кровати.
   - Долго спишь. Интересно, как ты собираешься быть мне телохранителем, если полдня пропадаешь в городе, потом возвращаешься далеко за полночь? - язвительность в голосе лишь набирала обороты.
   Служба телохранителем мне нравилась все меньше.
   - Прикажите спать в одной кровати с вами? - развернулась к нему лицом и вскинула в удивлении бровь.
   - Нет, уберегите, боги! - тут же пошел на попятную император.
   - Сейчас я буду готов, - сообщила своему повелителю и отправилась умываться.
   Невесело начинается моя новая служба. Если лорд Нияс надеялся, что таким образом он убережет меня поединков, то от язвительности императора видимо придется еще долго отбиваться. Ничего, трудности закаляют, или я не ведьма?
   В этот раз на турнире сидела рядом с императором на скамье для судей. Новая должность обязывала присутствовать во всех местах, где находился мой повелитель. Интересное действо разворачивалось перед нами. Сегодня последний день турнира и выступали лучшие бойцы.
   Каждый поединок был необычным, сталкивались разные школы, бойцы были с различной или похожей техникой ведения боя. В любом случае было очень интересно за ними наблюдать. Судьи еще и оценивали кто победитель, я же впитывала, как губка, не просто зрелище и эффектные удары, а старалась полностью погрузиться и прочувствовать движения драконов. То, что на них были маски, позволяло не отвлекаться на личности. Разумеется, телосложение у всех было разное и победителей, потом узнавала в следующем бою, но это не отвлекало. Меня полностью поглотило завораживающая красота мастерства драконов.
   Женщин на турнире было мало, в основном жены или ближайшие родственницы, которые занимались травмами после поединка. Леди Нияс со своими дамами не появлялась, а потому вокруг было тихо, спокойно и сосредоточено на поединках.
   За все то время, что находилась рядом с императором, он ко мне почти не обращался. Иногда соприкасались руками или ногами, сидя на скамье, но обоих это не отвлекало. Я видела блеск азарта в голубых глазах и, кажется, мои тоже горели восторгом. В те моменты, когда подскакивала на скамейке и выкрикивала, отмечая красивые и умелые удары, иногда ловила одобрение в строгих глазах императора. Я была настолько поглощена событиями, разворачивающимися на арене, что совсем забыла, что рядом насмешник, который еще утром старался подловить меня на слабости.
   Прошел последний поединок, император назвал победителя турнира и поздравил дракона. Я радостно улыбалась мужчине, который заслуженно выиграл. День начинал клониться к вечеру.
   - Во дворце будет торжественный ужин в честь завершения турнира, где мы будем чествовать нашего победителя! - громко произнес император.
   В этот момент остро почувствовала, что за целый день ничего не ела и очень проголодалась, потому так же радостно, как и все окружающие, восприняла приглашение в императорский дворец. Пикс крутился все это время рядом и даже приносил бутерброды с горячим сыром и копченым мясом, которыми щедро делилась с окружающими.
   - Кирхан, завтра будет представительство? - подходя к нам, спросил лорд Нияс у императора.
   - Да, завтра они прибудут, - нахмурился дракон.
   - Все готово? - как ни в чем не бывало, спросил лорд Нияс.
   - Я отдал все распоряжения, - весьма сухо произнес император.
   На этом короткий разговор был закончен. Лорд Нис степенно удалился от судейской скамьи, улыбнувшись мне. Я приветливо кивнула, но женское любопытство ни под каким мороком не спрячешь.
   - Ваше величество, что за посольство будет завтра? - подняла глаза на своего повелителя.
   - Моя невеста прибудет, - сквозь зубы ответил дракон.
   - Вы женитесь? - удивилась сильно, потому что об этом ничего не слышала.
   - Женюсь, - был короткий ответ.
   Император отошел в сторону, тем самым показывая, что разговор на эту тему окончен. Впрочем, я не особо удивилась, потому что, открыв его душу той ночью, видела избранницу рядом с драконом в храме. Что ж это вполне ожидаемо, император достаточно давно на троне, теперь вполне логично заключить брак и обзавестись наследником, возраст вполне подходящий.
   Раздумывала так и провожала глазами высокую и очень мощную фигуру дракона, уходящего с арены. Интересно, на его решение жениться сейчас повлияло то, что я смогла вылечить его душу? Внешне он все еще был ужасно некрасив. Со временем волосы отрастут и прикроют шрамы на голове. Но пока прошло всего чуть больше двух недель, потому особых изменений в облике благородного дракона не было.
   Император вел себя по-прежнему властно, непреклонно и очень жестко, не позволяя вокруг себя проявлять слабости. Это все были последствия его ранения и душевной травмы. Для мужчины это было потрясением стать в один миг уродливым и непривлекательным. Что уж говорить, если бы не увидела его душу, то не смогла подарить этому дракону любовь.
   А душа дракона потрясающей красоты! Я была очарована ей, взволнована и кажется околдована. Лишь только раны стали заживать в ней, я увидела столько тепла и добра, благородства. Не знала тогда, что мужчина дракон, возможно, мне стало бы понятно, откуда в ней столько переливов истинных чувств, заставляющих смотреть на них в восхищении. По правде говоря, душа благородного дракона мне настолько понравилась, что я к ней привязалась, открыв свою для него. Получилось это невольно, когда увидела, что даже после моего лечения мужчина готов от отчаяния, что не встретит своей любви, вновь сорваться и порвать с таким трудом восстановленное в клочья. Именно в тот миг, когда прошептала: "Сегодня буду любить тебя", я действительно его любила, распахнув свою душу для него, чтобы он мог мне поверить, есть шанс, что его полюбят. Кто же знал, что так обернется, и Мать природа сведет нас вновь? Хотя только благодаря тому, что я привязалась душой к мужчине, почувствовала нависающую над ним опасность.
   А сейчас я просто любовалась благородным драконом, который гордо шел между своими лучшими бойцами турнира. Его женитьба - это правильно, это хорошо. У императора будет достойная избранница, как я ему тогда и сказала. В семье будет понимание, любовь и душа дракона окрепнет. Приятно было осознавать, что мое лечение ведьмы идет на пользу и мужчина пожинает теперь плоды этого. Душа радовалась и пела.
   Ужин в императорском дворце начался уже затемно. Времени было достаточно, чтобы отдохнуть, привести себя и мысли в порядок и прибыть во дворец. За это время я успела зайти к своему деду Гиру, представившись дальним родственником из рода Астани. Мне пожали руку, поблагодарили за внимание и сообщили, что вполне здоров и утром отправляется к себе на службу. Разговор был коротким, но повидать строго деда было приятно.
   На ужине в императорском дворце присутствовали леди. Прекрасные драконицы приветливо улыбались, вместе с мужьями подходили и поздравляли победителя и весело о чем-то щебетали. Иногда ловила на себе заинтересованные женские взгляды, но старалась от дам держаться подальше. Мне вполне хватило ситуации в банде с девушками, из которой едва смогла выпутаться.
   Император был занят разговорами с важными лордами, потому насмешничать не удавалось над моей персоной. Оказалось, я практически была единственным лордом, одетым в темные цвета. Причем мой костюм был дорожный из простой и прочной ткани, но зато новый и прекрасно сидел на моей фигуре. Женские взгляды подтвердили, что их мой выбор одежды вполне устраивает. Этот взгляд оценки ни с чем не перепутаешь, снова вспоминались бирки со штрихами у гномов, которые позволяли точно и быстро узнать цену товару. Сегодня я тоже была своеобразным новым блюдом на этом ужине.
   - Это кто? - разорвал приятно шелестящий говорок в зале недовольный женский голос.
   Присутствовавшие сначала обернулись на громкоговорящую драконицу, затем, проследив за ее взглядом, обернулись на меня.
   После назначения меня на должность телохранителя императора, затем разборок в банде, я совершенно забыла об еще одной угрозе - Марисе Вальер. Леди Нияс вернулась из летней резиденции и теперь дамы, которые составляли ее малый круг, тоже присутствовали на ужине императора.
   Мариса Вальер была красивой драконицей, но злое выражение лица делало ее очень неприятной. Вспомнив, наконец, на кого похож мой морок, захотелось срочно исчезнуть вообще из дворца и столицы, лишь бы не видеть и не слышать Марису Вальер.
   Драконица стояла рядом со своим супругом, который пытался что-то тихо говорить ей, но это не действовало на женщину, или скорее наоборот, сильнее раздражало.
   - Я тебя спрашиваю, почему он так похож на тебя?! - заорала леди Мариса на весь зал.
   Скандал начинал разгораться все сильнее. Теперь уже все внимание было переключено на нас троих. Я попыталась развернуться и выйти из зала, но за моей спиной образовалось очень плотное кольцо из любопытных драконов. Прямо как селяне на ярмарке, честное слово, даже не скажешь, что благородные лорды.
   - Я знаю, что ты хорошо побегал по девкам. Но я тебя спрашиваю, почему ЭТО здесь? - закатывала дальше скандал Мариса, при слове "это" ткнув пальцем в мою сторону.
   Мне даже стало жаль Вальера, что он женат на такой драконице, и это несмотря на то, что он родной брат мерзавца, чуть не убившего императора. Сложила руки на груди стала внимательно наблюдать за ситуацией, готовая и магией ответить скандалистке.
   - Мариса, прекрати! - рыкнула на нее леди Нияс.
   - Это мне прекратить?! - взвыла леди, - Пусть эта ошибка исчезнет отсюда!
   Жест был приказной и надменный.
   - Мариса Вальер вы изгоняетесь из моего дворца и столицы и отправляетесь в свое имение до моего разрешения. Покидать территорию вам запрещается! - грозно пролетело над всеми головами собравшихся.
   Скандалистка захлебнулась в своем гневном выкрике, который уже готов был сорваться в ее губ, но перечить императора не посмела. Драконица стояла и то открывала молча рот, то закрывала, готовая в любой момент излить свой словесный поток на собравшихся.
   - Немедленно! - рыкнуло еще раз, - Проводи свою жену лично и убедись, что она не покинет поместье.
   Император спокойно и очень уверенно прошел через, образовавшееся между мной Марисой, пространство и встал рядом.
   - Разрешите представить, - при этих словах дракон положил руку мне на плечо, - Лорд Ян Астани, мой телохранитель.
   Несколько мгновений была тишина, а потом громкий шепот накрыл возбужденный зал. Драконы обсуждали сразу три новости - изгнание от двора Марисы, мое сходство с Тирасом Вальером и третья новость - император обзавелся телохранителем. Последняя новость вообще рождала кучу предположений.
   Император спокойно обвел взглядом собрание, убавляя громкость в активно обсуждающихся новостях.
   - Дорого ты мне сегодня обошелся, - усмехнулся мой повелитель, - Теперь предстоит оправдываться перед лучшим другом и родом мамы. Хотя ... это даже к лучшему, Мариса уже все возможные рамки перешла, пользовалась тем, что жена Тираса.
   Ответить мне было нечего, но, по всей видимости, от меня слов не ждали, просто были мысли вслух. Император направился в огромную столовую, тем самым подавая знак, что ужин начинается.
  
   - Господин, пора вставать! - тряс за плечо меня Пикс.
   - Уже? - подскочила на кровати.
   - Вы же просили разбудить, как только император проснется, - закивал мальчишка.
   Быстрый взгляд на темное окно подсказал, что мой повелитель предпочитает просыпаться до рассвета. И это летом!
   Вчера ужин в императорском дворце в честь окончания турнира был завершен весьма поздно, так что поспать удалось от силы часа три или четыре. Не выспалась ужасно, предыдущая ночь во дворце лорда Нияса тоже было беспокой.
   Комнату выделили мне рядом с покоями императора, чтобы у меня была возможность быть всегда рядом, а не бежать через весь дворец. Вечером предупредила Пикса, чтобы он меня разбудил, как только проснется император. Каким образом, мальчишке удалось узнать о пробуждении правителя, мне было не известно. Но как только меня поднял мой денщик, быстро стала умываться и приводить себя в порядок. Интересно, Пикс вообще спал? Но спросить об этом не успела, вспыхнула магическая искорка - император вызывает.
   - А поесть, господин? - сунул мне в руку бутерброд верный денщик.
   Схватила на бегу и так с едой в руке ввалилась в комнату императора.
   - Уже с завтраком? Молодец! - выхватил из моей руки бутерброд дракон и в два приема расправился с ним.
   Я особо не обиделась, вчерашний плотный ужин, закончившейся всего несколько часов назад еще напоминал о себе всеобщей сытостью, но про себя отметила на будущее, что нужно брать еду про запас.
   Император был одет в легкие штаны, в которых собирался тренироваться, потом накинул тонкую рубашку на загорелый торс.
   - Идем! - произнес дракон и подхватил ножны с мечами.
   Еще толком не проснувшаяся, отправилась вслед за своим повелителем на тренировку. Там проснулась мгновенно. Император очень ловко шлепнул зазевавшуюся меня плашмя мечом пару раз, чем разозлил, и я сцепилась с ним не на шутку.
   Мой рык вырывался достаточно часто, когда дракону удавалось пробить мой блок и обозначить удар. Пот скатывался со лба, капли стряхивались с локонов волос, а я все наседала на обидчика. Руки и ноги уже дрожали, но останавливаться не собиралась. Держалась лишь на чистом упрямстве, но держалась.
   - На сегодня все! - остановил это безумие император, - Завтра в это же время продолжим.
   Ответить сил не было, пить хотелось очень, и спать, и есть, и сбежать в домик у Вилюйки, и не видеть больше ни службы, ни императора с его усмешечкой, который явно понял мое состояние и лишь ждал хоть слова жалобы. Не дождется!
   - Лорд Ян, - обернулся ко мне мой тиран и произнес через плечо, - скоро прибудет представительство. Ты купи себе платье получше. Деньги есть?
   Вроде бы простые слова, но сказано было так, что почувствовала себя очень оскобленной.
   - Есть, - резко ответила ему.
   - Тогда займись своим гардеробом, - подвел итог беседе император и зашел к себе в покои.
   Осталась в нерешительности - идти за моим тираном или можно упасть на кровать в своей комнате? Ах, да, мне же велено купить новый костюм к приезду его невесты. Как он беспокоиться о том, чтобы не напугать девушку моим видом.
   Дверь в свою комнату открыла резким пинком, стараясь выместить на ней всю свою злобу. Та с грохотом отомстила мне тем, что закрылась обратно, едва захотела войти. Нужно успокоиться.
   - Что случилось, господин? - подскочил испуганный Пикс, едва вошла в комнату.
   - Есть хочу! - буркнула недовольно.
   Зря срываюсь на ни в чем не виноватых, нужно взять себя в руки. Этот дракон меня сегодня уже с утра довел.
   - Вот завтрак, - услужливо поднял салфетку с тарелок Пикс.
   Уселась и стала быстро есть все, что было принесено моим верным помощником. Неужели такое утро меня ожидает теперь каждый день?
   - Господин, что-то произошло? - робко спросил меня Пикс.
   - Нужно купить новые костюмы. Сегодня приезжает невеста императора, мне нужно быть хорошо одетым, - постаралась взять себя в руки и не делать из этого проблему.
   - Нет ничего проще. Вы же ... - но я прервала его, приложив палец к губам, - Есть у нас торговец Кафир, он торгует контрабандными товарами. Так вот у него есть костюмы от эльфов. Можете выбрать все, что пожелаете, и будете самым красиво и модно одетым при всем дворе.
   При последних словах мальчишка незаметно кивнул на смежную стену, разделяющую меня с императором.
   - Откуда он их берет? - удивилась такой оборотистости.
   - Через гномьи рудники идет прямая контрабанда из страны эльфов. Но подробностей я не знаю, - просто ответил Пикс.
   - Хорошо, отведешь меня к этому Кафиру, - согласно кивнула, - Ты сам поел?
   - Не беспокойтесь господин, - счастливо улыбнулся мальчишка.
   Приняв ванну, немного успокоилась и решила не переживать из-за насмешек императора. Скорей всего он сам чувствует себя не в своей тарелке, что для него сильного, взрослого и мудрого дракона пришлось взять в телохранители мальчишку. Потому что видно, если я делаю все правильно, и у меня получается, то одобрение вспыхивает в глазах дракона.
   Раним утром на улицах города были только торговцы, спешащие на рынок, молочницы, развозящие на тележках свои бидоны по домам, да мы с Пиксом. Мальчишка прекрасно ориентировался в городе, бежал вприпрыжку, мне оставалось лишь идти за ним быстрым шагом, чтобы успевать.
   Нужный магазинчик готового платья господина Кафира уже был открыт и сам хозяин приветливо разговаривал с конопатой молочницей.
   - Пикс! - радостно воскликнул добродушный хозяин, увидев моего денщика.
   - Кафир! - радостно обнял мужчину мальчишка.
   - Господин, - почтительно склонился передо мной Кафир.
   Конопатая девица призывно улыбнулась и помахала ручкой хозяину магазинчика, сказав, что не будет мешать, и удалилась.
   В том, что Кафир меня узнал, я нисколько не сомневалась. Даже если я не помнила мужчину на представлении, то люди меня вполне запомнили.
   - Чего изволите, господин? - почтительно спросил Кафир.
   - Костюм, - ответила ему.
   - Для сегодняшнего торжества по случаю приезда невесты императора? - спросил мужчина.
   - Откуда вы знаете? - удивилась сильно.
   - Я многим платья продаю, а такое событие не могло пройти незамеченным среди модников. Ведь это повод покрасоваться в новом платье, - улыбнулся довольный Кафир.
   - А тебе заработать денег, - понятливо улыбнулась в ответ.
   - Все мы на этом заработаем, - развел руками торговец.
   Через некоторое время я стала обладателем трех прекрасных мужских костюмов. Они были сшиты в стане эльфов, из самой качественной эльфийской ткани. Я смотрелась в них мужественно и очень изящно одновременно. Хорошее лекало подчеркивало достоинства фигуры и скрывало мою худобу, при этом в этим костюмах было очень удобно двигаться, что для меня было немаловажным. Туфли Кафир подобрал сам, как оказалось, они тоже доставлялись ему контрабандой, о чем, не скрываясь, охотно подтвердил мне торговец.
   Неожиданно взвыли трубы на улицах города, прерывая такую содержательную и очень интересную беседу. Я встревоженно подскочила на ноги.
   - А вот и представительство прибыло! - радостно потер ладони Кафир.
   - Нам пора, - направилась на выход.
   Пикс попрощался с хозяином магазинчика, подхватил свертки с покупками и мы поторопились вернуться во дворец. Кафир денег с меня не взял.
   Люди выбегали на улицу, разглядывая приближающееся представительство. Драконы летели медленно, торжественно, осознавая всю важность этого момента. Сейчас к столице подлетала будущая императрица. Горожанам же было интересно поглазеть не только на прибывающую невесту, но и на сопровождающих ее лордов. Почти весь род будущей императрицы провожал в столицу молодую драконицу.
   Мне ее рассмотреть не удалось. Сначала представительство было далеко, а потом людей становилось на улицах настолько много, что приходилось все внимание переключать на то, чтобы нас не снесли любопытные, смотрящие в небо, а не перед собой. "Насмотрюсь еще!" - махнула рукой на свои попытки увидеть дракону-невесту императора. Единственное, что смогла рассмотреть, это цвет рода. Драконы были бледно-желтыми, издалека можно было принять их за золотых, только чешуя не переливалась на солнце, как у императорских. Невеста была из дальнего северо-восточного герцогства.
   Пикс показывал короткую дорогу, умело пробирался среди толпы людей и не потерял ни одного пакета с покупками. Во дворец мы успели забежать как раз в тот момент, когда драконы стали приземляться на обширную площадку.
   - Где тебя носит? - рявкнуло над моим ухом, едва хотела зайти в свою комнату.
   - Вы же сами велели купить одежды, - развернулась к своему повелителю.
   - Прямо, как девица на выданье собираешься, - презрительно сделал свой вывод император.
   - На выданье у нас вы, а не я, - вспыхнула и в упор посмотрела в синие глаза.
   В тот же момент поняла, что раздражительность и нетерпимость императора были не из-за меня или моих поступков, а потому что мужчине не нравилась ситуация с женитьбой. Но ведь это не повод, чтобы кидаться на меня и срывать плохое настроение!
   - Поторопись. Скоро будет представление Жустин Сипаро в тронном зале, - еще раз рявкнул дракон и ушел в свои апартаменты.
   И пусть злится. Стерпится - слюбится, так народ говорит. А привораживать и наводить любовный пыл на императора, чтобы облегчить договорной брак не собираюсь. В конце концов, мне платят не за это. Вот если бы невеста не захотела выходить замуж за императора, а набросилась на него с кинжалом или ножом, вот тогда я буду на месте.
   Улыбаясь таким мыслям, зашла довольная в комнату и начала переодеваться в первый же развернутый шелковый костюм. Он оказался красным, прямо в цвет моего дракона под мороком. Вполне сгодится.
   Почему-то идея, что Жустин Сипаро не захочет выходить замуж за императора, мне очень нравилась, даже на душе становилось от такой мысли приятно и хотелось петь. Наверное, из-за императора и его нежелания жениться, хотя вполне себе нормальный брак и границы с троллями укрепит. Опять же, нападение невесты на своего жениха покажет необходимость моей должности.
   Разглядывание себя в зеркале показало, что вполне красивый парень из меня получился. Если лорд Тирас Вальер был таким в молодости, то не удивительно, что у многих дракониц пользовался вниманием. Только вот мне бы, как-то от такого внимания быть подальше.
   Быстро одевшись, вбежала в комнаты императора. Какой красавец! Аж, дух захватило. Высокого роста, с широкими плечами и узкой талией дракон просто потрясал своей мощью, звериной грацией и властными жестами. На голове был повязан платок такого же небесно-голубого цвета, как и весь костюм, потому красивое лицо не портила странная прическа и жуткие шрамы. Он был великолепен! Синие глаза грозно сверкали, губы упрямо сжаты, а весь вид был уверенный и слегка надменный, что лишь добавляло ему какого-то удивительного очарования. Дракон выглядел сильным, несокрушимым, как монолитная твердыня, но при этом появлялось желание укротить этого зверя, назвать его своим и ... услышать горячие признания из его губ.
   Пришлось тряхнуть головой, чтобы выкинуть из головы такие видения.
   Это не мой дракон! Он скоро женится и будет другой женщине шептать те самые признания.
   - Лорд Ян, ты рычишь? - донеслось до меня насмешливое.
   Кажется, я действительно рыкнула при последних мыслях. Пришлось еще раз себе напомнить - это не мой дракон!
   - Не привык быть все время на виду, - попыталась придумать хоть какую-то причину своего невольного рыка.
   - Ничего, привыкнешь, - отмахнулся от меня мой повелитель.
   Он был занят с распорядителем дворца, тот принес какие-то списки, протокол встречи, много чего. Я-то думала, что все просто, но как оказалось, чтобы в празднике была та самая простота, нужно хорошо все продумать и организовать.
   - Ваше величество, вам пора, - вошел один из помощников распорядителя, - Леди Сипаро уже готова.
   - Шустрая, - снова усмехнулся император.
   В этот раз я убедилась, что император недоволен на весь мир, а не на меня одну. Жаль, беднягу, ему опять нужно помочь, иначе доведет всех, в том числе свою невесту. Нужно будет поддерживать его все это время и не обращать внимания на колкости в свой адрес.
   Быстрым шагом направились к тронному залу. Перед самой дверью император остановился, будто не решался войти. Положила ему руку на плечо, стараясь поддержать. Дракон будто ждал этого, спокойно сделал шаг вперед, и двери перед нами распахнулись.
   - Его императорское величество Кирхан Нияс, золотой дракон! - мгновенно громкий голос распорядителя разнёсся по всему тронному залу.
   Дракон уверенно прошел по самой середине зала, его приветствовали, почтительно склоняя головы. Я не стала идти строго вслед за императором, а направилась вдоль стены, стараясь не привлекать к себе внимания. Но увы, совсем незаметно пройти не удалось. Красный костюм, а так же вчерашний скандал, который видимо еще обсуждался, заставил многих взглядами проводить меня. Я встала за широкой спинкой трона, с прекрасным обзором на весь зал. Теперь осталось дождаться выхода самой невесты.
   - Леди Жустин Сипаро! - громко представил распорядитель.
   В зал вошла высокая драконица. Мой придирчивый взгляд тут же обратил внимание, что именно ее видела в храме всех богов в свадебном платье рядом с императором. Тогда ведьмина сущность подсказала, что это достойная пара для этого мужчины.
   Леди Жустин среднего роста и золотые локоны волос красиво спадали на плечи из высокой прически. Лицо очень приятное, глаза голубые, не настолько насыщенно синие, как у императора, но очень выразительные в обрамлении пушистых темно-коричневых ресниц. На щеках играл румянец смущения, а губы улыбались немного натянутой улыбкой. Девушка явно чувствовала себя неловко в этой ситуации, когда ей приходиться идти одной среди такого количества людей, все внимание которых направлено на нее.
   Платье было цвета ее дракона - светло-желтое. Оно подчеркивало изящную фигуру девушки.
   Леди Жустина подошла к подножью трона и присела в реверансе.
   - Пусть благословят боги ваш дом, Ваше величество! - мелодично произнесла драконица и скромно опустила глаза к полу.
   "ЯНИНА!" - громыхнуло. Меня ударило такой волной отчаяния, будто мечом в грудь. Я почувствовала, как боль разрывает мое сердце, а воздух вышибло из легких. Это хорошо, что я стояла за широкой спинкой трона и никто не увидел, как меня мотнуло.
   - Приветствую вас, леди Жустина Сипаро, - сквозь туман донеслись слова императора, и только после этого смогла вновь дышать.
   Подняла глаза на драконов в зале - все было спокойно. Никто не слышал этого зова, только я. Голос узнала, это ОН меня позвал. Сколько же отчаяния в нем было! Даже сейчас боль в груди не отпускала, тяжело дышать. Как же он живет с этим?
   Осторожно подошла ближе к трону и постаралась заглянуть в лицо императору. Он разговаривал со своей невестой совершенно спокойно и даже слегка улыбался. Жустина осмелела и уже не скрывала своего восхищенного взгляда. Я ее понимала, сама недавно поразилась красоте мужчины с синими глазами и платиновыми волосами. Уродливых шрамов не было видно, зато его благородная красота завораживала.
   А прием шел своим ходом. Вскоре император, предложив руку Жустине, прошел в зал, где их начали приветствовать собравшиеся. Я направилась следом, лелея в душе мечту о нападении невесты на своего жениха, отчего не сводила взгляда с драконицы, ожидая этого нападения. Девушка несколько раз на меня недоуменно обернулась, а затем тихо спросила у императора:
   - Кто этот молодой человек? - при этом постаралась склониться, как можно ближе к жениху.
   - Мой телохранитель, - скользнув взглядом по мне, ответил дракон.
   - Тогда почему он так внимательно меня рассматривает? - в голосе было кокетливое удивление, предполагающее в ответе комплимент.
   - От вас охраняет, - иронично улыбнулся император.
   Льстить своей невесте он не собирался. Почему-то это неожиданно понравилось и даже боль в груди стала проходить. Жустина чуть надула губки, а потом светло улыбнулась. Предполагаю, что она решила избавиться от меня сразу же после свадьбы, чтобы не мешала ей любезничать с мужем. Посмотрим, как это у нее получится. Кажется, я опять рыкнула, но в общей толпе этого было почти не слышно.
   Прием подходил к концу, император прощался со своей невестой.
   - Дату свадьбы назначим с нашими советниками, - услышала прощальные слова мужчины.
   Жустина радостно вспыхнула и присела в реверансе, стараясь скрыть свою реакцию на это решение императора. А вот мне почему-то срочно захотелось помахать тяжелым мечом, даже ладони чесаться начали.
   Лишь только захлопнулась дверь покоев за спиной императора, я бегом направилась в свою комнату и стали снимать с себя шикарный, но такой надоевший яркий костюм. Больше никогда не буду его одевать! Только то, что была все время рядом с императором, спасло от внимания молодых дракониц. Даже мое хмурое выражение лица их не смущало, и они старательно улыбались молодому телохранителю.
   - Пикс тренировочные штаны и рубашку! - отрывисто приказывала мальчишке.
   Тот с готовностью и очень послушно подавал все, что требовалось. Выбежала из комнаты и понеслась на тренировочную площадку, с которой только еще утром еле шла, волоча ноги. Но там я была не первой, император уже размахивал мечом, кромсая поваленное дерево. Когда он успел его свалить, даже не представляю, но сруб был свежий.
   - Очень хорошо, что ты здесь! Становись! - крикнул мне дракон, явно довольный моим появлением.
   Мечи скрестили в тот же миг, звон металла оглушил нас обоих. Если утром Кирхан гонял сонную меня и заставлял нервничать и бесцельно метаться по площадке, то сейчас я агрессивно нападала, не позволяя расслабиться себе и ему. Атака с серией ударов следовала одна за другой. Иногда забывала, что после нападения обязательно идет встречное, и тогда приходилось вовсе несладко. Сейчас я понимала, что утром император меня щадил и жалел. Его сокрушительные атаки были сильными, а на моей стороне была проворность и гибкость, которые помогали уходить от ударов.
   Бились мы долго, выкладывались по полной, не жалея себя. Тяжелое, хриплое дыхание иногда прерывалось криками. Я хотела отомстить Кирхану, за что не могла объяснить, но билась с такой отчаянностью, чтобы добить, наказать мужчину. Того мужчину.
   Вспоминала, как он улыбался Жустин, и тут же его улыбку, когда его лицо склонялось ко мне в ту ночь. Сколько нежности и любви из наших открытых настеж душ было подарено друг другу. Я помнила об этом, хотя старалась забыть, прогнать, как можно дальше. А он? Он помнил?
   Мне хотелось крикнуть этот вопрос, узнать. От отчаяния, что не могу спросить, нападала еще сильнее на Кирхана. Теперь я знала имя того мужчины, и знала кто он. И даже сейчас была рядом с ним, могла прикоснуться, поговорить ... и не могла.
   - Кирхан, не убей мальчишку! - раздался громкий голос лорда Нияса.
   Остановил он наш поединок в тот момент, когда Кирхан прижал к моему горлу меч, обозначая удар. При этом я была спиной на песке, а синеглазый противник придавил меня сверху. Ненавижу! Хотелось выкрикнуть ему в лицо, глаза точно сыпали искрами магии.
   - Он сам меня пытался убить несколько раз, - ответил Кирхан поднимаясь.
   Дракон протянул руку, предлагая помощь. Я лишь злобно фыркнула и быстро поднялась сама.
   - Лорд Нияс, - вежливо поклонилась бывшему императору, проходя мимо.
   Ожидать разрешения, чтобы покинуть площадку не собиралась. Лорд мне кивнул и устремил свой взгляд на сына.
   - Прекрати дурить! Свадьба будет, империи нужен наследник! - раздались слова, сказанные строгим тоном, от лорда Нияса.
   - Знаю, - недовольно буркнул Кирхан.
   - Завтра будет бал, в конце него будет официально объявлено о вашей свадьбе, - эти слова услышала перед тем, как закрыть дверь.
   О, Мать природа! Что же ты делаешь? Зачем столкнула меня с этим драконом? Какой у тебя план? Я видела, я знаю, что его Жустин достойная избранница, вопрос об их свадьбе решен. Я видела их в храме, когда открывала душу мужчины. Мать природа, зачем ты так со мной?
   Я не хочу! Не хочу ... его ... любить ...
   Бежала по коридору в сторону своей комнаты, распугивая слуг и случайных встречных. Я рычала на них и ругалась, могла бы и стукнуть, хотя не поручусь, что этого не сделала. От меня шарахались и отбегали в сторону.
   - Бешеный, как император, - неслось вслед.
   Ненавижу! Ненавижу Кирхана за то, что заставил сегодня пережить и испытать. Ненавижу! Потому что ... потому что люблю. Рык сотряс дворец, а дверь еще раз за сегодняшний день громко долбанулась о стену.
   Пикс подскочил и посмотрел на меня испуганно, уже второй за день я так громко вхожу к себе в комнату.
   - Купаться! - приказала и тут же добавила, - воды холодной добавь.
   В ванной с теплой водой я почувствовала насколько болит все тело после сегодняшних тренировок. Но это было ничто по сравнению с тем, что творилось в моей душе.
   Мать природа, не могла, я точно знаю, не могла я его полюбить. Это была всего лишь ночь. Пусть мы, как безумные, открыли души друг другу, но не могла из этого родиться любовь. Или могла?
   Какое-то помрачение и сумасшествие сейчас меня кружило, затягивая в водоворот таких сильных эмоций, что справиться просто не могла с ними. Это не правильно, этого не должно было произойти!
   Но, кто я такая, чтобы указывать Матери природе, что правильно, а что нет? Но зачем? Зачем мне все это? Ведь я жила, ведомая своей мечтой, у меня была цель, не думала и не искала любви, ведь ведьмам нельзя любить. Моя мама тому яркий пример. Полюбила и осталась с истерзанной душой. Хотя бабушка Рада встретила своего дракона и до сих пор счастлива, но я? любви точно не искала и не хотела. Был просто глупый спор на парня.
   О, Мать природа, неужели каждая ведьма через это проходит?
   Вспомнилась Ришка с ее разбитым сердцем и осмеянием Павкой при всем честном народе. Отомстили мы знатно, погуляли на славу. Но неужели ведьме обязательно любить? Ведь моя любовь никогда не будет взаимной! Мой мужчина, мой дракон скоро женится, а я останусь с таким же разбитым сердцем, как моя мама. Ее дракон тоже женился на другой, оставив одну с ребенком.
   Я такой глупости не допущу. Я ведьма! А потому ... потому буду любить того, кого хочу! Сама выберу себе мужчину и подарю ему ночь любви.
   От неожиданного вывода распахнула глаза и поняла со всей отчетливостью все преимущество быть ведьмой. Свобода выбора и любить всей душой того мужчину, которого люблю. Сегодня я буду любить его, сегодня он будет мой и шептать признания будет только мне!
   За окном ночь сменяла поздний летний вечер. Тихий ветерок колыхал шторы и приносил аромат трав и цветов, уставших за целый день.
   Облившись холодной водой, что была принесена Пиксом, взбодрилась и направилась в комнату. Там ожидаемо ждал легкий ужин, заботливо припасенный моим денщиком.
   - Сегодня ночью можешь быть свободным, - постаралась, как можно безразличнее произнести эти слова мальчишке.
   - Правда? - неожиданно обрадовался Пикс.
   - Отоспаться хотел? - по-доброму улыбнулась парнишке.
   - Вереса повидать, - честно ответил бывший воришка.
   - Молодец. Старик тебя любит, - одобрила его идею, - Надеюсь, ты понимаешь, что никто не должен знать о твоем визите?
   - Конечно, господин, - согласно закивал Пикс.
   - Возьми угощение для Вереса с кухни. Думаю, император не обеднеет, - подмигнула мальчишке.
   Тот радостно улыбнулся и выскользнул из моей комнаты. Теперь нужно было продумать весь план. Женской одежды с собой не брала. А как бы сейчас пригодилась бы ведьмина рубашка с рунами, которая отвлекает на себя внимание и человек почти не замечает лица. Но, увы, она осталась во дворце Винзоров, с остальными женскими вещами. Негоже парню с собой носить женские короткие панталончики с кружевами.
   Вскоре ночь опустилась плотной пеленой на столицу. Было слышно, как перекликаются стрелки в небе, охраняя императорский дворец. Слабый огонь двух свечей не справлялся с сумраком, сгущавшимся в моей комнате. У меня еще была возможность отказаться и оставить все, как есть. Не снимать амулет и продолжать жить со своей мечтой.
   Только сердце, предательское женское сердце, почувствовав, что ему дали свободу, позволили любить, сильно билось в груди, разгоняя кровь дракона. Я хочу сегодня любить своего мужчину. Пусть сойдутся вновь наши пути, как в ту ночь, когда впервые узнали друг друга.
   Когда от свечей остались едва видимые огарки, готовые уже нырнуть в горячее марево расплавленного воска, решительно поднялась и направилась к зеркалу. На мне была мужская рубашка и штаны, сняла их и осталась совершенно обнаженной. В зеркале отражался стройный парень со вздувшимися мышцами, желваки играли на скулах. Через голову сняла амулет и увидела себя. Как же я долго не встречалась со своим отражением в зеркале! Теперь, будто в первый раз, стала рассматривать свое лицо, тело.
   Несколько дней с физической нагрузкой пошли мне на пользу. Мышцы подтянулись, хотя женственные округлости остались на месте. Лицо немного похудело, глаза горели незнакомым мне огнем, но, в общем, себе я нравилась. Длинные волосы распустила по плечам, взбила пальцами у корней, получилась даже встрепанная. Ведьма я или как?
   Завернулась в простыню, обхватив ею себя подмышками, прикрыв грудь, и направилась к двери на балкон. Он как раз соединял мою комнату с апартаментами императора. Кто бы знал, что я буду рада такому расположению?
   Ступая босыми ногами по прохладному мраморному полу, который был во всем дворце, вышла на балкон. Двери в покои императора были раскрыты и шторы едва колыхал ночной ветерок. Остановилась в нерешительности. Это был последний шанс развернуться и уйти обратно, одеть амулет с мороком и позволить событиям течь дальше. Но отступать я не привыкла, а потому раздвинула рукой плотные шторы, закрывающие комнату от проникновения света ночной красавицы, и шагнула внутрь.
   После относительно светлого балкона сразу же за закрывшейся за моей спиной тканью, была непривычная темнота, даже свечи давно погасли. Притихла и прислушалась. Кирхан спал. Его негромкое дыхание я уловила скорее наитием, чем слухом.
   Нас разделяли всего несколько шагов. Ступая босыми ногами, не производила никакого шума, а потому подошла к кровати мужчины и стала разглядывать знакомые черты лица. Волосы, пусть даже короткие, выделялись светлым пятном на темных простынях. Бледное лицо и сжатые губы. Он не улыбался, но спал спокойно. Присела и долго рассматривала дракона, навсегда похитившего мое сердце. Задавать глупые вопросы - как так получилось? - больше не стала. Я была уже счастлива тем, что здесь, рядом с ним и слышу, как он дышит. Очень хотелось погладить мужчину по щеке, запустить пальцы в волосы и прошептать его имя.
   - Янина, - словно шелест сорвалось с сонных губ Кирхана.
   - Ты позвал - я пришла, - тихо отозвалась ему, нисколько не сомневаясь в правильности своего поступка.
   Мужчина в тот же миг распахнул глаза и, не веря, спросил.
   - Это сон?
   - Ты позвал - я пришла. Я здесь, - ответила ему и улыбнулась, как ребенку.
   Погладила ладонью по щеке и, наклонившись вперед, запустила пальцы в волосы. Наши глаза были очень близко. Мужские руки обвили талию и слегка стиснули, будто боялись, что я уйду. Наклонилась ближе и сама его поцеловала.
   Наши губы встретились и оторваться просто не могли. Мы даже не целовали, а скорее припали друг к другу, как к живительному источнику, стараясь вобрать в себя любовь и вновь раскрыться душой, чтобы поделиться тем необъятным чувством, что переполняло нас. В этот раз мне не нужно было раскрывать душу мужчины, мне не нужно было лечить его, я хотела любить и быть любимой. Отдавать свою любовь и получать взамен страсть, нежность и жар мужской любви.
   Вскоре моя простынь была отброшена в сторону за ненадобностью, а я всем телом была прижата к горячему дракону. Мужчина держал свою добычу настолько крепко, боясь упустить, что даже косточки хрустели под его натиском. Только он не подозревал, что сегодня ведьма вышла на охоту и хочет получить все.
   Головокружительная ночь была жаркой. Мы боялись разорвать объятия, наши поцелуи были безумно бесконечными, мы упивались ими. Время будто остановилось и замерло, стараясь подарить несколько лишних мгновений безумной любви.
   Пожар разгорался все сильнее, заставляя потушить его новым всплеском любви, но это не помогало, лишь на некоторое время, давая отдохновение телам, мы снова тянулись друг другу, не в состоянии насытиться этой безумной ночью.
   Горячий шепот, признания в неизбывной тоске - все смешивалось, разжигая страсть и желание подарить еще несколько мгновений любви. Поцелуи не прекращались даже тогда, когда мужские губы ловили стоны моей эйфории, даримой моим любимым. Он вновь был неутомим и очень жаден до ласк, заставляя забываться в его объятиях, и терять связи с реальностью. Лишь его короткие поцелуи возвращали в мир меня вновь и дарили надежду на то, что он вновь готов меня любить.
   Разгоряченные и очень уставшие после сегодняшнего дня и этой ночи, мы лежали на темных простынях и улыбались, слушая дыхание друг друга. Эта ночь была для меня очень счастливой. Будто пришло откровение любви, и я не стала прятаться, а наоборот открылась этому потрясающему чувству.
   - Янина, - с нежностью поговорил Кирхан, - ты пришла.
   - Ты позвал - я пришла, - улыбнулась своей ведьменской хитрости.
   Ведь сама подарила свою любовь и назвала свое имя, позволив позвать себя в любой момент. Может быть, я это сделала специально, но сама об этом не догадалась. Может быть, просто надеялась, что он еще раз меня позовет, скажет, как я ему нужна? Ведь все, что тогда случилось той ночью, постаралась забыть, оставить позади, в прошлой жизни, чтобы больше не возвращаться. А как только мой мужчина позвал меня, душа откликнулась мгновенно!
   Знала ли я, что полюбила его за красоту души, которую увидела? Не знаю. Но сейчас ни о чем не жалела. Сейчас просто любила этого дракона, утопая в его ласках и откровенных признаниях, и сладостно нежилась после нашей страсти в его объятиях.
   - Я искал тебя все время. Тебя нигде не было, - вздохнул дракон.
   - Ведьму найти в мире нелегко, - отозвалась ему, а внутренне улыбалась.
   Моя душа пела от радости. Не забыл, искал, хотел найти.
   - Совсем нелегко, - горько вздохнул мужчина.
   Отвечать не стала, лишь легко пальчиками поглаживала налитые мышцы на груди, вспоминая, как мы сегодня махали мечами. Мужчина вообще выглядел, как сплав мышц, такой монолит. Постепенно стало приходить осознание, что Кирхан доводил себя изнуряющими тренировками почти до полного бессилия, лишь бы хоть ненадолго забыть о своей приобретенной уродливости. Сколько же лет он жил с этим?
   Я видела, насколько красив был дракон, едва закрывал уродующие его шрамы. И вдруг понять, что стал неприятен и женщины в его постели терпят мужчину только из-за денег или положения. Любое живое существо тянется к любви и вдруг понять, что его в постели лишь терпят. Мне вновь стало жаль моего дракона.
   Заглянула ему в глаза и поймала такой горячий взгляд, что сердце обожгло, а потом оно растеклось по всему телу.
   - Люблю тебя, - сказал Кирхан и я ему поверила.
   - Я тоже тебя любила сегодня, - улыбнулась ему.
   - Мне не нужно только сегодня. Я хочу, чтобы ты была со мной всегда! - стиснул в своих руках горячий дракон.
   - У тебя есть достойная избранница. Я тебе говорила, что так будет, - его сила и натиск были приятны, но я понимала всю безнадежность нашей любви, - Ведьмы замуж не выходят.
   - Я знаю одну, которая вышла замуж за дракона, - нахмурившись, произнес Кирхан.
   - А я не собираюсь выходить замуж, - улыбнулась ему.
   Глаза стали колючими, губы сжались в одну полоску.
   - Я тебя никуда не отпущу, - резко проговорил мужчина.
   - Предлагаешь быть верной любовницей? Это не для меня. Я ведьма! - усмехнулась на его слова.
   Быть ведьмой хорошо. Можно позволить себе любить того мужчину, которого хочешь, при этом надо мной не довлеет обязательство выходить замуж. Только я теперь не ведьма...
   - Янина, - простонал Кирхан, зарываясь в мои волосы.
   - Спи, - шепнула мужчине и тихонечко коснулась губами груди, - спи.
   Вскоре услышала мерное дыхание дракона. Мое сонное заклинание было простое и очень действенное. Кирхан уснул, позволив любоваться мужской силой.
   Но лунный лучик, скромно пробившийся сквозь плотные шторы, показывал, что пора возвращаться в свою комнату. Эта ночь была последней в нашем безумном и таком коротком романе. Свою любовь в сердце придется затолкать как можно дальше. Не судьба нам быть вместе. Дракон скоро женится, а я мечтаю о военной карьере. Мне лишь нужно получить навык рядом с моим повелителем, который оказался отличным бойцом и учителем, а потом переведусь в стрелки.
   Моих босых ног никто не слышал, я тихо удалилась из императорских апартаментов. В своей комнате надела амулет, и вновь стала лордом Яном Астани.
  
   - Господин! Господин! - тряс меня за плечо Пикс, - Вставайте, господин.
   - Что, уже проснулся? - пыталась вынырнуть из сонного марева.
   Втавать категорически не хотелось, весь организм сопротивлялся и говорил, что ему еще нужен отдых. Вроде сонное заклинание на императора наслала, должен был поспать утром подольше.
   - Нет, господин. Вам срочно нужно прибыть к Виолетте. Там вас ждет Верес, - ответил Пикс.
   - Зачем? - пыталась продрать глаза.
   Кажется, хроническое недосыпание во дворце станет нормой. Новый день, еще не рассвело, а снова нужно куда-то идти.
   - Нужно срочно встретиться. В банде беда, - огорошил меня мальчишка с утра пораньше.
   - Что случилось? - подскочила на кровати.
   Везет же мне в столице! Банда эта со своими проблемами теперь на мне. Мне бы тут с Кирханом разобраться и своими чувствами, но нет! Спасибо Марлис удалили в имение, хоть этой проблемой меньше. Хотя ... вернется лорд Вальер, и придется отвечать на вопросы о моем мороке. Удружил мне дедушка.
   - Гапар со своими подпевалами напился и начал громить сначала трактир, а потом пошли в город. Причем громили заведения членов банды, мстя за то, что не он главарь, - подавая одежду, рассказывал Пикс, - всю ночь погромы были. Верес велел срочно вас, господин, привести, чтобы усмирить Гапара.
   Вот и ответственность за людей банды. Приняла на себя всю силу и власть, теперь нужно разбираться с головорезом.
   Рассвет только начинал брезжить на небосводе, когда мы с верным денщиком вышли из замка. Стража пропустила без вопросов, после того, как император при всех представил своим телохранителем. Мне вообще больше вопросов не задавали и старались всегда услужить и помочь.
   По пустым улицам торопились в сторону бедных кварталов. Пикс показывал дорогу, а я лишь прибавляла шаг, видя впереди зарево огня. Гапар поджег несколько складов, как рассказал Пикс. Однако, все становиться еще серьезнее, чем я думала.
   Перед входом борделя "алые губки", кутая обнаженные плечи в шали, возбужденно переговаривались девушки этого заведения. Чуть в стороне стояли Виолетта и Верес, они что-то очень оживленно обсуждали. Видно было, что очень хорошо знакомы. Хотя, наверное, все члены банды друг друга хорошо знают, общая принадлежность к преступному миру обязывает.
   - Господин! - выкрикнул старый часовщик, первым меня заметивший.
   Виолетта и девочки в тот же миг повернулись ко мне и даже сделали несколько шагов на встречу, но из-за поворота улицы выбежали пьяные головорезы во главе с Гапаром. Они размахивали длинными кинжалами и возбужденно орали:
   - Убьем сучку! Всем подстилок положим! - пьяные какофония разрезала тишину улицы, эхом разносясь далеко вперед.
   Девчонки испугано взвизгнули и стали быстро забегать в бордель. Виолетта уперла руки в боки, ее пьяная толпа мужчин не испугала. Верес перевел взгляд на головорезов и укоризненно покачал головой, словно один из его маятников в часах. По моей спине пробежались холодные мурашки, не предвещавшие ничего хорошего. А своим ощущениям всегда доверяла.
   - Гапар! Прекрати! - громко крикнул часовщик, но его голос потонул в свисте и криках.
   - Так ты тоже тут старый хрыч! - радостно заорал Гапар, заметивший Вереса. - Получи!
   Длинный кинжал настолько быстро метнулся в сторону часовщика, что лишь холодная сталь блеснула в утренних сумерках. Я кинулась перехватить, но моя ладонь не успела, слишком далеко от меня стоял Верес. Кинжал вошел в грудь старика по самую рукоять.
   - Верес! - кинулся Пикс к своему другу.
   Мальчишка и я успели подбежать в тот момент, когда часовщик стал оседать на землю.
   - Гапар, - осуждающе проговорил Верес.
   Больше он ничего не успел сказал, сердце остановилось. Даже своей ведовской силой не смогла бы вернуть к жизни умершего.
   - Верес! Верес! - тряс за руку Вереса Пикс. Он плакал и слезы лились по щекам.
   - А вот и наш Пикс! - обрадовано заорал Гапар и кинул еще один кинжал.
   Блеснувшую сталь в воздухе отбила своим кинжалом, спасая от удара верного денщика.
   - Мое присутствие тебя тоже радует? - повернулась к пьяному мужчине.
   - Будешь опять приказывать опустить оружие? Настолько слаб, что только с помощью магии можешь ответить мужчине? - громко заорал головорез.
   - Хочешь поединка? - спросила его и приподняла бровь.
   - Честного! Без магии! - тут же крикнул Гапар.
   - Смертельного! - взвыли его подпевалы.
   - Смертельного поединка, чтобы проучить тебя щенка, - зашипел на меня громила.
   - Принимаю! - шагнула к нему.
   Гапар был выше меня на полголовы, запросто, что в дальних предках у него были тролли, фигура очень похожа. Он стоял напротив меня и перекидывал в руках еще один кинжал. Сколько у него их? И где прячет? Меч - благородное оружие, им пользуются драконы, а вот для бандитов кинжал самое привычное оружие.
   Свой кинжал сжала пальцами и сделала несколько шагов навстречу. Схватка получилась почти рукопашная, лишь несколько первых ударов были на расстоянии кинжалами, а потом мы схватили кисти рук друг друга и Гапар стал давить массой. Провела прием, которому научил дядя Риск - позволила силе противника пройти вперед и довернула, опуская бугая на землю. Самый простой и действенный принцип - направить силу противника против него самого. Весом и массой Гапар был сильнее, а у меня умение ведения поединка и ловкость.
   Головорез взревел, оказавшись на земле и стал неуклюже подниматься. Толпа мужиков криками поддерживала своего вожака, из окон смотрели перепуганные жители, а Виолетта встала в дверях своего борделя, всем своим видом показывая, что здесь никто не пройдет.
   Разозленный Гапар вновь набросился на меня, перенаправила движение и опять опустила на землю противника. Крики одобрения раздались уже в мой адрес, что лишь сильнее подстегнуло моего противника. Он вскочил на ноги и метнул в меня сразу два кинжала с обеих рук, увернулась и приготовилась к нападению. Оказалась права - у Гапара были еще кинжалы. Те, что он метнул в меня, воткнулись в деревянный забор и задрожали от силы удара.
   Теперь ой противник учел мое умение перенаправлять атаку и больше не кидался со всей силы, а подошел вплотную и попытался полоснуть взмахами кинжалов. Отскакивала назад, стараясь тоже достать своим оружием. Еще взмах, делаю шаг в сторону, еще, приходится отступать. Руками за меня не хватается, не позволяя метнуть себя.
   Крики поддержки Гапара стали набирать новую силу.
   - Кончай ты с ним! - орали головорезы, уверенные в том, что магией пользоваться не буду.
   Гапару нужно было именно убить меня, что метка главаря банды перешла на него. Меня же такая ситуация не устраивала. Еще взмах противника и делаю обманное движение, будто ухожу вправо, на самом деле шаг вперед и сильный удар кинжалом в грудь, кинувшемуся навстречу, Гапару. Он замер, не ожидая этого, а в его глаз мелькнул страх.
   Когда поняли, что произошло, сразу же все стихло. Гапар рухнул к моим ногам с кинжалом в груди. Удар был точным, смерть была быстрой для бандита.
   - Еще есть желающие бросить мне вызов? - повернулась к толпе бандитов.
   Под моим взглядом они стали отступать, сначала тихо, а потом подталкивая друг друга. Вскоре на улице осталась я, мертвый Гапар и Пикс, плачущий над телом своего друга.
   Тяжесть упала мне на плечи. Как же я устала за эти несколько дней! Сколько всего произошло с того момента, как я прибыла в столицу.
   - Идем, - услышала рядом с собой голос Виолетты.
   Женщина ухватила меня за руку и повела к себе в бордель. Большая гостиная встретила ярким освещением, здесь ночью жизнь только начинается. Ярко горели свечи во всевозможных канделябрах и подсвечниках. По углам висели магические светильники, на них явно стояла охранка. Так что Гапару пришлось бы несладко, если бы он ввалился сюда. Такие светильники стоят дорого, но хозяйка не пожалела на безопасность денег.
   Меня усадили на длинный диван, Виолетта налила вина и сунула в руки.
   - Пей, станет легче, - произнесла женщина.
   Отхлебнула вина, потом еще. Биться в поединках мне не привыкать, а вот убила в первый раз. Если жизнь темного эльфа забрала моя ведовская сила, защищая меня, то сейчас я собственными руками всадила кинжал в сердце мерзавца, убившего безобидного и мудрого Вереса.
   - Верес, - подняла глаза на Виолетту.
   - Мы обо всем позаботимся, господин. Вы Пикса заберите, - посмотрела в сторону открытой двери женщина.
   - Да, нам пора, - вернула едва пригубленный бокал.
   На улице и правда уже занимались убитыми. Мужчины, которые работали на Виолетту, уже отнесли Гапара с улицы, а теперь пытались отбить Пикса от тела часовщика.
   - Пикс, идем, - тихо сказала мальчишке и положила руку на вздрагивающее плечо.
   Пикс развернулся, заглянул мне в глаза и прижался. Его горе вполне понимала, но Виолетта права, мальчишку нужно увести. А потом пройдет время и он успокоится, время всегда лечит.
   - Дорогу показывай, - попросила своего денщика.
   Конечно, я запомнила, как мы сюда дошли, но мальчишку нужно было чем-то отвлечь. Пикс кивнул и пошел в сторону дворца.
   Странно начался этот день, и еще неизвестно, чем закончится. Нужно торопиться и прийти во дворец до того, как проснется Кирхан.
  
   - Пикс, отведи меня еще к Кафиру. Хочу выбрать себе наряд для маскарада, - попросила мальчишку после завтрака у императора, на котором узнала об этой новости.
   Чтобы превратить бал в маскарад попросила леди Жустина, умильно хлопая ресницами на задумчивого императора. Я с беспокойством смотрела на любимое лицо, стараясь понять насколько он сердит на ведьму за, что она усыпила его.
   Утром обошлось без тренировок, потому что Кирхан проснулся прямо перед завтраком, лишь рыкнул на меня, что не телохранитель долго сам спит и своего повелителя не разбудил, но на этом плохое настроение императора закончилось. Так что за завтраком леди Жустина, официально признанная невеста, весело щебетала за столом.
   Слушать ее мелодичный голос мне было неприятно. Я старалась держаться от нее с другой стороны, махнув рукой на свои надежды, в которых Жустина должна была попытаться напасть на Кирхана. Она, разумеется, нападала, но с чисто женским кокетством, стараясь выставить себя с самой выгодной стороны.
   - Ваше величество, мне нужно отлучиться в город, - сказала уже в покоях императора, когда стало известно, что от маскарада не отвертеться.
   - Зачем? - спросил Кирхан, развязывая повязку на голове.
   Он только в присутствии своей невесты носил ее, остальные во дворце видели шрамы все это время так, что особо прятаться было не перед кем. Просто знак вежливости перед девушкой, чтобы не шокировать своим видом, а мне какие-то ненужные царапки в душе.
   - Я купил обычные костюмы. А тут маскарад, - развела руками.
   В моей жизни бал был не первым, но вот на маскараде никогда не была. Знала об этом лишь то, что нужно надевать любое платье и носить маску на лице, чтобы скрыть свою личность. Еще на маскарадах было вольное обращение между собравшимися. Подозреваю, что невеста императора специально попросила, потому что хочет очаровать дракона.
   - Надень маску, этого будет достаточно, - отмахнулся император.
   - Вы сами, в чем будете? - спросила равнодушно.
   Какое равнодушно! У меня все в груди клокотало, когда видела, что Жустин кокетничает с мужчиной, еще несколько часов назад шептавшим мне, как любит меня. Ведь только сонное заклинание позволило уйти от него, не собирался он отпускать ведьму от себя. Но другого выхода нет. Он собирается жениться на нелюбимой, но, выбранной ему, драконице, а я хочу воплотить свою мечту - служить стрелком. Что же так упорно душа за этого дракона цепляется?
   - Маскарад? - задумчиво огляделся по сторонам император.
   Он вообще был все утро рассеянным, отвечал не сразу, смотрел в сторону, будто мысли его были далеко. В общем Жустине пришлось немало сил приложить, чтобы привлечь на себя внимание.
   - Обычный костюм одену и маску, - отмахнулся дракон и вновь погрузился в задумчивость.
   Мне вот наоборот хотелось хоть на этот вечер скрыть свою личность, но уже ту, что под мороком. Меня стали осаждать все более настойчиво молодые драконицы. Если в первые дни обходилось лишь взглядами, то сегодня мне было предложено сразу четыре свидания на маскараде, причем очень подробно описаны костюмы, чтобы не промахнулась. Служба меня начинала злить все больше.
   Сначала император с его ехидством, потом банда на руках, чувства к Кирхану, желание отправить в свое герцогство Жустину и теперь еще повышенное внимание девушек. Как-то на такую сторону жизни не рассчитывала. Я готова была каждый день выходить на поединки, а не отбиваться от поклонниц, жить в казарме, а не выслушивать ветиеватые речи.
   - Какой? - постаралась скрыть заинтересованность.
   - Черный подойдет и золотая маска, - усмехнулся император.
   Теперь я знала, как опознать своего повелителя на балу и, получив рассеянное позволение, отправилась к Кафиру за костюмом.
   По дороге в моей душе все было неспокойно. Если Пикс молчал, придавленный утренними событиями, то у меня клокотали эмоции в груди. Не знаю, что так на меня повлияло, может быть, утренний поединок с Гапаром и окончательное осознание того, что я перед всеми людьми в ответе, больше не на кого кивать, может быть, утреннее кокетство Жустин, цеплявшее меня не на шутку.
   Что же я буду делать после того, как пройдет свадьба? Мы с Жустин обе драконицы и подвластны условностям, только я взбунтовалась, а она приняла условия игры и старается понравиться своему жениху, потому что понимает ответственность своего брака. Она мне чем-то прабабушку Мирабель напоминала в этом вопросе.
   Нужно будет уговорить лорда Нияса перевести меня в стрелки. Кажется, там будет намного спокойнее, чем во дворце... и подальше от Кирхана. Императору моя личность пока не интересна, мы с ним не друзья, и общение сводится к общим фразам и тренировкам. На этом разговор был закончен, и я была свободна.
   - Господин, - склонился еще ниже, чем в прошлый раз владелец подпольного модного промысла.
   - Твои склады не пострадали? - улыбнулась мужчине.
   - Пострадали одни из первых, но я рад, что больше вопросов о власти не возникнет, - прижал руку к сердцу хитрый торговец.
   А ведь люди в банде ожидали чего-то такого и боялись. Наш поединок с Гапаром был лишь вопрос времени, это я поняла только сейчас, разглядывая нарядные костюмы из эльфийской ткани. Казалось бы, с чего такое ассоциации и выводы, но так почему-то получилось.
   Кафир, уже знавший о маскараде, предлагал сказочных персонажей, но почему-то вновь хотелось просто спрятаться под маской, а не быть главным героем. Наверное, устала от стремительных событий, развивающихся вокруг меня. Выбор пал на простой, белый костюм, расшитый золотом. Кажется, я подспудно старалась вернуться к окрасу своего дракона. Впрочем, любой мужской костюм оставлял меня безразличной, не понимала их прелести, хотя могла оценить, какое впечатление на женщин могу в них произвести.
   Уже направляясь на выход, с выбранным костюмом, неожиданно замерла, заметив женское платье. Оно было черное, с открытыми плечами из шелка, а по откровенному декольте кокетливо примостились черные перышки. Никогда не носила темных цветов, учитывая, что мой дракон белый с золотом. Но это платье покорило своей строгостью и элегантностью.
   - Это платье заверните, - сказала я, потратив долгое количество времени на решение.
   - Женское? - вежливо переспросил Кафир.
   - Для родственницы, - уклончиво ответила я.
   Пикс вообще не задавал вопросов. Когда я одену это потрясающе красивое платье, не представляла, но отказаться от него не могла.
   Показалась на глаза императору, что вернулась, он мне кивнул, все так же рассеяно, и отправилась к себе одевать белый костюм для бала. Он уже скоро начинался. Я никуда не торопилась, но очень не любила, если меня закидывали словами типа - не успела или возишься еще.
   Пикс по-прежнему был грустным, присела к нему.
   - Сходи, попрощайся с Вересом. Я отомстил за его смерть, хотя, на мой взгляд, можно было обойтись без этого, - тихо проговорила мальчишке, уже полностью одетая.
   - Нет, Гапар должен был получить сполна, - твердо произнес этот маленький судья справедливости.
   Мальчишка отправился на выход, вид у него был понурый. Даже засомневалась, нужно ли было его отпускать? Может быть, пусть лучше переждал во дворце все это время?
   После ухода моего помощника передо мной встал выбор. Женское или мужское платье надеть? Точнее сказать, выбора не было, но вот желание облачиться в черное, женское, бальное платье было огромным, а потому я не сводила жадного взгляда. Со вздохом повесила платье в шкаф, медленно закрыла дверцу, стараясь напомнить себе, что сейчас я парень и не время облачаться в соблазнительный женский наряд.
   Мужской костюм согрел своим родным цветом - белый с золотым. Вот уж не думала, что буду скучать по окрасу своего дракона. Маска, прихваченная у Кафира, решила проблему инкогнито, но пока я лишь держала ее в руках, направившись в покои императора.
   Кирхан был уже одет и в задумчивости стоял у окна.
   - Ваше величество, - вежливо обозначила свое присутствие.
   - Пришел? - слегка обернулся на меня дракон.
   - Да, бал скоро начнется, - подошла к нему ближе.
   - Не хочу никуда идти, - недовольно буркнул мужчина.
   - Там будет ваша невеста, - напомнила ему провокационно.
   У самой при упоминании о Жустин сердце заливало холодом. С этой ревностью нужно что-то делать. Вот дождусь свадьбы и буду проситься в стрелки.
   - Глупая драконица, - презрительно фыркнул император.
   - Вы к ней несправедливы, - заметила я.
   Жустин была вовсе не глупая, она скорее рассчитывала очаровать своей красотой императора, делая на это ставку.
   - Не нравится мне она, - в сердцах произнес дракон.
   Такой откровенности не ожидала и даже растерялась. Жустин тоже мне не нравилась, но совсем по другой причине.
   - Так откажитесь, - провокационно предложила я.
   - Не могу, - мотнул недовольно головой дракон.
   - Вы же император, вы можете все. Или я ошибаюсь? - теперь я его уже дразнила.
   Очень интересно было, что же он мне ответит?
   - Империи нужен наследник, - мрачно буркнул император.
   - Нужен. Но ведь вам придется всю жизнь смотреть в нелюбимые глаза, - сказала ему, вспомнив, как меня пытались выдать замуж за Нира Сентора.
   Такой участи никому не пожелаешь. Ведь брак у драконов на всю жизнь. Даже вдовцы, что случается крайне редко, не женятся вторично, сохраняя верность своей второй половине.
   - Ты слишком молод, чтобы что-то понять, - мрачно усмехнулся император.
   - Заведете себе любовницу? - еще одна провокация с моей стороны.
   Очень интересно было узнать мнение Кирхана, не будучи ведьмой Яниной. Ведь сейчас разговор двух мужчин, причем не связанных кровными узами или какими другими обязательствами. На достаточную откровенность особо не рассчитывала, но, а вдруг?
   - Нет!
   Рыкнуло мне в ответ. Хотелось спросить много что еще, но пока вертела в голове вопросы, чтобы их задать, время откровенного разговора прошла.
   - Идем! - быстрым шагом направился к выходу император.
   "Что значит: "Нет"?" - крутилось в моей голове - "Он решил меня забыть?" а не к этому ли я стремилась? Ведь я знала, что Жустин достойная пара для императора, еще с нашей первой ночи знала. Не к этому ли я стремилась, чтобы Кирхан забыл ведьму и позволил мне, лорду Яну строить свою карьеру? Вовсе я не собиралась становиться любовницей дракона при живой жене, но ... неужели он собирается забыть меня, ведь он шептал еще сегодня ночью, что любит.
   Мать природа! Как же я запуталась.
   В зал, где уже звучала музыка и кружились пары, я вошла без маски, нахмуренная и раздраженная. Император по дороге маску одеть не забыл, и все же повязка на голове была только у него. Спохватилась и надела маску только тогда, когда молодая драконица откровенно ко мне прижалась и прошептала:
   - Лорд Ян, а вы мне понравились с первого взгляда.
   Кажется сейчас я получу женского внимания очень много. Почему-то показалось, что девушки из борделя Виолетты были не настолько напористы, предлагая себя в день моего представления, как молодые драконицы на маскараде.
   - Лорд Ян, я видела как вы бились на турнире. Меня брат провел, я была переодета в юношу. Это так захватывающе! - это уже другая девушка шептала мне.
   Я старалась не обижать красавиц, а вежливо избавляться от их внимания.
   - Лорд Ян, давайте встретимся в саду, там есть беседка ...
   Спрятаться или сбежать было невозможно. Женское внимание, раскрепощенное вольностью маскарада, нарастало лавинообразно.
   Я старалась смотреть за императором, но дракон попал в цепкие ручки Жустин. Я прекрасно опознала драконицу, не смотря на маскарадный костюм, откровенное декольте лишь едва прикрывало женские прелести. Она прижималась с императору и что-то томно шептала.
   Мои же беседы с молодыми драконицами, приглашения от которых в беседку сыпались со всех сторон, заканчивались недовольным рыком. Девушки воспринимали за одобрение и скрывались из зала. Интересно, беседка там одна или они будут ждать своей очереди?
   После очередного приглашения в сад, не выдержала и направилась к своему повелителю. Очень уверенно забрала императора из рук Жустин, почти насильно оторвав ее руки, отвела в сторону.
   - Ваше величество, позвольте удалиться с бала, - очень твердо, но с и0звестной ноткой мольбы в голосе произнесла я.
   - Что так? - весело спросил дракон, - Девушки достали?
   - Они, - проворчала в ответ, - Забыл маску одеть, когда входили в зал.
   - Понравился драконицам, - хохотнул император, - Тирас тоже, когда-то не мог отбиться от красавиц. Хорошо, отдыхай на сегодня.
   - Я не сын лорда Вальера, - тут же ощетинилась.
   - Знаю, - отмахнулся дракон, - Я к тому, что привыкай к вниманию со стороны молодых дракониц. Когда-то мы отлично погуляли в молодости, - он похлопал меня по плечу, - Привыкнешь и тебе понравиться.
   - Нет! - чуть ли не выкрикнула ему.
   Мужчина лишь расхохотался на мои слова и направился в противоположную сторону от своей невесты, что меня очень порадовало.
   Воспользовалась разрешением императора и почти бегом направилась в свою комнату, страстно желая избавиться от женского внимания. По дороге от меня уже привычно шарахались слуги, а я лишь мрачно на них поглядывала, служба мне нравилась все меньше и меньше. Но возвращаться домой с поникшей головой, и выходить замуж за указанного родственниками дракона, не собиралась.
   Первым делом скинула с себя бальный костюм и отправилась в ванну, чтобы охладиться. Вечер уже посерел за окном, скоро опустятся сумерки, но бал будет до самого утра, так пожелала невеста за завтраком.
   И пусть! Пусть танцуют, празднуют договоренность о свадьбе! Не хочу быть там и видеть как Жустин пытается обворожить императора. "Не нравится мне она" - отдались отголоском слова дракона. Но ведь от свадьбы не отказывается и не скидывает со своей руки, когда девушка чувственно к нему прижимается! Знаю, брак договорной, Кирхан женится, потому что империи нужен наследник, но смотреть на это было выше моих сил.
   Я металась по своей комнате нисколько не охлажденная холодной водой. Я бы сейчас в Вилюйку занырнула и просидела бы там долго, пока мысли не растворились в голове. Но, кажется, тут не мысли, а чувства покоя не дают.
   Мать природа! Что же мне делать?
   Ведь я люблю этого дракона! И в тоже время знаю, что Жустин ему достойная пара, а я зам уж выходить не хочу!
   Кажется, я рычала, когда рухнула на пол и закрыла лицо руками. Плакала и старалась понять, объяснить себе ситуацию, в которую попала.
   Сегодняшней ночью я пришла к своему мужчине и подарила себе эту ночь, зная, что у нас нет будущего. Мы любили друг друга не только истово соединяясь телами, а вновь открываясь друг другу душами, заполняя своей любовью без остатка ту пустоту, что там жила до этого момента.
   Люблю его! Всем сердцем люблю!
   А он? Он любит?
   Сегодняшней ночью говорил, что любит, никуда не отпустит. А я? А я наслала сонное марево и ушла от него, оставила одного, чтобы он мог дальше жить без меня. А я смогу жить без него?
   Вопросы, сомнения, снова вопросы мелькали в моей голове. А я ... сидела на полу, прикрыв лицо руками, и плакала, признаваясь себе в своей любви, в том, что не смогу жить вдали от своего дракона.
   Жустин придумала этот бал-маскарад, чтобы обольстить императора? А почему только она может себе это позволить? Взгляд остановился на шкафу с моим единственным женским платьем. Почему бы мне не попробовать обольстить Кирхана, выглядев молодой драконицей?
   Невольная, сумасшедшая надежда заполонила все. Почему не попробовать? Может быть императору ведьма интересна, как экзотика? Как он сказал? В молодости повеселились на славу? А теперь ему просто интересна необычная интрижка с ведьмой? Что-то необычное, непонятное и ни к чему необязывающее.
   Решение одеть потрясающей красоты эльфийское платье пришло мгновенно. Створка шкафа распахнута, и передо мной шикарное черное платье. Одевалась быстро, чтобы не было возможности передумать, помощники не потребовались, все, что могла сделать сама, подправила с помощью магии. Затянуть шнурки на корсаже, сделать прическу, хотя она была самая простая, длинные волосы послушно складывались. Последний штрих - маска, она стала золотой. Небольшой смешок в сторону костюма императора, у него тоже черный с золотой маской. Амулет был давно снят, так что сейчас смотрела в зеркало, и я себе нравилась. Особенно азарт в глазах в прорезях маски.
   Второй выход в зал бал менее эффектным, чем первым, но сейчас меня интересовал уже сам праздник и император. А потому я с улыбкой окунулась в гомон толпы, оглядываясь по сторонам.
   Император нашелся в сопровождении Жустин, кто бы сомневался? Решила воспользоваться вольностью маскарада и решительно направилась к своему дракону. Кирхан старался что-то вежливо отвечать своей спутнице, вокруг них образовывалась пустота, никто не решался нарушить их тет-а-тет, только я.
   - Мне нравится этот дракон, - положила свою ручку на плечо императора, - позвольте пригласить вас на танец?
   Вольность маскарада позволяла встрянуть меду парой, сейчас все зависело от слов мужчины. Если он скажет: "Нет", то мне ловить тут нечего.
   Кирхан перевел на меня свой взгляд, и даже сквозь прорези маски увидела, как вспыхнул его взгляд.
   - Не могу отказать даме, - довольно проурчал дракон.
   Жустин почти насильно была оторвана от рукава и мне протянули руку, приглашающую на танец. Невеста императора недовольно зашипела, кажется даже какое-то заклинание, но мне уже было все равно. Моя особенность ведьмы уже давно прикрывала от таких мелких заговоров, возвращая обидчице. Это в стране ведьм было известно, а тут в империи Жустин была уверена, что сейчас наслала на меня кару в виде мути на три дня от любого напитка. Бедная девушка, не знала, с кем связалась.
   Медленная и, тревожащая душу, мелодия не шла ни в какое сравнение с тем чувством, что охватило меня. Наши руки соприкоснулись, вызвав во мне трепет. До сих пор мы касались друг друга лишь в страстных объятиях ночами или на поединках, когда жажда победы преобладала над нами. А сейчас это было прилюдно, любой мог увидеть нас вместе, и я была снова женщиной, а он мужчиной, любимым мужчиной, которого хотела очаровать.
   Вечное соединение двух изначальных половинок, стремящихся друг к другу. Что-то похожее мелькало в прорезях наших масок.
   - Мы с вами уже встречались? - скрытые вибрации голоса дракона заставили затрепетать меня.
   - Вы танцуете лишь с теми, кто вам знаком? - парировала ему, делая "па", выдохнула едва слышно.
   Но мой дракон услышал, заметил блеск в моих глазах.
   - Я с вами не знаком, но все же танцую, - ласково пророкотало в очередном движении рядом с моим ухом.
   - Ах! Так я вам не нравлюсь! - чистое кокетство, призванное произнести комплимент.
   - Нравишься! - обжигающий шепот, - Мы знакомы?
   - А должны? - кокетливый ответ, но он должен заставить моего дракона думать.
   Пауза обозначилась между нами. Казалось, она зависла и сквозь нее не пробиться, слов не находилось. Но дракон, сделав несколько движений, произнес:
   - Вижу вас впервые здесь, но такое ощущение, что очень давно знакомы.
   Причем было сказано откровенно, мужчина склонился к моему плечу, будто пытался опознать меня не только внешне, но даже на запах. Сердце трепыхнулось, и даже глаза прикрыла, стараясь выдержать его наклон, пахнуло знакомо. Когда только успела привыкнуть к этому мужскому запаху, будоражащего и в тоже время заставляющего держаться настороже? Поворот в танце позволил отклониться в сторону, уйти от завораживающего магнетизма мужчины. Его руки вели, закруживали, поддерживали и очень властно распоряжались, но все в пределах приличий.
   А мне вспоминалась сегодняшняя ночь, и дрожь пробегала по телу от воспоминаний, тем более предмет моих видений сейчас так же колыхал своим дыханием мои волосы. Я чувствовала, что кровь у дракона закипает от загадки в моем лице, что ему хочется сорвать маску и узнать кто под ней. Но пока звучала музыка, и мы кружились в огромном зале, мужчина сдерживался и старался понять, насколько правильно он подозревает, кто его партнерша по танцу. Впрочем, я могла ошибаться и он вовсе не ведьму ищет под маской, а просто старается обольстить еще одну драконицу, пока не успел жениться.
   - Определенно я вас раньше уже встречал, - притиснул меня к своему боку дракон.
   - Уверяю вас, я впервые танцую в этом зале, - улыбнулась ему.
   Кажется, драконица вовсе не против, чтобы ее обворожили. Сердце прыгало от радости, что сейчас мы вместе, пусть под масками, но на виду у всего зала. Особого внимания мы не привлекали, почти все вокруг флиртовали и строили глазки, обнимались в танцах, пользуясь своим инкогнито. Так что наша пара, кружащаяся в мелодии, особо внимания не привлекала. Разве что Жустин стояла и гневно сверкала в нашу сторону глазами.
   Лишь только смолкли последние аккорды музыки, а мы замерли в несколько тесных объятиях, чем позволино приличиями, у нам направилась невеста императора. Кирхан не выпустил меня из своих рук, несмотря на то, что я сделала попытку освободиться. Мужчина, продолжая обнимать меня за талию, направился в противоположную сторону от Жустин.
   - Танец закончен, - напомнила своему партнеру.
   - Я не собираюсь вас отпускать, пока не разгадаю загадку вашей маски, - причем пальцы руки, обнимавшей за талию, слегка сжались, будто дракон боялся меня потерять во время движения.
   От такого натиска становилось радостно и приятно, но небольшое подозрение все же царапало. Кирхан воспринимает меня, как драконицу, и старается обольстить, а как же ведьма, которой он еще ночью шептал признания в любви? Кажется, я начинаю ревновать своего дракона к самой себе. Нужно что-то с этим делать.
   Мужчина увлек меня в сад, впереди, в слабом свете луны виднелась беседка. Магические небольшие шарики кружились в воздухе от каждого дуновения ветерка, закруживаясь и давая рассеянный свет, который практически ничего не освещал вокруг, но давал праздничное настроение.
   - Куда вы направляетесь? - спросила своего спутника, чувствуя, что сейчас мне придется выдержать напор этого дракона.
   - Хочу побеседовать с вами так, чтобы никто нам не помешал, - ответил мне мужчина и увлек в темноту беседки.
   Слов между нами не было. Мужские руки прижали к себе, а губы нашли мои. Внутри беседки было очень темно, что совершенно нам не мешало. Маски были сброшены, здесь было настолько темно, что лиц не разглядеть. Кирхан целовал меня так же страстно, как сегодняшней ночью, отрываясь от моих губ лишь затем, чтобы дать глотнуть воздух, а потом снова неистовый поцелуй заставлял забыть о реальности. Его руки держали крепко, прижимая к себе, скользя по спине и плечам. Я обнимала его за плечи и не могла оторваться от этого мужчины, заставляющего терять голову рядом с ним. Мы целовались очень долго, я не хотела, чтобы это заканчивалось, оторваться от моего дракона было не возможно. Мужские губы стали покрывать мои щеки, спустились ниже на шею, а потом, будто завоевывая новую территорию, нежно целовали кожу, неприкрытую платьем. Дыхание сбилось окончательно, а сердце гулко ухало. Я сорвала повязку с его головы и запустила пальцы в волосы. Короткий ежик, отрастающих волос, приятно щекотил ладони.
   - Это ты, - наконец прошептал Кирхан, прерывисто дыша, - Я узнал тебя, моя ведьма.
   Мужчина подхватил меня на руки и закружил, взметая полы моей широкой юбки. Было легко и радостно на душе. Все же мой дракон почувствовал, догадался, что я ведьма, а не пытался соблазнить очередную драконицу. Счастливо засмеялась от таких мыслей.
   - Все женщины в душе ведьмы, - улыбаясь, сказала ему.
   - Янина, - прошептал у моих губ Кирхан.
   Он опустился на диван, стоящий в беседке, и усадил меня к себе на колени.
   - Не отпущу! Слышишь? Больше некуда тебя не отпущу! - рыкнул дракон, сжимая в своих объятиях.
   Приятный трепет пробежал от его слов, голоса и жадных ладоней, гуляющих по моему телу. Дракон не собирался отпускать меня, и было очень тяжело сопротивляться.
   - У тебя скоро свадьба, а ведьмы не выходят замуж, - тяжело дыша, проговорила ему.
   - Мне нужна только ты, - рыкнул в ответ дракон.
   - Тебе нужен наследник и у тебя есть достойная пара, - попыталась достучаться до сознания мужчины, - Остановись!
   Кирхан замер и посмотрел мне в глаза. Мы немного привыкли к темноте, и можно было рассмотреть лица друг друга.
   - Янина, ты мне нужна, - тихо прошептал мужчина.
   - Я была тебе нужна, - так же тихо ответила ему. - Теперь мы пойдем разными дорогами, потому что ты дракон, а я ведьма.
   - Ты зачем пришла? - голос Кирхана начинал набирать обороты.
   - Попрощаться, - ответила ему, - В твоей жизни теперь все будет хорошо, я больше не нужна тебе. Забудь меня.
   Кирхан взял меня за плечи и поставил на пол, затем разжал пальцы.
   - Уходи! - почти с угрозой произнес дракон.
   Я подхватила свою маску с пола и почти бегом выбежала из беседки.
   - Ведьма! - донеслось мне вслед с угрозой.
   Прижав маску к лицу, я старалась убежать, как можно дальше. Слезы катились из глаз, я понимала, что в этот раз мы расстались навсегда, больше он меня никогда не позовет. Но нам нужно учиться жить друг без друга. Из нашей любви ничего не получится. Я хочу свободы, императору нужен наследник, потому скоро женится. Наш безумный и очень короткий роман закончен.
   Только сердце с этим было не согласно. Какое же ты глупое, ведьмино сердце!
  
   Утро началось традиционно - меня трясли за руку. Хронический недосып во дворце скоро станет нормой. И это еще рано убежала с маскарада, остальные гуляли до самого утра. А я плакала в подушку, стараясь слезами облегчить себе тяжесть на душе, от сотворенного мной.
   Получался замкнутый круг. Я не хочу выходить замуж, потому что у меня есть мечта, а император не собирается жениться на мне, потому что я ведьма и у него есть достойная драконица ему в пару. У нас просто нет будущего. Потому вчера пришлось сказать ему все и однозначно.
   Ничего, я буду тихо любить его под мороком, а он вскоре забудет строптивую ведьму. Слишком много забот у императора в государстве, в этом убедилась, наблюдая поток служащих, входящих к нему без доклада. Я старалась запомнить не только имена, но и их должности, и степень доверия моего повелителя. Как ни крути, а все же была при Кирхане телохранителем. И я, выполняя свои обязанности, да махая оружием на выматывающих тренировках, тоже постепенно остыну к моему дракону.
   Мысли были правильными и хотелось в это верить. Только сердце ныло и переживало, глупое. Он император, а хоть и дракон, но хочу воплотить свою мечту, доказать, что не просто так мечтала о военной службе, девушка в состоянии стать стрелком.
   - Уже проснулся? - еще не разлепив глаза от сна, спросила Пикса.
   - Давно! Один ты все спишь! - рявкнуло мне над ухом, - Одевайся, мы вылетаем!
   Император собственной персоной будил своего телохранителя, а Пикс жался в уголке. Мальчишка чувствовал себя виноватым - не успел предупредить и разбудить меня.
   - Куда? - распахнула глаза от удивления на дракона.
   Он был зол, глаза метали молнии, одет во все серое и повязка на голове тоже была.
   - К морским эльфам, - был короткий ответ.
   По тому, как Кирхан был нахмурен и по его резким движениям, поняла, что сердит он сильно. Даже больше, чем сильно. Это он после нашего вчерашнего разговора таким стал? Он вообще спал сегодняшней ночью?
   Быстро одевалась в простую, дорожную одежду, что подавал Пикс. Руки привычно застегивали пуговицы, а я озадаченно рассматривала мужчину, сидящего на моей кровати. Даже боюсь предположить, что он со мной сделает, если вдруг узнает, что я и лорд Ян Астани одно лицо.
   Вид у императора был усталый и очень злой, сердце не выдержало, и я спросила:
   - Вы сегодня спали? - в моем тоне было сочувствие.
   Если я хоть немного поспала и чувствую себя разбитой, то, как Кирхан себя чувствует?
   - Нет, - мрачно отозвался мне мой повелитель, - Ты готов? Или еще нужно ждать?
   - Готов, - отозвалась ему.
   Мы отправились на выход, а Пикс сунул на выходе мне сверток с бутербродами. Как только он успевает их делать? Одарила мальчишку благодарной улыбкой и поспешила за императором. Очень переживала, как будет выглядеть мой дракон под мороком, пока ни разу еще не оборачивалась.
   Все оказалось просто, мой дракон был насыщенного красного цвета, но рассматривать себя было некогда, император обернулся и в тот же миг взлетел. Я стала догонять золотого дракона, стараясь не отставать. Вскоре приноровилась к полету императора, и мы летели парой.
   Море я сначала почувствовала. Этот горьковато-солоноватый запах не спутаешь ни с чем другим. Свежая волна воздуха овивала нас, прибавляя сил быстрее закончить длинный перелет. Я думала, что золотой дракон опуститься на скалистый берег, но он полетел дальше, над поверхностью воды. Удивленно оглянулась на оставшуюся позади землю, и направилась за императором. Очень надеюсь, что Кирхан точно знает, что делает.
   Золотой дракон завис над бушующими волнами под нами, сделал круг, что-то рассматривая внизу. Успела мельком увидеть в толще воды что-то похожее на замок, когда император сложил крылья и резко ушел под воду. Оставшись над поверхностью, замерла в недоумении. Но потом вспомнила рассказы деда Риша и прадеда Эргана об их визитах к морским эльфам, и тоже сложила крылья. Нырнула и стала опускаться ниже, не зная, что делать дальше. Кирхан опустился на самое дно, взметнув своим приземлением тучи морского песка, и ожидал меня. Здесь было светло, солнечный свет косыми лучами прорезал толщу воды. Вспугнутые косячки маленьких рыб суетились и метались в разные стороны. Их притягивало любопытство и в тоже время размеры дракона пугали. Завихрении морского песка еще не улеглись и от каждого движения лишь сильнее взлетали.
   Кирхан проследил за мной взглядом, убедился, что я спокойна и у меня нет паники, после этого величественно, не оборачиваясь, направился к замку морских эльфов.
   Закрыв глаза, ныряла на самое дно и по человеческой привычке не дышала. Но сейчас вдохнула полной грудью и почувствовала как соленая вода, обжигая, проникла внутрь, но стоило лишь немного привыкнуть к необычным ощущениям и все казалось вполне приемлемым.
   Замок был построен из переплетающихся кораллов. Двери или окна были скорее просто обозначены, потому что любая рыбка могла свободно попасть между сплетений полипов. Сам красный коралл переливался на солнце и искрился эльфийской магией, с помощью которой и был построен замок. Самих хозяев - морских эльфов не было видно.
   Золотой дракон, стараясь ступать осторожно, направился к самому большому проходу, который, наверное, специально оставили для крылатых гостей. Я старалась так же медленно и величаво передвигаться вслед за своим повелителем.
   - Кирхан! - радостно вскрикнуло что-то на высокой ноте и обвило шею дракона.
   Лишь когда это движение закончилось, смогла рассмотреть морскую эльфийку, с радостной улыбкой на лице. Золотой дракон тоже ей улыбался, зубастая пасть щерилась и даже кончик раздвоенного языка выглядывал. Это как же надо быть довольным встречей, что напрочь позабыть всю свою строгость? Нужно присмотреться к этой эльфийке.
   Девушка, как и ожидалось, была красивой, со вздернутым носиком. Огромные голубые глаза смотрели с восхищением на золотого дракона, а золотые локоны взметались в воде при каждом ее движении. Заостренные ушки забавно выглядывали из волос. В общем, она бала похожа на обычную девушку, только кожа была голубоватого цвета, иногда покрытая чешуей. Одежды на эльфийке, как таковой, не было. Скорее несколько сплетений водорослей прикрывали ее тело, оставляя простор для фантазии.
   После нескольких шаловливых трюков, эльфийка решила обратить внимание на меня. Она подплыла и стала рассматривать, при этом очень дружелюбно улыбалась. Зависнув перед моей мордой, протянула руку и погладила по носу. Стряхнуть побоялась, но такое отношение к себе не одобрила.
   - Нашел свою ведьму? - спросила высоким голосом эльфийка и отплыла к императору.
   Так здесь знают о том, что Кирхан встречался с ведьмой? Он настолько доверяет этой эльфийке, что рассказал ей? И вообще, зачем он ей рассказал?
   - Нет, - мотнул головой золотой дракон и улыбка тут же пропала.
   - А как же ... ? - перевела недоуменный взгляд на меня эльфийка и в ее глазах застыло такое недоумение, будто видела меня без морока.
   Это насторожило.
   - Это лорд Астани - мой телохранитель, - представил меня император.
   - Лорд? - недоуменно захлопала глазами девушка с синей кожей.
   - Лорд. А что вас удивляет? - нахмурилась тут же.
   - Хорошо, - беззаботно отмахнулась эльфийка, - пусть будет лорд.
   Синекожая красавица вновь прижалась к шее золотого дракона и даже зажмурилась от удовольствия. Странная девушка, нужно быть с ней внимательной.
   - Ян, это Сиара - дочь императора морских эльфов, - представил синекожую Кирхан.
   - Отец где? - спросил, опять расцведший в довольной улыбке дракон.
   - По твоему поручению уплыл, - отмахнулась эльфийка, - Так что на наше место?
   С энтузиазмом спросила девушка и оторвалась от драконьей шеи. Меня обрадовало, что обниматься перестала, но насторожило, что у Кирхана и этой синей есть "свое место". Что вообще здесь происходит?
   Беззаботная эльфийка поплыла вперед, не оглядываясь, ожидая, что оба дракона отправятся за ней незамедлительно. Кирхан стал идти чуть быстрее, чем до этого, даже крыльями себе помогал, отправилась за ним следом.
   "Их местом" оказалась морская лагуна на берегу небольшого острова. Морские эльфы могут дышать воздухом, но вот их кожа не в состоянии долго находиться без воды. На берегу мы с император сразу же обернулись и из моих легких воздух стал выгонять морскую воду. Чрезвычайно неприятный процесс.
   - ... А ты все таки женишься, - услышала немного тягучий и серебристы голос эльфийки. Будто ей сложно произносить слова, используя воздух, а не воду.
   Кирхан кивнул, молча, без слов. Мы сидели на белоснежном песке отлогого берега среди прекрасной лагуны. Море здесь было тихое и спокойное, оно ластилось к ногам. Как же эти маленькие барашки отличались от могучих вздымающихся гребней, бьющихся грудью о скалистый берег.
   - И это несмотря на то, что ты нашел свою ведьму, - хитрые, раскосые глаза бросили на меня быстрый взгляд и снова распахнулись всей своей голубой, бездонной бездной на мужчину.
   - Не я ее нашел, - задумчиво стал смотреть на море император, - Она сама ко мне пришла, - он помолчал, а потом добавил, - Я позвал, и она пришла, как и обещала.
   - Так ты должен быть теперь доволен! - радостно подскочила на месте эльфийка.
   - Она сказала, что невеста, выбранная отцом достойная мне пара, а потом попрощалась и ушла, - закончил Кирхан.
   - Ушла? - ахнула Сиара.
   - Да! А я так искал ее! - стукнул кулаком по песку дракон.
   Эльфийка перевела на меня взгляд и задумчиво смотрела, не говоря ни слово, потом обернулась к дракону и погладила его по плечу.
   - Почему ушла? Что она сказала? - столько в голосе было участия.
   - Что она ведьма, а они никогда не выходят замуж. Что империи нужен наследник, а она никогда не согласится быть любовницей, - медленно говорил Кирхан, будто перебивал кровоточащие занозы в своем сердце.
   Никому этот мужчина не рассказывал о том, как он страдает из-за своего уродства, это я знала точно. А вот о своей любви к ведьме рассказал этой эльфийке, что же их связывает? Почему дракон ей так доверяет? И вообще, что император делал здесь в прошлый, когда его отец судил турнир? Разговаривал с Сиарой о ведьме? Или все же встречался с императором морских эльфов?
   - Ведьма, - развела руки в стороны эльфийка.
   Причем не одна я чувствовала себя неудобно, от того, что обсуждали сейчас ведьму. Девушка явно не знала, как себя вести и все время поглядывала в мою сторону. Сиара подскочила на ноги и побежала в воду. Хотя мы сидели в теньке, кожа морской эльфийки стала высыхать и девушка решила нырнуть в привычную ей среду. Кирхан остался на месте, а вот меня почему-то потянуло с огромной силой искупаться.
   Привычное мне, бушующее море у берегов герцогства Винзор, не позволяло плавать, а потому я больше любовалась грозной стихией с замиранием сердца наблюдая обрушения каменных твердынь. Осколки скал с жутким ревом вонзались в такую, казалось бы, податливую морскую воду, но именно она настойчиво подтачивая берег, разрушала несокрушимые камни.
   - Ты зачем его отталкиваешь? - вынырнула рядом со мной белокурая головка морской эльфийки.
   - Кто? - постаралась уйти от ответа и отплыть подальше, понимая, что попала в ловушку, расставленную Сиарой.
   - Да ты! - уплыть от морской эльфийки не было возможности. Здесь она было полновластной хозяйкой, - Ведь это ты та самая ведьма, из-за которой он сходит с ума. Ты приворожила его душу, подарив надежду на любовь. Кирхан не может попасть в страну ведьм и просил меня помочь ему. Я искала тебя с помощью своей магии, и пришлось сказать моему другу, что тебя больше нет. Ты представляешь, сколько горя он пережил из-за этого?
   Бездонные синие глаза смотрели на меня с укором. Казалось, еще немного и Сиара проклянет меня. Не знаю, могут ли проклинать морские эльфы, но эта вполне могла научиться у ведьм.
   - Я ведьма, - решилась все же на откровенность, - А он дракон! Он император! Все, что хотела сделать тогда, исцелить его растерзанную душу, а вовсе не привораживать или влюблять!
   - Но он любит тебя! - негодующе воскликнула Сиара.
   - У него есть невеста. Я видела их у алтаря еще в первую нашу с ним встречу и знала, что они буду вместе. Ведьма может узнать будущее, но никогда не вмешивается, чтобы его изменить, - сказала ей и постаралась опять отплыть.
   Но белокурая головка с синим лицом вновь возникла передо мной.
   - Но ты же дракон! - осуждающе произнесла Сиара.
   - Так получилось, что я по крови дракон, но и прошла посвящение в ведьмы, - пришлось подтвердить. - Сиара, скажи, у тебя есть мечта?
   - Есть, - чуть удивленно сказала эльфийка, - А это тут причем?
   - У меня тоже есть мечта. Я хочу поступить на военную службу, быть стрелком. Но женщинам-драконам это запрещено, - пояснила девушке.
   - Он тебя точно в армию не отпустит, - посмотрела в сторону берега Сиара.
   - Не отпустит, - подтвердила ей.
   - Но он страдает! - в бездонно-синих глазах эльфийки была мольба.
   - Он скоро забудет ведьму, а будущего не изменишь. Император женится на избранной невесте, - подвела итог нашей беседе. - Прошу тебя, не говори Кирхану обо мне.
   Вместо ответа эльфийка нырнула в глубину, оставив меня одну. Широкими гребками подплыла к берегу, где продолжал в задумчивости сидеть император. Кажется, он даже не заметил моего отсутствия. Присела рядом на песок, наблюдая, как с мокрой одежды стекают ручейки соленой воды, образовывая затейливые бороздки.
   - Сиара, ты ее нашла? - подскочил на ноги Кирхан, едва показалась белокурая головка над водой.
   Морская эльфийка не торопилась отвечать на вопрос мужчины. Она медленно выходила из воды, при этом переводила взгляд с одного на другого.
   - Зачем она тебе? Кирхан, что это тебе, если ты найдешь свою ведьму? - спросила Сиара, глядя на нас своими бездонными глазами.
   - Я не могу без нее! - выкрикнул император.
   Эльфийка вновь посмотрела на меня.
   - Жустин сегодня ночью нажаловалась отцу, что на маскараде танцевал с другой девушкой. А ведь это была она, моя ведьма! Она пришла попрощаться, - с отчаянием проговорил император, жадно разглядывая лицо Сиары. - Под утро отец, когда я вернулся к себе в комнаты, сообщил, что свадьба будет завтра.
   Эльфийка посмотрела на меня, я лишь развела руки в стороны, признавая, что бессильна перед судьбой.
   - Нет твоей ведьмы. Забудь ее. Твой отец прав - империи нужен наследник, - грустно произнесла Сиара.
   Перелет до скалистого берега империи был почти не заметен из-за раздумий. Я просто махала крыльями, держась в паре с золотым драконом.
  
  
   Храм всех богов на главной площади столицы сверкал и переливался магией. По его стенам пробегали всполохи, украшая и одновременно оберегая. Искристая магия, обычно невидимая, но вплетенная в стены Храма, выполняла роль охранки, а теперь еще и украшения здания.
   Столичный люд гудел в предвкушении праздника, столы были уже накрыты для горожан, но пока угощения не выносились, подогревая интерес публики к празднику и собственно к самому пиршеству.
   Члены банды зарабатывали кто как умел. Воришки срезали карманы, торговцы продавали все, что только можно продать, а местные громилы устраивались в охрану зажиточным горожанам, собираясь своим видом защищать от себя самих же. В общем, преступный мир кипел в ажиотаже праздника, не меньше, чем приглашенные на праздник честные горожане и аристократы. Последние выкладывали немалые суммы за одежду и украшения.
   О состоянии дел в банде мне регулярно докладывал Пикс. Как-то так само собой получилось, что мальчишка мог одновременно находиться и во дворце и в банде, принося новости. Радовало лишь то, что мне не нужно было ни в чем разбираться, отлаженный механизм работал, как часы Вереса. Его старые "ходики" остановились в тот самый момент, когда остановилась жизнь часовщика. Но из-за свадьбы императора сейчас все грустные мысли покинули членов банды. Громилы, после смерти Гапара и в предвкушении легких денег, вообще забыли о своих претензиях. Бордель "Алые губки" был открыт круглосуточно, Виолетта вела подсчет прибыли.
   Жустин, прилетевшая на смотрины со своими представителями рода, и вдруг оказавшаяся одобренной невестой, в предсвадебной эйфории озадачивала всех модных портных. Платье с собой она не стала привозить, а вот теперь ей срочно шили свадебный наряд.
   Столица жила, радовалась и все были довольны, кроме самого мрачного императора ... и меня. Я смотрела на всю эту свадебную суету и понимала, что ничего изменить нельзя. Не могла вмешаться и раньше, когда не был приближен день свадьбы. Собственно говоря, дата значения не имела. Для нас с Кирханом не было будущего. Дракон испытывал ко мне сильные чувства, как и я к нему, но кроме слов о том, что он без меня не может, ничего не слышала. Он знал, что ему нужно жениться, потому что империи нужен наследник, но и я отказывалась быть его любовницей. Ситуация была безвыходная.
   В утро свадьбы император гонял меня по тренировочной площадке, будто знал, что я и есть та самая ведьма, что отказала ему, и теперь он старался выместить всю злость на мне. Я отражала атаку за атакой, причем друг друга порезали мечами и рубашки были пропитаны не только потом, но и кровью, но нас это не останавливало.
   Только когда распорядитель пришел к нам и сказал, что пора собираться и выходить, мы остановились, тяжело дыша, и опустили мечи. Запыхавшиеся, взмокшие и взведенные этой тренировкой, мы разошлись по своим комнатам.
   Пикс подал один из тех костюмов, что выбрала у Кафира еще в первый свой визит. Я почти не обращала внимания как выгляжу, заученными движениями оправляя одежду. Мысли были далеко, метались между Кирханом, морской эльфийкой и прадедом Эрганом. Вообще соображала с трудом после физической нагрузки. Единственное, что хотелось, распахнуть крылья и улететь далеко от всей этой дворцовой суеты, а тем более от свадьбы. Смотреть на то, как любимый дракон будет жениться на другой, было выше моих сил, но вмешиваться было определенно неправильно.
   Я видела будущее Кирхана, видела его свадьбу и именно Жустин была с ним в храме, когда жрец стоял между нарядно одетыми женихом и невестой, а вокруг был радостный народ. В тот самый момент, когда видела будущее, мне казалось это самое лучшее для мужчины, что он найдет свою единственную и, женившись на ней, будет счастлив. А сейчас, оказавшись рядом с драконов, которого вдруг сама очень сильно полюбила, растерялась и очень сильно злилась на себя, на него и всю эту ситуацию.
   Мать природа, зачем нужно было нас сталкивать в этой жизни и позволять любить друг друга, если наши судьбы такие разные? Ведь мы не должны были встретиться никогда! Тогда зачем случился тот глупый спор с Ришкой? Зачем дед Эрган дал амулет с морок? Я думала, что так смогу воплотить мечту всей своей жизни - быть стрелком, жить полной жизнью, а не довольствоваться участью женщины-дракона в империи. А получилось, что только благодаря этому амулету я сейчас рядом со своим драконом, а он жениться на другой драконице. Что за странное переплетение судеб? Зачем все это произошло?
   Все эти мысли метались в моей голове, когда я шла за спиной императора. Он был сегодня с повязкой на голове, красивое лицо недовольно нахмурено, и все же Кирхан был красив в своем белоснежном костюме, вышитый серебряной нитью. От его вида сердце замирало на несколько мгновений, а потом бешено ухало вниз от отчаяния, что сейчас произойдет обряд и этого будет уже не исправить. Он навсегда будет связан с леди Жустин Сипаро.
   Внутри меня все дергалось, заставляя злиться на саму себя, на ситуацию, но понять план Матери природы мне было не дано.
   До Храма на главной площади столицы оставалось совсем немного.
   А я старалась понять, что сейчас происходит и что делать нужно мне? Ведь я не стремилась и не искала любви, она ворвалась в мою жизнь и смешала все планы, если не разрушая их, то значительно их усложняя. И так было трудно находиться рядом с любимым и не подавать виду, что это я, то сейчас, поставленная перед фактом, что Кирхан будет женат на Жустин и это навсегда, заставляло сердце биться от отчаяния. Голова плыла, и разумных мыслей просто не приходило. Как же мне не хватало разумного деда Эргана или дяди Риска, чтобы посоветоваться и убедиться в том, что мое решение - отпустить Кирхана, правильное.
   Я смотрела в спину, уверенно шагающего, Кирхана, на его разворот плеч, и не могла отвести от него взгляд. Провожала своего дракона до Храма, понимая, что нужно идти по задуманному плану Матери природы, но душа рвалась на части и не хотела с этим соглашаться. Но что я могу сделать? Что?
   Дернуть Кирхана за рукав и сказать, что я Янина, твоя ведьма и готова быть твоей любовницей? Ведь замужество император своей ведьме не предлагал, несмотря на то, что признавался в любви и разыскивал меня, как говорила морская эльфийка.
   Расстояние до Храма всех богов сокращалось.
   Признаться, что я дракон? Но у меня нет отца, по законам империи я незаконнорожденная, на таких не женятся, тем более императоры. Кирхану нужен наследник империи, а о чувствах в таких браках не говорят.
   За распахнутыми, высокими дверями храма нас встретила прохлада и искрящаяся магия. Она тоже, вместе с драконами ожидала праздника - свадьбы императора. Лица придворных, ожидающих прихода Кирхана, приветливо улыбались и их фигуры почтительно склонялись. Император постарался не хмуриться, даже улыбка появилась на его губах.
   Мы остановились у алтаря, за которым с другой стороны от нас стоял в ожидании жрец. Он был нарядно одет и с благодушной улыбкой ожидал прихода жениха и невесты. Жустин показалась в дверях Храма именно тогда, когда мы с императором остановились и повернулись к приглашенным.
   Невеста была прекрасна. Белое платье, вуаль, скрывающая лицо девушки, все было безукоризненно красиво и привлекало взгляд. Она была символом чистоты и невинности. Даже я засмотрелась на соперницу за сердце императора. Красивая, златокудрая драконица счастливо улыбалась, поглядывая на своего жениха, ожидавшего ее у алтаря.
   Когда Жустин подошла к императору, я угадала ту самую сцену, что видела в будущем, раскрыв душу дракона. Перед Кирханом стояла достойная избранница, как я ему и сказала той ночью.
   Только оказалось, что я люблю этого дракона, и сам мужчина тоже полюбил меня. "Зачем случилась та ночь между нами?" - это был почти, как крик души, как тогда, когда Кирхан позвал меня.
   Жрец принялся читать заклинания, призывая магию в свидетели этого союза. В этот самый момент мое сердце не выдержало, я поднесла руку к амулету и стала его снимать. Но не успела.
   - Император! Император! - закричал мужчина у дверей и устремился бегом к алтарю, - Война! Тролли перешли границу северо-западного герцогства!
   Эти слова взорвали храм. Кто-то ахнул, кто-то начал громко возмущаться, реакция у всех была почти одинаковая - мужчины стали проходить на выход, а женщины отступать в сторону, чтобы дать им дорогу. Император единственный, кто остался на месте.
   - Когда? Сколько пострадавших? - стал расспрашивать дракон.
   - Кирхан! У Нас свадьба! - дернула за рукав императора Жустин.
   Мужчина сбросил ее руку со своего рукава и даже не удостоил взглядом.
   - Продолжайте! - повернулась к жрецу невеста.
   - Я не могу, - растеряно произнес он в ответ.
   - Продолжайте! - стала наступать Жустин на мужчину.
   - Успокойся! - рыкнула на нее, - Сейчас есть дела поважнее, чем твоя свадьба.
   За что получила букетом, который сжимала драконица в руках. Ударила наотмашь, стараясь попасть в глаза, успела подставить руку и прикрыть лицо. Все же тренировки с императором не прошли зря, реакции мне хватало.
   - Леди Жустин Сипаро! Вы ведете себя не достойно статусу невесты императора! Я отказываюсь на вас жениться, - резко и, как мне показалось, с скрытым облегчением произнес Кирхан.
   Если бы он только знал, как мне стало легче от этих его слов.
   - Вы не можете отказаться! - взвизгнула недовольная невеста, - Наши договоренности не позволят ...
   - Я расторгаю всяческие договоренности. Ваше поведение в трудную минуту показало, что вы не достойны быть императрицей! - с каким-то мрачным удовольствием произнес дракон эти слова.
   После этого он отвернулся от громко возмущающейся бывшей невесты и больше для него она не существовала. Все внимание императора было посвящено посланнику, принесшему весть о нападении троллей.
   Северо-западное герцогство, это ведь там нес службу дед Гир! Лишь только со свадьбой было решено, сердце вновь замерло от тревоги. Но сейчас это было связано с нападением и развернувшейся войной. Посланник рассказывал страшные вещи.
   Хорошо укрепленная магией граница сегодня под утро неожиданно была распахнута и через горные хребты полились полчища троллей. Плодовитость расы играло с ними злую шутку. Тролли рождались, а жить им становилось негде. Они старались отвоевать хоть немного земли у драконов, но империя воспользовалась магией и поставила крепкую границу. Все, что требовалось от небольшого гарнизона, которым командовал лорд Гир Винзор, осматривать и поддерживать магией четкую границу. И вот сейчас неожиданно оказалось, что магия открылась и через огромный участок, тролли потоком лились на территорию империи.
   Гарнизон деда Гира бился, сколько было сил, разя не только магией, но и вступая в рукопашную. Когда стало понятно, что гарнизон своим малым составом не справляется с прибывающими потоками троллей, лорд Винзор отправил раненного дракона в столицу, чтобы сообщить о начавшейся войне. Потому посланник так долго добирался, ему требовались остановки, чтобы восстановить силы. В том, что это началась полномасштабная война, не было никаких сомнений.
   Если в самом начале драконы были довольны, что могут размять крылья и подраться с троллями, то сейчас не оставалось сомнений, что поток воинственно настроенных захватчиков будет только прибывать.
   Война началась.
   Лорд Нияс вместе с императором слушал этот рассказ. И если он не одобрял решение сына об отказе жениться на леди Сипаро, то в том, что драконам нужно вылетать в северно-западное герцогство, ни у кого не было сомнений. Я же волновалась за деда Гира.
   Было решено, что лорд Нияс останется в столице и будет присматривать здесь за всем, а вот император вылетал к границе. Я тоже собиралась с ним и закидывала все необходимые вещи с собой в дорогу, когда меня отвлек Пикс.
   - Господин, - тихо прошептал мне мальчишка в моей комнате, - вам нужно срочно прийти к людям. Говорят, началась война с троллями, все волнуются.
   - Пикс, мне некогда, ты же видишь, я вылетаю с императором на войну, - отмахнулась от парня.
   - Это срочно и очень важно, - таинственным голосом сообщил денщик.
   - Император ... - повернулась в сторону комнат своего повелителя.
   - Я прикрою, - кивнул Пикс, - Вам нужно идти в зал, уже все собрались.
   Дорогу я помнила, так что дошла очень быстро. В огромном зале с бассейном с русалками, которые все так же беззаботно поливали друг друга, собралось, если не столько же людей, как в день моего представления, то очень даже много.
   Общий гомон, поднявшийся при моем появлении, давил на уши, потому приняла решение быстро.
   - Представители ко мне!
   Резко бросила и направилась в ту самую комнату, где мы беседовали с Виолеттой. Она, кстати тоже пришла, чему я нисколько не удивилась. Хозяйка борделя была мудрая и единственная представительница женщин на этом собрании.
   Оглядев их внимательно, ожидала, что мне будут говорить.
   - Слушаю! - произнесла, разрешив высказываться.
   Видимо, темный эльф их приучил к совсем другому общению, потому что они сначала переглянулись и лишь потом решились вытолкнуть Кафира вперед. Почему-то я этому не удивилась. Умный торговец был рассудителен и внушал доверение.
   - Господин, гномы прекратили с нами все торговые отношения, завалив своих штольни и переходы ... - начал говорить Кафир, но был остановлен возмущенными криками сотоварищей.
   - Ты по существу!
   - Что там гномы!
   - Говори дело!
   - Я как раз по существу! - зыркнул на них торговец, - Если гномы перекрыли свои горные тоннели, то это значит, что все плохо, - на этом месте наступила тишина. Члены банды прекратили возмущенно бурчать и стали прислушиваться, - Так вот я, о чем говорю. Не будем подсчитывать убытки от того, что невозможно провозить товар контрабандой, мы всегда найдем другие способы как заработать. Я к тому, что поведение гномов яркий показатель, что все серьезно. Они бы не стали просто так заваливать свои туннели.
   - Гномы думают, что это надолго? - спросила Кафира.
   - Не могу сказать, чем руководствовались гномы, но я думаю ... - торговец сделал паузу, оглядываясь на своих сотоварищей, - Господин, если вы позволите.
   Кивнула, разрешая делать предложения.
   - Тролли народ, который тоже что-то покупает и продает, а потому есть торговцы, которые вхожи в их страну, и у них там есть налаженные связи, - глаза Кафира блеснули азартом, а мне его идея уже начинала нравиться, - Мы бы могли связаться с теми людьми, что торгуют на территории троллей и, разумеется, за определенную плату, поставлять сведения империи, - еще пауза позволила осознать предложение, - Как я слышал, у вас есть связи во дворце.
   Последнее предположение было обтекаемой формой намека на то, что мои люди в банде уже знают, какое положение при императоре я занимаю. Их информаторы гораздо лучше имперских.
   - Приступай! - тут же решилась я.
   Никакие деньги не имеют значения, если разговор идет о победе в войне.
   - Могу предложить свои услуги, если угодно господину, - тихо прошептал худой и очень не приметный мужчина.
   - Слушаю, кто ты такой? - кивнула, разрешая говорить, и переключила все внимание на него.
   - Митас, я слежу за карманниками, - представился тихим голосом мужчина. Мы встретились глазами, и он тут же прикрыл свои, в которых вспыхнул блеск азарта, снова становясь серым и безликим, - Мои люди могут уйти на территории троллей и добывать сведения.
   - Согласен, - кивнула ему, - Еще есть предложения?
   Остальные стояли молча, оценивая перспективы своих возможностей.
   - Господин, вы будете на войне? - шагнула вперед Виолетта.
   - Да, я буду там, - ответила ей.
   Люди стали переговариваться, обсуждая новости.
   - Вроде бы обо всем договорились? Думаю, нет смысла напоминать, что я по-прежнему ваш господин и могу в любой момент наказать не только с помощью магической печати, - грозно обвила всех взглядом, успокаивая пересуды.
   - Да, господин, - склонились передо мной представители преступного мира.
  
   Под нашими крылами простиралась выжженная степь. Сказать, что такое могли сделать драконы на своей земле, язык не поворачивался. Но троллей не было видно, ни единой нежитьной души. Редкие подпаленные лесистые клочки сменяли унылый пейзаж, а потом вновь все было пустынно и выжжено.
   Мы летели стройным строем во главе с золотым драконом. Я шла с ним в паре, за нашими спинами махали перепончатыми крыльями стрелки, согласно рангу в построении. Боевой порядок в построении говорил о том, что драконы могут вступить в бой в любой момент. Только атаковать было некого, тролли, будто знали о нашем приближении, и их нигде не было видно.
   Войско опустилось у подножия горного хребта, там выше, на перевале как раз проходила граница. Необходимо было подняться вверх и восстановить магией периметр, но всей армией этого делать необязательно.
   - Ян, летишь со мной, - отдал короткий приказ Кирхан.
   - Император, вам не нужно самому подниматься в горы! - вышел вперед командир лучников.
   - Нужно! - рявкнул в ответ, - Я сам хочу посмотреть на размеры разрыва.
   Вновь расправили крылья и стали взлетать ввысь, к самым вершинам, чтобы потом спуститься к перевалу между горными хребтами. Именно там стояла магическая граница с троллями, не позволяющая соседям ее пересечь.
   Угрюмый, серый замок, который занимал немногочисленный гарнизон этого участка, носил следа пожара. Даже чувствовался запах гари до сих пор в горном чистом воздухе. Мы приземлились на тесной площадке во дворе и обернулись.
   Сколько мы не ходили по просторным и чистым залам замка, заглядывали в комнаты драконов, никого найти не могли. Лишь только на кухне теплели плиты, а сверху стояли котлы с едой, почти готовой. Тихий шорох в подсобке заставил насторожиться. Мы с императором переглянулись и осторожно заглянули, резко распахнув дверь. Там никого не было, но звук нам не послышался, а потому, обнажив мечи, мы осторожно вошли внутрь. За мешком с мукой нашелся повар, дрожащий от страха.
   Мужчина, увидев, что перед ним не тролли, кинулся обнимать и все время что-то бормотал о картошке. Заехав по лицу смачными пощечинами, привели перепуганного повара в чувство. Только после этого он стал нам рассказывать о том, что произошло.
   Магическая защита тренькнула и замолкла. Сначала решили, что либо зверь, какой коснулся, либо магия ударила наглого тролля. Волноваться никто не собирался, вот повар так точно. Он спокойно готовил еду, когда дракон, который по расписанию должен был делать облет, прилетел с дурными новостями.
   Лорд Винзор не стал паниковать, а поднял весь гарнизон на крыло, уверенный, что легко сможет справиться с прорывом в магической защите. Командир предположил, что тролли купили какой-то магический амулет, с помощью которого смогли нарушить периметр. А с такими перебежчиками они легко и сами справятся. Желающие поразмять крылья были все драконы, тем более, что дежурный сообщил о большом прорыве. Повар остался один, нисколько не беспокоясь о своей судьбе в защищенном замке.
   Но, когда раздались громкие гортанные звуки во дворе, повар выглянул в окно и обомлел, увидев огромных, волосатых троллей. Они шастали с факелами и поджигали все, что только возможно. Повар в этот момент чистил картошку на обед и самое первое, что ему пришло в голову, это подтащил плетеную корзину и стал швырять в нападающих, чем вызвал сначала хохот, а потом злость у троллей. Они подожгли замок, особо не тратя времени на поиски смелого повара.
   Мужчина решил за лучшее переждать нашествие в своей подсобке, уверенный охранная магия не даст ему погибнуть. Откуда у него была такая уверенность, было не понятно, но смелый повар в это верил, и разубеждать его никто не собирался. Вполне возможно, что дед мог вплести в охранку защиту от пожара. Ведь результат на лицо - замок остался цел, хотя был пожжен.
   Как получилось, что была открыта граница, повар не знал, а так не имел ни малейшего представления, почему гарнизон, под командованием моего деда не вернулся в свой замок.
   Мы с императором взлетели и направились на осмотр границы, оставив смелого повара на кухне, заверив его, что скоро обед или ужин понадобятся. Смелый мужчина, что остановил атаку троллей картошкой, преисполнился важностью момента и стал вновь разжигать плиту, чтобы успеть накормить усталых воинов.
   Магический периметр был порвал на большое расстояние. Становилось ясно, что тут придется поработать очень долго, чтобы все восстановить, как было. Что было причиной такого повреждения оставалось лишь только гадать. Но кроме этого, удручали стройные и не очень колонны троллей, шевствоваших через перевалы.
   Нас заметили сразу же и начался обстрел магическими стрелами. Откуда они у них? Только у наших стрелков есть такое оружие. Только оно в состоянии пробить чешую дракона, когда он находиться в боевой трансформации.
   Пришлось резко спускаться и уходить в сторону за горные хребты. Многие стрелы, вонзившиеся в горные вершины, разорвались на месте, и теперь вниз летел поток камней вниз, сметая все на своем пути, в том числе часть отрядов троллей. Что в общем-то было неплохо, но радости не добавляло. Картина была удручающей еще и потому, что было непонятно, куда девался гарнизон вместе с моими дедом Гиром. Вполне допускаю, что некоторых драконов могли ранить такие стрелы или даже убить, то тел драконов не было видно.
   Проследить за потоком нападавших не удалось. Нас в тот же миг начинали обстреливать. Пришлось возвращаться обратно. Место нашего лагеря угадывалось сразу, хотя активно строились палатки и разводились костры, от которых сизые дымки поднимались в вышину.
   Император прошел в свою палатку, где его дожидались командиры. Я осталась снаружи, прекрасно понимая, что от моего голоса на совещании ничего не зависит.
   - Господин, - тихо прошелестело у меня за спиной.
   Серая тень, почти незаметная на фоне ярких, суетящихся стрелков, замерла у меня почти за спиной.
   - Нужно поговорить. Меня Митас прислал, - словно ветерок шепнул, раздались слова от тени.
   А ведь на улицы еще вполне светло, солнце только собирается садиться за ближайшие горные вершины, а мужчину почти не видно.
   - Я не знаю, где, - отозвалась тихо в ответ.
   - Идите в лес. Там есть ива у ручья. Я буду ждать, - вновь шепнул тихо ветерок и серая тень растворилась.
   Чувствую, не простые карманники мне достались в банде. Заинтригованная тем, как быстро меня нашли люди Митаса в лагере императора и теми сведениями, что поторопились со мной поделиться, направилась в указанный лесок, видневшийся на окраине военного лагеря.
   Серую тень больше не видела. Драконы были заняты каждый своими делами, император вел совещание со своими командирами, рассказывая о том, что увидел во время полета. На меня никто не обращал внимания, привыкнув за эти два дня, что были сборы для военной компании, к моему присутствию рядом с Кирханом.
   Конечно, удивило, что людям Митаса понадобилось всего два дня, чтобы собрать сведения и найти меня в лагере императора, хотя мы приземлились всего лишь полдня назад здесь, на этой поляне у подножия горного хребта.
   Знакомый звук вспоротого воздуха перепончатыми крыльями, заставил оглянуться. Пять драконов, три из которых были стрелки, направились в сторону гарнизона. Император быстро принимал решения.
   Найти иву в леске не составило труда. Запах свежести привел к ручью, у которого склонилась, старательно прикрывая своими изогнутыми ветвями источник, ива. Серой тени или человеческого силуэта нигде не было видно, но сомнений в том, что человек Митаса не придет, у меня не было. Я не ошиблась.
   - Господин, - тихо шелестнуло рядом
   - Как у тебя так получается, появляться и исчезать? - удивленно спросила парня лет двадцати пяти.
   - Это особое умение, - улыбнулся довольный вор тем, что удалось произвести впечатление.
   - Как тебя зовут? - спросила его.
   Парень немного поколебался. Видимо, представляться не в правилах людей Митаса.
   - Чиф, - ответил вор и склонился в поклоне.
   - Рассказывай, что удалось узнать, - коротко кивнула ему.
   Сведения были обширные. Самое первое, о чем сообщил Чиф, это то, что пропавшие драконы из гарнизона сейчас находятся в ближайшем городке-поселении троллей. У этого народа было лишь несколько больших городов, но все они находились внутри страны. Остальные поселения, в основном троллей-кочевников, находились примерно на одном месте. Они приходили в одно и тоже место, на какое-то время останавливались, а потом практически все вместе уходили дальше, оставляя после себя лишь несколько троллей, оставшихся жить в покинутом городке.
   Вот в таком поселении, в подземной тюрьме находились драконы гарнизона. Их сбили стрелами, как мы с императором и предположили. Драконы, не ожидавшие, что подвергнуться нападению троллей с помощью такого оружия, подлетели очень близко и все были серьезно ранены, что позволило захватить, обернувшихся в людей, захватить наших защитников в плен.
   Сердце встревожено забилось, представляя в каком состоянии сейчас находятся стрелки и дед Гир, если до сих пор не смогли вылечиться с помощью магии и выбраться из подземной тюрьмы.
   - Их не просто так поместили в подземную тюрьму, господин, - продолжил рассказывать Чиф, заметив мое беспокойство, - На стены и двери наложены магические заклинания, которые подавляют любую магию.
   Пауза возникла между нами, во время которой я обдумывала услышанное.
   - Заклинание? - все же переспросила.
   - Наши люди не уверены в этом. Возможно, что там есть амулеты. Они не смогли пройти близко, потому что на них тоже это стало влиять и наши люди стали терять невидимость. А это уже угрожало их безопасности. Никто не захочет оказаться в подземной тюрьме троллей ни за какие деньги, - склонился передо мной Чиф.
   Все правильно, люди Митаса работают за вознаграждение, а не потому что их империя в опасности.
   - Понятно, - кивнула парню.
   - Что-то еще нужно узнать господину? - снова вежливый поклон.
   Неожиданно задумалась. Интересно, Чиф был бы таким почтительным, если бы знал, что в случае ослушания не будет наказан через магическую метку? Или это уже особенность общения вора на доверии? Рассуждать об этом времени не было, а потому стала выдавать задания.
   - Первое, что нужно узнать, это как вызволить драконов из той тюрьмы, - Чиф согласно кивнул на мои слова, соглашаясь, всем своим видом показывая, что ожидал нечто подобного от меня, - Второе, нужно узнать, каким образом, тролли смогли прорвать магический периметр на границы. Третье, откуда у них стрелы, разящие драконов, - помолчала и добавила, - И по возможности, любые сведения. О численности, о целях, о планах. В общем, все, что возможно.
   - Слушаюсь, господин, - прошелестело вновь, и человек Митаса в тот же миг растворился в воздухе, будто его и не было.
   Вернулась в лагерь уже на закате. Драконы, что улетели в замок гарнизона, принесли приготовленный смелым поваром ужин, и самого человека тоже с собой принесли. Гордый тем, что выполнил не только свое задание, но и отразил атаку, пусть не совсем обычным способом, мужчина с деловитым видом раздавал аппетитный ужин из своих огромных котлов. В замке остался небольшой отряд стрелков, чтобы не позволить троллям занять такой важный стратегический пост.
   После ужина, я узнала, что как телохранитель императора, мне определили место в его палатке. Наши узкие кушетки соприкасались изголовьем, но своего личного пространства у меня не было. Но в военном лагере на это никто не претендовал.
   Совет закончился затемно, когда все уже поужинали и разошлись. Я принесла порцию общей еды, без каких либо изысков своему повелителю и сейчас он задумчиво ел, погрузившись в себя полностью. Кажется, он даже не замечал моего присутствия.
   Все эти два дня, что стало известно о нападении троллей, я была рядом и старалась помочь. Но сильный благородный дракон особо не нуждался в поддержке. Обо мне словно забыли. Лишь только в последний полет Кирхан взял меня с собой. Это не обижало, но настораживало. Изнурительные тренировки были забыты и моим усталым мышцам, наконец-то, был дан отдых.
   Сейчас я лежала на своей узкой кушетке и смотрела на императора сквозь прикрытые ресницы. Здесь в военном лагере Кирхан не носил повязки на голове, понимая прекрасно, что красоваться ему не перед кем, а сослуживцы давно видели и знали о его ранении.
   И все равно, для меня он был прекрасен. В первую очередь я видела его душу, потрясшую своей глубиной и благородством. В ней не было мелочности, черноты или чванства, себялюбия. Благородный дракон, как я подумала, увидев его на турнире, - это про него. Он был широк и благороден душой. Сейчас я понимала, что он не мог отказать жениться на Жустин до того случая на свадьбе, потому что прекрасно понимал, каким ударом для девушки это может быть. Были у дракона сомнения по ее поводу, но объяснить их себе не мог. Лишь когда Жустин повела себя, как эгоистка, не достойно званию императрицы, Кирхан без малейшего сомнения отказался сочетаться браком не только в тот момент, но вообще отверг ее кандидатуру.
   Интересно, о чем думает сейчас Кирхан?
   Но лицо императора не выражало никакие эмоции, мужчина был лишь задумчив и, молча, ел свой ужин.
   - Куда мог деться герцог Винзор? - задумчиво произнес император.
   Ой! Сердце дернулось. А ведь я знаю, только мой повелитель об этом не имеет никакого понятия. Несколько мгновений мысли метались, пытаясь найти решение такой ситуации. Если не скажу, то неизвестно, сколько времени драконы будут находиться в подземной тюрьме троллей, лишенные магии. Если скажу, то мне придется объяснять, откуда у меня такие сведения. То есть то, что рассказали мне люди Митаса, пусть за деньги, но все равно нужно будет объяснить по какой причине воры стали мне подчиняться.
   Вот это положение!
   Кирхан произнес эту фразу в задумчивости, не ожидая от меня ответа, но поселив такую бурю в душе!
   А ведь если Чиф принесет еще сведения, то мне придется о них рассказать императору, чтобы он принимал меры по спасению раненных драконов и моего деда. А если узнают каким образом тролли смогли вскрыть периметр, то тогда об этом точно придется рассказывать императору.
   Вот это задачка с тремя неизвестными!
   - Что вздыхаешь? Спать не даю? - спокойно спросил Кирхан.
   Вот уж точно, теперь сон как рукой сняло! Думай, Янина, думай! Что сейчас важнее? Тайна твоего положения главаря банды или спасение раненных драконов и безопасность империи?
   - Сами-то что не спите? - буркнула ему недовольно, не в силах принять решение.
   - Не дает мне покоя то, что гарнизон пропал. Понимаешь, лорд Винзор очень опытный военный, не мог он бросить свой пост, при этом отправив посланника в столицу о нападении. Мудрый и очень опытный дракон и был тут на своем месте. Пока Винзор был здесь, я был спокоен. И это несмотря на то, что у нас с ним давняя вражда. Но там личное, а к службе это не имело никакого отношения. Мы с ним это давно выяснили, еще в тот день, когда отправлял Винзора сюда, на границу, - император ткнул в сторону гор, где был замок деда.
   Вот как интересно! А мне никто не рассказывал, что дед Гир и император в ссоре. Знала лишь, что дед Риш не в ладах с моим повелителем, потому в столице и при дворе наша семья никогда не появлялась. А потом у мамы твердое предубеждение против драконов, поэтому я выросла в стране ведьм. Бабушки Рада и Мирабель это приветствовали, а дядя Риск ждал моего прилета с нетерпением. А теперь оказывается, что и дед Гир не в ладах "в личном", как сказал Кирхан, с императором. Какие-то прямо страсти кипели в семье до моего рождения.
   - Смотрю вот на тебя, - оказывается, продолжал говорить дальше мой повелитель, - и из-за твоего сходства с моим старым другом Тирасом, будто возвращаюсь в то время, в прошлое. Сколько же всего успело произойти!
   - И что же тогда произошло? - спросила я, стараясь скрыть свою заинтересованность.
   - Ведьмы, во всем виноваты ведьмы! - резко бросил мне Кирхан.
   Вот уж чего не ожидала! Ведьмы-то тут при чем? Как могли ведьмы повлиять на то, что деда Гира отправили служить на границу с троллями?
   - Это вы из-за той ведьмы, про которую говорила Ситара? - осторожно поинтересовалась у него.
   - Нет, - мрачно ответил император, - Эта только моя боль. Окрутила меня та ведьма, душу себе забрала и ушла.
   Даже на кушетке подскочила от неожиданности и села. Ни у кого я душу не забирала! Человек без души совсем по-другому выглядит. Но рот прикрыла, потому что объяснить таких простых для меня вещей, мужчине не могла, иначе возникнут ненужные вопросы, откуда я такое могу знать.
   Я сама свою душу этому дракону подарила, а теперь страдаю от этого, полюбив всем сердцем!
   - Была другая ведьма? - спросила, сообразив, что император может рассказать, что у них с дедом Гиром произошло.
   - Была, - задумчиво протянул Кирхан, будто вспоминая прошлое, - Тирас влюбился в драконицу, она была зеленая с золотом.
   Ух, ты! Как моя мама. Ей такой цвет от отца достался, деда Риша. Какая же у нее дракона красивая! Я всегда восхищалась ею, когда видела в небе. А на земле, от ее огромных размеров даже сердце замирало. Ведь мамочка была такая грациозная и это несмотря на свои габариты. Не то, что я! Вечно что-нибудь задевала или хвостом или крылом. Однажды мордой в макушку храма Матери природы вписалась и заглотнула зеленой дымки. Собственно тогда мамочка т бабушка Рада решили, что проведение обряда в посвящение в ведьмы мне уже помешать не может.
   - Леди Искра Гирдон ее звали, - так же задумчиво продолжил император.
   Ничего себе новости! Тот самый лорд Вальер влюбился в мою мамочку? А она была влюблена в другого и не ответила на его чувства? Поэтому император и этот Тирас так осерчали на семью Винзоров? Кажется, я с таким удивлением и жаждой узнать подробности уставилась на Кирхана, что он усмехнулся.
   - Неужели интересно узнать о молодости таких старых драконов, как я и мой друг? - насмешливо произнес император.
   - Какой же вы старый? - запальчиво воскликнула в ответ, - Вы очень красивый и мудрый дракон. С вами очень интересно разговаривать, общаться! А сколько вы мне дали на тренировках!
   - Не хочешь ли ты сказать, что я тебе нравлюсь? А мне сообщили, что ты часто захаживаешь в бордель "Алые губки", - все так же насмешливо сказал мой повелитель.
   Мать моя ведьма! Вот это я попала!
   Императору уже доложили, что я бывала у Виолетты, а еще он меня подозревает, что нравится мне. С последним даже спорить бесполезно, но ведь сейчас-то я выгляжу как парень! И как объяснить всю эту ситуацию?
   - Ладно, твои походы по девицам - это твое личное дело, - отмахнулся император, сняв камень объяснений с меня.
   Но ситуация и правда получалась двойственная и быстро придумать, как из нее выйти, пока не могла. Мое молчание пошло только на пользу. Император тоже помолчал, а затем начал рассказывать историю дальше. Кто бы знал, что о собственной маме я узнаю здесь в военном лагере и будет мне ее рассказывать сам император, а не кто-то из семьи.
   - Зеленая с золотом дракона, леди Искра Гирдон встретилась нам случайно. Мы тогда вновь устроили гонки в сторону моря, а если ты знаешь, то земли герцога Винзора как раз крайние с запада. Искра внучка Эргана. Зеленая дракона вспыхивала золотом на вечернем солнце и эти красные всполохи привлекли наше внимание еще издалека. Мы были тогда молодые, сильные окружили прекрасную Искру, но она не растерялась и дала достойный отпор нам, - при этих словах император невольно стал улыбаться.
   Зная характер своей матушки, представляю как она их погоняла по небу, воспитывая огнем. Даже невольно потянулась к попе, вспоминая последний воспитательный процесс.
   - Смелая, дерзкая, уверенная, она покорила сердце Тираса с той встречи. А ведь дракона видела меня среди остальных, - почти с претензией проговорил последние слова.
   Золотой дракон всегда заметнее всех остальных, и это окрас только у императорского рода. Так что смелость моей мамы я оценила. Хотя ... если бы нахальные драконы окружили меня, то мне все равно было, какого они окраса, да хоть серые в крапинку! Ну, да, я дочь своей мамы.
   - Тирас, потом сказал, что нашел Искру, - так же задумчиво продолжал рассказывать Кирхан, - Чем он ее покорил, не знаю. Как настоящий мужчина, он не рассказывал о своих женщинах, а ведь у него их было немало тогда!
   Вот это мне совсем не понравилось. Мамочка могла увлечься каким-то любвеобильным драконом? Зачем ей это? Нет, наверняка, сейчас Кирхан расскажет, как зеленая драконица отшила наглеца.
   - Голову мой друг тогда потерял окончательно, собирался женится. Мы с ним уже договаривались о дне, когда полетим договариваться о свадьбе с его Искрой. А потом ... - император замолчал.
   Не может быть! Вот не может этого быть! Хотелось вскрикнуть мне. Моя мамочка очень разумная, не могла она влюбиться в этого ловеласа Тираса Вальера, близкого друга Кирхана... Или могла? ... И тогда получается ... ой, мамочки!
   - Что случилось потом? - чуть охрипшим голосом от догадки, спросила Кирхана.
   - Потом к Тирасу пришла моя мама, леди Нияс и сообщила, что Марлиса ждет ребенка от моего друга. Как ты сам понимаешь, ни один дракон не бросает своих детей. О любви к Искре Тирасу нужно было позабыть, обязательства выше любых сердечных привязанностей, - строгим и почти безжизненным голосом произнес Кирхан.
   И вот тогда я поняла, почему он не мог отказаться от своей свадьбы с Жустин. Голос и интонация легко угадывались, так говорил лорд Нияс. А бывший император твердо знал, что обязательства перед империей превыше всего, даже если это любовь, отнимающая не только душу, но и сердце.
   Не знаю, любил ли когда-нибудь бывший император, отношения с его женой мне не известны, но то, что именно благодаря его поучениям и наставлениям Кирхан, его сын, сейчас отказался от своей любви к ведьме, в пользу империи, для меня стало открытием. Как же это жестоко заставлять отказываться от чувств, полностью повинуясь долгу. Я бы так не смогла! Я отказывалась от своей любви к Кирхану, потому что не видела у нас будущего, чувствовала какое-то несоответствие, считала это чуть ли не предательством со стороны мужчины, а это оказывается лишь слепое повиновение чувству долга.
   Все же лучше быть свободным драконом и любить, стараться исполнить свою мечту, но не подчиняться законам и правилам империи, как меня пытались заставить мой дед Риш. я тогда в полной мере на себе ощутила давление семьи и обязательств над собой. И если бы не прадед Эрган со своим амулетом, то ...
   Амулет! Как тогда дед Эрган сказал: "Перестарался"? Я еще раньше подумала о том, что он знал Вальера, но никогда не задавалась вопросом, почему именно его личность вложил в амулет Винзор.
   Мать моя ведьма!
   Получается, что Тирас Вальер мой отец, а дед Эрган об этом знает? Или вся семья об этом знает? А мама, почему она все скрывала? Хотя скрывала здесь не подходит, мамочка просто не рассказывала. Лишь в день моего отлета в империю рассказала, что любила дракона, и он женился на другой. И эта другая была скандалистка Марлис?
   - И он женился, забыв о своей любви к Искре, - упавшим, почти безжизненным голосом произнесла я, скорее отвечая на свои мысли, чем разговаривая с императором.
   - Да, Тирас благородный дракон и он не мог поступить иначе! - почти с гордостью за друга сказал Кирхан.
   Эти драконы, они хоть понимают, что растоптали сердце и душу моей мамы? Что она потеряла веру в жизнь и ее душа выгорела. Что она до сих пор ненавидит всех драконов в этом мире. Что они просто растоптали жизнь моей мамочки в угоду своим принципам и законам! Невольно сжала кулаки и посмотрела с ненавистью на императора.
   Кажется, сейчас я научилась ненавидеть своего любимого. Этот справедливый огонь горести за мою мамочку, притушил пламя моей собственной любви. У меня появилась надежда, что я смогу забыть этого жестокосердного дракона и выкинуть его из своей жизни.
   Горечь и боль за то, что они сделали в прошлом, каким-то непонятным эхом отозвались на моем чувстве к этому дракону, которого сейчас перестала считать благородным. Негодование жгло меня изнутри, но позволить себе вырваться этому чувству наружу, при этом не выдав себя, не могла.
   - Но ведьмы свои жертвы так просто не отпускают! - громыхнул неожиданно для меня Кирхан.
   Я с удивлением посмотрела на императора, плохо соображая, о чем он говорит.
   - Сначала появились Гир Винзор, Риш и Риск Гирдон. Эти драконы напали на Тираса, завязалась драка. Я успел вовремя и мы вдвоем выстояли против этих трех. Они возмущались и требовали, чтобы Тирас женился на Искре. В какой-то момент мой друг повелся на эти доводы и готов был согласиться, но я напомнил ему об обязательствах, о долге, и о ребенке Марлис, - твердым и очень уверенным голосом продолжил рассказывать Кирхан.
   Очень четко представляла эту сцену. Мои дядя Риск и два деда напали на Тираса, а Кирхан старался помочь своему другу. Как бы мне хотелось присутствовать на этой битве и увидеть все своими глазами. Кажется, сейчас я поняла, почему дядя Риск все время учил искусству поединка. Чтобы в случае необходимости могла сама постоять за свою честь, в любой момент быть готовой отразить атаку не только физическую, но и моральную.
   Как еже должно было тяжело в тот момент моей мамочке! Ведь самые близкие люди - брат, дядя и отец принесли ей весть о том, что Тирас женится на другой. Как же она это пережила? Впрочем, я и так это знаю, ее душа полностью выгорела от горя.
   Ненавижу! Всем сердцем ненавижу этого жестокосердного дракона!
   - Он женился на Марлисе, родственнице вашей матери, - подвела итог этой печальной истории.
   - Да, Тирас поступил благородно! Нас воспитывал мой отец, тогда еще император, и очень четко вложил в нас обязанность перед долгом, - кивнул Кирхан.
   Я опустила глаза в землю и даже не могла ничего сказать. Получается, что сам лорд Нияс был таким же жестокосердным, а потом воспитал своего сына и всех его товарищей такими же. Понять и принять такие законы империи, после душевности и открытости ведьм перед Матерью природой, мне было практически невозможно.
   - Только ведьма на этом не успокоилась, - неожиданно продолжил Кирхан.
   О чем это он? Моя мамочка Искра тогда переживала предательство любимого, что могла сделать несчастная, любящая драконица?
   - Она прокляла Тираса, а так же Марлису с ее не родившемся ребенком. Едва ставшая леди Валер, Марлиса потеряла ребенка, а это был сын. А самое главное, она больше не смогла ни разу забеременеть, - зло, отчеканивая каждое слово, произнес приговор моей мамочке император.
   Я смотрела оторопевшая во все глаза на дракона, который обвинял в таком черном деле мою маму. Ведьма никогда на такое проклятие не пойдет! Это я знала точно, потому что оно всегда рикошетом бьет по ее детям. А ведь мама тогда уже была опытной ведьмой и беременна мной. Если я родилась, до сих пор жива-здорова, руки-ноги на месте, то мама моя не могла сделать такого проклятия!
   - Все зло от ведьм! - со злой усмешкой произнес Кирхан и хлопнул ладонью по столу.
   - Вы же говорили, что Искра драконица, причем здесь ведьмы? - прошептала потрясенная я.
   - Она еще и ведьма. До сих пор живет в их стране, сделала проклятие и туда сбежала, чтобы избежать суда в империи, - сообщил мне Кирхан.
   Суда в империи? Кирхан собирается судить мою маму? За что?
   Я хлопала глазами на своего повелителя и старалась хоть немного разобраться в прошлом. Для меня уже не было удивительно то, что Винзоры-Гирдоны не появляются в столице, а тем более при дворе императора. Удивительным остается лишь дружба моего прадеда Эргана с лордом Ниясом, но они, кажется, дружили с детства. Теперь понятно, что дед дал мне амулет с мороком и назвал родом своей жены, скрыв мою личность даже от лучшего друга.
   Бедная моя мамочка. Мне было так жаль ее. Мало того, что Тирас, мужчина, которого она полюбила всем сердцем своей драконей души, предал ее, женившись на другой, так Искру обвиняют в том, что она прокляла род Вальеров, лишив их потомства.
   Представляю себе, чтобы Кирхан сказал, узнав, что я дочь той самой Искры, при этом дракон и ведьма в одном лице!
   - А если это не она? - робко задала вопрос.
   - Она. В этом нет сомнений. Марлис потеряла ребенка, едва дошла до дворца Тираса из храма. А под ногами были раскиданы лепестки красных роз, - проговорил император.
   - Причем здесь красные розы? - не поняла я.
   - Тирас всегда дарил Искре красные розы. И ... я так понял, - он сделал паузу, серьезно глядя на меня, - это между нами! - поднял палец дракон. Я согласно кивнула, - Место их встреч было среди красных роз.
   Выдохнула. Вот почему мамочка всю жизнь ненавидела красные розы. На все мои робкие попытки посадить их во дворе нашего домика на берегу Вилюйки, мамочка кричала и выкидывала ни в чем неповинные черешки вместе с корнями.
   - А Гир Винзор? - сглотнув в пересохшем горле от обилия информации о моих ближайших родственниках, спросила императора.
   - Лорд Винзор был отправлен из столицы служить сюда, на границу, - снова тычок в сторону гор, - мы с ним, как два военных, поговорили и быстро разобрались, что личные отношения - это одно, а охрана империи - это долг любого служащего. Гир согласился, что лучше будет продолжать служить, пусть и не в столице, но будет приносить пользу, - произнес император.
   А вот это мне было понятно. Гир, Риск это во мне воспитывали, что военная служба, где бы она не была, всегда важна и почетна.
   - Риск Гирдон решил оставить службу, - неожиданно продолжил император.
   Дядя тоже служил стрелком? Это для меня была полная неожиданность!
   - Он служил стрелком? - спросила совсем одурев от навалившейся информации.
   - Да, под началом своего дяди Винзора, - ответил мне Кирхан.
   Так вот почему дядя Риск так отчаянно тренировал меня! Ему самому не хватало военной службы, он сам стремился всей душой вернуться в стрелки. Именно потому и я загорелась такой мечтой и посчитала, что это самая замечательная идея, и во чтобы то ни стало, хотела воплотить ее.
   - Все зло от ведьм, - вновь произнес после длинной паузы император.
   - Вы опять про ту ведьму, что говорила Ситара? - подняла него глаза.
   Вот нисколько не вызывал он во мне сочувствия.
   - Была еще одна. Рада Винзор, вышла замуж за Риша Гирдона. Собственно все с нее началось. Там весь род с ведьмами связан. Сколько говорил отцу, чтобы прекратил всяческое общение с Эрганом Винзором. Нет! Упирается! Говорит, что если бы не он, то меня на свете не было! - Кирхан говорил откровенно.
   На улице давно было тихо, ночь опустилась на землю, давая отдохновение от дневных забот, позволяя сделать передышку и набраться новых сил для следующего дня. Ночная темнота и чуть рассеянный свет магического светлячка, сотворенного императором, делали обстановку в нашей палатке интимной, доверительной. Дракон рассказывал о днях своей молодости, не подозревая, насколько близко это меня касается. А я не могла его остановить, потому что даже если родственники расскажут историю, то приукрасят или многого недоговорят, считая, что нужно меня уберечь от резкой правды. Император же рассказывал так историю, как вил ее сам, совсем с другой стороны. Мало того, что как противник, так еще и как мужчина, и этот взгляд кардинально отличался от взгляда моих родственниц.
   - Мы тогда совсем молодые были. Вот ты в "Алые губки" ходишь, а у нас спор был между драконами, кто больше девушек украдет. Понравилась мне эта ведьмочка, магия у нее такая сладкая! Только Риш Гирдон там уже был рядом. Какие-то дела были у этой парочки в империи, а мы от нечего делать устроили охоту на них. Весело было, забавно. Никто зла им не желал, хотелось отнять девчонку, да соблазнить. Молодой совсем тогда был, а ведьмочка-красавица. Вот из-за нее Риша на смертельный бой и вызвал, - угрюмо добавил император. - Сильно дрались. Тирас тогда на скале сидел, смотрел, чтобы все по правилам было. Ведьмочка не стала ворожить, я бы почувствовал сразу. А вот Риш обманным маневром подбил меня. Мы покатились тогда с крутой горы вместе обломками породы. Еще помню, что видел, как к моему лицу стала приближаться эта глыба. Удар вырубил меня мгновенно.
   Кирхан сидел и тяжело дышал, видно было, что переживал он сильно тот бой. Видения прошлого вставали перед ним, будто все сейчас происходит, а не в далеком прошлом. Глаза расширены, ноздри шумно воздух в себя втягиваю, а взгляд, будто в себя погруженный. Наверное, он уже о моем существовании забыл, пока рассказывал.
   Только помню я ту историю, мне сама бабушка Рада об этом рассказывала длинной, зимней ночью на берегу речки Вилюйки. Ведьмочка, как называл ее сейчас император, уже в тягости была, за "Колыбелью жизни" они летели, чтобы вернуть в храм Матери природы, а драконы эти все время нападали на них. Правда это все сблизило бабушку с дедушкой, а то бы осталась ведьмочка одна со своими детьми Искрой и Риском в стране ведьм у храма Матери природы. Только благодаря всему, что тогда произошло, бабушка Рада поняла, что любит деда Риша, и согласилась выйти за него замуж.
   - Тот удар осколка скалы нанес мне эту рану, что не зарастала столько времени, - провел рукой над головой Кирхан.
   У меня сердце сжалось. Столько лет жить и корить себя! Выжигать, травить свою душу. Я же видела, что Кирхан был на грани в ту ночь, когда мы встретились. Столько всего произошло в его жизни, он поступал так, как считает правильным, исходя из того, что говорит ему отец. Но почти все шло в разрез с его представлениями о правильности, порядочности и благородстве.
   Еще в ту ночь удивилась, за что себя может корить этот мужчина, который настолько душой красив. Теперь, узнав его поближе, стало ясно, что он в юности поступал так, как говорили ему родители, в том числе позволяя ему вести разгульную жизнь. Ведь я не слышала о том, что его наказывали за охоту на девушек. Только мой дед Риш смог защитить свою любовь, мою бабушку Раду. Тот удар осколком скалы, прекратил все эти споры и спортивные интересы на девушек.
   Как я теперь понимаю, этот удар не только прекратил охоту, но и заставил задуматься, пересмотреть свою жизнь и свое отношение ко всему императора. Со стороны казалось, что он ни в чем не изменился - те же полеты на скорость, увлечения, а на самом деле, я видела, к чему это привело. Кирхан жил так, как диктовали ему родители и обычаи, а сам он терзался от каждого шага. Так испепелить свою душу может только глубоко сомневающийся человек. "Только дураки ни в чем не сомневаются и считают, что они всегда правы" - так говорила моя бабушка Рада, причем объясняла, что ей эту фразу передала ведьма Агрифа, мудрая, старшая ведьма. Именно она поняла прилетевших к ней драконов, выслушала и поступила единственно правильно - отдала "Колыбель жизни". Много что случилось после этого, но только благодаря ее поступку, соединились Эрган и Мирабель, Риш и Рада, а так же родились их дети. Как жаль, что я не застала эту мудрую ведьму, вот бы с кем хотелось посоветоваться!
   Наш разговор давно был закончен с императором, мужчина давно лежал на своей кушетке. Уж, не знаю, спит он или нет, но я точно не спала. Столько всего узнала, что мне просто было не до сна. Мысли перескакивали с бабушки Рады на Марлис. Всплывало лицо моего отца Тираса и рядом моей мамочки. Как же должно быть страдала Искра, когда узнала, что Вальер женится. Я прекрасно помню, что сама чуть было не сорвала амулет в храме, присутствовав на свадьбе Кирхана.
   Не знаю, что там случилось с Марлис на самом деле, но то, что моя мамочка ни при чем, знала точно. Я еще во всем это разберусь.
   У меня есть отец! Точнее сказать, я взрослая девочка и понимаю, что без участия мужчины, меня бы не могло существовать. Но вдруг узнать кто он, причем от его лучшего друга, это было потрясением. Узнать историю их знакомства и почему разбито сердце моей мамы.
   Вся сегодняшняя ночь была для меня потрясением. Кирхан говорил со мной откровенно, не скрываясь и не приукрашивая правду, будто старался парню в моем лице передать опыт своей жизни. Только он не учел того, что я девушка и воспринимаю эти мужские игры совсем по-другому, не учел того, что я являюсь самым заинтересованным лицом в этих историях, а еще он не знает, что я видела, до чего его довело это стремление поступать правильно, как диктовал ему отец и мать.
   Моя ведьмина интуиция подсказывала, что это был обычный женский заговор, для того, чтобы выдать Марлису, родственницу императрицы за друга наследника. Я знала, что драконы-мужчины стараются всегда использовать противозаточные чары, но в случаях с ведьмами они пасуют, тому наглядный пример Риша и Рады. Когда ведьма решила, что ей нужен ребенок от этого мужчины, то все силы Матери природы приходят на помощь, никакая магия драконов не в состоянии устоять. Но про женщин-драконов не была уверена, но вполне допускаю, что они тоже могут прибегать к той же магии, чтобы получить желаемого ребенка. об этом нужно будет узнать подробно.
   Ох, не нравится мне история с тем, как Марлиса потеряла ребенка. Если откинуть вымыслы, что моя мамочка наслала проклятие, то больно вовремя она его потеряла, как раз после обряда в храме. А это говорит лишь о точном расчете. Изобразить обморок любой женщине ничего не стоит.
   Очень ярко представилась картинка - Марлиса в белом платье, упавшая на лепестки красных роз. А если рядом был оплаченный целитель, подтвердивший потерю ребенка .... О-о-о-о! даже стала ворочаться на своей кушетке. Уверенность в том, что мужчин-драконов искусно завлекли в женский заговор, крепла с каждой минутой. Не знаю, была ли в курсе леди Нияс, по крайней мере, тогда бы она вряд ли радовалась тому, что мой морок так похож на Тираса, и это доведет до бешенства Марлису.
   Чем больше думала на эту тему, тем сильнее убеждалась, что моего отца специально окрутили, заманили. Вполне, возможно, что сделано это было специально, именно потому, что он встречался с моей мамой, леди Гирдон.
   Лежать на узкой кушетке больше не было сил. О своих чувствах к Кирхану забыла, мои мысли были заняты родителями. Я прокручивала в голове те сведения, что мне стали известны от императора и все больше убеждалась в том, что там все было не чисто. Единственное, что для меня осталось не выясненным, это почему Риш, Гир и Риск не сказали отцу о том, что Искра беременна? Но вполне могла предположить, что Винзорам-Гирдонам нужно было разобраться в мотивах поступка Тираса, а не заставить его жениться во чтобы то ни стало. Тем более, что они от меня никогда бы не отказались, даже если Искра не вышла бы замуж, что собственно и случилось.
   Очнулась от своих мыслей неожиданно, когда ветка дерева хлестнула по лицу. Огляделась, я была в том самом лесочке, где недавно была встреча с Чифом. Вокруг ночь и полная тишина, лишь ветер шелестит листьями, обвивая мои разгоряченные щеки. Подставила лицо на встречу прохладе в надежде, что станет хоть немного легче.
   - Вы рано встали, господин, - принес слова мне ветер.
   - Чиф? - тут же стала осматриваться.
   - Его бросили в подземную темницу. Но вас он мне подробно описал, - продолжал говорить ветер.
   - Ты кто?! - ощетинилась в тот же миг.
   - А-ха-ха-ха-ха, - донеслось мне в ответ.
   На плечи упала магическая сеть. Двигаться не было никакой возможности, а магия просто не отзывалась. Ведовская сила заклубилась, но потом вновь спряталась.
   - Это оказалось гораздо проще, чем я ожидал, - тихо засмеялся мужчина.
   У меня мелькнула мысль, что не все люди Митаса будут работать на империю, некоторые решили продать свои услуги троллям, или кому-то другому. Двигаться не могла по-прежнему, а вот мысли работали очень четко.

Оценка: 6.19*280  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ефремов "История Бессмертного-4. Конец эпохи"(ЛитРПГ) В.Лесневская "Жена Командира. Непокорная"(Постапокалипсис) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) Т.Май "Светлая для тёмного 2"(Любовное фэнтези) В.Кретов "Легенда 4, Вторжение"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "99 мир — 2. Север"(Боевая фантастика) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"