Поправов Алексей: другие произведения.

Попаданец. Герой

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 6.55*116  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Аннотация: Жизнь подкинула Андрею очередной ворох неприятностей. Сможет ли он преодолеть все трудности? Станет ли он героем своей истории или так и останется безликим статистом чужой? И что в конце концов значит быть Героем?

    Третья книга. Общий файл. Работа над серией завершена.


Попаданец. Герой

Вступление

Почти три недели спустя. Где-то в глубинах Бездны.

По тёмному пустому туннелю медленно двигалась фигура с ног до головы закованная в тяжёлые доспехи. Чёрный плащ за спиной человека слегка покачивался в такт движению.

Признать в неизвестном живое существо было невероятно трудно. Взять хотя бы его движения - неестественные и дёрганые, словно у сломанной марионетки. Взгляд двух углей в прорези шлема тоже не выражал ни капли эмоций.

Бездумно и бессмысленно новоиспечённый повелитель патрулировал один единственный коридор. Простой каменный туннель длиной в несколько десятков метров. Из него вело множество ответвлений лабиринта, но повелитель не удостоил ни одного из них даже взглядом.

Во тьме его пустого сознания существовал только Приказ.

"Зачем он это делает? Почему патрулирует пустой никому не нужный туннель? Как долго он уже бродит здесь?" - ни один из этих вопросов не беспокоил стража Бездны.

Но, несмотря на всё это он был жив. Вот только человеческие желания и потребности были ему теперь чужды. Жажда, голод, сон - всё это осталось где-то далеко-далеко. Подпитываясь могущественной магией его тело продолжало работать как хорошо отлаженные часы.

...Трудно сказать, когда именно всё изменилось. Просто занеся ногу для очередного шага, повелитель вдруг застыл на месте. Потом конечность медленно опустилась обратно на пол, так и не сделав шага вперёд.

Голова в массивном шлеме повернулась, оглядывая пространство вокруг повелителя. Руки человека поднялись и застыли перед прорезью шлема. Повелитель будто неуверенно сжал сначала одну руку, потом другую - словно не верил, что они принадлежат ему.

Огни в прорези вспыхнули ярче, будто в удивлении, когда человек стал осознавать происходящее. Его тело стало бить мелкой дрожью. Мышцы ослабели, поэтому он из последних сил опёрся рукой о стену, чтобы не свалится на пол. Это помогло, но лишь отчасти. Вместо того, чтобы рухнуть мгновенно, человек медленно сполз по стене на пол.

Казалось, из него ушла вся только что приобретённая жизнь. Тело, словно совсем не имея костей, так и норовило развалиться на полу бесформенной грудой мяса. Если бы не жёсткий каркас доспехов вполне возможно так бы и произошло. Мнимое бессилие впрочем, продлилось недолго.

Движимый резкой вспышкой гнева, страж вцепился в шлем обеими руками. Резкий рывок на пределе сил и... ничего. Сразу же последовала вторая попытка - шлем не сдвинулся даже на сантиметр. Потеряв над собой контроль, человек дёргал шлем снова и снова. Снов и снова... но все его попытки были обречены на провал. Шлем отныне был его неотъемлемой частью.

В конце концов, осознав это, человек сдался. Вернее так только казалось...

- ОТПУСТИ МЕНЯ!!! - вдруг яростно закричала фигура в доспехах. Латные перчатки опять взметнулись к шлему и дёрнули его, что есть сил. В этом порыве было столько желания, что на секунду даже показалось - шлем сдастся.

...Только это была просто видимость. Головной убор остался на своём месте, насмехаясь над бессилием своего обладателя.

Теперь он действительно сдался.

Повернувшись к стене лицом, он из последних сил ударился об неё головой. Правая рука, сжатая в кулак впечаталась в стену следом. И снова, и снова... человек, будто не замечал, что с каждым разом вкладывает в удар всё больше и больше силы. Во все стороны полетело каменное крошево, когда очередной удар заставил стену треснуть. Он не обратил на это никакого внимания. Уткнувшись головой в стену, он продолжал долбить её рукой словно заведённый. Человек не чувствовал боли, не чувствовал усталости...

...Всё закончилось в один момент. Очередной удар так и не достиг цели. Занесённый кулак медленно разжался и кисть безвольно повисла вдоль тела. Развернувшись человек вновь облокотился на стену спиной. Кое-как устроившись на груде щебня под собой, он застыл словно изваяние. Потерял ли он сознание или просто уснул, сказать было практически невозможно. Единственное что можно было с уверенностью утверждать - фигура повелителя буквально излучала отчаяние и обречённость...

Глава 1

"Вот я и добрался до конца своего пути. Стал живым и заплатил за это свою цену. Хороший конец, ничего не скажешь" - мысли мои пропитывали желчь и самоирония. Сосредоточенно рассматривая пол у своих ног, я всё никак не мог отделаться от ощущения несправедливости. Да и кто бы на моём месте посчитал, что с ним обошлись справедливо?!

Двигаться не хотелось. Вообще ничего делать не хотелось.

Какой смысл? В чём вообще смысл такой жизни? Ради чего я бежал от некромантов? Зачем сражался с тварью, которая хотела захватить моё тело? Неужели всё это было только ради того, чтобы мой путь окончился в катакомбах Бездны?

"Не могу поверить..."

Стать вечным стражем-рабом у сумасшедшей хозяйки Бездны? Вот моя судьба?!

Лёжа у стены, я медленно одно за другим прокручивал в голове события, произошедшие со мной, после падения во тьму провала. И как бы я не пытался - ничего светлого в них найти мне не удавалось. Вечно носить свою тюрьму на себе и патрулировать какой-то захудалый коридор веками? В таком случае то, что ко мне вернулось самосознание можно вполне законно посчитать жутчайшим кошмаром. Ладно бы если бы такой судьбе следовал робот без эмоций и сознания, но жить так, каждое мгновение осознавая положение в котором оказался? Хуже мучения и не придумаешь.

Хотя казалось бы? Раз уж я вновь обрёл разум то, что мешает мне просто взять и уйти? Ответ прост: связь. Ну или контракт, который я заключил лишь смутно осознавая последствия. Я даже сейчас чувствую его. Чувствую, как его власть и власть моей "хозяйки", держит меня в стальных тисках. Весьма вероятно, что стоит мне попытаться уйти наверх и ноги в какой-то момент просто откажутся меня слушать. Да что там ноги! Я боюсь, что меня при таком исходе запросто может вернуть в режим "робота". И вот тогда уже я сам, словно болванчик послушно вернусь на место дежурства. Вернётся ли после этого моё "Я" вновь? Большой вопрос. Хотя наверняка так будет даже лучше...

Впрочем, теперь меня больше занимает другой вопрос.

Неужели и остальные повелители такие? Многие века, живущие против своей воли, сразу в двух тюрьмах: собственных доспехах и уровнях, которые им поручили сторожить. Не нуждаясь во сне, пищи или чём-то ещё присущем живым существам. Если всё так-то я удивлён, что среди искателей такая "высокая" выживаемость. Уверен, стоит мне прожить хотя бы лет сто, да даже пятьдесят в таком обличье и я буду уже сам, по своему желанию ожесточённо рыскать по своей территории убивая всех направо-налево. А ведь по слухам большая часть повелителей существует уже многие века...

Остаётся удивляться их выдержке и терпению.

После этого ход моих мыслей зашёл в тупик, из которого так и не вышел. Просто пропало всякое желание продолжать свои бессмысленные рассуждения дальше. Ведь теперь доли повелителя мне придётся хлебнуть сполна.

Вместо мыслей в голове поселилась спасительная звенящая тишина...

...Не знаю, сколько я так пролежал - без движения и без единой мысли в голове. Просто в какой-то момент я почувствовал, что в окружающем пространстве произошли какие-то изменения.

Откуда слева издалека до меня стал долетать невнятный перестук. Размеренный и ритмичный... словно шаги. Этот звук постепенно приближался и вскоре я уже мог с уверенностью сказать: это действительно были чьи-то шаги.

Обладатель шагов с каждым мгновением подходил всё ближе и ближе. Довольно скоро я кое-что понял про их хозяина. Например, тихий шорох трущихся друг о друга металлических платин, их почти неслышный перезвон - говорили мне, что обладатель шагов носит на себе что-то металлическое, скорее всего доспехи. В то же время шагает незнакомец довольно быстро, что значит такой вес для него совершенно не в тягость. А ведь судя по тембру шагов, доспехи на этом одиноком путнике не из лёгких.

"И когда я успел научиться извлекать так много информации из простых шагов?" - вялая мысль осторожно прошла по пустому сознанию, будто извиняясь за то, что нарушила его спокойствие и безмятежность.

Сделав для себя определённые выводы насчёт незнакомца, я, похоже, потерял к нему всякий интерес. Даже голову повернуть в сторону приближающихся шагов желания не было. Какая там, в сущности, разница кто ко мне решил заглянуть?

Вскоре одинокий путник свернул в мой туннель. Сразу же после этого он стал целенаправленно приближаться к месту моего успокоения. Много времени для того, чтобы дойти до меня ему не потребовалось.

В поле моего зрения попали ноги, закованные в латные сапоги. Сапоги, как сапоги, если бы не странный переливающийся металл бронзового цвета и узор его покрывающий. Непонятное переплетение геометрических линий и узоров будто бы само по себе притягивало к себе взор. Складываясь и переплетаясь меж собой, они как будто гипнотизировали меня.

Пока мои глаза против воли бродили от одной линий узора к другой, незнакомец молча стоял рядом и смотрел на меня. Тишина правда провисела недолго.

- Привет? - вдруг произнёс неизвестный визитёр. Молодой и немного задумчивый голос, выглядел для меня сейчас настолько неуместно, что даже моя всепоглощающая апатия решила ненадолго уступить место любопытству.

Медленно поднимая голову, я принялся осматривать незнакомца перед собой. Сантиметр за сантиметром.

- Ты меня слышишь? - продолжил тем временем незнакомец.

Я не ответил, продолжая с нарастающим интересом рассматривать собеседника. Его наряд оказался неожиданно занимательным.

Если попытаться описать кратко, то это была какая-то диковинная помесь тёмно-фиолетовой мантии и латного доспеха. Красивая и даже на вид дорогая ткань мантии неожиданно органично сочеталась с переливающимся металлом бронзового оттенка, из которого были сделаны доспехи. Но если забыть об этом, то наряд незнакомца переставал выглядеть органичным. Ему больше подходил термин "странный".

Доспехи, к примеру, совершенно не прикрывали жизненно важные точки, вроде сердца или печени, но при этом могли полностью закрывать левую руку, от плеча и до кончика кисти. В то же время, правая рука незнакомца была прикрыта лишь длинным тканевым рукавом, из глубины которого периодически выглядывала хищная металлическая кисть.

Половины нижней части мантии, которая должна прикрывать ноги и пояс, не было. Другая же половина спокойно прикрывала левую ногу незнакомца спереди и сбоку. Громоздкий металлический наплечник справа должен был невероятно сместить центр тяжести, учитывая то, что левое плечо накрывала только ткань и небольшой кожаный ремешок, но кажется человек не испытывал с этим никаких проблем. Такие несуразности можно было бы перечислять очень долго, ибо весь облик незнакомца словно олицетворял безумие. Словно сочетаемое и несочетаемое одновременно сплели меж собой.

Не стоит так же забывать про множество геометрических узоров, которые покрывали почти каждый сантиметр это наряда. Сплетаясь и расплетаясь, спокойно переходя с металла на ткань и обратно, они серьёзно затрудняли обзор. Словно весь доспех был одной оптической иллюзией.

С большим трудом оторвав взгляд от этого зрелища, я перевёл его выше. Лицо незнакомца скрывала овальная металлическая маска, которую покрывал ещё один странный узор. Две спирали, которые начинались у круглых прорезей для глаз, органично сливаясь друг с другом, вызывали головную боль и желание отвести взгляд. Остальную часть головы посетителя покрывал глубокий тёмно-фиолетовый капюшон, обильно толи украшенный, толи укреплённый небольшими металлическими пластинками.

Но я почти сразу же перестал обращать на это внимание. Ведь из прорезей маски на меня заинтересовано смотрели два пурпурных пламеня.

- Хм... неужели, ещё не пробудился? Впрочем, для каждого контакт с божественной силой проходит по-своему... - стал рассуждать вслух незнакомец тем временем.

Что-то в этой реплике заставило меня встряхнуться и перестать разглядывать незнакомца.

- Акх... - горло, словно с непривычки не смогло выдать желаемое слово, но внимание к себе я привлёк.

- Значит ты всё-таки в сознании. Отлично... - оптимистично выдал незнакомец и склонился ко мне. Схватив меня за плечо железной хваткой, он одним движением поставил меня на ноги, - Поднимайся, давай! Хватит разлёживаться!

С трудом устояв на ногах после того, как он отпустил меня, я одарил нежданного посетителя недоумённым взглядом.

- Кажется, немного пришёл в себя, - задумчиво выдал он в ответ.

- Что...? - в голове настойчиво вертелась какая-то мысль, но я почему-то никак не мог её нормально сформулировать. Видимо я ещё не до конца пришёл в себя.

- Припоминаю себя в этот момент и сочувствую, но постараюсь изложить всё предельно прямо и ясно, - неуверенно протянул обладатель диковинного наряда и почесал стальной перчаткой затылок.

Ещё один кусочек к общей картине, который у меня никак не ассоциировался со сложившейся ситуацией.

- В общем так. Ты теперь Повелитель. Один из вечных стражей Бездны, призванный защищать её от всех внешних опасностей, - несколько скомкано сообщил мне незнакомец и в заключении спросил, - это-то ты хоть помнишь? Понимаешь это?

- ...Да, - ответил я, с некоторой задержкой возвращаясь к воспоминаниям о моём превращении. Тот вопрос, который я хотел задать изначально, почему-то вылетел из головы, поэтому я решил задать другой, хотя ответ на него мне уже был ясен, - а кто ты?

- Это же очевидно? Повелитель, конечно, как и ты, - удивлённо и как мне показалось даже весело, отозвался он, после чего сменив тон на притворно серьёзный, добавил, - Я - Иллюзион. Владетель зеркального лабиринта, бесконечных пещер... и ещё кучи подобных мест. Ты про меня должен был слышать раньше.

- Повелитель... - одновременно удивлённо и задумчиво прошептал я под нос. Манера разговаривать собеседника вкупе с его статусом повелителя порядком выбила меня из колеи. Наверное, я должен был испугаться, впервые встретив так близко фигуру подобной величины, но... он был настолько странным, что вызывал в моём заторможенном сознании скорее любопытство, чем страх.

- Да, можешь звать меня Ил. Иллюзион я всё-таки для искателей, а не для своих собратьев, - добавил, немного подумав, мой собеседник, окончательно добив меня.

- А я - Тис... - но закончить представление мне не дали, прервав на полуслове.

- Забудь своё старое имя. Привыкай к тому, что ты начал совершенно другую жизнь. И имя тебе вскоре придумают искатели, которых тебе теперь суждено безжалостно убивать, - довольно мрачно по сравнению со своими предыдущими репликами произнёс Ил.

- ...Хорошо, - похоже, мои опасения насчёт жизни повелителя в чём-то всё-таки соответствуют истине. А то я уж было подумал невесть что, после встречи с таким странным повелителем как Иллюзион.

- Ладно, теперь пойдём со мной. Ты должен познакомиться с остальными. Скоро состоится совет, на котором поведают о том, что ждёт тебе впереди, - голос Иллюзиона опять стал нормальным, словно и не было той мрачности пару мгновений назад.

- Мне уже всё равно... - тихо под нос пробубнил я, чувствуя, как постепенно возвращается апатия.

Ничего не услышав или сделав вид, что не услышал, мой проводник махнул рукой следовать за ним и двинулся обратно в том направлении, откуда пришёл совсем недавно. Я последовал за ним. Выбора у меня сейчас просто нет. И дальше бесцельно скитаться по катакомбам у меня нет никакого желания. Даже если забыть про то, что мне вряд ли кто-то позволит подобную вольность. Контракт, который я ощущаю всем своим естеством, никуда не делся.

- Нам далеко идти? - спросил я неожиданно для себя, хотя мы не успели пройти и десяти метров.

- Нет. Мы путешествуем по Бездне не так как искатели. Сейчас вернёмся к ближайшему "узлу", через который я сюда попал и ты всё поймёшь, - спокойно ответил Ил, даже не обернувшись на мой вопрос.

- "Узел"? -

- Ты скоро сам поймёшь, что я имею в виду. Пока же тебе достаточно знать, что от одного "узла" можно очень быстро попасть к другому, - разъяснил провожатый. На этом наш краткий диалог и закончился.

Вскоре я понял, что имел в виду Ил под "сам поймёшь". Мы прошли всего пару коридоров, как вдруг я почувствовал что-то странное. В сознании, появилось странное предчувствие, которое становилось сильнее по мере того, как мы продвигались вперёд. Некое абстрактное знание.

- Чувствуешь, да? - обернувшись через плечо, поинтересовался у меня Ил, когда мы оказались у, на первый взгляд, ничем не примечательной стены туннеля.

- Да, - отозвался я, пытаясь интерпретировать непонятное ощущение. В конце концов, я бросил эти попытки, так как понял, что просто знаю, где именно находится "узел" и всё.

- Не пытайся понять, откуда ты знаешь что-то. Большинство наших способностей работают сами по себе. Нам не нужно ничего понимать, мы просто знаем, как и что нужно делать, - своими словами повелитель, только подтвердил мои собственные выводы.

В следующий момент мой провожатый взмахнул рукой перед стеной и по камню на ней пошли волны. Словно живая она зашевелилась, постепенно принимая форму арочного прохода. Камень скрипел и пытался сопротивляться, но исход был предрешён.

Когда арка сформировалась, внутри неё мгновенно появилась серебристая гладь. Выглядело это словно вертикальная ванна до краёв заполненная расплавленным серебром. Оно почти незаметно двигалось, медленно перетекая из одной формы в другую.

- Достаточно войти внутрь, просто пожелав попасть в определённое место или произнеся его название про себя, - указав на портал, стал рассказывать Ил, - нам сейчас нужен "Зал совета".

Я промолчал, задумавшись над тем, что ждёт меня на той стороне. Ко мне постепенно возвращалась надежда. Медленно и опасливо, но всё же возвращалась. Правда, пока не могу решить... на что эта надежда? На спасение? Или на то, что жизнь повелителя окажется не такой хреновой, как мне показалось сначала?

- Буду ждать тебя на той стороне, - голос Ила, прервал мои размышления. В следующее мгновение он без колебаний шагнул в проём. Его фигура утонула в серебре и я остался наедине с собой.

"В любом случае все ответы ждут меня там" - быстро поставил я точку в своих сомнениях. Вдохнув напоследок, будто собираюсь нырять в воду, я без сомнений шагнул в серебро. Правда, в последний момент, поддавшись инстинктам, всё-таки закрыл глаза.

От соприкосновения с порталом я почти ничего не почувствовал. Лёгкий холодок прошёлся по телу, да и только. Я даже не понял, когда произошёл момент перехода. Просто сделав несколько шагов вперёд и открыв глаза, я понял, что нахожусь уже в совершенно другом месте.

Я стоял на краю округлой каменной площадки... метров тридцать-сорок в диаметре. На равном расстоянии друг от друга вокруг её центра возвышались каменные грубые каменные кресла, настолько широкие, что могли запросто вместить сразу двух, а то и трёх человек. И в то же время они не несли на себе никаких украшений. Просто здоровые грубо обтёсанные булыжники в форме кресел.

Оглянувшись, я обнаружил кусок стены Бездны, одинокой глыбой притаившийся позади меня. Глядя на него, создавалось впечатление, что его просто-напросто выдрали из какого-то туннеля и поставили сюда. Вполне возможно, что так и было.

В то же время прямо напротив меня с другой стороны площадки вверх уходила массивная каменная лестница. Поднимаясь всё выше и выше, она, в конце концов, упиралась в высокую каменную арку, которую в свою очередь закрывали две величественные двери. В отличие от остальных вещей в этом месте, двери и арка была щедро украшены. По всему их протяжению шли разнообразные узоры и картины, изображающие события такой глубокой древности этого мира, что даже его исконные обитатели вряд ли о них помнят. По этим узорам то и дело пробегали яркие разноцветные искры, заставляя их после этого ещё некоторое время сиять таинственным светом.

Но всё это меркло на фоне того, что сама площадка... висела в пустоте. За краем площадки буквально ничего не было. Огромное пустое пространство окружало её со всех сторон. Если это и была гигантская пещера, то стены её были настолько далеко, что буквально терялись в темноте. Собственно, как и пол с потолком.

Впрочем, пространство вокруг не было абсолютно пустым. Мой блуждающий взгляд то и дело натыкался на сгустки серого тумана, парящие в воздухе. Внутри этих облачек то и дело вспыхивали разноцветные искры, окрашивая их в свои цвета. Ассоциации с переходом между девятым и десятым уровнями пришла мне в тот момент сама по себе. И ничего хорошего от тех воспоминаний я не испытал.

- Не стоит туда прыгать... - голос Иллюзиона о чьём присутствии на площадке я успел позабыть, предостерёг меня, когда я в задумчивости подошёл вплотную к краю площадки, - ...всё равно это не поможет.

- Что не поможет? - недоумённо уточнил я, обернувшись.

- Самоубийство, говорю, не поможет. Теперь ты слуга Бездны и пока ты находишься в ней, над своей судьбой у тебя нет власти, - пояснил мне Ил.

- Вот как... - задумчиво проронил я. Только сейчас я понял, что даже когда совсем недавно от безысходности было некуда деваться, у меня почему-то не возникло мыслей о суициде. Такой "простой" выход, но мне он почему-то в голову даже не пришёл. Да и сейчас не появилось подобного желания. А ведь если судить по словам Иллюзиона, то кто-то из остальных владык Бездны имел на этот вопрос совсем другой ответ.

- Твоё место там, - продолжил тем временем проводник, указывая на кресло, справа от стены-портала, - каждый раз, когда появляется новый повелитель зал, меняется и в нём становится на один трон больше.

Сам он в это время занял кресло, которое находилось рядом с моим. Как я понимаю - это значит, что до меня именно он был последним появившимся повелителем. В таком свете то, что именно его послали за мной, выглядит даже... забавно в некотором смысле.

Повертев немного эту мысль в голове, я присел на предложенное место. Я ожидал, что мне будет, по меньшей мере, неудобно на таком грубом и жёстком сидении, но тело отреагировало на него довольно спокойно. Ощущения ничем не отличались от тех, которые я испытывал сидя на груде щебня. Телу было ровным счётом всё равно. Такое впечатление, что понятие дискомфорт мне теперь просто неведомо.

- Скоро прибудут остальные, готовься, - повернувшись ко мне, сообщил Ил со своего места.

Его слова совпали с появлением нового действующего лица. Заодно я увидел, как выглядит выход из "узла" со стороны.

Огромная широкая фигура в тяжёлых доспехах будто бы выплыла из камня стены. Массивная башня в форме шлема повернулась, оглядывая пространство двумя ярко оранжевыми углями. В опущенной левой руке спокойно лежал огромный двуручный молот. Вдобавок от этого гиганта шёл ощутимый жар, заставляющий пространство вокруг него слегка расплываться.

В следующий момент я встретился глазами с пылающими углями под шлемом.

- Приветствую, - прогудело оттуда спустя мгновение. После этого фигура двинулась к одному из кресел.

- И тебе привет, Пламень, - отозвался Ил.

- День добрый, - негромко пробубнил я свою очередь, осознавая с кем именно, свела меня судьба. Впрочем, чего я удивляюсь? Пора привыкать, что я один из них и так или иначе скоро познакомлюсь со всеми повелителями.

"В том числе и с теми, с кем бы мне совсем не хотелось видеться" - подумал я, вспоминая своё путешествие. Всё-таки за это время я успел насолить как минимум одному повелителю. Собственно я имею в виду Тёрна, которого "порадовал" огненным болтом. Конечно на фоне деяний парочки монстро-магов, Артура и Риталиен, этот мой вклад несоизмеримо мал, но... при желании можно прикопаться ко всему. Я не так чтобы успел хорошо узнать характер этого любителя живой природы, но что-то мне подсказывает, что как раз он может легко зацепиться даже за такую мелочь. Утешает только то, что я... несколько изменился внешне с нашей последней встречи.

...Тут мне стало уже не до размышлений. Повелители стали появляться из портала один за другим.

Первым на площадку вошёл массивный здоровяк в мокрых доспехах, с которых медленно стекала вода на пол. По всей поверхности брони то тут, то там змеились полипы, ракушки и какая-то непонятная ржавчина, в которой я с некоторым запозданием признал шакраб. К поясу повелителя была привязана смотанная металлическая сеть, а в правой руке он легко держал длинное изящное копьё с лезвиями по обе стороны древка.

Бросив взгляд ярко синих глаз по сторонам, Морской Царь (а кто же ещё?) не сказав ни слова, прошёл к одному из кресел, оставляя после себя на полу мокрые следы.

Следом через портал прошла высокая фигура в отлично подогнанных рыцарских доспехах. На поясе у новоприбывшего болтались ножны с длинным мечом. Его левая рука спокойно удерживала толстый цельнометаллический щит каплевидной формы. Ну и в завершении за спиной этого повелителя висел атласно синий плащ, выглядящий куда симпатичнее и презентабельней моего - чёрного и истрёпанного.

С истинно дворянским видом кивнув присутствующим, Лорд, пройдя мимо меня и Ила, занял место рядом с последним.

Третьим из стены выплыл тот, кого я на данный момент опасался больше всего - Тёрн. С ног до головы увитый своими любимыми шипастыми лозами, он прошёл к третьему креслу с другой стороны от портала. Если я правильно понял принцип, изложенный мне Иллюзионом - это значит что он один из тройки древнейших повелителей. Уставившись куда-то вверх, в темноту своими зелёными углями Тёрн не обращал на остальных никакого внимания.

Пока конечно рано судить, но, похоже, он не узнал меня и неприятностей в будущем с ним можно не опасаться. Остальные повелители тоже вроде как не проявляют особой агрессии в мой адрес. Тем не менее, "своим" в этой компании я вряд ли себя почувствую. Глядя на всех этих монстров Бездны трудно поверить, что я один из них и, по сути, равен им по силам. Теоретически ясное дело.

Почти сразу же после того, как Тёрн занял своё место из портала вышел новый повелитель. В каком-то смысле его облик был схож с Иллюзионом. Вот только в отличие от Ила, этот повелитель придерживался стиля... более классического боевого мага. Алая мантия, органично сплетаясь с латным доспехом, выглядела на нём вполне уместно. Железо прикрывало только самые жизненно важные части тела, при этом, совершенно не мешая его обладателю свободно двигаться. Лицо, да и всю голову повелителя закрывал необычный глухой шлем с неснимаемой личиной в форме вытянутого человеческого черепа без рта. Мантия кстати имела глубокий алый капюшон, но сейчас он был откинут назад, что собственно и позволило мне разглядеть шлем доселе неизвестного мне повелителя.

Боевой маг, как я заочно окрестил его, уверенно прошагал к месту самого древнего повелителя. Умостившись в кресле, он бросил взгляд тёмно-красных, почти багровых глаз на верх лестницы, туда где возвышалась таинственная арка закрытая дверями. Правда, он почти тут же отвёл взгляд, уставившись куда-то в окружающую нас со всех сторон тьму. Точь-в-точь как Тёрн через одно кресло от него.

Следующим появился... гигантский скелет, как я подумал в тот момент, когда только увидел его. Но стоило мне присмотреться, как понял, что этот повелитель просто одет в костяной доспех. Вернее доспех то металлический - кости лишь покрывает его сверху в качестве дополнительной защиты... или может некого зловещего украшения. Здоровенный череп гигантского гуманоида служил этому повелителю шлемом. В темноте пустых глазниц зловеще пылали два белых огонька.

Прошагав через зал, он занял четвёртое по счёту место, рядом с Тёрном.

Вошедший после него повелитель с ног до головы был закован в стальные доспехи, без каких-либо особенных изысков. Всё бы ничего, но доспехи эти были сделаны явно не на человека. Собственно всё логично, ведь этот повелитель если и был кем-то вроде человека, то таковым перестал быть очень давно. Чудовищно искажённая гипертрофированная левая рука, заканчивалась широкой когтистой полузвериной кистью с коричневой шерстью. В то же время другая рука, в отличии от левой, полностью прикрытая латами выглядела вполне по человечески. Ноги больше похожие на звериные лапы, были толще и длиннее человеческих почти в полтора раза. Что уж говорить про голову. Вытянутый шлем, сделанный в форме искажённой волчьей головы, да и широкая клыкастая пасть, которая то и дело приоткрывалась благодаря шарнирам, наглядно свидетельствовали о том, чей облик позаимствовал этот повелитель.

Шумно втянув воздух носом, этот полузверь прошёл к креслу рядом с Пламенным. Кинув на меня взгляд ярко-жёлтых глаз, оборотень что-то невнятно прорычал, после чего стал неторопливо оглядываться по сторонам.

Затем, один за другим появились сразу два повелителя. Оба были довольно похожи меж собой. Одетые в простые стальные доспехи, без всяких дополнений или телесных искажений - из всех нас они наверняка больше всего походили на обычных людей. Примечательным было их вооружение. Вернее его количество. У того, который носил чуть более лёгкие доспехи на поясе висели парные топоры, длинный узкий меч и пара изогнутых даг. К тому же вокруг левого плеча у него была обмотана длинная стальная цепь, на конце которой покачивались три грузила буквально утыканные лезвиями. Второй повелитель в напротив чуть более тяжёлом на вид доспехе не отставал от собрата по количеству оружия. На левом бедре у него висела цельнометаллическая ребристая булава и длинные ножны со здоровым мечом - как минимум полуторником. Справа же в специальной петле покачивалась какая-то странная вариация утренней звезды - только вместо одной цепи из рукояти торчало сразу три. Каждая к тому же заканчивалась массивным чуть вытянутым в длину ребристым шаром со стальными шипами.

С отрешённым видом прошагав мимо, оба повелителя заняли кресла рядом с Лордом. К этому моменту незанятых предметов мебели в зале осталось мало. Всего четыре если быть точным.

Не прошло и пары минут, как из портала появился ещё один повелитель.

Его матово чёрные, будто закопчённые легкие стальные доспехи, имели множество кожаных частей и были настолько идеально подогнаны, что не издавали ни единого звука при движении. Тёмно-серый, почти чёрный плащ-накидка с глубокими капюшоном скрывал большую часть фигуры повелителя, выставляя на показ только отдельные части его экипировки. Разглядеть что-либо под капюшоном было практически невозможно, но пару раз из-за края ткани таки мелькнула часть устрашающей тёмной металлической маски. Неслышно пройдя через зал, этот повелитель занял место рядом с тем, который носил костяной доспех.

Всего через пару мгновений после этого на площадку вошла... невысокая изящная фигура в аккуратных доспехах. Правда, ни один уважающий себя воин, не назвал бы это доспехами. Тонкие стальные пластины лишь слегка прикрывали торс, внешнюю сторону предплечья и часть запястья. Изящные стальные сапожки с небольшим каблуком тоже было сложно назвать надёжными на вид. Почти декоративная кольчуга, которая вылезала из-под некоторых пластин и охватывала чуть большую часть тела, вряд ли смогла бы защитить своего хозяина, от какой либо угрозы кроме брошенного пятилетним ребёнком камня. И в довершении всего этого, тут и там из-под доспеха, торчали части богато украшенного белого платья, чья юбка, кстати, прикрывала ноги практически до щиколоток. Красиво украшенный вышивкой капюшон почти полностью скрывал лицо этой повелительницы(?), лишь изредка открывая вид на край изящной серебряной тиары и нижнюю половину её лица. Именно лица, так как в отличие от всех остальных лицо этой служительницы Бездны, не было скрыто ни шлемом, ни какой-либо маской. Уж это-то я заметить смог.

Я настолько был удивлён появлением такой персоны из портала, что даже не сразу обратил внимание на её правую руку, уверенно сжимающую рукоять на длинном древке. Другая сторона оружия была скрыта за пышной юбкой, поэтому я не мог понять, чем именно вооружена повелительница, до тех пор, пока она не направилась к своему месту. Впрочем, противный скрежет который сопровождал каждое движение новоприбывшей, не оставлял сомнений в том, что оружие это не из маленьких. Собственно так и оказалось.

Легкой походкой, пройдя мимо Алого повелителя, девушка присела в кресло рядом с ним. Огромная чёрная секира с хищными обводами, почти в два раза больше своей хозяйки, заняла место рядом с её троном.

- Начнём, - неожиданно произнёс Алый после того, как повелительница устроилась на своём месте.

Два каменных кресла так и остались незаняты...

- Сегодня у Неё появился новый слуга, который будет нести вечную стражу вместе с нами, - опять первым заговорил Алый, - он пока не имеет имени, точно так же как и наша госпожа, когда-то давно отрёкшаяся от своего...

Я внимательно слушал, ибо сейчас мне, вероятно, рассказывают такие факты о Бездне, которые никто кроме самих повелителей и не знает.

- ...Сейчас наш собрат растерян и не знает, что значит быть повелителем, а потому наша первейшая задача заключается в том, чтобы исправить это упущение, - чувствовалось, что произносить длинные заумные речи ему не впервой, - но сначала...

Услышав его последние слова, я сразу же подобрался, ибо от тона повелителя повеяло какой-то странной интонацией.

- ...Сначала нам хотелось бы кое-что узнать у нашего собрата, - продолжил Алый, - всё что он знает насчёт той группы, в составе которой он и прошёл свой путь к перерождению.

Взгляды остальных повелителей тут же скрестились на мне. И до этого на меня глазели почти все, а теперь незаинтересованных и вовсе не осталось.

От того насколько быстро меня раскрыли, в голове всё смешалось и я почти не соображая выдал, - Что?

- Мы знаем, кем ты был до перерождения. И знаем то, что ты был одним из тех воров, - от голоса Костяного повелителя явственно повеяло загробным холодом.

- Откуда? - задал я очерёдной вопрос, прежде чем мозг успел продумать его последствия.

- Госпожа знает обо всём, что происходит в Бездне... и даже за её пределами, - несколько зловеще, хотя мне могло и показаться, прояснил Тёрн, - она делится с нами частью этих знаний, когда посчитает это нужным.

Я был растерян... мягко говоря. Впрочем, недолго. Повелителей я своими друзьями не считал, поэтому первым же делом решил попробовать солгать. Вот только не успел я раскрыть рот для этого, как в голове будто прошёлся лёгкий ветерок. Это не было похоже на то, как меня пытался контролировать пожиратель, нет. Это было гораздо хуже. Я не почувствовал физической боли, но всего за секунду мою суть, всё то, что являлось мной словно прошло через мясорубку, после чего было собрано в первозданном виде обратно. И, несмотря на то, что это было, пожалуй, одно из худших переживаний за всё время моего существования в другом мире, моё тело, сидящее на троне, даже не шелохнулось. Всего через мгновение после этого всё стало как раньше, словно ничего и не было, но для меня тот миг мог запросто сравниться с целой вечностью.

Мне настолько кристально намекнули на невозможность лжи, что сомнений в этом у меня не осталось. Более того я почему-то уверен - я расскажу им вообще всё, что мне известно на этот счёт. И даже не потому, что меня так уж сильно испугало это наказание. Скорее дело было в том, что о себе вновь напомнил контракт... или вернее его хозяйка и теперь я попросту не смог бы солгать хоть о чём-нибудь.

...Понукаемый властью договора я всё рассказал. Ну, вернее почти всё.

Повелителей интересовало только то, что непосредственно связано с приключениями Артура в этом мире. В итоге о том, что я попал сюда вместе с Избранным никто и не подумал спрашивать. Более того ничего из истории моих собственных злоключений их тоже не заинтересовало. Куда больше, даже больше информации о самом Артуре, им требовались другие знания...

- ...Забытая... это... невозможно, - неверяще произнёс Тёрн, когда под конец своего рассказа, я вспомнил о самом начале своего путешествия.

- Конечно, невозможно. Богов больше не осталось в этом мире, - отозвался Алый.

- Правда-правда, ведь старшая сестрёнка последняя... - впервые услышав голос Повелительницы, я не поверил ушам. Она оказалась даже не девушкой, а вообще ребёнком! Если судить только по голосу, её и подростком можно назвать с большой натяжкой. На этом фоне, я даже не сразу понял, о чём она говорит. Только успел заметить, как опасливо покосился на маленькую фигурку Повелительницы, несколько "младших" повелителей. Ил кстати был в их числе.

- Но тогда кто она? Эта Забытая? - в разговор вмешался Костяной.

- Похоже, это неведомо, даже нашей Госпоже, - задумчиво протянул Алый.

- Нашей Госпоже ведомо всё. Как ты можешь сомневаться в этом?! - неожиданно гневно отозвался Тёрн. Причём явный фанатизм, которым были пропитаны эти слова, не различил бы разве что глухой.

- Успокойся брат... - не меняя тона, ответил Алый, повернувшись к Тёрну, после чего тут же сменил тему, - Если бы это была богиня, наша Госпожа наверняка почувствовала свою сестру. Сомневаюсь, что она не сообщила бы эту новость нам - своим верным слугам. Значит, всё это не то, чем кажется.

- Ты! Что ещё ты знаешь об этой "Забытой"? - довольно грубо бросил мне Тёрн.

- Больше ничего, - довольно спокойно в свою очередь ответил я. Не знаю, каким образом, но мне удалось взять себя в руки. Я пока ещё мало что понимал, но уже и сам был не меньше заинтересован в том, кто на самом деле скрывается за личиной богини. Похоже, что со всей этой историей всё куда сложнее, чем я думал раньше. Впрочем, не стоит сразу же отбрасывать версию о том, что Забытая и вправду богиня. Если так думают, повелители то это ещё не значит, что так и есть на самом деле.

Складывая то, что я успел узнать за последнее время выходит, что хозяйка Бездны никто иная, как богиня этого мира. Причём последняя, что означает - остальные боги успели отдать концы или куда-то свалить по неизвестным мне причинами. В чём-то эта история перекликается с рассказом самой Забытой. И кому верить? Одной богине или другой?

"К тому же надо учитывать, что здешняя явно слегка... поехавшая, если вспомнить то, как она себя вела во время моего превращения" - подумал я и тут же почувствовал приближающуюся опасность. Я даже понять ничего не успел, как меня в который раз провернуло через духовную мясорубку. Причём на сей раз, это было в несколько раз мучительнее.

Это было довольно... неприятно, но брать свои слова назад я не стал. Видно в мозгах у меня тоже что-то сильно сдвинулось за последнее время, если я вдруг обрёл такое бесстрашие, но унижено просить прощения я был не намерен. Похоже, всё пережитое таки доконало мою психику. Унижено просить прощения за свои слова я был не намерен.

"Да и что, в конце концов, она может мне сделать? Убить? Развеять душу? Я пока ещё не настолько пришёл в себя, чтобы дорожить такой жизнью. Всё что со мной можно было сделать, со мной уже сделали..." - осознав это, я на чистых инстинктах немного съёжился внутри, ожидая очередную кару, но её почему-то не последовало. Тем не менее, я кое-что понял: не стоит излишне зарываться, даже если на сей раз мне удалось избежать наказания. Я так и не понял, был ли это моё собственное умозаключение или это мне внушили посредством контракта.

Тем временем обсуждение между повелителями зашло в тупик. Ничего определённого среди версий так и не оказалось.

- Я думаю на этом наш совет можно завершить. Каждому стоит хорошо обдумать то, что мы узнали сейчас. Возможно, на следующем совете нам удастся внести в этот вопрос больше ясности, - подвел итог Алый, - осталось решить последний вопрос и каждый вернётся в свои владения. Кто станет наставником нашего нового собрата? До того момента, как Госпожа объявит ему свою волю, он должен быть полностью готов к её исполнению.

- Возможно, лучше всего будет, если этим займётся Иллюзион? Я считаю, им будет прощё... понять друг друга, ведь они оба не так давно в Бездне. Сколько там Иллюзион с нами... десять? Или пятнадцать лет? - задумчиво обронил Морской Царь спокойным басом.

- Я тоже та... - но закончить фразу Костяной не успел.

- Мне кажется, что лучше будет отдать его мне, - вмешался молчавший весь совет Лорд,

- Иллюзион и вправду не так давно с нами, поэтому я не уверен, что он сможет достаточно быстро разъяснить нашему собрату, что это значит - быть повелителем. К тому же меня беспокоят новости, которые мы услышали от него. Возможно, что служба нашего собрата начнётся гораздо быстрее, чем мы думаем. А мне не больше вашего хочется, чтобы он приступил к ней неподготовленным. Мы не имеем право разочаровать нашу Госпожу.

Пока Лорд вещал, я только и мог, что удивлённо косится на него. От него я уж точно не ожидал помощи.

"Хотя если задуматься... действительно ли он предлагает мне помощь, а не что-то иное?"

После слов Лорда все повернулись в сторону Алого, отдавая тому право решать мою дальнейшую судьбу.

- Это... справедливо, - немного подумав, выдал он, - с этого момента он под твоей ответственностью Лорд.

- Я не разочарую госпожу, - ответил тот, сделав какой-то замысловатый жест правой рукой.

- На этом всё, - Алый поднялся с трона, - служите Госпоже верно.

Сказав это, он спокойно ушёл через портал. Следом за ним потянулись остальные. Всё это происходило в полнейшем молчании. Никто и не подумал разговаривать о чём-то после окончания совета.

Поднявшись, я встретился взглядом с Иллюзионом.

- До следующей встречи, - произнёс он и, махнув рукой, последовал за остальными.

- До встречи, - немного удивлённо отозвался я и только потом понял, что остался на площадке один на один с Лордом. Остальные повелители на удивление быстро покинули зал.

- Идём. Нам предстоит многое обсудить, - глядя мне в глаза, произнёс повелитель, - Когда будешь проходить через узел, просто пожелай последовать за мной. Ты попадёшь туда, куда нужно.

Убедившись, что я его понял, Лорд не говоря больше ни слова, прошёл в портал.

"Почему-то, кажется, что его намерения связаны с обучением нового повелителя лишь отчасти" - подумал я, прежде чем шагнуть в портал, следом за ним.

Глава 2

Краткое мгновение перехода и вот я уже стою на одной из улиц безымянного города под властью Лорда. В паре метров от меня стоит и он сам. Мимо нас спокойно проходят корды, почтительно кланяясь своему владыке и несколько скованно мне. Создаётся такое впечатление, что наше внезапное появление посреди улицы никого здесь особо не удивило.

- Прогуляемся, - отрешённо обронил повелитель, обращая на себя внимание.

- Куда? - стараясь не коситься на спокойно проходящих мимо созданий Бездны, спросил я.

- Никуда конкретно, - в том же тоне ответил Лорд, - мы просто немного пройдёмся по улицам и поговорим.

Я был несколько удивлён подобным предложением. Мне казалось, что попадём мы как минимум в какое-то подобие дворца видного вельможи. И беседовать будем тоже там.

- Что-то не так? - видно заметив моё удивление, уточнил повелитель.

Я в ответ отрицательно покачал головой.

- Отлично, тогда идём, - подводя итог этому странному диалогу, он медленно зашагал вдоль по улице. Я, окинув напоследок окружающий пейзаж задумчивым взглядом, пристроился рядом с ним.

Несколько минут мы двигались по улицам города в полном молчании. Глядя по сторонам, я часто замечал следы множества разрушений, постигших это место не так давно. Большинство из них были уже исправлены либо находились в процессе починки, но вскоре стали попадаться и разрушенные до основания постройки. Судя по всему, Лорд привёл меня в ту часть города, которая больше всего пострадала при прорыве Артура. Теперь осталось понять, ради чего он это сделал? Мне вот почему-то кажется, что речь у нас сейчас пойдёт не о погоде...

- Наверняка Ил уже рассказал тебе о специфике наших сил. О том, что большая часть наших возможностей доступна нам просто так. Словно мы ими умели пользоваться всегда, - голос Лорда выдернул меня из размышлений.

- Да, так и было. Я уже успел убедиться в этом на примере "узлов", - согласился я, припомнив недавние события.

- Тогда следующую новость ты должен принять легко, - на этих словах повелитель обернулся через плечо, - По сути, я ничему не смогу тебя научить. В моих силах разве что немного направить тебя.

- Почему? - сдержав удивление, произнёс я.

- Потому что мы все слишком разные. Ты был на совете... как по-твоему многое ли роднит повелителей меж собой, кроме наличия доспехов? - продолжил развивать мысль собеседник.

- ...Почти ничего. Даже доспехи у каждого разные, - я стал понимать, к чему клонит Лорд.

- В этом то и вся проблема. Каждый из нас сам учился использовать свои силы. Их пределы тоже изучаются самостоятельно. Пока ты чего-либо не попробуешь, ты не сможешь узнать, доступна тебе такая возможность или нет, -

- И что мне делать? - хоть я и понимал правоту повелителя, я никак не мог понять, в чём тогда были причины его желания стать моим наставником. Ведь, по сути, получается, что с тем же успехом совет мог меня отправить на какие-нибудь незанятые уровни и полностью предоставить себе.

- Как я уже сказал я попробую помочь тебе с пониманием твоих возможностей... но не прямо сейчас, - спокойно ответил он.

- Почему? Ведь на совете ты сам сказал, что нужно поторопиться с моим обучением, - спросил я и тут же понял, что мои подозрения насчёт причин Лорда могут быть не так уж и далеки от истины.

- Не имеет значения, что я сказал на совете. Твоё обучение немного подождёт, - отмахнулся повелитель, как будто это было нечто несущественное, - сейчас я хочу поговорить с тобой не об этом.

- И о чём же? - я внутренне напрягся.

- Скажи... - тут Лорд опять повернулся ко мне, чтобы встретиться глазами, - что ты чувствуешь став повелителем?

- В смысле? - несколько оторопел я. Я-то думал, что он сейчас начнёт меня обвинять в моей причастности к действиям Артура в его владениях.

- Чувствуешь власть? Безграничное могущество? - прояснил повелитель, - ведь теперь в Бездне ты практически всемогущ. Лишь самые могущественные из архимагов смогут составить тебе хоть какую-то конкуренцию. Понимаешь ли ты, что в одночасье стал выше большинства смертных в этом мире?

И вот тут я несколько растерялся. Почему-то такая тема для разговора мне в голову не приходила. Я оказался банально не готов ответить на вопросы повелителя. Пытаясь понять, в чём причина всего этого и одновременно обдумывая свой ответ, я ненадолго ушёл в себя. Лорд мне не мешал и не торопил.

- Если честно... чего-то подобного я пока не успел почувствовать. Слишком мало времени прошло с того момента, как я успел прийти в себя. Но одно я могу сказать точно уже сейчас, - странная тема для разговора заставила меня высказать немного правды, хотя особого доверия к повелителю я как ни испытывал, так и не испытываю, - какой смысл во всём этом? Эти доспехи, контракт и то во, что я превратился... всё это слишком высокая цена за силу, которую я приобрёл.

- Многие с тобой не согласятся, но пусть так, - спокойно отозвался Лорд на мои слова и продолжил, - а знал ли ты, что отныне бессмертен? Самые древние из нас живут уже многие сотни лет и не стареют. Этого тоже недостаточно? -

- Мне трудно судить о бессмертии, не обладая багажом в пару сотен лет за пазухой, но... - я старался отвечать медленно, чтобы успеть продумать свои рассуждения, - ... мне кажется, что в таком бессмертии тоже нет смысла. Зачем неограниченная жизнь, если ты вынужден провести её запертым в темнице под названием Бездна?

- Вот как... - протянул Лорд, - ...да, для нас, к сожалению, выбраться из Бездны невозможно.

Мне могло показаться, но на последних словах повелитель вроде бы немного запнулся. Пока ещё рано делать какие-то выводы, но, похоже, наш разговор начал становиться всё интереснее и интереснее...

- Что ж, мне понятна твоя точка зрения, - произнёс Лорд, - предлагаю на время сменить тему нашего разговора.

- И о чём мы станем говорить теперь? - я был несколько разочарован тем, что повелитель собирается сменить тему на самом интересном для меня месте, но виду старался не подавать.

- Почти о том же. О повелителях... - обронил он и, повернувшись ко мне, добавил, - Конкретно, меня интересует: какими ты нас видишь со стороны? Бездушными слугами Бездны? Частями огромного механизма, который перемалывает невинных исследователей и авантюристов?

На слове "невинных" в голосе повелителя проскользнула хорошо заметная ирония.

- Эмм... не уверен, - осторожно ответил я.

- Можешь не оправдываться. В глазах искателей и разнообразных исследователей мы именно такие. Никому кроме нас самих неизвестно про контракт и ту власть, которую он имеет над нами, -

- Что ты хочешь мне сказать? - не выдержав этих танцев вокруг да около, напрямую спросил я.

- Прямо сейчас я хочу объяснить тебе, что мы часть этого мира. Как Бездна часть Эйримара, так и мы его часть, - кажется, на Лорда мой манёвр не подействовал. Похоже, "прямого" разговора у нас не получится, - мы все его дети и большинство из нас многое связывает с поверхностью.

На этот раз я решил промолчать и послушать к чему всё приведёт, так как повелитель похоже не собирался заканчивать свою речь на этом.

- Например, Пламенный всё ещё связан со своим племенем, несмотря на то, что его с позором изгнали оттуда за излишнее увлечение механикой. Даже несмотря на то, что в наказание ему отрубили нижнюю пару рук, он не может забыть о тех своих соотечественников, которые остались там... жаль только ему слишком тяжело принять то, что с тех пор прошло очень много времени. Скорее всего, все те, кто помнили его при жизни, уже давно мертвы, -

До конца осознав, о чём сейчас говорит Лорд, я ещё раз похвалил себя за предусмотрительное молчание. Несмотря на то, что история жизни Пламенного никак не поможет мне сбежать на поверхность, во мне крепло твёрдое убеждение, что всё это неспроста.

- ...Или двое братьев, попавшие сюда после него. Величайшие из воинов среди людей, они всю свою жизнь мучились тем, что мастера других рас, раз за разом побеждали их в схватках. Долгоживущие авири, которые могли позволить себе оттачивать технику без всяких ограничений по времени. Сильные и крепкие сшасси, вместе с уртанами с лёгкостью побеждали в продолжительном противостоянии своих менее выносливых соперников. Ловкие и быстрые коты побеждали своих соперников столь стремительно, что те даже не успевали ничего понять. Отчаявшись найти способ показать, что люди ничуть не хуже остальных рас, они обратились в поисках силы к Бездне. Теперь они, наверное, самые умелые и сильные воители на Эйримаре, -

Помолчав немного, будто раздумывая над следующими словами, повелитель продолжил.

- ...Иллюзион от природы обладая очень слабым даром всю жизнь стремился доказать окружающим, что он имеет право называться полноценным магом. На пути к этой цели он изучил и открыл множество тайн магии. К сожалению, в итоге это не исправило его слабости и ему пришлось маскировать её за тысячей разнообразных иллюзий, в магии которых он больше всего преуспел. Пробравшись с их помощью в Бездну, он, наконец, получил ту силу, которую так долго желал, вот только счастья она ему не принесла, -

- Почему? - спросил я, чувствуя, что молчать и дальше становится несколько неловко. Вот только Лорд проигнорировал мой вопрос. Сбившись с шага, он, похоже, о чём-то сильно задумался. Впервые за разговор я почувствовал, как собеседник настолько глубоко ушёл в свои мысли.

-...Что же касается меня... - неожиданно выйдя из размышлений, медленно начал повелитель, - Когда-то, ещё в той жизни я носил имя Маракх. Мой род довольно древний и влиятельный, издревле проживал в столице Империи. Вернее так было до тех пор, пока всё наше влияние вместе с богатством не истаяло в одночасье словно дым. Причины тебе будут малоинтересны. Из некогда огромного рода остались только я и моя сестра. Множество долгов, которые я никак не мог заплатить, в итоге заставили меня бежать из столицы на окраины страны, прихватив с собой сестру... что в итоге, нас и сгубило, -

И тут у меня в голове щёлкнуло. С самого начала, услышав имя своего собеседника, я почувствовал странное чувство узнавания, словно когда-то уже слышал его. Вот только вспомнить его и историю с ним связанную я смог только сейчас.

Надо сказать, что я никак не ожидал встретить персонажа легенды в таких обстоятельствах. Мне почему-то казалось, что история о Маракхе полная выдумка. Но как оказалось она, действительно имела место быть, хоть и в несколько другом варианте.

- Когда я, дворянин практически из ниоткуда сумел устроиться на довольно престижную должность начальника всей городской стражи в том отдалённом городке, мне казалось, что наша с сестрой жизнь начинает налаживаться. Но всё это было одним сплошным обман... -

- Достаточно, - прервал я на полуслове повелителя, когда понял к чему идёт его история, - я знаю, что произошло потом. Тебе не стоит ворошить прошлое дальше.

- Откуда ты можешь знать об этом? - с лёгкой ноткой удивление спросил Лорд.

- Про те события ходит... легенда среди искателей, - несколько сконфужено ответил я. Уверенность в том, что прервать его было хорошей идеей, куда-то резко испарилась. Чтобы немного исправить впечатление, я решил сменить тему, немного надавив на повелителя, - но сейчас это не главное. Лучше скажи мне, чего ты хочешь добиться, рассказывая мне всё это?

- Как пожелаешь. Как я уже сказал, все мы в той или иной степени связаны с миром на поверхности. У многих из нас остались дорогие нам люди там... или их потомки. У тебя наверняка тоже есть те, кого ты не захочешь бросить на произвол судьбы, - спокойно ответил повелитель, - поэтому нам всем не безразлична судьба Эйримара.

- Пусть так... но в чём причина того, что ты рассказываешь всё это именно мне? - я сделал ещё одну попытку заставить Лорда говорить напрямую.

- То, что ты рассказал про Забытую и про задание этого... Артура беспокоит всех повелителей. Но большинство из них, как и наша госпожа, скорее всего так ничего и не предпримут. Продолжив укрываться в глубинах Бездны, они посчитают, что мы сможем переждать опасность и выжить. Возможно, так и будет, но...

- Что? -

- Этот мир вскоре ожидают большие потрясения. Мы, повелители это чувствуем, так же как чувствует наша всевидящая госпожа. Вещь, которую украл твой знакомый отсюда, очень опасна. Не знаю чем именно, но не я один среди повелителей ощущаю беспокойство хозяйки Бездны по этому поводу. Всё это не даёт мне и остальным владыкам, которым небезразличен Эйримар сидеть сложа руки, - Лорд, кажется, готовился зайти на очередной круг игры "угадай к чему я клоню".

- И всё-таки, как это связано со мной? - вновь спросил я, не желая выслушивать очередную порцию туманных намёков.

- Без возможности покинуть Бездну мы ничего не можем сделать со всем этим... - начал повелитель.

- И? К чему тогда был весь этот разговор?! - кажется, моё терпение, наконец, треснуло.

- Мы... - не обратив на мою вспышку никакого внимания, повелитель невозмутимо продолжил, - ...но не ты.

- Что? - я, похоже, ослышался.

- Твой контракт заключён недавно. Божественная сила ещё не успела угнездиться в твоей сути, настолько сильно как в остальных. Владелице Бездны пока недоступен полный контроль над тобой. Даже мысли твои она пока ещё может прочитать далеко не все, - даже не обернувшись, просветил меня собеседник.

- Значит твои уже может? Какой тогда смысл, если она уже всё знает? - сознание мгновенно ухватилось за словосочетание "пока ещё".

- Со временем повелители учатся скрывать часть своих мыслей даже от госпожи. В конце концов, и у нас есть то, что мы не хотим делить ни с кем. Даже с когда-то всемогущей богиней, - парировал Лорд.

- Хорошо пусть так, - вынужденно согласился я и тут же добавил, - но я же не могу просто взять и уйти из Бездны?! Я чувствую, что контракт мне просто не позволит это сделать!

- ...Среди нас уже был тот, кто смог превзойти силу контракта. Он был таким же, как ты - только-только прошедшим перерождение повелителем. Обладая стальной волей, вкупе с обширными знаниями тайн магии, он смог выйти из-под контроля госпожи. Если бы у него было чуть больше времени в запасе, как у тебя, например, сейчас, он наверняка смог бы сбежать... - всё так же глядя прямо перед собой, сообщил Лорд.

- Это значит? - фразу я не закончил.

- Что выход есть, - Лорд, наконец, остановился и, повернувшись ко мне, закончил фразу, - и он известен тому, кого большинство искателей называет Королём мёртвых...

...С того памятного разговора прошло пять дней. Пять долгих дней, на протяжении которых я учился распоряжаться своими силами. К сожалению, Лорд подтвердил слухи, ходящие в среде искателей, насчёт того, что пережитое сказалось на разуме Короля мёртвых не лучшим образом. Маловероятно, что он поделится своим секретом добровольно. Да и добраться до него тоже должно быть непросто. В общем, сила мне пригодится в любом случае.

Я узнал о новом себе многое, но, к сожалению, не всё. Впрочем, при правильном розыгрыше карт мне должно было хватить и этого.

Как я и предполагал моё тело претерпело множество изменений. Стало во много раз сильнее, выносливее и быстрее человеческого. Силы и выносливости у меня теперь было даже больше, чем когда я имел немёртвое тело.

Для повелителей, кстати, физические изменения являются едва ли не самыми важными из всех. Я едва ли смог бы сразу это заметить, если бы Лорд не просветил меня насчёт этого вопроса, но броня повелителей помимо запредельных защитных характеристик имеет так же настолько же нереальный вес. Ни один даже самый тренированный атлет не смог сдвинуться в ней ни на шаг. Да что там! Его кости банально не выдержали её веса, что вылилось бы для него в довольно печальные последствия.

Кроме силы, выносливости и ловкости улучшились так же и иные не столь очевидные показатели. Улучшилось зрение и слух. Особенно хорошо это было заметно на фоне того, что, несмотря на постоянное ношение шлема с не самой широкой смотровой щелью, я ни испытывал практически никаких проблем с обзором или слухом. Скорость мышления и обработки информации так же возросла. Сомневаюсь, что я стал сильно умнее от этого, но реагировать и думать у меня теперь получалось в разы быстрее.

Что же касается моих магических возможностей...

Некогда скудный и убогий резерв вырос на несколько десятков порядков. Отныне огненными всполохами я мог садить как из пулемёта, вкладывая в каждый просто чудовищные объёмы энергии. Да и всполохами это теперь трудно было назвать. Когда я попробовал применить это заклинание в первый раз, пустынный сорок пятый уровень... буквально залило пламенем. Гигантский огненный конус растянулся почти на сотню метров вперёд и как минимум на пятьдесят вверх. А ведь по сравнению с общим запасом энергии я вложил в него невероятно мало маны.

Что ещё более интересно, никакого жара или неприятных ощущений от близкого буйства стихии я не почувствовал. В настолько примитивные заклинания не вкладывают больше определённого количества энергии как раз таки из-за того, что заклятье частенько выходит из-под контроля и наносит вред всем окружающим, в том числе и самому заклинателю. Это верно для большинства магов, но не для меня. Причиной тому была не только невероятная для тела человека сопротивляемость вредным воздействиям, но и немаленькая сопротивляемость магии, которой меня так же наградили доспехи.

Так или иначе, даже, несмотря на порядком подросший резерв, в грядущем нападении на Короля мёртвых делать ставку на магию мне не стоило. Слишком мало я знаю заклятий. Слишком опытен мой главный противник в этом вопросе.

В какой-то момент я даже начал сомневаться в том, что мне удастся победить мятежного повелителя, но Лорд меня успокоил. Как обычно разводя туман, он объяснил мне, что главное - добраться до Короля. После этого останется самое малое. Я справедливо считал иначе, но слова своего наставника всё же принял к сведению и вернул себе немного уверенности.

Что же касается моих возможностей, как повелителя... с этим у меня было хуже всего. Самые общие умения, вроде использования узлов и контроля над созданиями Бездны я освоил довольно быстро, но с тем, что меня отличало от остальных, всё было не очень хорошо. Единственное что нам с Лордом удалось выяснить - возможно, я обладаю некоторой властью над нежитью. Этот вывод мы сделали, основываясь на моей истории и сходностью моей правой руки со снаряжением Костяного повелителя, который управлялся с нежитью не хуже Короля мёртвых.

Всё это было конечно хорошо, но куда больше меня интересовала ещё одна моя возможность, которую я открыл совершенно случайно.

На одной из первых тренировок, я заметил в стыке меж двух латных пластин на левом предплечье странный молочно белый камень. Я бы довольно долго мог гадать над его предназначением, если бы не внезапно накатившее на меня в тот момент сильное желание. Желание, чтобы этот камень проявил свои возможности. И он послушался.

Буквально из воздуха рядом со мной соткалась невысокая фигура с ног до головы закутанная в пышные молочно белые лохмотья. Она была почти прозрачная, к тому же её конечности, а иногда и тело постоянно норовили расплыться бесформенным белым облаком. Ничего особенного этот странный призрак не делал и ни на что не реагировал. Когда его увидел Лорд, то лишь досадливо покачал головой, намекая, что особого проку от него не будет. В каком-то смысле я был с ним согласен, но кое-что не давало мне покоя. Я не очень ясно помнил своё перерождение, но вроде бы тогда был момент, который мог прояснить происхождение этого призрака. И если он тот, кто я думаю, бесполезным его назвать мой язык точно не повернётся.

Не будучи уверенным в своих предположениях полностью, я часто вызывал призрака и пытался наладить с ним контакт, но пока это начинание ни разу не увенчалось успехом. Тем не менее, надежды я не терял.

В общем, эти пять дней прошли для меня интересно и познавательно, но больше ждать было нельзя. Лорд объяснил спешку тем, что с каждым часом моя связь с хозяйкой Бездны крепнет, поэтому пока я ещё могу сбежать, надо приступать к делу. Если ко мне придёт приказ от богини расположиться на каких-то определённых уровнях, то пути назад уже не будет.

В назначенное время Лорд провожал меня в пустыне сорок пятого уровня.

- Я сделал всё что мог, чтобы твой поход увенчался успехом. Когда выберешься из Бездны, найди Артура. Судя по твоим словам - от него в этом мире многое зависит, - начал прощальную речь повелитель, - после того как обнаружишь его... тебе предстоит решить, что делать дальше. Не знаю насколько это верно, но мне придётся доверить решение судьбы этого "избранного" тебе.

- Я понял, - коротко ответил я.

На данный момент у меня была только одна цель - выбраться из Бездны. Остальное на данный момент не существенно. Вернее не так. Правильнее будет сказать, что я просто не знаю, как мне поступать потом. Слишком неоднозначной стала выглядеть вся эта история для меня в последнее время.

С одной стороны мои знания об Артуре и Забытой. С другой повелители и непонятная богиня, которая, как и Забытая, похоже, считает себя последней в этом мире. Делать какие-то выводы сейчас, обладая таким мизером информации просто глупо.

Я не верю, что Артур замышляет что-то недоброе. И не особо верю повелителям. В том числе Лорду с его странными речами и постоянным поторапливанием, которое началось совсем недавно. В то же время, полностью отрицать точку зрения повелителей я почему-то не могу.

"Всё это слишком сложно для меня" - подумал я, в последний раз встретившись взглядом с Лордом. Я пытался найти в его пылающих углях ответы на свои вопросы, но их там, к сожалению не нашлось.

- Напомню тебе на всякий случай, - тяжело роняя слова, заговорил Лорд первым, - как только ты освободишься от власти контракта - беги из Бездны, как можно быстрее. И чем дальше, тем лучше. Искать Артура будешь, когда уйдёшь достаточно далеко.

- Почему? - спросил я, хотя мы оба давно знали ответ.

- Как только ты освободишься, хозяйка Бездны сразу узнает об этом. А вместе с ней узнаем и все мы. Не все из нас испытывают несчастье, будучи в услужении у последней богини этого мира. Несмотря на это многие придержаться нейтралитета в твоём вопросе. То есть искать тебя будут, но не сильно ревностно. Многие, но не троица древнейших. Они самые преданные слуги госпожи. И хотя они не любят покидать своих владений, но ради твоей поимки определённо сделают исключение. Тёрн и Алый просто раздавят тебя в прямом противостоянии. Принцесса же... совершенно не уступает им по силе, но безумие делает её в разы опаснее. К тому же её топор это артефакт с неизвестными и чудовищными свойствами. Я не знаю ничего точно, но принимать на себя удары этого оружия тебе точно не стоит. От него не спасут ни доспехи, ни что-либо ещё, - повелитель опять внимательно посмотрел мне в глаза, - учитывая всё это - лучше всего для тебя будет не доводить дело до схватки с ними.

- И не думал, - понятливо ответил я, так как трезво оценивал свои шансы в противостоянии с древнейшими.

- Удачи, - произнёс Лорд.

- Спасибо, - ответил я и повернулся к возвышающейся из-под песка верхушке огромной скалы.

Собственно в ней находился один из "узлов", через который мне предстояло начать своё восхождение вверх. К сожалению, система порталов повелителей сможет провести меня только к непосредственной границе с мёртвыми уровнями. Все узлы на своей территории Король предусмотрительно либо уничтожил, либо держит под многочисленной охраной. С моими новыми возможностями я бы с легкостью раскидал любое количество рядовой нежити, но... есть ещё и офицеры Короля. Все вместе, а на появление повелителя в их владениях они точно стекутся все, они смогут уделать даже меня. Не говоря уже про то, что вместе с ними может подтянуться их хозяин.

Я всё ещё испытывал некоторые сомнения во всей этой затее, поэтому, когда каменная поверхность превратилась в залитую серебром арку, немного замялся. Огромное количество недомолвок, которых в последнее время я успел наесться до отвала, никак не давали мне покоя.

Сделав над собой усилие, я подавил эти позывы. В конце концов, сейчас у меня просто нет выхода. Альтернатива в виде нескончаемого проживания в Бездне меня совсем не радует. Пусть этот шанс довольно призрачен и не очень хорошо попахивает, но выбора как такового просто нет.

Подозрения и опасения из головы никуда не делись, но теперь они хотя бы не мешали мне действовать. Приняв решение, я шагнул в арку.

"И почему я чувствую себя пешкой?" - успел подумать я, прежде чем жидкое серебро поглотило моё тело.

Глава 3

Так странно было, сделав всего один шаг сразу же оказаться на пятнадцатом уровне. Я вышел из стены где-то в отдалённой части лабиринта туннелей. Как раз там, где отряды мертвецов должны появляться реже всего. Для перемещения "узлами" это предел. Большинство остальных выходов на пятнадцатом уровне под неусыпным контролем слуг Короля. Я уж не говорю про те, которые находятся непосредственно в его владениях.

Оглядевшись по сторонам, я задумался над тем, куда двигаться дальше. Заблудиться я не боялся. Мало того, что в бытность искателем я не раз бывал на этом уровне, так я ещё теперь и повелитель. Они по своей сути просто физически не могут заблудиться в Бездне. Благодаря своему "знанию" слуги Бездны с лёгкостью могут определить правильную дорогу.

Вот и я, стоило мне пожелать, сразу же получил воображаемую карту ближайших туннелей вокруг меня. В том числе я узнал и о местоположении нескольких подъёмов на четырнадцатый уровень. Два из них находились сравнительно недалеко и к тому же примерно на одинаковом расстоянии от меня.

- Не подскажешь, какой выбрать? - ни на что особо не надеясь, спросил я, призвав белого призрака.

Как и предполагалось, ответа я не получил. Фигура в лохмотьях продолжала безмолвно висеть рядом без всякого движения.

- Ясно, - я привычно вздохнул и вернул привидение в камень.

Припомнив, что один из подъёмов находится в опасной близости к основным силам мертвецов, я благополучно двинулся в сторону другого. Чем дольше подданные Короля не будут подозревать о моём присутствии, тем лучше.

Символы на стенах в этой части уровня светили довольно тускло, отчего он был погружен в лёгкий полумрак. Впрочем, помехой для меня это не было. Собственно как и для нежити. Довольно быстро продвигаясь вперёд, я то и дело ждал встречи с её представителями, но на удивление по дороге мне так никто и не встретился.

Спустя час я вышел к массивной каменной лестнице с кучей пролётов, уходящей куда-то вверх. Каждая её ступенька доставала мне практически до колена. Отдыха, как и питания, мне не требовалось, так что подъём я не стал откладывать.

Не чувствуя никакой усталости, я механически преодолевал пролёты лестницы один за другим, пока где-то на середине пути мой слух не уловил отдалённый и тихий звон металла. Вскоре к звуку стал примешиваться характерный перестук костей и сомнений у меня не осталось. Похоже, моя долгожданная встреча со слугами Короля вот-вот должна состояться.

Вряд ли отряд обычной нежити сможет мне что-то противопоставить, но... даже так они могут успеть проинформировать о моём присутствии своего хозяина. Если среди них окажется кто-то из высшей нежити, то это произойдёт наверняка. Такой исход меня не устраивает. Слишком рано для того, чтобы мятежный повелитель узнал о моём визите.

Прятаться на лестнице, стиснутой со всех сторон грубым камнем, было попросту негде. Единственным вариантом было вернуться назад и затаится в каком-нибудь туннеле. Дождаться пока мертвецы пройдут мимо и уже после этого продолжить свой путь.

Я уже начал поворачиваться обратно, как вдруг в груди полыхнула внезапная вспышка ярости. Правая рука сама собой сжалась в кулак.

"Зачем мне прятаться? Сколько можно? Мне ведь просто нужно уничтожить их раньше, чем они успеют испортить мои планы" - сформировавшаяся в голове мысль, заставила меня вновь посмотреть наверх. Всякие сомнения из головы пропали. Кровь в жилах закипела и я вновь стал подниматься вверх по лестнице, еле сдерживаясь, чтобы не сорваться в бег.

Встреча с противником произошла всего через пять пролётов. Свернув на очередной площадке, я почти мгновенно столкнулся взглядом с идущим мне на встречу скелетом. Время вдруг стало растягиваться, позволяя мне разглядеть всех противников.

Тот с кем я встретился взглядом вначале, немного оторвался от остальных. Чуть дальше за ним размеренно переставляя костяные ноги, спускалась плотная группа его собратьев. Всего около двух-трёх десятков. С первого же взгляда на побитой и ржавое снаряжение нежити, становилось понятно, что сегодняшний день закончится для них весьма плачевно. Слабые, еле трепещущие огоньки магии в их пустых глазницах только подтверждали мои выводы.

Осознав это, я принялся действовать. Ближайший противник находился в середине пролёта и только-только осознавал моё появление, когда я прямо с места прыгнул ему навстречу. С лёгкостью перелетев сразу пять ступенек, я не прекращая движения, оттолкнулся ещё раз и уже в следующий момент оказался прямиком перед первым скелетом. Всё происходило настолько стремительно, что он даже ещё оружие не начал поднимать. И такой возможности я ему не дал, сходу схватив его за рёбра. Сделав шаг вперёд, я что есть силы швырнул его в толпящихся дальше на лестнице мертвецов.

Эффект от попадания этого "снаряда" в группу нежити оказался поразителен. Кучу скелетов, словно кегли в боулинге раскидало по всей лестнице. Пока шевелящийся клубок костей пытался собраться хотя бы во что-то вменяемое, я спокойно подошёл к нему. Неоднократно отработанная огненная вспышка сформировалась у меня всего за пару секунд. В следующее мгновение лестницу передо мной буквально залило пламенем.

Весь этот бой занял невероятно мало времени. После того, как пламя опало, мне открылся вид на страшно закопченную лестницу и кучу прогоревших до состояния полной черноты костяков, вместе с их частично оплавленной экипировкой.

"И вот этого я опасался? Этой... убогости?" - прошелестела в голове презрительная мысль, когда я наступил на один из чёрных черепов своим латным сапогом. Медленно увеличивая давление я, в конце концов, раздавил голову противника в чёрную труху. В груди от этого поселилось какое-то странное мелочное удовлетворение. Шагая вверх по останкам скелетов и слушая, как те хрустят и распадаются под моими ногами, я почему-то совершенно не беспокоился по этому поводу.

Выйдя на четырнадцатый уровень, я продолжал чувствовать, как клокочет во мне неизвестное доселе чувство. Мне до зубовного скрежета хотелось ещё кого-нибудь уничтожить... раздавить. Скорость и лёгкость, с которой я уничтожил отряд скелетов, побуждала меня сейчас же найти себе противника посильнее. И это меня... пугало?

Никогда раньше мне не давалась так легко победа. Никогда раньше я не чувствовал такого могущества. Уверен будь на месте того десятка скелетов сотня, даже тысяча их собратьев я бы так же лёгко уничтожил и их. И моё поведение после победы? Разве я когда-либо до этого глумился над останками своих врагов?

"Что за хрень?!" - яростно подумал я и уперевшись руками в ближайшую стену долбанулся об неё головой. На стене от такого обращения образовалась трещина из которой посыпались крошечные осколки камня, зато я почувствовал, как наведённая ярость стала постепенно гаснуть. Когда удалось окончательно привести в порядок своё состояние, я продолжил путь. Сейчас было не время зацикливаться на таких вещах. Пока буду считать это очередным внезапным вывертом психики.

Моей первостепенной целью сейчас было добраться до костяных уровней. Лорд не знал, где точно находится ставка Короля, но зато смог порядочно сократить радиус поиска. Как оказалось, искатели в своих предположениях были правы и владыка нежити действительно расположился где-то на костяных уровнях.

Чтобы туда добраться мне осталось преодолеть всего два уровня. Учитывая мои новые возможности, задача на первый взгляд выглядела довольно лёгкой. Главное не дать себя обнаружить раньше. А вот там уже можно будет в открытую искать эмиссаров Короля, чтобы разузнать у них, где скрывается их хозяин... ну да ладно об этом буду думать, когда дойду.

...Следующая встреча с некрожизнью у меня произошло спустя час. Я уже приближался к выходу на тринадцатый уровень, когда вошёл в довольно большой зал с квадратными колоннами.

Повелители сами по себе неплохо видят магические потоки, даже без всякого специального зрения, поэтому мне не составило труда разглядеть девять призраков рассредоточившихся по залу. Устроив засаду, они смогли стать практически невидимы для обычного зрения, что могло бы стать проблемой, если бы к ним попал не я, а кто-то другой.

Судя по тому, как они продолжают преспокойно висеть за колонами и под потолком, в то время пока я их разглядываю, моя персона ими ещё не была обнаружена. Физическая сила в схватке с бестелесными тварями не особо поможет, да и огонь хоть и может им навредить, не сможет убить их сразу.

"Впрочем, у меня есть кое-что специально для бестелесных тварей" - с этой мыслью я сформировал обыкновенный "всполох". Только влил в него гораздо больше энергии, чем рекомендуется опытными магами. Создав заклятье, я тут же поспешил обратно в туннель.

Чувствуя, как в зале начали происходить манипуляции с энергией, бестелесные духи зашевелились, но было уже поздно. Чудовищная волна искажений прошла по всему зала. Рикошетя от стен и колонн, она порождала новые волны, которые схлестываясь со старыми, порождали в помещении настоящий магический хаос.

Духи взвыли жутким хором. Сама их суть, полностью поддерживающаяся магией, распадалась и рвалась на части. Трудно представить какие мучения им это доставляло.

Меня впрочем, это волновало мало. Я сейчас пытался пережить последствия своего же волшебства. В отличие от огненной вариации, которую я легко переживал, заряжённый чистой манной всполох вредил даже мне. Преодолевая практически любые сопротивления и щиты, огромные массивы магических искажений могли запросто убить и самого сотворившего их, но не в этот раз. Я всё-таки вложил в заклятье не настолько много манны, да и сам по себе я не простой человек теперь. Правда, минуту фантомных болей и потери ориентации в пространстве мне таки пришлось пережить.

Постепенно колебание магических потоков в зале стало успокаиваться, позволяя мне продолжить путь дальше. Проходя через помещение, я буквально кожей чувствовал насколько неестественная здесь теперь магическая атмосфера. Ни один уважающий себя и дорожащий своей жизнью заодно маг не станет в таком месте творить заклятья.

"Всё-таки заряженный всполох это оружие последнего ответа для меня" - сделал вывод я. Сколько бы я не пытался обуздать эту силу в тренировках - в итоге мне это так и не удалось. Слишком опасно применять такую вещь направо-налево. Мало того, что я себя прикончу, так ещё и моих будущих соратников может задеть.

Кстати если припомнить то по своей сути эффект заряженного всполоха похож на ту волну, которую я выпустил из себя в момент инициации дара. Правда, будь она такой же мощной, как заклятье, вряд ли тогда удалось бы избежать жертв.

Где-то через полчаса я добрался до перехода на тринадцатый уровень. Изящная пусть и пережившая немало повреждений винтовая лестница, выглядела крайне чуждо в зале, но я почти не обратил на это внимания, сразу же начав восхождение.

Тринадцатый уровень встретил меня тишиной и запустением. Пожелав получить карту окрестностей, я почти сразу же понял, что полоса моего везения закончилась. Первые два уровня я преодолел довольно быстро, так как переходы находились близко, а вот на третьем произошла осечка. Ближайший переход на костяные уровни находится почти в пяти, а то и шести часах пути. К тому же сильно сомневаюсь, что залётному повелителю дадут преодолеть это расстояние без помех.

"Чего-то подобного я и ожидал" - сделал я неутешительный вывод, когда пройдя буквально десяток туннелей, вышел к залу битком набитому нежитью. Кого тут только не было. Куча практически беспомощных скелетов в лохмотьях снаряжения из прошлой жизни. Десятки зомби выглядящих чуть получше на фоне своих костяных соратников. Над всем этим спокойно возвышалось четыре фигуры в тяжёлых доспехах. Те самые тяжёлые пехотинцы, которые порядком успели попить моей крови. И естественно всё это великолепие вряд ли обошлось бы без хотя бы одного лича, который руководил бы всеми. Наверняка его фигура в потрепанной мантии мага затесалась где-то в глубине строя.

"И что мне с вами со всеми теперь делать?"

Вероятно, самой трезвой мыслью в такой ситуации было бы обойти численно превосходящего противника, но... мне в голову вдруг пришла одна идея. Я собирался начать поиск информации, когда доберусь до костяных уровней. Вот только можно ведь и поменять немного планы?

Некая абстрактная уверенность во мне говорила, что мне по силам одолеть всех противников и я её послушался. Сформировав огненный всполох, я вышел из-за угла, где прятался до этого и, напитав заклятье огромным объёмом энергии, выпустил его в зал. Стремительно распространяющееся пламя в мгновение ока закрыло мне обзор, но мне было на это плевать. Я спокойно ждал. И дождался.

Я мгновенно почувствовал чужое заклятье. Видимо в последний момент, прямо перед тем как его поглотит огонь, лич успел поставить щит, позволивший ему сейчас продолжать существование в своей немёртвой оболочке. Чего-то подобного я и ждал.

Сориентировавшись по заклятью, я без всяких сомнений бросился прямиком в пламя. Оно встретило меня дружелюбным теплом. Всё вокруг меня полыхало словно в аду, но никакой опасности для меня это не несло. Я как начала бежать по направлению к цели, так и продолжил.

В какой-то момент из огненной стены, откуда-то сбоку на меня вылетел тяжёлый пехотинец. Броня на нём во множестве мест оплавилась и потекла, но боеспособности он пока не потерял. Что он и продемонстрировал, попытавшись встретить мой прорыв своим ростовым щитом. Я на это практически не обратил внимания. Врезавшись на полном ходу в подставленную преграду, я просто снёс её вместе с самим противником куда-то в сторону.

Моя масса теперь куда больше, чем у любого человека даже в самых тяжёлых доспехах. Вернее по большей части это масса моего облачения, чей материал только внешне напоминает сталь. В общем, оттолкнуть почти трёхметрового скелета в его полной выкладке для меня теперь не является чем-то сложным.

Прежде чем я добрался до лича, мне по пути попались ещё несколько горящих и ничего не понимающих противников, но и они практически не задержали меня. Пару полыхающих зомби я буквально разорвал на части, когда те неосторожно встали на моём пути.

Выскочив из огня прямиком к магическому куполу немёртвого мага, я, не теряя времени, врезал по нему правой рукой, вкладывая в удар всю свою набранную скорость и массу. К тому моменту преграда и так уже порядочно пострадала от пламени, так что мой вклад стал для неё последним. Слегка промнувшись под кулаком, словно сможет его удержать, купол уже в следующий момент лопнул. Растерянный лич оставшийся без защиты больше ничего не успел предпринять.

Схватив его за костлявый позвоночник под черепом, я поднял фигуру в тлеющей мантии мага над землёй. Пламя вокруг начало опадать, но свою задачу оно уже выполнило, позволив мне подобраться к магу вплотную.

- ... - Лич попытался что-то произнести, но я не стал прислушиваться.

Положив правую ладонь ему на череп, я усилием воли вломился в его разум. Эта одна из природных возможностей повелителей, на которую я делал свою основную ставку в предстоящем деле. С помощью своей собственной силы воли и божественной силы, любой повелитель мог с лёгкостью взломать чужой разум.

Время вокруг будто замерло и меня стремительно засосало внутрь разума мертвеца. Меня со всех сторон окружала тьма и пустота, оставшаяся от прижизненных воспоминаний лича. Найти в ней нужную информацию для мастера в обращении с чужим разумом не составило бы труда, но у меня подобного опыта было невероятно мало. Всё что мне оставалось так это раз за разом давить на чужое сознание, тем самым бесповоротно его калеча и задавать один и тот же вопрос: "Где твой хозяин?!"

Вялое почти незаметное сопротивление нежити с лёгкостью нивелировала божественная сила, поэтому вскоре я получил ответ на свой вопрос. Правда, оказался он не таким как я ожидал. Вместо того чтобы сообщить мне местоположение самого Короля, мертвец поведал мне где сейчас находится один из его эмиссаров - Возрождённый.

Сознание лича стало распадаться и я понял, что больше от него ничего не добьюсь. Мгновением позже я вновь оказался в реальном мире. Скелет в моей руке осыпался под ноги безобидной кучкой костей.

За то время пока я копался в голову мёртвого мага, прошло очень мало времени. Несколько секунд не более. Непростительно большой промежуток времени, если бы вокруг остался хоть один боеспособный противник. Вот только оглядевшись по сторонам, я понял, что никого подходящего под это описание рядом не наблюдается. Обычные скелеты и зомби все как один погибли от огня. Один из пехотинцев тоже. Его оплавленная туша лежала метрах в десяти от меня. Другой сломанной куклой лежал у стены. Доспехи его тоже несли на себе следы огня, но погиб он похоже именно от встречи со стеной. Полагаю это тот самый, которого я встретил в самом начале пути через огонь.

Последний же тяжёлый пехотинец всё ещё продолжал цепляться за свою нежизнь. Страшно оплавленные доспехи связали его по рукам и ногам. Да и сам он сильно обгорел, потеряв каким-то образом правую руку вместе с оружием и правую ногу. И, тем не менее, несмотря на все повреждения и покорёженные доспехи этот скелет упрямо продолжал ползти ко мне.

Приблизившись к нему вплотную, я встретился глазами с зелёными огнями под оплавленным шлемом. Уперевшись ногой в грудную пластину доспехи, я, ухватив голову с шлемом двумя руками. Следующим же резким движением я оторвал её от тела. Огни в пустых глазницах померкли и я отбросил бесполезный череп в сторону. Самое время было продолжить путь.

Теперь зная точное местоположение своей следующей цели, я шёл прямиком к ней. Эмиссар в любом случае знает местоположение своего Короля. Полученные из головы лича знания вели меня прямо к нему. Удачным стечением обстоятельств стало то, что возрождённый сейчас находился совсем недалеко от перехода на следующий уровень, в одном из залов. Мне даже не придётся особо сильно откланяться от маршрута, чтобы его достать.

Вышагивая по лабиринту, я никак не мог отделаться от странного ощущения. Мне казалось, что я слишком медлю. Теперь зная точное местоположение цели, мне больше нет смысла скрываться. Всё это время я шёл не очень торопливо, так как доспехи на мне сами по себе довольно шумная вещь, но если скрываться не нужно... можно ведь и побежать?

Я стал постепенно ускоряться. С лёгкой трусцы я очень быстро перешёл к длинным прыжкам, которые позволяли мне преодолевать туннели со скоростью доброго локомотива. Пространство вокруг постепенно сливалось в одно сплошное пятно, а всё нёсся вперёд. Пару раз я, не успев вовремя притормозить, даже пробегал прямиком через отряды нежити. Сомневаюсь, что такое поведение было проявлением здравого смысла, но напавший на меня раж уже невозможно было остановить. Словно волк, почувствовавший свою добычу, я нёсся вперёд невзирая ни на какие преграды.

Это странное наваждение спало только тогда, когда я вылетел прямиком на отряд эмиссара. Для меня эта встреча стала не меньшей неожиданностью, чем для них. Я почему-то никак не предполагал, что мой противник захочет прогуляться куда-то из зала, в котором он находился по воспоминаниям лича.

И сейчас мы все застыли друг напротив друга. Около двадцати скелетов в хорошо подогнанном качественном снаряжении, среди которых было два лича, во главе с высоким эмиссаром с ног до головы закованном в отличные латы, удивлённо взирали на меня. Ведь я словно появился перед ними из ниоткуда.

Первым очнулся я.

Мгновенно сформированный огненный всполох врезался в ряды противника. Бросившись следом я рассчитывал быстро схватить эмиссара и рвануть с ним куда подальше для обстоятельной беседы, вот только это мне не удалось. Довольно лёгко увернувшись от моего броска, он сильным ударом закованной в сталь ладони добавил мне ускорения в сторону своих подопечных. Для последних это, правда, закончилось плачевно.

Первому же скелету я ударом руки сходу снёс голову вместе с шлемом. Уже притормаживая, я наградил следующего противника ударом ноги, отчего доспех на его груди порядочно так прогнулся, а сам он улетел куда-то в стену. В этот момент каким-то образом отставшее пламя настигло меня и тоже присоединилось к веселью.

Окружённый всполохами огня со всех сторон, я, наконец, остановил свой неудачный бросок, вновь обретя равновесие. Уже собираясь рвануть обратно к оставшемуся за спиной эмиссару, я заметил стоящего в паре метров от меня лича. В отличие от предыдущего этот не успел вовремя поставить защиту, поэтому сейчас его мантия вовсю полыхала вместе со своим хозяином. Впрочем, по уверенным пассам костлявых рук становилось понятно, что это ненадолго. К сожалению лича, я не дал ему завершить заклятье. Подскочив к нему вплотную, я резким движением воткнул правую руку с когтями ему под подбородок, после чего швырнул скелета куда-то в сторону остальных противников.

После этого я рванул туда, где по моим расчётам должен был быть эмиссар. Как оказалось, он тоже не собирался сидеть в стороне, поэтому из пламени мы вылетели навстречу друг другу. Лезвие его двуручника, который он успел достать из ножен на поясе, летело прямиком мне на встречу. Разум сработал на инстинктах. Мгновенно сформированный из крошечного по меркам моего настоящего потенциала всплеск оттолкнул летящее лезвие в сторону и заставил пошатнуться самого возрождённого. Я успел воспользоваться возможностью, влепив ему в грудь прямым ударом ноги. Было видно, что он пытался увернуться, но не успел - моя ступня угодила ему прямо в пластину на животе. Противника буквально унесло от меня.

Не собираясь давать ему времени прийти в себя, я бросился следом. Вылетев из пламени прямиком на пытающегося подняться эмиссара, я ещё раз добавил ему с ноги. От удара его грудную клетку вместе с доспехами прогнуло до самого пола. Следующим ударом сапога я размозжил ему правую руку вместе с доспехами у плеча. Вторую же руку я банально оторвал.

Покончив с эмиссаром, я обернулся в сторону остальных противников. Пламя в туннеле начала гаснуть. У меня имелась определённая уверенность, что часть противников в нём уцелела. Я не стал разбираться, сколько их там и просто сотворил заряженный всполох, вложив в него чуть поменьше энергии, чем в прошлый раз. Волна искажений прошлась по коридору, унося вместе с собой весь оставшийся огонь. Меня почти не зацепило - только левая рука слегка онемела до локтя, да навалилась лёгкая слабость. Скелетам в проходе повезло меньше. Трое убитых мной вначале, вместе с пятью сгоревшими в огне, могли радоваться своей судьбе. Остальные костяки сейчас корчились в жутких муках на полу, в полной мере ощущая, как разрушается и искажается сама суть магии их оживившей.

Вновь повернувшись к эмиссару, я как раз застал его очередную не очень удачную попытку подняться. Без возможности пользоваться руками, он, подражая движениям гусеницы, пытался подползти к стене. Одновременно с этим пытаясь отползти как можно дальше от меня.

Тремя стремительными шагами приблизившись к нему, я одним резким ударом ноги выломал ему колено в обратную сторону. Сопротивление доспехов я даже не почувствовал.

Схватив эмиссара за воротник доспеха, я лёгко поднял его, после чего тут же впечатал в стену. Хруст костей и лязг погнутых доспехов прозвучали для меня словно музыка. Не контролируя себя, я стал постепенно сжимать кулак, которым держал стальной воротник, сминая последний словно бумагу.

"Так стоп. Что за хренью я занимаюсь?!" - внезапное озарение заставило меня прийти в себя.

Резко встряхнув головой, я окончательно отогнал наваждение. Только сейчас я понял, что непонятная ярость захлестнула меня с головой прямо в начале боя, а я даже не заметил этого.

"Это не может быть просто так. Со мной что-то явно не так... даже больше, чем обычно..." - мой поток мыслей был остановлен на середине.

- Акрххх... ткхы поплатхишшшся шшавкха Бесстхыы... - прижатый к стене эмиссар попытался сказать ещё что-то, но не успел. Раздражённый тем, что он прервал мои размышления, я ещё раз встряхнул его, после чего возложил вторую руку ему на голову. На этот сопротивление моему проникновению в чужой разум я почувствовал.

Всего пару мгновений меня удерживала какая-то стена, но стоило мне лишь чуть-чуть усилить давление, как она тут же рассыпалась. Разум возрождённого отличался от лича, но не намного. Просто на этот раз тьма вокруг была не пуста. В ней размеренно плавал чёрный туман, в глубине которого при желании можно было разглядеть картины прошлой жизни эмиссара. Вот только она меня не интересовала.

"Где Король Мёртвых?!" - пытаясь удержать в узде вновь пришедшую неизвестно откуда ярость, я без всякой жалости долбил сознание эмиссара. На любые попытки утаить информацию или воспротивиться моей воле, я отвечал ещё большим напором. И в какой-то момент воля эмиссара сдалась. Чувствуя, как стремительно распадается его сознание, я успел вовремя выловить нужную мне информацию и вернуться в реальный мир.

В нём за это время почти ничего не изменилось. Разве что скелеты в проходе перестали корчиться и, наконец, превратились в обычные безвредные костяки.

Теперь я знал, где скрывается владыка мёртвых. Жаль только, что из-за грубого подхода и торопливости, ничего кроме этого узнать мне не удалось. По первоначальному плану я надеялся выудить у эмиссаров как можно больше информации об их владыке, чтобы знать чего от него можно ждать. Сейчас же всё что я имею - местоположение мятежного повелителя и всё. Причём я даже не знаю, как он выглядит.

Всё это внушало мне некоторые опасения за успех моего дела. Вряд ли Король сдаться так уж легко. К тому же у меня из головы никак не выходят эти непонятные вспышки ярости. Пусть они и помогают мне победить, но... слишком уж я становлюсь непохожим на себя. Безжалостным орудием, без всяких сомнений, к тому же ещё и жестоким. Виски до сих пор ломит от накатившей ненависти.

Единственное что я мог предположить - это как-то связано с моим перерождением. Значит, чем быстрее я избавлюсь от контракта, тем лучше. Не хочется в какой-то момент бесповоротно превратиться в опьянённого своей силой маньяка.

Я, наконец, выпустил из левой руки стальной воротник и он упал прямиком в кучу из доспехов и костей, которая осталась от эмиссара. Схватившись за голову, я попытался прийти в себя. Как ни странно помогло очередное столкновение моего котелка и стены. В голове, будто что-то щёлкнуло и ко мне вернулась трезвость мыслей.

Опасаясь очередного помутнение разума, я поспешил к переходу на двенадцатый уровень. На этот раз я начал бежать вполне осознанно, стараясь контролировать свою скорость и заодно иметь возможность оглядываться по сторонам. Выскочив приблизительно через час к лестнице, я принялся за подъём.

Выбравшись на следующий уровень, я обратился к знаниям почёрпнутым из головы эмиссара. Если они не лгут, Король мёртвых находится в одном из отдалённых залов двенадцатого уровня. От этого перехода, через который я попал - около двух-трёх часов бегом. В темпе доступном только повелителям естественно.

Подавив слабые сомнения насчёт схватки с мятежным повелителем, я побежал прямо к цели. Благодаря контролю своей скорости я успел заранее заметить плотную группу разнообразной нежити, которая перекрыла туннель впереди. Я уж бежал почти полтора часа и до ставки Короля оставалось уже не так далеко, поэтому я принял решение не останавливаться. Ещё больше ускорившись, я буквально протаранил десяток зомби и парочку скелетов, которые попались мне на пути. Когда я оторвался от них, мне оставалось только гадать, специально ли их там собрали, чтобы задержать меня или нет. В том, что силы мятежного повелителя знают о моём присутствии, я уже не сомневался.

...Когда зал, который облюбовал владыка мёртвых, вот-вот должен был показаться передо мной, я, взяв себя в руки, заставил тело остановиться. Приведя мысли в порядок и настроившись на трудный бой, я прошёл оставшееся расстояние спокойным шагом. И это, пожалуй, было тяжелее всего.

Пройдя через длинный прямой туннель, я осторожно вошёл в большой зал. Совершенно пустой. Никакой охраны у Короля мёртвых почему-то не оказалось. На другом конце зала находился массивный каменный трон, в котором сидел сам хозяин немёртвого воинства. Несколько больших символом на потолке светили очень тускло, погружая зал и в особенности трон короля в глубокие сумерки, отчего его фигура даже для моего зрения выглядела лишь смутным тёмным пятном.

Будучи готовым к любому развитию событий, я медленно двинулся к трону. И чем ближе я становился, тем больше странностей замечал.

За всё время, как я двигался к нему, Король даже не шелохнулся. Фигура, закутанная в тёмно-серые лохмотья, когда-то бывшие мантией некроманта, спокойно взирала на меня пустыми глазницами угловатого стального шлема. Уже привычных огней вместо глаз просто не было. Восседающая на троне человек выглядел даже более безжизненным, чем любая возможная нежить.

Тем не менее, расслабляться я не спешил. Огненный всполох был уже сформирован, но я почему-то продолжал тянуть с атакой. Даже когда я встал всего в двух метрах от застывшей на троне фигуры, она не пошевелилась. Вот только я был уверен, что передо мной не просто труп. Огромнейшая магическая энергия ощущалась в фигуре на троне вполне чётко. Вопреки этому я всё ещё медлил.

- Эй? - несколько неуверенно выдал я. Никакой реакции не последовало.

Я стоял в растерянности и не знал, что делать дальше. Вдруг в одной из глазниц фигурного шлема-маски мне почудилось какое-то движение. Мгновенно сформировав огненный всполох, я начал медленно приближаться вплотную к трону. Встав рядом с ним, я осторожно заглянул в прорези шлема.

В одной из них меня встретила пустая глазница черепа в обрамлении засохшей мумифицировавшейся плоти, а вот в другой... из другой прорези прямо на меня смотрел глаз. Резко отшатнувшись, я выпустил заготовленное заклятье... в потолок. Мне хватило мгновения, чтобы понять - глаз, как и его обладатель меня попросту не видели.

Приблизившись вновь, я только убедился в своих выводах - Король мёртвых был ещё жив, если это можно было так назвать, но сознание его было где-то очень далеко. Мне трудно было это осознать и принять. Я не мог поверить, что всемогущий Король мёртвых на деле окажется бессознательным полутрупом. Внезапно вспомнились слова Лорда о том, что главное добраться до мятежного повелителя и больше проблем не будет.

Правда, сразу же возникает один вопрос. Если все повелители, а мне кажется что так и есть, знали о положении их мятежного собрата, то почему его до сих пор не уничтожили? В конце концов, достаточно было трём, а то и двум повелителям собраться вместе и они смогли бы, спокойно положив всю нежить на своём пути, уничтожить Короля.

Всё-таки в том, что именно его сила служит источником всех проблем с нежитью на этих уровнях, нет сомнений. Я прекрасно чувствую огромную энергию, которая клокочет внутри него. Не удивлюсь если именно благодаря его существованию, изменились близлежащие уровни, превратившись в ловушки для погибших и их душ.

- Это всё слишком странно, - глядя прямо на грозную фигуру, которая так долго пугала множество искателей, произнёс я, ни к кому не обращаясь, - и кажется, я перестаю что-либо понимать.

Тем не менее, что-то делать нужно было. Неуверенно протянув руку, я положил её прямо на шлем Короля мёртвых. Тот этого, казалось, даже не почувствовал. Лёгкое усилие воли и я провалился в омут чужого разума. Никакого сопротивления или чего-то подобного не было и в помине.

Я оказался посреди огромной равнины. Серая земля под ногами, несколько чахлых скрюченных деревьев невдалеке и сгорбленная фигура в балахоне, сидящая на небольшом валуне, прямо передо мной. Впервые чужой разум предстал передо мной настолько реальным местом. И впервые я присутствовал здесь в своём теле.

Бросив озадаченный взгляд по сторонам, я вновь сосредоточил внимание на фигуре в балахоне. Сделав три широких шага, я оказался прямо перед ней.

- Ээээ... - пытаясь найти слова, протянул я. Никакой реакции на это не последовало. Создавалось впечатление, что повелитель даже в своём собственном разуме просто безжизненная тень от себя настоящего.

- Как ты смог преодолеть силу контракта? - не очень понимая, зачем это делаю, спросил я. Сначала мне показалось, что и этот вопрос фигура тоже проигнорировала, но это оказалось не так.

Высохшая тощая кисть показалась откуда-то из складок балахона. Вытянув указательный палец, фигура прикоснулись им к своему поясу. Там на аккуратной серебряной цепочке висел простой кругляш из того же металла. Стоило мне сосредоточить на нём взгляд, как в голове будто бы из ниоткуда появилось знание, связанное с ним. Пережив мгновение осознания, я аккуратно прикоснулся к голове правой когтистой рукой, стараясь уложить полученную информацию в ней.

- ...Мне здесь больше делать нечего, - понял я спустя пару мгновений и, обратив взор снова на фигуру в балахоне, неожиданно добавил, - Спасибо.

Реакции не последовало, да я и не ждал её. Усилием воли я вернулся обратно в реальность. В отличие от моих предыдущих пациентов Король остался жив... настолько же, насколько был до моего вмешательства. И повреждений его сознание не понесло. Говоря начистоту, я не был уверен, что там можно было ещё хотя бы что-то повредить. Медальон и так уничтожил практически всё.

Осторожно выудив из складок мантии некроманта серебряный кругляш, я стал его разглядывать. Именно он позволил мятежному повелителю освободиться от власти контракта. И именно он сделал его таким, какой он сейчас.

Я мало что понял из спутанного и хаотичного набора знаний, который мятежный повелитель почему-то добровольно отдал мне, но в том, что причина такого состояния архимагистра связанна именно с этой невзрачной безделушкой у меня не было сомнений. Судя по всему, он каким-то образом умудряется блокировать божественную связь, но требует за это определённую цену. Высасывая жизненную силу и ослабляя своего обладателя, медальон так же вредит его разуму, засоряя его странными видениями и образами. Чтобы выбраться и снять эту опасную вещь некроманту просто не хватило времени в своё время. Он даже личом стал только для того, чтобы попытаться дать себе ещё хотя бы немного времени. Но как я могу видеть ничего из этого ему не помогло.

То же постигнет и меня, если я не успею вовремя свалить из Бездны, после того, как одену медальон. Чем меньше я буду его носить, тем лучше. За пределами Бездны власть контракта меня не настигнет, поэтому проклятый артефакт можно будет смело снять.

Всей кожей чувствуя опасность, которую несёт артефакт я аккуратно снял его с пояса бывшего архимагистра. Из-под шлема Короля мёртвых донёсся какой-то невнятный хрип, когда цепочка вместе с медальоном оказались у меня на ладони.

Я уже хотел было приблизиться к архинекроманту, чтобы расслышать то, что он пытается сказать, но не успел. Медальон начал действовать.

На тело навалилась невероятная тяжесть. Мышцы ослабели, а огромный резерв моей маны стал стремительно убывать. Я словно ослеп и оглох одновременно. Тело словно куль с мукой повалилось рядом с троном... и в то же время, я явственно чувствовал, как рвутся одна за другой струны контракта.

Чувствуя, как начинаю задыхаться, я на инстинктах схватившись за шею. Задев неловким движением нагрудную пластину брони, я вдруг понял, что её больше не удерживает на мне никакая магия. Внезапная догадка придала мне сил и я ухватился руками за пластину. Собрав волю в кулак, я потянул её... и она сдвинулась! Чудовищная боль, с которой пластина отрывалась от моего тела, утаскивая с собой части моей кожи и мяса, меня не останавливала.

Не знаю, сколько продлилась эта пытка, но в какой-то момент пластина с громким лязгом повалилась на пол рядом со мной. Сразу же стало легче дышать. Поднявшись на колени, я потянул с правой руки латную перчатку с орнаментом костей. Было такое ощущение, что вместе с перчаткой отрываю собственную руку, но я не сдавался. Вскоре перчатка повалилась рядом с нагрудной пластиной.

Дрожащими руками я потянулся к шлему. Ухватившись за него я морально подготовившись к тому, что меня ждёт, потянул его вверх.

- ААААаааааррррр!!! - дикая неописуемая боль заставила меня заорать, что есть сил. Как бы я не готовился, но боль всё равно оказалась сильнее. Лишь невероятным усилием воли мне удалось не выпустить шлем из рук и продолжить тянуть его дальше. Выступившие на глазах слёзы, горячими каплями текли по щекам, но я не обращал на это внимания. С каждым мгновением проклятый кусок металла поддавался всё больше и больше. В какой-то момент почувствовав, что осталось совсем немного, я одним резким рывком сорвал шлем с головы. Металлическая болванка упала на пол и укатилась куда-то в бок...

***

В пустом зале рядом с троном повелителя мертвецов страшно обезображенная чудовищными ожогами и шрамами фигура застыла. Вдруг она стала постепенно распрямляться. Обратив взгляд полубезумных глаз на потолок, человек закричал страшным срывающимся на хрип голосом:

- Я СВОБОДЕН!!! -

  Глава 4
  
  ...Когда к посту на входе в город искателей из полутьмы вывалилась моя оборванная фигура, стражи наверняка очень сильно удивились. Настолько удивились, что у моих ног тут же чиркнула стрела.
   - Эй ты, стой! - грозный окрик я почти не расслышал, продолжая из последних сил тащить своё одеревеневшее тело вперёд.
   - Да ты что?! Стреляй уже! Это ж зомби! - другой голос вторил первому.
   - Погоди ты, - отмахнулся первый и вновь обратился ко мне, - Эй! Ты меня слышишь? Хоть голову подними, а то ж и вправду пристрелю тебя!
   Почти не соображая от невероятной усталости, я всё-таки нашёл в себе силы приподнять голову и взглянуть на людей впереди.
   - Да ты только посмотри! Он точно уже дохлый! Стреляй уже и дай нам оттащить эту падаль от поста, - в узком светлом проходе я смутно различил две фигуры в доспехах. Одна держала в опущенных руках лук со стрелой на тетиве, а другая сейчас как раз указывала на меня и кричала.
   "Это будет очень смешно, если меня убьют как раз тогда, когда до выхода осталось всего ничего" - пришла мне в голову усталая саркастическая мысль.
   За последние четыре дня я ничего не ел и не пил, практически не спал, упорно на пределах сил двигаясь наверх. Несколько стычек с монстрами и нежитью практически не отложились в моей памяти. Толи мне везло, толи этому была какая-то причина, но больших групп противников мне по дороге не встретилось. Несколько скелетов, десяток зубастиков и двух зомби, я с лёгкостью упокоил огненными всполохами. На удивление после освобождения мой резерв не стал таким же, каким он был до него. Пусть мне теперь и не был доступен тот океан энергии, что раньше, но полсотни слабеньких всполохов мне хватало. Наверное, я теперь мог спокойно идти на обучение в какую-нибудь академию магии, имея такие вполне себе средние способности к магии. Быть может они даже чуть лучше среднего...
   - ...Последнее предупреждение, парень! Подай нам знак, что ты жив или я тебя прикончу! - очередной окрик лучника отвлёк меня от воспоминаний. Взглянув на него, я понял, что он поднимает лук и начинает натягивать тетиву.
   - ..кх...ехе... - пересохшее горло не захотело исполнять свои обязанности. Того непонятного ручейка, который я нашёл в одном из тоннелей два с половиной дня назад ему похоже хватило ненадолго.
   - Что? - несмотря на мой севший голос, лучник похоже сумел что-то расслышать и чуть опустил лук. Собравшись с силами и смочив, насколько мог остатками слюны рот, я выдал:
   - Экхех... сволочи... хе, не хватало мне... кхе, ещё сдохнуть прям... акхех... перед Городом... кхах... - сказав эту фразу, я сам удивился насколько длинной оказалась.
   - Твою-то мать! - лучник отбросил своё оружие и бросился ко мне навстречу. Следом за ним в тёмный проход заскочило ещё несколько стражей, которые до этого момента скрывались по обе стороны от входа.
   Подскочив ко мне, они подхватили моё еле стоящее на ногах тело под руки и... мы с ним чуть не легли на пол. Только благодаря остальным стражам, вовремя подключившимся к делу, нам удалось устоять на ногах.
  - Демон тебя подери, какой же ты тяжёлый! - сдавленно пропыхтел пришёдший на помощь первым страж.
  Пыхтя и ругаясь стражи кое-как дотащили меня до выхода. Оказавшись на свету после полутьмы тоннеля, я на несколько мгновений ослеп. Мои помощники тем временем осторожно усадили у стены.
   - Ну и ну, парень. Ты был на волосок от смерти. Ещё бы чуть-чуть и... - тот самый лучник, если судить по голосу, так и не успел закончить фразу.
  У меня с лица отвалилась беспорядочно намотанная на голову ткань и все увидели, что она под собой скрывала. Ставлю как минимум сто золотых, что зрелище это было не из приятных.
   - Ассахас хешшатари! - в повисшей тишине кто-то выругался на неизвестном мне наречии. Ну а быть может, не выругался. Я к тому времени с трудом сохранял сознание на грани забытья.
   - Все Первосилы и их аватары... что с тобой произошло?! - зрение стало возвращаться, поэтому я смог разглядеть слегка расплывчатую фигуру, присевшую прямо передо мной.
   С трудом удерживая глаза открытыми, я медленно оглядел сгрудившихся вокруг искателей.
   - ...Воды...дайте....ахкекхах... - еле слышно прошептал я и закашлялся.
   Переспрашивать меня никто не стал. Почти сразу же я почувствовал горлышко фляги, оказавшееся у рта. В нос ударил острый запах кислого вина. Это конечно было не то, на что я рассчитывал, но выбирать не приходилось. Присосавшись к горлышку, я стал судорожными глотками жадно поглощать предложенную жидкость.
   - Ты его прикончить хочешь? Или напоить?! - гневно прошипел кто-то рядом, после чего фляга с вином резко куда-то пропала, - ему сейчас нужна вода, а не выпивка!
   Я только хотел прошептать, что не в обиде и согласен даже на выпивку, как у рта оказалась новая фляга. На этот раз с водой. С ней я завис надолго, но всё равно не настолько, как мне того хотелось бы. В какой-то момент её осторожно, но в то же время и настойчиво убрали от меня.
   - Всё-всё с тебя пока хватит. Не стоит пить так много сразу, - тихо пояснил мне голос моего благодетеля.
   - Эгнис, Тефас, тащите его к врачу, пока он не скончался прямо здесь, - неожиданно вмешался другой голос - властный и уверенный, он с ходу принялся распоряжаться, - остальные же... чего вы собрались, как стадо придурков кружком?! Кто за входом следить будет?! Ну-ка вернулись на посты!
   - Сержант, разрешите обратиться! - тут же отозвался голос откуда-то слева.
   Видимо дождавшись какого-то подтверждения, он продолжил:
  - Мы вдвоём его не донесём. Он как два человека в полных доспехах весит! - со всех сторон послышалось утвердительное гудение остальных стражей.
   - ...Ну, хорошо. Сениф, поможешь им! остальные вернулись на посты! Не заставляйте меня повторять в третий раз! - раздражённо отмахнулся командир, намекая на грядущие неприятности тем, кто отважиться испытывать его терпение и дальше.
   Меня быстро подхватили три пары рук и потащили прочь от входа. Остальные разошлись по своим местам, провожая меня странными взглядами. На тело, после краткой передышки и порции воды, навалилась такая слабость, что на руках у своих сопровождающих я висел действительно "мёртвым грузом". Сил не было даже голову толком поднять, поэтому я был без понятия о том, что творилось вокруг, пока меня тащили по улицам.
   Перед глазами только и проносился камень мостовой, да покачивались две мои обессилевшие руки. Правая, со следами сильных ожогов, вся израненная и лишь кое-как замотанная обрывками ткани не вызывала у меня никаких чувств, чего нельзя сказать о левой. Своим внешним видом она почти ничем не отличалась от правой, за исключением одной маленькой детали... её кисть и предплечье полностью покрывала латная перчатка повелителя...
   ...Трудно описать то чувство бессилия и крушение надежд, когда я понял, что не смогу снять доспех с себя полностью. В тот момент я просто-напросто не мог в это поверить. Как бы я ни старался, но левая перчатка так и не поддалась моим усилиям, упорно продолжая покоиться на моей руке. Более того, вскоре выяснилось, что не она одна. Сапоги вместе с наколенниками, массивные наплечники с металлическим кругом вокруг основания шеи и тёмным шарфом-плащом, все мои попытки их снять равнодушно проигнорировали. Из всего этого самым слабым местом мне казался плащ, но и с ним всё оказалось не так просто. Как бы я не пытался его порвать, он упорно не поддавался. Даже когда я полоснул его отобранным у какого-то скелета клинком, крошечная прореха в нём затянулась прямо на моих глазах.
   Пожалуй, вместе с действием медальона, эти части доспеха были основной причиной моего измождённого состояния сейчас. Их вес, в отличии от моей бытности повелителем, теперь вполне себе ощущался. Кстати говоря, учитывая то, что я смог преодолеть этот путь вместе с ними, позволяет мне сделать вывод, что часть сил повелителя у меня осталось. Значительно возросший магический резерв только подтверждал эту теорию.
   - Может, стоило снять с него эти доспехи? Было бы полегче его тащить, я думаю, - сдавленно хрипя, выдал в этот момент один из стражей меня транспортировавших.
   - Да ты присмотрись к ним, дурень... - по голосу я узнал лучника, - они же буквально прикипели к его телу. Как ты думаешь, если мы попытаемся их отодрать от него, прибавит это ему здоровья?!
   - В каком же пекле он побывал? - отозвался третий с трудом скрывая отдышку.
   - Если выживет - узнаем, - хмуро ответил лучник, после чего добавил, - а теперь молчите и держите дыхание. Мы его ещё не донесли.
   Я почти не заметил, как через пару минут наша процессия ввалилась в какой-то дом. Мои провожатые с кем-то говорили, в то время как вокруг меня суетились какие-то люди. Я уже толком ничего не соображая вдруг ощутил, как стремительно меня затягивает мгла беспамятства...
   ...Резко открыв глаза, я подскочил с кровати, чтобы тут же скривиться от боли, пронзившей всё тело. Несмотря на это я почувствовал, что той всепоглощающей усталости, которая давила на меня всё последнее время не осталось и следа. Пожалуй, я даже мог попытаться подняться с кровати. Боли, которой тело обязательно наградит меня за это, я не боялся. За последнее время мне пришлось её немало вынести и я, кажется, успел уже привыкнуть жить с ней.
   Очень вовремя вспомнилось, что я сейчас наверняка всё ещё в Бездне, что не есть хорошо. К тому же неизвестно сколько я здесь провалялся. Излишнее промедление я себе сейчас позволить не могу.
  Свесив ноги с кровати, я начал подниматься. Грубое холщовое одеяло, которое укрывало меня, окончательно упало. Встав в полный рост, я оглядел комнату в которой оказался.
  Небольшая, ничем не примечательная комнатка была довольно скудна на интерьер. Помимо кровати в ней находился только небольшой сундук, да грубый деревянный стол со стулом. В узкое застеклённое окошко лился слабый свет. Из-за крепкой деревянной двери доносился еле слышный шум и гомон.
  Что-то подсказывает мне, что сейчас я нахожусь точно не у врача. Скорее уж оказав мне первую помощь, врач вместе с помощниками оттащил меня в ближайшую таверну, чтобы я там отлежался. Распространённая практика среди медиков из Города, которые не могут позволить себе содержать госпиталь у себя в доме. Не удивлюсь если и заплатить за отдых в этой гостинице придётся тоже мне.
   "Вот только найдутся ли у меня на это деньги?"
   Бросив на себя взгляд, я понял, что какую-то помощь мне определённо оказали. Всё тело от пяток до макушки покрывали грубые бинты. Кое-где их они были испачканы в крови и какой-то мази с почти неуловимым запахом зелени. Ну и естественно остатки доспехов повелителя тоже остались на своих местах. Думаю, их пытались снять, но, как и у меня в своё время ничего из этого не вышло. Не суть важно.
   Сейчас главное покинуть пределы Бездны как можно быстрее. Если судить по ощущениям сил мне теперь на это должно хватить. Остаётся надеяться, что я не сильно задержался в беспамятстве.
  Блуждая взглядом по комнате, я неожиданно наткнулся на притаившийся у основания кровати небольшой потрёпанный мешок и удивлённо присвистнул.
   "Неужели, стражи сохранили для меня тот хлам, который я тащил с собой?"
   Удивительно. Я-то предполагал, что меня как минимум оберут.
   "Правда проверить не помешает" - подумал я, склоняясь над мешком. На вспышку острой боли прокатившейся по всему телу, я почти не обратил внимания, с головой погрезившись в дело.
  Эту сумку, как и те обрывки ткани, которыми я был обмотан, приковыляв к посту стражей, мне подарил один из встреченных по пути зомби. Второй тоже подарили немного драгоценной ткани, которой можно было обмотать тело, но сумки у него уже не оказалось. Зато второй имел при себе неплохой кинжал и немного золота зашитого в пояс.
   Справедливости ради стоит сказать, что одежда мертвецов была на момент нашей встречи более-менее целой. В жалкие обрезки ткани они превратились уже после окончательно упокоения их бывших хозяев.
  Так уж сложилось, что нормально надеть на себя рубашку, когда на тебе висят массивные наплечники вкупе с латной рукавицей, довольно затруднительно. Да и штаны напялить поверх здоровых стальных сапог, тоже не всегда получается. Вот и пришлось тогда при помощи трофейного кинжала выкручиваться как мог.
   Неудивительно, что те обмотки кто-то выкинул нахрен. Остальные же вещи на удивление оказались в целости и сохранности. При случае, я наверняка искренне поблагодарил бы стражей за это... если бы не собирался сваливать из Бездны, как можно быстрее.
   Закинув мешок на спину, я двинулся прямиком к двери. Возможно, выходить в люди мумией, частично одетой в доспехи было не лучшей идеей, но другого выхода не было. Никакой другой одежды не было. А плащ-шарф слишком короткий и узкий, чтобы прикрыть моё тело целиком. Немного исхитрившись, я смог только укрыть им верхнюю часть тела, в то время, как ноги от середины бедра, закрывали только бинты.
   "Ну и видок у меня сейчас" - успел подумать я, прежде чем толкнул дверь. На удивление она оказалась открыта нараспашку, что заставляло меня всерьёз задуматься над тем, какого хрена я ещё жив. Сомнительно, что среди заседающей сейчас в зале таверны искательской братии не сыскалось хотя бы парочки таких, которые не погнушались бы добить раненого и забрать его добро. Единственное объяснение - им всем известно, что ничего особенного я с собой из Бездны не принёс.
   В узком коридоре с кучей дверей под стать моей никого не оказалось. Шум снизу стал заметно громче. Теперь я даже мог различить в нём отдельные голоса гудящих за едой и выпивкой искателей.
   Тяжело вздохнув напоследок, я стал спускаться по лестнице в зал. Когда до пола оставалось всего несколько ступеней, я остановился и обвёл окружающее пространство изучающим взглядом.
  Зал оказался заполнен дай бог наполовину, но шум здесь всё равно стоял порядочный. Всё из-за большой компании, которая сдвинув несколько столов, праздновала что-то в дальнем конце зала. Это обстоятельство меня вполне устраивало. Меньше будет ажиотажа вокруг моей персоны. Тем не менее, совсем чужого внимания мне избежать не удалось. Часть искателей, сидящих ближе всего к лестнице замолкли и теперь разглядывали меня, словно диковинное насекомое.
   Проигнорировав их взгляды, я спокойно пошёл прямо через зал к выходу. Но дойти до него не смог. Мой нос уловил запах еды, доносящийся из-за приоткрытой двери, рядом со стойкой трактирщика и я сбился с шага. Молниеносно поменяв планы, я направился прямиком к пожилому мужчине за стойкой.
  Достав на ходу из сумки кинжал, я одним движением вскрыл бинты у рта. Подобравшись к стойке, я выложил на неё один золотой.
   - Дай еды на всё. Мне с собой, - пытаясь чётко проговаривать слова, слегка заплетающимся языком заговорил я, - и как можно быстрее. Неси всё, что уже готово.
   Понятливо кивнув и не сказав ни слова, бывший искатель, а кто он ещё может быть с такой рожей, смахнул монету со стойки и двинулся к двери на кухню.
   - Сколько я уже здесь? - бросил я в спину ему, вспомнив про этот немаловажный вопрос.
   - Один день, - полуобернувшись, ответил трактирщик, - кстати, плату за это время я возьму из золотого. Согласен?
   Быстро прикинув расценки, я согласно кивнул, а сам в это время мысленно удивлялся. Всего один день значит... а чувствую себя так словно неделю отдыхал. Похоже проявился ещё один подарок, оставленный мне моим внутренним повелителем.
  Тем временем, трактирщик скрылся на кухне. Не прошло и минуты, как он вернулся оттуда с двумя небольшими мешками. Быстро открыв их, я проверил содержимое. В одном оказалась буханка хлеба, головка сыра и какие-то овощи, а в другом, чуть поменьше, лежали несколько кусков копчёного мяса. Возможно более чем скромная трапеза, но сейчас снедаемый просто нечеловеческим голодом я был рад и такому.
   Поблагодарив престарелого искателя, я покинул его заведение, прямо на ходу вгрызаясь в первый кусок мяса. Быстро сориентировавшись на улице, я понял, что все ещё нахожусь на третьем уровне. Довольно неприятный факт учитывая то, насколько близко я к дикой Бездне.
  Не теряя времени, я сразу же направился к выходу на второй уровень. Прохожие на улице то и дело оглядывались на меня, но мне было всё равно. Чем быстрее покину Бездну, тем лучше, а о нормальном внешнем виде можно будет побеспокоиться и потом.
   Не успел я пройти и пары перекрёстков, как столкнулся со спешащими мне навстречу стражами. Я был занят четвёртым по счёту куском мяса, а трое молодых парней, неопытных даже на вид похоже куда-то сильно спешили. Аварии удалось избежать только чудом.
  В общем-то, всё бы ничего, но один из них вдруг встал как вкопанный. Вместе с ним остановились и остальные.
   - Ээээ... когда ты успел прийти в себя? - удивлённо произнёс молодой парень, глядя прямо на меня. Смутно припомнив его голос, среди тех, кто тащил меня до врача, я решил ответить.
   - Только что. Спасибо, кстати, что донесли меня до врача, - искренне поблагодарил я, припомнив своё мысленное обещание.
   - Да ничего, мы ж не звери какие... - несколько смутился мой собеседник и тут же сменив тему, заинтересованно добавил, - не расскажешь, что с тобой произошло?
   - Это долгая история... - сходу напустил тумана я и, попытавшись перевести тему, добавил, - а вы, кажется, куда-то торопитесь. Кстати куда?
   - А... ты же, наверное, не знаешь, - понятливо взглянув на меня из-под легкого стального шлема, начал мой собеседник, - в общем, на наши посты вот уже почти как день нападает какая-то тварь. Она упорно пытается попасть в пределы Города, но пока нам удаётся её не пускать. Она довольно хитрая и умная для обычного монстра и не лезет на рожон, поэтому достать её даже у подрядившихся на это дело магов не получилось.
   - Как-то это странно... нападает, но при этом не лезет на рожон, - не сообразил я что имеет ввиду парень.
   -Ну, она не нападает... а как бы просто пытается пролезть внутрь, - тут же стушевавшись, поправился парень. Я только сейчас понял, что он относится ко мне... со странным восхищением, причины которого мне были совершенно неясны. Это открытие настолько меня удивило, что я даже опешил немного.
   - Слушай, Сениф, мы действительно спешим. Мне совсем не хочется выслушивать очередной втык от сержанта, если мы не успеем явиться вовремя, - голос другого стража вернул меня к реальности, - этот паук нас дожидаться не станет!
   - Паук? - уточнил я и тут же подумал. Сознание озарило смутной догадкой. Я не особо верил в подобное совпадение, но вдруг?
   - Да, говорят, что эта тварь выглядит как здоровенный паук, - тут же словно я похвалю его за старания, отозвался Сениф.
   - Вот как... могу я тогда пойти с вами? - спросил я. Причины этого были мне не совсем понятны, но прост пустить это дело на поток я не мог.
   - В таком виде? - скептически протянул третий страж. Мысленно я этому даже обрадовался, а то мне уже начало казаться, что мой внешний вид считается нормой у искателей.
   - Да и зачем это тебе? - добавил второй, правда, тут же махнув рукой, закончил, - а, неважно. Хочешь идти с нами - идём. Мы уже и так задержались. С сержантом будешь сам договариваться, чтобы там не задумал.
  На этом разговор закончился. Стражи побежали дальше, а я последовал за ними. Каково же было моё удивление, когда мы пришли к тому же выходу, через который я прибыл сюда недавно. Я тогда хоть и был немного не в себе, но спутать этот переход с другим вряд ли смог бы. К тому же по удивлённым возгласам нескольких стражей, я понял, что меня здесь узнали. Учитывая то, что я сейчас похож на мумию в плаще, не иначе как по характерным доспехам.
   - Сержант! - один из стоящих ближе всего к нам стражей окликнул высокую фигуру в тяжёлых доспехах у самого прохода, - новобранцы прибыли!
   - Отлично. Наконец, мы можем попробовать достать эту тварь. Сейчас четверо берут щиты и пики, после чего выдвигаются вперёд. Остальные разбирают арбалеты и луки. Я обеспечу... - сержант повернулся и уже начал раздавать команды, но вдруг осёкся, заметив меня, - это ещё что за чучело?
   - Я тут проходил недавно. Наверняка ты меня вспомнишь, - выйдя вперёд, ответил я.
   - Хм... - искатель вперил в меня изучающий взор. Прошёлся взглядом по доспехам, выглядывающим из-под плаща и наконец, выдал, - ...так это ты. Как это так быстро пришёл в себя?
   Я уже открыл рот для ответа, но в это время сержант продолжил.
   - Впрочем, наплевать. Не мешайся под ногами, мы сейчас заняты делом, - он уже стал отворачиваться от меня, но меня такой расклад не устраивал.
   - Дело в том, что у меня есть подозрения насчёт этого паука... - услышав это, страж остановился и вновь уставился на меня, - ...и возможно я могу помочь вас с ним разобраться.
   - Ты шутишь, парень? - выражение лица под шлемом было не разглядеть, но в голосе искатель ясно чувствовался сарказм, - стражи Города вот уже почти день пытаются выловить этого монстра и прикончить его, как вдруг заявляешься ты и говоришь, что можешь вот так просто решить эту проблему...
   - Он ведь сейчас затаился в этом тоннеле? - дождавшись подтверждающего кивка искателя, я продолжил, - я пойду туда один и вернусь с пауком... либо не вернусь. Я не один из стражей, так что вы в любом случае ничего не теряете.
   Сержант смерил меня взглядом и кажется, задумался.
   - Сержант, позвольте ему! Мне кажется, он знает, что делает, - я с трудом сдержал желание впечатать себе стальной ладонью по лбу, когда из-за спины послышалось это наивное высказывание Сенифа. Если старший страж и думал над тем, чтобы пустить меня раньше, то теперь явно размышляет над обратным.
   В груди вспыхнула тень той ярости, что я испытывал в бою, будучи повелителем. Вернее, это была не она... но нечто похожее. Я вдруг очень чётко понял, что если мне сейчас откажут, то ничего хорошего из этого не выйдет. Вероятно, что я всё равно пойду туда. Если же кто-нибудь встанет у меня на пути, то без увечий точно не обойдётся. И вряд ли остальные искатели-стражи сильно обрадуются такому исходу дел.
   Несмотря на очевидную недальновидность такого поступка что-то настойчиво гнало меня в полутьму. Я только сейчас понял, что смутно испытывал это чувство с самого своего пробуждения и сейчас оно стало только сильнее. Из тёмного зева туннеля словно тянуло... неким родством. Чем-то очень сильно знакомым и это только укрепляло меня в моих подозрениях насчёт неизвестного паука.
   - А знаешь что... иди, - неожиданное согласие сержанта вытащило меня в реальность, - ты прав. От твоей смерти мой отряд ничего не потеряет.
  Осторожно отступив в сторону, искатель уступил мне дорогу к проёму. Остальные поступили так же. Гадать над причинами внезапного согласия мне было некогда, поэтому я направился прямиком в полутьму тоннеля.
   Через десяток шагов свет за спиной стал постепенно меркнуть. Осторожно оглядываясь по сторонам, я прошёл ещё несколько метров и остановился. Ни впереди, ни сзади никого не было. Вспыхнувшее в голове озарение заставило меня поднять голову вверх.
   - ...Сен?! - успел я выдохнуть прежде, чем здоровая тень рухнула прямо на меня.
  Мгновением позже меня сдавило со всех сторон кучей суставчатых лап. Вернее попыталось, но учитывая мою повышенную с некоторых пор крепость, я почувствовал лишь легкое давление.
   - Фсссссс...хсссс...ссссс? - видно "агрессор" тоже почувствовал неладное. Я вдруг ясно ощутил чьё-то искреннее удивление и такую же искреннюю, пусть и слегка неуверенную, радость прямо рядом со мной.
   - Это я, Сен. Правда, - я будто понял, что нужно сказать сейчас, после чего чуть строже добавил, - а теперь отпусти меня и дай подняться. У нас ещё будет время на игры.
   - Хсссс фшшш фссс, - несколько разочарованно прошипела тень и выпустила меня из своих стальных объятий. Пока я поднимался, тень постоянно вертелась рядом, окончательно превратившись в практически родного мне паучонка. Заметно подросшего и обзаведшегося странными острыми отростками с внешней стороны панциря, но всё ещё знакомого.
   - Послушай, Сен. Нам надо уходить отсюда. Прямо сейчас, - начал я. От арахнида сразу же повеяло негодованием, которое тут же вылилось в чуть раздражённое шипение, так что я добавил, - я всё расскажу тебе потом. Сейчас нам, правда, нужно спешить.
   Вроде бы мне удалось его убедить. То, что я стал фактически "слышать" эмоции гигантского паука, меня практически не удивило. Вероятно, просто ещё один "привет", оставшийся мне от возможностей повелителя.
   ...Назвать лица стражей, с которыми они встречали меня вместе с Сеном у выхода, удивлёнными, значит, практически ничего не сказать. Это давало мне некоторую надежду на то, что удастся обойтись без выяснения отношений.
   - Эй, а ну стой! - окрик очнувшегося первым сержанта, разбил эту надежду в дребезги. А мы ведь не успели и пяти метров отойти от поста.
   - Что?! - резко обернулся я, чувствуя, как опять закипела внутри непонятная ненависть. А в следующее мгновение я вдруг окончательно понял, чем она отличается от той, которая поглощала меня повелителем. Я не хотел этого признавать, но это ярость оказался полностью моей. Ясно проистекающей прямо из глубин моей души...
   Взглянув прямо в узкую смотровую щель шлема сержанта, я отчётливо представил, как прямо сейчас возьму его за шею левой рукой и движением пальцев сомну её вместе с доспехами, как ломтик сливочного масла.
   - Что? - повторил я, старательно задвигая этот образ внутрь сознания вместе с яростью. Воспоминание о том, как эти люди не так давно спасли меня и отвели к доктору, заметно помогли в этом деле.
   - Это... твой паук? - несколько неуверенно протянул страж, будто сдувшись в размерах.
   - Да, -
   - Он больше... не причинит неприятностей Городу? - пытаясь справиться с почти незаметно подрагивающим голосом, уточнил искатель.
   - Нет, - и повернувшись спиной к ошеломлённому сержанту, добавил, - мы уходим.
   Больше никто меня останавливать не стал. Когда мы с Сеном прошли несколько перекрёстком и достаточно далёко отошли от поста, я смог выдохнуть. Я хорошо понимал, что подобного поведения сержант мне не простит. А уж что будет, когда он вспомнит про то, что Сен целый день тревожил их посты на всех переходах...
   И вместе с тем я осознавал, что ещё чуть-чуть... и моя ярость нашла бы выход. Я наивно думал, что после того как одел медальон мне удалось от неё избавиться. Наверняка так и произошло... вот только за то недолгое время, которое я жил с ней, она успела что-то изменить во мне.
   Странное и почти незнакомое мне чувство... вседозволенности успело пустить корень в душе. Вспоминая насколько легко я уничтожал сильных противников и мощь, которой обладал... осознавая то, что часть этой силы всё ещё со мной... я сейчас чувствовал себя очень странно. Хотелось разрушать и крушить по любому поводу, раз за разом доказывая всем вокруг своё могущество.
  Умом то я понимал, что больше не всесилен, но вот подсознание похоже этого видеть не хотело. Это противоречие грозило мне большими проблемами, но сейчас заниматься им просто нет времени...
   - Фссссс ссссс... хшшшш? - осторожное и даже какое-то опасливое шипение Сена вернуло меня к действительности. Я только сейчас понял, что тело само по себе изо всех сил сжало кулака, отчего на правой ладони даже остались кровавые отметины.
   От, казалось бы, лёгкого хлопка латной рукавицей по лбу, я чуть тут же не поцеловался с землёй. Протяжный звон в голове тоже приятных ощущений не добавил. Единственное что я практически не заметил - сама боль от ушиба.
  - Надо отучиваться от этой привычки... - протянул я, легонько встряхнув головой, чтобы прийти в себя.
  В то же время я почувствовал, что и на этот раз проверенный способ сработал. Сознание очистилось от кипящей в нём ненависти ко всему живому.
  Заметив, как на меня продолжает опасливо коситься паучонок я постарался его успокоить, - со мной уже всё нормально. Не беспокойся.
   Двое проходящих в это время мимо искателя покосились на меня как на сумасшедшего. Меня это не особо взволновало. Главное, что в эмоциональном фоне Сена всё немного успокоилось.
   ...Я очень удивился, когда мы вдвоём смогли пройти весь третий и второй уровень без всяких проблем со стражами. Вышагивая в компании Сена по первому уровню, я с каждым мгновением чувствовал, как мы всё ближе и ближе к поверхности. Странное, но в то же время приятное ощущение.
   Мы как раз пересекали очередной перекрёсток, как вдруг...
   - Эй! Стой! - уверенный женский голос окликнул меня сзади.
   "За последнее время это уже в третий раз. Похоже, спокойно уйти из Бездны мне не удастся" - подумал я, параллельно пытаясь припомнить много ли в составе стражей девушек. Повернувшись, я встретился взглядом... с довольно странной парочкой.
   Высокая женская фигура в тяжёлых доспехах из тёмного металла незнакомой мне формы и довольно миниатюрная на её фоне девушка, с ног до головы укутанная в кожу и ткань. Про первую кроме этого вообще было трудно что-либо сказать - всё закрывали доспехи. У второй же единственными открытыми частями тела были кисти рук и небольшой участок лица вместе с ярко-жёлтыми глазами. Учитывая то, что зрачок в них был вытянутый, а кисти рук с золотистой кожей, заканчивались аккуратными, но в то же время вполне себе острыми когтями - к человеческому роду она имела довольно отдалённое отношение. Миниатюрная чешуя, которой была покрыта вся поверхность её кожи тоже подтверждала эту версию.
   Пока я осматривал новоприбывших, те в свою очередь рассматривали меня.
   - Ты уверена? - тихо уточнила девушка в коже, повернувшись ко второй. Впрочем, я с лёгкостью расслышал это.
  Зрение и слух у меня тоже если и ухудшились после освобождения, то не сильно. Чего там говорить, если я умудрился с десяти метров разглядеть форму зрачков у девушки, да ещё и под капюшоном?
   - Ну, с ним Сен... - неуверенно отозвалась воительница в тяжёлых доспехах.
   - А может это какой-то искатель просто приручил его, - опять-таки шёпотом возразила первая, - ты же помнишь, когда он от нас убежал, то был совсем как дикий.
   "Чешуя... доспехи..." - некие смутные ассоциации стали одна за другой рождаться у меня в голове.
   - Вы кто такие? - решил я, наконец, вмешаться в разговор, а то создавалось такое впечатление, что про меня по ходу дела забыли.
   - Я не уверена... но голос вроде похожий... - прошептала воительница продолжая игнорировать меня. Правда уже в следующий момент она сделала шаг вперёд и неуверенно протянула, глядя на меня, - ...Тисмор? Это ты?
   - Ээээ... - я решил ответить честно, - Да, это я...
   Стремительно преодолев разделявшее нас расстояние, девушка в доспехах всем своим весом врезалась в меня и повалила на землю. Уже второй раз за день меня пытались раздавить в объятьях. Не будь у меня "бурного" прошлого, я бы мог скопытиться и сразу после столкновения, не то что от пыток, последовавших после.
   - Мммм... - смущённо промычав что-то невнятное и видимо осознав, что немного перебарщивает, девушка немного отстранилась от меня. Я кое-как поднялся на ноги, воздев на них заодно висящую на мне представительницу слабого пола. Тут же в поле зрения появилась вторая и, немного помявшись, будто в неуверенности, вдруг резко набросилась на меня с другой стороны. Впрочем, отхлынула она так же быстро, как и налетела, заодно утащив с собой подругу. Я несколько ошеломлённый таким поворотом дел задумался о смысле бытия...
   - Тисмор... это точно ты? - ...откуда и был вырван, осторожным вопросом воительницы.
   - Да я, я, - отмахнулся я, после чего задал давно наклевывающийся вопрос хотя уже, кажется сам знал на него ответ, - а вы кто такие?
   - Неужели ты нас не узнаёшь? Мы ведь не успели сильно измениться, - девушки переглянулись и, как будто решившись на что-то, хором добавили, - а если так?
   Не успел я уточнить, что это за "так", как всё разъяснилось само собой.
  Шлем на голове одной из девушек буквально... потёк. Жидкий металл, постепенно растекаясь, открыл вид на симпатичное лицо молодой девушки. Тёмно серая гладкая кожа похожая на металл отлично гармонировала с копной почти чёрных волос до плеч и слегка переливающимися зелёными глазами. Приятные и мягкие черты лица довершали образ.
   Вторая в это время просто скинула с головы капюшон и приспустила повязку с лица. Нежно золотистую кожу, повсюду усеивал завораживающий узор из аккуратных чешуек. Короткий ёжик тёмно-оранжевых, почти медных волос усеивал макушку. Слегка заострённые уши замечательно сочетались со слегка хищными, но в то же время вполне человеческими чертами лица. Само лицо при этом было не лишено определённой привлекательности.
   - Они ещё не успели отрасти достаточно, - слегка дёрнув ухом, смущённо протянула девушка, проведя рукой по волосам, после чего натянула капюшон по самые глаза.
   - ...Шана? Ши? Это вы? - несмотря на то, что их внешний вид мало соответствовал моим воспоминаниям, других вариантов просто не осталось, - ничего себе почти не изменились...
   - Разве?.. - и на этот раз в голосе Шаны, я отчётливо расслышал тщательно скрываемое кокетство. Ши в свою очередь промолчала, ещё глубже натягивая капюшон.
   - Что вы здесь делаете? - спросил я первое, что пришло в голову, - я думал, когда меня... забрало, вы ушли из Бездны.
   - Куда? - удивлённо отозвалась Шана.
   - Как куда? Куда-нибудь. Какой вам смысл был здесь оставаться? Это не самое безопасное место на Эйримаре, -
   - Ну не знаю, какие причины у неё... - кивнув в сторону Ши начала Шана, - но я долгое время ждала и готовилась к тому, чтобы пойти вытаскивать тебя, где бы ты там не был... но как видишь ты успел найтись раньше. Зачем мне куда-то было уходить, если я кроме тебя никто меня в этом мире не ждёт? Помнишь, что мы с тобой неразрывно связаны?
   - Я тоже... вернее мне тоже некуда было идти. И я хотела тебя найти не меньше, - глядя немного в сторону, вмешалась Ши.
   В ответ на такие откровения я... глубокомысленно промолчал. Сен всё это время путавшийся под ногами, последовав моему примеру, тоже остановился и смерил девушек задумчивым взглядом.
   - Что с тобой произошло? Где ты был всё это время? - мне показалось или Шана действительно спросила это с ноткой обвинения?
   - Сейчас, нет времени это рассказывать. Это долгая история, а мне нужно как можно быстрее покинуть Бездну, - вспомнив про свои обстоятельства, уверенно заговорил я и немного подумав, уже менее уверенно спросил, - вы со мной?
   - Да! - сразу же откликнулись обе девушки, хотя я ожидал как минимум каких-то раздумий с их стороны. Дальше слово опять взяла Шана, - мы остановились в таверне неподалёку. Успеем взять вещи или придётся бросить?
   - Возьмём, - прикинув, что краткая задержка погоды не сделает. Сам же не переставал удивляться решительности своей боевой подруги. Мы буквально пять минут назад встретились, а она уже готова сорваться вслед за мной. И не похоже, что Ши ей на этот счёт хоть в чём-то уступает.
   ...Спустя всего полчаса, мы вчетвером подходили к выходу из Бездны. Несколько патрулей стражей по пути мы благополучно пропустили мимо. Мне было неизвестно, чем мне аукнулся тот инцидент с сержантом, но я решил перестраховаться. Двое стражей у начала подъёма на поверхность, хоть и проводили нас удивлёнными взглядами, но препятствовать не стали.
  Шаг за шагом, приближаясь к поверхности, я чувствовал, как постепенно спадает с плеч какой-то невидимый груз. Наконец-то, спустя столько времени проведённого в подземельях я выйду на поверхность. Когда я в последний раз был там, мне казалось, что этот мир не для меня, но... с тех пор многое успело поменяться.
   Вовремя вспомнив про опасность, я одолжил небольшой отрез ткани у девушек и повязал его себе на глаза. Заодно предупредил Шану и Ши о том, чем грозит резкий переход от полумрака к солнечному свету. Не знаю как насчёт Шаны, но Ши точно могла повредить глаза. Учитывая то, что на улице сейчас по моим прикидкам только-только должен наступить полдень, такие предосторожности не были лишними.
  Толкнув врата, я на краткий момент ослеп от яркого солнечного света. Повязка смогла лишь немного смягчить этот эффект. Дождавшись, когда глаза немного попривыкнут, я встретился с понятливыми взглядами стражей стоя. Сделав несколько медленных шагов вперёд, я наконец покинул Бездну. Надеюсь окончательно...

  Глава 5
  
   Посёлок построены внутри кольца стен вокруг Бездны совершенно не изменился... правда, очень скоро мне стало понятно, что это была лишь видимость.
   Наверное самым заметным отличием было то, что на улицах появились люди. Пока их конечно было довольно мало, но по сравнению с тем запустением что было здесь раньше - разница очевидна. К тому же эти люди если и имели отношение к искателям, то весьма и весьма отдалённое. Скорее уж они походили на простых городских работяг или крестьян. Определённо очень странные гости в окрестностях Бездны, учитывая то, что сюда всегда шли только искатели да разнообразные торгаши.
   Ещё одним интересным наблюдением оказалось то, что часть ранее полузаброшенных домов несла на себе следы недавнего ремонта. Даже возвышавшаюся поверх их крыш стену не миновала сия доля. В паре самых больших и глубоких прорех виднелись грубые деревянные леса, на которых прямо сейчас суетились крошечные фигурки людей.
   Создавалось такое впечатление, что поселение вокруг оживает и постепенно превращается в настоящий населённый пункт. Вот только в чём причина этих изменений? Что же такого успело произойти пока я был в отрыве от цивилизации?
   Щурясь на солнце, наша компания медленно продвигалась по главной улице прямо по направлению к главным воротам. Пусть мы и покинул Бездну, я всё равно пока не давал себе расслабится. Мне почему-то казалось, что чувствовать себя в безопасности я смогу только за пределами кольца стен.
  С самого момента нашего выхода на поверхность я пока ещё не проронил ни слова, хотя буквально спиной чувствовал, что идущим рядом девушкам это не по нраву. Вот только самим начинать разговор они почему-то не спешили. Я прекрасно понимал, что долго отмалчиваться у меня не получится, но старался всеми силами отдалить этот момент. Слишком уж своеобразную историю мне придётся поведать. Нет, конечно можно было бы опять соврать что-нибудь, но поступать так с Шаной мне не хотелось. Да и Ши после перенесённых вместе с ней приключений то жи вроде как не чужая.
  Блуждая рассеянным взглядом по окрестностям, в попытке придумать какую-нибудь стороннюю тему для разговора, я заметил небольшой дом с вывеской, на которой были грубо намалёваны штаны и рубашка. При свете дня мой внешний вид выглядел ещё более непрезентабельным чем раньше, так что заглянуть туда мне явно не мешало бы. К тому же может если я ненадолго покину общество девушек, то получится немного разрядить обстановку.
   - Мне нужно сюда зайти. Постоите пока тут? А то сомневаюсь, что мы все туда влезем. Да и к гигантскому пауку хозяин может отнестись несколько нервно, - повернувшись к девушкам, произнёс я, а сам подумал, что такой поступок больше похож на бегство.
   - Если ненадолго, то хорошо, - откликнулась Шана и несколько неловко пошутила, - только не вздумай пропасть там на целый месяц.
  - Жди здесь, - обращаясь уже исключительно к Сену, добавил я.
   Тихо прошипев что-то невнятное в ответ, он лениво отполз в тень лавки и рухнул пузом на землю, вытянув свои суставчатые лапы во все стороны. Похоже солнечный свет ему, после проживания в подземелье не очень по нраву.
   - Мы за ним присмотрим, - Ши присела рядом с развалившимся паучонком и принялась аккуратно чесать ему спину, избегая острых хитиновых отростков.
   Кивнув в знак согласия, я легонько толкнул дверь и вошёл в лавку. Сразу же стало понятно, что оставить остальных снаружи было правильным решением. Большую часть крошечной полутёмной комнаты занимала массивная и довольно грубая на вид деревянная стойка. Никаких витрин или чего-то подобного с готовым товаром в помещении не наблюдалось в принципе. В нём вообще практически ничего не было, кроме стойки и стоящего за ней старичка. Небольшую дверь за его спиной, почти идеально сливающуюся со стеной, я заметил только когда подошёл вплотную к стойке.
   - Добрый день. Чего желаете? - спокойно и даже как-то степенно поприветствовал меня невысокий, слегка сгорбленный хозяин лавки.
   - И вам добрый, - об ответной вежливости забывать не стоило, - мне нужна одежда. Широкие штаны с хорошим поясом, какая-нибудь жилетка и шляпа.
   Старичок тут же без всяких вопросов скрылся в подсобке и вскоре вернулся с ворохом одежды, поверх которого сиротливо примостилась широкополая крестьянская шляпа из грубой и некачественной кожи. Большую часть одежды я сразу же отсеял, так как прекрасно видел, что влезть в неё у меня не получится при всём желании. Разъяснив старичку более чётко, что именно мне нужно, я вскоре получил ещё один ворох одежды. Вот с ним мне повезло несколько больше. Среди предложенного ассортимента мне попались достаточно широкие полотняные штаны и жилетка, которую можно было одевать не через голову, а с помощью пуговиц. Немаловажная деталь учитывая обстоятельства. С выбором шляпы я долго возиться не стал - взял ту, которую лавочник принёс в первой партии.
   Заплатив за всё это мизерную по меркам Бездны цену, я прямо в помещении обрядился в свои покупки. Хозяин лавки отнёсся к этому довольно спокойно и вопросов на тему того, почему я не сниму доспехи сначала, задавать не стал. Кое-как оглядев себя, я пришёл к выводу что сойдёт.
  В обновках я был похож на молодого искателя или наёмника, вчерашнего крестьянина, который где-то раздобыл части защитного снаряжения... если конечно забыть про бинты, покрывающие всё моё тело. Осталось нацепить на пояс какое-нибудь не сильно дорогое оружие и образ будет окончательно завершён. По сравнению с "мумией в плаще" такой облик довольно неплох.
   - Могло быть и лучше, - первым же делом "поддержала" меня Шана, когда я вышел из лавки.
   - А то я не знаю, - хмуро согласился я.
   - В чём проблема? - Ши, перестав чесать Сена, стала переводить озадаченный взгляд с Шаны на меня и обратно.
  - Всё нормально, - успокоил я ящерку, после чего бросил взгляд дальше по улице в направлении ворот, - идём?
  Вот только не успели мы отойти от лавки и на десять метров, как Шана обратила на себя внимание, положив мне руку на плечо.
   - Тисмор, а ты не хочешь наконец рассказать, что с тобой произошло? Мы ведь уже покинули Бездну... - "доверительно" обратилась ко мне девушка.
   - Я ведь уже говорил, что это довольно долгая история. Может когда выйдем за стены? - сделал я попытку отмазаться.
   - Пусть долгая. Но и мы ведь никуда вроде не торопимся? - напарница сдаваться была не намерена.
   - Послушай. Я честное слово всё расскажу, но только когда выйдем на дорогу, хорошо? - успокаивающе начал я и тут же не давая вставить Шане не единого слова, применил старую добрую хитрость со сменой темы, - мне вот кстати тоже очень интересно что произошло с вами? Когда мы с вами вынуждены были расстаться вы выглядели... несколько по-другому.
  - Ну уж не... - договорить Шантири не успела, прерванная словами заговорившей одновременно с ней Ши.
   - Наверно можно и рассказать... - начала ящерка. Шантири тут же бросила на неё весьма выразительный взгляд, грозящей "предательнице" всеми возможными карами. Споткнувшись на полуслове, Ши уже не так уверено закончила, - он ведь поклялся, что всё расскажет, когда выйдем за ворота. Зачем его заставлять против воли?
   - Ладно-ладно, - тяжело вздохнув пошла на попятную Шана, - всё равно это лучше, чем и дальше молчать всю дорогу. Кто будет первой: ты или я?
   - Давай ты, - несколько смущённо отозвалась Ши, натягивая капюшон глубже, словно пытаясь в нём спрятаться. Кстати, уже не в первый раз замечаю за ней такое поведение. Интересно, когда и почему у неё появилась такая привычка?
   Тем временем, Шана начала свой рассказ...
   ...Когда я пропал, девушки остались одни на четвёртом уровне. Ясное дело они оказались растеряны и не знали, что делать дальше. К счастью в тот момент победил голос рассудка, поэтому они не попёрлись обратно в глубины Бездны на мои поиски, а пошли в Город. Пару дней они провели в раздумьях и... трауре. Довольно неловко было слушать про то, как меня оплакивали, кстати, но да не об этом речь.
   Так вот некоторое время спустя Шантири без всяких веских причин начала готовиться к моим поискам. Ши, видя такое дело, тоже постаралась не отставать.
  Я правда так и не понял на каком основании они тогда решили, что я вообще ещё жив и решились на поиски. Впрочем, ладно Шана - мы с ней как-никак давно знакомы и успели порядком друг к другу привязаться, но зачем я сдался Ши?
  Так или иначе они занялись поиском и сбором информации о Бездне. Заодно с этим каждая не забывала тренироваться и развивать свои собственные возможности по мере сил.
  Благодаря обилию свободного времени и безопасности, Шане удалось вплотную заняться постижением своих возможностей. Неудивительно что в итоге это дало свои плоды. Я не очень понял объяснения девушки на этот счёт, но вроде как она смогла обнаружить ту преграду, которая ограничивала её возможности по превращению, и преодолеть её. Но этого было мало, на мой взгляд, чтобы её облик так сильно изменился и... я оказался прав.
   Одной из побочных возможностей, которой научилась девушка после преодоления своего предела была ассимиляция металлов. Каким-то образом Шантири научилась принимать в свой состав практически любые металлы, передавая им почти все возможности своего родного.
  К тому же она теперь могла изменять свою общую массу, делая её либо больше, либо меньше в зависимости от желания. Например, её новое тело без внешних доспехов практически не отличается по массе от неё в прошлом. Кстати эти доспехи, которые сейчас на ней, сделаны из дополнительного металла ей поглощённого.
  Правда у этой возможности тоже были некие ограничения. При излишне большой массе Шантири с лёгкостью теряла над ним контроль. Напротив, же при слишком малой массе, она начинала чувствовать себя не очень хорошо. Словно с металлом уходила сама её жизнь.
   Как бы то ни было, в итоге, используя все открытые ей возможности девушка смогла создать облик практически неотличимый от человеческого. На мой вопрос о том, почему она тогда оставила себе стальной цвет кожи, она ответила, что ей так просто больше нравится.
   За рассказом девушки мы незаметно преодолели весь путь до ворот. Нас на удивление спокойно пропустили через них без всяких проволочек... хотя опасливых взглядов на Сена бросали все, кому не лень. Теперь впереди нас расстилалась только длинная дорога, по которой мы собственно и зашагали.
  Вскоре рассказ Шантири подошёл к концу и слово взяла Ши. С ней всё оказалось несколько проще, чем с моей напарницей.
  Причиной изменений, постигших её тело была сама природа её расы. Как мне уже было известно в определённый возрасте тела Харатхи начинают меняться, превращаясь из ящероподобных в человеческие. Обычно эти изменения у них занимают от полугода до года, но при определённых обстоятельствах этот процесс может сильно ускориться.
   В случае Ши этими определёнными обстоятельствами оказались тяжкие телесные повреждения, полученные ей из-за обвала. Как я сам понял, её телу и так пришлось бы ломать кости и рвать мышечную ткань для того, чтобы завершить самые обширные изменения, так что почувствовав подходящий момент оно попросту ускорило протекающие в себе процессы. Да и не стоит забывать про то, что к моменту обвала Ши уже была чуть ли не на середине процесса трансформации. В общем из-за полученного стресса её тело в течение этого месяца завершило почти все оставшиеся изменения. И я буду не я, если это дело не сопровождалось мягко говоря неприятными ощущениями. Впрочем, последнее лишь моё предположение.
   В какой-то момент, мы незаметно переключились на разговор о других событиях, которые девушки пережили за этот месяц. Я уже подумал, что про моё обещание забыли, но нет:
   - Как бы то ни было, Тисмор... но ворота уже давно остались позади. Не пора ли и нам услышать о том, что с тобой произошло? - выбрав момент, Шантири легко и непринуждённо сменила тему.
   - Да... ты ведь обещал, - поддержала её Ши, среагировав немного запоздало.
   Под выжидающе-внимательными взглядами двух девушек и одного паука, я быстро понял, что на сей раз отвертеться у меня не получится.
  - Хорошо-хорошо, я всё расскажу, - протяжно вздохнув, признал я своё поражение. В голове отчётливо возникла ассоциация с классической сценой допроса из боевиков. Задумавшись на мгновение о том с чего лучше начать, я принялся "колоться".
   ...Мой рассказ занял около часа. Я почти ничего не стал скрывать, утаив лишь ту информацию, в которой сам был до конца не уверен. Ну и про то, что я родом из другого мира тоже распространятся не стал. Всё остальное я поведал во всех подробностях.
  Реакция девушек на мой рассказ разнилась меж собой. Шана меня к примеру, то и дело перебивала, задавая за раз под сотню разнообразных вопросов по интересующим её темам. Ши же напротив слушала тихо и внимательно, лишь изредка осторожно вставляя слово-другое. Правда кое-что их роднило меж собой. Обе были весьма впечатлены открывшимися им реалиями.
  Когда моё повествование дошло до момента с Королём мёртвых, я в качестве вещественного доказательства показал девушкам свою правую руку. На её предплечье я намотал цепочку медальона, стащив его с шеи, когда переодевался в лавке.
   Пока девушки рассматривали невзрачную на вид безделушку, я вдруг понял, что совсем про него забыл. А ведь не так давно хотел его выбросить чуть ли не прямо за воротами. Впрочем, ничего не мешает мне сделать это прямо сейчас.
   - Давайте устроим небольшой привал? - моё предложение отвлекло Шану и Ши от рассматривания медальона.
   - Так рано? Зачем? - удивилась Шана.
   - Надо разобраться с этим, - я кивнул в сторону медальона.
   - Тебе нужна помощь? - тут же откликнулась Ши.
   - Нет, спасибо. Просто отойду с дороги в лесок и прикопаю его где-нибудь, -
   - Ладно, только не задерживайся, - неожиданно легко согласилась Шантири.
   - Мы подождём, - вторила ей Ши.
   Не теряя времени, я быстро свернул в небольшой подлесок, который совсем недавно появился по обе стороны от дороги. Углубившись метров на пятьдесят под кроны редколесья, я осмотрелся по сторонам. Вспоминая то во что превратила эта невзрачная с виду вещь бывшего архинекроманта, мне не трепелось как можно скорее избавится от неё.
   Быстро раскопав небольшую ямку латной рукавицей в корнях ближайшего дерева, я стал аккуратно разматывать цепочку с руки. Не сомневаюсь, что расставание с такой вещью просто так для меня не пройдёт. Воспоминания о том, что было, когда я взял медальон в руки всё ещё были свежи в моей памяти...
   Стоило мне разжать пальцы, удерживающие цепочку с медальоном над ямкой, как я сразу же понял, что мои опасения были не напрасны. На тело навалилась всепоглощающая слабость, точь-в-точь как в момент приобретения артефакта.
  Потеряв точку опоры, я ничком рухнул на землю. В голове послышался невнятный шёпот десятка... нет, даже сотни голосов. Потом на мгновение я почувствовал как будто прямо позади меня кто-то стоит и... всё резко закончилось. В теле всё ещё чувствовалась какая-то незначительная слабость, но в остальном моё состояние кажется пришло в норму.
   Кое-как закопав ямку и немного притоптав её напоследок, я поплёлся обратно к девушкам. Запоминать место я даже не пытался. Пусть это и легендарный артефакт с поразительными свойствами, но эту хрень я в руки больше брать не хотел ни при каких обстоятельствах.
   За время моего отсутствия на дороге ничего не произошло. Обе мои спутницы молча стояли у обочины и выглядели глубоко задумавшимися. Под ногами у них в это время носился Сен, внимательно осматривая каждый камень или палку на своём пути. Ничего удивительно, ведь это его первый визит на поверхность. Он и по дороге вёл себя примерно так же.
  Вся троица моё возвращение заметила далеко не сразу.
   - Всё? - вышла из раздумий Шантири, обратив на меня внимание, когда я уже находился в какой-то паре метров от них.
   - Да. Я от него избавился, - в голосе помимо моей воли проскользнула толика усталости.
   - С тобой всё в порядке? - обеспокоено взглянув на меня, спросила Ши.
   - Всё нормально, - отозвался я, а сам в это время постарался силой воли прогнать остатки слабости из тела.
   - Идём дальше или может немного передохнём? - похоже Шана тоже поняла, что со мной что-то не так.
   - Нет. Я же сказал, что всё нормально, - отмахнулся я.
   - Ладно, как скажешь, - недоверчиво откликнулась Шана. Ши же просто посмотрела на меня с толикой укоризны.
   ...Всего через полчаса я, наконец, закончил свой рассказ о похождениях в Бездне. После этого на дороге повисло молчание. Обе девушки переваривали полученные знания и пока не стремились продолжить общение. Про миссию Артура и связанные с ней подозрения повелителей я им кстати так и не рассказал. Эта тема мне показалась излишне скользкой, чтобы к ней притрагиваться.
  Некоторое время спустя обе мои спутницы немного пришли в себя и завязали меж собой разговор. Обсуждались естественно полученные от меня знания. В какой-то момент они даже меня втянули в это дело, хотя я этого не особо то и хотел. За разговором время тянулось быстрее, поэтому то что вокруг начало постепенно темнеть я заметил далеко не сразу.
  Припомнив моё казалось невероятно давнее путешествие к Бездне, я прикинул сколько нам осталось идти до ближайшего к Бездне города - Картара. Вышло что-то около четырёх-пяти часов шагом. В принципе недалеко и можно было бы поднажать, но в свете последних обстоятельств, касающихся моего психического состояния, мне не очень хотелось выяснять отношение с ночной стражей у ворот. В том, что они не пустят нас просто так в город после заката я даже не сомневался.
  В общем мы шли ещё около часа, пока совсем не стемнело, после чего стали готовиться к ночлегу. И вот тут-то я обнаружил довольно прискорбный факт. Что бы там не стало с моим телом после всего пережитого, но сейчас я очень ясно чувствовал холод. В дороге, да ещё и днём я этого видимо не замечал, но стоило лишь ненадолго расслабиться, как это стало очевидно. Не знаю, может быть это была как-то связано с кучей ожогов, покрывающих девяносто процентов моего тела, а может быть и нет. Не исключено, что на поверхности сейчас просто наступила зима. Не суть важно.
   Остальные в это время тоже занимались стоянкой, как и я, но похоже никакого дискомфорта не чувствовали. Я бы ещё понял, что Шантири не беспокоил бы холод, но и Ши с Сеном, похоже тоже ничего такого не чувствовали. Осознавать, что из всех лишь я один оказался уязвим к низким температурам... было несколько неприятно.
   - Надо развести костёр. Я схожу за дровами, - чувствуя, как постепенно цепенеют мои конечности, я не выдержал и направился прямиком к лесу. Как по мне, мёрзнуть, когда есть возможность этого не делать довольно глупо.
   - Я помогу тебе, - Шана тут же отстранилась от своего походного мешка и направилась ко мне.
   - Тогда я займусь готовкой. Можете принести первую партию дров побыстрее, чтобы я могла начать? - добавила Ши. Вытащив из сумки части треноги и отстегнув вслед за этим от неё котелок, она, потеряв к нам всякий интерес, стала неторопливо сооружать походную кухню в середине нашего импровизированного лагеря.
   ...Как и просила ящерка первую партию дров мы принесли ей почти сразу же. Быстро набрать несколько десятков деревяшек, подходящих для разведения костра в нормальном лесу не проблема.
   Вторая ходка ожидаемо затянулась. В какой-то момент я даже потерял из виду Шантири. Правда заметил я это не сразу - слишком уж был занят своими раздумьями. Оглядевшись по сторонам и не обнаружив девушку, я лишь пожал плечами и продолжил сбор хвороста. В конце концов мы сейчас не в Бездне, да и Шана не маленькая девочка, чтобы о ней беспокоится в подобной ситуации.
  Собирая в полутьме разбросанную под ногами древесину, я вновь вернулся к тому о чём думал уже не раз с тех пор как мы покинули Бездну.
  Ну вот я обрёл желанную свободу. К тому же даже что-то поимел с этого... ту же магическую силу, например. И что мне делать теперь? Сейчас передо мной открыты все дороги. Меня практически ничто, естественно кроме туманных подозрений повелителей насчёт Артура и его "квеста" не ограничивает. Действительно ли оно мне надо разбираться во всём этом? Носиться по миру и искать неизвестно куда свалившего избранного... ради чего? Чтобы его убить, когда найду? Ну или ещё как обезвредить...
  Впервые за всё время пребывания в этом мире столкнувшись с отсутствием зловещего рока над своей многострадальной макушкой, я оказался... банально растерян. Раньше у меня всегда была цель, которую мне диктовали обстоятельства и которую я должен был добиться во что бы то ни стало. Теперь же у меня имелась лишь та, которую мне предложил Лорд. Совершенно незнакомая мне и во многих отношениях подозрительная личность.
   Я почему-то уверен - стоит мне ввязаться в это дело и после этого повернуть назад уже не получится. Действительно ли мне это надо? Вновь рисковать собой и своей свободой?
   "Вот же хрень!" - мысленно зарычал, осознав, что раз за разом кручу в голове один и тот же вопрос. Снова и снова...
   - И куда мы теперь? - голос Шаны раздавшийся откуда-то сбоку, был для меня сравни глотку свежего воздуха в тот момент.
   - Ты о чём? - оглядевшись по сторонам и не заметив девушки в прямой видимости, уточнил я.
   - Мы ведь встретились буквально несколько часов назад, но последовали за тобой без всяких возражений. Хотя лично у меня сразу возникло подозрение что даже ты сам не знал куда идёшь, - голос девушки сместился чуть вперёд, - это так?
   В лесу после этого опять ненадолго повисло молчание.
   - ...Да, - наконец, выдавил я из себя, - Сейчас я просто хочу добраться до города, но... ты права. Я совершенно не представляю, куда мне идти потом.
   - Ясно, - судя по тону девушка приняла моё признание совершенно спокойно, словно ничего важного не услышала. На этом наш странный диалог закончился. Не знаю, как Шана, но я банально не смог найти тему для продолжения разговора и чувствовал себя мягко говоря не в своей тарелке.
   Вскоре, собрав достаточное количество хвороста мы вдвоём вернулись обратно к уже во всю пылающему костру. К тому времени наш ужин был уже практически готов. Вскоре мы сытно перекусили им на пару с Ши. Досталось и Сену: пара кусков копчёного мяса, которые неведомо каким образом сохранились на дне моей сумки, пошли у него на ура. Шана в это время спокойно дожидалась пока мы не утолим свой голод.
  На удивление после ужина никто не изъявил желания отправиться ко сну. Вот только разговаривать лично мне сейчас не особо то и хотелось. Судя по тому, что девушки так же не подавали голоса - им тоже. В итоге мы так и продолжили сидеть вокруг костра, задумавшись каждый о своём. Даже неугомонный Сен перестал носиться по округе и примостился между мной и Ши. Правда, думаю в его случае подобное поведение обусловлено совсем не глубокими раздумьями, а приземлённой потребностью переварить полученное мясо.
   Блуждая рассеянным взглядом по окрестностям, я всё над тем же: что мне делать после того как мы придём в Картар? И, к сожалению, ответ на этот вопрос что-то не спешил появляться в голове...
  В какой-то момент мой взор случайно упал на левую руку, закованную в латную рукавицу. Глаза будто сами собой нашли краешек белого камня, торчащий из-под пластины на предплечье.
  За всеми этими событиями я успел уже немного подзабыть о призраке, связанном с этой безделицей. Даже когда рассказывал девушкам свою историю вроде бы о нём не упомянул. Я уже давно не призывал призрака, поэтому мне вдруг стало попросту интересно - отзовётся ли он на мой зов теперь, когда я больше не повелитель? Тем более это должно мне помочь хоть немного отвлечься от невесёлых раздумий. Убедив себя таким образом, я тут же не особо задумываясь приказал камню проявить себя.
  Белесая полупрозрачная фигура тут же послушно явилась на мой зов, заставив рефлекторно отшатнуться от костра обеих девушек. Один Сен воспринял появление духа с титаническим спокойствием, даже не оторвав своё пузо от земли. И только после этого мне стало понятно, что стоило бы наверно предупредить своих спутниц прежде чем начинать эксперименты.
   - ...Что?! - первой очухалась Шантири, сразу же трансформировав правую руку в какой-то зловеще выглядящий зазубренный клинок.
   - Тихо-тихо, успокойся, - тут же вмешался я, - это я его призвал.
   - Ты? - удивлённо отозвалась Ши, осторожно расслабляя руку, которой она сжимала рукоять своего слегка изогнутого кинжала.
   - Да я. И пожалуйста простите меня за то, что не предупредил, - дождавшись пока обе девушки, не переставая подозрительно коситься на висящую в воздухе фигуру, присядут я продолжил, - этот призрак достался мне, когда я стал повелителем. Вот только, как бы я не старался он ни на что не реагирует. Да и сам по себе тоже ничего не делает, поэтому можете расслабиться.
   - Ты знаешь кто это? - Шантири, наконец отвела взгляд от парящей фигуры и превратила свою руку обратно в нормальную конечность.
   - Нет, - несколько слукавил я, - он ведь не разговаривает, так что выяснить о нём хоть что-то мне пока не удалось.
   - Правда? - Ши, вслед за Шаной, отвела взгляд от призрака.
   - Да. Вот смотрите... - начал я, после чего повернувшись к висящей в воздухе фигуре продолжил, - Ты меня слышишь? Понимаешь меня?
   Не ожидая ответа на свои вопросы, я тут же повернулся к девушкам, чтобы предложить им самим попробовать дозваться до духа. Каково же было моё удивление, когда прямо над левым ухом у меня раздался монотонный, тусклый и практически ничего не выражающий голос:
   - Я не помню... ничего не помню... ничего... -
   Резко обернувшись к призраку, я окончательно убедился, что говорит именно он. По крайней мере звук исходил от него, хотя ни лица, ни уж тем более рта, под кучей лохмотьев было не разглядеть.
   - Не помню...ничего...ничего...не...помню... - тем временем, продолжало шептать привидение, как заведённое. По такому голосу было невероятно трудно понять хоть что-нибудь о его обладателе. Единственное, что можно было с некоторой уверенностью утверждать - голос принадлежит скорее девушке, чем мужчине.
   - Ты же говорил, что он ни на что не реагирует. Да и это не он, а скорее она, - с удивлением в голосе обратилась ко мне Шантири.
   Я в ответ ожидаемо промолчал, так как и сам находился под не меньшим впечатлением. И дело на самом деле было даже не в том, что призрак заговорил...
   - Вот только что это за язык? Он мне что-то напоминает, но пока не могу вспомнить что именно... - задумчиво протянула Ши.
   - ...Ничего...не помню...ничего...я...ничего... - слушая этот монолог, я никак не мог поверить, что впервые за столь долгое время слышу русский язык. Его слова спустя всего несколько лет проведённым в другом мире звучали на удивление... чуждо. Настолько что я даже ненадолго потерял связь с реальностью.
   - ...Тисмор, Тисмор... Эй ты с нами? - меня встряхнула за плечо незаметно подошедшая справа Шана.
   - Да-да, просто удивлён не меньше вашего, - кое- как сбросив с себя оцепенение, спокойно ответил я.
   - Может уже вернёшь её обратно? - спросила у меня Ши и тут же неуверенно пояснила, - а то мне кажется будто мы над ней издеваемся... и этот голос меня немного пугает.
   - Хорошо, сейчас, - продолжая взирать на белую фигуру, я приказал ей вернутся обратно в камень. Прямо на моих глазах призрак распался на клочки тумана, которые тут же устремились в камень на моей перчатке. На поляне вновь повисла тишина, лишь изредка разрываемая потрескивающим костром.
   От посыпавшихся на меня спустя всего пару мгновений вопросов я лишь чудом смог отвертеться, сославшись на то, что и сам ничего не знаю. Пока обе мои спутницы обсуждали появление призрака, я пытался немного прийти в себя.
  Ясное дело, что всякие сомнения насчёт личности призрака после произошедшего у меня отпали сами собой. Как бы это не было удивительно, но эта действительно оказалась Даша. Та самая, ради воскрешения которой Артур и согласился на всю эту хрень со спасением мира.
  Вот только что мне теперь делать с этим знанием? Как будто у меня и до этого проблем не имелось. Тяжело вздохнув я вновь бросил краткий взгляд на молочно-белый камень.
   Остаётся только надеяться на то, что там девушке лучше, чем снаружи, потому что её поведение в реальном мире было... действительно жутким. После всего пережитого меня вообще мало что способно тронуть, но это... Дело ведь даже не в том, что она говорила. Важно то, как она это делала.
  Такой "пустоты" я не чувствовал даже от пожирателя. У того хоть какая-то личность была, чтоб ему гореть в аду, кстати, или куда там попадают такие твари, после окончательной смерти. Девушка же вела себя словно её... и нет вообще. Такое чувство как будто на какой-то старый и сильно испорченный магнитофон записали синтезированный голос, а потом принялись крутить полученный "продукт" раз за разом.
  Понятное дело, что ничего хорошего для девушки это не значило. Я конечно понимал, что от пережитого её личность серьёзно пострадала, но чтоб настолько... Если уж говорить начистоту, то мне вообще показалось, что как таковой личности уже не осталось.
  Впрочем, пока делать поспешные выводы не стоит. Учитывая то, что изначально она вообще никак не реагировала ни на что - некий шанс на то, что её личность ещё можно попробовать вернуть всё-таки есть. Правда, не знаю, как именно. Можно к примеру, попробовать поговорить с ней на родном языке, когда рядом никого не будет. Мало ли это вызовет какую-то реакцию.
   Не знаю, что из этого выйдет, но оставлять всё так как есть мне точно не хочется. Хотя бы попробовать помочь я обязан.
   ...Вскоре обе мои спутницы прекратили своё обсуждение. После этого расстелив два лежака, все стали готовиться ко сну. Маловероятно конечно, что посреди обычного леса, да ещё и так близко к дороге, нашёлся бы кто-то способный нам навредить, но мы всё равно распределили смены для караула. Не ошибусь если скажу, что это становилось словно привычка для людей хоть раз побывавших в глубинах Бездны. Сомневаюсь, что избавиться от ней будет так уж просто... да и надо ли?
   Несмотря на то, что по идее Шана спокойно смогла бы продежурить хоть всю ночь, общим голосованием было решено распределить вахты по-честному. Так что каждому досталось по трети от общего времени сна.
   Ночь ожидаемо прошла спокойно. Хотя после Бездны мне впору называть это неожиданностью.
   На утро так толком и не выспавшись из-за кучи нерешённых вопросов, грозящих разорвать мне в скором времени мозг, я был разбужен Ши. Её вахта закончилась и пришло время заступать мне в предрассветный, последний караул.
   Поднявшись в лёгких сумерках с лежака, я аккуратно пропустил на своё место ящерку. И только потом понял, что чувствую себя несколько странно. С равновесием творилась какая-то хрень. Я отчётливо чувствовал, как моё тело слегка клонит вправо.
   - Что это? - в это время устраивающаяся на лежанке Ши, тихонько возмутилась, - у тебя тут что-то лежит.
   Удивлённо повернувшись к ней, я узрел, как девушка протягивает мне какой-то непонятный кусок металла. Озадаченно взяв его в руки, я с удивлением опознал в нём... наплечник доспехов повелителя. Неверяще повернув голову, я окончательно убедился в реальности происходящего: плащ слетел с плеча, так что смог во всех подробностях разглядеть покрывающие его ожоги. Каким-то образом наплечник, ещё вчера намертво соединённый с моим телом, всего за одну ночь... попросту отвалился.

  Глава 6
  
   Раз за разом окидывая окрестности внимательным взглядом, я даже не сразу заметил, как предрассветная мгла вокруг нашего лагеря рассеялась. День постепенно вступил в свои права. Вскоре после этого проснулись обе девушки. Сен, который составлял мне компанию на посту последние пару часов, тут же полез к Ши за утренней порцией ласк.
   Быстро перекусив и перекинувшись парой ничего не значащих фраз, мы двинулись дальше. С утра разговоры не особо клеились, поэтому шли мы в молчании.
   В который раз задумчиво покосившись на плечо, лишь слегка прикрытое плащом, я вернул свой взгляд на дорогу. Пока все спали я успел вдоль и поперёк обдумать произошедшее. Выстроил немало теории и предположений насчёт того, почему вдруг наплечник решил отвалится. Правда, без практического подтверждения пользы от этих умозаключений не было.
   Ну и естественно я был рад тому, что избавился от ещё одной железяки со своего тела. Я ведь только-только начал смиряться с тем, что мне придётся провести остаток жизни со всем этим металлоломом вместе, как вдруг одна из его частей отвалилась. Определённые выводы делать конечно рановато, но хотелось бы надеяться, что это только начало. Если остальные части доспеха со временем отвалятся, то моей радости не будет предела... хотя конечно хорошо бы, чтобы это произошло побыстрее. Тяжело чувствовать себя комфортно, когда одна сторона твоего тела перевешивает другую.
   Сам наплечник, кстати, я выбросил ещё в самом начале дежурства в какие-то заросли рядом с нашей стоянкой. Держать при себе, а уж тем более пытаться приставить эту хрень обратно, я даже и не помышлял.
   ...За всеми этими размышлениями я и не заметил, как мы приблизились к городу.
   Картар ожидаемо встретил наш квартет с "распростёртыми объятиями". Троица не очень бравых стражей, отметила нашу компанию особым вниманием ещё издалека. Особенно их порадовало наличие среди нас Сена, так что я почти не удивился, когда с нас стали стребовали на два с половиной золотых больше стандартной платы за проход. Как я узнал, что она выше стандартной платы? Так стражники даже не стали скрывать этого, прямо сказав, что за проход в город с монстром придётся доплатить.
   Разбухающую внутри ярость мне удалось сдержать, хоть это было и не так просто. Думаю, дай я ей волю, это наверняка принесло бы мне куда больше удовольствия, но боюсь после этого о спокойном пребывании в Картаре, да и во всём королевстве Фарри, можно было бы забыть.
   В итоге нам всё-таки пришлось заплатить требуемую плату. Правда, в добавок к ней мне пришлось ещё и доказывать стражам, что Сен меня слушается. Паучонок хоть и выразил лёгкое недовольство таким обращением, но несколько команд, отданных мной всё же, исполнил. Так или иначе, но мы наконец попали в пределы городских стен.
   После общения со стражей ворот, наши и так довольно скромные средства, можно было пересчитать особо не напрягаясь. Всего у нас осталось что-то около трёх золотых с мелочью. На то чтобы прожить недельку в средненькой гостинице конечно хватит, но о чём-то более затратном остаётся только мечтать. Правда мне бы сначала определиться со своими целями, а уж потом необходимые для их исполнения финансы.
   Не особо заморачиваясь с выбором, мы остановились в первой же попавшейся на нашем пути гостинице... естественно предварительно уточнив у хозяина ценовую политику и согласив наши финансы с ней.
   Расположившись в небольшой комнатке с двумя кроватями (Шана настояла на экономии), мы крепко призадумались над тем, что делать дальше. Мне особо не хотелось, вновь прокручивать в голове уже порядком поднадоевшую шарманку, поэтому я первым нарушил повисшее в комнате молчание.
   - Может пройдёмся по городу? - оглядев девушек, произнёс я.
   - Зачем? - тут же спросила Шана.
   - Мне надо зайти к лекарю, за свежими повязками и лечебной мазью, - сходу придумал я предлог и только потом понял, что это действительно хорошая идея, - Заодно помоюсь и осмотрю свои ожоги, а то до этого момента постоянно забывал про это.
   - А денег то нам хватит на эти покупки? - скептически откликнулась Шантири.
   - Я же не собираюсь брать самое дорогое, что будет у лекаря. Возьму простые повязки и обычную травяную мазь, без магических зачарований, - пояснил я.
   - Ну тогда ладно, - пошла на попетую девушка, после чего задумчиво посмотрела на Сена, который в данный момент пытался влезть под кровать. Не удивлюсь если, и он сам не знал, зачем ему это, но его энтузиазма это не убавляло. К сожалению, паучонка, его размер и свободное пространство под кроватью находились в совершенно разных величинах, так что дело было заранее обречено на провал.
   - Что? - я тоже в свою очередь воззрел на паучонка.
   - Я думаю стоит ли нам его брать? Всё-таки гигантский паук будет вызывать нездоровый ажиотаж, если мы заявимся с ним на местные торговые ряды, - пояснила девушка, - не хотелось бы, чтобы нас обобрали ещё какие-нибудь "служители закона".
   И вот тут я тоже призадумался. Довольно здравая ведь мысль, если прикинуть.
   - Я могла бы с ним посидеть здесь, чтобы он ничего не натворил, - несмело подала голос Ши.
   Переведя взгляд с Сена на неё и обратно, я быстро поставил точку в своих размышлениях.
   - Не надо. Пойдём все вместе. Будете вы тут сидеть, пока мы гуляем на улице, - произнёс я, поднимаясь с кровати, после чего добавил, - к тому же мы ведь заплатили за присутствие Сена в городе? Так что предъявить нам ничего не могут.
   - Как скажешь, - скептически протянула Шантири.
   Закрыв за собой дверь, мы всей компанией отправились на улицу. С тем чтобы найти местный рынок проблем не возникло. Стоило лишь немного углубиться в город, как с одной стороны стал раздаваться хорошо различимый шум толпы. Следуя за ним, мы очень скоро вышли к цели.
   Вопреки моим ожиданиям народу здесь было хоть и много, но всё же не чрезмерно. По крайней мере мы могли пройти по торговым рядам, не опасаясь, что кто-то из прохожих ненароком налетит на Сена. И кстати, что удивительно, на паучонка почти не косились.
   Причины этого мне были неизвестны ровно до тех пор, пока я не заметил несколько торговцев живым "товаром". Оказывается, не всех пойманных тварей Бездны продают в городе искателей. То, что местные продают именно живность из Бездны сомнениям, не подлежало. Десяток зубастиков разных размеров и даже один маленький замученный локрак упакованный под завязку в специальную банку, тому доказательство. Правда, в отличии от Сена эти звери здоровыми не выглядели. Было ли тому причиной плохое обращение их нынешних хозяев или ещё что я не знал.
   На ещё одну странность в их поведении я усиленно старался не обращать внимания, но получалось не очень. Стоило мне появиться рядом с их клетками и даже самые неугомонные из монстров тут же замирали, устремив свои взгляды на меня. Провожаемый их странными взглядами я "слышал", как они пытаются дозваться до меня. В голове буквально калейдоскопом крутилось уйма еле различимых образов и туманных видений. Терзаемый этим, я дал себе зарок впредь держаться от торговцев монстрами подальше.
   Продвигаясь по торговым рядам дальше, я обшаривал глазами окружающее пространство в попытке отыскать нужную мне лавку. Провожая очередную трудно читаемую вывеску взглядом, я слегка отстал от девушек и паучонка.
   Этим тут же попробовал воспользоваться мальчишка-карманник. Я уже некоторое время следил за тем, как он двигается за нами, ожидая подходящего момента.
   Небольшой кожаный мешочек у меня на поясе был практически пуст и нёс на себе чисто декоративные функции. Трудно понять, чем именно привлёк малолетнего преступника этот тощий кусок кожи. Так или иначе отдавать даже такую крохотную сумму в руки какому-то хулиганью меня совершенно не прельщало.
   Прежде чем рука мальчишки, в стремительном, как ему казалось рывке, коснётся кошеля, я успел перехватить её латной рукавицей. Сжав кисть мальчишки покрепче, я медленно приподнял его над землёй.
   Худосочный мальчуган, даже скорее уже подросток, взирал на меня с неприкрытой злобой. Словно рыба, попавшаяся на крючок, он изо всех сил извивался и пытался освободиться.
   "Отлично. Я его поймал... но что делать дальше?" - молча глядя на то, как отчаянно вырывается мальчишка, я находился в лёгкой растерянности.
   Хотя с того момента, как я поймал неудачливого воришку прошло всего несколько секунд, обе девушки уже заметили неладное и возвращались ко мне. Да и люди вокруг тоже не стали игнорировать происходящее. Осознав, что вокруг нас собирается всё больше людей, карманник стал извиваться ещё яростнее.
   - Отпусти, ублюдок! Отпусти меня, вонючая тварь! ... - совершенно не стесняясь в выражениях парень принялся меня поносить. Этого меня мало задевало, да и хватку я ослаблять не собирался, но как оказалось ограничиваться только словами парнишка не собирался. Много ли надо времени подростку, чтобы собрать слюну для плевка? Я вот, например, и не думал, что настолько мало.
   К своему несчастью, парень постарался на славу. Плевок у него вышел смачный, да и прицелился он тоже весьма неплохо. Ещё бы чуть-чуть и прямо в глаз.
   Чувствуя, как чужая слюна медленно стекает по моему забинтованному лицу, я начал медленно сжимать пальцы в стальной рукавице. Воришка не сразу понял, что во мне что-то изменилось. Вот только стоило ему в очередной попытке вырваться, взглянуть мне в глаза, как он сразу же перестал извиваться. В его зрачках вместе с пониманием стал зарождаться страх, но для него было уже поздно.
   Резко сжав кулак, я превратил кисть мальчишки в кровавое месиво. Дико взвыв парень чуть не потерял сознание. По перчатке обильно потекла кровь, и покалеченная конечность стала выскальзывать у меня из руки, но давать мальчишки упасть я не собирался. Подхватив падающее тело за шею другой рукой, я вновь поднял его на прежнюю высоту. Находясь в полубессознательном состоянии, парень даже не сразу понял, что задыхается.
   Отчаянно захрипев, он пытался бороться за свою жизнь. Его руки то и дело бились об мою, пытаясь ослабить хватку, но я не чувствовал этого. Боль и ужас, застывшие в глазах мальчишки заставляли меня вглядываться в них вновь и вновь. Звуки вокруг доносились до меня словно через толщу воды. Сейчас для меня существовали только я и моя жертва. Лицо само собой скривилось в жестокой усмешке.
   - ...Тисмор, Тисмор! Стой! - резкий и сильный рывок за плечо, вернул меня в реальный мир. Я тут же услышал гул испуганных голосов вокруг себя. Шана тем временем продолжила, - ...Тисмор, отпусти его! Ты ведь его убьёшь сейчас!
   Всё ещё с трудом соображая, я на автомате разжал руку, и парень кулем упал на мостовую. Отчаянно закашлявшись, он тут же попытался встать на ноги, но не смог. Не до конца отдавая себе отчёта, я протянул ему руку чтобы помочь подняться, но похоже сделал это зря. Дико всхрипев, мальчишка, так и не поднявшись на ноги, рванул от меня прочь. Помогая себе здоровой рукой, он буквально отполз от меня к группе зрителей, наблюдавших за происходящим. Всего пара секунд... и каким-то неведомым образом он затерялся среди них. Я даже не понял, как он это сделал.
   - Тисмор что с тобой? - Шана, продолжая держать меня за плечо, поймала мой рассеянный взгляд.
   - Это... - я попытался подобрать слова, но закончить мне не дали.
   - Неважно. Расскажешь потом. Сейчас нам лучше уйти, - девушка прервала меня, кивнув на столпившихся людей. На лицах многих застыло отвращение и даже страх. Потащи я к страже пойманного воришку или даже убей его на месте, вряд ли это вызвало бы у них такие чувства, но... каким бы жестоким и диким не был этот мир, понятие чрезмерно есть даже в нём.
   - ...Ладно, хорошо. Идём, - взяв себя в руки, я повернулся к Шантири и Ши. В их глазах я заметил какое-то странное выражение, которого раньше там не было. Не страх, не отвращение, но... что-то очень на них похожее. Сен, который опасливо крутился у девушек под ногами, похоже был с ними солидарен.
   Скрывшись с места преступления, хотя сомневаюсь, что местные это так назвали, мы несколько раз сворачивали в какие-то переулки. Ничего удивительно, что вскоре мы оказались на какой-то узкой и не очень опрятной улице. Если меня не подводила моя ориентация в пространстве, то она шла практически параллельно улице с торговых рядов.
   Не успели мы пройти по ней и десяти метров, как на глаза мне попался дом со старой рассохшейся вывеской. На ней с большим трудом можно было различить рисунок каких-то трав и склянок. Похоже, что лекаря мы всё-таки нашли.
   - Я скоро вернусь, - стараясь не глядеть на девушек, скованно произнёс я и двинулся к двери в лавку. Ответа я не дождался. С того момента, как Шана вернула меня к реальности, они ещё не сказали ни единого слова. И с тем, что послужило этому причиной, мне теперь придётся разбираться. Сами собой наши отношения с ними не придут в норму.
   Внутри лавки я действительно не задержался. Быстро купив у пожилой женщины всё необходимое, всего за десяток серебряных монет, я вышел на улицу.
   - Возвращаемся в гостиницу, - опустив поля шляпы, чтобы прикрыть глаза, я двинулся прочь от лавки. Судя по звукам за спиной, паучонок и обе девушки молча последовали за мной.
   Сказать, что я чувствовал себя не очень, значит ничего не сказать. Я знал, не мог не знать, что рано или поздно ярость, которая поселилась во мне проявит себя, но до этого момента всячески отгонял от себя эти мысли. И дождался... того, что произошло недавно. Убежать от всего этого у меня так и не получилось.
   Неизвестно, как это скажется на наших отношениях с девушками. Сильно сомневаюсь, что положительно. Смогу ли я вообще вернуть всё как было? Как мне это теперь им объяснить, если я и сам ничего не понимаю?
   ... Впрочем, куда больше меня беспокоит не это. Я не мог понять своё отношение к произошедшему. Казалось бы, я должен сожалеть, ведь я фактически сломал тому парню жизнь. Такие раны, здесь лечат только маги, а у этого мальчишки вряд ли, когда-нибудь найдутся на них деньги. Должен сожалеть, но... я практически ничего не чувствую по этому поводу.
   "Он был мне никем. Он пытался меня ограбить. Он за это поплатился" - логический ряд, вдруг возникший в моей голове заставил меня непроизвольно вздрогнуть.
   "Что?! Что за хрень? Почему я не испытываю раскаяния? Почему не сожалею?.." - мысленно воскликнул я и продолжая мысль вдруг добавил, - "Почему я должен сожалеть?"
   - Какого... - себе под нос прошептал я, осознав о чём только что подумал.
   Я сам не верил в то, что думаю. О раскаянии, о сопереживании. В голове творилось чёрт знает, что. Словно тот, кем я был всё свою жизнь, вдруг стал лишним в голове.
   "Что со мной происходит?" - прошелестело в голове. И то насколько спокойно я проговорил это в своей голове, напугало меня ещё больше.
   Весь путь до таверны мы прошли в молчании. Внутри ничего особенно не изменилось.
   Обе девушки, вместе с паучонком сразу же направились в комнату, а я задержался у стойки, за которой стоял хозяин. Быстро выяснив у него, что такая услуга в его гостинице имеется, я договорился с ним о помывке. Пока подчинённые хозяина готовили необходимое, я сидел в углу общего зала. Подняться в комнату к девушкам мне было пока не под силу. Вскоре ко мне подошёл сам хозяин и сообщил, что всё готово.
   Понятное дело, что о какой-либо ванне тут речи и не шло. Мылся я в большой бочке, которую просто наполнили горячей водой. Правда, в начале мне пришлось потратить некоторое время на то, чтобы размотать кучу повязок, которые на меня намотали. Хотелось конечно и остатки доспехов снять, но они к сожалению, сниматься отказались наотрез.
   Аккуратно вымывшись, так чтобы не вскрыть струпья ожогов или другие свои раны, я вылез из бочки. Ещё в процессе мытья я заметил некоторые странности. Теперь же присмотревшись получше, я окончательно убедился, что глаза мне не лгут. Несколько участков кожи действительно были свободны от ожогов. Это мало о чём говорило бы, если бы я не был уверен, что раньше там была точно такая же искалеченная и изуродованная кожа, как и по всему остальному телу. Не то чтобы эти крошечные участки болезненно розовой кожи выглядели совершенно здоровыми, но они уж точно выглядели лучше, чем всё остальное. Если не ошибаюсь, то всё это значит, что со временем я не только смогу избавиться от остатков доспехов, но и от ожогов тоже.
   Ещё одна хорошая новость. Жаль только, что сейчас я не могу ей порадоваться.
   Чуть позже, немного пообсохнув, я стал обрабатывать мазью наиболее плохо выглядящие участки кожи. Хотя, честно говоря, я уже сам был не уверен в том, что она мне так уж необходима. Закончив с этим, я стал заматываться в чистые повязки. Одежду пришлось одевать ту же, грязную и порядком попахивающую, ведь о сменной я так и не позаботился.
   Приведя себя в порядок, я направился в комнату к девушкам. Войдя внутрь, я тут же оказался под прицелом двух пар глаз. Обе мои спутницы смотрели на меня настороженно и серьёзно. Сен же спокойно лежал у ног Ши и кажется спал. Даже мой приход не смог заставить его проснуться.
   Пройдя до второй кровати, под настороженными взглядами, я аккуратно присел на неё и уставился в пол. Ненадолго правда. Собравшись с силами, я поднял голову и оглядел девушек.
   - Что с тобой происходит, Тисмор? - тут же взяла слово Шантири. И хотя говорила она ровным тоном, я всё равно почувствовал напряжение, сквозящее в её голосе.
   - Это... не так просто объяснить, - тяжело начал я.
   Такой ответ их естественно не устроил. Пытаясь сформулировать нечто более осмысленное, я попытался понять, что мне вообще известно. Раньше казалось, что эта ярость просто какая-то хрень, которую я получил в подарок, вместе с доспехами повелителя, но теперь... теперь я уже ни в чём не был уверен. Только ли дело в ярости или всё это куда глубже, чем кажется на первый взгляд?
   Тем не менее, сейчас я был уверен только в том, что без объяснений мне обойтись не удастся. Тяжело вздохнув, я попытался собрать разбегающиеся мысли в кучу.
   - После того как я стал повелителем, во мне что-то изменилось... Теперь меня иногда полностью поглощает гнев и ярость. В такие моменты я себя не контролирую. Словно другой человек, - на одном дыхание выговорил я, - и я не знаю в чём причина этого и как мне бороться.
   - Разве ты сам не сказал, что в этом виновато твоё превращение в повелителя? - осторожно поинтересовалась Ши.
   - Может и так, а может и нет, - туманно ответил я, не желая озвучивать свои подозрения.
   На некоторое время в комнате опять повисла тишина.
   - Что же тогда делать? - первой нарушила её ящерка.
   - Я не знаю, - тяжело выдохнул я.
   В комнате опять воцарилось тяжёлое молчание.
   - ...Может я смогу помочь, - вдруг произнесла Шантири и продолжая мысль добавила, - Если ты опять потеряешь контроль, то я буду рядом и смогу тебя образумить. Так же как сегодня на рынке.
   - Но я ведь... - начал я.
   - Можешь даже не начинать. Отворачиваться от тебя только из-за этого я не собираюсь, - прервала меня девушка и заметив, как я собираюсь сказать что-то ещё, тут же продолжила, - и можешь не боятся мне навредить. Для тебя это будет трудновато.
   - Я тоже не отвернусь. Мы тебе поможем, Тисмор, - заметно тише добавила Ши и уж совсем тихо закончила, - не надо пытаться всё это переживать в одиночку.
   После слов девушек, я буквально кожей почувствовал, как стала успокаиваться напряжённая атмосфера в комнате. Сен приоткрыл свои хитиновые веки и поднявшись на ноги, неспешно направился ко мне. Стало понятно, что до этого момента он только притворялся спящим, о чём явственно свидетельствовали его мысли.
   Подобравшись ко мне вплотную, он аккуратно постучал своей передней лапой по моего латному сапогу. Поняв его намёк, я осторожно протянул руку и почесал его по спине. Прошипев нечто невразумительное, но вроде бы удовлетворённое, паук рухнул на пузо и опять сделал вид, что уснул. Судя по всему, это значило что я прощён.
   Глядя на неловкую улыбку Шантири и неуверенный взгляд Ши, я понял, что инцидент и вправду исчерпан. На душе стало немного полегче.
   Тем не менее, я отчётливо понимал, что это ещё не конец. Девушки не смогут вот так вот просто забыть произошедшее, и то что им открылось во мне. И я не смогу.
   Так же я понимаю, что помощь, обещанная Шаной не значит для меня исцеление. Устранять последствия, ещё не значит вылечить. Я сам должен понять причины происходящего и сам должен победить растущее в себе... нечто. Мои друзья могут лишь облегчить эту ношу.
   Осознавая всё это, я опять нахмурился. Заметив это Шантири предприняла ещё одну попытку разрядить обстановку.
   - Итак... и чем же мы займёмся дальше? - несколько неловко сменила тему девушка.
   - Дальше? - озадаченно повернулась к ней Ши.
   - Да, - стала развивать свою мысль Шантири, - Может нам стоит поехать в академию магии? Тисмор ведь говорил, что его магическая сила увеличилась. Так что наверно неплохо бы ему научиться управлять ей? Или можем, к примеру, попробовать вступить в гильдию наёмников. Нам ведь в любом случае надо как-то теперь устраиваться в жизни. Правильно я говорю?
   - Ты права. Наверно, - неуверенно поддержала подругу ящерка.
   - Что думаешь, Тисмор? Может в академии магии тебе помогут разобраться с тем, что с тобой происходит. Ты так не думаешь? - Шантири обратила свой взор на меня.
   - Я считаю нам стоит уйти из города. Для начала, - всё еще пребывая в нелёгких раздумьях, рассеянно отозвался я.
   - Почему? И куда? - тут же уточнила девушка.
   - Мы не пробыли здесь и дня, а у всех нас уже есть тяжёлые воспоминания, связанные с этим городом. Мне кажется, чем быстрее мы его покинем, тем лучше, - задумчиво ответил я, после чего кое-что прикинув в голове, продолжил, - а что касается вопроса "Куда?"... может нам направиться на север?
   - Почему на север? - удивилась Шана.
   - Просто... я там ещё не был, - сознался я.
   - Это конечно важная причина, но почему не в академию магии или к наёмникам? - не сдавалась девушка.
   - Не знаю... - протянул я и уже было собирался продолжить ответ, как понял, что и в правду сам не понимаю причин своего решения.
   Академия? Я ведь сам недавно думал о том, что мне с моими теперешними способностями не помешает туда заглянуть. Стать наёмником? С моими возможностями - раз плюнуть. И я не сомневаюсь, что и там, и там я мог бы добиться успеха, но... я сейчас словно ходячая взрывчатка. Когда я опять взорвусь вспышкой гнева? Да ещё и эта дилемма с Артуром никуда не делась. Всё это довлеет надо мной, и я не знаю, как со всем разобраться и что делать дальше. Просто не знаю.
   Может ли моё желание путешествовать, быть просто предлогом для бегства? Не сомневаюсь. Но может за этим стоит ещё что-то? Может именно в дороге мне удастся разобраться в себе?
   Переведя взгляд на девушек, я вдруг подумал: а стоит ли их брать с собой? Что бы там Шана не говорила, но я действительно опасен для них. Даже ей я могу навредить. Например, потеряв контроль высвобожу волну искажений. Сомневаюсь, что для девушки такое пройдёт без последствий. Сену и Ши, так вообще навредить проще простого.
   Я не хочу подвергать их такой опасности. Почему мы вообще должны путешествовать вместе? После всего произошедшего?
   - Даже не думай, - вдруг чётко выговорила Шантири, вглядываясь в меня гневным взглядом.
   - Что? - откликнулся я непонимающе.
   - У тебя взгляд точно такой же, как тогда, когда ты собирался бросить нас с Сеном на той базе искателей, - пояснила девушка, - и потому я говорю - даже не думай. Я могу говорить лишь за себя, но идти одному я тебе не позволю.
   В этот момент Сен, подняв голову, одной из своих лап наступил мне на ступню. От него отчётливо шло чувство обиды и одиночества. Недовольное шипение завершало картину.
   - Я тоже никуда не собираюсь уходить, - оглядев нас всех решительно выговорила Ши.
   Вся троица уставилась на меня внимательными и в то же время угрожающими взглядами.
   - Ладно-ладно, хорошо. Я всё понял, - под таким напором, я тут же пошёл на попитую. Неожиданно для себя я почувствовал облегчение. Проблемы никуда не делись, но показалось, что на некоторое время они меня оставят и можно слегка расслабиться.
   - Так-то, - веско заявила Шантири и присела рядом со мной на кровать.
   - Может сходить поесть? Составишь мне компанию Шана? Одному сидеть в зале будет довольно скучно, - обратился я к девушке вдруг.
   - Пойдём. Почему бы и нет? - откликнулась та.
   - Я с вами, - вклинилась тут же Ши.
   В общем уже через несколько минут мы сидели в общем зале и заказывали себе обед. Сена мы естественно взяли с собой. Уж кто-кто, а он точно не пропустил бы кормёжку.
   Весь остаток дня мы провели вместе. Сначала, после обеда, посидели в комнате разговаривая о том, что будем делать дальше, потом сходили в город и немного прогулялись. Причём на прогулке меня оберегали почище какого-нибудь президента. Шана и Ши, словно два секьюрити, сжали меня с обоих боков. Каждого встречного они провожали крайне подозрительными взглядами. Но даже несмотря на это, а может именно поэтому, прогулка прошла хорошо.
   Вот только зря я надеялся, что у меня получится надолго забыть о своих проблемах. Этой же ночью мне не удалось нормально выспаться. В голову постоянно лезли разные мысли. Впрочем, даже когда они меня оставляли покой мне только снился. Вернее, мне начинали сниться кошмары. Бессвязные и непонятные. Ни один из них я так и не запомнил, хотя точно был уверен, что ничего хорошего в них не было.
   На утро мы, как и планировали, двинулись прямиков к северным воротам. Я не то, чтобы засыпал на ходу, но и особой энергичности за собой тоже не чувствовал. Оставалось надеяться, что к обеду я более-менее приду в себя. К счастью никакой платы за выход в Картаре не было, поэтому покинули пределы города мы без эксцессов. Выйдя на хорошо утоптанную широкую грунтовую дорогу, мы направились на север. Туда, где раньше мне бывать не приходилось.

  Глава 7
  
   Незаметно для меня прошла пара недель. Пожалуй самый спокойный период в моей новой жизни. Мы вместе с девушками и паучонком путешествовали на север. Никаких схваток с монстрами, попыток ограблений или чего-то подобного. Те деревни и парочка городов, которые мы проезжали мельком не оставили после себя ни следа в памяти. Впрочем, дело тут было не только в отсутствии неприятностей.
   После произошедшего в Картаре, я наконец посмотрел в глаза ярости, которая поселилась во мне. Повторения подобной вспышки невменяемости мне не хотелось. Новый мир диктует свои условия и иногда мне, так или иначе, придется быть жёстким и даже жестоким, но я, как минимум хочу контролировать себя в эти моменты. Так что мне пришлось основательно взяться за себя.
   Первым же делом я сделал себе посох. Потребовалось немного поскитаться по подлеску в поисках подходящей палки, но я считал, что оно того стоило. Слишком часто я терял контроль над собой сражаясь с противником в рукопашную. Потому идея вновь взять в руки хоть какое-то подобие оружия показалась мне вполне сносной. То, что мне вновь рано или поздно придётся сражаться сомневаться не приходилось.
   Вот только проблема была в том, что посохом владеть я никогда не учился. Всё те немногочисленные уроки, которые успели мне преподать в новом мире касались в первую очередь клинков и дубин. Так же я немного знал как управляться с топором. А вот умение владеть посохом или к примеру копьём как-то обошло меня стороной. Тем не менее, отступать от желания научиться владеть чем-то, что поможет мне удерживать противника на расстоянии, у меня не пропало. В этом мне вызвались помочь Шантири и Ши. Причём первая и сама точно не знала откуда у неё знания по нужной дисциплине, а вторую владению копьём и луком когда-то учил отец. Разумеется мастерами они не были, но и совсем уж профанами их назвать язык не поворачивался.
   Кстати говоря тренировки с другими видами оружия я тоже не забрасывал. Периодически я одалживал у Ши кинжал и лук, чтобы позаниматься. Ну и спарринги с Шантири на палках-мечах тоже не забывал устраивать.
   Тем не менее, я хорошо понимал, что фехтовальщиком от бога мне при таких тренировках не стать. Да это были и не особо мне нужно, с моими теперешнеми физическими показателями. Истинная цель этих тренировок и спаррингов была другой. Я учился контролировать себя. Перед каждой учебной схваткой, я специально просил быть Шантири как можно агрессивнее со мной. Я не знал, когда в следующий раз нас настигнут какие-то неприятности, поэтому сразу же решил идти наиболее экстремальным путём тренировки.
   По скорости и силе мы с девушкой были теперь практически на равных, но она всё равно чуть ли не раз за разом меня побеждала. В основном за счёт проявляющегося в ней временами мастерства. Ей и самой было непонятно откуда берутся эти навыки, но в такие моменты она становилась по-настоящему смертоносной. Учитывая это, а так же мою собственную просьбу, отхватывал я будь здоров. Хотя благодаря почти полностью поджившими ожогам, дело очень редко доходило до крови. В основном моей чумой стали синяки, но и они при моём необычном теле заживали очень быстро.
   Именно такой подход и помог мне окончательно осознать всю величину моей проблемы. Как оказалось, я норовлю потерять контроль даже от самых незначительных факторов. Будет ли это особенно удачный удар девушки или её колкая подначка - во моей душе раз за разом вспыхивало пламя. Порой создавалось впечатление, что во мне до поры до времени спит целое озеро беспричинного гнева и стоит, пусть даже крошечному камешку упасть в него, как оно взорвётся сотней гейзеров безумия.
   Я изначально подозревал, что всё будет не так просто и потому мне удалось не дать этому озеру пробудиться. Не в последнюю очередь благодаря тому, что несколько первых наших спаррингов с Шаной удалось остановить вовремя. Да и вопреки моим просьбам, в начале девушка отнеслась ко мне довольно мягко и не стала колотить до потери сознания.
   То что эти тренировки приносят свои плоды стало понятно уже после первой недели. Мне стало заметно проще держать себя в руках, да и настолько ярких вспышек ярости как раньше уже не возникало.
   В какой-то момент мне даже стали нравится наши с девушкой тренировки. Как оказалось, они не только помогали мне держать себя в руках, но и позволяли разобраться в себе.
   Первое время я никак не мог поверить в то, насколько изменился. Множество моральных норм, правил и устоев моего родного мира более не имели для меня значения... я заметно ожесточился. В общении с своими спутницами я всё ещё пытался вести себя как раньше, но всё чаще и чаще наружу просачивалась моя нынешняя натура. Наверное, увидь меня сейчас "Я" из прошлого, с Земли, без сомнений решил, что изменился к худшему... Вот только "Я" нынешний в этом был совсем не уверен. Я не стал однозначно хуже или лучше... просто стал другим человеком. Разумеется, человеком не без недостатков. Ту же "ярость" сложно назвать достоинством моей новой натуры.
   Так или иначе, я больше не утомлялся морально на тренировках и впервые за долгое время смог спокойно оглянуться на мир вокруг. До этого дня это просто проходило мимо моего сознания.
   К тому времени мы находились где-то у северной границы королевства Фарри. Уже скоро мы должны были его окончательно покинуть. Если верить словам торговца, которого мы встретили в последней попавшейся на дороге деревне - за северной границей королевства нас встретит небольшой участок ничейной земли. Сильно заросшая лесом, заболоченная низина вытянутая на несколько километров в обе стороны у границ Фарри. Через неё проходила извилистая и полузаброшенная дорога, связывающая Фарри с его соседом - королевством Нелир. Этим путём мало кто пользовался, кроме немногочисленных торговцев и путешественников. Да и сама заболоченная низина если уж на то пошло никому не была нужна. Ни полезных ископаемых, ни какой либо стратегической ценности она не имела.
   Так что можно сказать, встреча с тем торговцем, который рассказал нам о ней, была удивительной удачей. По его словам, бывали времена, когда по этой дороге и за несколько месяцев никто не проезжал. Слишком уж она узкая и неприспособленная для торговых караванов. А вот нам она вполне подходила. Была только одна проблема...
   Я никогда особо не любил болота. Сырость, дурной запах висящие в воздухе и тучи... тучи чёртовой мошкары, норовящей залезть во все свободные и не очень отверстия на лице. И не было никаких признаков того, что в этот раз всё будет по другому. Впрочем, моей антипатии было недостаточно для того, чтобы мы избрали другую дорогу на север.
   Довольно легко, без каких либо проволочек пройдя пограничную заставу с десятком скучающих солдат, мы почти сразу же ощутили все прелести болотистой местности на себе. Стоили лишь немного спуститься по пологому склону, как в воздухе появилась и сырость, и тот самый так не любимый мной запах болота. Мошкары пока не было, но что-то мне подсказывало, что без неё не обойдётся.
   И ведь что удивительно, окружающий пейзаж пока что мало походил на болото. Густые заросли невысоких деревьев по обе стороны немного рыхлой, но вполне себе приличной дороги. Яркое солнце над головой.
   Вот только стоило глянуть вниз по склону, как становилось понятно, что вскоре всё это изменится. Чем дальше мы спускались, тем сильнее скрючивало окружающие деревья. В подлеске всё чаще слышалось разнообразное хлюпанье. Да и почва под ногами стало заметно более влажной. Когда склон наконец закончился всё стало совсем грустно. Кроны покорёженных деревьев сплелись над дорогой образовав пусть и не сплошной, но всё же довольно плотный тёмно-зелёный покров. Вместе с полумраком откуда ни возьмись появились и местные насекомые. К тому же то тут то там стали появляться небольшие почти незаметные клочки тумана, стелящиеся по земле.
   От осознания того, что нам придётся провести как минимум день, преодолевая это место, моё и так испорченное настроение, упало ещё ниже. В принципе сама по себе в ширину низина, носящая, кстати, название "Долина трясин" была не такой уж и большой. Напрямую... часа три-четыре и всё. К сожалению, в виду особенности местности напрямую не получится. И мы в этом воочию убедились, как только прошли по дороге ещё немного.
   К тому моменту риск нырнуть в трясину сделав случайный шаг куда-то не туда стал как никогда актуален. И так узкая дорога стала стремительно худеть, превращаясь в настоящую тропинку. А вокруг куда не глянь то и дела блестела чёрная гладь болота, лишь слегка замаскированная ряской и прочей дрянью.
   Где-то через пару часов, когда под ногами стало уже ощутимо хлюпать, а мою шляпу вместе с плащом можно было выжимать от сырости, я окончательно пал духом. То и дело петляющая словно чокнутый заяц дорога уже не могла сделать этот день хуже.
   Страдал я кстати не один. Компанию мне составляла Ши, которую окружающая сырость тоже не оставила равнодушной. Шантири же ожидаемо было наплевать на окружающие условия. Заржаветь в такой обстановке она похоже не боялась. Да и Сену неожиданно это место пришлось по душе. Он то и дело норовил сойти с дороги, чтобы осмотреться вокруг. Правда, когда его передняя лапа после очередного шага почти полностью ушла в совершенно ничем непримечательный участок сырой земли, его пыл немного поутих.
   Очень скоро такая обстановка стала будить во мне не самые лучшие воспоминания о времени, проведённом в гостях у Тёрна. И судя по опасливо оглядывающейся по сторонам Ши - у неё тоже. Даже Шану немного проняло.
   Вот только вспоминая рассказ того же торговца нам мало что могло здесь угрожать. Как таковых хищников, кроме нескольких видов земноводных здесь не водилось. Да и те вряд ли при своих небольших размерах могли стать для нас опасными. Никаких ядовитых или хищных растений здесь так же не росло. Казалось бы тишь да гладь, но не всё так просто.
   История этого места знает немало примеров того, как здесь пропадали люди. Одиночки и даже небольшие группы. Пропадали, чтобы потом вернуться в виде какой-то не очень привлекательной нежити. По рассказам торговца это что-то похожее на зомби, но не совсем обычного. Это довольно непрозрачно намекало на то, что где-то в глубине болот действует, как минимум не самый слабый лич, но... это мало кого беспокоило.
   Во-первых, как уже было сказано, долина эта нахрен никому не сдалась. Во-вторых все зафиксированные пропажи происходили вдали от дороги. По мнению нашего "информатора", вполне закономерный итог для людей которым спокойно не живётся и только дай где-нибудь в дебрях побродить. И в каком-то смысле я был с ним согласен.
   Так что подводя итог всему можно было сказать, что нам практически ничего не угрожает, если будем держаться дороги. Вот только уроки выученные в Бездне не прошли даром, поэтому даже несмотря на отвратительное настроение расслабляться, я не собирался. Да и остальные тоже.
   Кстати говоря, на фоне этого, слова торговца про небольшой постоялый двор, который находится здесь выглядели довольно странно. Мне ни тогда, ни тем более сейчас так и не удалось понять, зачем строить заведение в таком месте. Уж не говоря о том, что эта дорога практически заброшена. Впрочем, не доверять словам коммерсанта повода пока не было.
   Если он ничего не напутал, мы должны были подойти к этому постоялому двору где-то под вечер. Территориально он находился ближе к границе королевства Нелир, так что ничего удивительного. Я ещё поначалу раздумывал над тем не сделать ли нам там привал, но стоило лишь немного ощутить местную атмосферу на себе, как это желание тут же пропало.
   "Чем быстрее мы свалим из этого сырого болота, тем лучше" - решил я для себя в очередной раз оглядывая безрадостный пейзаж вокруг.
   Чисто технически, если бы мы двигались вперёд до упора, то к ночи уже подошли к пограничному посту Нелир. Вот только на ночь глядя в пределы королевства нас вряд ли пропустят. Можно конечно его обойти и проникнуть на территорию нелегально, но мне не улыбается лазить по дебрям или потом договариваться с пограничными егерями. Уж про то, насколько ревностно относится к охране своих границ это королевство мы успели услышать не один раз.
   Но даже так, для меня было куда предпочтительнее заночевать у поста в сухости, чем на постоялом дворе в этой низине. Сомневаюсь, что даже самые лучшие стены и самые горячие камины, смогут победить царящую здесь сырость.
   Не прошло и пары часов, как наше гнетущее путешествие разнообразила одна интересная находка. Труп или вернее то, что от него осталось, если быть точным. Правда, первым делом мы его не увидели, а почувствовали. Резкий, тошнотворный запах в какой-то момент прилетевший к нам спереди отбивал всякое желание двигаться дальше, но пришлось себя пересилить, так что вскоре мы обнаружили его источник.
   Нижняя половина человеческого тела, в каких-то полуистлевших лохмотьях лежала у обочины дороги. Причём не просто так, а в огромной луже какой-то зеленовато-бурой дряни. Стоило лишь немного приблизиться, как стало заметно плачевное состояние нижней половины неизвестного бедолаги. Судя по нему, неизвестный умер уже довольно давно. А учитывая то, что он ещё не разложился и продолжает крайне противно вонять, вывод напрашивается сам собой: нам повезло набрести на труп местной разновидности нежити.
   В связи с этим у меня возникало только два вопроса. Первый: почему он вдруг принял окончательную смерть? И второй: куда делась вторая половина?
   - Кажется мы не первый за сегодня, кто прошёл по этой дороге, - нарушила молчание Шантири указывая на пару рвотных пятен заметно выделяющихся среди буро-зелёной массы. Благодаря этому наблюдению ответ на первый вопрос, хоть и не полный я получил, а вот второй никак не хотел выходить из головы. В следующее мгновение мои раздумья были прерваны довольно таки тривиальным способом.
   - Меня сейчас вырвет, - сдавленно пропищала-прощипела ящерка из-за моей спины.
   - Ээээ... не надо, - несколько растерянно откликнулся я, но тут же взяв себя в руки, добавил, - мы уже уходим. Постарайся дышать ртом.
   И в подтверждение этого, подхватив девушку под локоток потащил её дальше по дороге. Краем глаза при этом заметив, как последовала за нами Шана. А ещё через мгновение мимо быстро проскочил паучонок. Обогнав нас на пару десятков метров, он стал с задумчивым видом обтирать кончики своих лап о растущую у дороги густую невысокую траву. Даже окунул пару раз их в ближайщую трясину. Это было бы даже забавно, если бы я не был так занят тем, что пытался удержать практически висящую на мне девушку, от извержения её сегодняшнего завтрака.
   Сам же я в этот момент удивленно осознал, что даже несмотря на висящий в воздухе смрад, никаких рвотных позывов не ощущаю. Мой нос прекрасно улавливал всё гамму оттенков этой гадости, но желудок даже и не думал бунтовать. Впрочем, удивлялся я недолго. Стоило лишь мельком вспомнить мои "приключения", как всё становилось на свои места.
   ...Всего пять минут шустрым шагом и запах стал постепенно ослабевать, пока совсем не пропал, сменившись обыкновенным болотным смрадом. На фоне недавнего аромата, он правда, уже казалась чуть ли не чистейшим альпийским воздухом. Как только Ши немного пришла в себя, она слезла с меня и мы продолжили путь в обычной манере.
   То что впереди нас по дороге кто-то идёт меня мало беспокоило. Меня вообще мало что беспокоило в последнее время. Весьма сомнительно, что это окажутся какие-то разбойники или кто-то подобный, а с остальными никаких проблем возникнуть не должно. А даже если и возникнут, я был уверен, что смогу с ними разобраться.
   Несколько последующих часов прошли практически в полнейшем молчании. Пара коротких разговоров на незначительный темы не в счёт. Всем хотелось, как можно быстрее покинуть эти болота, поэтому мы берегли дыхание. Единственная хоть немного интересная на данный момент тема для разговора, связанная с тем трупом, всеми нами с молчаливого согласия не поднималась. Никому не хотелось вспоминать то зрелище, а тем более сопутствующий ему запах. В первую очередь ради Ши, которую всё ещё периодически начинало мутить. Вероятно как раз в те моменты, когда в её голове всплывали те воспоминания.
   И естественно, что за сегодняшний день мы с Шаной не провели ни одного спарринга. Слишком уж здесь оказались неподходящие условия. Да и места для боя маловато: ступишь на пару шагов в любую сторону с дороги и можно запросто уйти с головой. Даже не представляю каким образом изначально прокладывали эту дорогу... и зачем?
   В какой-то момент вокруг стало быстро темнеть. День сменился вечером, а затем в свои права постепенно вступила госпожа ночь. Мне и раньше было не очень приятно находится здесь, а теперь, когда с наступлением темноты заметно понизилась температура, стало совсем "весело". Вот только жаловаться я не собирался. Хотя и так паршивое настроение стало совсем гадким.
   Впрочем, один повод для радости, который всё ещё поддерживал меня на плаву все таки имелся. За всю дорогу по топям, даже несмотря на всю эту сырость, полутьму и тучи комаров, постоянно мельтещащих перед глазами, внутри меня ни разу не вспыхнула ярость. Это было настолько занятно, что я даже ненадолго смог отвлечься от окружающего мира и немного порассуждать над тем, как сильно мне помогли тренировки с Шаной.
   ...Тусклый огонёк впереди мы все заметили практически одновременно. Постепенно к нему добавилось ещё несколько. Очень скоро стало понятно, что это окна какого-то здания. Вероятно, того самого постоялого двора о котором нам рассказывали.
   К тому моменту, я уже успел не раз переосмыслить решение о продолжении пути до победного конца, но у меня всё ещё оставались некоторые сомнения насчёт этого места. Точку в размышлениях поставил пусть и не особо сильный, но всё же заметный дождь, совершенно неожиданно обрушившийся на нас с небес. Продолжать путь по болоту в дождь, да ещё и ночью, когда видимость ни к чёрту у меня желания не было. Так что небольшой по меркам местных аристократов двухэтажный дом был фактически обречён на нашу компанию. Это я увидел в глазах обоих девушек, даже без слов.
   Вывеску в этой темноте было не разглядеть, но мне на это было глубоко наплевать. Сходу толкнув простую деревянную дверь, я быстро прошёл внутрь. Следом за мной вошли обе девушки. Сен же в свою очередь ловко прошмыгнул у нас под ногами.
   Небольшой, даже в каком-то смысле крохотный зал постоялого двора откровенно не впечатлял. Низкий потолок, всего пять столов и практически декоративная стойка у входа на кухню. Всё это освещается всего одним добротным камином у противоположной входу стены, да небольшим лучиком света пробивающимся сквозь приоткрытую дверь на кухню.
   Но всё это меня совершенно перестало волновать практически в первое же мгновение. Стоило мне лишь ощутить всем телом тепло словно волнами исходящее от камина, как я заочно простил этому постоялому двору все его недостатки. Стащив с головы шляпу, я стряхнул с неё воду прямо на пол. Следом последовал черёд плаща.
   Покончив с этим я первым же делом направился к ближайшему от камина столику. И только подобравшись к нему поближе заметил группу из пяти человек, восседающую за ним. В полутьме конечно хрен что разберёшь, но вроде как две девушки и три парня, причём все очень молодые. Два парня и девушка в кольчугах и при мечах. Двое других в мантиях магов. Ну и естественно все как один уставились на меня. Кто-то с любопытством, а кто-то и с неумело скрытой агрессией.
   Благодаря сладостному теплу разливающемуся по телу, я чувствовал себя прекрасно. Да и настроение ощутимо скакануло вверх, так что затевать в принципе абсолютно бессмысленную сору за стол у камина, я не стал. Просто вовремя сменил курс и направился к столику который так же достаточно близко примыкал к камину, но находился с другой стороны от него. Девушки вместе с паучонком следовали за мной по пятам.
   Рассевшись за столом мы некоторое время провели в молчании. Даже Шана, по определению неспособная почувствовать холод и влажность, казалось наслаждалась теплом струящимся в помещении.
   В таком состоянии нас и застал хозяин сего заведения. Пожилой крепкий мужчина в простой и немного потрёпанной одежде появился из полумрака прямо у нашего столика.
   - Доброй ночи, господин... дамы, - поочередно поприветствовал он нас, после чего продолжил в своей странно высокопарной для такого места манере, - Что будете заказывать?
   Денег у нас за прошедшее время так и не прибавилось, так что особо разгульничать не стоило. Даже на пути сюда мы не часто покупали себе провиант, обходясь добычей, которую приносила Ши. Нам очень повезло, что в тех местах, которые мы проходили с дичью всё было в порядке, а иначе нам пришлось бы совсем туго. Но даже несмотря на это очень скоро вопрос с деньгами грозил встать очень и очень остро.
   Несмотря на это, именно сейчас хотелось хоть немного порадовать себя. Быстро переглянувшись с Ши, моей основной партнёршей в деле питания, я принял окончательное решение.
   - Что у тебя есть из горячих напитков? - первым делом поинтересовался я у хозяина.
   - Вино с пряностями, травяной отвар и грог моего собственного приготовления, - всё так же спокойно ответил тот.
   - Тогда нам две кружки отвара и вина. И отвар принеси побыстрее, - решил я быстро, прикинув финансы.
   Судя по тому, что хозяин не сказал ни слова про сорта вина, оно будет не особо вкусным и это ещё мягко говоря, но зато благодаря этому и цена на него особо высокой не будет. Травяной отвар здесь это вовсе не чай, а лишь что-то на него отдалённо похожее, причём тоже не самое приятное вещество на вкус, но зато он делается быстро, а нам с ящеркой сейчас как раз не помешает порция тепла внутрь. Что же касается грога, то он по определению не может быть дешёвым. Не знаю, как в других местах, но здесь это вроде бы не особо распространённый напиток, так что я сознательно не стал его заказывать.
   - Хорошо, сейчас будет... Лита! Два травяных отвара, - последнюю фразу хозяин крикнул в сторону кухня, после чего вновь повернулся к нам, - Что насчёт еды? Сейчас есть овощное рагу и суп с мясом болотных ящеров. Если надо можно так же приготовить оленину... но это будет стоить дороже...
   Похоже хозяин уже просёк, что у нас туго с финансами и так вот незатейливо об этом заявил. Да ещё и озвучил небось самые дешёвые позиции из меню... ну за исключением оленины естественно. Сомневаюсь, что у него там всего три блюда. Впрочем, учитывая жо... место в котором мы находимся, не удивлюсь если так и есть.
   В общем я быстро заказал две тарелке овощного рагу и мы с хозяином распрощались. Вопросов почему третьему присутствующему за столом ничего не заказали он задавать не стал. Да и здоровый паук засевший под столом его казалось совершенно не взволновал. Мужчина просто озвучил счёт, после чего тут же будто испарился стоило ему получить причитающейся.
   Не прошло и минуты после этого, как моложавая женщина средних лет принесла нам поднос с парой кружек так и дымящихся паром. А чуть позже подоспело и вино, вместе с рагу.
   Когда с ужином было покончено я отчётливо понял, что жизнь моя удалась. Всеми силами борясь с буквально поглощающей меня расслабленностью, я в который раз оглядел зал. Прошёлся взглядом по двери на кухню, кратко мазнул им по группе молодёжи за столиком и под конец уставился прямо на пламя камина. Потянуло на раздумья и... я не стал этому сопротивляться. Сидящая рядом Ши, казалось пребывала в похожем состоянии. Шана же в свою очередь, глядя на нас тоже не спешила нарушать молчание. Мне только и было слышно, как тихонько скребётся под столом Сен, доедая остатки последней убитой ящеркой дичи, да тихие почти полностью проходящие мимо меня разговоры наших соседей по залу.
   Вдруг в потоке вырванных из контекста фраз и слов, проскользнула парочка довольно интересных. Стоило мне услышать слово "паладины", а затем ещё и "Церковь Единого", как разговор группы неизвестных личностей стал мне довольно интересен. Навострив уши, я стал пытаться уловить побольше информации, как вдруг вновь объявился хозяин постоялого двора.
   Встав на равном расстоянии от обоих занятых столов, он вдруг обратился ко всем присутствующим:
   - Почтенные господа и дамы. Сожалею, что вынужден вас отвлечь, но не откажетесь ли вы выслушать одну историю? - всё так же спокойно, как и в тот момент, когда принимал наш заказ произнёс он.
   На какое-то время в зале повисла полная тишина. Даже Сен почему-то перестал жрать под столом. Хозяин никого не торопил и продолжал ждать ответа. Не знаю, как остальных, но меня произошедшее довольно сильно удивило. Сколько я не странствую по Эйримару, а вот такого ещё не встречал. Чтоб хозяин таверны вдруг решил развлечь гостей историей ни с того, ни с сего? Довольно странно.
   - Почему бы и нет, - наконец, высказался самый высокий среди сидящих за соседним столом парень в кольчуге.
   Хозяин благодарно кивнул и тут же повернулся к нашему столику. Оглядев спутниц, я глядя на трактирщика медленно кивнул головой. Почти точь в точь, как он мгновением назад. Получив согласие от всех хозяин продолжил.
   - Я решил рассказать вам эту историю, так как вижу, что вам всем здесь не привыкать к схваткам. Будь это достопочтимые войны, - он обвёл взглядом наш столик и соседней, после чего сосредоточил взор на двух магах, - или же уважаемые господин и госпожа маги...
   - Ближе к делу, - вмешался я в его славословие. Всю расслабленность, как рукой сняло. За прошедшее время у меня появился определённый нюх на вещи грозящие неприятностями, а потому ждать, когда хозяин закончит оду восхвалений, я был не намерен.
   "Тем более, что я несколько сомневаюсь в боевом прошлом некоторых присутствующих" - немного ехидно продолжил я про себя, покосившись в сторону компании молодёжи. Кто-то со стороны может и мог бы спутать их с бывалыми воинами, но уж не я точно. Слишком много времени я провёл в обществе настоящих бойцов, чтобы не заметить разницу между ними и теми с кем меня в этом зале свела судьба. Может и излишне претензионо с моей стороны, но так и есть. Я вижу это в их позах, в манере носить оружие, даже в том, как они сидят. Это даже в каком-то смысле неосознанно мне понятно.
   Насчёт личностей в мантиях сказать сложнее, но и они вряд ли тянут на звание боевых магов. Ну да ладно, что-то я отвлёкся и даже кажется пропустил начало ответа нашего рассказчика:
   - ...будет угодно, - произнеся это, хозяин сделал почти незаметную паузу, а затем продолжил обращаясь ко всем, - вы позволите мне присесть? Моя история будет довольно долгой и я надеюсь не утомить вас ею, но... рассказывать её стоя мне будет несколько неудобно.
   - Хорошо, можешь присесть, - тщательно скрывая гордость от недавней похвалы, тут же ответил тот самый высокий парень. Я в свою очередь лишь махнул рукой.
   Отодвинув от ближайшего к нему столика стул и повернув его к нам, хозяин заведения осторожно присел. Оглядев нас уже наверно в десятый раз спокойным взглядом он начал свой рассказ:
   - Эта история, как я уже сказал довольно длинна. Поэтому не будет затягивать её начало...
  
  Глава 8
  
   Как мы известно всем присутствующим, наш мир не всегда выглядел так как сейчас. Катаклизм, произошедший, когда Первосилы решили поделить этот мир исказил и изломал его облик. Множество мест навсегда канули в пучину времён, другие же изменились до неузнаваемости. Так произошло и с тем местом, где мы с вами сейчас находимся.
   До катаклизма между нынешними территориями Фарри и Нелир не было такой чёткой границы. Этой низины не было. Собственно как и болота здесь.
   Записей о тех временах практически не осталось, а потому всем тем кто живёт в наше время по большей части остаётся только гадать, каким был мир до катаклизма... ну, не совсем всем. Одному моему предку повезло найти записи о том, что находилось в этой низине раньше. Хотя повезло ли... но об этом позже.
   В тех записях содержалась информация о великом и богатом городе древней империи, которая когда-то владела и территориями Фарии, и Нелир, и даже ещё парочки стран. Но даже несмотря на всё своё могущество и богатсво, та империя сгинула в огне великого катаклизма... как и многие другие страны. Вместе с ней сгинул и этот город... но не полностью.
   Те записи были по-настоящему ценны в первую очередь именно потому, что в них историческая летопись... не заканчивается на моменте катастрофы. Город вместе с частью выживших жителей просуществовал ещё, как минимум ещё несколько десятков лет, после того как всё закончилось. А ещё в тех записях были свидетельства о несметных сокровищах и сотнях древних могущественных артефактах, которые удалось сберечь жителям.
   Казалось бы старая как мир история? Кто-то находит древние знания манящие несметными сокровищами и теряет рассудок... вот только, к сожалению, мой предок не вынес из этих историй их морали. Как и многие другие на его месте он стал ослеплён желанием завладеть этими богатствами.
   Ради этой цели он разрушил свою семью, спустил практически всё состояние и совершал немало недостойных поступков. В конце концов он смог приблизиться к своей цели ещё на шаг. Даже его потомки не знали, как ему это удалось, но он смогу добыть древню карту этих мест до катаклизма. С помощью неё можно было, пусть и весьма приблизительно, определить местоположение того города.
   Остатки своего состояния он потратил на то, чтобы купить верность десятка наёмников и получить нужное для опасного путешествия снаряжение. И всё это только ради того, чтобы сгинуть со всем этим где-то в топях.
   К сожалению, на этом моя история не кончается. У того человека, как я уже сказал была семья, пусть и разрушенная практически полностью его стараниями. Я не знаю, да и вряд ли кто-то другой знает, что заставило его сына, которому поиски его отца принесли столько горя, подхватить это знамя... но с тех пор это словно вошло в традицию.
   Наша семья всегда славилась умом и деловой хваткой. При желании и упорстве, которого нам всегда хватало с лихвой, сколотить состояние нам не составляло труда. Вот только правильно им воспользоваться никто из нас не смог. Раз за разом, один за другим мужчины в нашем роду своими собственными руками уничтожали то, что имели, ради туманной перспективы обрести древние сокровища. Со временем это переросло из традиции в настоящую манию... а затем и зависимость. Даже те из нас кто по молодости брался за ум, со временем неминуемо покорялись власти сокровищ... этому безумию... этому проклятью нашей семьи.
   Не стал исключением и я. С ранних лет наслушавшись от отца рассказов о нашем "проклятии", я, стоило мне стать мужчиной, отправился странствовать. Я стремился оказаться, как можно дальше от того, что погубило мой род. Сознательно порвав все связи со своей прошлой жизнью, я надеялся на то, что мне удалось спастись... но как видите это были пустые мечты.
   Я и сам не до конца понимаю, в какой именно момент в мои мысли впервые закралась мысль о сокровищах, но с тех пор эта одержимость только крепла во мне. И вот, настал тот момент, когда я больше не мог сопротивляться зову крови. Приспевающий торговец с молодой красивой женой, вдруг распродал все свои активы и отправился в дремучую глухомань, только ради того, чтобы основать на месте его бывшего дома захудалый постоялый двор.
   И теперь мы с вами господа и дамы подходим к нынешнему времени. Я, как и все мои предки спустил на поиски пути все свои деньги. И теперь я могу сказать, что нашёл тот город. И даже безопасный путь к нему. Сам по себе, этот величественный свидетель древних времён уже практически полностью погребён под толщей воды и грязи, но кое-какие его части должны быть всё ещё доступны для посещения. И я уверен, что где-то в этих развалинах ждут своего часа те самые сокровища, которые так долго пытались разыскать мои предки...
  
   ***
  
   - Занимательная история, - задумчиво произнёс я, когда рассказ хозяина таверны подошёл к концу.
   "Да и к тому же не такая уж и длинная" - мысленно добавил я. После того, как рассказчик дошёл до настоящего времени и поведал о своих собственных поисках, он ещё некоторое время расхваливал те сокровища, которые по его мнению находятся в развалинах древнего города. И я буду не я, если это по длительности ничуть не уступало всему его рассказу до этого момента.
   А ещё я очень отчётливо заметил, как со временем изменилась манера рассказа потомка столь печального рода. Если в начале он говорил, словно преодолевая невидимое давление, отчего мне даже стало в какой-то момент жаль его семью, перенёсшую столько несчастий, то под конец всё изменилось... Из подавленного горем мужчины, он превратился... даже не знаю в кого. Когда он рассказывал о сокровищах в его глазах виднелся хищный и алчный блеск, заметный даже в полумраке зала. А тон голоса? Словно и не было тех страданий в истории его рода. Оттого и жалость к нему у меня очень скоро пошла на нет. Да и тёплых чувств как таковых тоже не осталось.
   - И к чему ты нам всё это рассказал? - задал, тем временем, вполне ожидаемый после такого рассказа вопрос тот самый высокий парень, который видимо и верховодил среди остальных молодых людей. По крайней мере, пока ещё никто из них не спешил высказывать своё мнение и именно он говорил за них всех.
   - К сожалению, все мои богатства ушли на то, чтобы достать эту информацию... и потому я не могу позволить себе наёмников. А потому я уже давно жду кого-то вроде вас, кто сможет помочь мне добраться до нужного места. В болотах слишком опасно для одинокого путника, - ответил хозяин, с трудом возвращая себе то самое спокойное выражение на лице, после недавней вспышки.
   В зале опять, как и в самом начале рассказа, повисла тишина. Никто не спешил высказывать своё мнение.
   - Разумеется я не тороплю вас с ответом, но было бы замечательно, если бы вы не стали с ним затягивать. С каждым часом город, пусть и на немного, но всё же уходит в трясину. А вместе с ним уходят вниз и сокровища, - на последнем слове, спокойная маска хозяина слегка треснула, но он все же смог удержать себя в руках.
   За соседним столом тут разгорелась небольшая дискуссия.
   - Почему бы и нет, Лот? - тихо зашептал невысокий блондин, обращаясь к их предводителю, - чем не испытание для нас перед поступлением в корпус паладинов? Ты ведь не думаешь, что нас там все ждут с распростертыми объятиями? Нам наверняка нужно будет что-то им предъявить, чтобы показать свою силу.
   - Не знаю, Эран... неужели ты не слышал его историю? Сколько уже сгинуло людей в попытках достать эти сокровища? Неужели ты так хочешь пополнить их список? Вспомни, ведь наша цель не сокровища. Кто отмстит демонам за всё то, что они совершили если мы погибнем?! - возразил темноволосый ему.
   Благодаря своему слуху я прекрасно слышал все эти их перешёптывания, чему был весьма рад. Уж больно интересная информация в них проскальзывала. Впрочем, слышал это не я один.
   - Я понимаю вашу обеспокоенность, но я не просто так сказал про безопасный путь. Я всё рассчитал и провёл исследования. Я бы и сам даже не подумал о том, чтобы пойти им, если бы не был уверен в том, что там безопасно, - вмешался хозяин в их разговор.
   - Если он такой безопасный, то почему вы не пойдёте один? Да и вы сами недавно сказали, что для одного путника дорога по болоту может быть опасна... - довольно рассудительно отозвался в свою очередь парень в мантии мага.
   - Ну что вы, - совершенно не растерялся трактирщик, - я имел ввиду опасность провалится в трясину. Случись это с одиночкой, ему ведь никто не поможет, а с командой печального исхода можно уже не опасаться. Правда, всегда есть риск встретить заблудившегося болотника на пути, но вам ведь наверняка не составит труда с ним справиться?
   - Болтник, это та нежить, которая здесь обитает? - уточнила черноволосая девушка в кольчуге.
   - Да, именно так, - тут же с готовностью подтвердил хозяин.
   - Ну, тогда никаких проблем, - тут же воинственно заявил тот самый светловосый парень, Эран или как там его, после чего в том же тоне закончил, - нам тут недавно попался один из них на дороге. Так Риза его одним ударом своего воздушного тарана разорвала пополам. Вонял он, правда, после этого ужасно...
   Я прямо как в замедленной съёмке увидел, то насколько быстро поменялось обеспокоенное выражение магички сидящей за столом на... ну не знаю какое. Но лицо её позеленело знатно. Даже в темноте было заметно.
   - Вот и отлично. Раз уж местная нежить не представляет для вас особой опасности то что вы теряете, согласившись на моё предложение? Если вас беспокоит незавидная судьба моих предком, то я успокою вас. Маловероятно, что они могли погибнуть в схватке с каким-нибудь неведомым злом. Скорее уж они просто заблудились в топях и не смогли найти пути назад. Я видел карты, составленные отцом и дедом, так что знаю о чём говорю, - продолжил "давить" хозяин постоялого двора.
   Опять ненадолго повисла тишина. За соседним столом похоже всерьёз осмысливали перспективы. Лично же я уже давно принял решение, но пока не спешил высказываться. Хотелось посмотреть к чему всё приведёт.
   - А ведь действительно... почему бы и нет, Лот? Я думаю, Эран отчасти прав. Нам действительно придётся что-то предъявить Церкви Единого, чтобы вступить в их ряды. Я не хочу провести несколько лет жалкой монашкой на краю мира, пытаясь заслужить место в рядах воинов церкви, пока остальные проливают кровь в войне с демонами, - заговорила вдруг девушка в кольчуге. Сделав небольшую паузу она продолжила, - к тому же послушай нашего уважаемого хозяина. Мне кажется он действительно всё продумал. Вряд ли он из тех кто горит желанием покончить жизнь самоубийством.
   - ...Это имеет смысл. К тому же можно подстраховаться, - вложил свои пять копеек маг и обратился к хозяину, - уважаемый, а если в какой-то момент мы поймём, что дальше идти опасно... можно ли будет повернуть назад?
   - Конечно. О чём речь. Мы все тут адекватные и умные люди. Если станет понятно, что дальше нас ждёт только смерть, разве станет кто-то упираться? - без каких либо сомнений почти сразу откликнулся тот.
   - Вот и отлично, - парень-маг повернулся к остальным, - вот видите. Ничего особо сложного. Просто сходим с ним и если что-то пойдёт не так, всегда сможем вернуться.
   - Видишь? Даже Илэм согласен. И Стиа тоже. Верно? - Эрин глянул в сторону девушки в кольчуге и та послушно кивнула.
   - Что ж... наверно вы правы, - пусть и немного неохотно, но предводитель этих... согласился, - По крайней мере я пока не вижу ничего что могло бы помешать этой затее.
   "Потому что ты слепой осёл" - мысленно добавил я. Если в начале я ещё возлагал какие-то надежды на этих людей, на того же мага, в конце концов, то теперь... У меня просто не было слов. Как можно быть таким слепыми и наивными? Неужели они не видят на какой тонкой грани покоится рассудок этого "потомка древнего рода"? Я просто не мог поверить. Как? Ну вот как можно не понять, что вся эта затея не приведёт ни к чему хорошему? Создаётся такое впечатление, что они все дружно разом забыли ту часть истории, где предки этого достопочтимого "человека", дохнут один за другим. Словно доминошки падают одна за другой. И когда окончательно упадёт доминошка этого человека, то он утянет за собой всех тех кто будет в тот момент находится рядом с ним.
   - Я отказываюсь. И мои друзья тоже, - подражая спокойной манере хозяина изъяснятся чётко проговорил я, прервав тем самым словоизлияния хозяина на тему: как вы все не пожалеете о принятом решении и какие богатства мы все разделим меж собой. Оглянувшись на девушек, я заметил их молчаливое согласие с моим решением. Да и пусть даже я его в них не увидел бы. Всё равно никто бы никуда не пошёл. Заставил бы остаться если бы потребовалось.
   - Это ваше право, - с заметным холодком в голосе откликнулся "потомок", так кстати и не назвавший до сих пор своего имени, - только не пожалейте потом. Ведь те сокровища действительно стоят того, чтобы рисковать ради них...
   Он уже хотел опять пуститься в расхваления этих никем не виденных богатств, как я его прервал.
   - Да-да, замечательно. Мы хотим снять одну комнату с двумя кроватями на ночь. Сколько это будет стоить? -
   - Десяток медяков, - ещё более холодно озвучил цену хозяин. Без понятия завысил он её или нет, но это всё равно неплохо ударит по нашему скудному бюджету. Да что там, в конце концов, любая трата для нас сейчас сравни удару поддых.
   "А и хрен с ним... Невелика цена за жизнь. Свои долю приключений я уже нахватал и мне этого хватило. Ввязываться во всякие авантюры себе дороже" - с такими мыслями я отсчитал хозяину положенную сумму и вместе с девушками преспокойно направился наверх к комнатам. Последнее, что я услышал покидая зал, так это неожиданно чётко прозвучавшие на фоне обсуждения гипотетической прибыли, слова молчавшей до сего момента магички:
   - А может всё-таки не надо, братик? Ведь наша цель и правда борьба с демонами, а не поиск сокровищ, -
   Что ей ответили я уже не слышал, но сомневаюсь, что хоть кто-то из присутствующих прислушается к её словам. Они похоже уже все для себя решили и уже делят в головах свои несметные богатства...
   - Ну и что вы думаете обо всём этом? - поинтересовалась Шантири, стоило нам расположиться в комнате.
   - Нечего тут думать. Разве не видела безумие, которое захватило хозяина этого места? А оно как известно заразно. Пока оно только пустило корни в их головах, но ни к чему хорошему это точно не приведёт, - отрезал я тут же.
   - Почему ты так уверен? Я не спорю, но всё же, - спросила меня ящерка.
   - Потому что уже видел такое. Я ведь побыл некоторое время проводником в Бездне. Среди заказчиков иногда попадались... такие вот личности. Раздобывшие неизвестно где таинственную карту из Бездны, которая должна была привести их к сокровищам. Я пару раз даже согласился на такую работу... и мне хватило, - неохотно поделился я.
   - В смысле? - похоже я ненароком задел любопытство Шаны, а это весьма опасно. Вытрясет ведь всё рано или поздно.
   - Потому, что они совершенно сумасшедшие. Ослеплённые могущественными артефактами и несметными богатствами, которые им нарисовало воображение, они готовы идти на всё. Даже убить себя и всех кто с ними. Вот и всё, - я специально резко высказался, чтобы поставить точку в неприятном мне разговоре. Я ведь и сам таким был.
   Узнав про Волю Бездны буквально съехал с катушек. Потратил уйму денег и не раз мог погубить своих друзей на этом пути. И то что он в конце концов увенчался успехом, хоть и весьма спорным меня не оправдывает.
   Уловив мой настрой девушки быстро переключили тему разговора и вскоре я из него выпал, превратившись в простого наблюдателя. Спать пока было рановато, но и разлёживаться просто так не хотелось. Поэтому очень быстро у меня появилась идея.
   - Схожу в умывальню, - бросил я девушкам, поднимаясь с кровати.
   - Зачем? - тут же подозрительно откликнулась Шана. В последнее время у меня вообще возникает ощущение, что она наловчилась раскрывать все мои замысла ещё до того, как и преступлю к их осуществлению. Это даже пугает в каком-то смысле.
   - Хочу осмотреть оставшиеся ожоги, - ответил я.
   - И всё? - всё так же подозрительно добавила девушка, сузив глаза.
   - Конечно. Ты что думаешь, я куда-то собираюсь свалить на ночь глядя? Да ещё и в дождь? -
   - Нет, - немного растерялась Шантири.
   - Вот и прекрасно, - сказал я, просачиваясь за дверь и не дожидаясь продолжения допроса.
   Конечно я хотел осмотреть раны, но не только. С того момента в дороге, когда я призывал призрак Даши прошло довольно много времени. Одна единственная попытка, когда я ближе к ночи, словно курящий восьмиклассник свалил подальше за деревья и призвал её не в счёт. Шантири очень быстро заметила моё отсутствие и пошла за мной. Так что ничего особенного добиться в тот короткий сеанс общения не удалось. Да и даже будь у меня больше времени не уверен, что добился бы успеха. В тот раз она вела себя точь-в-точь как тогда. Только повторяла как заведённая "ничего не помню" и всё.
   Но на сегодняшний день я возлагал больше надежд. Я собирался попробовать дозваться до неё на родном языке. Честно говоря, даже так я не особо верил в успех, но попытаться стоило.
   Умывальню - крошечную комнатку с бадьёй холодной воды и мылом я, пусть и не сразу, но нашёл. Осмотр тела не занял много времени. В общем и целом, на данный момент новой кожей обросло где-то... ну процентов семьдесят тела. Эта молодая кожа частенько рвалась во время тренировок с девушкой, но кровь почему-то выступала редко. Да и даже если выступала, то небольшыми каплями и раны почти сразу же затягивались. Я этому был только рад.
   Пора было приступать к исполнению второй части плана.
   Мысленным усилием воззвав к камню, я позвал Дашу. Её полупрозрачный белый дух тут же послушно появился рядом. Повиснув над полом, она уставилась на меня своим безликим капюшоном-фатой.
   - Привхет... - слова родного языка, приходилось буквально давить из себя, - ... я Андрхей, а ды... кхехе, ты Даша. Ты помнишь этхо?
   Сказал и замер в ожидании хоть какой-то реакции. Призрак продолжал пялиться на меня, но я почувствовал, как что-то в ней изменилось.
   - ...Помню... - голос был такой, словно она стоит не передо мной, а медленно приближается откуда-то издалека, -...Помню...
   Но не успел я обрадоваться, как она безжалостно продолжила.
   -...Ничего...ничего не...помню...ничего...не помню...ничего...- слушать это было невыносимо и я уже хотел отозвать её, как вдруг она продолжила, - ...совсем ничего не... совсем?
   В последнем слове явно прозвучала вопросительная интонация. Я был ошарашен этим. И тут же попытался развить успех.
   - Даша... тебя зовутх Даша. Помнишь? Помнишь этхо? А Артурха помнишь? -
   - ...Даша...Даша...Даша...Артур...- словно какие-то неведомые шестерёнки стучали в голове девушки, напрасно пытаясь сойтись зубцами.
   Таким образом незаметно прошло пару часов. На постоялом дворе уже наверняка давно все пошли спать, а особых успехов я так и не добился. Я называл девушке разные имена из прошлой жизни и даже просто пытался её хоть как-нибудь разговорить. Иногда она повторяла за мной отдельные слова или имена, иногда нет. Это было бы хорошо, если бы не интонация с которой она говорила. Совершненна безэмоциональная и равнодушная. Словно всё это для неё ничего не значит. К тому времени, тот её вопрос уже начал казаться мне просто слуховой галлюценацией.
   - Что же с тобой де... - но договорить я не успел. В коридоре за дверью совсем близко послышалась какая-то возня и я оборвал себя на полуслове. Следом отозвал призрак девушки обратно в камень. Приблизившись к двери я спокойно открыл её. Из коридора на меня растерянно смотрела жена хозяина постоялого двора.
   - Мне показалось, что здесь кто-то говорил... Я всегда обхожу на ночь все помещения... вот и решила проверить, - немного скомкано произнесла женщина и слегка отвела взгляд.
   - Я просто хотел умыться и немного поговорил сам с собой. Беспокоиться не о чем, я уже иду в спать, - успокоил я её и выйдя из умывальни добавил, - нам с друзьями завтра рано вставать, чтобы двигаться дальше.
   Хозяйка на это только промолчала. Я уже подумал, что инцидент исчерпан, но как оказалось - нет. Я уже почти стоял на пороге нашей комнаты, как в спину мне донеслось тихое:
   - Хорошо, что хоть у кого-то хватило ума не ввязываться в это безумие, - полуприглушённый шёпот хозяйки было бы довольно трудно расслышать, если бы не мой слух, - они ведь все там умрут. Все. И он вместе с ними. Так было с его отцом... и дедом...
   Сделав вид что не услышал эту её фразу, я вошёл в комнату.
   Ши к тому времени спокойно посапывала в компании Сена, устроившегося на полу у её кровати, поэтому встречала меня только Шантири.
   - Закончил с осмотром ран? - весь её тон, так и намекал на то, что она подозревает меня в чём-то.
   - Да. А сейчас как раз собираюсь пойти поспать, - не поддавшись на её провокацию ответил я и направился прямиком к своей кровати.
   - Ладно, - девушка отвернулась от меня и подкинула дров в небольшой камин. Ещё одна прелесть в этом постоялом дворе которая не могла меня не радовать. Здесь могли быть не очень хорошие условия и мало комнат, но зато почти в каждом помещении имелся своё отопление. Да и дрова любезно предоставил сам хозяин.
   Вот собственно под треск этого камина и тихо шуршащий за закрытым окном дождь я и заснул.

  Глава 9
  
   Встал, как всегда рано. Чтобы выспаться мне много времени теперь не требуется. Ши вместе с Сеном все ещё спали. И даже Шантири кажется решилась ненадолго отключиться сидя на стуле рядом с давно потухшим камином. Будить их я не стал. Хотелось дать всем отдых, тем более, что всё ещё имеющееся в комнате тепло к этом только располагало.
   Осторожно встав с кровати, я накинул жилетку и двинулся к двери. Плащ и шляпу я так и оставил досушиваться на изголовье кровати. Хотя если быть справедливым уж за ночь в натопленном помещении они должны были избавиться от остатков влаги, но и ладно.
   В окна светило ещё только-только начавшее восход солнце и я сильно сомневался, что бравые герои подписавшиеся на поиск сокровищ так рано встанут. А вот судь по негромкому шуму снизу из кухни, хозяин или оба хозяина этого заведение уже встали. Желудок в последнее время всё чаще и чаще требует своё, поэтому идея перекусить прямо сейчас не казалась мне такой уж плохой.
   Спустившись в зал, я заметил интересную картину. У одной из стен прямо под окнами расположились оба молодых мага из вчера. Раздвинув в стороны столы и стулья, они примостились на более-менее чистом участке пола и кажется занимались медитацией.
   "Оказывается не один я встаю в такую рань" - удивился я про себя и тут же подумал, что в последнее время совсем забросил тренировки с магией. Конечно, выучить новые заклятья у меня возможности не было, но вот заниматься той же медитацией и периодически прогонять по внутренним каналам ману на самом деле не мешало бы. Идею заняться этим прямо сейчас, примостившись где-нибудь в сторонке, я отмёл сразу же. Мне не хотелось так уж явно светить то, что я маг, пусть и публика здесь для этого более чем скудная. Лучше займусь тренировками на привале или например в нашей комнате после завтрака.
   Быстро заглянув на кухню и обнаружив там обоих супругов, я заказал себе того же рагу, что и вчера и чашку вина с пряностями, после чего вернулся в зал. Оба мага продолжали тренировку, пока я ждал свой заказ и даже в то время, пока я завтракал. Закончили они со своим делом чуть раньше меня.
   Первой в себя пришла девушка. Она открыла глаза и её рассеянный взгляд проблуждав по комнате ожидаемо остановился на мне. Последние пару минут я с некоторым интересом поглядывал в сторону обоих волшебников магическим зрение, так что взглядами мы с ней буквально столкнулись. Видимо она ещё не до конца вышла из медитации и её зрение тоже было активно, так что вычислить во мне мага ей не составило труда. Я понял это сразу, но сделать ничего не мог. Закрываться от чужого взгляда меня никто не учил, а тот артефакт который долгое время хранил меня от этого сгинул вместе с остальным снаряжением где-то в глубинах Бездны. Да и повелителем я технически быть перестал, а потому надеется на их защиту тоже не стоило. В общем даже если бы захотел, я бы не смог помешать девчонке раскрыть меня.
   Она заметно удивилась обнаружив во мне дар и тут же повернулась к своему спутнику, но тот продолжал заниматься медитацией. Отвлекать она его не стала. Вместо этого она встала на ноги и зачем-то деловито направилась прямо ко мне. Я на её приближение взирал доедая последнюю ложку рагу.
   - Здравствуйте... можно присесть? - дождавшись, когда я запью еду, напрямую обратилась она ко мне.
   Я в тот момент был несколько сбит с толку её поведением, но долго молчать не стал:
   - Садись, - ответил я и продолжил оглядывать свою нежданную собеседницу.
   Сейчас при свете дня, стало понятно, что она не просто молодая, а вообще подросток. Если на счёт парня-мага я почти не промахнулся, то с её возрастом вышла промашка. Темноволосая, невысокая девчонка в свою очередь тоже разглядывала меня своими тёмно-синими глазами. Причём она так и села, не отрывая от меня взгляда.
   - Меня зовут Риза, а вас? - представилась девчонка после того, как мы в очередной раз обменялись взглядами.
   - ...Тисмор, - немного помолчав ответил я. Сам же в это время пытался понять, что ей нужно от меня. Нет более того, какого чёрта она вообще ко мне подошла? Был бы я такой девчонкой в этом мире, ни за что бы не подошёл к такому странному типу, как я. Я хоть и излечился от большей части ожогов, все ещё продолжал заматывать голову и открытые участки тела бинтами. Учитывая это, моё не очень аккуратную одежду и остатки доспехов на мне - трудно представить более подозрительного типа.
   - Вы ведь тоже маг, да? - спросила она чуть погодя таким тоном, словно спрашивает у учителя правильно ли она ответила.
   - Возможно, - уклончиво произнёс я, после небольшой паузы. Странная наивность этой магички меня продолжала удивлять.
   - Мы вместе с Аскелем до недавнего времени учились на втором курсе в академии магии Гастаре. Знаете, этот город в королевстве Ремари? - тут же без всякого повода вывалила она мне кучу сведений.
   "Если мне память не изменяла то Ремари - это южно-восточный сосед Фарри" - припомнил я, а в слух ответил, - нет.
   - Жаль, - Риза немного сникла, но потом опять воспряла духов и продолжила, - а вы где учились?
   Я конечно мало знаю этикет магов, но по мне так манера разговора у неё не только наивная, но и довольно беспардонная. Впрочем, я всё-равно решил ответить.
   - У странствующего мага, - всё столь же уклончиво заявил я.
   - О... так вы самоучка? - тут же удивилась девушка и слегка покраснев добавила следов, - но наверняка даже вы знаете больше, чем мы с Аскелем...
   Сказала и виновато улыбнулась.
   Вот был бы здесь другой маг и точно нашёл бы в этом оскорбление для себя. И тогда бы для этой Ризы всё кончилось не так уж и хорошо. Но я не какой-нибудь поэтому меня неловкие слова девчонки не особо тронули.
   - Что тебе нужно? - странное поведение собеседницы мне уже стало надоедать, поэтому я решил задать прямой вопрос.
   - Ээээ... - немного растерялась она, но тут же взяла себя в руки и спросила, - почему вы отказались от предложения господина Лемара? Я ведь вижу, что вам очень нужны деньги... а там сокровища. Разве нет?
   Ещё один вопрос, который не стоит задавать незнакомому магу, пусть он даже выглядит как последний нищий. И чтобы это понимать, мне вовсе не надо было самому иметь подобный опыт. Это само собой разумеется. Но похоже девчонку это не беспокоило.
   - Лемар - это имя хозяина этого постоялого двора? - уточнил я терпеливо. Получив кивок от девчонки, я спокойно продолжил, - Я отказался, потому что ничем хорошим такие затеи никогда не кончаются. Разве ты сама ни разу не слышала, чем заканчиваются истории с поиском сокровищ? В них кто-нибудь обязательно умирает.
   - Правда? - удивлённо протянула девушка и чуть-чуть перегнулась через стол.
   - Да, - ответил я, а затем сам не до конца понимая зачем добавил, - я раньше был искателем, а потому знаю о чём говорю.
   "И вот нахрена я это сказал?" - тут же мысленно обругал я себя. Ведь был же такой хороший момент для окончания разговора. И я его так позорно профукал. Видимо, что-то есть в манере разговора этой девчонки, что позволяет ей вытягивать информацию из людей.
   - Вы были искателем? - глаза у девчонки напротив слегка заблестели и я понял, что ещё чуть-чуть... и на меня посыплется целый вагон вопросов. Я уже хотел свалить по добру по здорову, но не успел.
   - Риза, прошу перестань надоедать человеку, - незаметно подошедший парень-маг, ухватив девчонку под локоток стал утаскивать её с сидения. Добившись своей цели, он обратился уже непосредственно ко мне, - прошу прощения за то, что она вам надоедала.
   Ответа моего он дожидаться не стал, потащив слабо упирающуюся девчонку в другой конец зала. Но даже так она продолжала возбуждённо шептать своему спутнику:
   - Нет, ты слышал, Аскель? Слышал? Он ведь был искателем. Представляешь? Разве тебе не интересно какого ему было в Бездне?... - и всё в таком духе.
   Проводив обоих магов облегчённым взглядом, я отложил чистую тарелку и принялся ждать. Скоро должны были проснуться обе девушки и они наверняка догадаются поискать меня внизу. Подожду пока Ши позавтракает, а потом будем собираться в путь.
   Но вопреки моим ожиданиям первым в зал спустились не мои спутницы, а остальная часть компании кладоискателей. Вся троица проследовала прямиком к столику с завтракающими магами. правда, справедливости ради стоит сказать, что нормально завтракал только один из них. Риза практически не ела, то закидывая Аскеля кучей вопросов, то сама принималась что-то ему возбуждённо рассказывать. А мне за этим, хочешь не хочешь, приходилось наблюдать.
   Когда же компания слушателей пополнилась новыми лицами, Риза так вообще отставила свой недоеденный завтрак в сторону и принялась тараторить с увеличенной скоростью. Остальная компания в ответ на это обменялась терпеливыми взглядами и молча расселась за столом. Пока они заказывали себе завтрак, подоспели и мои спутницы.
   Стоило им устроиться за столом, как между нами почти сразу же завязался непринуждённый разговор на тему дальнейшего пути. Во время него к столику незаметно подошла жена хозяина и приняла заказ Ши. Сам хозяин кстати уже в серьёз обосновался за столом наших соседей. Причём сразу же после того, как принёс им заказ. После его прихода разговор за их столом сразу же перешёл на тему предстоящего дела, отчего неугомонную Ризу очень быстро задвинули в сторону. Было видно, что серьёзно к ней практически не относятся. Впрочем, её кажется это не расстроило: она преспокойно достала из сумки, которую я не сразу заметил какую-то книги и принялась читать, не забывая при этом периодически поглядывать по сторонам.
   Всё это я успел увидеть, так как продолжал краем глаза следить за нашими соседями. Причём, сейчас, я даже сам не понимал зачем это делаю. Пройдёт совсем немного времени и мы с ними разойдёмся как в море корабли. Вероятно навсегда.
   Вскоре Ши закончила трапезу, но уходить из-за стола мы пока не торопились. У девушек в самом разгаре шло обсуждение на тему того, куда стоит свернуть после прохождения границы королевста Нелир. Дорога там почти сразу же разветвлялась на два пути. Один, восточный вёл к городу Гассор, другой же, западный рано или поздно привёл бы нас в Диадос. Разница меж ними была лишь в расстоянии. До Гастора полдня пути, а до Диадоса два. Правда на пути в последний нам была должна встретиться как минимум одна деревня, подходящая для ночлега.
   Я в этом обсуждении не участвовал, ведь мне по сути было абсолютно всё равно куда двигаться дальше. Именно поэтому я первым заметил, как компания за соседним столом зашевелилась. Девушка в кольчуге, вместе со светловолосым парнем отправились на верх за вещами, а хозяин постоялого двора ушёл на кухню. Вероятно, там была так же и подсобка, потому что вскоре он вернулся оттуда с парой сумок и уже в верхней одежде. Остальные тоже не бездействовали в это время продолжая обсуждать их план таким "тихим" шёпотом, что мне даже без необычного слуха всё было прекрасно слышно.
   И вот когда уже все они были в полной готовности от общей группы вдруг отделилась Риза. И направилась она ясное дело ко мне. За ней выскочил тот самый парень, который был среди них главным... Лот, кажется.
   - Сестрёнка, ну что ты опять задумала? - тоном аля "как же мне всё это надоело" обратился он к ней и тут же попытался ухватить её за локоть, но девчонка сразу же ускорила шаг и ему это не удалось.
   Буквально подлетев к нашему столику, он тут же уставилась мне прямо в глаза. Так продолжалось ровно до того момента, пока её брат не оказался рядом. И вот тогда она заговорила:
   - Я тут подумала над вашими словами и... - собравшись с духом начала она, - ...я хотела бы вас нанять. Вам ведь всё ещё нужны деньги, так?
   - Риза, ну что же ты делаешь... - вселенская скорбь так и читалась на лице у её брата, когда он тихо прошептал это себе под нос.
   - Нанять? - я конечно удивился, но не растерялся.
   - Да. Я хочу, чтобы вы сопровождали нас туда и обратно по пути к тем сокровищам, - продолжила девушка не обратив внимания на брата.
   - ...Я ведь уже сказал, что меня не интересует поиск этих сокровищ... - тяжело вздохнув, ответил я, надеясь на то, что этим наш разговор и закончится.
   - Я не прошу вас искать сокровища с нами. Я просто хочу, чтобы вы помогли нам добраться туда, а потом вернуться, - поспешно ответила она и немного подумав добавила, - и никакой опасности для вас и ваших друзей, если вы посчитаете, что дальше идти опасно, вы в праве потребовать у нас повернуть обратно.
   - А если вы не согласитесь? - удивительно, но предложение этой девчонки меня почему-то заинтересовало. С некоторыми уступками конечно... но факт остаётся фактом.
   - То вы... - на этом моменте она немного запнулась, но тут же взяла себя в руки и продолжила, - ...вы можете нас бросить и уйти.
   - Риза, хватит! Что ты делаешь? - это, наконец, "проснулся" Лот и тут же ухватив девушку за руку, обратился к нам с извиняющейся улыбкой, - Простите, она ещё очень молодая и не всегда думает над тем, что говорит. Мы уже уходим.
   Он попытался оттащить сестру от нашего стола, но та вдруг в серьёз уперлась.
   - Я вам заплачу. Я ведь говорила, - воскликнула Риза и в подтверждение этого свободно рукой стала рыться в небольшой сумке висящей у неё на бедре.
   - Сколько? - просто, чтобы поддержать разговор уточнил я.
   - Вот... - вместо ответа девушка вытащила руку из сумки и показала мне раскрытую ладонь с деньгами.
   - Шесть золотых значит... за простую прогулку вместе с вами... - задумчиво протянул я.
   - Вы что не слышали меня? Не надо её слова воспринимать всерьёз. Я ведь сказал вам, - кажется, моё поведение её брата не только удивило, но и слегка рассердило, но мне на это было наплевать.
   - Я-то слышал. Но ведь договаривается со мной она, а не ты. Так что твоё мнение меня интересует в последнюю очередь, - сказал я и почувствовав почти позабытое ощущение гнева клокочущего где-то на периферии сознания, подарил Лот недружелюбный взгляд от которого тот сразу же осёкся.
   - Так вы согласны? - почувствовав, что брат дал слабину, девушка вырвалась из его хватка и снова приблизилась.
   - ...Да, - ответил я, так как уже принял решение и одним движением смёл монеты с руки магички. Только после этого я наконец посмотрел на своих спутниц. Лица у них в тот момент выражали крайнюю степень удивления. Даже спорить никто похоже не собирался.
   - Ты уверен? - я понял, как ошибся, когда услышал эту реплику от Шаны.
   - Уверен, -
   - Тогда мы пойдём с тобой, - тут же добавила моя подруга.
   - А вот это - нет, - отказался я и тут же, прежде чем девушка начнёт спорить, добавил, - мне проще будет сделать это одному. Да и учитывая условия поставленный мне "нанимательницей" ничего особенного мне не угрожает.
   - А... - заикнулась девушка тут же, но я продолжил:
   - К тому же мне не очень хочется в случае чего вытаскивать тебя или Ши из трясины. Тем более, что это может оказаться совсем не простым делом, - последним предложением я тактично намекнул ей, что кое-кто из присутствующим целиком состоит из металла и обладает благодаря этому впечатляющей массой.
   - Значит, мы обуза? - девушка постаралась скрыть обиду в голосе, но удалось это не очень.
   - Нет... - сказал я и задумался над тем, как бы так разрулить эту ситуацию. Ничего толкового в голову так и не пришло, поэтому я просто добавил, - просто хочу сделать это один. Не подвергая вас даже незначительной опасности.
   Судя по сердито блеснувшим глазам Шантири - этим я сделал только хуже. Над столом на краткий момент повисло напряжение.
   - Это твоё право, - наконец, произнесла девушка, продолжая сверлить меня взглядом, - мы будем ждать тебя здесь. Чтобы тебе всё было понятно: я буду ждать тебя так же, как и "тогда".
   - Понятно, - облегчённо ответил я и показывая, что понял её намёк, добавил, - значит постараюсь вернуться, как можно скорее.
   - Эээ... что? - несколько запоздало среагировала Ши на такое быстрое развитие событий.
   - Всё будет нормально. Вы просто подождёте меня здесь, - уже исключительно для неё добавил я, после чего начал подниматься из-за стола.
   - ...Хорошо, - несколько растерянно ответила ящерка.
   - Я только возьму кое-какие вещи и вернусь, - сообщил я Ризе, и двинулся прямиком к лестнице.
   - Ясно, - ответила она и уже сама, ухватив своего все ещё немного растерянного брата за руку, потащила его к остальной группе. Они кстати на происходящее до сего момента взирали с заметным интересом. Даже делёж гипотетических сокровищ прекратили.
   В комнате я не задержался. Схватил плащ, шляпу, свою дорожную сумку и посох, после чего тут же её покинул. Вернувшись в зал, я прежде чем двинуться к своим будущим спутникам вернулся к столу девушек.
   - Ши, не могла бы ты мне одолжить свой кинжал на всякий случай? Я пока ещё не очень хорошо обращаюсь с посохом, так что он может пригодиться, - обратился я к ящерке и заметив очередную порцию обеспокоенных взглядов от девушек добавил, - не надо беспокоиться. Всё будет нормально.
   - Я в этом не уверена, - невесело обронила Шантири.
   - Я думаю... - начал, смерив взглядом компании кладоискателей, - ...что мы вернёмся уже сегодня. В крайнем случае завтра. Сомневаюсь, что мы действительно найдём по дороге что-то такое, что сможет нас задержать. А уж в опасные места, чтобы найти себе неприятностей, я соваться точно не собираюсь.
   - Если ты так уверен... - произнесла Ши, после чего быстро расстегнула перевязь с кинжалом и протянула его мне, - ...то держи.
   - Спасибо, - поблагодарил я, после чего добавил, - скоро тебе его верну, так что до встречи.
   - До встречи, - в один голос ответили мне обе девушки.
   Из под стола тут же выполз паучонок и уставился на меня вопросительным взглядом.
   - Ты тоже останешься с ними, Сен. Будешь их охранять хорошо? - обратился я к нему и тут же получил от него мысленное согласие.
   Больше не задерживаясь я направился прямиком к своей "нанимательнице", на ходу застёгивая на себе ножны с кинжалом ящерки. Соратники Ризы вместе с хозяином заведения встретили меня настороженным молчанием.
   - ...Что, передумал, искатель? - первым ожидаемо решил высказаться блондин, Эран, если память не изменяет, - тоже захотелось сокровищ?
   - Нет, - спокойно ответил я и приблизившись к Ризе добавил, указывая на неё, - просто вот эта уважаемая леди, попросила меня с вами пройтись за небольшую плату.
   - Не сомневаюсь, что так и есть, - с явным недоверием в голосе, протянул светловолосый.
   - Кхм... только не мешайся у нас под ногами и всё будет нормально, - слегка закашлявшись в начале произнёс Лот, как ему казалось твёрдым голосом. Про то, что он при этом ещё и глаза отвёл, я даже не заикаюсь. Потому его неуклюжую попытку вернуть себе авторитет, я стерпел с буддийским спокойствием и в полном молчании. Его это кажется успокоило и он немного расслабился.
   Обсуждение маршрута вновь возобновилось. Хозяин заведения опять развернул нарисованную им карту на столе и продолжил рассказывать. Меня он, как и все остальные, решили дружно игнорировать. Ну за исключением Ризы, конечно. Правда, она хоть и стояла рядом, почему-то всё равно продолжала молчать, лишь изредка поглядывая на меня из под капюшона своей мантии.
   Меня такое поведение кладоискателей не обидело. Я с самого начала не был заинтересован в их обществе, да и в поисках сокровищ, собственно тоже. Вот только это совсем не мешало мне внимательно слушать рассказ потомка древнего рода о предстоящем нам пути, а так же со всем тщанием рассматривать и запоминать карту на которой он всё это показывал.
   Когда с этим было покончено, настало время выступать в дорогу. Дружной гурьбой отряд во главе с Лемаром, направился к двери. Нас провожали взглядом его жена и мои спутницы вместе с паучонком. Я выходил последним, потому прежде чем покинуть постоялый двор успел махнуть рукой своим друзьям. А вот хозяин заведения не удостоил свою жену и взглядом. Похоже все его мысли были уже далеко от этого места.
  
  Глава 10
  
   По дороге мы ожидаемо прошли всего ничего. Почти сразу же Лемар свернул в топи. Причём не прямо в воду, как я подсознательно ожидал, а на вполне себе приличный брод. В самих глубоких местах ноги даже по щиколотку в воду не уходили.
   Не успели мы и чуть-чуть углубиться в топи, как у идущих впереди Эрана и Лота завязался разговор на тему моей персоны. Сначала "предводитель" пытался отмалчиваться, но в конце концов всё-таки раскололся. Итогом стало возмущённое восклицание Эрана:
   - СКОЛЬКО ОНА ЕМУ ЗАПЛАТИЛА?! - заорал этот придурок на всё болото и тут же попытался прожечь меня взглядом.
   Я же в тот момент пытался понять сколько всякой нечисти этот дебил только что призвал по наши души. Именно поэтому, когда он встретился со мной глазами, ему ощутимо поплохело и он тут же сдулся. Мне же пришлось всеми силами заталкивать в глубины души пару мгновений назад возникшее желание вырвать этому блондину челюсть, а затем заставить его её съесть.
   Вскоре после этого события к нам закономерно пожаловали гости. Первый,но вряд ли последний болотник, которые встретятся нам на пути. Я же, наконец, смог воочию увидеть с кем нам придёться иметь дело.
   Раздутая пошатывающаяся на ходу фигура медленно вывалилась из-за одного дальнего дерева слева и немного спереди от нас. Нетвёрдой походкой, то и дело новоря уйти в подводные ямы, это нечто двинулась к нам. Что самое "весёлое" нашего посетителя пока кажется заметил только я. Причём, я даже специально оглядел всех ещё раз, чтобы точно в этом убедиться.
   "Ничего не скажешь... этот их уровень подготовки... прямо успокаивает..." - невесло подумал я, а вслух негромко, но так чтобы все услышали, произнёс, - Мертвец, слева!
   Надо было видеть, как всполошилось это стадо. Троица воинов повыхватывала свои короткие мечи, чуть не порезав друг друга в процессе и стала судорожно озираться по сторонам. Даже после того, как я сказал где искать, они до сих пор не увидели опасность! Аскель серагировал чуть лучше и почти сразу нашёл глазами покойника, но колдовать пока не спешил, за что я накинул ему ещё немного баллов. Потомок же древнего рода, так вообще не сразу понял, что все остановились и ещё сделал как минимум три шага вперёд, прежде чем непонимающе обернуться. Он похоже даже не услышал, что я говорил. Ну а идущая рядом со мной Риза... это вообще отдельный разговор.
   Стоило мне только сообщить об опасности, как она сдавленно пискнув попыталась отпрыгнуть в противоположную от неё сторону. Правда, самого зомби она тоже похоже не заметила, и среагировала только на моё "слева". И отпрыгнуть она решила... да-да, прямо в небольшую трясину, которую мы сейчас как раз обходили. Хорошо хоть я успел её ухватить за плечо. Но на этом всё не кончилось.
   Всё ещё удерживаемая мной и толком не соображая эта девчонка начала что-то торопливо колдовать. Наверняка, тот самый воздушный таран, которым она приголубила предыдущего мертвяка... со страху скорее всего. Но в текущей ситуации её заклятье мало того, что вряд ли бы попало в цель, так ещё и задело бы своих. Вот только она похоже этого не понимала.
   - Риза, не надо, - попытался я её вразумить, но осознав что она меня не слышит применил метод чудотворного подзатыльника. Метод, кстати, довольно опасный для применения на колдующих магах, ибо резко потерявшая контроль магия может сотворить немало интересностей. Но сейчас, когда девушка только начала сотворение заклятия и не успела влить в него энергию, так вполне можно было поступить.
   - Что? - Риза непонимающе уставилась на меня, медленно опуская руки. На кончиках её пальцев медленно гасло слабое свечение - побочный эффект сорванного на ранней стадии заклятья.
   - Я говорю не надо. Иначе заденешь своих, - спокойно пояснил я ей, после чего добавил, - сейчас он выйдет из-за прикрытия деревьев и Аскель его успокоит. Он ведь владеет боевыми заклятьями?
   - Да, владеет. Я немного училась владению воздушной стихией, но он был одним из лучших на курсе в водной магией, - медленно приходя в себя, поведала мне девочка.
   - Вот и отлично. Тогда ждём, -
   Стоило только мертвяку выйти на открытое место, как Аскель почти сразу же принялся колдовать. Из болота перед ним медленно поднялась небольшая сфера воды. В следующее мгновение она с резким хрустом вытянулась в ледяное копьё, которое тут же на огромной скорости полетело в мертвяка. Воткнувшись ему куда-то в грудь, оно со страшной силой отбросило его назад, пригвоздив к стволу ближайщего дерева. Такое ранение мертвецов не убивает и я это знал, как никто другой, а потому стал ждать, что маг предпримет дальше. Но он кажется и не собирался ничего больше делать, что меня немного удивило.
   Пришпиленный к дереву мертвец продолжал дёргаться, пытаясь освободиться. Его раздутые голова и туловище продолжали бугриться, словно живя своей жизнью. Из раззявленного в беззувучном крике рта продолжала извергаться, какая-то гадость. Не то рвота, не то ещё неизвстно что.
   - ...п...аоу...ме...гхи...ете... - в повисшей тишине я даже не сразу понял, кто это говорит. И только секунду спустя до меня дошло, что это, борясь с непрерывно извергающейся изо рта хренью, пробулькал мертвец.
   - Вы это слышали? Он что-то сказал! - Эран и тут не смог долго удерживать свой рот закрытым, после чего кинув на меня взгляд "превосходства", добавил, - гляди, искатель, что сейчас будет. Ты небось такого и не видел, а?
   На его подколку я обратил мало внимания, куда больше меня занимала её смысловая подоплека... и очень скоро мне стало понятно, что имел в виду светловолосый балабол. Бугрящееся тело нежити вдруг вздулось еще сильнее прежнего... и тут же с отвратительным чавканьем взорвалось. Целые галлоны той хрени, которой его до недавнего времени рвало разлетелись на несколько метров вокруг. Хорошо ещё что он был довольно далеко от нас.
   - Ну что? Удивлён?! - продолжил провоцировать меня Эран.
   - Нет... и замолчи, наконец. Или хотя бы говори потише, - мне это стало надоедать, поэтому я решил поставить его на место, - если и дальше будешь орать на всё болото к нам может выйти ещё кто-нибудь... недружелюбный.
   - Да что ты... - начал он тут же заводиться, но был прерван.
   - Он... прав, Эран. Веди себя потише. Неизвестно, что скрывают эти болота, - с некоторым трудом выдавил из себя их предводитель.
   Оглянувшись на своего друга, словно тот его предал, светловолосый парень надулся словно индюк и промолчал. Немного погодя мы, наконец, продолжили путь, стремясь уйти, как можно дальше от страшно разящих останков мертвеца.
   У меня не было настроения в очередной раз удивляться тому, каких "детей" мне приходиться сопровождать. Куда больше сейчас меня волновали слова мертвеца. Это конечно могло быть методом "охоты". Я немало слышал, да и видел в принципе тоже, нежити которая могла произносить отдельные слова и даже целые фразы для того, чтобы подобраться поближе к жертве, но... здесь я был в этом не уверен. И если моя догадка верна и тот бедолага продолжал находиться в сознании всё то время, как был куклой какого-то некроманта... На фоне этого, даже моя житьё-бытьё в виде зомби выглядит не такой уж и плохо.
   Вернувшись в реальность я не увидел вокруг ничего интересного. Вокруг было всё тоже болота и никаких опасностей на обозримом пространстве. Единственное, что вызывало беспокойство: сильно позеленевшая Риза, с трудом продолжающая движение рядом со мной. Мы уже успели достаточно далеко отойти от источника запаха, но ей это похоже мало помогло.
   - Риза, ты сказала, что немного училась владению воздушной стихией, - решил я отвлечь девчонку разговором, не забывая при этом бдительно поглядывать по сторонам. На внимательность остальных надеяться не приходилось.
   - Ммм? - с трудом проглотив комок в горле, непонимающе промычала девочка обратив на меня свои синие глаза.
   - Это была не основная твоя специальность, так? - продолжил я.
   - Ну да, - почувствовал под ногами почву для болтовни, Риза стала стремительно приходить в норму, - воздухом меня заставил заняться Аскель. Говорил, что мне нужно уметь себя защитить в случае чего. Он правда, не сказал, что это должен быть обязательно воздух, но так уж сложилось. Это вообще-то очень интересная история, как всё так вышло...
   Понимая, что сам вырыл себе могилу, я тут же попытался вернуть девушку в конструктивное русло, - А какая тогда твоя основная специальность?
   - А... э... - немного растерялась девушка из-за того, что я прервал её на середине мысли, но тут же вновь взяла себя в руки, - мне всегда очень нравилось лечить людей. Вот я и пошла на факультет целителей. И со временем моё желание помогать людям не угасло. Даже то, что произошло с нами, только усилило его...
   - Что произошло? - спросил я тут же и только потом понял, что кажется задел нечто очень неприятное.
   - ...Когда я была в академии, на замок, где мой папа и брат несли службу в гарнизоне напали... демоны, как говорит, брат. Мама тогда тоже была там... и... и выжил только брат, - буквально только что весёлая девочка, вдруг сгорбилась и отвернулась от меня. Более того, идущие чуть впереди нас Аскель и Стиа, ощутимо вздрогнули при упоминании демонов.
   - Я... сожалею, что заставил тебя вспомнить об этом, - так неловко и виновато я уже давно себя не чувствовал. И в то же время, я не мог не признать, что разговор о демонах мне очень и очень интересен. Пока я пытался решить для себя стоит ли мне продолжить разговор с девушкой на столь неприятную ей тему, она сама заговорила:
   - Ничего. Сначала, когда я только узнала об этом... то много плакала по ночам... но затем перестала. Я даже сама не понимаю почему, хотя мне всё ещё очень грустно от того, что папы с мамой больше нет. Я не видела того, что произошло в замке... и поэтому мне немного легче, а вот брат... - она осеклась, но всё же потом продолжила, правда, куда более тише, - ...брат всё видел. И это на него очень сильно повлияло. Он раньше был дружелюбнее. И веселее.
   Я в ответ лишь промолчал. Как не умел я никого утешать в минуты горя, так и не научился до сих пор. Зато я всё ещё оставался самым внимательным человеком в группе и потому опять сумел заметить очередного болотника, раньше всех.
   - Болотник, справа и спереди, в лесу, - проинформировал я остальных сразу же. На этом наш разговор с Ризой и закончился.
   Расправиться с нежитью не составило труда. Так же, как и в прошлый раз с ним покончил Аскель, после чего мы спокойно продолжили путь. Следующие пару часов обошлись без происшествий. Пока что болота действительно оказались на удивление безопасным местом. Ну если забыть об опасности утонуть в трясине, конечно.
   К моему удивлению вплоть до сего момента путь оставался таким же удобным и комфортным как в начале... и ничто не говорило о том, что вскоре всё это изменится. Нам ни разу не пришлось по грудь окунуться в болотную воду, ни разу не пришлось продираться через заросли или делать ещё что-то подобное. Не то чтобы я был ярым сторонником того, что всё самые удобные и хорошие пути обязательно ведут в ловушку, но... мне всё равно не нравилось насколько легко мы продвигаемся вперёд.
   - Первое место которое мы попробуем посетить должно находится с другой стороны того холма, - сообщил наш проводник указывая на невысокую возвышенность, - когда-то на его месте находилась одна из угловых городских башен. Я уже был здесь один и смог спокойно добраться до входа в неё, но внутрь соваться не стал. Будем надеется, что за последнее время там ничего не изменилось.
   Инструктаж проходил где-то на расстоянии метров пятидесяти от нужного холма. Мы все расположились на небольшом пятачке относительно сухой земли и слушали Лемара.
   - С проникновением не должно возникнуть трудностей. Никакой нежити или иных трудностей я здесь в прошлый раз не заметил. Да и башня сохранилась в относительной целости. Только ушла в болота практически полностью, но благодаря хорошей конструкции мы можем надеется на то, что внутрь всё ещё не добралась вода... по крайней мере, много воды.
   - Если это просто угловая башня, то зачем нам туда соваться? Вряд ли мы сможем найти там что-то ценное, - обратился к проводнику Аскель.
   - Во все времена в защитных башнях хранился запас продовольствия, оружия, доспехов и других нужных при осаде солдатам вещей. Это делалось на тот случай если враг захватит стену и им придётся укрепиться в башне, - ответил вместо Лемара брат Ризы.
   - Именно так, - добавил уже сам проводник, - а теперь представьте какое именно там должно было хранится оружие и доспехи. Я не берусь утверждать, что непременно всё снаряжение древних обладало чудовищной силой, но проверить всё равно не помешало бы. Тем более что это только первое место, выбранное мной для посещения. Можете считать это разминкой перед настоящим делом.
   - Тогда это действительно имеет смысл, - протянул Аскель в ответ на это.
   "Оно же там всё уже давно покрылось трёхметровым слоем ржавчины или вообще сгнили к хренам. К тому же вряд ли рядовым стражам выдавали что-то по-настоящему разрушительное" - я в своих мыслях был настроен несколько более скептически, но вслух говорить этого не стал. Пусть детишки ещё немного побудут в своих наивных мечтаниях.
   Оставшееся расстояние до холма все как один проделали не отрывая от него взгляда. Все кроме меня. Именно поэтому я успел заметить, как Риза шагнула прямиком в омут и практически сразу же ушла туда по пояс. Она бы могла нырнуть и глубже, но благодаря мне ей удалось этого избежать: я успел ухватить её за основание капюшона. За шкирку если бы точным.
   И как можно было не заметить, что собираешься шагнуть в воду? Там ведь даже ряски или чего-то подобного не было. Просто спокойная тёмная гладь.
   - Осторожнее, - терпеливо пояснил я, легко вытаскивая малолетку обратно на твёрдую поверхность. Поставив её на ноги, я быстро осмотрел её, продолжая удерживать руками за плечи. Вроде как помимо заметно "увлажнившейся" одежды, с ней ничего не произошло. А ведь могла в трясине и сапоги потерять, и даже часть вещей. Да что там... могла и сама там остаться.
   - Я не ребёнок. Я может и выгляжу младше, но... но на самом деле, у меня с остальными всего полтора года разницы. Так что не надо ко мне относиться, как ребёнку, - вдруг пискнула девчонка у меня в руках и тут же вырвалась. Хорошо ещё не улетела опять в трясину после этого.
   - И не думал, - спокойно начал я и уже было хотел ей ещё раз напомнить про осторожность, но не успел.
   - Ну что, Риза, как водичка? - с трудом сдерживая смех, бросила впередиидущая Стиа, прямо на ходу обернувшаяся через плечо. Спросила ровно для того, чтобы на следующем шаге тоже войти в трясину. Аскель срегировать не успел и она сходу ушла в неё по шею. Причём на этом дело не остановилось и она продолжила опускаться вниз, только заметно медленнее.
   - Может меня вытащит кто-нибудь?! - воскликнула девушка, борясь с растущей в голосе паникой. Хорошо ещё хоть не завизжяла.
   Так как Аскель продолжал думать о чём-то наверняка очень важном в этот момент, действовать опять пришлось мне. Быстро приблизившись, я ухватил обе руки девушки, которыми она безуспешно шарила по краю твёрдой земли. Её вытащить было немного труднее, но всё же я справился без проблем. Пока измазанная по самое не хочу и мокрая с ног до головы девушка приходила в себя, сидя на земле у меня из-за спины высунулась Риза и ехидно осведомилась:
   - А может сама скажешь какова водичка, а Стиа? -
   - Ах ты мелкая... - беззлобно, хоть и с явной угрозой в голосе начала "воительница". Но закончить не успела. Риза, как настоящий "взрослый" показала ей язык и спряталась обратно за мою спину.
   - Это конечно всё замечательно, но может продолжим путь? Мы уже почти у входа, - вмешался Лемар появившись рядом с местом происшествия.
   - Нам с ней сначала надо переодеться и высохнуть. Не хватало ещё ходить в мокром, - возразила ему Стиа, поднимаясь с земли, - да и заболеть я бы не хотела.
   - К сожалению, здесь для этого несколько неподходящее место, - тут уже я взял слово, а мысленно тем временем всё повторял себе "Терпение, Терпение, Терпение..."
   - Но как же тогда?.. - Риза похоже была согласна с мнением девушки.
   Оглядев всех присутствующих, я обратился к Аскелю:
   - Эй, ты! Умеешь воду вытягивать из вещей? -
   - Я? - он, кажется не поверил, что я обращаюсь к нему, но всё-таки ответил, - нет не умею. Хотя попробовать наверное можно...
   Глядя на его весьма неуверенный вид, я тут же произнёс:
   - Лучше не стоит. Ещё вместе с водой из них кровь и прочие жидкости вытянешь, -
   - Но... я уверен. Если попробовать... - попытался возразить он.
   - Вопрос закрыт, - прервал я его, после чего обратился к девушкам, - потерпите до того момента, пока не найдём подходящее место для привала. Там и высушитесь, и переоденетесь.
   - И как долго нам придётся его искать? И вообще чего это ты тут распоряжаться стал?! - скептически протянула Стиа.
   - Лемар, здесь есть поблизости подходящее нам место? - спросил я, повернувшись к проводнику. Второй вопрос девушки я проигнорировал.
   - Если ничего не изменилось, то у входа в башню была достаточно широкая и не затопленная поляна... - начал отвечать он, правда, тут же спохватился, - ...и мне тоже очень интересно с чего вдруг вы начали распоряжаться?
   - Вот и отлично. Там всем этим и займёмся, если ничего не произойдёт, - сообщил я, - пока девушки будут заняты, кто-то вместе с господином Лемаром, сможет сходить посмотреть, как там дела с башней. Сокровища они ведь не ждут.
   Если наш проводник и хотел продолжать возмущаться до этого момента, то стоило прозвучать волшебному слову, как он сразу же растерял весь свой пыл. Пробормотал что-то наверняка даже себе непонятное под нос, после чего бросил:
   - Идём, -
   Чтобы выйти на нужную поляну времени много не потребовалось. Обойдя холм и сделав небольшой зигзаг между омутами, мы вышли прямо на неё. Поляной это правда язык не поворачивался назвать. Пяточек устойчивой земли полностью заросший болотной травой был не сильно больше того, на котором недавно проходил инструктаж. Он примыкал не вплотную к холму, так что можно было не беспокоиться, что к нам из помещений башни вдруг пожалует какое-нибудь неизвестное нечто.
   Стоило только расположиться, как Лемар в сопровождении Лота сразу же направился к холму. Причём не напрямик, а опять по какой-то узкой, только ему известной тропинке. У основания холма росли несколько скрюченных деревьев, которые сильно мешали обзору, но я всё-равно заметил под их кронами части каменной верхушки башни пробивающиеся то тут, то там из под грунта. И небольшой каменный провал, наверняка бойницу или окно, ведущий внутрь тоже.
   Вопреки моим худшим ожиданиям, сменную одежду обе девушки взяли с собой. Так что с переодеванием не возникло трудностей. Что ещё более удивительно, никаких жалоб на тему "вынь да положь, щяс же ванну или душ, после купания в болотной воде", так и не последовало. Правда, Стиа из-за того, что её сменная одежда искупалась вместе с ней, пришлось одолжить рубашку и штаны у Лот. Несмотря на то, что они висели на ней, как не вешалке, особого выбора у неё не было.
   Около десяти минут пришлось постоять не глядя в середину поляны, но в итоге обе девушки оделись в сухое. Вместе мы расселись на чём-то вроде цинновок, оказавшихся в сумке у Эрана и принялись ждать возвращения Лемара и Лота.
   - Может разведём костёр? - предложил Эран вдруг, - здесь довольно сыро и нам не мешало бы немного согреться. Вокруг нас полно деревьев. Уж до каких-нибудь из них мы точно сможем добраться, не искупавшись при этом в болоте.
   - Не стоит, - тут же осадил я его, - даже если ты достанешь дрова, они будут влажными. И дело даже не в том, что развести с ними костёр будет довольно затруднительно. Просто от мокрой древесины пойдёт сильный дым, которой с лёгкостью можно будет заметить издалека.
   - И что? - удивился светловолосый, - даже если к нам выйдет пара тройка болотников, Риза и Аскель их быстро успокоят.
   - Ты, правда, веришь, что болотники это единственная опасность на этом болоте? - терпеливо уточнил я у него, хотя куда больше хотелось спросить: "ты правда такой дурак?"
   - А кто ещё здесь может быть? Разве ты не слышал Лемара? Он ведь здесь живёт долгое время. Кому как ни ему знать про все опасности этого места? - Эран никак не хотел успокаиваться, поэтому мне пришлось разжёвывать.
   - Начнём с того... что нежить знаешь ли очень редко появляется сама по себе. Особенно такая специфическая, как эти болотники, - начал объяснять я, - Это раз. А во-вторых... подумай-ка вот над чем. Неужели ты действительно веришь, что все те группы, которые вели предки нашего достопочтимого Лемара, действительно просто заблудились в болоте? Вот так просто? Это кстати всех вас касается. Правда, над такими простыми вещами стоило задуматься до того, как соваться сюда.
   Глядя на то, как притихли все сидящие на поляне, я понял, что до них, наконец, стало доходить. Вон как сразу заозирались по сторонам.
   - Да, глупости всё это. Стал бы Лемар вести нас сюда, если бы здесь было так опасно... да и зачем тогда пошёл сюда ты, если всё так плохо? - слегка подрагивающим голосом попытался возразить мне Эран.
   - Тут ты меня подловил. Я и сам без понятия зачем ввязался во всё это... - кинул я ему "палочку", и тут же добавил усталым тоном, - можешь утешать себя иллюзиями и дальше, а лично мне уже надоело пытаться тебя вразумить.
   Поставив таким образом точку в разговоре, я занялся куда более интересным делом. Раз уж представился случай, я решил получше присмотреться к своим спутникам. Кое-что я уже успел приметить и так, но окончательные выводы, стоило делать только после внимательного осмотра. Именно этим я и занялся. К возвращению обоих разведчиков, я уже знал очень многое, если не всё, об этих горе воителях.
   То, что троица в кольчугах никакие не воины, в привычном мне понимании, я осознал уже давно. То что оба мага, почти и не маги, призналась сама Риза. Так что теперь я просто внёс оставшиеся детали в картину.
   Дешёвые, не очень качественные однотипные кольчуги. Такого же качества одинаковые тесаки в ножнах. Причём, не Стиа, не Эран за своими кажется совсем не ухаживают. Даже на вид их оружие туповато и не ухоженно. У обоих руки, мягко говоря не мозолистые. Вряд ли до того, как взять в руки оружие, они занимались чем-то сильно тяжёлым. Но и на дворян оба не тянут. Один слишком много и что важнее крайне неумело выделывается, другая сама не может решить на кого хочет быть больше похожа: на молчаливую леди или же на яростную амазонку.
   Идём дальше. Оба мага до недавнего времени вряд ли вообще с кем-то по-настоящему сражались. Хотя можно предположить, что Аскель в их академии, как минимум пытался стать боевым магом. И даже может бился с кем-то в учёбных схватках. Впрочем, даже так они заметно опережают меня по знаниям в магии, но... практическое применение у них сильно хромает.
   Из всех что-то более-менее умеет только сам Лот. Риза ведь говорила, что он служил в страже того замка, на который напали. Но даже он похоже не очень понимает, что надо делать со своими знаниями. Так что-либо он был необстрелянным рекрутов в страже, либо же за всё время его службы с ним не происходило абсолютно ничего экстремального.
   Что именно происходило в замке во время нападения демонов мне предположить трудно, но вероятно и Лот, и Стиа, и Эран в тот момент находились там. Смогли друг друга найти, выжить, да ещё и достать из арсенала замка себе какое-то снаряжение. Учитывая, что просто так никто им бы его не дал, то вероятно к тому моменту все, кто мог им этого не позволить были либо мертвы, либо вне зоны действия. Выбравшись оттуда они втроём направились в академию на поиски сестры Лота. Потом зачем-то убежали оттуда, а вместе с ними помимо Ризы, увязался ещё и Аскель. Как-то так наверно.
   Когда шагающие от холма к нам Лот и Лемар достаточно приблизились, я отвлёкся от своих размышлении и обратил взгляд на них. По хмурому виду обоих сразу же становилось понятно, что залезть в закрома башни нам не светит. Потомок древнего рода ещё и ругался себе под нос.
   - Башня затоплена, - обронил Лот мрачно, как только они приблизились на достаточное расстояние.
   - Это проклятое болото! Это всё оно! Всего месяц назад здесь был, а оно уже умудрилось затопить башню практически доверху! - с трудом сдерживаясь, добавил красный как рак проводник.
   - И что делать? - осторожно спросила Риза.
   - Ничего. Пойдём к следующему перспективному месту. Больше нам ничего не остаётся, - уже чуть спокойнее ответил бывший торговец.
   - Вы как? Готовы? - Лот оглядел нас всех.
   В ответ послышался нестройный и довольно нерешительный на мой взгляд гомон согласных голосов. Видимо мои слова возымели эффект и люди начали задумываться над тем, куда суют свою голову. Но раз уж они все сказали, что "готовы", то пока ещё жадность продолжает затмевать разум.
   ...Следующий час прошёл в молчании. Четвёрка моих слушателей раздумывала над сказанным мной, а Лемар горевал о потерянной башне. Лот тоже о чём-то думал, но в голову ему залезть я не мог.
   - Почти весь город ушел в топи. Доступными остались только самые высокие здания в городе. Помимо угловых башен таких зданий осталось не так много. Всего три если быть точным. И все они находятся рядом друг с другом, - очередной инструктаж от Лемара по традиции проходил всего в каких-то пятидесяти-ста метрах от нужного нам места. Он тем временем продолжал, - Это дворец правителя, великая библиотека и храм всех богов.
   - Богов? Что это? - тут же встрял Эран.
   - В записях не так много информации об этом, но, судя по всему, до катаклизма существовали какие-то невероятно сильные сверхсущества, вроде аватар Первосил, которым люди поклонялись. А теперь не отвлекай меня, - ответил проводник, после чего продолжил, - все три здания находились на главной площади. И все три одинаково любопытны в плане поиска сокровищ. Но сначала мы посетим только одно: Храм всех богов. Просто потому, что он к нам ближе.
   - Ясно. Чего нам ожидать там? - тут же спросил Лот, указывая на слегка возвышающийся над деревьями кусок здания.
   На самом верху, вокруг фигурного купола всё ещё были видны постаменты для статуй богов, но самих статуй уже давно не было. Не считать же за них две правых ноги и каким-то чудом уставшее туловище в доспехах без рук и головы?
   - Не знаю. К ним я ещё не подходил. Только видел верхушки зданий издалека, - ответил Лемар.
   - А почему не подошли поближе? - решил уточнить Аскель.
   - ...не хотел торопиться. Да и эти здания были когда-то цетром этого города. В них просто обязаны были быть ловушки или прочие весьма неприятные вещи, - после небольшой паузы, уклончиво ответил проводник. Правда, заметил это похоже только я.
   - Ловушки? На крышах? - удивился Эран.
   "Ан нет, не только я почуял подвох. Вот уж от кого, от кого, а от блондина не ждал" - удивился я про себя.
   - ...Там может быть всё ещё опасно... - похоже кладоискатель не собирался отвечать прямо.
   - Если там опасно, то может не пойдём вперёд? - несколько опасливо произнесла Стиа, покосившись при этом на меня.
   - Нет-нет, не в этом смысле опасно. Просто из-за того, что раньше на том месте была большая площадь, там наверняка будет глубокий омут или трясина, который придётся очень осторожно разведывать. Вот я и не хотел этим заниматься, когда был один. Мне ведь никто в случае чего не смог бы помочь, - тут же замахал руками Лемар, почувствовав, что дело пахнет керосином.
   - Ты уверен? - недоверчиво уточнил Лот.
   - Да. Кроме опасности утонуть, нам нечего бояться, - без всяких сомнений отмахнулся Лемар.
   - Если ты уве... - начал Лот, но я не дал ему закончить.
   - Все! Быстро! Легли! На! Землю! - громким шёпотом приказал я и тут же не теряя времени зря, положил стоящих рядом Ризу и Аскеля в траву. Достаточно было только руки им на плечи опустить и слегка надавить.
   - Что? Зачем? - заметно тише, но всё равно слишком громко удивился Эран. Он стал следующим, кого я отправил на землю. Мелочиться не стал. Подсёк ему ногу и всё. Лот оказался умнее и понятливее остальных, а потому не только лёг сам, но и уложил стоявшую рядом с ним Стиа. На ногах остался только бывший торговец, находящийся ближе всего к куполу храма, почти на самом краю пяточка твёрдой земли. И он кажется никак не мог взять в толк, зачем ему ложиться. Времени терять было нельзя, поэтому на него я буквально рухнул в прыжке. Упали к счастью мы у самого края воды. Ещё бы чуть-чуть и пришлось искупаться.
   Заткнув рот, собирающемуся возмутиться проводнику рукой, я вновь взглянул в сторону замеченной опасности. Далеко справа в подлеске почти незаметно мелькнули несколько фигур. Я рисковать не собирался, поэтому сразу же всех положил. Пусть даже это окажутся болотники - бережёного бог бережёт.
   - Что там? - негромко прошептал Лот из травы позади меня.
   - Кто-то двигается через лес. Их не меньше трёх... а теперь все молчим и не двигаемся, - так же тихо шепнул я в ответ. На удивление все послушались.
   Стоило непонятных фигурам немного приблизиться, как я тут же понял, что дело очень плохо. Два сгорбленных болотника это ещё ладно, но вот тот кого они сопровождали...
   Когда-то оранжевое, а теперь почти полностью буро-зелёное сильно потрёпанное одеяние слегка развивалось, когда он двигался. Куча всяких золотых нашлёпок с непонятными знаками на одеянии и блеск драгоценных камней, говорили как минимум о том, что к нам пожаловал кто-то важный. Вероятно хуже того - маг. А раз нормальным магам находиться в компании жутко воняющих болотников как-то не с руки - то лич. А это уже со всем хреново.
   Если это один из древних, что владели этим городом, то неизвестно насколько разрушительной магией он владеет. Разумеется, под гнётом времени в его пустой черепушке многое могло сгинуть навсегда, но даже так связываться с ним себе дороже. Не дай бог, это вообще окажется главный мертвец, который здесь всем заправляет, ибо тогда мы все дружно повторим незавидную судьбу тех экспедиций, что проводили предки Лемара.
   Самое же плохое, что столкнуться с ним придётся. Судя по всему, его траектория движения пролегает недалеко от нашего островка, если не прямо по нему. А кому как не мне знать то, насколько хороша нежить в обнаружении живых. Стоит ему подойти, и он обязательно нас увидит. Он бы увидел нас, даже будь здесь бункер от крыши до основания заросший деревьями. Если конечно этот бункер не был бы сделан из камня Бездны... но да хрен с ним. Сейчас не время для фантазий.
   - Дело плохо, - совсем тихо прошептал я, медленно отползая к остальной группе вместе с уже почти не брыкающимся Лемаром, - там лич. Наверняка из древних. Связываться с ним практически самоубийство.
   Где-то позади послышался сдавленный писк. И вроде бы даже не один.
   - Тогда нам надо бежать, - ответил одними губами Лот, вползая в моё поле зрения.
   - По болоту не особо побегаешь, - возразил я ему.
   - Но что-то надо делать, -
   - Я попробую его достать, - вдруг донеслось со стороны Аскеля. К тому времени личу до нас оставалось всего-то метров сорок. Он уже должен был нас заметить, но по нему этого не было видно.
   - Не вздумай! Ты нас раскроешь! - я ускорился в попытке доползти до мага пока не поздно, но не успел.
   - Все маги уязвимы для внезапной атаки. Главное убить его с одного удара. Другого выхода нет! - по явно проскакивающим в голосе Аскеля истерическим ноткам я понял, что он слегка не в себя. А ведь выглядел наиболее рассудительным среди остальных... а в итоге буквально сходу сломался.
   Плюнув на незаметность я привстал на карачики и прямо так прыгнул в сторону спятившего мага, но промахнулся. Он оказался всего на полметра правее. И моей ошибкой он тут же воспользовался. Шар воды уже какое-то время висевший в воздухе резко вытянулся в знакомое копьё, которое тут же стремительно улетело в сторону мёртвого мага.
   Сверкнула ярко жёлтая вспышка его энергитечского щита буквально на лету расплавившего копьё.
   - Да твою же мать... - мрачно протянул я.
   Дальше же настало время действовать нашему противнику.
   - Ominum ihodo, - сухой голос прогремел над болотом, после чего лич протянул руку в нашу сторону.
   В следующую секунду земля под нами слабо вздрогнула... и взорвалась. Толком не поняв что происходит, я улетел куда-то далеко в сторону. Столкновение с первым деревом моё тело пережило весьма спокойно: меня просто перехлестнуло через ветку и я полетел дальше. Прямо в следующее дерево. Вот оно то и стало последней точкой на моём пути. Столкнувшись со стволом, я ненадолго потерял ориентацию в пространстве, за что чуть не поплатился. Скатившись по стволу, я сразу же попал в мокрые объятия болота и чуть не ушёл в него с головой. Чудом нащупав руками корни, я успел зацепиться за них. Иначе, учитывая вес пусть даже остатков доспехов, дело моё стало бы совсем плохо.
   Шляпа осталась где-то плавать, а бинты на лице, как собственно и на теле, чистыми назвать язык бы не повернулся. Из-за этого я практически нихрена не видел, потому стоило только выбраться из воды тут же сорвал их с головы.
   Сзади послышался целый сонм разноголосных криков о помощи. Надо было что-то делать. Конечно, по-хорошему надо было бы валить как можно дальше оттуда и потом пытаться выбрать на дорогу, но... разве герои так поступают? А как ни крути, единственный кто может спасти то стадо от смерти это я. Спрашивается чем я не герой?
   "Что за хрень в голову лезет..." - думал я, взбираясь по стволу наверх. Учитывая, что полугнилая кора буквально крошилась под руками, дело это было одновременно и лёгкое... и несколько неудобное.
   Выбравшись из воды повыше, я огляделся. И почти сразу же нашёл ту поляну где был недавно. Правда от поляны там осталось одно название. Лишь слегка колыхающуюся на её месте вода, говорила о том, что недавно там была суша. А ещё я заметил, как минимум троих выживших. Аскеля, который из последних сил цеплялся на мой манер за корни дерева, болтаясь в воде и Лота с Лемаром, которым повезло упасть на относительно твёрдую землю. Последние сейчас как раз прятались за деревом от взора лича. То, что это бесполезно, они похоже не знали.
   Словно по заказу проклятый мертвяк тут же продемонстрировал всё глубину их заблуждения этим двум. Та же фраза, что и в первый раз пронеслась над болотом, и тот небольшой островок, на котором были брат Ризы и проводник, буквально разлетелся во все стороны.
   Теперь, когда у меня была возможность увидеть со стороны действие этого заклятья, стоило признать, что оно весьма и весьма впечатляюще. Правда, открытым оставался вопрос: почему, вместо того чтобы применить какое-нибудь заклинание напрямую влияющее на противника, лич один за другим уничтожает все более-менее безопасные клочки земли. То, что это такая хитрая стратегия призванная не оставить нам шансов избежать трясины верилось с трудом.
   Тем временем совсем недалеко от меня приземлилось бессознательное тело Лота. То, что он без сознания было видно, потому что подниматься или как-то двигаться он совершенно не спешил. Кстати ему опять повезло упасть на сушу, в отличии от Лемара, улетевшего куда-то за деревья.
   Время до того, как лич расправиться со всеми оставшимися в живых стремительно утекало. Поэтому я стал действовать.
   Хорошенько уперевшись ногами в ствол, я резко оттолкнулся от него в сторону другого дерева. Метров пять наверно пролетел, да ещё и умудрился зацепиться нормально и не сверзиться вниз. Трюк достойный дикой обезьяны, но сейчас особого выбора у меня не было. Слишком рискованно искать дорогу на земле посреди болота.
   Следующий прыжок вышел ещё лучше. А третий я закончил прямиком на земле рядом с телом Лота. Быстро проверив жив ли он и краем глаза заметив его неестественно изогнутую чуть пониже колена ногу, я почти без разбега прыгнул на следующее дерево. Моей целью был лич. Стоит его устранить и жить станет заметно проще. Тогда уж и можно будет заняться поиском раненных или мёртвых спутников.
   После следующего прыжка меня, наконец, заметил противник. Это я понял, по разлетевшемуся на щепки позади меня дереву. Хорошо хоть я успел прыгнуть дальше. После этого взрывы стали следовать один за другим. Я лишь чудом успевал покидать опасное место и перепрыгивать дальше.
   В таком темпе я даже понять не успел, как допрыгал до самой опушки. Дальше только свободное пространство, где раньше была наша поляна. Сам лич, вместе с двумя своими слугами стоял на одном из немногочисленных оставшихся сушей участков. Всего в каких-то двадцати метрах от купола храма.
   Я конечно тот ещё человек-паук, как успел убедиться за последние мгновения, но прыгнуть от края опушки на десяток метров, будет непросто даже для меня. Да и даже если я смогу долететь, что делать дальше? У меня из оружия только кинжал Ши, надёжно покоящийся в ножнах. Совершенно бесполезный в такой ситуации посох теперь лежит где-то на дне болота, вместе с частью моих вещей.
   Всё это пронеслось в голове пока я летел до последнего дерева перед опушкой. Сомневаться времени не оставалось. Стоило мне ухватиться за ветку, как я почти тут же прыгнул дальше. Только и успел, что приметить более-менее прилично выглядящий пяточек травы к которому сейчас и летел.
   "А ведь он может быть всего лишь небольшим клочком грунта, плавающим над поверхностью воды" - успел подумать я прежде чем приземлиться.
   Правая нога тут же по бедро ушла в воду, а вот левая обрела под собой достаточно твердую поверхность. Судорожно ухватившись руками за траву и даже край островка я попытался затормозить своё движение, не то мне грозило улететь дальше. И лишь чудом мне это удалось. Правда, ещё раз окунуться по пояс мне пришлось. Впрочем, сетовать на судьбу времени не было. Резким рывком я вздёрнул себя на поверхность и встал в полной рост напротив лича. Как раз для того, чтобы увидеть, как он поднимает в моё сторону руку. Нас разделяло каких-то десять метров, так что сомневаться в его меткости не приходилось. Стоявшие чуть позади него болотники в дело своего хозяина вмешиваться похоже не собирались.
   Но я всё равно успел раньше. Не даром отрабатывал её так часто в Бездне. Хотя ничего хорошего применение волны искажений мне теперь не сулит, другого выхода отсюда не было. И я это знал изначально.
   Правую руку скрутило дикой болью, когда проходящая сквозь неё деструктурированная энергия рвала духовные каналы, но я лишь слегка дёрнулся. На мгновение показалось, что ничего не произойдёт и энергия просто разорвёт мою руку... но нет. Практически невидимая волна пронеслась от меня прямиком к личу. На её пути вспенивалась и вода, и земля. Когда же она достигла лича его защитный купол лишь слегка сверкнув мгновением позже лопнул. А следом за ним получил своё и мертвец. Он ничего не успел сделать.
   Часть костей изредка мелькающий в прорехах одеянии буквально на глазах рассыпались до состояния костяной муки. Оранжевый огонь в прорезях искуссной золотой маски погас. Спустя секунду вся фигура лича осыпалась на землю небольшой кучкой целых костей и одежды.
   Болотники окончили своё существование мгновением позже. Правда, вопреки моим ожиданиям, они не взорвались, а просто разлетелись отдельными, сильно повреждёнными кусками плоти. Мешки с неизвестной хренью в которые, превратились их тела, порвались и оттуда в болотную воду потекла та самая жутко воняющая хреновина. Вот только, я сильно сомневаюсь, что это испортит местную экологическую ситуацию ещё больше.
   - Бывало и хуже, - протянул я задумчиво, глядя на то, что осталось от правой руки, после "залпа". От самого плеча до кисти её скрутило так, как будто кто-то хотел выжать из меня всю лишнюю жидкость. Из десятка, если не сотни крошечных и не очень разрезов медленно сочилась кровь. К тому же судя по ощущениям целых костей в ней не осталось. На вскидку три или четыре сложным перелома, как минимум.
   В следующее мгновение я почувствовал дикую слабость и тут же опустился на землю. Лишь чудом при этом не сверзившись с края крошечного островка. Некоторое время мне понадобилось чтобы прийти в себя. Заниматься рукой не было сил и времени, потому она так и продолжала висеть плетью.
   - Эй! Есть кто-нибудь живой?! - оглядевшись по сторонам, закричал я, когда почувствовал, что силы начинают возвращаться. Времени, да и смысла скрываться больше не было.
   - Я здесь, - почти сразу же из-за дерева с противоположной стороны от той, куда изначально улетел я, высунулась сильно помятая физиономия Эрана, - всё уже закончилось?
   - Пока, да. Сейчас нам быстро надо найти всех кто остался в живых и сваливать отсюда, - бросил я ему, - слишком уж я сомневаюсь, что в округе был всего один такой "колдун". А уж если мы задержимся ещё больше, то к нам может пожаловать и кто-то похуже.
   - Хуже? - севшим голосом уточнил светловолосый, после чего нерешительно добавил, - а точно кто-то выжил?
   - Я точно видел Лота и Аскеля. Если ничего не изменилось, то они точно живы. Возможно остальные тоже, так что хватит болтать и помоги мне найти их, - ответил я, после чего вновь окрикнул округу, - Отзовитесь если вы живы. Всё закончилось.
   - Я здесь вместе с Ризой, - донеслось из леса голосом Стиа со стороны Эрана, только чуть правее.
   - У вас там всё нормально? Не утоните, если немного подождёте? - уточнил я быстро.
   - Нет. Только если недолго. Риза без сознания, но вроде в порядке. Мы на твёрдом участке, так что можем и подождать. Я справлюсь, - несмотря на слова, по сильно дрожавшему и то дело сбивающемуся голосу было понятно, что девушка еле-еле держит себя в руках.
   - Отлично, тогда продержитесь ещё немного. Мне нужно вытащить Лота и Аскеля, - откликнулся я, после чего сразу же приступил к делу. Тяжело вздохнув я поднялся и направился к тому месту, где последний раз видел юного мага...
   ...В итоге оказалось, что выжить повезло всем. Правда, Риза, Лот и Аскель побыли без сознания некоторое время. Оказалось, что меня обмануло зрение и маг не держался за корни дерева. На самом деле он был без сознания всё это время, а удерживал его рукав мантии, очень удачно зацепившийся за сучок дерева. Правда, болотной воды он всё же немного нахлебался. Так что пришлось его по старинке, перекинув через колено, заставить выплюнуть всё лишнее.
   Остальные отделались кучей ушибов и ссадин. Все кроме Лота, которой ещё и ногу сломал при неудачном приземлении. Выжил даже чёртов Лемар, который втравил всю эту мелюзгу и меня вместе с ними в это дело.
   Расположившись на найденном мной в процессе спасения пяточке земли, выжившие пытались очухаться. К тому времени прошло уже немало времени с окончания схватки, но никаких других "гостей" к нам не заявилось. Тем не менее, оставаться здесь мне всё-равно не хотелось.
   - Эээ... что происходит? - первым же делом, осведомилась пришедшая в сознание последней Риза. Оглядевшись на сгорбленных и посмурневших товарищей с кучей царапин и ушибов, она тут же попыталась встать.
   - Я сейчас... сейчас помогу, - засуетилась она, почти на карачиках приблизившись к сидящей недалеко от неё Стиа. Ненадолго задумавшись и припомнив нужное заклятье, она стала колдовать. Не прошло и минуты, как раны на воительнице стали медленно затягиваться, пока не исчезли совсем. Риза уже хотела перейти к следующему пациенту, но я её остановил.
   - Помоги лучше своему брату. Он сломал ногу. Ему твоя помощь нужна больше. У остальных только синяки и ссадины, - привлёк я её внимание. Реакция на это оказалась довольно странная.
   Вместо того, чтобы тут же броситься к брату, она уставилась на меня с неподдельным удивлением. Это длилось несколько мгновений, прежде чем она нерешительно выдавила из себя:
   - А... кто вы... то есть, ты такой? - после чего оглядев окружающих предприняла несмелую догадку, - Тисмор... это ведь ты... то есть, вы?
   - Да, я, - учитывая то, что в процессе спасения жизней всей этой братии я посеял в болоте остатки своих бинтов, жилетку и плащ, а так же не раз искупался в болоте, меня не удивило то, что девушка не признала во мне знакомое лицо.
   - Я думала, что вы... то есть, ты старше. А ты почти нашего возраста... - удивлённо протянула она и вдруг немного покраснела, отводя взгляд.
   - Это конечно замечательно, но давай обсудим мой возраст потом. Твоему брату требуется помощь. У него нога сломана, - уже во второй раз предпринял я, попытку направить её в нужное русло.
   - Но мы ещё не проходили, как лечить такие сложные травмы. Я умею только ускорять регенацию и затягивать небольшие ранения... - Риза, наконец, заметила своего брата и тут же растерялась. На глаза девчонки стали наворачиваться слёзы при виде Лота, старательно не подающего виду, что ему больно.
   - Тогда сделай, что можешь. Понесём его обратно сами, - успокаивающим тоном начал я и тут же немного строже добавив, - и не смей реветь!
   - Хорошо... я сейчас... всё сделаю, - борясь с рыданиями заговорила девушка и только тут заметила мою руку, которая продолжала висеть вдоль тела, - ...а с вами... то есть, тобой... что... то есть, как тебе помочь?
   - Мне не надо, - терпеливо ответил я, после чего вновь махнув левой рукой в сторону её брата, добавил, - помоги лучше ему.
   - Л...ладно... - подавив очередной всхлип, Риза склонилась над братом.
   Я же наконец занялся своей рукой. Пока лазил в поисках выживших я не только кое-что потерял, но и нашёл. Несколько наших сумок если быть точным. Одну из моих в том числе. Как раз в ней к счастью и была большая часть полезных в походе вещей. Другую сумку с моим спальником и сменной одеждой, к сожалению, найти не удалось. Но и того, что было мне должно хватить.
   Без сомнений срезав и так державшуюся на честном слове рубаху кинжилом ящерки, я стал мастерить себе подобие лубка. На это так же пришлось пожертвовать часть верёвки оказавшейся весьма полезной в болоте, но делать было нечего. Понятное дело что действительно приличная вещь у меня получится не могла, но учитывая мою регенерацию, должно было хватить и этого. Я даже сейчас чувствую, как в руке двигаются кости и мясо, пытаясь занять правильное место. Им нужно лишь немного помочь с этим.
   Делать всё это пришлось в одиночку, так как остальные никак не могли прийти в себя после произошедшего. Но, да и хрен с ними. Я справился и одной рукой. В итоге поделка свою задачу выполнила, удерживая мою руку в подходящем положении. Оставалось надеется, что этого хватит.
   Риза тем временем закончила с братом. Лицо его немного порозовело и он попытался подняться. Сестра попробовала его удержать, но не тут то было. Так что пришлось вмешаться мне.
   - Лежи и не выделывайся, - вежливо сказал я ему, уперевшись латной ладонью ему в грудь. Спорить он не стал и тут же понятливо лёг обратно на траву.
   Сходив до ближайшего дерева, я кое-как нашёл достаточно прямую ветку, годную для шины и вернулся обратно. Уроки ОБЖ на удивление ярко всплывали в моей памяти при необходимости, так что с оказанием первой помощи проблем не возникло. После этого я поднялся и оглядел потерянных и измученных горе героев.
   - Мы уходим прямо сейчас. Неизвестно, что здесь ещё может встретиться, - скомандовал я, после чего обернувшись к Лоту добавил, - тебя понесу я. Так что не пытайся двигаться, пока я не подойду. Вопросы есть?
   Вопросов не было. Впрочем, и реакции на мои слова тоже практически не было. Тогда пришлось действовать немного агрессивнее. Вздёрнув всех на ноги, одного за другим, словно марианеток, я заставил их немного прийти в себя. После этого, ухватив Лота покрепче за одежду, я закинул его на целое плечо и двинулся вперёд. Весь пройденный путь я помнил практически до мельчайших деталей - спасибо моей новой памяти, так что с возвращением проблем возникнуть не должно было.
   Даже оборачиваться не потребовалось, чтобы понять - остальные последовали за мной.
   - Идти строго за мной, иначе опять искупаетесь в болоте. Ясно?, - обратился я к ним, после чего не услышав ответа, твёрдо добавил, - Я спрашиваю - ясно?! Вы ещё не умерли. Так что давайте вы побыстрее придёте в себя, чтобы так оставалось и впредь. Хорошо?
   Позади, хоть и не сразу послышался нестройный гомон голосов. Значит - начали возвращаться к реальности. Это обнадёживало.
  
  Глава 11
  
   ...Обратный путь, к счастью, обошёлся без эксцессов. Нам больше никто не встретился. Да и в болото никто не нырнул. Более того где-то на середине пути остальные более-менее ожили и стали втихаря меж собой шептаться. Как будто я их не слышал. Основной темой ясное дело было, кто я вообще такой и как таким стал. Второй, которую усиленно проталкивал Лемар, было обсуждение тех вещей, которые я снял с трупа лича. На удивление ни его маска, ни одеяние, ни куча других дорогих и не очень побрякушек совершенно не пострадали от волны. Более того, я продолжал чувствовать в них магию, что значило - они всё ещё остались артефактами. Даже после воздействия волны дестабилизирующей любые проявления магии. А это было весьма и весьма интересно.
   Кстати, Лемар даже успел один раз ко мне подкатить на свою любимую тему сокровищ. Предлагал чуть позже собрать другую группу и поискать их вместе. Сулил золотые горы... Вот только я не повёлся. Раз уж в начале не собирался за ними охотиться, то уж тем более и сейчас такого желания у меня не появилось. Так что на все его подкаты я ответил молчанием. Его это расстроило, но больше попыток он не предпринимал.
   Я знал, что ничего хорошего меня по возвращении не ждёт... так собственно и оказалось. Когда я, грязный, как последняя свинья, с висящей на перевязи рукой и голый по пояс, заявился на постоялый двор, держа на плече Лота, первым кто меня встретил была Шана.
   К тому времени на улице уже начинало темнеть, так что я наивно надеялся на то, что девушки могли быть в комнате, но нет. Они вместе с женой Лемара, сидели за ближайщим к входной двери столом. Вот потому первой кто меня увидел и оказалась Шана. И первым же выразительным взглядом она прояснила мне всё что обо мне думает.
   - Я вернулся, - жизнерадостно сообщил я, проходя внутрь и давая дорогу остальным. У ног сразу же засуетился паучонок, пытаясь понять почему я вернулся в таком виде.
   - Замечательно, - ровным голосом ответила девушка.
   - Что с вами произошло?! - наконец, подала голос ящерка сидящая рядом с Шантири.
   - Я всё расскажу, как только помоюсь и приведу себя в порядок, - сообщил я, после чего кивнув на Лота, добавил, - заодно занесу его в их номер.
   - Ясно, - всё так же ровным голосом обронила девушка.
   - Я сейчас разогрею воду, - подскочила Лита, услышав про умывание.
   - Не надо. Я помоюсь и в холодной, а вот для остальных подогреть её не помешает, - отказался я и двинулся вперёд.
   Аккуратно обогнув стол с пышущей праведным гневом Шаной по дуге, я двинулся к лестнице. Следом за мной засеменил паучонок, у которого в эмоциях творился какой-то сумбур. Когда я уже готов был поставить ногу на первую ступеньку, в спину мне прилетело два облегчённых вздоха моих спутниц. А следом за ними слитное:
   - Хорошо, что ты вернулся, -
   ...Закинув Лота в номере на постель, я как и планировал, заглянул в нашу комнату. Взял оттуда последний комплект с со свободной рубашкой и чистыми штанами, после чего направился прямиком в умывальню. Паучонка пришлось брать с собой, потому что оставаться снаружи он отказался. Потому пока я занимался приведением себя в порядок, он усиленно сторожил дверь от всех, кто посмел бы мне помешать с этим делом.
   Кстати, в процессе умывания увидел своё отражение в воде. Не то чтобы я не видел его раньше, но только сейчас над этим задумался. Ожоги с лица практически полностью исчезли. Их небольшие остатки ничуть не портили мою... как оказалось довольно симпатичную в живом виде физиономию. Даже на душе стало полегче от этого наблюдения.
   Вымывшись и вылив из каждого сапога особо извращённым способом лишнюю воду, я был готов к экзекуции.
   К счастью затягивать с этим палачи не стали. Меня пообзывали разными словами минут пятнадцать, после чего мы, наконец, смогли спокойно отужинать замечательным жаркое, которое нам презентовала хозяика за то, что я вернул её мужа живым. Вот как раз в процессе этого дела к нам и пришла троица моих недавних спутников во главе с Ризой. Всё ещё грязные, но уже успевшие слегка подсохнуть.
   - Можно присесть к вам? - глядя мимо меня куда-то в пол, нерешительно спросила сестра Лота.
   Я обменялся взглядами с девушками за столом, после чего произнёс:
   - Почему бы и нет. Садитесь, -
   Когда все расселись, я вместе со своими подругами оказался с одной стороны столика, а пожаловавшая на огонёк четвёрка с другой. Причём все сидели, как в воду опущенные и старались со мной взглядами не встречаться. Риза так вообще пыталась пробурить в столе дырку взглядом.
   - Мы бы хотели поблагодарить тебя... за то, что спас нас, - взять слово решил всё ещё зелёный после порции болотной воды Аскель, - если бы тебя не было с нами... то для нас всё кончилось бы очень плохо. Поэтому ещё раз спасибо тебе... за это.
   Остальные вслед за ним отозвались нестройным эхом.
   - Всегда пожалуйста... - и столкнувшись с непонимающими взглядами тут же добавил, - не берите в голову. Это выражение такое.
   - Эмм... ясно, - сказал Аскель и... замолк. Минут на пять точно.
   Я по этому поводу не беспокоился и спокойно продолжал поедать свой кусок мяса. Рядом на полу свой доедал Сен. Пришедшие на него конечно косились, но не так чтобы часто.
   - Вы ведь идёте в Нелир, так? - на этот раз самой смелой оказалась Стиа, - ...нам нужно в ту же сторону... поэтому можно пойти с вами вместе?
   - Сейчас мы идём в Нелир. Это так. Но куда мы пойдём, после того, как пересечём границу большой вопрос. Вас такое устаивает? - немного подумав, уточнил я.
   В ответ получил четыре слитных кивка.
   - А Лот против не будет? Как вы вообще собираетесь идти с тем у кого сломана нога? - спросил я.
   - Нет... он не будет против... и мы его понесём, - глотая часть звуков, торопливо ответил Эран. Все четверо словно котята в коробке просились под мою опеку и были готовы похоже на всё, чтобы я согласился.
   - Ну тогда ничего не имею против. А вы? - обратился я к девушкам.
   - Пусть идут, - оборонила Шана
   - Они ведь нам не сильно помешают, так что почему бы и нет, - добавила Ши.
   - Хорошо, тогда последний вопрос. Может хоть раз за разговор посмотрите мне в глаза? - уже просто для того, чтобы подурачить произнёс я.
   Все четверо как по команде глянули на меня и тут же отвели взгляды. Риза так вообще покраснела словно помидор и сгорбилась над столешницей.
   И вот тут я вдруг почувствовал холодный металл на своём плече.
   - Шана? - удивился я, повернувшись к девушке.
   Она встретилась со мной глазами и криво улыбнулась, после чего медленно убрала руку с моего повреждённого плеча, не сказав ни слова. С другой стороны, в бок легонько ткнула локтем ящерка. Обернувшись в её сторону, я заметил, как она внимательно смотрит куда-то в сторону кухни.
   Так и не поняв скрытого смысла этих зашифрованных посланий, я вновь взглянул на "великолепную" четвёрку. Перспектива тащить их с собой хоть и немного напрягала, но почему-то не вызывала каких-либо отрицательных эмоций.
   Обговорив детали, я отправил их всех приводить себя в порядок. Заодно Ризе не мешало бы проведать брата, о чём я ей и сообщил. Все четверо испарились словно их и не было. И из этого я понял, что теперь обладаю над ними властью. Причём реальной.
   "И когда только успел? Такое странное ощущение" - подумал я.
   Несмотря на то, что уже вечерело до полной темноты было ещё далеко. Так что я подумал: почему бы и не двинуться дальше сегодня? До пограничного поста Нелир, как я выяснил у Лемара всего пара часов хода. По-хорошему, конечно, стоило бы обождать. Дать руке затянуться, а моим нежданным попутчикам прийти в себя, но... проблема была с ними напрямую связана. Сломанная нога Лота сама себя не вылечит, а полагаться в этом на, как оказалось, весьма скромные знания Ризы... несколько небезопасно. С Аскелем тоже не всё просто. Он хоть и выблевал большую часть воды из болота, но что-то там определённо осталось. Даже несмотря на то, что во время обратной дороги его пару раз вырвало. Ещё на Земле я как-то видел статью про то, чем грозит питьё воды из болота, так что примерно представлял себе величину опасности. Если бы не эти двое, можно было бы подождать ещё день, но а так...
   Учитывая то, что до сего момента цели как таковой у меня не было, за исключением поручения Лорда, то почему бы и не доставить их до ближайшего города? Или хотя бы мага-врача, если он будет на заставе Нелир.
   В общем стоило мне доесть, как я сразу же направился в комнату к Лоту. Там я заодно обнаружил уже отмытых и подсыхающих Стиа и Ризу. Узнав у парня, как он себя чувствует, я сообщил им всем о решении. Никто и слова поперёк не сказал. Обе девушки тут же засуетились, собирая их вещи.
   - Как будете готовы, позовите меня из зала, - сказал я им, прежде чем выйти в коридор. Заглянув в нашу с Шантири и Ши комнату, я увидел, как они тоже собирают вещи. Так как моя вторая сумка безвозвратно ушла в глубины болота, мне собирать было практически нечего. Потому быстро похватав пару своих вещей и спрятав их в сумку, я отправился обратно в общий зал. Хозяйка сегодня кормила нас за бесплатно и этим стоило воспользоваться.
   Первыми спустя десять минут ко мне присоединились мои подруги. Я как раз допивал кружку того самого грога собственного произведения Лемара и потому от разливающегося по телу тепла чувствовал себя просто замечательно.
   Ещё минут через пять на лестнице послышалась какая-то возня и приглушённые ругательства. Подозревая, что именно там происходит, я встал из-за стола и направился к месту событий.
   Как я и ожидал Риза, Эран и Стиа, навьючив на себя кучу сумок, отчаянно пытались помочь Лоту спуститься вниз... и не угробить его при этом. Так как лестница была довольно узкой то одновременно поддерживать бедолагу могли только двое. Эта честь досталась Стиа и Эрану. Риза же, находясь на несколько ступенек ниже их, командовала процессом, то и дело порываясь бросить вперёд: ловить падающего брата. А я ведь специально сказал им, чтобы меня позвали... у меня бы таких трудностей, не возникло.
   Быстро прискочив мимо растерявшейся девчонки, я подхватил Лота под плечо здоровой стороной и оттеснил остальных "носильщиков". После этого спуск не занял много времени.
   Притащив слабо упирающегося Лота к нашему с девушками столу, я осведомился у Шаны, - сможешь его понести?
   - Смогу, - немного подумав откликнулась та, поднимаясь из-за стола.
   - ...Я...я не буду ездить на руках у девушки... ей же будет тяжело, - попытался возразить парень, когда я передавал его Шантири.
   - Не бойся. Я не развалюсь, - с лёгким превосходством отмахнулась девушка, спокойно взваливая его на плечо.
   - Отлично, - произнёс я, после чего оглядел всех присутствующих, - все готовы?
   "Армия по ним плачет" - подумал я мрачно, услышав нестройное хор голосов. Последнее время меня не покидало ощущение, что я вернулся в бытность своей молодости, когда мне однажды "повезло" быть вожатым в детском лагере. И сейчас это ощущение, стало как никогда сильным.
   С Лемаром и его женой мы расстались полюбовно. Сразу же после разговора о совместном путешествии, он подкатил ко мне на тему дележа добычи. С этим я покончил быстро, без какой-либо жадности отдав ему золотую маску-шлем лича и немного его драгоценностей. Себе я оставил одеяние и десяток металлических табличек, исписанных непонятными закорючками и заряженных магией. Хотя если честно я и сам не знал, зачем мне эти вещи. Скорее всего, продам их первому встречному торговцу, который даст более-менее приличную цену. Таблички правда чуть попозже раздам пятерым горе приключенца. Пусть будут их долей.
   Перспектива расставания с возможно могущественными артефактами, меня нисколько не пугала. За то время, пока я здесь, много чего успело перебывать в моих руках. И амулеты, и медальоны... даже походил в доспехах повелителя, от которых теперь не могу избавиться. Так что жадность и желание обладать какой-нибудь могущественной хренью заметно поутихло. Может когда-нибудь всё и будет по-другому, но не сейчас.
   ...Несколько часов пути в сумерках прошли незаметно. Шли в молчании то и дело переглядываясь друг с другом. Мои друзья пытались привыкнуть к нашим новым спутникам, а те к ним.
   К тому времени мы вот-вот должны были войти в заставу. Впереди уже виднелся узкий подъём дороги ведущий к её стенам. Я даже видел несколько струек дыма за стенами.
   Вот только к моему удивлению, даже когда мы вплотную приблизились к воротам заставы, часовой, который просто обязан был следить за ними, нас не окликнул. В воздухе сразу же повеяло чем-то нехорошим. Приглядевшись к створкам ворот и заметив, что они не заперты, я понял, что дело совсем грустно. Тут бы и обойти странное место стороной... да вот только застава была выстроена чётко на краю карниза. Слева и справа почти отвесный каменистый обрыв у подножья которого болото. Единственный путь наверх - узкая дорога чей конец упирается прямиком в ворота.
   - Я первый. Вы стойте здесь и молчите, - негромко прошептал я, обращаясь к остальным. После чего не дожидаясь ответа, осторожно толкнул створку и просочился внутрь. С той стороны тут же сполз на землю чудовищно изуродованный труп того бедолаги, кто пытался свалить через эти ворота и не преуспел. А затем мне открылся вид на просторный внутренний двор. И куда бы не падал мой взгляд - везде валялись трупы... порой изуродованные похлеще первого увиденного мной бедолаги. Воины в полном и не очень облачении. Простые люди и даже парочка магов в мантиях. Все в вперемешку.
   Судя по тишине, царящей вокруг только трупы здесь и остались. Частью разорванные, частью распотрошённые. Некоторые вообще лежат отдельными частями. Ещё даже толком не засохшая кровь покрывает мостовую. И это не всё. Несколько трупов неизвестные нападающие буквально "развесили"...
   Два человека вскрытые словно лягушки были растянуты на месте входа в донжон, на манере диковинных занавесок. Ещё троих за ноги подвесили с внутренней стороны стены. Внутренности как у тех двух наружу и прибиты такими же тёмными, почти чёрными штыками. Ещё двух я заметил, сделав осторожный шаг вперёд: они висели на стене, прямиком над воротами... в таком же прискорбном виде, что и их собратья. Около вторых ворот возвышался другой диковинный образчик "творчества" нападавших: на десяток смотрящих в небо чёрных штыков в виде своеобразного шашлыка были насажены разные части людей. С небольшого расстояния выглядело как весьма своеобразный куст из фильма ужасов. Два здоровенных пролома в стенах донжона по обе стороны дверей открывали вид на то, что находиться внутри. В общем-то там всё было точно так же, как и во дворе: куча трупов и крови.
   Струйки дыма, кстати, которые я заметил снаружи исходили от трех совершенно не тронутых нападавшими жаровен освещающих двор. Видимо пытки огнём их не привлекали, в отличии от препарирования или возможно, вивисекции.
   Осторожно сделав ещё несколько шагов вперёд, я продолжил осмотр. В глаза бросились несколько характерных царапин на мостовой и стенах. Если бы не был уверен, что нахожусь не в Бездне - сказал бы что тут прошлись её твари... только какие-то странные. Дикая, животная ярость с которой убито большинство людей мало соответствует "украшениям", которые неизвестные развесили практически повсюду. То, что жертв своеобразного чувства прекрасного нападавших гораздо больше, чем семь я понял, стоило пройти немного внутрь.
   В общем и целом зрелище было весьма и весьма неприятным. И не предвещало ничего хорошего от посещения королевства Нелир. Тем не менее, нападавшие похоже уже покинули это место. Хотя, судя по всё ещё тёплой крови, произошла эта бойня не так давно. И раз здесь никого нет и по дороги нам не встретилась банда безумных берсерков садистов, то ушли они вглубь королевства. Причём всего какой-то час или два назад, не больше. Что ещё более удивительно, мы, двигаясь по дороге в сторону этого места ничего не слышали и не видели. Впрочем, может дело здесь было в том, что в наступивших сумерках, плотно сплетённые кроны деревьев закрывали обзор практически полностью. Хотя если присмотреться... ещё в начале пути мне показалось, что далеко впереди что-то сверкало сквозь прорехи в листве, но я не предал этому значения. Подумал, что где-то впереди просто разыгралась гроза, а оно вот как...
   Впрочем, даже несмотря на то, что всё выглядело так как будто нападавшие уже покинули это место - звать своих я пока не стал. Сначала следовало ещё немного осмотреться. Неизвестные запросто могли не свалить, а просто затаиться по тёмным углам, чтобы в подходящий момент подстеречь ещё кого-нибудь. В данном случае нас. Осторожно взобравшись по небольшой горке камней в одном из проломов, я проник внутрь донжона...
   ...Итогом быстрой и тихой пробежки по нескольким помещениям стала убеждённость в том, что нападавшие всё-таки покинули это место. А значит можно попробовать поискать здесь припасы или ещё что-нибудь. Ещё лучше пройти и сразу же свалить куда-нибудь в лес с дороги. А совсем хорошо было бы повернуть назад и вернуться в Фарри, продолжив путь через какие-нибудь более спокойные места.
   - Можете заходить внутрь, - произнёс я, приоткрывая створки перед своими спутниками, - но слабонервных, я бы попросил закрыть глаза, пока не пройдём внутренний двор.
   Моему совету правда никто не последовал о чём очень быстро и пожалели. Аскелю и Ризе хватило всего пару секунд посмотреть на творящееся внутри, как они дружно отправились высвобождать желудок в уголок. Ши тоже замутило, но она смогла сдержаться. Шантири же открывшееся побоище тронуло весьма мало.
   Наиболее интересной реакция оказалась у троицы Лота, Эрана и Стиа. Все как один, стоило им увидеть внутренний двор смертельно сбледнули с лица и сделали пару шагов назад. Глаза у всей троицы стали просто огромными.
   - ...всё как тогда... - буквально просипела Стиа, пытаясь вновь научиться дышать.
   - ...словно мы вернулись... - вторил ей Эран.
   Я уже понял к чему всё идёт, так что когда слово взял Лот совершенно не удивился.
   - ...Это сделали демоны, - тяжело роняя слова выговорил он, - они уничтожили это место точно так же, как наш замок...
   - Демоны? - скорее для самого себя, чем действительно задавая вопрос протянул я.
   - Что нам делать? - Аскель пытаясь подавить очередной приступ рвоты, обратился ко мне.
   - Сваливать, как можно скорее. Либо в леса Нелир, либо обратно в Фарри, - озвучил я всем свои мысли.
   - Но ведь нам нужно на север. К Церкви Единого, - подал голос Лот.
   - Зачем? - решил выяснить этот весьма интересный вопрос я.
   - Чтобы стать паладинами... чтобы отомстить демонам за то, что они сделали... и чтобы такого не повторилось вновь... - словно разучивая какую-то клятву, произнёс парень.
   - А вы что думаете? - обратился к двум своим подругам.
   - Я дума... - начала Ши.
   - Нам стоит идти дальше, - вдруг преравала подругу Шана. Я только сейчас заметил, что её окружающее зрелище тоже не оставило равнодушной. Только реакция у неё оказалась странная. Я прямо чувствовал волны гнева, которые исходят от неё.
   - ээ... Шана? - удивилась Ши и я заодно с ней.
   - Обход выйдет слишком долгим. К тому же на факт, что в остальном Нелире так же плохо. Да и даже если так. Я думаю если придерживаться леса, то нам ничего не грозит. А уж там будем смотреть по ситуации, - добавила девушка.
   - ...В остальном Нелире так же плохо, - вмешался Лот стоя на одной ноге, которого Шантири милостиво соизволила поставить ненадолго на землю, - Но она права - если двигаться по лесу и не лезть к большим городам, то нам ничего не грозит...
   - Откуда такая уверенность? - решил спросить я.
   - Именно так мы и выбрались из Ремари... когда там стало слишком плохо, - мрачно ответил Лот.
   - Ясно, но разве оно того стоит? - предпринял я последнюю попытку пошатнуть уверенность собеседников.
   - Стоит, - без каких-либо сомнений практически в унисон ответили Шана и Лот. Чуть погодя их уже не настолько уверенно поддержали Стиа и Эрин. Остальные молчали и всем видом выражали неуверенность. Оглядевшись по сторонам и прикинув варианты, я принял решение.
   - Ладно. Идём через Нелир. Нам с Шаной и Ши, не привыкать жить дичью из леса. Думаю, вам к этому привыкнуть тоже не составит труда, - высказался я.
   Что самое удивительное... я отчётливо понимал, что убедило меня не желание Шаны и Лота во чтобы то ни стало двигаться дальше. Нет, они сыграли свою роль, но окончательное решение я принял не поэтому. Нечто... даже мне не совсем понятное внутри меня говорило, что нужно двигаться дальше. Не знаю стоит ли до конца доверять этому чувству, но... сейчас, кажется, что так нужно. Пусть решение двигаться вперёд довольно спорное, но назвать его однозначно плохим я сейчас не могу. И всё на этом.
   - А как же выжившие? - вдруг подала голос Риза, возвращаясь из угла к группе. При этом она тщательно пыталась не смотреть на тела жертв. Вот только из-за того, что они были практически повсюду - удавалось ей не очень.
   - В смысле? - удивился я.
   - Ну ведь могли остаться какие-то выжившие. Как мой брат и его друзья, - прояснила Риза, - и если так, то им наверняка надо помочь.
   - Это очень плохая идея, - я даже не сомневался начиная это говорить, - даже если кто-то выжил, они смогут отсюда выбраться сами. А вот нам задерживаться здесь точно не стоит. Поэтому сейчас же, мы без вопросов выйдем за ворота и тут же припустив к ближайшему лесу. Хорошо?
   - Хорошо... если ты так говоришь - я сделаю, - послушно, с каким-то странным чувством в голосе тут же согласилась девушка. Остальные моё решение тоже поддержали.
   ...Выйдя за ворота на территорию королевста Нелир, я первым же делом нашёл глазами опушку леса. Оказалось, что до него как минимум метров сто, а то и двести. По паре десятков ещё не выкорчеванных пеньков на пути было видно, что раньше расстояние было заметно меньше, но видимо солдаты из гарнизона решили расширить обозримое пространство перед своей крепостью. С внешней стороны их и так хорошо защитила природа, а вот тут им пришлось всё делать самим. Правда, в итоге это их не спасло.
   - Быстрее! Идём, - дождавшись пока все окажутся снаружи, скомандовал я, - я пойду первым, а вы за мной.
   В подтверждении этого, я вырвался чуть вперёд. Последние десять минут мне что-то никак не давало покоя. Шагать стало немного неудобно. Нога в левом сапоге чувствовала себя как-то странно. Учитывая же обстановку, я как можно быстрее хотел уйти с открытого пространства и заняться этим вопросом вплотную.
   Без происшествий преодолев всё расстояние до опушки леса мы стали приближаться к ней. Но когда до ближайшего дерева оставалось всего каких-то десять метров, по глазам вдруг резанула яркая вспышка света, мгновенно ослепившая всех нас.
   - Бросьте оружие и не двигайтесь! И не вздумайте колдовать! - гаркнул кто-то во весь дух прямо впереди нас.
   Полу ослеплённый и толком не соображающий, дальше я двигался на инстинктах. Свет уже погас, а потому мои глаза сумели разглядеть прямо по курсу чью-то фигуру на фоне леса. Мгновением позже, я на всей скорости рванул к ней...
   Десять метров пролетели за мгновения. Я чётко видел, как тянется фигура к оружию... тянется и не успевает. Ещё каких-то два широких шага и я бы буквально снёс его...
   И именно в этот момент меня решил покинуть левый сапог. Освобождённая от неразрушимой хватки, пятка лишь слегка выскочила из сапога, как я мгновенно потерял равновесие и запнулся. Хруст и вспышка боли в пятке, так же сообщили мне, что целой она произошедшее не пережила. Вот только задумываться над этим было слегка поздно.
   Я, на полной скорости, слегка отклонившись из-за предателя сапога в правую сторону, пролетел мимо своей цели и... буквально вошёл головой в ствол стоящего по соседству дерева. Даже моя укреплённая черепушка этого не выдержала. Сознание мгновенно улетело куда-то далеко-далеко...

  Глава 12
  
   ...В себя я пришёл уже в темнице. Голова немного гудела, а в ушах слегка звенело, но в остальном со мной всё было в порядке. Оглядевшись в полутьме, я быстро нашёл взглядом своих собратьев по камере. Ими оказались Эран, Лот и Аскель, обряженные в какие-то тюремные обноски. Как и я сам собственно. В данный момент троица спокойно спала, скрючившись на чём-то вроде грубых циновок. Впрочем, в этом ничего удивительного не было, ведь к тому времени было далеко за полночь. В этом я убедился, взглянув в сторону крошечного зарешечённого окошка под самым потолком нашей камеры. Небо закрывали хмурые тучи, так что единственным источником света в темнице был одинокий факел, висящий у входа на лестницу, ведущую куда-то вверх.
   - Очнулся? - спокойный голос Шана из камеры напротив нашей, привлёк моё внимание, когда я попытался привстать с пола.
   - Вроде, - негромко откликнулся я, потихонько обретая вертикальное положение, опираясь на стену за спиной, - остальные с тобой?
   - Да. Все здесь, - успокоила меня девушка, после чего практически без перерыва начала вводить меня в курс дела. Всё что ей было известно о наших пленителях и обстоятельствах пленения.
   Теми добропорядочными господами, которые так удачно словили нас в засаду, оказались пограничные рейнджеры Нелир. Правда, вместе с ними был ещё небольшой взвод солдат из Гассора и это была вовсе не засада изначально... но это уже частности. Это то, в чём можно было быть уверенным. Остальное уже домыслы - мои и Шантири.
   Вероятнее всего, солдаты с заставы всё-таки успели отправить весточку о помощи, прежде чем их всех уничтожили демоны. Прибывший по тревоге отряд, сразу же понял, что спасать на заставе уже некого и решил пока не соваться в опасное место, а выработать план дальнейших действий. Естественно, что заниматься этим на дороге, прямо на глазах у возможных противников, они не стали. Только они расположились в лесу, как из ворот заставы появились мы. Ну, а дальше и так понятно.
   Пока я витал стране Морфея, а мои мозги тщетно пытались занять положенное место в черепной коробке, остальных пленили. После этого нас с частью отряда отправили прямиком в Гассор, а остальные нелирцы, убедившись на нашем примере, что опасности уничтоженная застава более не представляет, отправились выяснять обстоятельства произошедшего.
   Шана же в свою очередь, умудрилась не только побыть свидетелем всех этих событий, но и разрулить их с минимальными потерями для нас. Уговорила остальных не сопротивляться, видя численное и силовое превосходство солдат и рейнджеров. Сберегла Сена, убедив его не нападать на нелирцев и не оказывать сопротивления. Собственно, только благодаря этому его и отправили вместе с нами, посадив в клетку, а не убили на месте, как опасного монстра.
   - Спасибо, - искренне поблагодарил я девушку за спасение остальных, кое-как найдя взглядом два светящихся зелёным глаза в темноте соседней камеры. Глаза почему-то никак не хотели подстраиваться к скудному освещению, поэтому для этого пришлось немного потрудиться.
   - Без проблем... - легко отмахнулась девушка, но я почувствовал по её голосу, что моя благодарность не осталась незамеченной. Видимо она тоже это поняла, потому что сразу же продолжила, - ...но не мог бы ты мне кое-что прояснить... зачем, во имя всех первосил, ты бросился на того рейнджера?
   - ...эм... - немного опешил я, после чего несколько сконфуженно закончил, - ...я сглупил. Даже сам не понимаю, чего хотел этим добиться. Если бы мне даже удалось - для большинства из нас это означало бы смертный приговор.
   - Рада, что ты это понимаешь. Надеюсь впредь ты не допустишь такой глупо... - когда она это говорила, мне почему-то вдруг вспомнилась моя учительница по математике из школы. Когда-то давно она точно таким же наставительным тоном попрекала меня за промашки.
   - Всё-всё, хватит, - остановил я девушку на полуслове шутливым тоном и зачем-то ещё прикрылся от неё руками, - я уже понял свою ошибку. Обещаю такого больше не повториться.
   - Ну ладно. Так и быть - ты прощён, - в тон мне донеслось из соседней камеры, после чего девушка уже серьёзно добавила, - поешь лучше. Пока ты был без сознания, тюремщики приносили нам еду. Твоя миска с кашей стоит рядом с прутьями у стены.
   Присмотревшись к указанному месту, я быстро нашёл небольшую плошку, заполненную чем-то вроде каши. Причём если мне не изменяли глаза - в ней ещё и плавали крошечные кусочки мяса. Да что там! Прямо в кашу была воткнута настоящая, пусть и немного грубая деревянная ложка!
   - С чего такая щедрость? - удивлённо спросил я у Шаны, осторожно ухватив миску.
   - Как будто я знаю... - равнодушно ответила девушка и тут же продолжила, - они даже оставили шину Лоту, а тебе твою повязку. Только забрали у нас все вещи, да одели на всех кто обладает даром блокираторы магии. У тебя такой тоже есть, кстати.
   В доказательство, девушка просунула сквозь прутья свою голую руку без привычных доспехов и показала мне толстый браслет, сверкающий серебром на запястье.
   Тут же осмотрев свои руки, я нашёл сходное украшение. Только моё висело чуть повыше локтя на левой руке. Как раз там, где заканчивалась латная перчатка повелителя. Кстати, судя по ней, а также всё ещё находящимся на мне сапогу и наплечнику - снять с меня остатки доспехов, пленители либо тупо не пытались, либо попросту не смогли. Хорошо ещё хоть не отпилили вместе с частью тела.
   - Вот только зря они решили, что они нам сильно помешают, - продолжила девушка, тем временем. Кроме нас в небольшой темнице никого не было, так что говорить откровенно она не боялась.
   - Это да, - пробормотал я, отправляя первую ложку с остывшей, но все ещё довольно вкусной кашей в рот. Сам же в этот момент бросил ещё один взгляд на браслет. Магию он конечно блокировал, но вот физическую силу... сильно навряд ли. Учитывая же его толщину... в случае чего Шана его с лёгкостью снимет. Я бы конечно и сам с этим справился, да вот только правая рука у меня сейчас немного нерабочая.
   "Да и замок на решётке выбить лично мне не составит труда" - подумал я пару мгновений спустя, разглядев в темноте небольшую решётчатую дверку, сливающуюся с остальным заграждением.
   - Кстати... - я вдруг осознал одну вещь и тут же решил уточнить её у девушки, - ...а почему ты вместе с нами? Неужели нелирцы не поняли кто ты?
   - Конечно они поняли... - заговорщицким тоном начала девушка и я сразу же осознал, что сейчас меня будут поражать.
   Так и произошло.
   - ...что имеют дело с представительницей древнего народа, - закончила Шантири, легко просунув голову прямо сквозь прутья решётки.
   Я же в свою очередь чуть не поперхнулся кашей. Нет, вовсе не из-за того трюка, который девушка выкинула с прутьями. Просто я буквально не узнал девушку. Прямо на меня сейчас смотрела натуральная авири.
   Цвет кожи Шантири не изменила, но вот черты лица... Да и характерные уши, она даже не пыталась прятать. Всё вместе выглядело... довольно привлекательно. Всё-таки трудно отрицать пусть и слегка необычную, но всё же красоты местных "эльфов", которую так удачно удалось передать Шантири.
   - Успела сделать, пока нас не пленили... Нравится? - вдруг серьёзно спросила меня девушка, - могу оставить так если захочешь?
   - ...Ты так и так красивая... - под впечатлением момента протянул я.
   - ...Спасибо, - заметно смутившись протянула девушка и вдруг резко погрустнев, тут же скрылась в полутьме соседней камеры. Уже оттуда она закончила тихим голосом, - ...жаль только, что всё это ненастоящее...
   После этого разговор сам собой оборвался. Никому не хотелось продолжать дальше скользкую тему. В тишине темницы, слышно было только как тихонько потрескивает факел, да как я вяло поглощаю кашу.
   - ...Что будем делать дальше? - осторожно прервал я долгое молчание, как только покончил с кашей.
   - Можем попробовать выбраться отсюда, пока большинство стражников спит, - тут же откликнулась девушка, - не думаю, что прорваться наружу будет особенно тяжело, но вот дадут ли нам после этого спокойно выбраться из города? Да и даже, если нам удастся его покинуть, то о спокойной дороге через королевство можно забыть рейнджеры и простые разъезды стражи от нас так просто не отстанут.
   - Резонно... но разве есть какие-то альтернативы? Вряд ли нас отпустят отсюда по доброй воле. А если сюда нагрянет их начальство? В лучшем случае нас протащат по всем тюрьмам этого королевства, да и забудут в конце концов в одной из них.
   - Довольно пессимистично, на мой взгляд, - с тихим смешком парировала девушка и продолжила, - ...но ты довольно близок к истине. Вряд ли нас отпустят просто так, но... может получиться договориться с ними?
   - Договориться? - удивился я.
   - Да. Учитывая их пока ещё весьма благосклонное отношение к нам - может ведь и получиться. Ты так не считаешь? - прояснила Шана.
   - Это уж слишком оптимистично, на мой взгляд, - легонько улыбнувшись, я вернул "шпильку" Шантири обратно, - ...но в твоих словах тоже есть резон. Мне действительно не улыбается после побега прятаться от каждого встречного по канавам. Тем более нам вроде некуда особо торопиться. Денёк или два можно и погостить у местных... если они конечно не станут делать "глупостей".
   - ...если они попробуют потащить этих детей или кого-то из нас на пытки... - мрачным тоном поддержала меня девушка, - ...то я первой накажу их за столь недальновидное решение.
   - Давно остальные уснули, кстати? - решил я сменить тему разговора.
   - Около пары часов назад, наверно... они кажется очень тяжело восприняли произошедшее. Когда нас везли сюда были такими растерянными. А уж когда нас посадили в камеры - совсем сникли. Съели кое-как свои порции, да и легли спать. Долго ворочались, но в конце концов уснули. Мы с Ши по первому времени пытались их немного обнадёжить, но они по большей части пропускали наши слова мимо ушей. Ши, кстати, легла совсем недавно - всё пыталась дождаться пока ты очнёшься.
   - Ясно... - протянул я, после чего добавил задумчиво, - тогда лучше дадим им отдохнуть сегодня. Да и мне наверно не помешает.
   - Спокойной ночи, - тут же откликнулась Шантири, наученная этой привычке мной когда давным-давно, ещё в начале нашего знакомства.
   - Спокойной, - в свою очередь отозвался я.
   Правда перед тем как отправиться на боковую, я подошёл к Лоту и ослабил немного шину на его ноге. Не хотелось бы, чтобы от длительного отсутствия кровотока у парня началась гангрена. Закончив с этим, так и не разбудив парня своими манипуляциями, я аккуратно расположился в углу, между решёткой и стеной. Прикрыв глаза, я вдруг вспомнил, что при сотрясении мозга, пациенту нельзя засыпать. В том что я его заполучил сомнений быть не могло, но... понадеявшись на свою невероятную регенерацию, я не стал заморачиваться над этим вопросом и тут же попытался уснуть...
   ...Вот только зря я беспокоился - отправиться в страну снов, мне так и не удалось. Всё чего я добился - лёгкой дрёмы, в которой собственно и провёл всю ночь. Из неё меня вызволил окрик зашедшего с утра тюремщика. Он, вместе с двумя своими сослуживцами принёс нам завтрак. Ту же самую кашу, но всё же... такое обходительное отношение с их стороны, уже начинало меня напрягать. С последним визитов в застенки у меня связаны... несколько неприятные воспоминания.
   Тем не менее, я не забывал, что мы с Шаной на всякий случай готовы к любому стечению обстоятельств и не напрягался. Её часть в виде доспехов лежит не так чтобы далеко по словам девушки, так что найти их ей не составит труда. А значит и вещи остальных заодно. Сен, кстати, тоже находиться где-то рядом с ними по моим ощущением. В общем, в случае чего, мы сможем быстро вернуть свои вещи и паучонка, а затем свалить наружу.
   В очередной раз отправив испуганному и обеспокоенному вдали от нас Сену, ощущение спокойствия и доброжелательности, я приступил к своей порции каши. Остальные тоже занялись своей едой. Только Шана не прикоснулась к своей порции, а разделила её между остальными девушками. Тюремщики к тому времени уже ушли, так что вызвать у них какие-либо подозрения она не опасалась.
   В процессе поглощения пищи, я успел перекинуться парой слов с обеспокоенной моим здоровьем Ши, а так же кратенько ввести её в курс наших с Шаной планов. Остальные наши спутники на это практически никак не отреагировали, продолжая вяло ковыряться в своих мисках. С утра я наконец увидел, что именно имела в виду Шана, говоря об их состоянии. Все они от обычно жизнерадостной Ризы до серьёзного Лота, выглядели будто бы тени себя прошлых. Одинаково бледные и равнодушные к окружающему миру, они одним своим видом навевали вселенскую тоску.
   Я было попытался как-то привлечь их внимание и вызвать на разговор, но безуспешно. Только Эран неохотно что-то еле слышно пробурчал себе под нос, а остальные так вообще не удостоили меня и взглядом. Такое поведение начинало в серьёз беспокоить, поэтому я решил: как только закончу с завтраком, любыми способами заставлю этих развалин прийти в себя.
   - Что с вами такое? - следую своему решению оглядел я потерянных "недопаладинов", - неужели вы так испугались тюрьмы? Нас пока вроде бы даже не собираются пытать, да ещё и покормили неплохо. Как вы вообще собирались стать паладинами с таким отвратительным боевым духом?
   В ответ я ожидаемо получил лишь молчание. Я уже хотел продолжить напирать, как вдруг Эран обратил на меня взгляд.
   - Дело не в этом, - практически без всяких эмоций в голосе произнёс он. - Тогда в чём? - тут же "зацепился" я.
   На этот раз молчание продлилось ещё дольше.
   - В чём дело? - настойчивей спросил я, приподнимаясь с пола. Даже если придётся выколачивать слова из них силой, отступать я не собирался.
   - Какой смысл? - на этот раз ответить решил Аскель. В обращённом на меня взгляде читалась тоска и обречённость.
   - Да что с вами? - уже не столько ради поддержки, сколько подозревая нечто очень неприятное произнёс я. У меня начали закрадываться сомнения в том, что причина состояния моих спутников в окружающей нас темнице.
   - Ничего особенного, - равнодушно протянул Лот, после чего вдруг спросил оглядев меня, Шану и Ши, - а ты почему так спокоен? Почему вы все так спокойны?
   - А у нас есть причина беспокоиться? - очень осторожно уточнил я.
   - Кроме того, что мы все уже мертвы? - начав спокойно Эран вдруг истерически засмеялся. Правда, буквально пару мгновений спустя он резко затих и вернулся обратно к растенеевидному состоянию.
   - Что он имеет в виду? - мрачно уточнил я, приблизившись к лежащему у стены Лоту. Он долгое время был в этой компании главным, значит и выбивать сведения лучше из него.
   - ...он говорит о демонах, - вдруг вмешался Аскель, ответив вместо брата Ризы. Его спокойный голос и равнодушное лицо, совершенно не сочетались со смыслом сказанного.
   - Демонах? - неподдельно удивился я.
   - Ты ведь видел, что они сделали с той заставой, так? - наконец решил подать голос сам Лот.
   Я осторожно кивнул.
   - Скоро тоже самое произойдёт и здесь, - спокойно сообщил парень.
   - В смысле? - на всякий случай уточнил я, хотя уже понял, что ничего хорошего сейчас не услышу.
   - ...Так было с нашим домом. Первым пал замок, где жил Лот, а затем... демоны, словно кровавая лихорадка, разошлись во все стороны от него. Один за другим пали замки и города вокруг первого места их атаки. Затем те, что были рядом с ними... и так происходило вплоть до того момента, пока от Ремари не осталось... ничего. Все населённые пункты от самых больших до самых маленьких... были уничтожены вместе с их жителями, - спокойные разъяснения мертвенно бледного Аскеля, прозвучали похоронным звоном для всех нас.
   "Твою же мать..." - мысленно выругался я, коря себя за то, что не удосужился выяснить всё, что мои попутчики знают о демонах заранее. Сейчас, не верить их словам причин нет. Достаточно взглянуть на их рожи... Да они же все уже похоронили себя заживо!
   - Но их здесь ещё нет, верно? Так почему вы уже сдались? - произнёс я первое что пришло в голову, а сам тем временем судорожно менял в своей голове все построенные на пару с Шаной планы.
   - Пока ещё. Стоит им появиться здесь, как все в городе обречены. Я знаю это, - впервые в словах Лота, стали пробиваться какие-то чувства, напоминающие затаённую ненависть, - ...когда они напали на замок, я выжил только потому, что стоял на воротах. Отец заставил меня бросить пост и бежать прочь, а сам остался. Я выжил только потому, что я... трус.
   Я буквально услышал, как скрипнули его зубы. От прежнего равнодушного парня не осталось ни следа. Его буквально на глазах захлестнула ненависть и презрение к себе.
   - Нам с Стиа тоже... повезло оказаться снаружи, когда всё произошло, - продолжил вместо замолкшего Лота Эран, - но сейчас всё по-другому. Мы не сможем покинуть это место до того, как Они придут... и тогда... мы все умрём.
   "......!!!" - в голове промелькнул целый хоровод из сотен известных мне ругательств, вслух же я спокойно спросил, - Сколько у нас времени? -
   - Они атакуют хаотично. Только так, как им самим вздумается, поэтому точно сказать нельзя... - потерянным голосом начал разъяснять Аскель, но столкнувшись со мной взглядом, тут же взял себя в руки и через силу выдал нужную информацию, - ...примерно от одного дня до трёх.
   - Ясно. Значит планы меняются. Шана, мы выходим отсюда. Сейчас же, - обратился я к своей напарнице. Больше терять времени мы не имеем права.
   - Согласна, - откликнулась девушка и сразу же направилась к выходу из их камеры, намериваясь сломать её. Ши тенью проследовала за ней. А вот все остальные кажется не восприняли нас всерьёз, так и оставшись ждать своей смерти на полу. Только у одной Ризы вспыхнул огонёк надежды в обращённых на меня глазах.
   "Некуда нам торопиться... как же. Пора бы уже привыкнуть, что у меня жизнь постоянно складывается через формулу с неизвестным в виде задницы" - мрачно подумал я направляясь к двери камеры.
   Постараемся конечно вырваться без лишних жертв, но... своя рубашка всё равно ближе к телу. Выбирая между жизнью своих друзей и жизнями простых честных служак, имён которых я даже не знаю... в общем, сомневаться я не буду. Сваливать надо, как можно быстрее и как можно дальше.
   С такими мыслями я оттянул ногу, для одного мощного удара, призванного к чертям выломать замок, как вдруг... на лестнице ведущей прочь из темницы послышался топот множества ног. Похоже к нам решил заглянуть кто-то важный, вместе с внушительной свитой.
   - Стой! - тихо бросил я Шане, встав на месте, - Кто-то идёт.
   Сам же в этот момент подумал: если среди присутствующих не будет магов, либо же их будет мало и они будут без поддержки простых солдат, то прорываться буду прямо через них. Сейчас не до сантиметов.
   ...К счастью для наших посетителей, среди них оказалось аж три мага. Да к тому же в сопровождении десятка солдат. Причём один из магов одетый в дворянские одежды обладал весьма и весьма впечатляющим даром, если мне не изменяют мои ощущения.
   Оглядев обе камеры, дворянин остановил свой взгляд на мне. Ничего удивительного ведь я сейчас был к нему ближе всех. Шана успела предусмотрительно отойти подальше от решётки, после моего предупреждения.
   - Его, - наконец, бросил главный, указав на меня пальцем, когда ему надоело меряться взглядами со мной.
   - Не вздумай делать глупостей... "герой", - обратился ко мне один из стражников, направившихся к нашей камере. Кстати, последнее слово содержало в себе изрядную долю сарказма. Не удивлюсь если про мой "подвиг" с деревом уже знают все местные служаки. Такие вещи обычно очень быстро расходятся в народе.
   Мне это только на руку. Смеются - значит не принимают всерьёз. Не принимают всерьёз - значит очень скоро поплатятся за свою наивность.
   Тем не менее, я трезво оценил возможности нашего отряда прорваться через эту делегацию прямо сейчас. Я, Шана и Ши вероятно обойдёмся без единой царапины, но вот остальные... в их текущем состоянии - как бы их не прикончили всем скопом. Если верить словам Аскеля, времени у нас как минимум до вечера, так что идти на такие жертвы сейчас не имеет смысла.
   В общем, когда стражи осторожно открыли дверь в нашу камеру, я делать эти самые "глупости" не стал. Случай с деревом, как нельзя лучше научил меня тому к чему могут привести поспешные и необдуманные решения.
   Постараюсь закончить "разговор" с этим дворянином как можно быстрее. Ну, а если он вздумает тянуть время или попытается применить ко мне пытки... что ж, тогда закончу с ним ещё быстрее. Всё-таки тогда я буду один, да и в узких коридорах здания не особо развернёшься с магией... так что преймущество будет на моей стороне. А остальных в случае чего сможет вытащить и Шана.
   Руки мне связывать не стали, принимая во внимание травму. Вместо этого стражники просто внимательно оглядели меня, да положили ладони на рукояти своих тесаков.
   "Не устаю удивляться доброте местных... и их чудовищной наивности" - подумал я, быстро сравнив возможности моих бдительных "надзирателей" и свои.
   - Вперёд, - махнул рукой главный, буквально пару мгновений спустя. Лёгкий толчок в спину от конвоиров, намекнул, что мы идём первыми. И действительно - остальная процессия пропустила нас и двинулась к лестнице следом. "Главный", кстати, предусмотрительно не стал двигаться прямиком следом за мной: между нами находились ещё четверо стражников, помимо моих конвоиров.
   Перед тем как ступить на лестницу, я успел слегка повернуть голову и подать Шане знак здоровой рукой. Сложил особым образом пальцы, сообщая что "Скоро вернусь. Оставайтесь на месте". В том, что она поймёт я не сомневался. В то время, когда мы вместе с ней ходили в Бездну простыми искателями, она и я, по понятным причинам, изучили все их знаки досконально и даже изобрели парочку своих собственных.
   ...Поднявшись по прямой лестнице примерно на пару этажей, я вместе с остальной процессией попали небольшой полутёмный коридор. В нём, кроме широкого стола, да сидящей за ним четвёрки дежурных стражников, больше ничего и не было. Быстро преодолев его мы двинулись дальше. Четвёрка стражей проводила процессию с начальством бараньими взглядами, преданных и крайне бдительных служак.
   ...Затем была ещё парочка коротеньких коридоров, почти братьев-близнецов первого, один поворот и... мы неожиданно прибыли к месту назначения. Впрочем, почему неожиданно? Довольно странно было, если бы местные архитекторы решили построить допросную вдалеке от темницы.
   Помещение куда меня привели, кстати, действительно оказалось именно допросной, а не пыточной. Всего то пару вмурованных в стену кандалов, да пустая жаровня для углей - слишком скромная обстановка для пыточной. Помимо жаровни и кандалов, в комнате так же находился крепкий деревянный стул, с массивными металлическими защёлками для рук и ног, и удобный стол с парой кресел. Кресла ожидаемо заняли "главный" и ещё один маг послабее. Меня же в это время кое-как пристегнули к стулу. Правда, сломанную руку конвоиры оставили свободной, посчитав, что ей мне воспользоваться не удастся... так то оно так, но вот удержат ли защёлки остальные мои конечности? Сильно сомневаюсь.
   "Какая обходительность и забота..." - в который раз мысленно удивился я.
   После того, как меня пристегнули, все, кроме парочки дознавателей за столом, вышли наружу. Стоило крепкой двери с металлической обивкой захлопнуться, как "главный" тут же оторвал задумчивый взгляд от крошечного зарешёченного окошка и уставился мне прямо в глаза...
   ...Таким вот образом и прошло следующие десять минут. Я смотрел в тёмные глаза дворянина, он в мои. Другой маг в это время тщательно следил за мной, чтобы я не вздумал дёргаться.
   Терпение моё было на исходе. Нет, я прекрасно знал, что таким образом меня выбивают из психического равновесия, но... именно сейчас этим двум господам было бы лучше, как можно быстрее закончить мой допрос. Иначе дело для них примет дурной оборот. И вероятность такого исхода с каждым мгновением становится всё выше и выше.
   - Кто ты и откуда? - в тот момент, когда я уже обдумывал, кого мне покалечить первым, "дворянин", наконец, соизволил раскрыть рот.
   - Я - Тисмор. Был до недавнего времени искателем, - ответил я мгновенно, без каких либо раздумий. Оказывается, когда отчётливо понимаешь, что твой собеседник возможно в скором времени станет покойником с ним так легко разговаривать. Даже скрывать ничего не хочется.
   - Что ты и твои спутники делали на заставе? - продолжил спрашивать ровным голосом мужчина.
   - Хотели попасть в королевство, - быстро произнёс я.
   - Вы как-то причастны к тому, что на ней произошло? - в том же тоне спросил дознаватель.
   - Нет. Мы пришли, когда там уже никого не было, - тут же послушно сообщил я.
   После моего ответа в камере опять повисло молчание. Я отчётливо понял, что у наших пленителей информации о произошедшем ещё меньше, чем у меня. Не удивлюсь если они даже толком не знают, что у меня спрашивать. - Вы знаете кто стоит за произошедшим на заставе? - нашёл, тем временем, дознаватель новый вопрос.
   - Конечно... это демо... - я уже понял, что мне придётся прорываться, а потому скрывать ничего и не пытался. Вот только закончить свою речь я не успел.
   Боковое зрение уловило что-то странное со стороны небольшого окошка на стене под потолком. Прервавшись на полуслове, я повернулся и с нарастающим удивлением стал наблюдать за тем, как на улице прямо на глазах темнеет. Небольшой клочок неба, который мне было видно с моего места буквально на глазах стремительно покрывался тёмно-багровыми тучами, возникающими как будто бы из ничего. Тёмные вспышки то и дело сверкающие в глубине этой странной погодной аномалии так же не сулили ничего хорошего.
   За те недолгие мгновения, как я наблюдал за этим явлением - тучи успели закрыть практически всё обозримое небо и не приходилось сомневаться, что на этом они останавливаться не собираются.
   - ...Это даже как-то несправедливо... - хмуро пробурчал я под нос, когда в голове стремительно вспыхнула шальная догадка о причинах происходящего, - ...а говорил ведь, что у нас ещё день времени, как минимум.
   - Регон, что происходит? - удивлённо спросил "главный" у своего соотечественника, тоже заметив происходящее на улице.
   - Я не знаю, сир Хорэй, - в тон ему ответил маг. Оба тут же привстали из-за стола и поражённо уставились на творящееся за окном безобразие.
   Терять такую возможность я не стал. Резко потянув левую руку вверх, я одним движением оторвал стальной обруч от подлокотника... вместе с большей частью последнего. Двое присутствующих сразу же обернулись на вой скрипящего дерева, но было уже поздно. Ухватившись за пустой стальной браслет справа, я выломал его и тут же швырнул им в главного дознавателя. Вот только тот, не осознавая этого умудрился увернуться, слегка отклонившись в сторону за мгновение до этого. Впрочем, однозначной неудачей это назвать было нельзя: вместо главного пострадал его помощник, так же слегка отклонившись прямо на траекторию полёта снаряда. Словив тяжёлый обруч в грудь, маг рухнул на пол как подкошенный и судорожно закашлялся.
   Пока бедолага судорожно пытался вновь научиться дышать, я уже рванул обруч на ноге, освобождая её от заточения. Глаза уловили то, как оправившийся от неожиданности "главный" принялся плести заклятье.
   Туи же рванувшись со стула я практически выломал ножку к которой была пристёгнута вторая нога, но... не до конца. Ещё одно движение и она пала окончательно, но теперь времени добежать до противника практически не оставалось. Решение пришло неожиданно.
   Мысленным усилием я призвал из камня Дашу. Полупрозрачная фигура неожиданно появилась прямо перед колдующим магом, заставив его на пару мгновений потерять концентрацию. Этого мне хватило.
   Пролетев прямо сквозь призрака, я оказался прямиком перед ошарашенным магом. Небольшой стол не помешал мне дотянуться и маг всё-таки получил тяжёлый удар в поддых. Правда, вместо сквозной дырки на месте живота, пострадавший просто кулем повалился на пол, с тем же диагнозом, что и его собрат недавно. Начатое "главным" заклятье осыпалось на его руках десятком искр, оставляя на них множество крошечных ожогов. Повезло ему, что он решил применить что-то быстрое и не сильно мощное, иначе откат был бы куда плачевнее. Да и то, что я сдержал большую часть своей силы, тоже назвать неудачей для него, язык не повернётся.
   - Что у вас происходит сир? Мы заходим! - послышалось в этот момент из-за двери.
   Только тут я понял, что всё происходящее заняло не больше десятка секунд. Отдавать инициативу я не собирался, поэтому среагировал сразу: мгновенно подскочив к двери, я со всей силы врезал по ней латным сапогом. То что она вообще-то открывается внутрь, оказалось не существенно. Прогнувшись по косяку и потеряв большую часть металлической обивки в процессе, она послушно вылетела в коридор.
   Умудрившийся избежать встречи с вылетевшей дверью, последний маг из троицы, даже не успел ничего понять, как я сбил его с ног и швырнул к коллегам в допросную. Трое солдат вставших у меня на пути мгновением позже в коридоре, оказались не робкого десятка, но это им не особо помогло. Я просто врезался в них и раскидал к стенам, избежав встречи со спешно выставленными в мою сторону клинками.
   Обратный путь до темницы я пролетел словно на крыльях, хотя отсутствие одного сапога на ноге вносило свои коррективы в это дело. Заодно я "нейтрализовал" всех стражей встреченных на пути. Пробежав по лестнице, я вылетел прямиком к камерам. Никто даже слова сказать не успел, как я сходу выбил замок камеры с Эраном, Лотом и Аскелем внутри. Парой мгновений позже точно такой же трюк, только со своей дверью проделал Шантири.
   - Уходим отсюда! - бросил я, оглядев своих спутников, после чего добавил уже для Шаны, - забираем наши вещи и Сена, а затем быстро валим из города.
   - Бесполезно, - мрачно обронил Лот, вывадиваясь из камеры при поддержке Аскеля и Эрана, - они уже здесь. Теперь сбежать из города практически невозможно.
   - Заткнись и не разводи панику! - спокойно, но с отчётливым угрожающим холодком в голосе, посоветовал я, встретившись взглядом с парнем. Он оказался понятливым и больше открывать рот не стал.
   - Идём, - бросила Шана, целенаправленно направившись к лестнице. Правда, прямо перед ней она неожиданно встала как вкопанная, будто обратившись в статую. Её глаза были обращены к крохотному окошку в нашей камере, которое она как будто только что заметила. За ним как раз открывался отличный вид на багровые тучи, полностью закрывающие небо. Неизвестно к чему привела бы эта заминка, но именно в этот момент я слегка подтолкнул её, заставив ступить на лестницу. Окошко закрыла стена и девушка тут же пришла в себя, продолжив двигаться вперёд как ни в чём не бывало.
   В тот момент где-то снаружи отдалённым громом ударила первая молния... или что-то на неё похожее, предвещая конец этого города.
   - Ты знаешь куда идти? - спросил я у девушки, пока мы поднимались наверх.
   - Да. Я отчётливо чувствую, где наши вещи. Думаю и Сен там будет недалеко. Сомневаюсь, что его успели перенести куда-то ещё, - ответила девушка слегка отстранённым тоном, словно была сейчас не с нами.
   - Похоже, что так, - согласился, сверившись со своими ощущениями.
   Позади двигались все остальные. Лота продолжали нести Эран и Аскель.
   ...В коридоре где я совсем недавно "усыпил" четверых стражей нас встретил спешный заслон из десятка стражников и какого-то мага. Судя по их растерянному виду, они даже сами не понимали на кой их сюда послали. Это я успел понять, прямо перед тем, как в стремительном броске оказался рядом с ближайшим из них. Усатый мужик только глаза успел скосить, как я ухватив его за ворот кольчуги левой рукой, швырнул стражника в его сослуживцев. Материализовавшаяся чуть левее от меня Шана, поступила со своим противником точно так же.
   Тактика освоенная мной в Бездне, сработала и на этот раз. После наших слаженных с девушкой действий, на ногах остались всего трое противников: маг, стоявший чуть подальше, да двое стражников, неведомо каким образом избежавшие общей свалки. Впрочем, на ногах они пробыли недолго.
   Шана легко отшвырнула обоих стражников к стенам, пока я уже отработанным по силе ударом в поддых отправлял на отдых мага. Совсем молодого кстати и вряд ли сильно опытного: бедняга даже начать сотворение заклятья не успел.
   - Вперёд! - бросил я остальным, на пару с Шаной легонько "распинав" пытавшихся подняться на ноги к стенам коридора. Все кроме Ши, даже не сразу восприняли мои слова, пытаясь собрать разбежавшиеся глаза в кучку. Пришлось повторить своё восклицание ещё раз, чтобы они немного пришли в себя и послушались.
   ...Добраться до склада конфиската не составило труда. Просто потому, что больше нам дорогу никто не заступал. Снаружи к тому времени уже одна за другой гремели молнии. В перерывах между ними, едва-едва слышились приглушённые толстыми стенами крики людей и какие-то взрывы. В общем, нелирцам было чем заняться и помимо десятка сбежавших заключённых.
   В небольшой комнатке с настежь открытой дверью обнаружились все наши вещи. А в её подсобке я обнаружил последнего члена моего отряда. Паучонок встретил меня раздражённым шипением через клетку, намекая на то, что я мог бы и быстрее прийти.
   - Прощу прощения, но давай ты мне всё это выскажешь потом. Сейчас нам надо, как можно быстрее уходить отсюда, - тихо приговаривая, я открыл клетку, выпуская паучонка на свободу. Прошипев нечто невразумительное Сен выбрался наружу и спокойно оглядел всех. Судя по его виду, мои слова он понял и принял к сведенью.
   Одеться и собрать вещи нам не составило труда. Шана так вообще просто взяла да и впитала в себя свои доспехи, заставив испуганно попятиться незнакомых со спецификой её силы.
   - Хватит пялиться! Собирайтесь! - окрикнул я их, чтобы не зевали понапрасну. Сам же я в этот момент мерился взглядом с сапогом повелителя. Оказалось, нелирцы принесли мой потерянный сапог вместе с остальными нашими вещами. И вот теперь я пытался решить для себя: пробовать его одевать вновь или нет.
   С одной стороны одевать на себя эту хрень ну никак не хотелось, а с другой... с другой, щеголять без одного сапога в текущей ситуации, будет весьма недальновидно. Кто его знает, что нам встретиться снаружи, так что сознательно ограничивать свою мобильность не имеет смысла.
   Наконец, решившись я стал натягивать сапог на ногу... вот только меня поджидала неудача. Стоило мне встать на ноги после того, как одел латный сапог, как сразу же стало понятно, что держаться он не будет. Неведомая сила, которая продолжает держать на мне остальные части доспеха похоже навсегда ушла из этого сапога. И ясное дело, что никаких застёжек и прочих им подобных приспособлений на нём предусмотрено не было. В общем пришлось бросить эту затею. Хорошо ещё, что на складе оказались ещё чьи-то вещи, неизвестно почему здесь забытые. Среди них оказалась пара вполне приличных сапог. Кожаных с несколькими стальными вставками. Выбирать не приходилось, поэтому они пошли в дело. Напялив на голую пятку один из них, я затянул ремешки и попробовал пройтись... и ясное дело баланс хромал. Всё-таки вес у них был далеко не одинаков, но теперь я хотя бы мог нормально передвигаться.
   За то время пока я был занят эпопеей с сапогами, остальные уже практически собрались. Накинули кольчуги и мантии прямо на тюремные обноски, а остальные свои вещи спрятали в сумки. Некоторые даже кажется по моему примеру успели залезть в чужой конфискат и утащить оттуда что-то. Быстро накинув на себя свой плащ, я схватил пару наших сумок и был готов к выходу. Остальные тоже. Напоследок, мы на пару с Шаной избавились от всех блокирующих магию браслетов в отряде.
   - Идём, - скомандовал я и первым вышел в коридор. К тому времени уже отовсюду включая внутренние помещения здания слышались крики и взрывы. Снаружи же теперь уже нескончаемой канонадой бил гром.
   ...Двигаясь большей частью наугад, мы проблуждали около десяти минут по разным помещениям, но всё-таки вышли к выходу. По пути нам то и дело попадались стражники нелир. Большая часть была в составе небольших отрядов и выполняла только им понятное задание, не обращая на нас внимания, но изредка попадались и одиночки. С ног до головы в своей и чужой крови, в подкопчённых доспехах и со следами ожогов - эти люди несли вслед за собой панику и отчаяние. Все они толком не реигировали на окружающий мир, постоянно порываясь куда-то бежать. Им уж тем более было не до нас.
   Тем не менее, один из таких вот "одиночек", сам того не осознавая умудрился вывести нас к выходу. Сходу врезавшись во внушительные двустворчатые двери, он скрылся за ними, успев показать нам краешек улицы. И то что мы там увидели нам совсем не понравилось, но поворачивать назад было бессмысленно, так что мы двинулись следом. Вот только к дверям мы подойти не успели...
   ...Страшный удар сотряс землю под ногами и стены вокруг нас. Большая часть отряда повалилась там же где стояла. Стены вокруг в мгновение ока покрылись гигантскими трещинами и грозили вот-вот развалиться. Да и пол уже не внушал доверия.
   - Скорее наружу! - выкрикнул я, буквально подкидывая повалившуюся рядом Стиа к выходу. Шана точно так же простимулировала Ризу.
   - Нога! - взвыл мгновением позже Лот, которого Аскель и Эран ожидаемо уронили во время землетрясения.
   - Шана бери его! - бросил я девушке.
   Вставшая сама Ши, помогла подняться Аскелю, пока Шантири закидывала на плечо стонущего сквозь зубы Лота. Эрана я взял на себя, по проверенной методике швырнув его к дверям. Нам на головы посыпалась крупная каменная крошка, но было уже поздно. Большая часть нашего отряда была уже снаружи. Внутри оставались только я, да еле идущая Ши с Аскелем на плече. Я только сейчас заметил, как ящерка прихрамывает на правую ногу.
   - Дальше сам пойдёшь! - напутствовал я парня, буквально выпнув его в приоткрытые двери. Пока он летел, я успел подхватить ящерку под правое плечо. Стоило нам вывалиться наружу, как здание за нами стало буквально складываться внутрь. В проём двери ударила каменная пыль и десяток осколков, закрыв от нас происходящее внутри. Видимо потолок наконец обвалился и повалил всё остальное.
   - Спасибо тебе большое, - вдруг прошептала Ши, всё это время не отрывавшая от меня взгляда. Переведя глаза на обрушившееся за нами здание, она ощутимо вздрогнула.
   - Всегда готов, - отозвался я тут же и хотел уже сказать что-то ещё, но слова застряли в горле. Просто я наконец соизволил осмотреться.
   Багровая туча и постоянно бьющие из неё в землю насыщенно антрацитовые молнии были лишь вершиной айсберга. Город перед нами пылал и доживал свои последние часы. Сотни столбов дыма поднимались буквально отовсюду. Крики и взрывы, чьи-то леденящие вопли и ужасающий рёв. А ещё сотни десятков уродливых крылатых тварей, носящихся у нас над головами...
   ...И да. Как я мог забыть. Восьметровый гигант весь увитый чудовищными мышцами, который только что чудовищным ударом обеих рук вызвал землетрясение и чуть не погрёб нас под обломками здания. Его абсолютно чёрная кожа была буквально испещрена пылающими кроваво красными узорами, толи венами, толи просто трещинами к теле. Десяток длинных витых рогов образовывали на его голове диковинную причёску. Вот только глядя в его грубой кое-как обтёсанное лицо, с торчащими из под нижней губы клыками и пылающими нечеловеческой яростью оранжевыми глазами, смеяться над его "причёской" почему-то не хотелось. Никакой одежды на великане не было, но глядеть на его гениталии не пришлось... просто потому что их не было. Кем бы не была этот монстр, но о продолжении рода ему задумываться похоже не приходиться.
   - Нам надо бежать! Свернём в переулки и тогда сможем скрыться от его взгляда! Шана... - начал я командовать, но вдруг осёкся, - ...Шана?
   Девушка не ответила, продолжая неотрывно смотреть на чудовищного монстра, стоящего дальше по улице. Расстояние между нами было каких-то метров пятьдесят, а для него такой расстояние - шагов пять-шесть. Такую хрень я мог бы уничтожить разве что полностью здоровым и обладая всей силой повелителя, но никак не при текущем раскладе. Шана должна понимать, что с таким чудовищем мы справиться не сможем... так почему же она медлит?
   - Шана? - ещё раз крикнул я, вступая между девушкой и монстром. Стоило мне взглянуть на напарницу в упор, как я понял, что дело плохо.
   Металл на лице девушке потёк словно вода, прямо на ходу превращаясь в шлем, до боли напоминающий её внешний вид в начале нашего знакомства. Зеленый свет в глазах потух и вместо него где-то в глубине уже пустых глазниц стремительно разгоралось багровое пламя. В следующее мгновение меня буквально снесло... это почти полностью трансформировавшаяся в массивного голема девушка бросилась к монстру, попутно отбросив меня с дороги. По ушам ударил нечеловеческий вопль боевого голема, которому вторил чудовищный рёв монстра...
  
  Глава 13
  
   Противникам понадобилось каких-то несколько мгновений, чтобы сойтись. Чудовище прямо на бегу размахнулось своим гигантским кулаком, намереваясь припечатать Шантири на месте. Но девушка, окончательно потеряв всякое сходство с живым существом, легко пропустили этот удар мимо себя. Землю под ногами ощутимо тряхнуло, когда кулак монстра практически целиком вошёл в мостовую города.
   Шана же терять такую возможность не стала, буквально всем телом, словно тараном, врезавшись в левую ногу гиганта и с лёгкостью отбросив эту казалось бы несокрушимую преграду. Потеряв опору, демон стал неуклонно заваливаться на бок. Вторая его рука зашарила вокруг пытаясь найти опору остальному телу... попутно разрушив несколько домов до основания.
   Обернувшаяся после удачной атаки Шантири праздновала недолго. Правой ногой титан не глядя лягнул в её сторону. Длины колоссальной конечности с лёгкостью хватило, чтобы достать пробежавшую всего ничего девушку. Массивного трёхметрового голема буквально снесло. Пролетев несколько десятков метров, девушка пробила стену здания в конце улицы и исчезла в его глубинах.
   Быстро оглядевшись по сторонам, я отыскал взглядом городские стены. Оказалось, что темница в которой нас держали, находилась не в самом центре города, как я опасался, а практически на окраине. Городская стена спокойно возвышалась над ближайщими крышами. До неё было метров двести-двестипятьдесят - не больше.
   - Бегите к стене! Затем найдите ближайшие ворота и уходите через них. Я вас догоню, - бросил я остальным, в ужасе наблюдавшим за тем, как гигантский монстр медленно поднимается на ноги, после чего обратился к Ши, - Я могу надеяться только на тебя. Выведи их к стене. Старайтесь идти переулками. Если встретите на улицах монстров, попробуйте взобраться на крыши... и ни в коем случае не останавливайтесь! Ты поняла?
   Ящерка ошарашена не меньше остальных, происходящим вокруг нас, но нашла в себе силы и понятливо кивнула. Видно было что она очень хочет мне что-то сказать, но я уже отдал ей только мешающиеся сейчас сумки и бросился в сторону гиганта. Его рука как раз соскользнула по груде камней, совсем недавно бывших домом, и он потерял равновесие давая мне ещё немного времени на действия.
   Ясное дело, что я не собирался сражаться с таким колоссом. Просто хотел проскочить мимо, пока он поднимается и привести в чувство Шантири. Я могу лишь догадываться о причинах, произошедших с ней перемен, но... какой бы сильной она не была ей не победить всех демонов в этом городе. А судя по безумного багровому пламени, которое я видел в её глазах - именно такова её цель.
   Памятуя о том, насколько опасен может быть гигант, я не стал приближаться к нему, а стал обходить его по дуге, прыгая по руинам того здания, где раньше была наша тюрьма. Камни и крупные куски стен, то и дело сыпались у меня под ногами, норовя подкинуть какие-либо сюрпризы, но пока мне удавалось держать темп и не падать.
   Пробегай мимо гиганта я на пару мгновений обернулся в его сторону и... сразу же встретился взглядом с его пылающими злобой оранжевыми углями. Он к тому времени уже практически встал и похоже только что меня заметил. Издав душераздирающий рёв он начал замахиваться для удара ногой. Сомневаться в том, что со мной будет, если он попадёт по мне не приходилось. В отличии от Шаны, наверняка пережившей столкновение с его пяткой, об стену какого-то дома размажет уже мой труп, ибо выдержать такой удар невозможно даже мне.
   Несмотря на свои размеры, этот гигант мог время от времени довольно быстро двигаться... это я понял, когда краем глаза заметил стремительно приближающуюся ко мне ступню. Тело сработало на автоматизме, отбросив меня с траектории и я смог избежать удара. Циклопическая ступня, пробурив в руинах здания настоящий ров, улетела дальше, но об этом я в тот момент думал меньше всего. Мощным потоком воздуха сопровождавшим удар, меня подбросила в воздух словно пушинку. В спину впились десятки каменных осколков поднятых в воздух вместе со мной. А затем я стремительно начал падать с пятиметровой высоты, прямо на острые грани обломков здания подо мной...
   Вот только упасть мне не дали. В плече стальной хваткой вцепились когти и рванули меня наверх, вызвав болезненный спазм в сломанной руке. Подняв голову я встретился взглядом с ещё одним адским порождением.
   Ухватив меня нижними конечностями, меня стремительно поднимал ввысь сравнительно небольшой, если не считать внушительные крылья гуманоид. Его грязно-коричневая кожа выглядела не особо крепкой, да и сам он не внушал бы особого трепета... если бы не огромные когти на руках и ногах существа. Безумная акулья улыбка, за которую я вначале принял его форму рта, тоже не внушала доверия. В оранжевых глазах читалась та же злоба, что и у гиганта. Завершала образ пара небольших бараньих рогов на лысой голове существа.
   Проверять зачем именно эта тварь тащит меня вверх я не собирался. Извернувшись, я ухватил здоровой рукой, одну из держащих меня ног и одним резким движением сломал её. Имп или как ещё назвать эту хрень, взвыл ещё сильнее обнажая акульи клыки и выпустил меня из своих лап. Теперь мне предстояло рухнуть вниз уже с десяти метров. Хорошо ещё теперь под ногами была более менее прямая мостовая, а не опасные обломки домов.
   Рухнув на неё, я продолжая движение перекатился через голову, пытаясь погасить чудовищную инерцию. Сломанная конечность, конечно, отреагировала на это без энтузиазма, но зато я остался более менее цел. Правда после кувырка удержаться на ногах мне не удалось и меня бросило на колени... что и спасло мне жизнь. Огромный кулак пролетел буквально в каких-то сантиметрах от моей головы. И вновь воздушным потоком меня бросило следом. На этот раз, к счастью, полёт мой был недолгим и закончился у стены ближайшего здания, которая каким-то чудом устояла, после того как весь его второй этаж вместе с крышей снесло ударов монстра.
   - Твою же мать! - выругался я сквозь зубы, осознав в какую жопу сам себя загнал.
   Следующего удара гиганта я дожидаться не стал, бросившись в ближайший переулок. Скрыться от взгляда монстра мне конечно удалось, но ненадолго. Буквально тут же остатки дома по левую руку от меня раскидало богатырским ударом чудовищной ноги, вновь открыв меня взору монстра. Надо было срочно что-то предпринять.
   Мгновенно оценив ситуацию, я что есть силы врезался в стену соседнего дома, тоже уже успевшую немного пострадать. Небольшая прореха в прекрасно отделанных досках дорогого дерева, оставшаяся после попадания в неё осколка соседнего дома, с лёгкостью поддалась моему натиску, пропуская меня внутрь помещения. Но задерживаться там я не собирался. Перед глазами только промелькнула чья-то разрушенная гостиная, как я не останавливаясь выпрыгнул в приоткрытые ставни напротив. Небольшую мостовую за ними я преодолел влёт и прыгнул в дом окно каменного дома напротив. На этот раз прыжок вышел не таким удачным и я довольно сильно стукнулся левым плечом о косяк, но всё же попал внутрь.
   Это здание было заметно больше, поэтому мне пришлось пробежать длинный коридор и небольшой зал, прежде чем я вылетел из него. Краем глаза успел заметить внутри последнего каких-то испуганных людей.
   - Бегите! - успел я бросить в проём двери, через которую только что выскочил и тут же понёсся дальше по улице. До того здания в которое врезалась Шантири оставалось всего каких-то десять метров, а позади уже громыхали шаги гиганта. Вдруг в проёме разрушенного дома появилась массивная металлическая фигура с пылающими багровым глазами.
   - Шана! - успел я крикнуть прежде чем стремительно бросившаяся девушка, пронеслась мимо меня по направлению к титану.
   - Стой! - крикнул я уже ей вдогонку, но и это не оказало на ней никакого влияния. Мне оставалось только броситься за ней.
   Стоящий чуть дальше по улице гигант, успел среагировать на появление девушки и начал замахиваться для удара ногой... но не успел. Я подумал, что девушка попробует провернуть с ним тот же трюк что и вначале, но ошибся. Вместо того, чтобы броситься к стоящей на земле ноге титана, Шантири подбежав к нему поближе вдруг что есть силы оттолкнулась от мостовой и прыгнула прямо ему в живот. Я как будто в замедленной съёмке увидел, как прямо на лету, девушка меняет свою форму превращаясь в нечто наподобие большого клинка. Его острие вошло в живот монстра словно нож в масло. Чудовище взревело от боли, но на этом всё не закончилось.
   Тело Шаны стало стремительно растекаться, превращаясь в жидкий гель... который стал стремительно всасываться внутрь монстра. Всего пара мгновений и он целиком скрылся внутри. Великана встряхнуло и он огляделся вокруг. В его пылающих глазах впервые читалось что-то помимо всепоглощающей ненависти. Искреннее недоумение - вот что он успел почувствовать в последний момент своего существования.
   Секунду спустя чудовище скрючило от невероятной боли и оно рухнуло на колени. Прямо изнутри его тело стали появляться десятки, если не сотни стальных игл разного размера. Таких повреждений ему было пережить не дано и уже мёртвое тело твари стало медленно заваливаться на бок, грозя погрести под собой ещё несколько домов Гассора. Очередное землетрясение потрясло мостовую у меня под ногами в тот момент, когда монстр окончательно рухнул вниз. Стальные иглы стали постепенно втягиваться внутрь его тела.
   Я осторожно приблизился к поверженному титану, даже не став дожидаться пока взметнувшаяся каменная пыль окончательно осядет. Из огромной дыры в груди гиганта, тем временем, начал вытекать жидкий металл. Когда я приблизился, он стал постепенно возвращать себе форму голема.
   Такого уровня владения трансформации я у Шаны ещё никогда не видел. Более того, нечто подобное она даже никогда теоретически не рассматривала. Считала, что такое для неё попросту невозможно. Может быть и так... но уж точно не для того, в кого она превратилась сейчас.
   - Шантири... - обратился я к постепенно обретающему форму металлу, - ...Шана?
   Трёхметровый голем завершив своё превращение медленно повернул массивный шлем в мою сторону. В глубине смотровой щели яростно пылало багровое пламя.
   - Шана! Очнись! Это я, Тисмор! - продолжил я, надеясь что привлёк её внимание. Вот только зря.
   Медленно задрав голову вверх, девушка нашла глазами кружащего над нами импа со сломанной ногой. Видно он не простил мне свою конечность и всё это время следовал за мной, ожидая возможности отомстить. Металл на правой руке Шантири потёк постепенно превращаясь в длинный стальной штырь. Многострадальный имп даже понять ничего не успел, как практически без замаха кинутое девушкой копьё, пробило его насквозь. Издав последний визг в своей жизни, оборвавшийся на середине, существо рухнуло на обломки здания рядом с нами. Механически, словно робот, приблизившись к поверженному противнику, Шантири прикоснулась к копью и оно послушно "втекло" обратно на её руку.
   Я огляделся по сторонам. Вокруг, куда ни глянь, творилось настоящее безумие. Сотни и тысячи тварей, подобных импу или же совсем отличных от него парили в небесах, то и дело пикируя вниз на своих неосторожных жертв. Над крышами зданий, то тут то там, виднелись головы разнообразных гигантских тварей. Запах горящей плоти и крови забивал нос.
   - Шана... остановись. Тебе не победить их всех... сейчас не победить... - осторожно начал я подходить к оглядывающемуся по сторонам, в поисках новой цели голему, - нам нужно уходить. Бежать из города... Шана... пожалуйста...
   - Шана... - я медленно положил свою руку на корпус заметно возвышающегося надо мной голема. В тот же момент боевая машина резко обернулась в мою сторону и без замаха врезала мне кулаком. Я только и успел на автоматизме подставить под удар левую руку с перчаткой повелителя, как меня со страшной силой отбросило на несколько метров прямо в груду камней, оставшихся от какого-то здания. В спину яростно впилось мелкое крошево.
   Сознание, впрочем, я не потерял, но вот дышать стало вдруг очень и очень трудно. Да и острая тянущая боль в левой руке, которая меня теперь практически не слушалась, говорила о том, что без повреждений не обошлось. Да и для старых ран ничем хорошим вся эта кутерьма не закончилась.
   - Шана! Твою мать! - прошипел я сквозь зубы, пытаясь подняться с кучи камней при помощи одних лишь только ног, - ты же мне вторую руку сломала!
   От происходящего хотелось и смеяться, и плакать одновременно. Лучше того, чтобы оказаться в заполненном демонами городе со сломанной руке, могло быть только быть в той же самой ситуации... но только с двумя сломанными руками. А уж про то что рядом находиться безумная Шантири, даже вспоминать не хочется...
   - ...Тисмор? - вдруг неуверенно донеслось до меня откуда-то спереди.
   Я даже не пару мгновений отвлёкся от раздирающей тело боли и поднял взгляд. Прямо на меня озадаченно и испуганно смотрела девушка, всё ещё находящаяся в форме голема. Вот только багровое сияние в её шлеме медленно уступало место привычному зелёному свету.
   - Ну хоть с этим разобрались, - тяжело выдохнул я, предпринимая очередную попытку встать на ноги без помощи рук. С дыханием мне уже удалось совладать, но менее плачевной от этого текущая ситуация не становилась.
   Спешно подскочившая ко мне спереди девушка, тут же помогла мне окончательно утвердиться на ногах. То что она при этом задела обе мои повреждённые конечности, я решил не сообщать.
   - Прости меня... Прости!... - со слезами в голосе начала причитать девушка вдруг, - я просто... просто... всё это они... они...
   - Расскажешь потом, хорошо? А сейчас нам надо выбираться. Догоним остальных и валим из города, - оборвал я сбивчивую речь девушки на полуслове, после чего, на всякий случай, решил уточнить, - надеюсь ты больше не собираешься терять контроль?
   - ...Я не знаю, - после небольшой заминки, неуверенно начала девушка, но тут же поправилась, - ...я постараюсь.
   Меня такие слова мало утешили, но выбирать не приходилось.
   - Ладно. Идём! - скомандовал я, спускаясь с руин обратно на мостовую. Лубок на правой, наконец, порвался, так что обе руки у меня висели мёртвыми плетьми вдоль тела.
   - ...Но как же твои руки? - начала обеспокоенно девушка, - ...может я смогу...
   - Что? Помочь мне нести руки? - с вялой улыбкой уточнил я и тут же добавил шутливым тоном, - ...бежать я смогу и без их помощи. Так что не беспокойся.
   - А... - попыталась возразить Шана, но я не дал ей.
   - Нам нужно торопиться. Неизвестно, что стало с остальными, пока ты тут развлекалась, - серьёзно произнёс я и подавая пример направился обратно по разрушенной улице. Ориентир у меня был: как и обычно, я продолжал ощущать эмоции Сена на расстоянии. Кстати, судя по ним, у них пока все более-менее хорошо. Небольшое беспокойство вкупе со страхом, в текущей ситуации вполне ожидаемы.
   - О... - всполошилась вдруг девушка, заставив меня остановиться. Похоже она, наконец, заметила в какой форме находится всё это время, - ...я сейчас всё верну, как было. Подожди чуть-чуть...
   Металл её тела тут же потёк, пытаясь принять человеческую форму.
   - Потом, - устало вздохнул я и перекрывая все дальнейшие возражения бросился дальше.
   Почти сразу же меня нагнала Шана, быстро вернувшая себе форму голема обратно. Кстати, несмотря на то, что её удалось убедить не помогать мне, она всё равно то и дело поглядывала на меня, пока мы бежали. Не сомневаюсь, что стоит мне хоть раз потерять равновесие, как дальше она потащит меня на себе. Возможно, даже против моей воли.
   Пока мы неслись по улицам, я то и дело ловил взглядом летающие по небу сонмы тварей. Да и о гигантах, чьи головы то и дело появлялись над крышами, забывать тоже не получалось. В проёмах между домами, на улицах и даже в окнах домов кто-то бежал, кто-то сражался, а кто-то... просто умирал, не в силах противостоять пешим демонам всех размеров и форм. Отвсюду раздаются крики боли и бессильной ярости, взрывы, рёв и безумные вопли тварей.
   Вместе со мной за всем этим наблюдала и Шана. И хотя в её глазах то и дело мелькали алые искры, контроля она, тем не менее, больше не теряла.
   ...Пара длинных улиц, десяток переулков и встреча с небольшой группой низкорослых гоблиноподобных тварей остались позади, когда мы, наконец, нагнали остальных. С другими, более внушительными отрядами пехоты демонов, нам удалось избежать встреч на улицах города лишь чудом.
   Влетев в полутёмный переулок первым, я чуть не напоролся на кинжал Ши, но та успела вовремя убрать его с траектории моего движения.
   - С тобой всё в порядке? - первым же делом осведомилась у меня ящерка обеспокоенным тоном. В переулке за ней в мою сторону уставились все остальные члена нашего отряда, включая Сена.
   - Терпимо, - честно отозвался я и прерывая её дальнейшие слова добавил, - но это потом. Сейчас нам нужно уходить. Остальные целы?
   - ...Да, - после небольшой заминки отозвалась ящерка, - мы пока столкнулись только с несколькими мелкими тварями и одним летуном. Последний немного оцарапал Аскеля, но ничего серьёзного.
   - Отлично. Тогда идём дальше, - скомандовал я и без передышки двинулся дальше. Остальные последовали за мной.
   До стены к тому времени оставалось всего ничего. Между ней и нами, осталось всего пара тройка зданий. Правда зданиями эти нищенские халупы назвать было сложно. Но главное не это. Немного правее я, наконец, нашёл взглядом практически неотличимый от остальной стены барбакан с воротами. Он был настолько искусно встроен в стену, что заметить его можно было только подобравшись достаточно близко. Спасение было совсем близко...
   Не успел я толком выскочить на улицу из переулка, как откуда-то сбоку на меня бросилась тварь, напоминающая минотавра... только с обычного человека размером. Кроме внушительного боевого молота в руках, да грубых лохмотьев на теле, у этого существа больше ничего было. Впрочем, в моём теперешнем состоянии, даже такой противник мог быть опасен.
   Я на автоматизме попытался отмахнуться от него, но только вызвал болезненный спазм в левой руке. Пришлось экстренно менять тактику. К сожалению моего медлительного противника, моей заминкой он воспользоваться не успел. Латный сапог повелителя врезался ему куда-то в район оголённого торса, отправив его туда, откуда он только что вылез. Об мостовую лязгнул упавший молот грубой работы.
   Ещё двоих собратьев этого существа, вооружённых какими-то тесаками упокоила выскочившая из-за моей спины Шантири. Трансформировав руки в клинки, она буквально насадила обоих незадачливых демонов на них.
   Осторожно перебежав ещё несколько улиц и с десяток переулков, мы чуть ли не выскочили прямиком на небольшую площать перед воротами. Что удивительно ни одной живой души здесь не наблюдалось. Часть зданий несли на себе следы повреждений, а одно так вообще уже вовсю пылало, но демонов здесь уже не было. Правда чуть раньше они здесь определённо были. Об говорили десятки трупов горожан лежащих на улице.
   Вдруг, откуда-то с противоположной стороны площади выбежала небольшая семья: высокий, чуть полноватый мужчина, его худая жена, испуганно вцепившаяся в мужа и двое маленьких детей, не отстающих от мамы. Быстро оглядевшись по сторонам, глава семейства повёл своих прямиком к воротам и... преодолев несколько десятков метров до них, они целыми и невредимыми вступили под арку.
   - Похоже тут пока безопасно. Так что бежим, пока есть возможность, - скомандовал я и первым бросился следом за семьёй нелирцев.
   Вот только не успели мы пробежать и десятка метров по открытому пространству, как с той стороны откуда недавно появилась семья горожан вдруг начал открываться портал. Это я видел впервые, так что не сразу понял, что именно происходит.
   Сначала в пространстве из ниоткуда появилась ярко оранжевая сфера и зависла в воздухе на высоте пяти-шести метров над мостовой. В следующую секунд от неё послышался хорошо слышимый элетрический треск. Вокруг сферы начали танцевать крошечные чёрные молнии... как вдруг прямо в неё со страшным громом врезалась одна из огромных чёрных молнии, порождаемых багровыми тучами. Сфера словно взорвалась, мгновенно растягиваясь на пятнадцати метров в высоту и десяти в ширину. Всю улицу по правую сторону от нас буквально закрыло собой огромное плоское окно. За ним царила почти полнейшая тьма, лишь вспыхивало изредка где-то вдали пламя. Но его почти сразу же закрыла собой огромная чёрная тень, надвигающаяся к нам из глубин портала.
   - Быстрее! - крикнул я остальным и тут же обернулся к Шане, - хватай Ши и Лота!
   Девушка поняла меня с полуслова, буквально закинув на себя сначала прихрамывающую Ши, а затем и висящего на плечах Аскеля и Эрана парня. Это позволило нам ещё сильнее ускориться и преодолеть расстояние до ворот за считаные мгновение... только для того, чтобы встретиться с отчаянно пятящейся из под арки нелирской семье в полном составе. Из её полутьмы медленно выступали странные твари. Нечто среднее межде пауком и человеком. С ног до головы покрытые чёрным хитином они передвигались на двух ногах и обладали тремя парами рук. На чудовищно искажённых головах вместе с человеческими чертами спокойно соседствовали паучьи жвала и четыре пары антрацитовых глаз насекомых. Вооружения у них не было, как и какой-либо одежды, но учитывая здоровенные чёрные когти на конце каждой руки, относиться к ним стоило с большой осторожностью. К тому же часть прохода уже была заполнена плотной серой паутиной. Сен встретил появление отдалённых сородичей без энтузиазма тут же угрожающе зашипев. Твари ответили ему тем же.
   Тем не менее, ворота позади монстров были распахнуты настежь, а значит шансы у нас ещё оставались. Да и самих тварей в проходе набралось бы не больше десятка.
   - Прорываемся! Маги! Раскидайте тварей чем-нибудь! - заорал я, заметив как стали постепенно замедляться бегущие рядом со мной соратники, - Остальные тоже не зевайте!
   Несмотря на мою команду, первого демона-паука снесло не заклятье, а стрела метко выпущенная ящеркой. Вонзившись ему точно в голову, она пробила хитин и отправила его на окончательный покой. Видя такое дело подключились и маги. Риза кое-как скатывала свой любимый воздушный таран, буквально впечатав двух монстров в их собственную паутину. Ещё троих покрошило картечью из десятков ледяных осколков выпущенных Аскелем. Каким-то чудом или же благодаря мастерству моих соратников, ничего из этого не задело стоящих между нами и пауками нелирцев.
   - За нами! - бросил я резко, проносясь мимо этой везучей семьи парой мгновений спустя. Мужчина вначале проводил меня глазами-блюдцами, но затем, судя по усилившемуся позади меня топоту, всё-таки послушался.
   Сблизившись с ближайшим противником я, не мудрствуя лукаво, что есть силы пнул в грудной панцирь. Вот только тварь неожиданно стремительно дёрнулась в сторону и практически избежала моего удара. Но, всё же я оказался быстрее и демон с проломленным панцирем был отброшен в сторону безжизненной куклой. Ещё одного чуть левей сразил второй выстрел ящерки. Вернее, это был уже третий её выстрел, но вторая стрела неудачно отскочила от хитина. Последние двое успели броситься на нас, но почти сразу же наткнулись на слитный залп Ризы и Аскеля. Их изрешечённые осколками льда тушками унесло воздушным тараном куда-то далеко вперёд.
   Не теряя времени, мы всем составом понеслись дальше. Позади послышался тяжёлый грохот - это очередной демонический титан сделал свой первый и вероятно далеко не последний шаг в этом мире.
   Избегая развешанной в проходе паутины мы на всех порах проскочили опасное место и вылетели за ворота. Понятное дело, что на этом мы не остановились, продолжив нестись вперёд к далекой лесной опушке.
   ...Спустя пятнадцать минут, укрывшись под сенью леса мы наблюдали за последними мгновениями Гассора. По словам изрядно оживившегося Лота, здесь нам уже ничего не угрожало. Демоны за пределы атакованных ими городов не выходят.
   Жители Гассора спасшиеся вместе с нами пустыми глазами наблюдали за тем, как гибнет их родной дом. Даже дети не плакали, а лишь неотрывно смотрели на уже вовсю пылающий город...
   Пока Шана вместе с Ши старательно оказывали мне первую помощь, я тоже глядел на город и думал. Впервые так серьёзно и вдумчиво размышлял о том с чего всё началось. О предназначении Артура, о вторжении демонов, о задании, полученном от Лорда... и обо всех тем странностях, которые успел заметить во всём этом...
  
  Глава 14
  
   Когда всем была оказана первая помощь, я повёл всех дальше в лес. Слишком далеко уходить в чащу я правда не стал, опасаясь заблудиться. Стоило только пылающему городу скрыться за деревьями, а крикам и взрывам затихнуть позади, как мы остановились на первой же попавшейся поляне. Если бы не тёмный дым и багровые облака, которые видно было даже отсюда, я бы наверное мог назвать это место в какой-то мере уютным: невысокая сочная трава, практически чистые от мха и прочих прелестей дремучего леса деревья, кроны которых не сплетались меж собой в монолитный купол, позволяя солнцу освещать всю эту идилию своими тёплыми лучами.
   К тому времени, как я огляделся, объявлять привал было поздно: большинство моих спутников уже разбрелись по поляне, пытаясь прийти в себя. Семья нелирцев так вообще похоже находились в полной прострации. Из всех более-менее вменяемой выглядела только Шантири, но и её поведение меня немного настораживало. Девушка, по понятным причинам не чувствая усталости, не стала искать место где можно присесть. Вместо этого она облакотилась на ствол одного из деревьев и молча уставилась в сторону чёрного дыма. Было видно, что девушку что-то очень сильно гложет изнутри.
   Ещё раз оглядев всех на поляне, я вдруг понял, что кое-кого не хватает.
   - А где... - начал было я, но тут же осёкся, заметив как Сен непринуждённо выползает на поляну из-за деревьев.
   Задумчиво оглядевшись по сторонам паучонок, недолго думая, направился прямиком к сидящей на краю поляны Ши. Девушка выглядела довольно неплохо и кажется уже успела немного отойти от произошедшего, потому что паучонка она встретила пусть и усталым, но всё же осмысленным взглядом. Даже нашла в себе силы почесать его, пока Сен устраивался рядышком.
   Я же, в свою очередь приметив для себя толстый корень, присел на него и задумался над тем, что нам делать дальше. После пережитого нами, планы придёться серьёзно переосмыслить, если не изменить полностью. Вот только прежде чем что-либо решать, мне нужно заполнить некоторые пробелы в знаниях...
   - Лот! - громко воскликнул я, привлекая внимание лежащего ничком парня, после чего немного потише продолжил, - Сейчас, ты мне расскажешь всё что ты знаешь о демонах. Вплоть до самых незначительных мелочей. Время у нас теперь есть, так что давай... не стесняйся.
   Реакция на мои слова оказалась, мягко говоря, вялой. Ни сам Лот, ни большинство остальных присутствующих даже не дёрнулись, услышав мой голос. Только Ши на пару с Сеном подняли на меня глаза, но тут же отвели их, когда осознали, что обращался я не к ним. Шантири, кстати, тоже не обратила на меня никакого внимания, продолжая буравить взглядом тёмные тучи, вызванные демонами.
   Тяжело вздохнув, я поднялся с только что облюбованного корня и направился прямиком к "трупу" Лота. Примерившись, я легонько пнул его по здоровой ноге. Нехотя парень разлепил глаза и уставился на меня пустым взглядом. В тот же момент, я пнул его заметно сильнее. Взгляд бывшего стражника чуть прояснился и он что-то практически безвучно прошипел сквозь зубы.
   - Очнулся? Вот и отлично. А теперь ешё раз, - кое-как присев рядом с парнем, стараясь не тревожить повреждённые руки, начал я, - сейчас ты расскажешь мне всё, что знаешь о демонах. Во всех подробностях. И, кстати, твои друзья, пусть тоже не отмалчиваются...
   Последняя реплику я произнёс обращаясь к лежаще-сидящим неподалёку Стиа и Эрану. Последнего я даже не поленился привстав слегка пнуть в бок, чтобы перестал изображать овощ на манер своего старшего товарища. Ризу и Аскеля, расположившихся чуть в отдалении, я пока решил не трогать. Далеко не факт, что они знают больше этой тройцы, ведь если я правильно понял их рассказы - парочке студентов ещё не приходилось сталкиваться с демонами до этого дня вживую. Правда, если в процессе допроса Лота, Эрана и Стиа, я выясню что это не так - дело дойдёт и до магов.
   - ...Хорошо-хорошо, - торопливо прохрипел Лот, когда вновь повернувшись к нему, я замахнулся для следующего пинка. Слегка поёрзав устраиваясь поудобнее, что уже хороший знак для его психологического состояния, парень начал свой рассказ. Естественно поначалу его то и дело приходилось "стимулировать", заставляя продолжать рассказ, но вскоре надобность в этом отпала.
   Поначалу его слова практически один в один повторяли то, что он поведал мне в темнице. Разве что на этот раз в ней было куда больше подробностей. Например, я сумел немного расширить свой демонический бестиарий, тварями, которых в городе нам не довелось увидеть. И, тем не менее, ценность этой информации была весьма относительна. Самое же интересное я узнал, когда начал задавать вопросы насчёт пары непонятных моментов в истории парня...
   Я даже сначала не поверил в это, но оказалось... что полномасштабное вторжение демонов на Эйримар началось уже довольно давно. Примерно месяц назад, если верить слухам, которых успел сполна нахлебаться Лот. Причём по сравнению с тем, что творилось тогда, нынешняя стратегия их вторжения... довольно милосердна. Если такое слово вообще можно применить к демонам.
   Для Лота и его семьи всё началось со слухов о каких-то волнениях на юге. Вроде бы всё это началось с торговцев, которые обладая специальными амулетами для разговоров на расстоянии, могли передавать информацию на большие расстояния. Слухи те были довольно туманны и сначала большинство обитателей замка, думали что где-то на юге опять началась крупная война за территории. Когда эти слухи обросли подробностями и в них впервые стали фигурировать демоны с начала событий прошло уже практически неделя.
   К тому времени, уже стало известно что это не просто война и что на юге происходит нечто очень зловещее. Вскоре аналогичные весточки стали приходить уже и с остальных частей света. По всему миру открывались порталы, откуда на земли разных государств хлынули огромные армии тварей. Их число было настолько большим, а некоторые твари настолько свирепы, что против их натиска не могли устоять даже самые могучие державы и маги. Стоило только открыться одному порталу в пределах государства, как в самом скором времени, от него не оставалось ничего. Не было никаких передышек или задержек - твари открывали порталы бессистемно, сразу по несколько десятков в разных частях атакованной страны и буквально за день-два "сжирали" её словно саранча. Тем не менее, с каждым днём они, по слухам, постепенно сбавляли обороты, давая возможность людям бежать от их войск.
   За следующую неделю, по слухам, успели пасть ещё несколько стран. Паника и орды беженцев грозили вскорости захлестнуть границы родного для Лота Ремари... да и о демонах забывать не стоило.
   Лоту и отцу повезло узнать всё это, когда они в очередной раз отправились вместе с крестьянами из деревеньки рядом с замком в город, для охраны и контроля над тем, как расторгуются подданые их сеньора. Если бы не это, то замок и его обитатели могли до самого последнего момента не знать об угрозе: слишком уж далеко находилась собственность их хозяина от основных торговых дорог. Да и правитель Ремари почему-то не спешил предупреждать о происходящем в мире своих феодалов.
   И хотя даже тогда слухи о демонах были лишены большой доли достоверности и множества фактов, глава замкового каравана отправил Лота, его отца и двух других стражников доложить об этом их господину. Когда они прибыли обратно в замок и доложили о происходящем в мире, то не нашли понимания со стороны феодала. Он не поверил слухам, которые принесли стражники, а их самих назвал трусами и наказал вахтами на самых худщих местах в замке. Собственно Лоту и его отцу досталось место в воротах, где из-за своеобразной конструкции не было ни караулки, ни даже места где можно было просто присесть. Именно там они провели весь день и часть ночи. А на следующий день не успели они вновь взойти на посты, на замок напали демоны. Что происходило с Лотом дальше я и так знал.
   Закончил он свой рассказ тем, что это произошло девять дней (мне кажется, что надо увеличить время, т.к. они шли их совместное путешествие было достаточно большим?) назад и всё это время они скитались по Ремари, толком не выходя из лесов. А значит и никакой больше информации он предоставить не мог. Тем не менее, я всё равно попытался выяснить у него больше подробностей о начале вторжения и о происходящем в мире, но ничего не вышло. В конце концов, до недавнего времени парень был простым стражником и не имел много возможностей, чтобы узнать о происходящем в мире.
   Правда, кое-что ещё интересное мне вытянуть из него всё-таки удалось. Ещё когда был с отцом в городе, а затем из разговоров с немногочисленными выжившими помимо них Ремарцами он узнал несколько интересных фактов.
   Во-первых в народе уверенно гуляет слух, что демоны не суются в окрестности Фарри и к Бездне в особенности.
   Второй же не менее важной информацией оказался его рассказ о церкви Единого. Вернее более подробное изложение слухов о том, что её члены умудряются не только противостоять демонам, но и побеждать их. И этому, по словам Лота, было множество свидетельств. Именно благодаря этим слухам, он, кстати, и решил вести своих друзей к паладинам.
   Всё это заставляло меня основательно перетряхнуть мои взгляды на происходящее в мире. Я конечно предполагал нечто подобное, замечая творящееся вокруг во время путешествия по Фарри, но... уж точно не в таких грандиозных масштабах. Возможно виной тому то, насколько спокойно и даже расслабленно вели себя люди в Фарри. Я, конечно, слышал как перешёптываются о демонах люди в тавернах на нашем пути, но не придавал этому значения. Слишком уж вяло это обсуждалось... вот я и принял их за продолжение тех слухов, которые гуляли по Эйримару ещё до моего спуска в Бездну.
   Правда есть ещё одна странная вещь... ладно ещё жители Фарри, но мы ведь не так давно говорили с торговцем, который подсказал нам дорогу через болота. Нет, он вроде бы обмолвился о том, что ехал с севера и потому вряд ли мог знать про падение Ремари, но... всё равно это как то странно. Мы конечно не заводили специально разговора о демонах, просто потому что не знали про вторжения, но и он ведь даже не обмолвился об этом. Учитывая творящееся в мире... это более чем странно.
   О спокойных и даже скучающих лицах пограничников Фарри, когда мы покидали пределы их королевства, я вообще даже не говорю.
   "Как? КАК?! Как спрашивается можно быть такими спокойными, когда в мире происходит такой п...дец? Неужели они настолько верят в слухи о безопасности своей страны? Слухи, которые, судя по всему, ещё ничто толком не подтвердило... и ведь глядя на них, я тоже думал, что всё нормально" - такие мысли не давали мне покоя. Ведь если всё действительно так, как сказал Лот, то прямо сейчас по всему миру в разных его частях демоны уничтожают города и убивают их население.
   "А реакция нелирцев на уничтоженную демонами заставу? Не поверю, что тот высокопоставленный дворянин был не в курсе о демоническом вторжении. Да, пусть даже он был последним идиотом или ничего не знал... почему остальные из тех кто видел итоги произошедшего, ничего такого не подумали? Солдаты, рейнджеры или те маги..." - продолжал я откровенно недоумевать.
   "Хотя, сидя в темнице, за этим не уследить. Возможно, что некоторые и сбежали или по крайней мере собирались это сделать" - осёкся я.
   Так или иначе, всё это значило что планы нужно... нет, не менять, но немного подкорректировать. По всему миру открываются порталы демонов и творится чёрт знает что. В такой ситуации наиболее очевидным и безопасным планом дальнейших действий было бы попробовать вернуться обратно в Фарри, но...
   Вдруг мне на плечо осторожно опустилась лёгкая рука, вырывая меня из раздумий. Подняв голову, я встретился взглядом с Ши. Девушка все ещё выглядела немного усталой, но похоже уже успела немного прийти в себя. В руках у неё была фляга и несколько кусков засушенного мяса. Присев рядом со мной, она поднесла один из кусков к моему лицу:
   - Ешь. Я помогу, - я сначала даже не понял, что она имеет в виду, но стоило мне попытаться перехватить предложенную пищу, как сразу дали о себе знать сломанные конечности. Тот кусок, что она пихнула мне, она продолжала удерживать другой рукой. За всеми этими раздумиями, я даже успел подзабыть, что они повреждены.
   - Спасибо, - несколько неловко поблагодарил я девушку и примерившись, вцепился в протянутый кусок мяса. Конечно, помощь девушки мне была сейчас необходима, но это не отменяло того, что чувствовать себя беспомощным даже в таких мелочах было очень неприятно. А вот ящерка, похоже, от такого нашего времяпрепровождения получала удовольствие. Своё мясо она практически не ела, продолжая следить за тем, чтобы мне было удобно. Наверно, это должно было быть мне приятно, но я почему-то чувствовал себя от этого ещё более неловко.
   Остальные в это время, кстати, тоже перекусывали. Оказывается, пока я переваривал рассказ Лота, Ши успела всем раздать еду и воду. Досталось даже безымянной нелирской семье... хотя ели они без особого энтузиазма. Ну ещё бы: лишились дома всего какой-то час назад. Тут не до аппетита будет.
   Прожевав половину своего куска и окончательно лишившись всякого уважения к себе, я выждал момент, когда Ши немного отвлечётся и тут же попытался перехватить мясо правой рукой. Естественно, крайне аккуратно и с поправкой на её плачевное состояние. Вот только ничего путного из этого не вышло и мясо, из-за моего неловкого движения, вывалившись из рук ящерки, полетело на землю.
   - Ты что делаешь?! - словно рассерженная наседка практически прошипела мне в лицо Ши, успев ухватить падающий кусок у самой земли, - хватит заниматься глупостями! Ешь, а я буду держать!
   Глядя на разгневанный блеск её глаз из-под капюшона, я решил больше не выделываться и утихомирить своё эго. К тому времени остальные уже успели покончить со своей пищей, поэтому доедал я в "гордом" одиночестве. Когда с этим было покончено, Ши дала мне пару раз приложиться к фляге запивая еду, после чего направилась к своим вещам, оставив меня одного.
   К тому времени все кроме нелирцев успели прийти в себя и уже не выглядели кучкой трупов. Лот и Эран даже о чём-то негромко переговаривались устроившись в корнях одного дерева на краю поляны. Правда, я понял, что несколько поторопился с выводами, когда заметил, что Шантири за всё это время так и не поменяла позы. Судя по всему, то что произошло в городе повлияло на неё гораздо сильнее, чем мне казалось. И это начинало серьёзно меня беспокоить.
   - Шана? - позвал я девушку, но она не обратила внимания продолжая глядеть в сторону багровых облаков над городом. Тогда я немного повысил голос, - Шантири?!
   - ...Да? - наконец, отреагировала девушка полуобернувшись ко мне. Даже по тону девушки было понятно, что она сейчас в мыслях находиться явно не здесь. А в глазах её читалось уж совсем странное чувство.
   - Ничего. Мы выступаем. Будь готова, - несколько скомкано ответил я.
   Несмотря на то, что мне хотелось сейчас же выяснить что гложет девушку, я понимал - этот разговор не для чужих ушей. Что бы там сейчас не творилось в её голове, но мы переговорим об этом позже... Правда, затягивать с этим точно не стоит. Иначе неизвестно что может произойти.
   А двигаться дальше нам и вправду пора. Сидя тут мы точно ничего не добьёмся.
   - Слушайте все, - поднявшись на ноги, я обвёл взглядом поляну, - сейчас, мы все отправимся к дорожной развилке у заставы... после чего двинемся дальше на север.
   - Зачем? - удивилась Ши.
   - Учитывая происходящее в мире... это будет наиболее разумным решением, на мой взгляд. Конечно, мы могли бы попробовать вернуться в Фарри и отсиживаться там, но неизвестно насколько долго демоны не будут туда соваться. В то что этого не произойдёт в принципе лично я не верю. Именно поэтому церковники для меня выглядят куда более предпочтительнее. Если они действительно умеют бороться с демонами, то идти к ним не самая плохая идея... - пояснил я свою точку зрения, а сам про себя продолжил - "К тому же в Бездну я возвращаться в любом случае не стану... да и поиски Артура, после того что я видел, уже не кажутся такой уж глупой затеей"
   - Тогда... - вдруг неуверенно начала Риза, - ...ты... то есть, вы все отправитесь вместе с нами, чтобы стать паладинами?
   - ...Эм... нет, - я даже слегка опешил, на мгновение представив себя в доспехах навроде тех, которые были у Макра. Впрочем, не думаю, что в рясе подобной облачению Финиара, я выглядел бы лучше.
   - Но как же так? Я не понимаю, - откликнулась магесса.
   - Мы пойдём на север вместе... но вот то, что будем делать потом - каждый пускай решает для себя сам, - терпеливо объяснил я, не собираясь особо вдаваться в детали.
   - Это лучше, чем ничего. Ваша помощь в пути нам очень пригодится, - когда он это произносил Лот уже не выглядел таким мрачным и потерянным, как раньше.
   - Остальные согласны? - обратился я ко всем, при этом сильно сомневаясь, что кто-то из присутствующих будет против. Так и оказалось.
   Единственными кто не высказался, оказались нелирцы. Впрочем, этого я и так ждал, так что не удивился.
   - Выдвигаемся! - скомандовал я, не желая затягивать с этим. Прикинув где должна находится дорога, я повёл всех прямиком к ней.
   Если верить словам Лота и его друзей, демоны атакуют только населённые пункты, так что передвигаться по лесу, пробираясь через буреломы бессмысленно. Куда проще в таком случае просто двигаться по дороге.
   Остальные, в том числе так и не сказавшие ни слова нелирцы, двинулись следом.
   Вскоре, как я и ожидал, мы вышли на дорогу и продолжили путь по ней. Позади всё ещё сгущались багровые тучи и периодически сверкали молнии, но всем нам уже было понятно, что Гастор пал. За всё время пути до развилки нам больше не встретилось ни одного выжившего, что навевало весьма мрачные мысли о судьбе жителей города. Впрочем, некоторые могли спастись через другие ворота города... но это нас уже не касалось.
   Мы двигались довольно быстро, поэтому к тому времени, как мы вышли к нужному месту, горожане, совершенно не привыкшие к заданному темпу, практически выбились из сил и еле-еле поспевали за нами. Стоя на развилке, я бросил задумчивый взгляд в сторону этого семейства, которое медленно плелось по дороге далеко позади. С этими неожиданными "попутчиками" надо было что-то решать.
   Брать на себя отвественность ещё и за жизни этих людей мне совершенно не хотелось, но и просто бросить их, резко увеличив темп мне что-то не позволяло. Нечто оставшиеся ещё с тех времён, когда я даже не подозревал о существовании такого мира, как Эйримар. Глядя медленно приближающихся нелирцев и их измождённые лица с пустыми глазами, я никак не мог принять окончательного решения. К счастью, всё разрешилось само собой:
   - Стойте... - немного оторвавшись от своей семьи, крикнул мужчина. Им оставалось до нас всего десятка два метров, но он решил обратить на себя внимание раньше. Видимо боялся что мы можем продолжить путь не выслушав его, - ...мы... дальше мы хотели бы... пойти в Фарри... Дорога на север... я не уверен, что моя семья её осилит.
   - Вот как? - скорее для самого себя, чем для собеседника протянул я, пока мужчина сильно замедлившись плёлся в мою сторону.
   - Понимаете... я очень благодарен вам за наше спасение. Вся моя семья благодарна, но... этот путь... он слишком далёкий для нас. Попасть же в Фарри гораздо быстрее и проще. Я слышал, как вы говорили, что может вскоре стать так же опасно, как и в других местах, но... мы просто не сможем идти с вами на север. Мы бы не хотели вас обременять... - продолжая бороться с отдышкой неуверенно добавил мужчина, приблизившись вплотную.
   - Что ж... это ваше право. Тогда удачи вам в дороге, - протянул я и про себя облегчённо вздохнул. Кажется, мне удалось избежать "почётной" перспективы тащить на своём горбу ещё четыре человека.
   Я уже было хотел отвернуться от мужчины и выбросить его из головы, но вдруг заметил краем глаза, как Ши полезла в нашу продуктовую сумку. Видимо собиралась поделиться припасами с нашими, теперь уже бывшими, попутчиками. Я даже сам не понял, как на автомате сделал несколько шагов прямиком к ней, намериваясь одёрнуть её, но вовремя успел остановиться.
   Логика говорила мне, что куда полезнее будет нам оставить все запасы себе. Вот только мне почему-то поступать так совсем не хочется. Есть целая куча доводов, которые говорят в поддержку того, чтобы оставить всю еду себе... но так же есть не меньше доводов в пользу того, чтобы так не поступать. К тому же, желание поступить "правильно", как бы это глупо не звучало, меня тоже не покидало.
   - Дай им немного... чтобы на пару дней хватило, - сделав вид, что это и хотел сказать сразу, произнёс я, после чего повернувшись к замершей семье, успевшей собраться в полном составе, добавил, - Будьте осторожны, когда пойдёте через болота. Дорога в принципе безопасна, но лучше не задерживаться на ней для ночёвки: нежить, живущая в болоте, похоже, редко появляется на ней, но лучше перестраховаться. После того, как покинете заставу и пройдёте по дороге, вам через несколько часов должна будет попасться таверна. Провести там ночь и отправиться в дальнейший путь ранним утром - будет хорошей идеей. Если будете осторожны, то доберётесь до границ Фарри без приключений.
   - Спасибо... спасибо большое, - искренне поблагодарил меня мужчина в ответ, принимая из рук Ши небольшой мешочек с едой и передавая его своей жене. После этого он немного помялся, но всё же снова обратился ко мне, неловко кивнув на мой оголённый торс, - если вы позволите... я мог бы вам подарить своё запасную рубаху... это конечно не самая достойная плата за спасение, но вам она наверняка ещё понадобится...
   ...Расставание с так и оставшимися для меня незнакомыми нелирцами прошло легко: мы просто двинулись в одну сторону, а они в другую. На память о них мне осталась подаренная главой семейства рубашка. Она оказалась довольно свободного покроя, так что с лёгкостью налезла даже на латную перчатку и наплечник. Ценность этого подарка, мне предстояло оценить очень скоро. Когда наступит вечер и вокруг похолодает, даже такая незначительная защита будет кстати. Тем более, что от моего плаща, после побега от гиганта и сопутствующих этому делу пируэтов, мало что осталось.
   Сейчас мы в полном составе спокойно продвигались по дороге на Диадос. Его, как и деревеньку на пути к нему, я планировал обойти стороной. Как и любой другой населённый пункт, который нам впоследствии попадётся по дороге на север. И не важно, будет в них со стороны всё спокойно или же они будут разрушены демонами. Опасность они представляют в любом случае.
   Впрочем, до той самой деревеньки ещё идти и идти, так что пока можно было расслабиться и наслаждаться окружающим пейзажем. Хотя куда лучше будет, наконец поговорить с Шантири. За прошедшее с момента побега из города время, её отчуждённость и задумчивость только продолжала расти. И сейчас девушка напоминала тот самый бездушный кусок металла, за который я принял её когда встретил впервые. И мне это не нравится.
   - Ши, не поведёшь дальше отряд? Мне надо переговорить с Шантири. Как только на горизонте покажется деревня, позовёшь меня. Хорошо? - повернувшись к идущей следом за мной ящерке, заговорил я.
   - Ладно... и удачи, - последнее слово девушка произнесла, покосившись на Шантири всё это время двигавшуюся позади всех.
   Кивнув Ши в качестве благодарности, я двинулся прямиком к Шане. Пока шёл мимо них, Лот и его друзья переводили любопытные взгляды с меня на Шану и обратно.
   "Заняться им нечем" - раздражённо подумал я, одарив разом всю пятёрку "обжигающим" взглядом. На удивление они оказались понятливым и тут же поумерили своё любопытство, занявшись разглядыванием придорожных кустов.
   Добравшись до Шантири, которая кажется даже не заметила моего присутствия, я попытался заставить её притормозить, заступив дорогу... и чуть не поплатился за это, когда продолжившая движение девушка чуть не опрокинула меня на дорогу.
   - Шана! - слегка прикрикнул я, привлекая внимание девушки, успев отскочить с её пути в последний момент.
   - Тисмор? - девушка будто очнувшись от сна, наконец, обратила на меня взгляд. Причём у меня сразу же возникло ощущение, что смотрит она не на меня, а куда-то сквозь моё тело.
   - У тебя уши торчат, - неожиданно даже для самого себя, обронил я.
   - Что? - девушка впервые за долгое время проявила какие-то чувства и немного рассеянно зашарила по голове, пока не нашла свои эльфийские уши, - ...а... ну да. Сейчас уберу.
   Прямо на глазах её уши стали принимать форму человеческих. Да и о лице девушка не забыла, вернув то, которое показала мне самым первым. После этого она было хотела продолжить идти, но я не ей не дал:
   - Постой, - обратился к ней я, - давай подождём, пока остальные немного отойдут.
   - Ладно, - спокойно отозвалась девушка и вновь повернулась ко мне.
   Когда между нами и остальными было уже несколько десятков метров, я наконец нарушил повисшую между мной и девушкой тишину:
   - А теперь пойдём... только медленно, -
   - Как скажешь, - потеряно отозвалась Шантири.
   - Шана... - не успели мы пройти и пары шагов, вновь начал я, - ты прекрасно знаешь, что можешь мне всё рассказать. В конце концов, мы с тобой вместе уже давно. Разве ты мне не доверяешь?
   - Доверяю... - тяжело протянула девушка, после чего неловко продолжила, - ...просто даже я сама не до конца верю... в то, что произошло в городе... и в то, что это вызвало.
   - Шана, мне... - я хотел сказать что-то ободряющее, но почему-то не смог. Вместо этого я сказал другое, - если ты выговоришься в любом случае ничего плохого не будет. Тебе станет легче.
   "И мне тоже станет" - вдруг пронеслась в сознании странная мысль.
   - Ладно... я попробую, - немного через силу согласилась девушка, тем временем. Я же в свою очередь приготовился слушать её.
   - В общем... когда я увидел те тучи и демонов на улицах... в общем... ко мне вернулась ещё часть воспоминаний. Помнишь я тебе рассказывала про багровые тучи, которые заволокли небо в моих воспоминаниях? - начала девушка.
   - Да, помню, - тут же отозвался я, действительно припоминая то, что известные раньше воспоминания девушки как раз обрывались на этот моменте.
   - Так вот... это были те же самые тучи, что и сейчас. И с демонами... я уже сражалась с ними когда-то... понимаешь? - девушка говорила так, словно каждое слово для неё было в тягость.
   - Ты имеешь в виду... ту войну в которой когда-то участвовала? Вы воевали с демонами? - удивлённо откликнулся я.
   - Нет... не с ними... по крайней мере сначала. Но потом... всё это слишком смутно. Эти воспоминания... они ещё более туманные чем другие. Единственное в чём я уверенна - я уже сражалась с этими монстрами... очень давно... и это было ужасно. Я не могу вспомнить подробностей, но помню, что мы не могли победить. Я убивала, убивала и убивала их... я даже не помню скольких убила, но их всегда было слишком много! - под конец девушка сама того не замечая стала повышать голос.
   - Успокойся. Я понимаю... но что заставило тебя потерять контроль в городе? - я старался говорить спокойно, продолжая держать себя в руках. Хотя то, что рассказала сейчас девушка меня, мягко говоря, потрясло.
   Я и не заметил, как мы стали замедляться, пока совсем не остановились. Остальные были уже довольно далеко впереди и даже если и заметили нашу заминку, останавливаться не стали.
   - ...Когда они вернулись... эти воспоминания... с ними пришла и ненависть. Гнев и бессилие, которые поглощали меня тогда. Я просто не смогла сдержаться... не смогла бороться с этим. И даже сейчас эти воспоминания продолжают мучать меня. Понимаешь? Стоило мне это только вспомнить, как во мне будто открылась тёмная пропасть. Злоба, которую я чувствую оттуда, норовит затянуть меня опять... и это чувство... оно не уходит... - девушка говорила сбивчиво, с каждым словом будто отдаляясь от меня и окружающего мира.
   Я буквально физически чувствовал, как разрастаются в ней отчаяние и... странная тьма. Она не плакала, нет, но ей было сейчас очень плохо. И мне тоже с каждым мгновением становилось хуже. Боль Шаны... тоже каким-то образом влияла на меня. Пусть я и изменился за последнее время, но это... это пробуждало в моей закостеневшей душе что-то. Необычное чувство, которое мне не давало покоя с того самого момента, как я услышал болезненное и туманное признание девушки в городе, всё это время не давало мне покоя. Я просто не мог игнорировать страдания девушки.
   Девушка вздрогнула всем телом, когда я поддавшись порыву неуклюже приобнял её повреждёнными руками. Похоже это её очень удивило... и меня кстати тоже. Я никак не мог понять с чего вдруг мне захотелось это сделать.
   К моему удивлению Шана не стала вырываться. Вместо этого она вдруг затихла и уткнулась лицом мне в грудь, не забыв обхватить меня за плечи стальной хваткой. Как мои повреждённые руки пережили этот манёвр, большой вопрос... но никакого дискомфорта я почему-то не чувствовал.
   К моему удивлению тело девушки, оказалось довольно тёплым, почти живым на ощупь. Я чувствовал это даже сквозь доспехи... которые, как я на мгновение забыл - тоже являлись её телом...
   "О чём я вообще думаю?!" - пронеслось вдруг в голове. Странное наваждение вдруг прошло и я почувствовал себя... крайне неловко. Бросив судорожный взгляд в сторону спин остальной группы, которые вот-вот должны были скрыться за горизонтом, я неуклюже выдавил:
   - Эм... кажется остальные уже ушли довольно далеко... Нам наверно стоит поторопиться... - а сам в это время начал пытаться ослабить наши объятия.
   Вот только Шантири похоже была другого мнения. Не ослабляя хватки, она осторожно зашевелилась у меня на груди. Наконец подняв голову, девушка поймала мой взгляд и нехотя поинтересовалась:
   - Ты уверен? - в её горящих глазах я прочитал какое-то странное выражение, которое почему-то заставило меня утроить свои усилия в попытке освободиться.
   - Да...да, уверен. И так уже нежностей развели, - неуклюже протянул я в ответ, отчаянно отводя взгляд.
   Пару мгновений ничего не происходило... как вдруг я почувствовал, как Шана ослабляет хватку. Я тут же не теряя времени зря, неловко выскользнул из объятий и отошёл от неё на пару шагов. Обе руки отозвались на этот пируэт краткими вспышками глухой боли... но я не обратил на это внимания.
   - Идём... скорее... - всё так же глядя в сторону спин остальной группы произнёс я, с трудом контролируя тон вдруг задрожавшего голоса.
   Не успел я пройти и нескольких метров, как мне в спину донеслось тихое и протяжное:
   - Как жаль... -
   После этого странного проявления эмоций, я находился в некоторой прострации, так что даже не понял как нагнал отряд и пристроился рядом с Ши в его голове. Откровения Шантири о демонах тоже каким-то образом на время... нет, не вылетели из головы, но запрятались куда-то глубоко-глубоко.
  
  Глава 15
  
   ...Спустя пару часов, на горизонте показалась околица небольшой деревеньки. Мы успели пройти почти половину расстояния до неё, прежде чем я понял, что Ши не спешит уводить отряд в лес, а ведёт нас прямиком к воротам в частоколе.
   - Ты что делаешь?! - придержав ящерку за плечо, громко прошептал я ей в ухо, - нам же нельзя заходить в поселения. Ты забыла про это?
   - Мы помним, - вместо Ши почему-то ответила Риза, незаметно вынырнувшая у меня из-за спины, - но ведь там нет демонов...
   - ...А раз их там нет, то мы можем хотя бы попробовать их предупредить. Даже если что-то пойдёт не так, мы спокойно сможем выпутаться из неприятностей. Деревня, это не город, - уверенно продолжила посли магессы Ши.
   Ошарашенно оглядев обеих девушек, я подавил желание сплюнуть на землю. Более того бросив взгляд в сторону остальных приключенцев, я понял, что они полны решимости поддерживать решение девушек.
   - ...У меня только один вопрос: когда вы успели сговориться? - я с трудом нашёл такие слова, в которых не было бы никаких ругательств.
   - ...Пока ты был занят "разговором", - спокойно отозвался ящерка, хотя я почему-то почувствовал в её голосе явный холодок.
   - И мы не отступимся... эти люди заслуживают шанса на спасение! Когда мы путешествовали с братом и остальными по Ремари... нам попадались только разрушенные селения... и мы... мы не могли им ничем помочь! А сейчас у нас есть возможность хотя бы попытаться спасти этих людей! - яростный монолог Ризы, даже заставил меня не пару мгновений опешить.
   Этим решили воспользоваться остальные, начав вразнобой высказываться в поддержку этого решения. Одна только Шана не спешила занимать ничью сторону. Впрочем, я сейчас почему-то опасался сталкиваться с ней взглядом, поэтому не мог узнать её отношение ко всему этому.
   Наконец, совладав с собой, я бросил короткий взгляд в сторону околицы деревеньки. Первым же делом захотелось послать обеих девушек и всех остальных с ними вместе куда подальше, после чего повести всех в обход, как и планировалось. Второй желание практически не отличалось от первого, разве что мата и ругательств в запланированной речи немного поубавилось.
   Чувствуя, что моё решение им сильно не понравиться обе заговорщицы удвоили усилия. Но я менять своё решение не собирался. Если понадобится, я был готов силой заставить их всех следовать моему плану.
   - Тисмор... они ведь все умрут... - проникновенно-тихо начала вдруг Ши, чувствуя мой настрой, - ...К тому же мы не станем там задерживаться. Просто предупредим их об опасности и всё. Да и покинуть пределы деревни для нас, в случае чего, не составит труда.
   Остальные вторили ей.
   - Она права, Тисмор, - как ни в чём не бывало высказалась вдруг Шана, вставая на сторону большинства.
   По-новому оглядев околицу небольшой деревеньки, я не мог не признать, что в их словах был резон. Действительно, если не заходить в дома и просто пройти деревеньку насквозь, по ходу дела предупредив жителей, то ничего плохого не должно случиться... наверное.
   В который раз оглядев решительные лица моих спутников, я понял, что выбора у меня не осталось. Вернее не осталось такого, при котором я не настрою всех против себя.
   - ...Хорошо, - с трудом пересиливая себя, словно двигаю здоровенную гору, выдавил я.
   Проинструктировав всех пару раз о действиях на случай неприятностей и убедившись, что они не станут делать глупостей, если над деревенькой начнут собираться багровые тучи, я повёл отряд к воротам в частоколе...
   ...В итоге это оказалось даже проще, чем я ожидал. Разговор с деревенским старостой, которого успели заранее предупредить о нашем появлении шустрые деревенские мальчишки, не затянулся. Пожилой, но всё ещё крепкий мужчина и заодно часть жителей, присутствовавщих в то время на улице выслушали нас очень внимательно. Никто не перебивал и не пытался спорить. Нас даже вынесли немного припасов, в благодарность за то, что мы их предупредили. Стоило нам только двинуться дальше, как староста уже начал раздавать команды жителям быстрее собирать вещи.
   Покидал деревню наш отряд в приподнятом настроении. Один только я, решив оглянуться на деревеньку, когда мы успели отойти от неё на несколько десятков метров, заметил кое-что не очень приятное. Несколько деревенских, буквально трое или четверо, провожали нас из-за частокола тяжёлыми взглядами. В них даже на таком расстоянии читалось недоверие. Не знаю, согладатаи это были, посланные старостой проследить за подозрительными гостями или просто одиночки, воспринявшие наше предупреждение в штыки, но... сообщать об этом остальным я не стал. Омрачать радость остальных, которые в своём воображении только что спасли целую деревню от атаки демонов, я не хотел. К тому же, может всё что я успел себе надумать, после того как встретился с этими личностями взглядами, лишь мои пустые предположения. Очень надеюсь на это... и на то, что староста действительно поверил нам, а не просто сделал вид, что прислушался к предупреждению...
   ...Когда наступила ночь, мы устроили привал на небольшой уютной полянке, чуть в стороне от дороги. Ранее нам, правда, уже попадалась одна, прямо на обочине дороги, причём даже с готовым кострищем, но... располагаться там, я не разрешил. Может это было излишней перестраховкой, а может и нет - главное, что мне так было спокойнее.
   Сытно поужинав остатками сушёного мяса и овощами, подаренными крестьянами, мы стали готовиться к ночлегу. И только тут обнаружилось, что количество наших лежаков немного не совпадает с количеством разумных в отряде. То, что помимо этого в наших сумках обнаружилась явное несоответствие с тем, что там было до заключения - наводило на вполне очевидные мысли. Не удивлюсь, если стражники или ещё кто из имевших доступ, успел изрядно порыться в них и забрать всё что понравилось. То, что мы впопыхах собираясь, этого не заметили, тоже вполне ожидаемо.
   Как бы там ни было, но оставшиеся четыре лежака пришлось делить между всеми. Они, к счастью, были достаточно широкими, чтобы при некоторой сноровки на них могли уместиться двое. Нет, можно было, конечно, и на земле поспать, но для здоровья это вроде бы не очень полезно. Мне, с моей чувствительностью к температуре - уж точно.
   В общем, после небольшого совещания было решено кто как ляжет. Лот, вместе с сестрой расположились на одном, другой заняли Ши и Стиа. Ещё один, к их обоюдному неудовольствию, разделили Эран и Аскель. Ну а последний целиком и полностью отошёл моей персоне. Просто потому, что со сломанными руками мне было бы немного трудно делить его с кем-то.
   Шана, с который я всё ещё старался не встречаться лишний раз взглядом, без каких-либо вопросом сама взяла на себя роль ночной стражи. Компанию ей неожиданно решил составить Сен. Устроившись в корнях одного из деревьев паучонок, принялся зорко оглядывать тёмный лес вокруг своими чёрными бусинками. Правда, лично я был уверен, что скоро ему это дело надоест и он отправиться на боковую...
   ...К вечеру следующего дня мы увидели на горизонте стены Диадоса. Внутрь заходить, естественно, не стали. Ши на пару с Ризой, даже не пытались меня переубедить, прекрасно помня о том, чем кончился для нас "визит" в Гастор. Так что в лес мы свернули практически сразу же после того, как увидели городские стены.
   К тому же, что-то подсказывало мне, что Диадос уже предупреждён о демонах... или вернее о компании незнакомцев, которые рассказывают о них. Этим утром Шана сообщила мне, что посреди ночи слышали, как по дороге из деревни по направлении к городу проскакал одинокий всадник. Не удивлюсь, если это был кто-то из тех, кто провожал нас недружелюбными взглядами за околицей. В любом случае, это давало щанс городу на спасение...
   Ну, а на тот случай, если бы Диадос вздумал выслать за нами разъезд стражи "для выяснения" у меня был готов план заранее. Правда уже к вечеру я понял, что он возможно не понадобится. Если за нами и выслали погоню, то она, похоже, не особо-то и старательно занялась нашим поиском. По крайней мере, никаких признаков указывающих на это, я за весь день не увидел.
   Конечно, за нами могли послать и каких-нибудь опытных егерей, которых хрен заметишь в лесу, но... это сомнительно. А даже если и так. Совсем скоро на Нелир должна была поглотить демоническая орда. Им в любом случае не до нас.
   ...Несколько дней спустя, когда еда закончилась и мы окончательно перешли на дичь, поставляемую Ши и, как ни странно, мной, дорога привела нас к следующему населённому пункту. Уже издалека было видно, как за обгорелыми, но всё ещё запертыми воротами деревни в небо поднимается густой чёрный дым. Добротный частокол тоже порядком обгорел, превратившись по большой части в обугленные деревяшки. Никаких сомнений в том, кто именно "повеселился" в деревне не было.
   Несмотря на то, что сейчас там чисто теоретически было уже безопасно и можно было попробовать разжиться припасами... я запретил заходить внутрь. Мы пока ещё были не в самом бедственном положении, а потому мародёрствовать на ещё свежем пепелище, лично мне, не хотелось.
   ...Следующие восемь дней мы медленно, но уверенно продвигались к северной границе Нелир, стараясь придерживаться широких и расхоженных дорог. На развилках сворачивали, пытаясь руководствоваться солнцем, по которому определяли стороны света. В населённые пункты, понятное дело, не заходили, да и просто с нелирцами больше не контактировали... просто потому, что ни одного целого города или деревни, нам больше не попалось. Да и выжившие люди нам тоже не встречались.
   За время совместного путешествия я успел ещё лучше узнать наших новых попутчиков. Что-то я почерпнул с их собственных слов, что-то со слов их друзей, а до чего-то додумался сам.
   Лот, Стиа и Эран, например, сами многое рассказали о себе и о своих жизнях, вплоть до атаки демонов.
   К примеру бывший стражник, как-то у костра, с гордостью поведал мне о том, что он вообще-то потомственный военный. Я тогда даже на пару мгновений проникся его многозначительным видом... проникся, ровно до того момента, пока не вспомнил про его боевые навыки. Теперь мне их, благодаря обилию свободного времени, довелось увидеть не только в бою, но и в тренировочном спарринге с парнем. Так что я знал о чём говорил. Нет, не то чтобы его умения были никуда не годны, но... до настоящих мастеров, которых я успел немало повидать за время своих приключений, парню было как до луны. Даже я, пользуясь десятой долей своей силы и скорости, легко мог его уложить. Хотя в его защиту стоило сказать, что именно физическая форма у него была довольно неплохая. Хромали в основном навыки, что впрочем и не удивительно. Он же всю жизнь прожил в отдалённом замке и до последнего времени, наверняка, ни разу всёрьез не сражался в настоящей схватке.
   А вот Эрана, уже его друзья со смехом, буквально вынудили признать, что он раньше был простым слугой в замке, да ещё и сыном поварихи. Последнее они, кстати, подчеркнули отдельно. Правда, если уж совсем честно больше всего усердствовала Стиа, как самая острая из компании на язычок. Именно она мне "по большому секрету" поведала какими внушительными объёмами обладал парень раньше. Самому бедолаге, между прочим, во время этой экзекуции оставалось только краснеть, да мямлить что-то невнятное. В конце концов, в какой-то момент, когда Стиа уж слишком далеко зашла в своих подколках, мне пришлось её остановить. Она тогда это тоже поняла и сразу же извинилась перед парнем, но определённые последствия у этого всё-таки были.
   Именно после этого Эран, почему-то стал доверять мне больше и перестал выпускать "иголки" при каждом удобном случае. А веди казалось бы - я практически ничего не сделал, чтобы наши с ним отношения поменялись так кардинально.
   Сама же Стиа, кстати, старалась особо не распространяться о своём прошлом, отделываясь самыми общими фразами. Рассказала, как работала личной служанкой у внучки владетеля замка и немного о своём житье-бытье. Так же рассказала, что она с самого раннего детства росла сиротой в замке, опекаемая матерью Эрана. В общем ничего особо криминального.
   Хотя это самое "криминальное" мне чуть позже, видимо в отместку за предыдущие прегрешения девушки, поведал Эран. Оказалось, что бывшая служанка... невероятно любила истории про приключения. Даже научилась читать, лишь бы иметь возможность не только слушать, но и читать, пусть и очень редкие среди простого народа, книги. Я даже не удивился, когда парень после всего этого заговорщески сообщил мне, что девушка тайно мечтала самой стать героем из сказки. Именно героем, а не героиней, ибо в рассказах её всегда привлекала роль рыцаря в сияющих доспехах, а не принцессы в башне.
   На Эйримаре, кстати, хоть и куда меньше гендерных ограничений, чем на Земле в средние века, но профессия воина, а уж тем более наёмника для девушки... скажем так: не очень одобряется. Хотя верно это в основном для людской расы. У тех же авири, например, вообще нет ничего подобного и женщины с мужчинами абсолютно равны.
   Именно поэтому девушка никому и не рассказывала о своих желаниях... ну кроме Эрана, с которым они росли с малых лет, став за это время буквально братом и сестрой.
   Что же касается парочки магов... то и о них я так или иначе узнал многое. Причём в некотором роде даже то, что мне знать совсем не хотелось бы...
   Всё дело было в Ризе. Эта девчонка, в критических ситуациях становящаяся тише воды, ниже травы, в спокойной обстановке непременно "расцветала". Получив в лице меня, Шаны и Ши новых слушателей она не стала терять времени и принялась буквально заваливать нас разной информацией. Вплоть до того, что уже через пару дней, мы... буквально начали от неё прятаться. Я и Ши чаще уходили в лес за дичью или для разведки окрестностей, а Шантири патрулировала дорогу позади и впереди отряда. Ну или составляла компанию нам с ящеркой. На удивление, Ризу такое наше поведение совсем не расстраивало и даже более того... она кажется даже не замечала наших попыток избежать её общества при любом удобном случае.
   И всё же, даже несмотря на свою пугающую сущность или скорее благодаря ей, молодая волшебница стала для меня ценным источником информации. Например, я многое узнал о том, как проходило обучение магии в их академии... да и многом другом, в принципе. Иногда девушка настолько увлекалась, взахлёб рассказывая о своём обучение и успехах в магии, что я невольно ловил себя на странной мыслях. Создавалось такое впечатление, что она буквально напрашивается, чтобы я её похвалил. Да и вообще иногда у меня в голове сама собой возникала ассоциация между девушкой и... маленьким щеночком, который постоянно хочет, чтобы его хозяин уделял ему всё своё внимание. Это, в какой-то мере, было даже мило и меня практически не напрягало... чего нельзя было сказать о Шане и Ши. Обе девушки не показывали это открыто, но повисающее в воздухе напряжение, каждый раз когда во время пути ко мне "прилипала" Риза, могли почувствовать практически все.
   Кстати о Шантири. Всего через пару дней, после произошедшего на дороге наши с ней отношения пришли в норму и мы снова смогли спокойно общаться, как и раньше. Я старался избегать невысказанных тем, а она, видя это, не спешила их поднимать. Тем не менее, я чувствовал - что-то в ней изменилось. Или вернее в наших с ней отношениях, хотя пока ещё, я не могу понять, что именно.
   ...А ещё со временем, как то само собой вышло так, что я присоединился к утренним медитациям Ризы и Аскеля. Я даже смог с ними немного пообщаться о магии. Правда лезть с просьбами меня чему-нибудь научить, пока не спешил, продолжая "прощупывать почву".
   Кстати, сам Аскель оказался именно тем, кем я и считал его по рассказам Ризы... жутким занудой и заучкой. Риза практически ничего не знала о его прошлом и о том, как он жил до академии, ибо парень оказался довольно неразговорчив на этом счёт. Зато о том, как они учились вместе магесса могла рассказывать сутками напролёт. Со её слов он всегда получал от преподавателей одни "отлично" и посещал уйму дополнительных курсов. Всегда был первым на курсе по теоретическим знаниям, с лихвой опережая в этом остальных его однокурсников. По сути единственное в чём он уступал студентам старших курсов - практике. Но если с бытовыми заклятьями это было не так заметно, то с боевыми... у него были весьма своеобразные отношения. Понятное дело, что это расстраивало такого перфекциониста, как Аскель, но поделать он ничего не мог. Обучение боевой магии и тренировочные схватки между студентами начинались только на втором курсе.
   Тем не менее, я хорошо понимал, что как источник теоретических знаний для меня, Аскелю нет цены. Но даже зная это, я пока не торопился набиваться к нему в ученики. Просто потому, что была ещё одна вещи, которая занимала мой разум куда больше, чем даже перспектива овладеть новыми заклятьями.
   То, что рассказала Шана, всё это время не давало мне покоя. Даже когда я был чем-то занят, часть мыслей непременно вертелось вокруг её рассказа. Я никак не мог понять, как мне сложить весь этот паззл в голове. Слишком сильно отличались её слова от всего того, что я слышал ранее. Но из всех встреченных мной за время пребывания в этом мире разумных, именно девушка была той единственной кому я мог верить без оглядки. Или по крайней мере хотел.
   То противоречие, которое она породила в моих мыслях своим рассказом, буквально разрывало разум. Пытаясь сопоставить известные мне факты и разобраться, я часто проваливался в свои мысли настолько глубоко, что вытащить меня оттуда иногда становилось весьма затруднительно.
   Мозг порождал сотни предположений, теории... и тут же сам разрушал их логикой. А ещё я, наконец, понял, что именно желание разобраться во всём этом двигало мной всё это время. Защита, обещаемая слухами о служителях Единого лишь предлог. Если где и стоило искать ответы, то только у них в гостях. Просто потому, что "квест" Артура должен закончиться где-то там. И похоже только отыскав его, как и просил Лорд, я смогу во всём разобраться.
   Неизвестно, что изначально подсказало мне правильное направление, когда я даже сам себе не был готов признаться в том, что хочу найти Артура. Может это было слепое провидение... ну или чья-то практически незаметная подсказка, но я рад что знаю куда мне идти.
   Когда я пришёл к этому выводу, спустя девять дней с начала нашего бегства из Гастора, в моём разуме, наконец, воцарилось какое-то подобие порядка. Зная цель, к которой стремлюсь, я мог на время выкинуть из головы пустые предположения и догадки, и вплотную заняться её достижением.
   ...На следующий день после этого, мы несколько часов двигались по хорошо проторенной дороге. На попавшейся нам ближе к обеду развилке, мы как всегда свернули руководствуясь приблизительным направлением на север. Вот только не успели мы пройти после поворота и пары сотен метров, как далеко впереди показалось пыльное облако. Без всяких проволочек, мы тут же свернули в лес и продолжили движение уже под его прикрытием. Вскоре стало понятно, что мы постепенно нагоняем хвост гигантского людского каравана. Когда же мы подобрались поближе стало возможно разглядеть его поподробнее.
   Это действительно оказался караван. Только телег и лошадей в нём практически не было. Десятки... нет, сотни, усталых мужчин, женщин, детей и стариков плелись по дороге прочь от центральных территорий Нелир. Среди этого пёстрого сборища периодически тускло мелкали кольчуги и доспехи. Бывшие стражники, немногочисленные солдаты в побитом снаряжении и даже простые воины в своём личном снаряжении, лишь слегка разбавляли общий человеческий поток. Ни о какой охране или патрулировании тут речи даже и не шло. И гражданские, и военные люди похоже просто спасали свои жизнь из уничтоженной страны.
   Немного подумав, под прикрытием леса и посоветовавшись с остальными на всякий случай, я принял решение войти в контакт с беженцами. Их внешний вид более чем явно свидетельствует о том, что никакой агрессии от них можно не ожидать. Зато помочь нам они смогут запросто.
   Я уже давно опасался того, что мы могли заблудиться, веди идти нам приходилось практически вслепую. Никаких карт у нас не было и никто из отряда раньше не был в королевстве. В такой ситуации местные жители, наверняка бредущие куда-то не просто так, смогут нам подсказать где мы находимся.
   Тем не менее, на всякий случай я решил для начала выйти к ним в одиночку. Больше манёвра в случае непредвиденных неприятностей, да и один человек наверняка вызовет у них куда меньше беспокойства, чем целая группа незнакомцев.
   За прошедшее время у меня успела зажить правая рука... да и левая, в принципе тоже. Разве что последнюю пока не получалось нормально использовать, но я справедливо считал это временно. С тела сами собой сошли практически все ожоги. Так что, если забыть о грязи и дорожной пыли, я сейчас выглядел вполне презентабельно... ну или, по крайней мере, моя внешность больше не должна пугать людей.
   Какого же было моё удивление, когда я спокойно прошёл мимо хвоста каравана, а никто из беженцев даже не обратил на меня внимания. Еле переставляя ноги, они упрямо продолжали двигаться вперёд по дороге, не оглядываясь по сторонам. Впрочем, я понял, что поспешил с выводами, когда от общей группы вдруг отделился один человек в кольчуге и полузатёртом цветастом сюрко поверх неё.
   - Ещё один беженец? - тоскливо осведомился усатый мужик, когда приблизился ко мне. Оглядев меня усталым взглядом, особенно задержав взгляд на левой руке в повязке и остатках ожогов на открытых участках тела.
   - Вроде того, - несколько растерянный такой равнодушной реакцией, ответил я.
   - Тогда можешь идти с нами. Еды практически не осталось, но зато мы уже почти прибыли к Тригодису. Так что долго голодать тебе не придётся, - сообщил мне мужик, как ни в чём не бывало, и уже было хотел отвернуться, но я ему не дал.
   - Тригодис? - уточнил я.
   - Да. Застава на северной границе. Она последняя во всём королевстве не пала под натисков демонов, - устало прояснил воин.
   - Не пала? - удивился я, - Почему?
   - Она под защитой церкви Единого, - обронил мужчина спокойно и бросил на меня взгляд, в которым впервые за весь разговор сверкнула какая-то тень надежды на лучшее будущее, - когда демоны напали на нас, они выслали отряд на помощь, но успели спасти только заставу. И теперь они стоят в её гарнизоне, принимая к себе всех беженцев.
   - Вот как... - протянул я уже скорее для себя, чем для собеседника.
   - Именно, - не обратив на мой тон внимания ответил воин, после чего спокойно направился обратно в глубь каравана. Похоже свой долг по приветствию нового беженца, он посчитал выполненным.
   Обернувшись в сторону стены деревьев, за которыми скрывались остальные, я подал им условный знак. Немного погодя все мои спутники медленно и осторожно вышли на дорогу, но видя что на них не обращают никакого внимания, ускорились и вскоре встали рядом со мной.
   - По словам того воина, с которым я говорил - вскоре должна показаться последняя уцелевшая крепость в Нелир. Причём устояла она только потому, что её охраняют паладины, прибывшие с подконтрольных церкви Единого земель, - спокойно сообщил новости я, оглядев свои спутников, - так как идти не далеко, то предлагаю продолжить путь в составе этого каравана. Когда прибудем в крепость - будем думать, что делать дальше.
   Члены отряда восприняли эти новости с энтузиазмом. Особенно радовались Лот и его друзья. Понятное дело, что на них так повлияли новости о том, что паладины, в ряды которых они так стремятся уже недалеко. Теперь осталось только добраться до них.
   Вот только не успели мы пройти и пары сотен метров в составе медленно бредущего каравана, как я почувствовал очень знакомое ощущение в левой руке.
   "Неужели?" - подумал я, переведя удивлённый взгляд на перчатку повелителя. Под удивлёнными взглядами остальных, я отделился от каравана и направился прямиком к придорожным зарослям.
   - Ты куда? - тут же обратилась ко мне Шантири.
   - Не беспокойся - недалеко. Сейчас вернусь, - задумчиво отозвался я, продолжая движение.
   Наконец, скрывшись за деревьями, я немного неуверенно, всё ещё не до конца уверенный в своих ощущениях, медленно потянул перчатку с руки. И она ожидаемо легко поддалась, постепенно освобождая мою плоть от своего веса.
   - Удивительно... а я-то думал, что с тобой мы расстанемся в самом конце, - рассеянно протянул я, удерживая тяжёлую перчатку в правой руке, а затем замахнувшись для броска, добавил, - ну да и хрен с тобой...
   Вот только в последний момент перед броском, я вспомнил про белый камешек, так хорошо спрятанный между пластинами латной перчатки. Думаю, я бы в любом случае про него вспомнил бы, но было бы не очень весело, если бы это озарение настигло меня уже после броска. Переться в заросли на поиски только что выброшенной перчатки было бы довольно неловко.
   Легко вытащив камень с душой Даши из углубления между пластинами, я с чистой совестью размахнулся и зашвырнул ещё один осколок доспехов повелителя куда подальше. Закапывать его, как я поступил с наплечником, теперь казалось бессмысленно. В конце концов, вряд ли перчатка теперь обладает хоть каким-нибудь необычным свойством, кроме невероятной тяжести и прочности. Сапог, который у меня так и не получилось удержать на ноге в тюрёмном хранилище, яснее ясного показывал, что никакой магии в этих кусках металла, после отделения от моего тела, не остаётся.
   Не став задерживаться, я легонько сжал в руке белый камень и двинулся обратно к каравану. В ближайшее же время займусь тем, что найду для него какое-нибудь местечко в своём снаряжении, где уж точно не смогу его потерять ненароком. Что бы там не творилось в мире, но сохранить душу девушки, которая столько раз спасала меня, я считал своим долгом.
   - А на тебе всё меньше и меньше доспехов, как я посмотрю, - встретила меня Шантири ехидным комментарием, стоило мне только показаться из придорожных зарослей. Остальные уже ушли на несколько десятков метров вперёд, так что похоже девушка намеренно ждала меня здесь всё это время.
   - А ты всё сторожишь меня? Не бойся - больше я от тебя никуда не убегу, - улыбнувшись ответил я, подражая тону девушки.
   - Конечно, не убежишь... теперь то уж точно, - на этот раз в словах девушки помимо ехидства, проскользнуло что-то ещё, но я сделал вид, что не заметил этого. Быстро догнав остальных, мы вновь влились в общий поток. Следующие несколько часов пути промелькнули для меня практически незаметно и очнулся я только тогда, когда на горизонте показались высокие каменные стены пограничной крепости. Постепенно приближаясь к открытым перед нашим караваном массивным крепким воротам, обитым железом, я не мог оторвать взгляд от двух гигантских знамён, свисающих со стен по обе стороны от них. На девственно белых полотнах гордо реял золотой круг с шипами на внешней стороне и горизонтальной линей перечёркивающей его пополам. Знак церкви Единого.
  
  Глава 16
  
   Вскоре стало возможно разглядеть стражей стоящих в воротах. Как и ожидалось, это оказались паладины. Не узнать их по характерным доспехам, практически ничем не отличающихся от тех, которые я когда-то видел на Макре, было невозможно. Да и вооружены они были точь-в-точь как он. Сейчас, когда опасности не было, длинные прямые мечи, с массивной фигурной гардой в виде знака Единого, понятное дело, миролюбиво покоились в ножнах, а большие каплевидные щиты висели у паладинов за спинами поверх плащей.
   Всего в воротах я насчитал семеро воинов Единого: трое стояли по одну сторону от ниъ, трое по другую. Последний же расположившись чуть поотдаль от ворот и остальных своих собратьев, цепким взглядом осматривал каждого проходящего мимо него беженца. Правда, усталых от долгой дороги людей, это мало волновало. Особенно учитывая то, что паладин ограничивался только визуальным осмотром, даже не пытаясь останавливать или, тем более, допрашивать проходящих мимо него беженцев.
   Именно благодаря этому поток людей довольно быстро продвигался в пределы крепостных стен. Ничего удивительно, что совсем скоро подошла и наша очередь. Вот только тут отлаженная процедура неожиданно нарушилась.
   Тот самый паладин, который стоял чуть поотдаль от остальных, сделал своим собратьям какой-то знак. Уже в следующее мгновение, они практически синхроно заступили раскрытые ворота, перекрывая проход и нам, и не успевшим прошмыгнуть мимо них беженцам. Те и рады бы повузмущаться такому неожиданно повороту дел, по лицам видно, да вот только пререкаться с закованными в сталь паладинами почему-то никто так и не ришлся. Даже несмотря на то, что эти уважаемые господа продолжали выглядеть довольно миролюбиво и рук к своим клинкам не тянули.
   Тем временем, паладин, подавший знак своим собратьям, стал приближаться к нам. Быстро переглянувшись с Шаной, я немного напрягся... просто ради порядка. Сомневаюсь, что эта заминка действительно может быть опасна для нас. В конце концов, с паладинами я никогда не конфликтовал, а с тем же Макром вообще дружил... почти.
   - Кто вы и что ищете в сём убежище, от невзгод этого мира? - проникновенно осведомился у нас паладин, остановившись, когда ему оставалось до меня, стоящего впереди всех, всего пять-шесть шагов. Голос паладина оказался сильно искажён из-за массивного шлема, но даже так он звучал слишком молодо для того, чтобы принадлежать мужчине. Хотя глядя на массивную фигуру в стальных латах, с трудом верилось, что под ним скрывается какой-то пацан.
   - Мы здесь за помощью, как и все остальные. Ходят слухи, что только члены церкви Единого могут противостоять демонам. Я и мои друзья просто ищем защиты от этих тварей, - наконец, ответил я.
   - Ты прав, незнакомец - мы действительно боремся с этими отвратительными порождениями хаоса. И эти ворота открыты для всех, кто ищет помощи на этой проклятой земле... - начал паладин спокойно, после чего он перевёл взгляд на снующего у меня под ногами Сена и продолжил, - ...но не будет ли проблем от этого... зверя? Здесь множество людей, никогда в жизни не сталкивавшихся с такими... животными и оно может быть опасно для них.
   После этого монолога, он кивнул головой в сторону начинающих толпиться у перекрытых ворот беженцев... вернее, попытался. Из-за неловкого движения шлем паладина немного съехал наперёд, со стуком ударившись краем об нагрудную пластину, и перекрыл ему обзор. Вся серьёзность его речи тут же рассеялась словно дым.
   - ... - донеслось следом из шлема какое-то полуприглушённое бурчание. После этого незадачливый воин Единого вскинул руки пытаясь вернуть шлем в правильное положение.
   - Паук не опасен... - начал я, стараясь сохранять равнодушие, глядя на это действо, после чего мысленно извинившись перед Сеном, продолжил, - ...он мой ручной монстр и я его полностью контролирую.
   Когда надо Сен прекрасно меня понимал, вот и сейчас, услышав мои слова, он тут же остановился рядом со мной и одарил меня мрачным взглядом. Впрочем, я чувствовал, что мои извинения он услышал и принял, поэтому прошипев что-то практически неслышно для порядка, паучонок соизволил меня простить.
   Паладин было дёрнулся на звук, но...
   - А мы сюда пришли, чтобы стать одними из вас! Ну, то есть, паладинами, - воскликнул вдруг Эран у меня прямо над ухом. Это оказалось полнейшей неожиданностью, как для меня, так и для паладина. От удивления он даже одним резким движением, наконец-таки, вернул свой шлем в правильное положение.
   Раздражённо оглянувшись на "буяна", я... подавил уже готовые вырваться на волю ругательства. Глаза парня буквально сверкали, когда он пожирал взглядом доспехи паладина. Нет, я, конечно, догадывался, что созерцание ярко-белых плащей паладинов, будто отбеленных сразу всеми стиральными порошками из рекламы моего мира, и их сверкающих на солнце лат, начищенных до состояния зеркала, могло оказывать на неокрепшие юные умы такой эффект... но не верил в это до конца. Теперь вот убедился. И ведь впечатлительным оказался не только Эран, но и его друзья, хотя они, по крайней мере, пытались это скрывать. Хорошо ещё Шантири и Ши так не отреагировали, а то бы я подумал, что совсем сошёл с ума.
   Тяжело покачав головой, я вновь перевёл взгляд на паладина.
   - ...Тогда мы... рады будем поприветствовать новых братьев и сестёр! -дружелюбно откликнулся тот, тем временем, наконец, справившись с удивлением. Паладин махнул рукой остальным и те тут же расступились в стороны, вновь давая дорогу беженцам в ворота. Как раз вовремя, ибо уставшие люди уже начали потихоньку перешёптываться и роптать на задержку.
   А наш собеседник, тем временем, не иначе как на радостях, расстегнул застёжку на шлеме и стащил его с головы. Я практически не удивился узрев перед собой вспотевшее лицо молодого парня в кожанном подшлемнике. На вид он был даже ненамного старше того же Эрана... а то и младше.
   - Я, младший паладин третьего круга - Хорим, приветствую вас в крепости Тригодис! Нынче это последнее место во всём королевстве, которое устояло перед натиском мерзких тварей, - высокопарно и с полной отдачей, поприветствовал парень нас всех... похоже как-то позабыв про то, что далеко не все из нас горят желанием вступить в их дружный коллектив.
   "Нет, я, конечно, прямо не говорил, но можно было бы наверно и догадаться" - вяло подумал я, а в слух сухо добавил, - Благодарю за тёплое приветствие.
   Следом откликнулись и остальные. Громче всех, понятное дело, отозвались Эран, похоже, совершенно не смущённый возрастом своего новообретённого кумира. Ну да не мне его судить.
   - Когда войдёте в крепость, двигайтесь прямо по главной улице до развилки. Лагерь беженцев находиться за северными воротами, но вам нужно не туда, а в крепостной донжон, поэтому свёрнёте на развилке направо. В донжоне сейчас как раз расквартирован наш штаб, во главе с ангелом-настоятелем Сертасиксом. К нему вас, конечно, сейчас не пустят, но если обратитесь к одному из его помощников, то вам наверняка помогут со вступлением в орден.
   - Премного благодарны вам. Тогда мы не станем терять времени, - тут же откликнулся я, не желая затягивать разговор и уже было хотел скомандовать остальным двигаться дальше, но не успел.
   - Подождите! Если братья у дороги к донжону вас не захотят пустить, сразу говорите, что вы пришли вступить в орден. По другому поводу, они вас просто не имеют права пропустить, - торопливо добавил младший паладин третьего круга, осознав что я уже готов свалить от его общества.
   - Спасибо, - устало поблагодарил я парня, уже в третий раз за столь краткий промежуток времени, после чего наконец скомандовал остальным, - Идём.
   Спорить никто не стал и уже через десяток шагов, мы вступили вместе с продолжающими прибывать беженцами под арку ворот.
   - Да пребудет с вами благодать Его! - прилетело нам в спину напоследок.
   - И тебе того же, - вяло пробурчал я себе под нос и продолжил движение.
   Стены Тригодиса оказались не особо-то и толстыми. Какой-то десяток шагов и мы вышли из ворот на небольшую площать перед воротами, замощённую крупной брусчаткой. На другом её конце начиналась та самая главная улица, по которой нам предстояло продолжить движение. Справа и слева между домами вдоль крепостной стены, правда, виднелись ещё парочка узких проёмов-улочек, но нам понятное дело туда было не нужно.
   Грубые, добротные двухэтажные дома смотрели на нас пустыми проёмами окон и дверей. Даже не приближаясь к ним, легко можно было понять, что дома покинуты. Впрочем, не все. В паре-тройке окон я всё-таки заметил усталые взгляды местных жителей: стариков и старух. Не удивлюсь, если только они и остались в крепости из местных жителей. Остальные небось уже давно покинули Тригодис, стоило им услышать о вторжении демонов в страну.
   Учитывая это, немного странным для меня выглядит решение паладинов устроить лагерь беженцев за северными воротами, под открытым небом, когда прямо под рукой столько свободной жилплощи, но... в конце концов, это их дело. Может они очень щепетильны в вопросах собственности и даже в покинутые владельцами дома, не желают заселять других людей.
   Пройдя площадь, мы вместе с толпой беженцев продолжили движение по главной улице. Не усели мы пройти и десятка метров по ней, как молчание нарушил неугомонный Эран:
   - Интересно нас возьмут в орден прямо здесь или нам придёться идти куда-то ещё? - спросил парень нетерпеливо, ни к кому конкретно не обращаясь.
   - Наверняка, придёться ехать дальше. Всё-таки просто получить доспехи и оружие недостачно для того, чтобы стать паладином. Ну... я так думаю, - задумчиво отозвался Лот поддержав разговор.
   - Вам легко говорить. Может вас и вправду прямо здесь посвятят. А нам с Ризой скорее всего придёться ехать в их академию... или как там у них называются учебные заведения для магов? Ну то есть послушников, - решил, в свою очередь, пожаловаться молодой маг... на свою беду.
   - Так чего ж ты расстраиваешься, Аскель? Тебе небось только в удовольствие будет ещё поучиться. Наверно и там будешь любимчмком учителей? А ведь говорят, что от долгой учёбы мозги в голове начинают сохнуть... - Стиа не упустила случая подначить парня.
   - Сохнуть... что за глупости?! Я не про учёбу говорил, а про то, что нам с Ризой точно придёться ещё куда-то ехать! - Аскель попытался произнести это спокойным поучительным тоном, но вышло у него не очень.
   - Ой, ну конечно-конечно, как наш архимаг Аскель-всезнайка, мог сказать что-то не так? Это ведь невозможно, - Стиа, словно акула почуявшая кровь, не собиралась отпускать свою добычу.
   - Я не... - с плохо скрываемой обидой начал было парень, но закончить ему не дали.
   - Так, ребята, держите себя в руках! Совсем скоро нам всё расскажут, а пока не надо затевать ссор, - вмешался Лот, ставя точку в едва-едва начавшейся перепалке.
   Стиа такому исходу перепалки была, похоже, только рада. Присвоив себе победу в "схватке", она продолжила шагать вперёд с улыбкой победителя на лице. А вот Аскель, пробурчав что-то невнятное себе под нос, вдруг очень резко заинтересовался содержимым своей сумки, буквально закопавшись в неё с головой. В группе опять повисло молчание.
   К таким "сценам" я уже успел привыкнуть за время совместного путешествия с этой компанией, так что практически не обратил на это внимания. Единственное за что зацепилось сознание: отношение молодёжи к религии. Вернее то, как беззаботно они рассуждали на тему своего вступления в церковь и последующего обучения. Да и в Единого они, понятное дело, не верят.
   Всё это обещает целый ворох проблем Лот и его друзьям. В худшем случае, даже свидание с местной инквизицией и долгий задушевный разговор в их подвалах с дознавателями.
   "Хотя, наверное, я слишком много додумываю. В конце концов, мои знания об "охоте на ведьм" из моего мира, могут очень сильно несоотвествовать местным реалиям. Я веди по сути знаю о церкви Единого не сильно больше чем эти "детишки". Может в ней даже и нет такой структуры, как инквизиция из средних веков моего мира..." - начал я было рассуждать, но практически сразу же оборвал поток мыслей, - "...Впрочем, кого я обманываю? Конечно, есть."
   - Эй! Слушайте, - я обернулся к компанию будущих "церковников" и тихо, но так чтобы они расслышали осведомился, - а вы вообще хоть чуть-чуть верите в их бога? В Единого?
   Бредущие со всех сторон беженцы мало внимания обращали на наш разговор, занятые своими мыслями, но всё-равно кричать о вопросах веры в контролируемой церковными воинами крепости было бы весьма недальновидно.
   - Да, не особо, если честно. Главное ведь, что мы хотим сражаться с демонами, верно? Всему остальное не так важно? - тем временем, соверешенно спокойно осведомился у меня бывший стражник. Остальные молча его поддержали.
   "Ох, не было в вашей истории ещё войн за веру. Не знаете вы, что такое охота на ведьм и инквизиция... они то вас научат... калёным железом..." - мрачно подумал я, с трудом подавив желание приложить ко лбу ладонь. Вопиющая наивность моих спутников буквально поражала. Я всё ещё осознавал, что знания из моего мира могут сильно разниться с местной действительностью, но... слегонца припугнуть этих наивняков всё равно не помешает.
   - Значит, слушайте внимательно. Если вы действительно хотите стать паладинами... ну или там послушниками, я дам ваму пару советов, которые помогут избежать некоторых проблем на этом пути. И в первую очередь это касается веры в Единого. С этого момента вы должны начисто забыть про любое, хоть сколько-нибудь несерьёзное, высказывание насчёт этого бога. Да и вообще всей их веры, в принципе, тоже, - терпеливо начал я свои разъяснения.
   - Это и так понятно, не держи нас за тупиц. Не нужно обладать какими-то особыми знаниями, чтобы понять, что шутки в сторону важной для людей темы неуместны, - с видом оскорблённой невинности откликнулся тут же Аскель.
   - Нет, вы не понимаете - тяжело вздохнув, я проникновенно продолжил, - сами по себе вопросы веры - это очень и очень... сложная тема. Скользкая я бы даже сказал. Одно неверное слово или высказывание, даже такое, которое вам самим может показаться совершенно невинным... и вы сделаете верующего своим врагом. Причём, примирения с ним после этого достичь будет очень сложно, если вообще возможно. А учитывая то, что здесь этих верующих целая крепость - делать их своими врагами будет вообще настоящим самоубийством.
   - Ты так говоришь, будто все они плохие... но ведь это не так, - растерянно вставил Эран.
   - Нет, конечно. Они не плохие... наверно. Просто они живут по своим законам. И вам, совершенно незнакомыми с ними, может быть очень трудно понять этих людей поначалу. А уж влиться, стать частью их общества, может быть ещё тяжелее... - продолжил я.
   Вот только, судя по недоверчивым выражениям на лицах слушателей, я добился не совсем того эффекта, которого хотел. Пришлось исправляться на ходу.
   - ...Послушайте. Я не хочу вас настроить против церкви Единого. И ваше желание стать её частью, для борьбы против демонов тоже не считаю глупым, - "по крайней мере, совсем уж глупым" мысленно добавил я и продолжил, - Просто хочу немного помочь вам. Предупредить, чтобы вы ненароком не наделали глупостей.
   "Хотя с чего они мне вдруг сдались? Больно надо мне о них беспокоиться..." - промелькнуло в голове вдруг.
   - Ты так говоришь будто знаешь об этом куда больше, чем все мы вместе взятые... но откуда? Может ты вообще всё выдумал, - подозрительно протянул Аскель.
   - Действительно. Откуда у тебя такие познания? - неожиданно поддержала недавнего соперника в споре Стиа.
   - Выдумал... - тускло протянул я, резко потеряв львиную долю желания поучать молодняк. Не удержавшись, я потянул ладонь к лицу, но мгновением позже, взяв себя в руки, остановил движение и "терпеливо" уточнил, - ...зачем мне это?
   - ...Я... не знаю, - растерянно откликнулся Аскель, после краткой паузы.
   - Тогда в следующий раз - думай, прежде чем говорить что-то вслух. Верить или не верить мне - это лично ваше дело. Я захотел вам помочь советом и я это сделал, дальше уже не моя забота, - последние остатки моей мотивации испарились и я поспешил свернуть разговор, не забыв порадоваться тому, как легко мне удалось обогнуть опасную тему, касающуюся источника моих знаний.
   - Если Тисмор так говорит, наверно, нам стоит прислушаться. Он ведь нам и раньше всегда помогал, верно? Зачем ему мешать нам сейчас? - неуверенно обронила Риза, оглянувшись на остальных. Весь молодняк, в полном составе, ненадолго призадумался над этим простым умозаключением.
   - ...Хорошо. Я запомню то, что ты сказал и прослежу, чтобы остальные об этом тоже не забыли, - наконец, протянул Лот задумчиво, после чего добавил с серьёзным выражением на лице, - ...Спасибо тебе за совет.
   В ответ на это я промолчал. И дело тут было даже в том, что мне не особо хотелось раскрывать рот понапрасну. Просто именно в этот момент улица сделала очередной поворот и мы вышли на длинную прямую. В её конце возвышалась фигура паладина, стоящего на небольшом крепком помосте. Сразу за ним улица разделялась на две. Одна, по которой продолжали двигаться все беженцы, уходила вперёд и немного налево, а вторая резко сворачивала направо. Видимо за разговором, я и не заметил, как мы подошли к той самой развилке, о которой говорил паладин на воротах.
   Не успели мы пройти и десяти метров, как воин Единого на помосте зычным голосом прокричал в наступающую на него толпу беженцев:
   - Лагерь для временого размещения беженцев находится за северными воротами! Проходите прямиком туда! Там вас встретят и помогут с размещением. На все вопросы вам ответят там же! - после чего широким жестом указал латной перчаткой на левую дорогу.
   Впрочем, о том, куда мне идти дальше я и так знал...
   - Стойте, - скомандовал я, когда мы уже практически дошли до помоста. Отведя отряд к домам, чтобы не мешать движению людской массы, я продолжил, - ... настала пора нам расстаться.
   - Как? - удивлённо пропищала Риза, мгновением позже.
   - Ни я, ни мои подруги не собираемся становится частью церкви Единого. Ведь так? - последний вопрос я адресовал Шантири и Ши. Когда обе отрицательно покачали головой, я добавил, - и каких-то других дел к паладинам, по крайней мере сейчас, у нас нет.
   - Да, ты так и говорил, но... - начал было Лот, - ...неужели мы чем-то вас обидели? Почему так внезапно?
   - Нет, не обидели и дай мне договорить, - осадил я его, после чего продолжил, - именно потому что у вас есть дела к паладинам, а нас нет - вы сейчас пойдёте в крепость, а мы в лагерь беженцев. Это рано или поздно случилось бы в любом случае.
   - То есть мы расстаёмся насовсем? - несколько растерянно протянула Риза, резко погрустнев.
   - Возможно, - прямо ответил ей я, после чего всё же добавил неосознано попытавшись смягчить свои слова, - Впрочем, неизвестно как всё обернётся. Может мы с вами и не встретимся больше, а может и это произойдёт совсем скоро. Как бы то ни было, я желаю вам удачи в вашем деле.
   После моих слов повисло практически гробовое молчание. Лот и его друзья пытались свыкнуться с резким изменением жизненных реалий. Даже Шантири и Ши оказались удивлены таким резким расставанием. Я уже и сам понял, что решение это было довольно спонтанным и зародилось у меня в голове совсем недавно, но... отступать было уже поздно.
   - Тогда, прощайте... наверное, - наконец, немного неуверенно протянул Лот и добавил немного погодя, - ...удачи.
   Следом за парнем, растерянно попращились Стиа, Аскель и Эран, одарив меня неверящими взглядами.
   - До свидания, - грустно протянула Риза последней. В её карих глазах плескалось целое море печали. В груди зародилось то самое противное чувство, которое испытываешь сделав что-то не подумав. Впрочем, внешне на мне это никак не отразилось.
   - Прощайте, - ответил я, после чего вновь встретившись глазами с Ризой, всё-таки не удержался и виновато улыбнулся. Тем не менее, когда Шана и Ши, наконец, завершили церемонию прощания, я не стал сомневаться и бросил им, - идём.
   - Да..да и нам тоже пора. Идёмте, - несколько заторможенно вторил мне Лот.
   Разойдясь в разные стороны каждый из нас отправился навстречу своей цели. Первые пару минут, после расставания, меня, конечно, подмывало оглянуться, но я все же удержался. К тому же, даже вздумай я повернуться, смысла в этом особого не было бы - толпа народа, в которой мы сейчас продвигались к северным воротам в любом случае не дала бы мне ничего разглядеть.
   "Интересно, смогли ли они договориться с паладинами охраняющими дорогу к крепости?... Глупый вопрос: если б не смогли, уже наверняка догнали бы нас. А если нет?..." - я и сам не заметил, как мысли начали вертеться вокруг Лота и его друзей.
   "В любом случае это не моё дело" - усилием воли оборвал я поток мыслей и хотел отвлечься чем-нибудь, чтобы выкинуть из головы брошенных мною на произвол судьбы "детишек", но не тут-то было.
   - Думаешь... это нормально: вот так расставаться? Не слишком ли это было неожиданно? И резко? - неуверенно спросила у меня вдруг Ши.
   - Это в любом случае произошло бы, - внешне спокойно ответил я, легко давя всякие попытки вины заставить меня вести себя вне рамок. Хотя с чего вообще я чувствую её?
   - Может и так, но всё-таки... - протянула ящерка задумчиво, после чего обратилась к, идущей по другую сторону от меня, девушке, - Шана, а ты что думаешь? Ты какая-то слишком молчаливая сегодня.
   - Мне тоже было немного неловко так поступать, но Тисмор прав. Мы с самого начала знали, что не будем путешествовать с ними вечно, - спокойно высказалась моя напарница.
   - Я помню... просто мне казалось, что мы с ними расстанемся не так. Может быть на утро в какой-нибудь таверне или... например, на дорожной развилке после совместного обеда и долгих прощаний... как-то так... - начав довольно бодро, ящерка буквально за пару мгновений съехала на неуверенный шёпот, пока окончательно не сконфузилась. Рефлекторно потянув свой капюшона на лицо, девушка отвела взгляд и замолкла.
   - ...Да ты романтик, - немного удивлённо протянул я, даже на мгновение забыв о теме нашего разговора.
   - Романтик? - удивилась ящерка, несмело поднял на меня взгляд из-под капюшона, - какое странное слово... но звучит почему-то знакомо. Что это?
   Я только сейчас понял, что задумавшись использовал термин из русской речи. И ведь это чуть ли не первый подобный случай у меня. С Шантири за время нашего давнего знакомства было не раз, а вот с Ши я ещё так впросак вроде бы не попадал.
   - Это сложно... - протянул я. В сознании неожиданно всплыло сухое определение, которое я когда-то учил в университете. Ясное дело, озвучивать этот сухой текст я не стал. Вместо этого я попытался перевести его в более-менее понятную форму, - ...ну... в общих чертах... это человек, который несколько возвышенно воспринимает мир вокруг. Считает, что во всём, даже в самых простых вещах есть какой-то смысл, скрытый и не очень. Для него в мире всё не просто так. Живёт в фантазиях, я бы даже сказал...
   - Я не такая! - тут же надулась девушка и фыркнув, добавила, - ни в каких фантазиях я не живу.
   - Ты не поняла - это не оскорбление и обидеть тебя, я не хотел. Просто все разные. Есть возвышенные, а есть и не очень, люди... - кое-как попытался исправиться я, но похоже сделал только хуже. Натянув поглубже капюшон и поправив повязку на лице, Ши начала нарочито внимательно оглядываться по сторонам.
   Понятное дело, она не в серьёз обиделась. За время проведённое с ней и Шантири, я успел убедиться в том, что такие мелкие вещи её обидеть не могут... в большинстве случаем, по крайней мере. То что всё нормально, подтверждала и хитрая улыбка на лице Шантири, которую та даже и не пыталась скрывать. Да и не успели мы пройти и пары дестяков метров, как я заметил брошенный на меня ящеркой искося взгляд. В нём было что угодно, но только не обида.
   - Нижайше прошу меня простить, о прекраснейшая, - "серьёзно" обратился я к ящерке и практически сразу же получил ответ.
   - Ты прощён! - язвительно-снисходительно, как любит говорить в такие моменты Шантири, ответила мне Ши, после чего приблизилась и покровительственно положила мне на плечо руку. Правда тут же, будто испугавшись чего-то она её отдёрнула и продолжила идти рядом как ни в чём не бывало.
   - Вот и отлично, - прокомментировал я это действо и улыбнулся.
   Как ни странно эта событие помогло мне немного отвлечься от мыслей о дальнейшей судьбе, теперь уже бывших, моих подопечных. И теперь мозги, избавившись от большей части сожалений, вновь начали варить по делу. Конкретно насчёт дальнейшего плана наших действий.
   Я не просто так решил пойти сразу в лагерь, даже не попытавшись проскочить к руководству паладинов вместе с Лотом и остальными. Хотя мне и интересно то, что происходит сейчас в мире, обращаться к паладинам насчёт этого сейчас бессмысленно. Так они и скажут какому-то левому беженцу, который к ним завалился в приемную, что да как у них планируется в ближайшее время.
   Ну а более общую информацию как раз таки куда проще получить в самом лагерь беженцев. Не думаю, что наш караван беженцев здесь первый. Значит и люди здесь наверняка уже успели "повариться" и начали строить свои предположения и догадки. Кто-то быть может уже обладает и кое-чем получше, чем они. Именно таких людей сейчас мне и стоит искать.
   Нет, начни я кричать на всю округу о том, что знаю самого "Избранного" и про его "секретную" миссию по спасению мира, я бы определённо смог поговорить с паладинами. Скорее всего мне бы даже удалось переговорить с главным паладином в этой крепости... где-нибудь в её застенках, повиснув вверх ногами на дыбе. И сомневаюсь, что наличие в моей компании Ши, которая, вроде как, немало времени странствовала вместе с Артуром, сильно поможет делу. Что-то мне настойчиво подсказывает, что далеко не каждый встречный паладин или священник знает, не то что спутников избранного, но и его самого в лицо. Я бы даже предположил, что этой информацией не владеет большинство членов церкви.
   Так что обращаться к паладинам не только бессмысленно, но и опасно в каком-то смысле. Наделать всякой хрени в стиле "геройства" я ещё наверняка успею. Особо много времени такие дела обычно не занимают.
   Пока продумывал способы и пути через которые можно будет раздобыть нужную информацию в лагере, не заметил, как мы дошли до северных ворот крепости. От развилке до них оказалось не больше пятнадцати минут в неспешно двигающейся толпе.
   - Что будем делать, когда выйдем за ворота? - решила уточнить у меня план действий Шана, пока мы приближались к выходу из крепости.
   - Паладин на перекрёстке сказал, что нас там должны встретить. Попробуем устроиться так, как нам предложат, а там посмотрим, - туманно ответил я.
   Девушки пока не были в курсе насчёт вынашиваемых мной планов, но я собирался исправить этот недочёт в ближайщее время. Отправляться на поиски Артура и ответов, я думаю будет куда лучше со спутницами, которые имеют представление о моих целях. Хотя кое-что можно будет и опустить...
   Преодолеть ворота не составило труда. Спокойно продвигаясь в сильно растянувшейся и потому заметно поредевшей толпе, мы вошли под арку и вышли уже снаружи крепости. Несколько паладинов, охранявших ворота снаружи, проводили нас короткими взглядами, после чего тут же потеряли к нам интерес.
   Здесь нам открылся вид на довольно большую равнину, окружённую со всех сторон кроме крепости стеной леса. Сейчас она была практически полностью заставлена разнообразными палатками. Между ними можно было увидеть десятки и даже сотни бродящих, сидящих или даже лежащих людей. Тут и там горели костры, над которыми частенько можно было заметить внушительные чаны с готовящейся едой. На первый взгляд лагерь беженцев выглядел вполне пристойно...
   ...С устройством проблем не возникло. Не успели мы выйти из ворот, как нас выловила добротно одетая женщина. Её сопровождал один паладин и небольшая стайка беженцев, к которым она отнесла и нас. Когда группа собралась достаточно большая, она повела нас в лагерь, а её место у ворот занял крепкий бородатый мужчина, слегка за сорок, начав собирать новую группу.
   Я не особо прислушивался к трескотне нашей проводницы. Вместо этого я продолжал вертеть головой по сторонам и подмечать разные детали... например, хорошо выверенную организацию лагеря, благодаря которой передвигаться по нему можно было без каких-либо проблем. К тому же люди здесь, хоть и выглядели подавленными и отстранёнными, но не проявляли никакой агрессии и провожали нас вполне спокойными, а иногда даже и сочуственными взглядами. Вспоминая о царящем во время разнообразных войн в моём мире беспределе, о котором было написано в книгах по истории, я был приятно удивлён таким положением дел. Впрочем, не исключено, что спокойная обстановка в лагере была не всегда и то, что я вижу сейчас, целиком и полностью заслуга паладинов. Их патрули, по два-три человека, я то и дело автоматически замечал в разных уголках лагеря.
   Вскоре наша процессия, во главе с продолжающей что-то вещать женщиной, вышла к одному из дальних краёв лагеря. Здесь уже всё было приготовлено для новых беженцев: большая груда разобранных палаток и будущее кострище, заранее обложенное камнями неизвестными благодетелями.
   Быстро проведя голосование среди нас и выбрав старшим высокого мужчину, с явно военной выправкой, женщина принялась посвящать нас в принятые здесь правила. Ничего особенного в них не было: все они в той или иной мере требовали, чтобы новоприбывшие не создавали проблем ни себе, ни остальным. Когда с объяснениями было покончено, женщина протянула нашему "старшему" небольшой пергаментный лист со схемой расположения палаток. Выслушав несколько вопросов от беженцев напоследок и ответив на них, она пожелала нам удачи и предоставила нас самих себе, отправившись вместе со своим паладином-охранником обратно в сторону крепостной стены.
   Когда мы остались одни, бывший солдат, назначенный нашим старшим... ну или кем он там мог быть раньше, сразу же принялся за дело. Отправив несколько беженцев к опушке леса за топливом для костра, он вместе со всеми остальными принялся за палатки. Нас, он приметил с самого начала и почему-то трогать не стал, предоставив полную свободу действий. Хотя учитывая то, что при оружии и снаряжении здесь были только мы, да и Сен наверняка не выглядел в его глазах безобидной овечкой, в такой осторожности с его стороны нет ничего удивительного.
   Тем не менее, я не стал строить из себя "крутого" и сам подошёл к нему. Попросив у мужчины, назвавшегося Ортегом, заглянуть в карту расположения палаток, я взял одну из общей кучи и, сверившись с планом ещё раз в последний раз, принялся за дело. Обе мои спутницы мне активно в этом помогали. Чего нельзя сказать о Сене, который то и дело путался под ногами и руками. Тем не менее, даже несмотря на его активный саботаж, на всё про всё, нам понадобилось не больше десяти минут.
   - И что дальше? - спросила у меня Шантири, когда мы расположились под куполом палатки на широкой цинновке. Последняя к моему удивлению нашлась аккуратно свёрнутой внутри палатки, когда мы только начали её собирать.
   - Я хотел пройтись по лагерю. Поспрашивать у людей, как обстоят дела, - ответил я, встретившись с девушкой глазами.
   - Опять что-то замышляешь? - подозрительно поинтересовалась Шана в ответ.
   - Замышляет? - удивлённо вставила Ши, переведя взгляд с девушки на меня.
   - Возможно, - не стал я отпираться, - я всё расскажу, после того как вернусь. Не беспокойся - убегать от вас я не собираюсь.
   - Как-то слишком это подозрительно... но ладно, - дала своё "добро" Шана немного подумав и сделав вид, что это решение далось ей невероятно трудно, - ты пойдёшь один?
   - Да, так будет удобнее, - подтвердил я, после чего добавил, - вы-то найдёте, чем заняться?
   - Без твоего общества мы уж точно не пропадём, - с ехидной улыбкой покровительственно откликнулась Шана.
   - Всё будет нормально, - куда сдержанней добавила Ши, - к тому же будет кому посидеть с Сеном. Вряд ли людям в лагере будет спокойно, если он будет бродить вместе с тобой.
   С последним высказыванием девушки, я был не совсем согласен... как-то не заметил, чтобы кого-то здесь, кроме того памятного паладина у ворот, присутствие Сена напрягало больше присутствия нас самих, но спорить с Ши я не стал.
   - Ладно. Тогда я пошёл, - произнёс я, поднявшись с цинновки.
   - Удачи, - бросили мне в спину обе девушки, практически в унисон. Выбравшись из палатки, я огляделся по сторонам и призадумался. Пока шли по лагерю, я приметил пару "интересных" мест и сейчас предстояло решить, какое из них посетить первым...
  
  Глава 17
  
   ...Несколько часов проведённых среди беженцев дали мне весьма скудную информацию. Впрочем, ожидать чего-то другого, не выспрашивая людей напрямую было бы наивно. Тем не менее, даже проходя мимо беседующих или незаметно подсев к костру, вовремя влившись в общее обсуждение, я узнал много интересного.
   В первую очередь то, что паладины, похоже, не просто так помогают здешним беженцам. Среди людей упорно ходили слухи, что церкви нужны воины. Причём берут, по тем же слухам, практически всех: детей, совсем молодых девушек и даже стариков. Надо ли говорить, что здесь, в лагере беженцев, потерявших всё или даже больше из-за демонов, отбоя от таких "добровольцев" не было?
   Раз в неделю к лагерю, по уверениям самых говорливых, из областей, контролируемых церковью будут приезжать большие эвакуационные отряды, которые в дальнейшем сопроводят беженцев для поселения на безопасных территориях. Тех же, кто будет готов сражаться, они уведут тоже, как считали люди, в какой-то подготовительный лагерь или, по уверениям самых наивных, прямо на передовую войны с демонами.
   Я был настроен на этот счёт довольно скептически. Какая в конце концов может быть передовая в войне с врагом, который пользуясь порталами может нападать в любой точке Эйримара? Вот только беженцы, казалось, даже и не пытались подходить ко всем этим слухам с точки зрения логики, предпочитая... просто верить.
   Первый и пока единственный караван отправился отсюда пять дней назад. По крайней мере так рассказывали те немногие, кого паладины не смогли забрать в первом "рейсе". Следующий должен был прибыть послезавтра, если никто из распространителей слухов не напутал. Абсолютное большинство людей в лагере с нетерпением ждали этого момента. Многие были рады тому, что их заберут из погибшей страны и дадут возможность продолжить жизнь в безопасных местах. Ещё больше людей просто горели желанием сражаться с теми, кто уничтожил их родину и были даже более нетерпеливы, чем первые.
   А вот недовольных некоторым... самоуправством паладинов практически не было. Если таковые вообще имелись, потому что за всё время блужданий по лагерю, я так и не встретил ни одного человека, который сказал бы что-то плохое или хотя бы просто не очень лестное обо всех служителях Единого и о паладинах, в частности. Более того: многие из беженцев попав в лагерь начинали верить в их бога или, по крайней мере, были близки к этому.
   Впрочем, вопросы веры меня сейчас волновали в последнюю очередь. Я даже не пытался вникать в эту тему, продолжая с упорством, по крупинкам, собирать информацию о планах церковников. К сожалению, очень скоро стало понятно, что ничего нового, кроме уже известных мне фактов я не услышу. Где бы я не бродил, везде звучали одни и те же слухи о армии паладинов и прибытии конвоя. Пошатавшись по лагерю ещё немного, я понял, что больше ничего интересного за сегодня добыть у меня не получится и решил возвращаться к своим спутницам.
   Продумывая план дальнейших действий, пока двигался в сторону нашего края лагеря, я пришёл к очевидному выводу: чтобы узнать что-то о настоящем положении дел, да и, чем чёрт не шутит, найти самого Артура, придётся пойти вместе с паладинами, когда они приедут забирать новую партию беженцев. В сложившимся положении дел - это самый простой способ оказаться в гуще событий. Пропутешествовав по Нелир, практически вслепую, я не был больше настроен, заниматься такой дурью. Уж лучше паладины сами меня приведут, куда нужно, чем я опять буду пробираться по лесам и болотам, в наивной надежде каким-то чудом наткнуться на Артура.
   Ясное дело, что быть в центре разворачивающихся на Эйримаре событий несколько небезопасно, но... нынче, более чем очевидно, что по-настоящему безопасных мест в этом мире не осталось. Да и принимая решение во всём разобраться, я знал, чем это может грозить.
   Вернувшись в нашу часть лагеря, я застал всю группу беженцев под руководством Ортега, вместе с обеими моими спутницами, ужинающими вокруг общего костра. И только сейчас заметил, что вокруг уже царят настоящие сумерки, плавно переходящие в ночь. Оказывается, я бродил по лагерю практически весь день.
   - Как-то ты не торопился... - встретила меня притворным недовольством Шантири, когда я присел рядом с девушками у костра.
   - Вот держи. Она даже ещё остыть не успела, - Ши протянула мне грубую плошку с каким-то супом, которая до этого лежала на земле рядом с ней. С другой стороны от девушки обнаружился и последний член нашей компании, спокойно пережёвывающий выданный ему кусок мяса.
   - Спасибо, - поблагодарил я девушку, после чего зачерпнул первую порцию супа, протянутой Ши следом за миской ложкой. Мельком оглядевшись по сторонам, я понял, что мы втроём хоть и сидим в общем кругу, но остальные беженцы всё равно держат определённую дистанцию.
   - Как успехи? - продолжила Шантири, тем временем.
   Сейчас она, кстати, снова выглядела как авири. Видно ей уже надоело ходить в шлеме, а объяснить по-другому её необычную внешность, которую она почему-то никогда даже не пыталась сильно менять, было бы трудновато.
   - Расскажу попозже, - ответил я, отправляя в рот новую ложку супа, оказавшегося неожиданно вкусным и сытным.
   - Как скажешь, - понятливо откликнулась девушка.
   Когда все поужинали, я с девушками и паучонком вернулись в нашу палатку. Отходя от общего костра, я буквально спиной почувствовал, как расслабились после нашего ухода остальные беженцы. То странное молчание, которое царило среди них совсем недавно, разорвали первые неуверенные фразы. Когда же мы скрылись в нашей палатке, я вообще расслышал, как у костра завязался вполне обычная людская болтовня. Причём, я совершенно не удивился тому, что её главной темой стали мы.
   - Странные они... неужели мы такие страшные? - растерянно начала Ши, стоило нам расположиться на циновке.
   - Сама подумай. Мы ведь одни здесь при оружии. Да и Сен мало кому при первом знакомстве покажется безобидным. Так что такая реакция ожидаема, - спокойно отозвалась Шантири, кивнув в сторону расположившегося у тканевой стены Сена.
   - Наверно ты права... - протянула девушка, после чего неуверенно добавила, - ...просто когда я путешествовала с Арк-туром всё было по-другому. У него всегда получалось как-то так общаться с людьми, что нас никто никогда не боялся и все всегда были дружелюбны.
   - Я не Арк-тур, - отрезал я... и сам удивился насколько грубо это прозвучало. Неожиданно вспыхнувшее раздражение прошло так же быстро, как и появилось, оставив меня с удивлением пытаться понять его причины.
   - Я не... это имела ввиду... не хотела ничего... просто... - торопливо начал ящерка, но под конец своего монолога совсем растерялась и замолкла. Натянув поглубже капюшон, она отвернулась, стараясь не встречаться со мной взглядом.
   - Эм... Ши, прости. Я не злюсь, просто случайно вырвалось, - тут же попытался помириться я, чувствуя себя виноватым.
   - Правда? - неуверенно протянула ящерка, осторожно заглядывая мне в глаза из-под капюшона.
   - Конечно. Сделаем вид, как будто ничего не произошло, хорошо? - тут же отозвался я.
   - Тогда... ладно, - медленно согласилась Ши, после чего в палатке ненадолго повисло неловкое молчание. Один лишь Сен нарушал тишину, зачем-то рыхля острой лапой податливую землю у стены.
   - Как твои успехи в лагере? Узнал что-нибудь интересное? - наконец, нарушила молчание Шантири, сменив тему.
   - Да... но это не единственное, что я вам хотел рассказать, - быстро прикинув, что сейчас как раз подходящий момент, для того что посвятить девушек в мои планы, я решил ничего не скрывать... ну почти ничего. К тому же этот разговор поможет окончательно замять неприятный инцидент с Ши.
   Следующие пятнадцать минут я вкратце рассказывал девушкам мои мысли насчёт происходящего в мире, стараясь очень осторожно подбирать слова. Указал на неувязки и странности, касательно происходящего... и, наконец, сообщил, что хочу найти Артура, чтобы тот помог во всём разобраться окончательно.
   - И зачем тебе это нужно? - первым же делом скептически осведомилась у меня Шантири, как только я закончил рассказ.
   - Я и сам не очень разобрался в своих мотивах... - честно признался я, - ...мне, наверное, просто хочется понять. К тому же ты ведь не станешь спорить, что во время вторжения демонов у нас не получится отсидеться где-нибудь в глуши? Вернее, у нас-то может и получится, но какой в этом смысл? Если мир захватят демоны, нам в любом случае в нём места не будет. А что если они собираются его просто уничтожить? А...
   - Стой, стой, стой, - взмахнула руками Шантири, прерывая меня на полуслове, - разве этим всем уже не занимается этот самый Арк-тур? С чего ты вообще взял что твоё участие нужно?
   - Какое, к чёрту, участие?! Ты ведь видишь, что творится в мире? Как думаешь... у нас действительно получиться жить дальше словно ничего не происходит? Как будто вторжение демонов - это как дождь: намочит немного и сам как-нибудь пройдёт? - под конец своего ответа я не сдержался и повысил голос.
   - Это я понимаю. Я просто хотела спросить, неужели тебе обязательно лезть в самую гущу происходящего? Никогда раньше не замечала за тобой такой тяги... к приключениям? Хотя наверное, стоило насторожиться уже тогда, когда ты полез в болото спасать тех ребятишек. Дело ведь не только в демонах, верно? - спокойно парировала девушка мою вспышку.
   - Я... - начал было я, но задумавшись вдруг, произнёс совсем не то, что хотел изначально, - ...это личное в какой-то мере.
   Сам не знаю, что меня заставило так внезапно переступить ту черту, за которую я старался не заступать в разговорах. Всё что касалось моей жизни до попадания на Эйримар, да и некоторого времени после этого, было для меня некой запретной темой. Об этом я не говорил даже с Шантири, хотя ближе неё человека у меня в этом мире и нету, наверное. А тут вдруг такое откровение, практически на ровном месте.
   - Личное? - ожидаемо удивилась Ши.
   - В каком смысле? Что тебя может связывать с Арк-туром или тем более демонами? Если для кого это всё и личное, то только для меня, - вторила ей Шантири.
   - Я... э... это не то, что я готов вам рассказать сейчас, - прекрасно понимая, что давать заднюю уже поздно, я даже не пытался лгать... но и раскрываться полностью мне тоже не хотелось. Хотя в последнее время я начинаю сомневаться в том, что постоянно скрывать от близких мне людей часть информации - хорошая идея. Ведь, например, та же Шана, никогда ничего от меня не скрывала.
   "Так почему же я так не могу?" - промелькнула в голове вдруг растерянная мысль. Пока я пытался понять, что это значит, слово вновь взяла Шана.
   - ...Ладно... лично я, не имею ничего против твоей затеи. Я бы приняла любое твоё решение и такое в том числе тоже. В конце концов, у меня тоже есть счёты к демонам и если ты настроен во всём разобраться, то я согласна, - тактично избежав поднятой темы, протянула Шантири.
   - Тогда я тоже... наверное, - оглядев присутствующих протянула Ши, после чего добавила, - к тому же, будет наверное неплохо встретиться со старыми друзьями, когда мы их найдём, верно?
   - Значит, решено, - торопливо подвела итог Шана, - а теперь давайте спать. Завтра ещё подумаем над тем, как нам найти Арк-тура и остальных.
   Возражать никто не стал. Быстро расстелив два лежака, мы стали укладываться спать. Шантири, как всегда, спать отказалась, оставшись на страже у входа в палатку. Засыпая я периодически ловил на себе странные взгляды, которыми она то и дело меня одаривала. Похоже, что известие о моих скрытых мотивах её удивило... и опечалило. Причём опечалило скорее не их наличие, а то что я их от неё скрывал. Вот только сделанного не воротишь, поэтому всё что мне сейчас оставалось - засыпать с неприятным, зудящим где-то в глубине души, чувством вины.
   "Как-то слишком часто я его стал чувствовать в последнее время" - успел подумать я, прежде чем провалился в тёмный омут без сновидений...
   - Тисмор! Тисмор! Просыпайся! - казалось я только-только уснул, как меня уже вовсю будит Шантири. Не сдерживая голос, девушка трясла меня за плечо и всё повторяла одни и те же фразы. Наконец, встретившись со мной взглядом и убедившись, что я уже проснулся, она торопливо продолжила, - Демоны собираются напасть на Тригодис! Надо уходить отсюда!
   - Что...? - это проснувшаяся от шума Ши, зашевелилась на своём лежаке.
   - Демоны? Откуда? Разве паладины не защищают крепость? - спросонья я соображал с большим трудом. Сен, спавший до этого в собственноручно вырытой в земле яме, приподнялся и оглядел всех присутствующих недоумённым взглядом.
   - Да какая разница! Я не имею ни малейшего понятия, что у них там происходит в крепости. Единственное в чём я уверена - над крепостью буквально только что начали формироваться багровые тучи. И ты, и я, прекрасно знаем, чем это грозит, - раздражённо отмахнулась моя напарница.
   - Тогда уходим, - мозг, наконец, включился и я начал соображать.
   Быстро собрав свои вещи, мы торопливо вывалились из палатки. Возбуждённый происходящим Сен, проскочил наружу у нас под ногами парой мгновений ранее.
   Оказавшись снаружи, я первым же делом бросил взгляд в небо над крепостью. В темноте лишь слегка освещаемой луной, спрятанной за обычными облаками, практически невозможно было что-то различить, но спустя несколько ударов сердца, глаза немного попривыкли, и я смог разглядеть смутные очертания тёмных туч над Тригодисом. Стремительно разрастаясь они поглощали небо над крепостью... и не только над ней. Похоже в глазах демонов, палаточный городок являлся частью крепости и так же подлежал уничтожению.
   В самом лагере, тем временем, наконец, заметили происходящее и отовсюду начали раздаваться пока неуверенные, испуганные одиночные возгласы. В паре мест вспыхнули факелы, которые по сути только мешали в царящей полутьме. Было более чем очевидно, что вскоре лагерь захлестнёт паника и лучше убираться отсюда, пока обезумевшие от страха люди не ломанулись в разные стороны.
   - В лес! - скомандовал я, бросив последний взгляд в сторону стремительно разрастающихся туч. Никаких пояснений мои спутники не потребовали, сразу же бросившись к виднеющейся неподалёку опушке. Прежде чем последовать за ними, я во весь голос закричал:
   - Демоны атакуют! -
   Я прекрасно знал, что это приведёт к панике, но убежать просто так, даже не предупредив тех, кто всё ещё не проснулся или просто не понимает происходящего, было выше моих сил. К тому же, если бы не я, то это сделали другие... просто на пару десятков секунд позже. Вот только эти секунды могут быть решающими.
   Мой возглас прокатился по равнине, пробуждая спящих людей на десятки метров вокруг. Ему вторили такие же возгласы, всё уверенней раздающиеся с других концов лагеря. То тут то там загорались костры и факелы. Крики и суматоха грозили вот-вот буквально захлестнуть равнину.
   - Тисмор! Что происходит? - окликнул меня высунувшийся из палатки Ортег, подслеповато щурясь в темноте, когда я пробегали мимо.
   - Демоны атакуют! Хватай вещи и отступай в лес! И остальным сообщить не забудь! - прокричал я не останавливаясь, а сам подумал, глядя на белеющие в темноте то тут, то там лица, - "Хотя они похоже уже и так в курсе"
   Выскочив за пределы лагеря, мы пробежали по свободному пространству каких-то десять метров и буквально влетели под сень деревьев. Пробежав ещё пару метров на автоматизме, я резко затормозил.
   - Стойте, - бросил я остальным, оглядываясь в поисках достаточно основательного лесного исполина, чтобы он смог удержать на себе нашу компанию, - лезем на дерево.
   - Зачем? - удивлённо откликнулась Ши.
   - Сейчас сюда ломанутся остальные беженцы. Паника и темнота ослепят их, поэтому бежать они будут словно стадо зверей. В такой ситуации дело легко может дойти до крови... понятное дело, не нашей. Из-за случайности или нет, не важно - в любом случае, хотелось бы этого избежать. Поэтому отсидимся на дереве, - разъяснил я, после чего уже тише добавил, - к тому же с высоты должен открыться неплохой вид на Тригодис. Посмотрим насколько правдивы слухи о том, что паладины способны противостоять демонам.
   Больше никаких вопросов не возникло.
   Наконец, найдя взглядом подходящего лесного исполина, я скомандовал Ши лезть первой. Пока девушка взбиралась на ствол, Сен ловко и без каких-либо проблем взобрался на самую верхушку по другой стороне дерева. Следом за ящеркой наверх стремительно взлетела Шантири, грубо вгрызаясь только что сформированными когтями в ствол. Последним, вспомнив лихое детство, забрался я.
   Не прошло и двух минут, как в лес под нами влетел первый беженец. Следом сразу десяток... а потом их уже стало не сосчитать. Словно стадо баранов люди ломанулись сквозь опушку и, похоже уже толком не соображая, бросились дальше в чащу. Если паладины смогут отбить атаку демонов, им придётся сильно постараться, чтобы потом найти всех убежавших в лесу.
   Пытаться остановить или образумить пробегающие под нами стадо я даже и не думал... всё равно это не имело смысла. Поглощённые страхом беженцы просто не станут слушать голос рассудка. И потому нам оставалось только молча наблюдать за тем, как развиваются события в крепости и лагере.
   А там, тем временем, вот-вот должен был вспыхнуть первый портал. Тучи практически полностью поглотили небо над Тригодисом и лагерем беженцев, погружая их в практически чернильную тьму. Вид с ветки лесного исполина, заметно выделяющегося своим размеров по сравнению с другими деревьями, был довольно хорош, но часть лагеря всё равно закрывали кроны других деревьев. Но перебираться поближе к опушке было уже поздновато.
   Судя по тишине под нами и погружённому практически в полную темноту лагерю, беженцев у стен Тригодиса уже не осталось. Только фигурки паладинов, да неизвестно откуда появившихся священников в рясах, мелькали в свете немногочисленных факелов. Причём никакой паники в их рядах я, как ни старался, так и не заметил. Более того, вскоре из ворот Тригодиса показался большой отряд служителей Единого.
   Пока они быстро рассредоточивались по лагерю беженцев, над Тригодисом сверкнула тьмой первая молнии, оповещая всех о том, что атака демонов началась. К моему удивлению, церковники в лагере даже не обратили на это внимания, продолжая занимать позиции в соответствии с каким-то планом.
   Затем молнии стали бить над Тригодисом одна за другой. А парой мгновений спустя одна из них сверкнула и над лагерем беженцев. Огромная арка портала раскрылась, освещая окружающее пространство безумной огненной бурей бушующей на другой стороне.
   К порталу тут же направился ближайший отряд паладинов. Под их защитой продвигалось пятеро священников.
   - Что-то мне подсказывает, что сейчас мы увидим самое интересное, - казалось бы спокойно протянула Шантири. Правда, стоило мне бросить на неё косой взгляд, как сразу же стало понятно, что с девушкой далеко не всё в порядке. Лихорадочный зелёный свет в глазах и судорожно сжатые кулаки, наглядно показывали каких действительно усилий ей стоит сдерживаться, глядя на атаку демонов. Осторожно положив ей руку на плечо, я заставил её повернуться.
   - Спокойно. Я с тобой, - практически одними губами прошептал я, глядя ей в глаза. Несколько томительных мгновений спустя свет в её глазах немного померк и она разжала кулаки.
   - Спасибо, - тихо отозвалась она.
   Кивнув ей, я вернулся к наблюдению за лагерем. Отряд паладинов вместе со священниками, к тому времени, как раз добрался до портала. Быстро рассредоточившись по обе стороны от пылающей арки, паладины пропустили к ней священников. Те же, в свою очередь, без какого-либо страха приблизились к порталу вплотную и... рухнули перед ним на колени. С такого расстояния я не мог толком разглядеть, что они делают. Оставалось только предполагать, что они заняты чем-то вроде молитвы.
   - Что они пытаются сделать? - удивлённо протянула Шантири, пристально глядя на происходящее.
   - Как будто я знаю, - отозвался я честно.
   Парой мгновений спустя священников начал постепенно окутывать мягкий белый свет. Чем-то он напоминал тот, который излучали руки Финиара, когда он занимался лечением.
   В лагере, тем временем, продолжали вспыхивать всё новые и новые порталы. Большая их часть заметно уступала по размерам первому и лишь два могли, чисто теоретически, поспорить с ним в размерах. Тем не менее, пока отрядов церковников с лихвой хватало, чтобы контролировать их все. Правда, приглядываться я не стал, боясь пропустить что-то из происходящего у первого портала. Так дело как раз близилось к кульминации.
   Белое сияние вокруг священников превратило их в несколько нестерпимо ярких клубков света и затем начало постепенно начав перетекать на портал. Его поверхность, за которой продолжало бушевать безумное пламя, начала на глазах заметно подрагивать.
   - Неужели они его закроют? Но ведь это невозможно! - поражённо произнесла у меня над ухом Шана. Вот только, вопреки её словам, всё указывало как раз на то, что служителям Единого удастся это сделать.
   Неожиданно, прямо из бушующего в портале пламени, высунулась гигантская когтистая лапа чёрного цвета и буквально смела двух священников, сидящих на левом краю. Следом из портала, почти под самой верхушкой арки, вылезла гигантская голова, вся перевитая рогами. Два огромных алых угля с невероятной злобой обозрели окрестности, и монстр издал утробный рык, громом прокатившийся по равнине.
   В следующее мгновение, портал неожиданно схлопнулся. Начисто отсечённая голова, вместе с огромной конечностью полетели на землю. Вовремя среагировав, церковники бросились в рассыпную, умудрившись избежать встречи с этими махинами. Яростное алое сияние в глазах рогатой головы померкло парой мгновений позже после её приземления.
   Церковники, правда, уже не обратили на это внимания, сразу же бросившись в ту сторону куда улетели тела их собратьев, после удара гигантского демона.
   С остальными порталами, в это время, дело развивалось по схожему сценарию. С той лишь разницей, что в паре мест из них практически сразу после открытия показались твари и паладинам приходилось буквально прорубать через них дорогу священникам. Но несмотря даже на эти единичные прорывы, было хорошо заметно, что контроль над ситуацией остаётся у церковников.
   Единственными кто временно избегал столкновения с ними - кучка крылатых тварей, которые выбравшись из порталов, успели сразу же унестись в небо. В царящее на той высоте полутьме их было не так-то просто разглядеть, а уж, тем более, поразить. Впрочем, периодически твари сами пытались бросаться на снующих по земле служителей Единого... с весьма печальными последствиями. Несколько отрядов паладинов, вооружённых арбалетами, вместе с десятком священников, пользовавшихся какой-то разновидностью боевой магии, легко сбивали их ещё на подлёте к земле.
   - Удивительно, - протянул я, глядя на то, как сравнительно легко отбивают атаку демонов церковники. Обе девушки молча согласились со мной.
   В этот момент над нашими головами вдруг зашуршала листва. Я даже не сообразил сначала, что это означает, но когда над нами показалась заинтересованная морда летучей твари, был уже готов к её визиту. Подпрыгнув, я ухватил монстра за голову и стащил его вниз, на широкую ветку, которая всё это время была нашим наблюдательным пунктом. Прежде чем тварь успела что-то понять, я одним резким движением свернул ей шею. Судорожно засучив крыльями, уже мертвый, монстр прошёлся по моему телу когтями. Ругнувшись себе под нос, я тут же сбросил тело демона дальше вниз. Обе девушки даже не пытались всё это время вмешиваться, позволив мне упокоить тварь своими руками.
   - Ты ранен? - обеспокоенно поинтересовалась Ши, как только тело демона сломанной куклой спикировало к корням дерева.
   - Несерьёзно, - буркнул я, ощупывая рукой длинную царапину на лице. Несколько более мелких на руках и теле, я даже осматривать не стал. Всё это заживёт уже через пару часов.
   - Уверен, что всё нормально? - неожиданно решила так же проявить заботу Шантири.
   - Да, да... давайте лучше продолжим следить за равниной... - отмахнулся я, вновь обращая взгляд на лагерь, - ...хотя сомневаюсь, что там что-то изменится. Уже и так ясно, кто выйдет победителем...
   ...Следующие несколько часов церковники отбивали атаки демонов, закрывая их порталы один за другим. Что паладины, что священники словно не знали усталости, успевая буквально всюду. Что ещё более удивительно, за всё это время, они практически никого не потеряли. Те двое священников в начале были скорее исключением из правил.
   Когда на горизонте начало подниматься солнце, из центра крепости прямо в багровые тучи внезапно ударили нестерпимо яркий огромный луч света, буквально взорвав их изнутри. За считанные секунды небо над крепостью полностью очистилось. Последние два портала, успевшие открыться за пару мгновений до этого, не стали проблемой для "летучих" отрядов церковников.
   После того, как их закрыли, над равниной пронеслись первые, пока ещё неуверенные победные возгласы, вскоре переросшие в настоящий рёв. Как бы невероятно это ни было, но церковь Единого действительно может и даёт отпор демонам. Отрицать это, после всего увиденного было бы попросту бессмысленно.
   Подождав для приличия ещё некоторое время и оглядев в последний раз равнину, я вдруг понял, что не могу найти ни одного трупа демона. Я был настолько занят слежкой за порталами, что совсем упустил из виду куда делись трупы поверженных церковниками демонов. Даже гигантская голова и лапа демона из первого портала куда-то подевались.
   "Неужели они их уже убрали?" - пронеслась удивлённая догадка в сознании.
   Как бы то ни было, но сидеть на дереве и дальше было бессмысленно.
   - Слезаем. Кажется, теперь можно возвращаться обратно, - обратился я к девушкам, после чего бросив взгляд в листву на верхушке дерева, добавил, - и ты тоже слезай Сен.
   После этого я ухватился за ветку под ногами и легонько качнувшись, уже в следующее мгновение повис на ней. Спрыгнуть после этого было проще простого. Оказавшись на земной тверди, я стал ждать остальных. Ши вместе с Сеном не стали экспериментировать и полезли вниз по стволу, чего нельзя сказать о Шантири. Она с ветки попросту спрыгнула, практически по щиколотку войдя в землю на месте своего приземления.
   Пока ждали Сена и Ши, я быстро оглядел окрестности, но так и не смог найти трупа убитого ночью летуна. А ведь я прекрасно помнил, как он лежал у корней дерева. Вот только сейчас там было пусто. Предположение о том, что тварь могла выжить после того, как ей свернули шею я тут же опроверг... хотя червячок сомнения в душе всё-таки появился.
  
  Глава 18
  
   ...В лагерь мы понятное дело вернулись первыми. Расположившись у кострища в нашей части палаточного городка, мы как ни в чём не бывало развели огонь, с помощью приготовленных ещё с вечера дров. Завтрак готовили мы тоже в одиночестве. Правда, под конец готовки к нашему костру откуда-то из центра лагеря вышел одинокий паладин. Не иначе как на запах горячей каши.
   Спокойно осведомившись о нашем здоровье и узнав у нас не видели ли мы остальных беженцев, он покинул наше общество, вероятно отправившись докладывать начальству. Буквально через десять минут после этого, пока мы с Ши были вплотную заняты поглощением содержимого наших мисок, из леса опасливо показалось пятеро беженцев во главе с Ортегом.
   - Всё закончилось? Неужели паладины победили? - первым же делом осведомился мужчина приблизившись к нашей компании.
   - Да, - почти не отвлекаясь от еды обронил я, но прожевав очередную порции всё-таки решил попридержать следующую ложку, чтобы спросить у старшего, - а где остальные?
   - Убежали ещё глубже в лес. Я их пытался образумить, но они даже слушать не стали. Только этих... - он махнул рукой в сторону беженцев за своей спиной, - ...удалось удержать от необдуманных поступков. Вот до недавнего времени и отсиживался с ними в одном удобном овраге. Отсюда шагов пятьдесят-шестьдесят, не больше.
   - А с чего вдруг решили выйти? - уточнил я у него, после чего махнул рукой в сторону ещё даже наполовину не опустевшего котелка и добавил, - угощайтесь.
   - Да вот как учуяли запах еды, так я и повёл всех обратно. Уж чем-чем, а горячей кашей после победы этих тварей обычно не пахнет... Скорее уж кровью и огнём... - резко помрачневший мужчина, начал неторопливо накладывать себе кашу в одну из сваленных неподалёку от котелка чистых мисок.
   - Ясно, - откликнулся я, а сам подумал, что моя идея привлечь попрятавшихся по лесу беженцев запахом еды не такая уж и бредовая, какой показалась поначалу. Не думаю, что кто-то кроме нас наблюдал за разворачивающимся этой ночью сражением, чтобы убедиться в победе паладинов самолично. Так что многие беженцы и в том числе Ортег, ещё долго могли бы сидеть в зарослях, а то и вообще двинуться прочь, решив, что демоны уничтожили воинов Единого. Ну а так, авось большую часть и получится выманить из леса. Хотя, учитывая ту огромную толпу народа, которая ночью ломанулась в лес, большую часть беженцев все равно придётся искать в лесу. К счастью, это уже не моя забота. Свою, пусть и не очень большую помощь, в поиске заблудившихся людей я уже оказал... с помощью каши.
   Беженцы, вернувшиеся вместе с Ортегом, тем временем, осмелели и тоже по одному стали набирать себе в миски кашу, так что завтрак мы продолжили в изрядно расширенном составе. Вот только не прошло и пяти минут, как к нам из леса вышла другая группа беженцев. Десяток подростков разного возраста во главе с крепкой женщиной средних лет, направились прямиком к нам.
   - Всё кончилось? - практически слово в слово повторив недавнее "приветствие" Ортега, спросила она.
   - Да, можете возвращаться обратно. Паладины победили, - спокойно ответил я, хотя в душе удивился - "Почему это она обратилась именно ко мне, а не к тому же Ортегу, например?"
   В голове сама собой встала "пугающая" картина, на которой я раз за разом говорю одну и ту же фразу всё новым и новым беженцам, выходящим из леса. Ощутимо напрягшись от такой перспективы, я в кратчайшие сроки соскрёб все остатки каши из миски и чуть ли не бегом отступил к нашей с девушками палатке. За мной тенью последовала Шантири, а ещё через пару минут к нам под пологом присоединились Ши и Сен.
   "Успели" - промелькнуло облегчённо в голове, когда я расслышал гомон людских голосов, приближающийся из леса.
   Некоторое время спустя люди из леса стали идти практически сплошным потоком. Лагерь снова оживал: отовсюду слышались голоса людей, мимо нашей палатки постоянно кто-то проходил, а откуда-то из центра лагеря периодически прилетали резкие уверенные команды паладинов, вновь берущих порядок в лагере под свой контроль.
   Тем не менее, всё это практически не мешало нашей компании заниматься своими делами. Шана, так вообще с заметным интересом следила за происходящим в лагере, приоткрыв одну из половинок входного полога. Ши неторопливо раскатывала свёрнутый впопыхах во время ночного побега лежак, с твёрдым намерением поспать ещё хотя бы пару часиков, несмотря на шум снаружи. Сен был с ней солидарен и уже успел утроиться в своей ямке у правой стенки палатки.
   Сам я в это время разрывался между желанием пройтись ещё раз по лагерю и поискать паладинов, чтобы в подходящей ситуации немного "попытать" их на тему ночного представления... и тем чтобы последовать благородному примеру ящерки. В итоге прагматизм победил и я, протиснувшись мимо Шантири, вылез наружу.
   - Ты надолго? - спросила девушка у меня, высунувшись из-за полога, пока я оглядывался по сторонам.
   - Не знаю... да, вряд ли, наверное. Просто посмотрю, что да как, и вернусь, - немного подумав ответил я. Проводив глазами несколько отрядов паладинов, как раз отправляющихся в лес на поиски заблудившихся беженцев, я уже хотел было двинуться к центру лагеря, но был остановлен напарницей.
   - Тогда схожу с тобой. Мне интересно разузнать подробности ночного боя не меньше тебя, - протянула Шана, вылезая вслед за мной из палатки.
   - А с Ши и Сеном что? - сам не зная зачем спросил я.
   - С ними всё будет в порядке - не маленькие ведь. Оба смогут за себя постоять... если это внезапно понадобится посреди дружественного лагеря, - спокойно отмахнулась девушка.
   Тем не менее, для своего спокойствия я заглянул в палатку и нашёл взглядом лежащего Сена. Мысленно позвав его и дождавшись пока он обратит на меня внимание, я серьёзно приказал, кивнув в сторону уже успевшей заснуть девушки, - Охраняй! Я на тебя надеюсь.
   Вяло махнув лапой мол "принято", паучонок вновь улегся на своё место и застывшим взором уставился в пустоту. У него, понятное дело, нет век или чего-то подобного так что спит он именно так. Тем не менее, через нашу с ним связь я прекрасно чувствовал, что мои слова он действительно принял к сведению и собирается только подремать, продолжая одним, а то и двумя глазами следить за окружающей обстановкой.
   После этого я вместе с Шаной со спокойной душой отправился на поиски паладинов. Вот только не успели мы пройти и десятка метров по направлению к центру лагеря, как я заметил чуть в стороне столпотворение людей. Не сговариваясь, мы с Шантири тут же свернули и направились к ним. Кое-как протолкнувшись в первые ряды, мы стали свидетелями интереснейшего зрелища.
   В центре людского круга лежала какая-то мёртвая рогато-когтистая тварь. Но интересность была не в её внешнем виде, а в том, что с ней происходило. Из лужи тёмной крови демона и нескольких глубоких ран, нанесённых явно паладинскими мечами вверх медленно поднимались десятки, если не сотни странных светлячков. Настолько маленькие и тусклые, что гляди я на это с расстояния хотя бы в десять метров, мог и не заметить их при свете дня.
   - Это ещё что такое? - озвучил вдруг общий, в том числе и мой, вопрос какой-то мужик, стоящий в первом ряду.
   - Паладины говорили, что после смерти эти твари через какое-то время начинают испаряться, ты не знал разве? Я сам раньше не видел, но теперь точно знаю, что это правда, - откликнулся практически сразу же другой беженец, стоящий рядом с первым.
   - Испаряются? Это как? - влез с удивлённым вопросом, совсем молодой парень, практически подросток, но никто не успел ему ничего ответить.
   - Смотрите! - зачем-то выкрикнул ещё один зевака, указывая на труп демона, хотя нужды привлекать к нему ещё больше внимания уже не было.
   Светлячков вдруг стало буквально в разы больше, но следить за происходящим из-за своего слабого сияния они никак не мешали. Прямо на глазах труп демона стал как будто погружаться в землю... и только приглядевшись повнимательнее можно было понять, что это не так. Труп действительно... испарялся, постепенно превращаясь в тусклые светлячки, которые поднявшись в воздух буквально на пару метров, рассеивались в нём без следа.
   Когда от тела ничего не осталось, толпа стала расходиться, удивлённо обсуждая увиденное. Я тоже не остался в стороне.
   - Хм... а раньше мне такого видеть не приходилось, хотя, вспоминая ту пограничную заставу стоило бы заподозрить нечто подобное. Теперь понятно почему мы там не нашли ни одного трупа нападавших, - поделился я своими мыслями с Шантири.
   - Я тоже думала об этом, но "вспомнила" про эту их особенность только сейчас, когда увидела своими глазами. Тогда... ну ты понимаешь, "раньше", их тела вели себя так же, - ответила девушка, после некоторых раздумий, намекая на свои воспоминания из прошлой жизни.
   - Интересная особенность... но давай лучше продолжим поиски паладинов. Может у них получится узнать вещи и поинтереснее, - продолжил я, двинувшись дальше.
   - Очень на это надеюсь, - протянула девушка, двинувшись следом.
   Поиски воинов Единого не затянулись. Уже через пару минут мы набрели на ещё одну толпу народу, в центре которой на этот раз оказался помост с вещающим оттуда паладином. Пристроившись в задних рядах вместе с Шантири, мы стали следить за дальнейшим развитием событий. Судя по возгласам, то и дело вырывающимся из толпы, нам с девушкой даже рта не потребуется раскрывать, всё что нужно из паладина вытрясут сами беженцы.
   ...Вот только не прошло и десяти минут, как я понял, что ничего у нас не выйдет. Да и затея вытрясти что-нибудь из паладинов, похоже, тоже изначально была обречена на провал. От всех вопросов и требований объясниться, стоящий на помосте паладин технично "отмахивался" именем Единого.
   "Как вы смогли отбить атаку демонов?"
   "Единый не оставил нас в беде и дал силы одолеть проклятых тварей"
   "Но как именно вы их одолели?"
   "С благословения Единого, конечно"
   ...И всё в таком духе. Насколько бы хитрый и каверзный не умудрились задать некоторые умельцы, паладин всегда находил возможность ответить на него без каких-либо подробностей, сославшись на их бога или ещё что-нибудь. Трезво размышляя, становится понятно, что чего-то иного от него ожидать было бы глупо. Так вот и будут паладины посвящать простой народ во все тонкости борьбы с демонами. Тем более, что большая часть присутствующих вскоре скорее всего осядет где-нибудь в отдалённых областях, контролируемых церковью и вновь займётся своими обычными делами. Даже те, кто сейчас буквально "горят" желанием сражаться за правое дело на стороне воинов Единого, могут ещё десять раз передумать. Максимум кого поверхностно посвятят в это дело - тех, кто не свернёт на полпути и таки вступит в набираемую паладинами армию... если они действительно её набирают. Да и то не факт.
   Тем временем, народ, осознав, что ничего добиться от хитрого церковника не получится стал постепенно рассасываться. Впрочем, им на смену их разных концов лагеря уже спешили новые любопытные... которых в итоге ожидал тот же кукиш с маслом.
   - Ладно, идём обратно, - тяжело вздохнув, обратился я к Шане, когда последние надежды на разъяснения испарились из моей головы, - здесь нам ничего не светит.
   - Да уж... тут ты прав, - так же тоскливо, как я и отозвалась девушка и неторопливо двинулись в обратный путь. Я уже десять раз успел пожалеть, что решил пройтись, а не прикорнуть вместе с Ши. Хорошо ещё увидели, что происходит с телами демонов после смерти, а то прогулка вообще оказалась бы бессмысленной.
   ...За следующие два дня ничего разительно не изменилось. Жизнь в лагере вновь вошла в привычную колею. Беженцы старались лишний раз не вспоминать о произошедшем.
   Ничего нового узнать нам за это время не удалось. Помост с оратором пропал, а патрулирующие лагерь паладины сами по себе не особо горели желанием пообщаться. Оставалось только ждать прибытия конвоя, в надежде что хотя бы тогда нам что-нибудь сообщат.
   Когда в назначенный день от любопытных, следящих за дорогой, по всему лагерю распространилась весть о приближающемся к Тригодису большому отряду церковников, среди беженцев поднялась ожидаемая суматоха. Некоторое время спустя, первые ряды конницы паладинов, сверкающие начищенной сбруей скакунов и доспехами их всадников, стали постепенно втягиваться в пределы лагеря. Чуть больше десятка паладинов... но ещё больше, гораздо больше остались за пределами лагеря, расположившись по обе стороны от дороги. Даже из середины лагеря, благодаря идущий под небольшим углом дороге, можно было понять, что снаружи лагеря осталось ждать своих собратьев не меньше сотни воинов Единого. А скорее всего гораздо больше.
   Тем временем, процессия, въехавшая в пределы палаточного городка, направилась к его центру. Я уже давно приметил, что там находиться большое пространство свободное от палаток, поэтому отправился прямиком туда. Девушки и паучонок шли за мной следом.
   Сегодня с утра на весь лагерь были слышны удары молотков и грохот стройки, так что я совершенно не удивился, заметив в центре площади, огромный добротно сколоченный помост.
   "Интересно его делал кто-то из местных или сами паладины в своих извечных доспехах пыхтели?" - подумал я, жалея, что не сходил посмотреть на постройку с утра.
   Как бы то ни было, было очевидно, что помост к приезду конвоя приготовили не просто так. Пока процессия паладинов медленно продвигалась к площади, со всех сторон лагеря к ней стали подтягиваться беженцы.
   Когда процессия, наконец, добралась до нужного места, вокруг уже было не протолкнуться от народа. Всадники не стали подъезжать к помосту верхом, остановившись на границе импровизированной площади. Лишь один из них отделившись от общей массы проехал ещё пару метров, прежде чем остановить своего скакуна. Выскочивший следом за этим откуда-то сбоку пеший паладин, помог спуститься неизвестному с коня, придержав того за поводья. После этого, пройдя оставшиеся несколько метров до помоста в звенящей тишине, предводитель всадников взошёл на помост и оглядел окружающих площадь людей.
   С первого же взгляда было понятно, что неизвестный занимает довольно высокий ранг в иерархии паладинов. Его доспехи, хоть и были похожи на броню остальных паладинов, отличались заметно более лучшим качеством исполнения. К тому же по краям большинства стальных пластин его снаряжения шла золотистая отделка, плавно продолжающаяся такого же цвета узором на снежно белом плаще. Завершал образ внушительный знак церкви Единого, горящий золотом на его нагрудной пластине.
   Тем временем, неизвестный, стащив с головы шлем взял его в правую руку. Окружающим открылся вид на суровое слегка обветренное лицо крепкого мужчины слегка за сорок. Уверенный взгляд пронзительно-стальных глаз говорил о том, что этот человек привык командовать людьми и вести их на смерть, если понадобится. Впрочем, надолго мой взгляд на его лице не задержался, сам по себе перескочив обратно на мастерски сделанные доспехи.
   - Вы все знаете зачем мы прибыли! - зычный голос паладина, отвлёк меня от разглядывания его экипировки и заставил прислушаться к смыслу его обращения, - Мы здесь для того, чтобы отвезти всех вас в безопасное место, где вы могли бы продолжить жить дальше, не опасаясь погибнуть от лап гнусных чудовищ, терзающих этот мир!
   Паладин демонстративно обвёл рукой, закованной в латную перчатку окружающее пространство... а мне стало понятно, что он похоже без какой-либо подготовки или разогрева собирается толкнуть серьёзную речь собравшимся вокруг людям.
   - Это наш долг, как воинов нашего Господина, помогать людям в беде, но... - сделав краткую, чётко выверенную паузу, паладин продолжил, - но сейчас и нам нужна ваша помощь. Всё это время мы не просто так боролись с посягательствами богопротивных демонов на наш мир, нет! Мы уже давно готовились к этому вторжению и пытались предупредить остальных в его реальности! Но нам никто не верил... пока, проклятые твари, не постучали в двери их домов! Сея страх и разрушение по земле!
   Очередная пауза в речи паладина, позволила мне сделать ещё несколько выводов насчёт его персоны. И в первую очередь мне пришлось признать, что этот человек знает своё дело. Его слова, казалось бы, не особо и впечатляющие, сумели не просто привлечь внимание людей, но и заставить их ловить новые речи паладина со всё возрастающим вниманием. Что-то в тоне, а может и просто голосе, заставляло прислушиваться к его обладателю.
   - Это чудовищное вторжение оставило всех вас без дома... без близких... без какой-либо надежды на светлое будущее... Но я говорю вам: ещё не всё потеряно! - продолжал тем временем вдохновенно вещать оратор, - Всё это время мы готовились... и искали способ защитить наш мир от демонов... и мы его нашли! Совсем скоро святые отцы церкви должны провести ритуал, который навсегда лишит проклятых тварей возможности вторгаться в наш мир! Слава Единому, совсем скоро этот кошмар будет закончен!
   На несколько мгновений в людских рядах от такой неожиданной новости повисла мёртвая тишина... а уже в следующий момент публика буквально взорвалась радостными воплями. Даже меня почему-то потянуло облегчённо улыбнуться, хотя до сего момента мне казалось, что на меня мастерство паладина влияния не имело.
   Но воцарившиеся овации продлились недолго. Стоило паладину, стоящему на помосте, поднять руки вверх, как все практически мгновенно затихли. Тех, кто не догадался это сделать самим, заткнули соседи, давая возможность паладину продолжить его речь.
   - И всё же нам нужна ваша помощь люди! Недавно нам стало известно, что проклятые твари смогли каким-то образом узнать о наших планах. И теперь нет сомнений в том, что они попытаются сорвать ритуал способный остановить их навсегда! - проникновенно продолжил паладин, - Наши силы прямо сейчас стягиваются отовсюду к месту проведения ритуала, готовый погибнуть, но не дать возможности врагу испортить это благое дело. Но даже этого может не хватить. И поэтому множество таких же посланников как я, были разосланы во всей уголки мира, на поиски тех, кто сможет встать в предстоящем бою плечом к плечу с нами!
   Последовала ещё одна пауза.
   - Но не мне вам говорить о том насколько бесчисленна и безжалостна армия демонов. Многие из тех, кто согласится идти с нами в бой - погибнут. Этого не изменить. Но я спрошу вас: разве освобождения нашего мира от демонов - недостаточная цена за наши жизни?! - паладин ещё раз обвёл рукой пространство вокруг себя, - я не имею права требовать от вас этой жертвы. Всё что я могу - просить вас, как воин господа нашего, помочь нам в этой священной борьбе! Не важно, кто вы - опытный воин или молодая девушка, ещё недавно неспособная даже помыслить о схватке, мы примем вас всех. Каждый! Может! Помочь!
   Эту реплику беженцы ожидаемо встретили новыми овациями и радостными возгласами. Многие, срывали горло, пытаясь перекричать толпу и доказать оратору, что они готовы идти в бой против демонов уже вот прямо сейчас. От воцарившейся какофонии, я даже оглох на несколько мгновений.
   Выждав некоторое время, паладин вновь поднял руки, призывая людей к молчанию.
   - Вскоре мы отправимся обратно. Всех, кто пожелает идти с нами мы доведём до города Асториса. Там всех тех, кто просто желает спокойной жизни, встретят и займутся их дальнейшим поселением на церковных землях... - чуть тише, по сравнению с его предыдущими репликами, начал паладин, но под конец его голос опять начал греметь над площадью, - ...Тех же, кто готов будет пойти с нами в бой, мы возьмём собой дальше и приведём прямо в лагерь к остальным добровольцам, готовым дать отпор поразившей наш мир тьме. Я призываю каждого из вас, подумать, над своим решением. После того, как мы прибудем к городу, делать это будет уже поздно. А сейчас собирайте свои вещи и готовиться к дальней дороге. Выступаем через три часа!
   Откуда ни возьмись образовавшиеся в толпе беженцев десятки паладинов тут же принялись командовать парадом, пока оратор, вновь одев на голову шлем, спускался с помоста.
   - Идём, - бросил я своим спутникам, всё это простоявшим рядом. С каждым мгновением неразбериха здесь должна только возрастать, так что лучше бы нам свалить как можно быстрее. Собрать наши немногочисленные вещи, дело нехитрое, но вот продраться затем через лихорадочно мечущуюся толпу, будет куда сложнее.
   - Думаете, это Арк-тур стоит за тем ритуалом? Неужели они и вправду способны остановить демонов навсегда? - затараторила ящерка, не успели мы ещё даже толком вылезти из толпы народа.
   - Без понятия, но не исключено, - откликнулся я, лишь чудом пропуская мимо себя стремительно бегущего куда-то беженца.
   - Когда мы путешествовали вместе, он рассказывал что-то про предметы, которые ему нужно раздобыть, чтобы остановить грядущее вторжение... вернее уже не грядущее, - поделилась девушка своими знаниями на этот счёт, немного замявшись под конец.
   - Тогда, вполне возможно, что он уже закончил сбор этих предметов... или же вот-вот должен это сделать. Иначе церковники не стали бы вот так в открытую заявлять о ритуале, - внесла свои пять копеек Шантири.
   - Если это так, то отправившись с ним к месту проведения этого ритуала, мы наверняка найдём и Арк-тура, и остальных, - продолжила Ши.
   - Выглядит довольно просто... если забыть о том, что там же, по словам того паладина, грозит развернуться настоящее побоище за свободу этого мира, - немного скептически отозвался я, вовремя схватив за шкирку какого-то парня, прежде чем он на свою беду, наступит на раздражённого из-за царящей вокруг неразберихи Сена.
   - Тогда спрошу в последний раз: тебе это действительно надо? Тот паладин ведь уже сказал, что у них всё под контролем? Или ты, как и все эти... - скептически начала Шантири и кивнула в сторону пробегающей неподалеку группы молодёжи, на всю округу орущими, как они совсем скоро "проучат поганых демонских тварей", - ...хочешь постоять за судьбу мира и всё такое?
   - Сильно сомневаюсь, что я и они... - я по примеру девушки одарил группу "победителей" презрительным взглядом, - ...руководствуемся схожими мотивами. И, тем не менее, просто взять и пойти прятаться от демонов по каким-нибудь чащам, я не могу. Мне уже давно не даёт покоя, творящееся вокруг меня безобразие, и если я сам не смогу убедиться... пока даже не знаю в чём, то покоя мне не видать.
   - Тогда никаких изменений в плане. Когда придёт время - последуем за ними, прямиком к месту проведения этого ритуала, - подвела итог Шантири.
   Насчёт последнего, после того, как услышал слова паладина, я имел некоторые сомнения, но пока озвучивать девушке их не собирался. Не время.
   Наконец, добравшись до нашей палатки мы быстро собрали тот немногочисленный хлам, которые мы рискнули оставить здесь без присмотра и скатали свои лежаки. Закинув не сильно потяжелевшие сумки снова на плечи, мы вышли из палатки. Саму палатку решено было оставить так как есть. В конце концов, это не наша собственность, так что пусть о ней беспокоятся другие.
   Уходя, я бросил последний взгляд на место, последние два дня служившее нам убежищем. Нашёл взглядом занятого судорожными сборами Ортега и пожелал ему удачи. В ответ получил от мужчины аналогичное пожелание. На том и распрощались.
   К паладинам из конвоя, расположившимся на окраине лагеря, мы прибыли одними из первых. Кроме нас здесь стояло только несколько человек, весь внешний вид которых говорил о том, что из-за вторжения демонов они лишились всего. Никаких вещей, которые нужно было-бы собирать, у них похоже больше попросту не имелось. Наверняка, они уж точно пойдут с паладинами до самого конца и не изменят свою решение. Это легко читается в их глазах, полных затаённой боли и ярости.
   С трудом представляя, как будут организовывать такую толпу народа паладины, я оглядывался по сторонам, стоя у обочины широкой дороги. Находящийся рядом десяток паладинов из головы или вернее, теперь уже хвоста конвоя, на нас не обращал никакого внимания. Правда, вскоре это изменилось.
   Когда к окраине лагеря стало стягиваться всё больше и больше людей, навьюченных сумками и баулами со своими вещами, к нам вышел один из воинов и приказал следовать за ним. Не успели мы пройти и пары десятков метров, как дорога всё это время идущая под уклоном, резко "рухнула" вниз. Нам открылся вид на несколько сотен метров вперёд. Как я и предполагал, паладинов оказалось куда больше сотни. Их разрозненные группы, готовые в любой момент срастись в целую колонну виднелись то тут, то там. Но главное было не это. Открывшийся вид, позволил так же разглядеть десятки крепких и вместительных телег, растянутых на всём протяжении дороги. Все они были пусты, готовые принять на свой борт вещи и тех, кому дальнюю дорогу до церковного города на своих ногах осилить в силу разных причин будет несколько трудновато.
   Пока продвигались к голове колонны телег, ведущий нас паладин неторопливо объяснял правила нашего дальнейшего путешествия. Ничего криминального, простые инструкции на тот случай, если у кого-то внезапно помутиться рассудок и он вздумает свалить в придорожные кусты или побуянить.
   После того как наша группа избавилась от лишних вещей, сложив их на повозки, проводник отвёл нас немного в сторону от дороги и предоставил самим себе. А с пригорка, тем временем, уже спускались новые партии беженцев.
   ...Через два часа, когда подошло время выступать, мимо нас к голове образующегося каравана проскакал старший паладин, толкавший не так давно речь на помосте. Нас же в это время, по обе стороны от первой телеги выстраивал другой воин Единого, рангов поменьше. Остальные паладины так же не сидели без дела и постепенно срастались вокруг каравана в непробиваемый заслон из конницы.
   Не прошло и пяти минут, как главный паладин вместе со своим сопровождением заняли место во главе колоны, как мы тронулись в путь. Тяжело загруженные телеги, запряженные местной особо выносливой разновидностью волов, тяжело стронулись с места. Следом за ним сделали свои первые, пока ещё неуверенные шаги беженцы, отправляясь навстречу своему будущему.
   "Дорога к приключениям начинается здесь... чтоб её" - мысленно выругался я, прекрасно осознавая в какую петлю лезу, по своему же собственному желанию...
  
  Глава 19
  
   Следующие три недели мы медленно продвигались по территориям королевства Кессор - северного соседа Нелир. Они оба были атакованы демонами практически одновременно, поэтому ничего нового беженцы на этих землях увидеть не могли. Всё те же пустые дороги и разрушенные населённые пункты. Всё это заметно угнетало людей в караване. То воодушевление, которое им подарил перед отправлением командир паладинов, постепенно сходило на нет. Многие из тех, кто в начале пути горел желанием сражаться с демонами, уже успели "остыть" и теперь не стремились бахвалиться при каждом удобном случае своими будущими подвигами. Очень вовремя, учитывая то, что, по словам паладинов, до границ земель церкви остался всего пол дня пути. А уж от границы до города Асториса вообще всего ничего.
   За это время я уже не раз терял терпение, глядя на невероятно медленное продвижение каравана. По моим расчётам Кессор не сильно превышал по размерам Нелир, но на его преодоление нам потребовалось целых три недели. Причём виноваты в этом были беженцы, а не медлительные быки. Последние вообще могли идти круглыми сутками напролёт, не требуя никакого особого отношения к себе... чего нельзя сказать о людях.
   Нет, умом то я понимал, что беженцы, среди которых было полно маленьких детей и дряхлых стариков, попросту не могут двигаться вперёд не взирая на усталость, но... Иногда, глядя на неспешно плетущихся волов, мне просто хотелось крушить и разрушать. А уж когда потакая нуждам беженцев паладины, устраивали привал каждые два-три часа, я вообще готов был бросаться на окружающие дорогу деревья, словно они виноваты во всех моих злоключениях. Впрочем, ни в том, ни в другом случае, эмоции бушующие в душе я никак не проявлял. Собственно именно поэтому, никто кроме моих спутниц, уже успевших меня хорошо узнать, и не знал моих терзаниях.
   По правде говоря, выводили из себя меня вовсе не волы, ползующие словно улитки и не беженцы, по вине которых караван постоянно вставал на короткие привалы. Просто за последнее время я успел отвыкнуть от такого неспешного темпа движения. Да что там! Я никогда и не привыкал к такому. Размеренное и неторопливое продвижение постоянно заставляло меня чувствовать, как буквально утекает сквозь пальцы драгоценное время. Перспектива не успеть к началу ритуала, который определит судьбу этого мира, с каждым днём становилась всё реальнее. И беспокоило это, кстати, не меня одного... Подслушав пару раз разговоры рядовых паладинов на стоянках, я знал, что их тоже заботит медленное продвижение каравана. Вот только, несмотря на своё беспокойство, они вовсе не спешили силой подгонять людей, продолжая вести себя по отношению к беженцам терпеливо и благожелательно.
   Правда, из тех же подслушанных разговоров я знал, что они надеются наверстать потерянное время, после того как доведут беженцев до Асториса. Избавившись от всех тех, кто сейчас тормозит караван, они намеренны были двумя-тремя затяжными рывками вместе со всеми добровольцами преодолеть всё оставшееся расстояние до лагеря. По крайней мере, надеялись на это. Вот только всё это я узнал, подслушав разговоры рядового состава церковников. Что там сейчас творилось в голове у их командира, одному их Единому ведомо.
   Разумеется эти три недели я не бездействовал. Благодаря частым привалам у меня было полно свободного времени и вопроса "как же его потратить?", для меня фактически не стояло. Занятий-то было полно. Так что некий плюс во всей этой медлительности всё же был... жаль только они для меня не перекрывал её минусов.
   Прежде всего я вплотную занялся тренировками с Шантири. Нет, я и до этого не забрасывал их, но только сейчас у меня получилось заняться этим по-настоящему серьёзно. После своего становления повелителем, я практически забросил фехтование, полностью положившись в схватках на свою нечеловеческую скорость и силу. Все тренировки до этого, по сути, были больше для галочки, чем для настоящего применения в бою. В принципе, это себе оправдывало до последнего времени, но мне уже давно хотелось снова взять в руки сталь. Неизвестно, что меня ждёт дальше... и не факт, что кулаки смогут и впредь помогать мне побеждать. Я вполне допускал мысли о том, что мне могут встретиться противники и сильнее, и быстрее меня. В такой ситуации, лишний козырь в виде клинка, может... да и окажется решающим.
   В подтверждение своих серьёзных намерений, я уже на второй день прямо в караване приобрёл себе боевой меч. Как оказалось, у многих беженцев, вопреки моему первому впечатлению, имелось и оружие, и даже доспехи. Просто пока мы находились в лагере, они по разным причинам его не "светили". Зато стоило нам только тронуться в путь, как уже после первого привала, я с удивлением заметил на многих кожаные и даже кольчужные доспехи. Про оружие и говорить не стоит.
   Собственно, меч мне продала, практически за бесценок, вдова нелирского офицера городской стражи. Во время нападения, её муж погиб, пока выпивал в кабаке с друзьями после дежурства, поэтому-то клинок, вместе с частью его снаряжение, и достался ей, а не сгинул вместе с ним на улицах. Сама вдова была твёрдо намерена начать новую жизнь на церковных землях, поэтому ей оружие было ни к чему.
   Сам по себе меч не представлял из себя ничего особенного. Длинный, где-то с метр, прямой клинок, хоть и не имел никаких украшений, но зато был сделан довольно добротно. Те тесаки, которым я привык махать, были ему не чета. Тем не менее, даже несмотря на непривычную длину, я легко управлялся оружием, благодаря ловкости и силе, даже не замечая его веса. Мне даже тогда на миг показалось, что и фехтовать им я смогу без труда... как бы не так.
   Первый же спарринг с Шантири показал насколько хреново я обращаюсь с непривычным мне оружием. Уже через пару дней я твёрдо вознамерился сменить клинок на что-то более привычное, вроде булавы или тесака. Вот только, как оказалось все обладатели оружия, подходящего под эти определение, были не намерены с ним расставаться. Естественно я обошёл тогда далеко не весь караван, а всего лишь несколько десятков человек, но... в какой-то момент желание расстаться с неудобным клинком исчезло так же быстро, как и появилось. В конце концов я просто смирился и с новыми силами принялся за тренировки с Шантири. Спустя несколько недель это дало свои плоды. Нет, я вовсе не научился фехтовать длинным мечом на уровне мастера, просто теперь я уже не чувствовал себя с ним в руке так неуверенно, как раньше. Вкупе с моей силой и скоростью этого было вполне достаточно, чтобы победить в схватке один на один даже противника заметно превосходящего меня в мастерстве фехтования. Впрочем, останавливаться на этом я не собирался и надеялся, что вскоре у меня получится сделать ещё один качественный рывок в освоении нового оружия.
   Помимо занятий с мечом, не забывал я так же и о магии. Привычка, подхваченная от Аскеля и Ризы, осталась и я продолжал уделять медитации некоторое время утром и вечером. Прогоняя ману от средоточия дара по всем каналам тела, я не давал зачахнуть и "заплесневеть" всей этой системе в своём теле. Так же, я часто отрабатывал свой скудный запас заклятий, если предоставлялась такая возможность. Понятное дело, что посреди лагеря мне никто не дал был швырять во все стороны всполохи. Другое дело, если, например, вызваться сходить в лес за хворостом и уже там отойти подальше от остальных собирателей, чтобы никого ненароком не задеть.
   Благодаря регулярным медитациям и отработке заклинаний я стал ещё лучше контролировать энергию во время колдовства... жаль только, что всё это мало на что влияло. Без возможности получать новые знания, мои потуги - лишь топтание на одном месте. И вряд ли в ближайшее время это изменится. Рядом не наблюдается магов, готовых меня обучать, да и само по себе происходящее вокруг... что-то мне подсказывает, что совсем скоро мне будет не до обучения магии. Зато потом, если выживу во всей этой круговерти...
   - Долго ты ещё будешь там спать? Настало время утренней тренировки, - голос Шантири, вытянул меня из раздумий.
   - Я не сплю. Я медитирую. Сколько раз говорил? - ответил я спокойно, открывая глаза.
   - Да-да, конечно... - отмахнулась девушка и добавила не терпящим возражений голосом, - поднимайся давай.
   Покряхтев для вида, я всё же встал с земли и немного размял ноги. Поправил сдвинувшиеся после сидения на земле ножны с клинком и огляделся по сторонам. Вокруг куда не брось взгляд располагались телеги и натянутые прошлой ночью тенты, под которыми спали люди. Впрочем, сейчас уже большинство из них бодрствовало. Это когда я только проснулся и сел медитировать, все кроме паладинов из утренней стражи ещё спали. Ну и Шантири, понятное дело, тоже не спала. Правда, мешать моему утреннему ритуалу она не стала. Просто поприветствовала после пробуждения и отошла в сторонку... до тех пор, пока не подошло время нашей с ней тренировки. Сейчас уже можно не опасаться разбудить усталых людей звоном стали, так что лучше времени не найти. Нам только и оставалось отойти чуть в сторону от общей массы людей, чтобы никто не помешал.
   Встав напротив девушки, я вытащил меч из ножен на поясе и хотел было уже занять начальную стойку, но не успел. Без всякого предупреждения бросившись на меня, Шантири попыталась достать меня размашистом ударом своего меча. Вот только, я не первый день с ней дерусь, поэтому всё-таки успел вытащить свой клинок и заодно увернуться от её удара. Впрочем, обольщаться не стоило: этот размашистый удар девушки, не более чем "игра в поддавки" с её стороны. Таким образом она старается дать мне время "включиться" в схватку. В реальном бою противник таких подарков мне делать не будет, поэтому я уже много раз просил девушку не начать так каждый наш спарринг, но... иногда она забывается. А иногда и делает это намерено. Мы оба помним, как несколько первых наших спаррингов, девушка выиграла в сухую, подловив меня в первые же мгновения боя. Всё-таки её скорость не сильно уступает моей, а по мастерству она меня далеко обходит.
   Кстати, клинок в руках у девушки был практически полной копией моего оружия. Она сделала его таким специально, чтобы удобнее было мне показывать связки и основные приёмы обращения с прямым клинком. Разумеется создавала она его не на глазах у всего каравана. Да и прежде, чем повесить его себе на пояс, она нарочито обыграла перед всеми сценку того, как она достаёт меч из одной из наших сумок.
   Дальше мне стало не до воспоминаний. Игра в поддавки закончилась и девушка резко взвинтила темп. Удары, точные и резкий, без излишнее размашистости, посыпались один за другим. Часть я парировал, от части уклонялся, но девушка не сбавляла напора продолжая наседать на меня. Несколько моих осторожных выпадов, она легко отразила, казалось даже не заметив этого.
   Следующий сильный удар девушки должен был заставить меня отступить... если бы я был обычным человеком. А так я спокойно парировал её сильный удар и тут же попытался достать её саму резкой контратакой... понятное дело, не получилось. И теперь уже я открылся попавшись в ловушку Шаны. От резкого взмаха её клинка мне удалось отскочить лишь в самый последний момент... вернее я так подумал. Нет, от самого взмаха я увернулся, а вот от последовавшего за ним невероятно быстрого выпада не успел.
   - Мёртв, - сухо констратировала девушка, остановив остриё клинка прямо у моих ребёр.
   В ответ на это я лишь тяжело вздохнул. Как бы я не тренировался, но победить Шану в схватке "меч на меч", мне пока ещё ни разу не удалось. А ведь, казалось, совсем недавно по дороге из Бездны, когда мы тренировались в простыми палками у меня результат был получше...
   - Опять вы шумите рано по утру, - с лёгкими нотками недовольства в голосе, обратила на себя внимания Ши. Видно она успела подойти к нам, пока мы были заняты спаррингом. У ног ящерки вяло крутился ещё не до конца проснувшийся Сен.
   Слышать нечто обвиняющее от всегда такой тихой ящерки мне было бы странно... если бы за последние три недели я не успел к этому привыкнуть. Причина такого нетипичного поведения девушки была на самом деле довольно проста. К моему удивлению выяснилось, что Ши - невероятная соня. Выяснилось это причём только после того, как мы отправились вместе с караваном. Нет, я и раньше замечал знаки, указывающие на эту черту её характера, но как-то не придавал значения. Теперь же, когда мы хочешь-не хочешь были вынуждены плестись, как черепахи вместе с остальным караваном, я вообще стал обращать внимание на множество мелочей, которые не замечал ранее.
   В общем-то недовольный тон девушки сейчас скорее предлог к разговору, чем проявление настоящих эмоций. Просто я уже успел подметить, что с утра, особенно если её разбудили по какой-то причине, ящерка становится заметно раскрепощённее, чем обычно... жаль только ненадолго. Полчаса, максимум час и она вновь становится тихой и незаметной.
   - Да, как видишь, Шана меня опять разгромила, - печально сообщил я Ши в ответ.
   - И сколько раз я тебе уже говорила - не торопись. А ты всё-равно практически каждый раз норовишь слепо броситься атаку при первой же возможности, - включилась в разговор Шантири, разочаровано покачав головой, - давно уже должен был осознать, что излишне полагаться на силу и скорость не стоит. Ты привык драться с обычными разумными, которым далеко до тебя по этим показателям, но стоит тебе встретиться с кем-то кто может составить тебе конкуренцию... и я без раздумий поставила бы против тебя.
   Я промолчал. Уже не в первый раз Шана мне говорит эти слова и понимаю её правоту, но сила привычки всё ещё часто берёт надо мной верх. Слишком уж я успел задрать нос, раскладывая своих противников направо-налево одними кулаками. Вот только, как бы теперь его вернуть в нормальное положение побыстрее, не дожидаясь летального исхода для себя любимого?
   - Это всё конечно хорошо, но могли бы и потише, - тем временем, продолжая играть роль "разражённо" протянул ящерка, после чего уже спокойным тоном добавила, - вы скоро закончите? Хорошо бы успеть поесть до того, как караван тронется в путь.
   - В смысле? У нас же ещё должно быть полно времени, - немного удивился я.
   - Не совсем, - поправила меня вдруг Шана, - ты сегодня медитировал дольше обычного, так что у нас не так уж и много времени. Лучше будет если мы продолжил на следующем привале. Сейчас только объясню в сотый раз, сколько ошибок ты сделал в схватке и можно идти завтракать к общему костру...
   Последнее предложение девушка протянула с весёлой иронией.
   На то чтобы разобрать нашу скоротечную схватку много времени не ушло, поэтому вскоре мы всей компанией уже поедали кашу, приготовленную на всех в одном из многочисленных котлов. В качестве добавки каждому раздали сыр и небольшой кусок вяленного мяса. Правда, Шана, которая по понятным причинам была вынуждена регулярно делать вид, что питается, сразу же вернула эти "добавки" раздающему и попросила отдать их кому-нибудь ещё.
   Через полчаса после общего завтрака караван снова двинулся в путь.
   Уже через пару часов пути стало ясно, что лес вокруг начинает заметно редеть. Нет, нам и раньше уже попадались светлые рощи и даже полностью свободные от леса участки, но это были скорее исключения из общего правила. По сути, как я понял, большую часть Кессора, да и Нелир, в принципе тоже, занимал один большой лесной массив. По крайней мере, это касается тех мест через которые пролегал наш путь последнее время.
   И вот именно сейчас лес вокруг стал расступаться, готовясь уступить место новому ландшафту. Причём что-то подсказывало мне, что на этот раз это будет не рощица или небольшая полянка, а что-то побольше... может пронизывающий ветер дующий навстречу?
   Караван, как обычно, неторопливо тащился по дороге... и вдруг всё стихло. Буквально. Все звуки разом пропали. Перестали скрипеть телеги, замолкли голоса беженцев и даже ветер теперь дул в лицо совершенно беззвучно.
   Непонимающе оглядевшись, я встретился взглядом с Шантири. По движению её губ стало понятно, что она пытается что-то сказать, но звука не было. Сам я даже не пытался что-нибудь произнести. Всё-равно бесполезно.
   Вдруг прямо над караваном вспыхнула яркая белая вспышка и всё звуки разом вернулись обратно. Отовсюду послышался испыганный гомон людей. Лошади под паладинами опасливо всхрапывали.
   - Что происхо... - начала Шана рядом со мной, но её прервал резкий возглас прокатившийся по всему каравану.
   - Хаоситы! К оружию! - кричали, понятное дело, паладины, передавая эту команду от головы каравана до его хвоста.
   - Хаоситы? - удивлённо протянула Шантири.
   В этот момент прямо над караваном из ниоткуда стремительно начали формироваться тёмные тучи, не демонические, но всё же не сулящие нам ничего хорошего. Одновременно с этим земля под ногами вдруг затряслась. Покачнувшись, я всё же удержал равновесие, а вокруг уже вовсю звучали панические вопли беженцев:
   - Они заодно с демонами! -
   -Где?! Где они?! -
   - Они хотят нас убить?! -
   - Да вот же они, слева! Посмотрите в сторону леса! -
   Не обращая внимания на большинство возгласов, я принял к сведенью только тот, который говорил откуда стоит ждать опасности. Уцепившись за край телеги, чтобы меня не шатало, я сосредоточил взгляд в нужной стороне и вскоре нашёл нападавших. Из леса, слева от каравана действительно прямо сейчас быстро появлялись какие-то фигуры. Сам лес за последние пару часов пути уже успел порядочно отступить от дороги, так что между караваном и "хаоситами" было порядка полторы сотни метров... или даже больше. Вот только, как показались недавние события, для их магии это вовсе не препятствие.
   Тем временем над нашими головами сверкнула ещё одна белая вспышка. Тучи над караваном стали рассеиваться так же стремительно, как и появились. Земля перестала ходить под ногами ходуном. Жаль только удержать беженцев от паники это уже не могло.
   Я краем глаза видел как многие ломанулись в противоположную сторону от предполагаемого направления атаки "хаоситов". И это ещё до того, как успели во всём разобраться! Может быть таков и был замысел нападвших? Может в лесу с другой стороны дороги уже поджидает засада, чтобы вырезать ломанувшееся в их сторону стадо. Другая часть беженцев, в основном те что имели оружие и доспехи, нерешительно топтались на месте, сжимая рукояти своих орудий убиения. Судя по всему, они никак не могли решить, что им делать дальше: толи стоять на месте готовясь отражать атаку на караван, толи попробовать присоединиться к паладинам и атаковать нападавших.
   Благо ещё, что сами паладины не потеряли трезвости мыслей, поэтому запаниковавших беженцев успели перехватить несколько всадников. Тех, которые готовы были броситься в бой, тоже урезонили. Чёткие команды и уверенные возгласы церковников быстро навели порядок в караване, не давая разрастись неразберихе ещё больше.
   Я же в это время продолжал с удивлением смотреть в сторону нападавших. И не просто так. "Хаоситам" понадобилось всего несколько минут, чтобы вывести свои силы из-под прикрытия леса. С первого же взгляда становилось понятно, что их очень мало. Слишком мало, чтобы одолеть паладинов превосходящих их практически втрое по количеству людей.
   - Зачем они вообще вышли из леса? Не проще ли было и дальше пытаться достать нас магией, не показываясь на наши глаза? - начал я негромко рассуждать вслух.
   Никакого строя у нападавших тоже не было. Снаряжение у всех совершенно разное. Да что там! "Хаоситы" и сами по себе представляли какую-то непонятную сборную солянку. Зрение у меня сейчас было вполне на уровне, так что я без труда различил в их рядах несколько ящеров и даже парочку здоровых уртанов, заметно возвышавшихся над остальными. Приметил и парочку авири, которых удалось вычислить по характерным ушам. Благо эти ребята почему-то не надели шлемов в бой.
   Глядя на этих "хаоситов" у меня даже закралась мысль, что это... отряд искателей, за каким-то хреном забравшийся так далеко от Бездны и занявшийся разбоем - настолько они были похожи на них. Правда, умом-то я понимал, что это лишь видимость.
   - Это точно поклонники Хаоса? - вмешался голос Шантири в мои рассуждения. Похоже у девушки в голове крутились те же мысли, что и у меня.
   - Без понятия, - честно ответил я на вопрос девушки, продолжая следить за медленно приближающийся от леса строй "хаоситов". Паладины в это время тоже не сидели без дела, собирая часть своих сил в бронированный кулак тяжёлой конницы, пока остальные пытались привести запаниковавших беженцев в чувство.
   - Но ведь они не должны на нас нападать, верно? - неуверенно протянула Ши, встав рядом, - поклонники Хаоса ведь тоже часть Эйримара. Зачем им нападать на нас?
   - Учитывая то, что я их никогда не видел, мой ответ не изменится... - хмуро высказался я, - ...Я без понятия.
   - На что они вообще расчитывают? - продолжила, тем временем, Шантири.
   Стоило девушки произнести это, как со стороны бронированного кулака паладинской конницы прозвучала резкая команда и вся масса всадников стронулась с места, постепенно набирая разгон. Я не очень разбирался в этом вопросе, но мне почему-то казалось, что набрать полноценный кавалерийский разгор на таком небольшом расстоянии паладины не успеют. Тем не менее, учитывая то, что их просто зрительно чуть ли не вдвое больше, чем хаоситов это не должно сильно повлиять на исход схватки.
   На мой взгляд самое время было неспешно приближавшимся хаоситам рвануть обратно в лес и попробовать уже там, в неудобных для конницы условиях, разобраться с паладинами. Или же они полагаются на своих магов? Не даром же после туч и землетрясения они пока ещё ничего не наколдовали. Выжидают подходящий момент? Но для чего тогда этот отряд? Пушечное мясо? Нужно чтобы они вытянули паладинов под атаку магов, скрывающихся в лесу?
   Вот только, ни одно из этих предположений не оправдалось. Вместо того, чтобы броситься обртано в лес или хотя бы создать подобие строя и встать на месте для обороны... хаоситы рванулись прямо на набирающую разгон конницу паладинов!
   - Самоубий... - начал было я, но не смог закончить.
   - Во Имя Истинного Хаоса! - буквально прогремел боевой клич хаоситов. Не удивлюсь если это ещё какое-то заклинание, так как клич прогрем буквально со всех сторон и настолько громко, что слышали его наверное все в караване.
   Большую часть обзора закрывала немного развернувшая строй конница паладинов, но я всё-равно мог видеть часть отряда нападавших. И, тем не менее, даже видя их я не сразу поверил своим глазам. С "хаоситами", после того как они бросились навстречу коннице, начало творилось что-то невероятное. Пока они в самоубийственном порыве бежали прямо на острие клина тяжёлой конницы... с ними самими происходили странные метаморфозы. На моих глазах одного из авири без шлема, прямо на ходу объяло настоящее пламя и он, уже в виде живого факела, продолжил бежать вперёд как ни в чём не бывало. И судя по множеству вспышек которые было видно даже через строй паладинов, такой "человек-факел" оказался среди нападавших не единственным. Другие хаоситы прямо на глазах выросли и раздались в плечах, вместе со своей экипировкой, резко сравнявшись в размерах с уртанами. Впрочем, это не касалось одного из четырёхруких, который благодаря такой же метаморфозе вырос практически до четырёх метров. Верхнюю часть его туловища было видно даже за спинами возвышающихся на своих скакунах паладинов. И это далеко не весь список того, что творилось с телами хаоситов. Некоторые, которые раньше мне казались безоружными, буквально на ходу превратили свои руки в разнообразные костяные лезвия, пики и даже дубины. Один парень вообще прямо на бегу исчез и появился в воздухе прямо за спиной последнего из паладинов в конном строю. Он только и успел чиркнуть по бронированному воротнику воина своей короткой саблей, как гравитация неумолимо потянула хаосита обратно к земле-матушке. Вот только не успело его тело упасть, как он опять исчез и появился уже немного сбоку от общей толпы хаоситов.
   А уже в следующий момент конная лавина и основная толпа хаоситов схлестнулась... Звон стали слился со звуками взрывов и треском электричества. Настоящего электричества. Не заметить вспыхнувшие в нескольких местах яркие дуги молний было попросту невозможно. Вспышки пламени и даже настоящие волны огня, появляющиеся то тут, то там тоже привлекали к себе взгляд. Я уж не говорю про фигуру телепортирующегося парня, которая мелькала по всему строю паладинов. Конница завязла и стала с каждым мгновением всё больше замедляться, буквально продираясь через ряды хаоситов.
   Несмотря на все эти спецэффекты, я вполне обосновано предполагал, что настоящих магов среди хаоситов было не так уж и много. Все эти трюки выглядели слишком ограниченно для обладателей дара. Скорее уж их можно было отнести к своеобразным "дарам" в награду за служение одной из Первосил. Я о таком много слышал, когда пытался вжиться в мир.
   - Неужели они все маги? - удивлённо и даже несколько опасливо протянула Ши, разрывая неожиданно повисшую тишину в караване.
   Просветить девушку о реальном положении вещей я не успел. Вспыхнувшая с новой силой паника среди беженцев, попросту не дала бы мне докричаться до неё.
   Вместо этого я продолжил наблюдать за схваткой. И сразу же вынужден был отметить, что несмотря на впечатляющие спецэффекты сопутствующие атаке "хаоситов" потерь у паладинов практически не наблюдалось. В воцарившейся куче-мале, конечно, нельзя было ни в чём быть уверенным, но даже просто со стороны было видно, что количество паладинов вроде бы даже и не сократилось. А вот хаоситы в первые же мгновения боя уже успели понести потери. Множество тел в разнообразной экипировке, оставшиеся после прохождения паладинов сквозь толпу хаоситов, можно было заметить даже отсюда. А в следующее мгновение прямо на моих глазах довыделывался "телепортер".
   Паладин за спину которого он прыгнул в этот раз каким-то образом успел отреагировать. Резко отмахнувшись, прямо со скачющего коня, он достал парня. Правда, в первое мгновение показалось, что ему не удалось это сделать. По крайней мере, "телепортер" успел исчезнуть и вновь появится в стороне от общей свалки. Вот только, уже в следующее мгновение он скорчился и обессиленно рухнул на землю.
   Только сейчас я, наконец, заметил, что и у воинов Единого оказались в рукаве свои трюки. Просто на фоне ярких спецэффектов их оппонентов, я их не сразу заметил. Каждого паладины, вместе с их скакунами окружали мягкое, практически незаметное если не приглядываться, белое сияние. Все эти волны огня, электрические разряды и прочие проявляния магии, при соприкосновении с ним заметно теряли в своей силе, лишь слегка опаливая доспехи воинов и не более того. Единственные, кто хоть что-то мог противопоставить в этой ситуации - те хаоситы странные способности которых были завязаны на физическое воздействие. Те же "великаны" или, например, невероятно быстрые "мутанты" с руками-лезвиями.
   И всё же... лично мне уже было понятно, что хаоситы проиграли. Неизвестно на что они расчитывали: на свою магию или на самоубийственное бесстрашие, но их расчёт не оправдался. Уже сейчас от их прежнего состава осталось разве что половина или даже меньше. Нет, конечно, была ещё вероятность того, что всё это входило в планы хаоситов и у них получится ещё чем-то удивить паладинов, но... в это верилось с трудом. Слишком уж ужасающие потери они уже успели понести. Если это входило в задумку их командира, то он по-настоящему отмороженный. А уж его подчинённые...
   Следующие несколько минут, которые понадобились паладинам, чтобы окончательно раздавить остатки сил хаоситов, только подтвердили мои догадки. Чего бы там не пытались добиться нападавшие, но эта самоубийственная атака и была их настоящим планом. Последним добили уртана-великана. Он, даже весь иссечённый ранами и стоя на коленях, до последнего отбивался от паладинов, не в силах подняться на изрезанные ноги.
   - Глупо... - протянула Шантири рядом со мной, - ...и совершенно непонятно. Зачем? Почему?
   - Я сам мало что понимаю. Они ведь даже не пытались нас достать издалека. Не уверен что у них вообще были луки или арбалеты, но если они действительно собирались атаковать караван, то почему не приобрели их заранее? Обстреляли бы сначала нас издалека, пока никто ничего не подозревает, - согласился я с девушкой, - а эти три заклинания в начале? Может они, конечно, и должны были нанести нам существенный урон, но ведь священники легко их рассеяли. А больше никаких попыток и не было.
   - Я более чем уверена, что среди того отряда и были те маги, которые создали их. И бросились они в эту самоубийственную атаку наравне с остальными, - поддержала Шана.
   - Вы так рассуждаете... разве нельзя просто порадоваться тому, что паладины смогли нас защитить? Неужели вам было бы легче, если бы эти предатели, во славу своих новых хозяев, сначала обстреляли нас из леса, а потом добили заклятьями? - совершенно неожиданно подала голос одна из беженок, стоящих рядом: крепкая женщина немного за сорок, в когда-то дорогом и качественном, а сейчас уже порядком истрёпанном платье.
   Я даже несколько опешил. Я и не думал, что в наш разговор влезет кто-то третий. За всё время моего путешествия с караваном, эта женщина - первый человек, который на такое отважился. Остальные предпочитали к нам не лезть и никогда не начинали разговор первыми.
   Пока я пытался придумать, как бы мне так повежливее ответить этой беженце, слово взяла Шантири. Быстро, всего парой фраз, успокоив незаметно окруживших нас беженцев, она замяла ситуацию, но возобнавлять наш разговор мы не стали. Иначе, "лишние уши" рано или поздно опять влезли бы в него.
   По итогам боя паладины потеряли всего пять человек, ещё десяток оказались в разной степени ранены. Быстро оказав помощь своим раненным, священники стали готовиться к службе по своим погибшим. Когда все приготовления были закончены, церемония прощания началась. На ней, кстати, помимо самих церковников присутствовала и большая часть беженцев. Лично я, правда, наблюдал издалека. Отсюда было ничего не слышно, зато видно было замечательно. Один из священников, встав недалеко от разложенных на простынях тел, читал какую-то молитву над погибшими.
   Через полчаса церемония закончилась и церковники сожгли тела своих мёртвых товарищей на специально подготовленных перед церемонией кострах. Их доспехи и прочее имущество, как я понял, они забирали с собой. Может быть в будущем, их отдадут другим паладинам. Правда это уже просто моё предположение.
   Тела хаоситов церковники хоронить не стали. Паладины просто оттащили их к лесу и бросили там. Видимо никаких церемоний врагам они оказывать были не намерены. Ну или просто сейчас не было времени на это.
   Как бы то ни было, уже через двадцать минут после окончания церемонии, караван двинулся дальше. Уже через час, стоило нам только убраться подальше от места побоища, мы встали на привал. Я продолжал пребывать в раздумьях, поэтому даже и не заметил, как прошло полчаса и мы двинулись дальше. Мысли мои крутились вокруг этого странного нападения.
   "Зачем? Ради чего?" - такие вопросы в разных вариациях вертелись у меня в голове. Судя по задумчивому виду Шантири, она думала о том же, поэтому нет ничего удивительного, что привычной тренировки на этом привале у нас не было.
   Незаметно время перевалило за полдень. Лес уже давно остался позади и сейчас дорога перед нами шла напрямик через обширную степь. Впрочем, где-то впереди, на горизонте, можно было различить стену нового лесного массива. Когда мы вошли под его сень, церковники вокруг едва заметно расслабились. Видимо этот лес и являлся той границей церковных земель, о которой они говорили. А значит и до Асториса нам осталось совсем немного.
   ...Так и оказалось. Всего пара часов пути и лес перед нами расступился открыв вид на высокие городские стены впереди. Как и на нелирской заставе, здесь тоже по обе стороны от ворот свисали огромные знамена со знаком Единого. Люди вокруг облегчённо вздыхали, радуясь тому, что их путь через опасные земли закончился...
  
  Глава 20
  
   -...Нет! - буквально сходу гневно отрубила Шантири, когда я, устав от пустого словоблудия, заявил ей о своём решении напрямую.
   "Чего и следовало ожидать..." - пронеслось у меня в голове, в слух же я сказад другое, - И почему? Только из-за твоего природного упрямства?! Ты что не понимаешь, что там будет происходить?
   Уж что-что делать, а сдаваться я точно не собирался. Раз я принял решение, то сделаю всё, чтобы Шантири смирилась с ним. Хотя легко это, понятное дело, не будет.
   Дело происходило неподалёку от ворот Асториса, где беженцы-добровольцы временно разбили лагерь, пока их более миролюбивых собратьев по несчастью передают под опеку города.
   Собственно наш с девушкой спор был напрямую с этим связан. Проще говоря, я пытался убедить обеих девушек остаться в Асторисе и позволить идти мне дальше самому. В первую очередь это касалась Шаны. Она на данный момент являлась наиболее "крепким орешком", расколов который, я без проблем смогу разобраться и с Ши.
   Поначалу я пытался подать своё решение на этот счёт в завуалированной форме. Выдумывал десятки причин осторожно подводя Шану к нужной мысли.... но в итоге, всё-таки не выдержал и десяти минут, заявив Шане практически слово в слово: "Вы со мной не идёте!"
   Собственно именно это и вызвало эту её пылкую реакцию. Стоит вот сейчас напротив меня и буквально пышет гневом. Глаза так и сверкают. Я, конечно, ожидал от неё сопротивления, но уж точно не настолько... "яркого". Неужели она буквально после одной моей фразы смогла так разозлиться?
   - Мне всё равно, что ты там для себя решил, но я иду с тобой! - продолжила, тем временем, девушка уставившись мне в глаза с непоколебимым упрямством. И глядя на то, как решительно она настроена... потихоньку закипать начал и я.
   - Шана, пойми же ты! Я ведь не попытался убежать не сказав ни слова, как в прошлый раз, верно? Просто потому что знаю - ты обязательно ринешься за мной. Поэтому я решил честно с тобой поговорить об этом. Ты понимаешь? - и только выпалив всё это, я понял, что сам себе вырыл могилу. Конечно, девушка не могла забыть про тот случай в Бездне... но и напоминать ей об этом в пылу спора, было определённо не лучшей идеей.
   - Замечательно! Опасаясь того, что я двинусь за тобой следом, если ты опять вздумаешь сбежать, ты на сей раз с-о-и-з-в-о-л-и-л поставить меня в известность! - медленно, с явно ощутимым смертельным ядом в голосе, проговорила девушка, глядя мне в глаза с по настоящему пугающим выражением. Не успел я и рта раскрыть, как она резко сменила тон на подчёркнуто равнодушный и чётко, по словам, проговорила, - Я. Иду. С. Тобой!
   Ши наблюдавшая за нашей перепалкой со стороны, сидела и молча гладили Сена. Похоже пока она не стремилась влезать сама. Хотя то, что и у неё есть своё мнение касательно предмета спора, я даже не сомневался. Успел её уже узнать. Если она с виду такая тихая и покорная, это ещё не значит, что она согласится принять мою точку зрения без каких-либо возражений. И всё же - её убедить будет наверняка проще, чем Шантири.
   - Ты на что надеешься? На то, что сможешь выжить в той мясорубке? Спору нет, ты намного крепче меня, но кому как не тебе знать, что на любого даже самого крепкого воина, всегда найдётся кто-то крепче или сильнее! - постаравшись взять себя в руки, что довольно не просто, я возвал к рассудку Шаны. Увы - не тут-то было.
   - То есть ты признаёшь, что слабее меня, но всё равно хочешь чтобы именно я осталась здесь!? Тебе не кажется это нелогичным? Может лучше тебе самому остаться!? - изображая притворное удивление девушка взмахнула руками и уставилась на меня так, как будто только что увидела.
   - Да как ты не поймёшь!? Не собираюсь я лезть в самую гущу сражения! Моя цель - разобраться во всём, а не победить всю орду демонов в одиночку!... - и опять я чуть не сорвался, лишь в последний момент успев взять себя в руки, чтобы не сказать лишнего.
   - А я значит безумна, да?! Стоит мне увидеть демонов, как тут же растеряю все свою самообладание? И брошусь в самую гущу, чтобы там умереть?! Ведь так? ТАК?! - девушку, как будто, прорвало и она буквально выкрикнула мне всё это в лицо.
   Очень хотелось сказать "да, именно так и будет", но... вместо этого я, почти не соображая от злости на неё саму и её упрямство, в частности, вдруг выпалил:
   - Дура! Я же... - правда, закончить мне не дали.
   - ...Что? - уловив в моём порыве что-то, девушка вдруг резко успокоилась. А вот я напротив, завёлся только сильнее...
   - Дуэль! - похоже мне совсем сорвало пробки, потому что уже произнеся это это, я понял насколько сглупил. Вот только пути назад уже не было и продолжил, с каждым мгновением матерясь про себя всё сильнее и сильнее, - проигравший согласится с решением победителя!
   - Что? - повторилась Шантири. Только теперь в её голосе без труда можно было различить настоящее удивление. Похоже я её поставил в настоящий тупик... ещё бы! Я ведь и сам себе в тупик умудрился поставить своим неожиданным заявлением.
   - Без магии и без каких-либо особых способностей. Только фехтование на мечах. До первого пропущенного удара, - продолжал я, тем временем в запале, совершенно себя не контролируя. Параллельно с этим в голове отчётливо зрело понимание того, что я полнейший и беспробуднейший...
   - Хо... - тем временем, неуверенно начала девушка, но тут в её глазах зажёгся огонёк торжества и она, растянув губы в улыбке, уже куда уверенней закончила, - ...Хорошо. Я согласна.
   Ши за всё это время так и не сказала ни слова. Только рассеяно покачала головой из стороны в сторону головой, схватившись за лоб свободной рукой, когда я сказал про дуэль.
   Местом для дуэли выбрали небольшую полянку-выемку в сплошной стене леса, чуть в стороне от дороги ведущей к воротам. Судя по остаткам кострища в середине и хорошо вытоптанной на ней земле, можно было с уверенностью утверждать, что путешественники часто использовали её для ночлега, если не удавалось попасть в город до закрытия ворот.
   Пока шли к поляне, я не уставал мысленно крыть себя последними словами... но вместе с этим, я ещё и старался найти выход из сложившегося положения. Вот только, на первый взгляд, да и на второй, в принципее, тоже - вся эта ситуации не имела выхода, но опускать руки были ещё рано. Да, девушка превосходит меня в фехтовании... намного превосходит. Да, в скорости она мне практически не уступает. Но даже так, шансы на победу у меня должны быть... по крайней мере, я хотел бы в это верить.
   "Если бы только отвлечь её на мгновение... тогда бы я смог воспользоваться своим, пусть и небольшим преймуществом в скорости. А если ещё и удасться её ошеломить, то даже её мастерство смогу обойти. Большего мне и не надо - один удар и всё" - рассуждал я, параллельно с этим косясь на очень довольную Шантири, шагающую рядом.
   Постепенно в голове начал оформляться план боя, но я никак не мог придумать способ, которым получилось бы ошеломить девушку. Такая банальщина, как песок в глаза или восклицание "Смотри, что у тебя за спиной!", уж точно не сработают на таком опытном фехтовальщике, как она.
   "Да и вообще... сработает ли на ней в таком случае хоть что-то?" - с каждым пройденным шагом, мой спонтанно оформившийся план выглядел всё большей глупостью.
   Когда мы вышли на поляну, сомнения совсем загрызли меня. И похоже моя противница это прекрасно чувствовала.
   - Ну что? Не хочешь сдаться? Так будет гораздо быстрее... да и исход будет, по сути, тот же, - с показным превосходством обратилась ко мне девушка.
   - Что-то не чувствую в себе такого желания, - ответил я, постаравшись чтобы это прозвучало достаточно уверенно. Внутри же я себя уверенным совсем не чувствовал.
   - Ши, скомандуй начало, пожалуйста, - усмехнувшись мне в лицо Шана, обратилась к ящерке, которая в компании с Сеном, застыла у края поляны.
   Глядя на буквально пышущюю уверенностью Шану, я грел себя надеждой, что она с самого начала отнесётся к нашему поединку несерьёзно. Это бы сразу же заметно повысило мои шансы не "слить" бой ещё в самом его начале.
   В полсдение мгновения перед боем, я судорожно прокручивал в голове возможные варианты уловок, параллельно отслеживая малейшие движения стоящей напротив меня Шантири. Фигуру стоящей чуть в стороне Ши, я видел лишь краем глаза. Несмотря на это когда она раскрыла рот, готовясь дать отмашку бою, я каким-то шестым чувством успел это заметить и приготовиться.
   - Бо... - не успела Ши договорить, как Шантири тут же ринулась мне навстречу. Остриё её клинка прочертило диагональную линию там, где я стоял мгновением раньше. Если бы я не был готов, тут бы схватка и закончилась. Мгновенно последовавший за этим первым ударом укол, я парировал ещё увереннее. Следом удары посыпались на меня один за другим...
   ...Мои наивные надежды, что такой опытный фехтовальщик как Шантири, отнесётся к своему противнику несерьёзно, равзвеялись уже после первых её ударов. Мелькающий прямо передо мной с невероятной скоростью клинок сразу же расставил всё по местам. Девушка действительно дралась в серьёз... в серьёз... и в то же время не в полную силу. Чётко дозируя свои силы, она буквально сразу же взяла нашу схватку под контроль. Сплетая из своих движений настоящую паутину, она не давала мне ни единого шанса перехватить инициативу в бою. В настощей схватке такой расклад уже через пару мгновений закончился бы для меня плачевно, но сейчас девушка вовсе не спешила с победой. По сути, она со мной играла.
   Вопрос "почему" у меня не возникал. Стоило лишь пару раз увидеть лицо девушки, за стремительно мелькающей сталью, как сразу становилось понятно, что она наслаждается нашим спаррингом. Правда какого рода это удовольствие у меня понять не получалось. Впрочем, если судить по силе и ярости её ударов, уж точно ей владеют сейчас отнюдь не светлые чувства.
   Вот только давать чувствам волю в схватке довольно опасно. Этому меня научила она сама. И даже то, что она сейчас себя полностью контролирует и даёт этим чувствам лишь небольшую лазейку, уже преймущество для меня. Причём ещё большее преймущество для задуманного мной плана. Ведь вывести из равновесия бесстрастного воина куда тяжелее...
   "Впрочем, пока ещё рано, пусть она ещё немного ослабит бдительность..." - успел трезво подумать я, уводя очередной диагональный удар с помощью своего клинка в сторону.
   Я специально не пытался разрывать дистанцию или беречь силы, чтобы не вызывать подозрений девушки. Всё-равно, если мне не удасться моя задумка, мне уже ничто не поможет. Поэтому бился я, можно сказать, на пределе своих возможностей.
   В какой-то момент я настолько сосредоточился на схватке, нанося и парируя удары, что даже забыл о своей задумке надолго. Это было похоже... на танец, на нечто подчинённой определённому ритму. Именно благодаря этому ощущению у меня впервые получилось разорвать "паутину" Шаны и ненадолго завладеть инициативой в схватке. Вот только, это ничуть не испугало девушку, она лишь слегка взвинтила темп боя, да применила пару каких-то неизвестных мне финтов и тут же вновь стала вести в нашем бою. Более того, она кажется начала потихоньку увеличать темп и точность своих ударов.
   В очередной раз увернувшись от быстрого укола и с большим трудом парировав горизонтальный удар, который запросто мог бы поставить точку в нашем поединке, я неожиданно выпал из боевого транса. В голове с щелчком возникли воспоминания о моём плане, про который я умудрился практически забыть.
   Жаль только теперь я, лишившись единения с боем, опять опустился по навыкам до откровенно жалкого уровня владения клинком. А вот девушка обороты сбавлять явно не собиралась. От её следующего широкого обманного взмаха, с завершением в виде быстрого укола, я едва успел увернуться.
   Если я упущу ещё хотя бы пару мгновений, то проиграю так и не успев воспользоваться своим единственным шансом. Проигнорировав следующий ложный выпад девушки, я принял настоящий удар на меч и быстро проговорил прямо в лицо Шантири:
   - А знаешь что Шана... - только девушка, казалось даже не обратила на это внимания.
   Ещё мгновение и она бы нанесла свой удар, который я не смог бы отразить. Тень сомнений зародившихся в моей душе, от такой равнодушной реакции девушки, я тут же задавил. Резко оттолкнув клинок Шаны, вынуждая её отступить, я вдогонку нанёс широкий горизонтальный удар, вынуждая её отступить ещё дальше. Правда, тем самым, я ещё и открывался под ответный удар... вот только, стоять на месте после своего неосторожного манёвра я не стал, быстро отпрыгнув на пару шагов от Шантири. И прежде чем девушка успела броситься на меня, закончил начатую фразу, поставив на свой план всё:
   - ...моё настоящее имя, кстати, Андрей, - спокойно произнеся это, я слегка опустил клинок в своих руках и открыто улыбнулся девушке застывшей напротив меня. Понятия не имею, почему сказал именно это, а не что-либо другое, но... сейчас, у меня в голове было практически пусто и потому такая идея мне не показалась совсем уж бредовой.
   ...И что самое удивительное - это сработало! Мгновение назад готовая броситься на меня Шана, вдруг застыла и в её взгляде промелькнуло неподдельное удивление. Словно повторяя за мной она слегка опустила клинок и удивлённо произнесла:
   - ...Эээ... Что? Ты к чему... - закончить я ей правда не дал.
   Слегка повернув корпус и ещё больше опустив клинок, будто бы собираясь сдаться я, уже в следующее мгновение, прямо из такого не совсем удобного положения рванулся к девушке...
   ...Надо отдать ей должное, уже на втором моём шаге она всё поняла и начала реагировать. Правда, слишком медленно, чтобы успеть меня остановить. Мой удар был плох, откровенно груб и крайне некрасив... но он прошёл. Куда-то в район левого бока девушки. Я отчётливо почувствовал, как по клинку прошла вибрация. Вот только самого удара я, честно говоря, не увидел, потому что именно в этот момент прямо перед моими глазами застыло остриё клинка моей противницы.
   - Я... победил... - немного неуверенно выдохнул я, безуспешно пытаясь перевести взгляд с застывшего, казалось бы, всего в сантиметре от моей переносицы клинка. Девушка в ответ промолчала, продолжая удерживать клинок в опасной близости от меня. Когда же я, наконец, совладав с собой, попытался сделать шаг назад, она равнодушно произнесла:
   - ...Грязный трюк... -
   - ...но не запрещённый по правилам поединка! - тут же парировал я.
   - ...Вот только... - будто не обратив на мои слова никакого внимания, равнодушно продолжила девушка, - ...уверен ли ты... что он тебе помог?
   И прежде чем я успел что-либо понять, остриё клинка исчезло от глаз, чтобы уже в следующий момент болезненно ткнуть меня куда-то в район правой ключицы.
   - Ты пропустил удар, - спокойно сообщила мне девушка, когда я, наконец, встретился с ней взглядом, после чего широко улыбнувшись она закончила, - я победила!
   - ...?! - нечто невразуметильное вырвалось у меня из рта в ответ на такую бессовестную наглость. Отбросив от шеи клинок девушки рукой в сторону, я, наконец, смог возмущённо восклинуть, - Что?! Это ты первая пропустила удар!
   - А вот и нет. Я заблокировала его этим, - девушка, всё так же продолжая улыбаться, невозмутимо показала мне левую руку, в которой она сжимала... дагу! Короткий кинжал.
   - ...Ты... - уже второй раз за последнее время я терял дар речи из-за наглости Шаны, - ...ты его только что создала! Его не было при тебе, когда мы начинали драться!
   - О, правда? Ты уверен? Может просто не заметил? - совершенно в наглую врала мне в лицо девушка. Она это знала, я это знал. На моём лице сама собой образовалась странная гримаса, сочетающая обиду и возмущение. В поисках поддержки я повернулся к наблюдавшей за схваткой Ши.
   - Ну хоть ты скажи, что я прав!? -
   Посмотрев на меня совершенно спокойным взглядом и вдруг зачем-то прикрыв рот рукой, ящерка серьёзным тоном выдала:
   - Кинжал действительно был у Шаны с самого начала схватки. Я это подтверждаю, - вот только, как бы она не старалась, с трудом скрываемую усмешку в голосе, ей спрятать не удалось.
   Окинув резко помрачневшим взглядом обеих девушек, я сделал вид что задумался. После чего, глядя в лицо Шантири, спокойно произнёс:
   - Я победил. Ты знаешь это, - вернее, подумал, что сказал это спокойно. На самом деле в моём тоне отчётливо прослеживались гнев и... обида. Понимая, что ничего не могу доказать, я мысленно бился головой об стену в попытках победить превосходящих меня числом "заговорщиков".
   - Уверен? - уточнила Шантири в ответ, - я вот лично - нет.
   Я промолчал, одарив её красноречивым взглядом. Эта её детская игра в доказательства, порядком выводила из себя. Невероятно, просто до зубовного скрежета хотелось сказать какую-нибудь грубость... Послать их обеих, в конце концов! И в то же время, в полное противоречие этим мыслям, поступать так с ними мне не хотелось. Не знаю, что именно удерживало меня от этого.
   Так и не сумев разобраться в своих мыслях, я подарил обеим девушкам ещё один хмурый взгляд... и на этот раз он, наконец, подействовал. Улыбка превосходства медленно сползла с лица Шантири. Да и в глазах у Ши, вместо веселья, наконец, заплесали огоньки беспокойства.
   - ...Ну хорошо. Ты действительно показал себя сегодня. Ты сам должен был почувствовать, что сегодня у тебя получилось "почувствовать" схватку... поэтому... - неуверенно начала Шантири, разрывая затянувшуюся паузу, - ...поэтому я согласна на ничью. Никто не остаётся в городе и дальше мы идём вместе.
   - Ты думаешь это несерьёзно? Думаешь можно вот так играть словами? Поступать как тебе вздумается, лишь только потому что я не могу доказать? Ты знаешь, что я победил. Ши знает. И я тоже это знаю... - медленно и мрачно, оглядывая девушек, начал я.
   Шантири и Ши после моих слов ещё больше сникли. Сен, почувствав, как разлилась в голосе мрачная напряжённость поднял голову и оглядел всех нас непонимающим взглядом.
   - ...Ты не пойдёшь туда один, - в тон мне ответила вдруг Шана, поднял взгляд.
   - Я. Победил, - по словам, упрямо обронил я.
   - Нет, - скрестив со мной взгляды парировала Шана.
   Правда, именно из-за этого я смог вглядеться в её глаза. И увидел я там вовсе не десткое упрямство, не шутливое выражение и уж точно глупое веселье... Больше всего её взгляд сейчас напоминал полностью отчаявшегося человека, упрямо цепляющегося за нечто. Это несколько выбило меня из колеи. Переведя взгляд на сидящую в сторонке Ши, я увидел у неё на лице тоже самое выражение.
   Я не смог понять почему, но вся злость вдруг ушла. Упрямство тоже. Осталось только сосущее ощущение вины и чего-то ещё...
   - ...Ладно... ничья, так ничья, - наконец, спокойно отозвался я, без какого-либо внутреннего протеста.
   - Спасибо, - найдя что-то в моих глазах, искренне произнесла Шантири.
   ...Возвращались в лагерь добровольцев мы в молчании. Каждый чувствовал скованность поселившуюся между нами. Один лишь Сен, кажется, не до конца понимал происходящее и лишь вертелся у всех под ногами, как ни в чём не бывало. Правда, учитывая нашу с ним связь, я не думаю что он действительно не понимает причин конфликта между нами. Скорее просто делает вид, что не понимает.
   ...Вечером вернулись те паладины, которых отправили сопроводить беженцев в город. Я слышал, да и многие другие в лагере наверняка тоже, как переговариваются между собой церковники о том, выступим ли мы уже сегодня или всё-таки дождёмся завтрашнего утра. В итоге, правыми оказались последние.
   Привычно поужинав из общих котлов все стали расходиться по своим палаткам. Наша компания исключением не стала. Разве что сегодня мы ложились спать в молчании. Стоило всем, и в том числе решившей вдруг "вздремнуть" Шантири, затихнуть на своих местах, как я толком не понимая зачем, произнёс в темноту:
   - Спокойной ночи, -
   На несколько мгновений в палатке повисла тишина, как вдруг:
   - Спокойной, - неуверенно отозвалась Ши.
   - Спокойной... - буквально в тот же момент, прошептала Шана и вдруг добавила, - Андрей, правда, твоё настоящее имя?
   - Да, - честно ответил я, после небольшой паузы. После этого никто больше не произнёс ни слова. Я ещё некоторое время лежал с закрытыми глазами ожидая продолжения и потому сам не заметил, как меня сморил сон.
   ...Утром скованность в нашей компании не исчезла. Это стало понятно, когда я, поднявшись со своего лежака, встретился взглядом с Шантири. Девушка тут же отвела глаза и не произнесла ни слова. Ши, глядя на нас с другой стороны палатки, так же отводила взгляд стоило мне на неё посмотреть.
   "Я не хочу чтобы всё продолжалось так и дальше" - отчётливо понял я и уже в следующее мгновение, сделав над собой небольшое усилие, поприветствовал девушек в своей обычной манере. Спустя пару мгновений обе они ответили мне тем же, пусть и не совсем уверенно. За завтраком я всячески пытался сделать вид, что ничего не произошло и вскоре это дало свои плоды: девушки немного "оттаяли". Чтобы вернуться к прежним отношениям уйдёт ещё некоторое время, но начало уже было положено.
   Сразу же после завтрака всех готовых вступить в бой с демонами построили в широкую колонну и мы, наконец, двинулись дальше. С ходу взяв высокий темп, паладины повели нас прочь от Асториса. Теперь никто никого не жалел. Мы шли на максимальной скорости, остановки совершали короткие, но никто в отряде не жаловался. Все, от самых молодых, ещё совсем подростков и до глубоких стариков, шли наравне, полные решимости стерпеть любые трудности на пути к их цели: Мести.
  
  Глава 21
  
   ...В таком темпе неделя пути пролетела практически незаметно. За это время я успел окончательно наладить отношения с девушками и больше мы не вспоминали об инциденте со спаррингом. В певую очередь благодаря тому, что мне удалось внутренне принять их решение следовать за мной. Как бы мне не хотелось уберечь их от опасностей - они сами имеют право решать за себя. В моих силах только попытаться защитить их от того, что нам там встретиться. Хотя, учитывая что именно затевается впереди, я был совсем не уверен в своих силах сделать это... Как бы я не храбрился, сколько бы не убеждал себя, что мы не будем лезть в самое пекло предстоящей битвы - меня всё-равно день за днём подтачивало изнутри беспокойством.
   По дороге нам не раз встречались разнообразные населенные пункты, но ни один из них не являлся местом проведения рещающего обряда церковников. Наша цель, судя по подслушанным мной разговорам паладинов, находилась в одном из необжитых уголков этих земель. Необжитых до недавнего времени, естественно.
   ...И вот, в один из дней, когда дорога вывела нас к небольшому холму, с которого открывался отличный вид на огромную равнину впереди, я понял, что мы, наконец, прибыли туда, куда надо.
   Прямо перед отрядом раскинулась настоящая крепость, в которой умещались сотни грубых деревянных бараков и тысячи палаток самых разных форм, цветов и размеров. Множество высоких флагштоков с разнообразными гербами на огромных цветастых полотнах возвышались то тут то там. Всё это к тому же было буквально испещрёно множеством самых разнообразных оборонительных сооружений. Грубые деревянные вышки, глубокие рвы, баррикады и даже какие-то уж совсем диковиные представители искусства фортификации виднелись повсюду куда не падал бы взгляд. И конечно же не обошлось без крепких высоких деревянных стен, которые собственно и превращали это место в настояющую крепость. Самая высокая и заодно последняя стена окружала центр лагеря.
   Но все это меркло перед тем, что скрывалось, как раз там - за последним кольцом укреплений. Хотя "скрывалось", не совсем верное слово. Прямо в центре лагеря величественно вздымались в небо огромные обелиски из матового белого камня. Четыре слегка изгибающихся к центру исполина, буквально увитые гигантскими чёрными рунами, образовывали некое подобие двух сплетённых меж собой титанических арок. Одним своим видом эта конструкция с первых мгновений внушали суеверный трепет и ощущение чего-то невероятно могущественного. После такого зрелища, вопрос, где собственно будет проводиться решающий для мира ритуал отпадал сам собой.
   Ничего удивительного, что к крепости добровольцы в полном составе спускались разинув рты. Даже среди паладинов, как оказалось, было немало тех, кто попал сюда впервые. Так что их чувства были сродни нашим.
   Когда голова отряда приблизилась к воротам крепости, я наконец смог совладать с собой, так что успел увидеть, как беспрепятственно втекает внутрь наш авангард, состоящий из паладинов. А вот когда следом за ними к воротам сунулись первые добровольцы, продвижение отряда тут же ощутимо замедлилось. Судя по всему, паладины всё-таки оказались не настолько наивны, чтобы впускать в столь важное место сторонних людей без какой-либо проверки.
   - Вот мы и прибыли, - мягко толкнула меня локтем Шантири. И тут же скептически добавила, - вот только впустят ли они нас внутрь?
   - Меня этот вопрос тоже весьма занимает, - согласился я с девушкой.
   И вправду, на фоне остальных добровольцев, наша компания смотрелась довольно колоритно. За прошедшее время наши попутчики уже успели попривыкнуть и к странноватой авири, которой им казалась Шантири, и к гигантскому пауку, и к двум их не особо разговорчивым и скрытным спутникам. Это так... но вот как отнесутся к нам встречающие в крепости? Сомневаюсь, что обойдётся без экcеcов.
   Изначально я планировал, по прибытию на место, как-нибудь невзначай отделиться от остального отряда и попробовать пробраться на место ритуала незамеченным, но стоило мне узреть местные укрепления, как это желание испарилось само собой. Да и вон те паладины, которые прямо сейчас буравят нас внимательными взглядами со стен, почему-то не распологают ко всяким глупостям.
   И самое паршивое, что даже если бы у меня сейчас всё ещё была бы возможность повернуть назад - я бы не стал этого делать. Слишком долгий путь я проделал ради того, чтобы сюда попасть. В общем, похоже, придёться как всегда импровизировать по ходу дела.
   - Надо приготовиться к расспросам и надеяться на лучшее, - повторил я в слух свои мысли, обращаясь к Шане.
   - Отличный план, - всё в той же скептической манере, прокомментировала моё решение девушка.
   Шагавшая с другой стороны от меня Ши, не обратила на нашу короткую перебранку никакого внимания. Девушку целиком поглотило любопытство и она забыв обо всем просто вертела головой по сторонам. Ну и естественно больше всего она глазела на обелиски. Даже, когда мы спустились с холма и приблизились к крепости, эти громадины продолжали невозмутимо возвышаться над её стенами.
   Тем временем, продвижение колонны замедлилось ещё сильнее. Представив, как наш отряд сейчас выглядит со стороны, я с трудом подавил ощущение дежавю - уж больно нарисованное в моём разуме зрелище напоминало вездесущие очереди из моего родного мира.
   Хорошо ещё, что наша компания находилась относительно недалеко от головы колоны. Впрочем, принимая во внимания всё обстоятельства полезность этого факта становится для меня уже не столь очевидной. Тем не менее, поменяться местами с людьми в хвосте колоны, я почему-то всё-равно не горю желанием.
   - Что будем делать, когда попадём в лагерь? - спросила Шана, временно сделав вид, что с самим проникновением у нас проблем не намечается.
   - Найдём Арк-тура, как и планировали. Он - ключ ко всему, - задумчиво обронил я в ответ.
   - Интересно... а остальные тоже здесь? - услышав знакомое имя, Ши перестала глазеть на громадины впереди и тоже решила принять участие в разговоре.
   - Наверняка. Только как бы их найти? Не удивлюсь если они, да и сам Арк-тур расположились где-то в центре лагеря. Что только усложняет нам задачу. Сомневаюсь что нас, да и любого другого из новоприбывших добровольцев, вот так вот запросто пустят к центру лагеря, где возвышаются эти штуки, - на последних словах, я кивнул головой в сторону обелисков.
   - Попробовать всё равно не помешает, - откликнулась Шантири и на том наш краткий разговор закончился.
   Паладины, тем временем, наконец, сообразили что в таком темпе наш отряд может продвигаться в крепость аж до заката и приняли решение разделить нас. Несколько церковников проскакали от крепости примерно до середины отряда, после чего несколькими зычными командами приказали следовать за ними к восточным воротам. Люди оказались понятливые и потому обошлось без проблем. Часть паладинов из нашего сопровождения последовали за ними. Народу вокруг стало поменьше, но, к сожалению, на скорость нашей "очереди" это повлиять не могло. Так что нам с девушками пришлось ещё некоторое время потолкаться среди народа, пока не подошёл наш черёд.
   Я к тому времени уже успел прокрутить в голове десятки самых разных возможных ситуации и даже обсудил их с девушками, так что подошли мы к воротам практически в полной готовности. Пока проходили последние люди перед нами, я уже успел понять, что ничего особо криминального паладины с людьми не делали. Фактически, в самих воротах находился всего десяток спокойных воинов церкви, которые здесь были больше для вида, да один послушник в простом одеянии церкви Единого. Последний, сидя за грубо сколоченным столом, просто задавал несколько вопросов новоприбывшим и записывал их ответы на бумаге. Сами вопросы тоже оказались незатейливыми, когда я сумел их подслушать: "Как зовут?", "С какой целью прибыл?", "Чем занимался раньше?", "Собираешься ли ты навредить церкви Единого?", "Являешься ты сторонником демонов?" и всё. Разумеется всё это послушник спрашивал не просто так - благодаря магическому зрению я видел, что он с помощью какого-то амулета проверяет правдивость ответов. Тем не менее, поводов для беспокойства не было - на все эти вопросы я мог с лёгкостью ответить правдиво без каких-либо проблем для себя. Мои спутницы тоже. Неприятности могут возникнуть только если нас решат расспросить получше. И что-то мне подсказывает, что так и будет...
   И вот, наконец, подошла наша очередь. Церковник, темноволосый мужчина с небольшой бородой, окинул нашу компанию намётанным взглядом, после чего спокойно осведомился:
   - Кто будет первым? -
   Вперёд вышла Шана. Точно так, как мы и договорились, пока толкались в очереди.
   - Ваше имя? С какой... - человек озвучил всё теже стандартные вопросы, совершенно не удивившись внешнему виду девушки. Хотя от моего внимания не ускользнуло то, что обращался к ней он немного более почтительно, чем к другим добровольцам до неё.
   - Моё имя - Шантири. Я, как и мои друзья, пришли помочь в борьбе с демонами. Раньше странствовала. "Нет" и "Нет", - совершенно не колеблясь, девушка скороговоркой ответила на все заданные вопросы.
   Невозмутимо записав все ответы, послушник уже хотел переключить своё внимание на нас с Ши, но в последний момент вдруг передумал и вновь обратился к Шантири:
   - В соответствии с договором, заключенным между церковью Единого и Великим князем, все представители расы авири, прибывающие в лагерь должны предстать перед его уполномоченным представителем, - продекламировал он, будто читая по бумажке, после чего добавил уже обычным тоном, махнув рукой одному из стоящих в воротах паладинов, - вас проводят.
   - Великий князь? - удивлённо протянула девушка, лишь на пару мгновений опередив этим вопросом меня.
   - Верхновный владыка всех оставшихся на материке авири. Остальное вы сможете узнать у своих сородичей, - спокойно ответил послушник. Мои опасения о том, что этот вопрос может выдать не совсем "чистое" происхождения девушки тут же рассеялись. Судя по всему, этот "владыка" появился совсем недавно, не успев толком прославить свой титул.
   Самое удивительное в этом то, что настолько разнородный в своём составе народ авири никогда раньше не признавал единоличной власти над собой. Впрочем, слова послушника про "всех оставшихся на материке" сами собой подводят к ответу на этот вопрос. Похоже на Эйримаре за последнее время произошли куда более серьёзные изменения, чем я мог предполагать. Надеюсь мне быстро удастся заполнить эти досадные "пробелы" в своей картине мира, когда попаду в лагерь.
   - Хорошо, но я бы хотела сначала убедиться, что у моих друзей не возникнет проблем при входе в крепость, - быстро справившись с удивлением, добавила Шантири.
   - Как вам будет угодно, - без возражений согласился послушник, после чего перевёл вопросительный взгляд на нас с Ши.
   На этот раз вперёд вышел я. Повторился стандартный набор вопросов.
   - Тисмор. Пришёл помочь в борьбе с демонами. Раньше был искателем. И нет - я не пособник демонов и не планирую вредить церкви Единого, - я ни в чём не солгал. Даже имя, хоть его и не дали мне при рождении, уже давно стало "моим" настолько, что старое вспоминается всё реже и реже. Да и то - исключительно намеренно.
   - Хорошо, - протянул послушник записывая мои ответы. Закончив с этим он снова обратился ко мне, чуть привстав из-за стола, чтобы хорошо видеть Сена, - это ваш зверь?
   - Да. Я нашёл его в Бездне, - не стал скрывать я.
   - И вы его полностью контролируете? - уточнил церковник.
   - Да, - устало выдохнул я и уже приготовился показать послушнику что-нибудь из репертуара начинающего дрессировщика из погоревшего цирка, но... не успел.
   - Ясно, - обронил послушник спокойно, после чего добавил к записи обо мне краткое описание Сена и мои ответы о нём.
   - Прежде чем отправиться на распределительный пункт ополчения, вам нужно будет посетить Мастера дрессировщика, для подтверждения того, что ваш монстр полностью подчиняется вашим приказам. Учитывайте так же, что за любое происшествие с его участием, до и после проверки, отвечать будете вы, - невозмутимо сообщил мне мужчина.
   - Я понимаю, - протянул я, удивлённый тем насколько быстро и просто всё разрешилось, - где мне искать этого Мастера?
   - Вас тоже проводят, - спокойно пояснил церковник подозвав ещё одного паладина. Проинструктировав его, он обратил свой взор на Ши. Но прежде чем он успел задать свои вопросы, я вновь вылез вперёд.
   - Это Ши. Она моя подруга и раньше тоже была искателем. И она пришла по той же причине, что и я, - протароторил я, воспользовавшись тем, что послушник после моего допроса ненадолго деактивировал свой амулет.
   Влез я не просто так. Всё шло к тому, что нас сейчас разделили бы, отправив каждого в разные точки лагеря. Такая перспектива мне совершенно не улыбалась. Если Шантири ещё сможет о себе позаботиться и, даже уверен, при необходимости убедить этого уполномоченного Великого князя в своём происхождении - благо знаний прошлых веков у неё для этого должно хватить, то вот насчёт Ши я был совсем не уверен. Да и просто окончательно разделять отряд мне позволять не хотелось. Правда, попытка сбить церковника с выверенной процедуры удалась лишь отчасти.
   - Ваше имя действительно Ши? И вы его спутница? - уточнил послушник у девушки, вновь включив "детектор".
   - Д-да, - несколько растерянно ответила девушка.
   - Вы намеренны вредить церкви Единого? - продолжил церковник.
   - Нет, - уже более уверенно ответила девушка.
   - Вы пособница демонов? - уже чисто для проформы задал последний вопрос послушник.
   - Нет, - повторилась Ши.
   Кивнув, послушник стал записывать её ответы. Закончив с этим, он продолжил, - вам нужно будет явиться к пункту распределения ополчения. Пройдя за ворота двигайтесь по главной дороге, никуда не сворачивая, пока не доберётесь до первой площади. Там вас уже ожидают остальные добровольцы. Дальнейшие указания получите там же.
   - Не будет ли проблемой, если она сначала сходит со мной к Мастеру, а потом мы, так же вместе, явимся на распределительный пукнт? - влез я опять, не собираясь сдаваться.
   - Это не будет большой проблемой. Проходите, - всё так же спокойно, даже не поменявшись в лице, дал своё согласие церковник. Затем, утратив к нам весь интерес, он крикнул нам за спины до боли знакомое, - Следующий!
   Порядком удивлённые тем, насколько легко нам удалось пройти проверку, мы всем составом прошли под арку ворот. Оба паладина, призванных нас сопровождать, сделав знак следовать за ними повели нас по широкой вытоптанной дороге, которая похоже здесь носила гордое название - "главная". Похоже что какое-то расстояние нам предстоит пройти по ней вместе, пока не настанет пора разделиться.
   Чуть подотстав от паладинов и заодно придержав девушек, я тихо обратился к Шане:
   - Всё нормально? Справишься там? -
   - Да. Лучше подумай, где мы встретимся после того как уладим все формальности, - тут же уверенно отозвалась девушка.
   Уже от самых ворот во все стороны от "главной" дороги отходило множество тропинок, петляющих между оборонительными сооружениями, бараками и небольшими палаточными "городками". И чем дальше мы продвигались, тем больше становилось этих тропинок. Надо было торопиться, поэтому я начал быстро рассуждать в слух:
   - Не знаю. Будет ли у нас вообще такая возможность в ближайшие пару часов? Неизвестно чем закончиться для тебя аудиенция. Да и нас с Ши после распределения, вероятно сразу же отправят в какой-нибудь отряд. Я думаю лучше всего подойдет та самая площадь на которой будет проводиться распределение. Если же нас там не окажется, к тому времени как ты освободишься - встретимся через пару часов у ворот, через которые сюда попали, -
   - А если не получится? - неуверенно откликнулась Ши.
   - Если не получится, тогда и будем что-нибудь придумывать, - отмахнулся я и продолжил, - пусть лагерь и кажется большим, но не думаю, что здесь получится потеряться просто так. Отличнейшие ориентиры, так сказать, всегда над головой.
   - Значит так и поступим, - быстро отрубила Шантири, первой заметив, что наши провожатые разделились.
   Тот, которого выбрали проводить Шантири двинулся дальше по главной дороге, в то время как другой свернул направо на узкую тропинку между грубыми бараками.
   Пожелав друг другу удачи на последок, мы двинулись каждый своим путём. Стоило девушке с её провожатым скрыться за бревенчатыми стенами, как меня тут же начало охватывать смутное беспокойство. Вот только перерасти во что-то большее я ему не дал, задавив на корню. В конце концов, давно уже прошли те времена, когда Шана вынуждена была всегда полагаться на мою помощь в этом мире. Теперь уже я по большей части полагаюсь на неё.
   Быстро переключив внимание, я задумался о предстоящем визите к Мастеру дрессировщику. Прикидывая, чем всё это может грозить мне или Сену, я и не заметил, как наш провожатый привёл нас к нужному месту. Несколько десятков зловещих клеток с тихо сидящеми внутри них монстрами, стоящие рядом с крепким бараком не обещали ничего хорошего Сену. И он это чувствовал, поэтому чем ближе мы подходили ко входу, тем медленней и осторожней он брёл за мной следом. Наш проводник, убедившись, что мы прибыли к месту назначения, развернулся и отправился по тропинке обратно, слегка громыхая доспехами. За всё время он так и не сказал ни слова. Предчувствуя неприятности, я осторожно открыл дверь барака...
   ...К счастью мои опасения не оправдались. С мастером, высоким и уже достаточно старым представителем расы котов, удалось быстро договориться. Стоило мне заставить Сена выполнить несколько команд (под мысленное недовольство последнего), как уважаемый представитель рода кошачьих, без проволочек выписал мне нужную бумагу. Именно она, как оказалось, позволяла разгуливать по лагерю со своим ручным монстром.
   Напоследок мастер повторил слова послушника с ворот об ответственности за Сена и предложил было запереть его на время в одной из клеток, но я отказался. Ещё бы я не отказался! Паучонок красочно передал мне по нашей связи коктейлем из эмоции, чем бы для меня закончилась попытка упрятать его в клетку. Похоже после пребывания в тюрьме нелирского города, его отношение к сему изобретению человеческой мысли было далеко от положительного.
   Обратный путь пришлось искать самим, но заблудиться я, понятное дело, не боялся. Благодаря отличной памяти я с лёгкостью вывел нас обратно на главную дорогу. Оттуда добраться до распределительной площади не составило труда.
   Что удивительно за всё время, как мы путешествовали по этой части крепости, нам практически никого не встретилось. Пара паладинов-патрульных, которых мы встретили по дороге к площади не в счёт. Сейчас была примерно середина дня, так что мне оставалось только догадываться где сейчас всё население крепости: На общем обеде? На ученьях? Думаю, вскоре я это узнаю.
   Когда мы вышли к так называемой "распределительной площади", на входе нас встретили несколько паладинов. Правда, оглядев нас с ног до головы, они расступились и пропустили нас. Стоило нам пройти за их спины, как на нас уставились десятки взглядов. Как и обещал послушник, здесь собрались все те, кто уже прошёл проверку на воротах и попал в пределы крепости. Разглядывали они нас правда недолго. Стоило нашим недавним попутчикам узнать нас, как они потеряли к нам всякий интерес.
   Избавившись от общественного внимания, я, наконец, получил возможность оглядеться самому. "Площадь" оказалась просто сравнительно большим куском вытоптанной земли, свободным от вездесущих палаток и разнообразных сооружений. Правда сейчас её заполонили беженцы. Кто-то стоял, кто-то сидел привалившись спинами друг к другу, а кто-то с комфортом разлёгся прямо на земле, подложив под голову свой мешок с вещами. На всех выходах с площади расположились небольшие отряды паладинов - от двух до пяти человек и следили, чтобы беженцы не двинулись разгуливать по лагерю до распределения. Впрочем, никакой агрессии от них не ощущалось, да и вели они себя вовсе не как какие-нибудь "надсмотрщики", так что я тут же перестал обращать на них внимание.
   Найдя взглядом ближайшего из своих знакомых беженцев, я направился прямиком к нему. Ши и Сен шли следом.
   Ничего конкретного парень не знал, так как прибыл сюда не первым, но кое-что со слов других добровольцев поведать мог. По его словам выходило, что здесь добровольцам приказано ждать до тех пор пока все новоприбывшие не пройдут проверку на воротах. После того как здесь соберутся все, нас вероятно всем скопом и распределят по отрядам.
   - А кто будет распределять? Паладины? - спросил я у парня, махнув рукой в сторону ближайшего отряда стоявшего на выходе с площади.
   - Нет. Вон те, - парень отрицательно помотал головой и махнул рукой куда-то в сторону.
   Переведя взгляд в нужном направлении я заметил десяток человек, особняком расположившихся в тени одного из бараков. Первое впечатление - беженцы. Точно такие же усталые лица и потрёпанная одежда. И только присмотревшись я заметил то, что заметно выделяло этих людей на фоне большинства новоприбывших - военная выправка. Даже сейчас, когда они стояли в расслабленных позах это было заметно. Жесты, манера двигаться и нечто ещё, совсем неуловимое - выдавало в них тех, кто привык сражаться. Причём не так, как какие-нибудь искатели приключений, а как солдаты в составе регулярной армии.
   - А кто они? - просто для проформы спросил я и сам же себе мысленно ответил - "Вероятно наши будущие командиры".
   - Не знаю, но по словам тех, кто пришёл сюда первыми - именно они рассказали им, что будет дальше. Так что да, наверное они и будут нас распределять, - только подтвердил мои мысли парень.
   Пожелав своему "информатору" всех благ, мы с Ши двинулся искать себе свободное местечко, чтобы с удобством на нём расположиться. Сидеть посреди толпы народа, лично мне, не очень хотелось. Да и ждать похоже предстоит долго. За то время, пока я разговаривал с беженцем, на площадь прибыло всего десяток "новеньких". Это только подтверждало мои опасения. Хотя и хорошая сторона в этом тоже была - при таком раскладе, Шантири наверняка успеет разобраться с аудиенцией и приидти сюда.
   Спустя примерно полчаса, когда народу на площади стало ровно на сорок три человека больше, сюда же пожаловала моя, просто немного усталая, как мне показалось, напарница. Как я и предполагал она похоже уже успела разобраться со своими делами.
   Поднявшись с расстеленного лежака, я привлёк внимание девушки помахав рукой. Вскоре после этого мы уже все вместе сидели на расстеленном лежаке.
   - С "уполномоченным представителем" всё прошло хорошо? - просто из интереса осведомился я у напарницы первым делом.
   - ...В общем-то да... - несколько неуверенно начала девушка.
   - Узнала что-нибудь интересное? - сразу же ухватился я за странный тон.
   - Э... а, да, - неожиданно сбивчиво ответила девушка и тут же взяв себя в руки, более уверенно продолжила, - сейчас расскажу...
   И она действительно рассказала. Причём даже больше, чем я ожидал. Всё благодаря тому, что Шане удалось по ходу дела раскрутить уполномоченного представителя Великого князя не только на рассказ о ситуации с расой остроухих, но и о том, что происходило со всем Эйримаром в последние недели.
   Как я и подозревал, авири, как и остальные обитатели этого мира тоже подверглись нападению. Причём, судя по всему, демоны были настолько безжалостны с древним народом, что буквально за пару дней чуть ли не прекратили его существование. Не было никаких передышек, никаких поблажек - порталы открылись сразу во всех княжествах, практически во всех городах. За первый день вторжения демонов в княжества, которое как я понял случилось всего через пару дней после нападения на Нелир, погибло множество авири. Не помогли ни их впечатляющие магические таланты, ни многовековой опыт обеспечиваемый долголетием. Те кому удалось выжить смогли бежать в леса обильно произрастающие на территориях княжеств. Как именно после этого разрозненным выжившим удалось объединиться и выбрать себе единого владыку, собеседник Шантири не уточнил, но факт на лицо. Когда до границ княжеств добрались первые эмиссары церковников, их очень скоро встретили остатки некогда могущественного народа, во главе с избранным ими Великим князем. Естественно, что "эльфы" не долго думали над возможностью отомстить демонам. В лагере они появились всего на пару дней раньше нас.
   С остальным Эйримаром в это время тоже было всё совсем не гладко. Крепко взявшись за авири, демоны так же не забыли и об остальных жителях этого мира. Города и целые страны прекращали своё существование за жалкие дни и даже часы.
   Пало горное государство уртанов. Раса, гордившаяся своей воинской честью больше жизни практически полностью вымерла. Когда на их города напали демоны, ни один из четырёхруких не сбежал от схватки. Ни женщины, ни дети. Все кого вторжение застало в городах пали, вступив в неравную схватку с демонами. По каким-либо стечениям обстоятельств, находящиеся в то время вдалеке от своих населённых пунктов и благодаря этому оставшиеся в живых уртаны, по слухам, до сих пор не могут прийти в себя после такого удара.
   Пала Империя солнца. Могущественное государство демоны стёрли с карт этого мира так же легко, как и всех остальных. Судя по данным, которые удалось узнать авири с которым беседовала Шана, своим первым нападением на столицу твари разом уничтожили не только самых могущественных магов - Императора и его совет, но и заодно морально уничтожили всех её жителей. Ведь те верили в своего императора, словно в бога и любили его не меньше. На следующий день после этого порталы разом открылись во всех городах империи. Некоторые жители обезумев от смерти императора словно берсерки бросались на демонов и погибали от их рук. Другие, утратив самих себя, лишённые воли и сил сражаться бежали прочь из городов куда глаза глядят. Часть тех и других выживших, когда к ним вернулся разум, согласились с предложением прибывших паладинов и, если верить слухам, вскоре должны были прибыть в лагерь.
   Пал и Архор. Королевство некромантов демоны так же постарались уничтожить полностью, но... не смогли. Паладины не стали соваться на проклятые земли, но в лагере всё-равно упорно ходят слухи о том, что там теперь окончательно и бесповоротно поселилась смерть. Живых и большую часть мёртвых, демоны изувечили так, что из них даже самую простую нежить поднять не получилось бы. Даже целиком бестелесную, ведь некоторые виды демонов как оказалось с лёгкостью могли калечить как тело, так и саму душу. Некроманты же не остались в долгу, "подорвав" на своей территории нечто навроде оружия последнего возмездия. Теперь в иссохших лесах и по руинам городов Архора ходят одна лишь полубезумная нежить, да чудовищные вариации всевозможных големов из плоти и костей.
   Новость о падении Архора я воспринял неожиданно остро для себя. Казалось бы, прошло столько времени. Я уже успел практически забыть о том, как существовал там. И всё равно...
   ...На фоне этого я уже практически не вслушивался в названия тех стран, которые перечисляла Шантири: Халифат, какие-то смутно знакомые королевства, совсем уж неизвестные мне страны...
   Итогом всего этого стало практически полное вымирание Эйримара. За те жалкие пару недель, как мы вышли из лагеря беженцев, переживающий вторжение мир превратился практически в пустыню. Даже Фарри, по слухам, несмотря на свою "исключительность", в которую так рьяно верили его жители, уже подвергся первым нападениям. Что весьма показательно.
   После услышанного, я вполне понимал чувства девушки принесший такие вести.
   - А что... что-нибудь известно о моих сородичах? - неуверенно подала голос Ши, когда Шана, наконец, прекратила перечислять погибшие страны.
   - Не знаю. Я спрашивала про них, но авири с которым я говорила ничего о них не знает, - хмуро сообщила Шана, после небольшой паузы. На лицо Ши упала тень, но я тут же поспешил её успокоить.
   - Насколько я помню, твой народ предпочитает кочевать по пустыне и никогда не задерживается на одном месте надолго, - уточнил я у девушки, припомнив её рассказы. Ящерка неуверенно кивнула и я продолжил, - тогда с ними должно быть всё хорошо. Демоны нападают только на города и большие скопления разумных, когда те надолго задерживаются на одном месте. Так что у твоих сородичей нет повода для беспокойства!
   Я сам не был уверен в том, что говорил... В конце концов, демоны вовсе не какие-нибудь безмозглые твари, которые вечно атакуют одним и тем же способом. Как бы они сами не пытались создать такое впечатление о себе. Обладая возможностью открывать порталы в любой точке мира, они могут с лёгкостью выбирать и постоянно менять схемы своих атак.
   Тем не менее, мои, пусть и не совсем уверенные, слова подействовали. Взгляд ящерки прояснился и она даже смогла найти в себе силы слегка улыбнуться.
   - ...Д-да... - несколько недоверчиво произнесла она, но тут же поправилась, уверенно продолжив, - Да, да! Наверняка так и есть.
   Повисшее после этого молчание не продлилось долго.
   - Что будем делать теперь? - потерянно обронила Шантири.
   - То что планировали. Найдём Арк-тура и разберёмся во всём. Если всё будет хорошо, вскоре церковники проведут свой ритуал и с угрозой демонов будет покончено, - уверенно отрезал я, пересекая тем самым на корню любые упаднические настроения.
   - И остальных тоже найдём, - "поддакнула" мне Ши.
   - Шана! - обратился я к напарнице, привлекая её внимание, - представитель Великого князя от тебя чего-то потребовал? Тебя куда-то направили?
   - Единственное что он потребовал - в случае нападения демонов явиться в ту часть лагеря, где они расположились и всё, - непонимающе отозвалась девушка.
   - То есть, ты сейчас свободна? - уточнил я.
   - Да, - кажется девушка начала что-то понимать, так как взгляд её приобрел некоторую осмысленность.
   - Тогда не теряй времени и принимайся за поиски. Надеюсь нам удасться поговорить с Арк-туром уже сегодня. Чем быстрее мы с этим разберёмся, тем больше у нас будет времени для манёвра, - уверенно заявил я, после чего спросил у девушки, - ты случайно не узнала, когда церковники собираются проводить ритуал?
   - Через восемь дней, - без колебаний ответила девушка. Задавать наводящие вопросы я не стал, просто принял полученную информацию к сведению. Времени у нас на поиски Артура не мало, но всё-таки и не особо много. Ну а после, надо не забыть свалить отсюда до того как начнётся "самое интересное". Погибнуть смертью героя под грудой тел мне вовсе не улыбается.
   Быстро обсудив несколько формальностей, мы с Шаной опять расстались. Паладины, вежливо заворачивающие добровольцев вздумавших прогуляться за пределы площади, пропустили девушку без вопросов. Дальше план действий мы обсуждали уже с одной Ши. Сен в это время спокойно "сидел" по левую руку от меня и водил ленивым взором по площади.
   За разговором я и не заметил, как в какой-то момент активизировались "солдаты" в тенёчке. Только когда над полем прозвучали первые резкие отрывистые команды, я, наконец, понял что время подошло. Видимо на площадь наконец прибыли последние из "новобранцев".
   Развив бурную деятельность солдаты с помощью паладинов быстро заставили нас построиться на площади в несколько рядов. Причём в отличии от паладинов, солдаты не стеснялись в ходе этого процесса "помогать" особо непонятливым болезненными тычками и ругательствами.
   После этого вперёд выступил один из них и толкнул короткую, исключительно по делу, речь о том что нас ждёт в ближайшем будущем. В общих чертах он просветил нас, что времени до начала ритуала у нам крайне мало и что нападения демонов можно ждать в любой момент. Рассказал о том, что научить нас быть солдатами за столь короткий срок невозможно. Поэтому нас будут учить просто не мешать друг другу при обороне стен. Собственно именно это и будет основной задачей всего ополчения в предстоящей битве. Более "тонкие" задачи будут выполнять либо сами паладины, либо кто-то из квалифицированных профессионалов. Собственно они же будут оборонять ключевые точки стен. Для нас же избрана, если совсем всё упростить - роль пушечного мяса, которым будут затыкать все те места, до которых у приличных людей руки не дотянуться в пылу битвы.
   Меня такая перспектива понятное дело не обрадовала. Утешало только то, что я планирую свалить отсюда до того, как придёться во имя светлого будущего Эйримара превозмогать против орды жутких тварей.
   Толкавшего речь офицера, как он сам "любезно" объяснил, поставили командовать всеми отрядами ополчения, призванными оборонять южные стены. Собственно из этого логически проистекает, что нам так же выпадет сия честь. В смысле оборонять южные стены, а не командовать.
   На этой оптимистической ноту коротенький инструктаж и кончился. Нас быстро разделили на группы примерно по пятьдесят человек. Каждый такой отряд возглавил один из солдат, включая самого командира южного ополчения. После этого нас повели к новому месту службы...
  
  Глава 22
  
   ...Последующие два дня, я только и делал, что терпел. Сжимая зубы и неприлично матерясь внутри, я послушно выполнял порядком надоевшие команды инструкторов. Тренировался, как и все остальные новобранцы от зари до ночи, практически без перерывов.
   Раз за разом нас гоняли из нашего нового расположения на стены по "тревоге" и обратно. Туда-обратно, туда-обратно, туда-обратно... Не утешало даже то, что наше расположение и заодно лагерь, находился вплотную к этой стене. Однообразные пробежки быстро превратились для меня в один большой монотонный кошмар.
   Помимо этого всех добровольцев учили, как не мешать друг другу во время боя и как не путаться под ногами у своих собратьев. Самому обращению с оружием практически не учили, ограничившись тем как правильно стоять и держать в руках выданные всем ополченцам длинные копья.
   Кстати, стандартное снаряжение ополченца помимо этого самого копья, составляли только лёгкие кожаные доспехи, в уязвимых местах окованные металлом, да небольшое оружие для самообороны при более тесном контакте. Это мог быть топор, тесак или даже простая дубина - здесь позволялось выбирать то, что наиболее привычно новобранцу держать в руках.
   Так же каждый мог обзавестись нестандартным вооружением, которого в загашниках местного ополчения так же было завались. Правда выдавалось оно только после того, как желающие доказывал свои умения в обращении с ним. Так же позволялось оставлять себе своё оружие, если таковое имелось. Доспехи в принципе тоже, но только с условием, что они, даже если это какие-нибудь латы, не будут сильно сковывать передвиженин новоиспечённого ополченца. Всё-таки в первую очередь нашей целью было вовремя занять стены в случае тревоги.
   Вот и получалось, что в итоге, единственным от чего нельзя было отказаться - длинное копьё. Его были обязаны таскать все.
   Со стрелковым оружием была примерно та же песня, что и с обычным. Хочешь себе - докажи, что умеешь обращаться. Есть своё? Пользуйся на здоровье. Чтобы доказать своё умение достаточно было просто попасть в цель с дистанции примерно в восемьдесят метров - большего не требовалось. Ничего удивительного, что я, под такое дело, с лёгкостью разжился новеньким арбалетом, попав с нужного расстояния в мишень. Правда, не в десятку и даже не сильно рядом, но мне это всё равно засчитали.
   После раздачи оружия в первый день, ополченцы радовались не долго. Уже к вечеру, испытав на себе методику местных инструктором и заодно их терпение, многие начали роптать. Этим недовольным инструкторы тут же не отходя от кассы раздали по десятку забегов на стену и обратно. На время это их "успокоило". Правда уже к обеду следующего дня, они начали свою песню снова и уже в куда большем составе. Жаль только чёрствые сердца инструкторов это так же не тронуло и всё закончилось тем же, чем и в первый раз.
   Справедливости ради стоит сказать, что у людей были вполне обоснованные поводы для претензии.
   К примеру, даваемые инструкторами нагрузки оказались для большинства попросту непосильными. "Вчерашние" мирные жители, старики и дети, чисто физически не могли поспевать за избранным инструкторами темпом. Это если забыть про то, что даже самые крепкие новобранцы не всегда могли поспеть за ним.
   Я уж не буду говорить про то, что люди в ополчение попали совершенно из разных мест. Это сюда мы шли в составе нелирской колонны, а после распределения мы оказались в самом настоящем салате из народов. В основном, конечно, ополчение состояло из людей родом из ближайщих королевств, но попадались и представители других рас. Немного, но были. Всё это, вкупе с тем, что нелирских беженцев влили в уже более-менее устоявшийся коллектив, не прибавляло народу энтузиазма.
   Впрочем, как бы не роптали люди, как бы не тянули из себя последние жилы, как бы не косились друг на друга - дальше сдавленных ругательств и бормотания себе под нос дело не заходило. Всё понимали ради чего стараются. Ненависть к демонам заставляла даже самых слабых изыскивать в себе последние силы и тренироваться. Она же сплачивала между собой тех, кто в иной ситуации друг другу не то что руки не подал бы, но и очень может быть сделал бы чего сильно похуже.
   На фоне большинства "гражданских" ожидаемо хорошо показывали себя бывшие воины-наёмники, искатели приключений и солдаты. Эти не только молча сносили любые нагрузки, но и умудрялись практически всегда добиваться требований инструкторов. Нет ничего удивительно, что уже к вечеру второго дня многих из них назначили десятниками.
   К счастью, меня сия доля обошла. Я всё это время сознательно принижал свои показатели и намеренно огребая от наставников. Всё ради того, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания. По той же причине я и терпел всё эту чушь с тренировками и прочим. Не перечил наставникам и не пытался идти искать Артура. Сейчас, всё что я мог делать - ждать и не разводить шума.
   Я вовсе не забыл о своей цели. Просто всё и без меня отлично пока развивается. Всё благодаря Шантири. Обладая относительной свободой перемещения по лагерю, девушка уже к вечеру первого дня умудрилась выяснить где расположился Артур со своей геройской командой. От того, чтобы наведаться туда при первой же возможности нас удерживало только то, что это место находилось за последним кольцом внутренних стен, неподалёку от обелисков. Доступ в ту часть лагеря, понятное дело, имели далеко не все разумные в лагере.
   Тем не менее, это всё-равно был успех, ради которого я с лёгкостью готов был побыть новобранцем в ополчении ещё несколько дней. К счастью это и не потребуется. Избранный, как и его команда, вовсе не сидели безвылазно на своей стоянке круглыми сутками. Периодически они совершали прогулки по лагерю с разными целями. Это тоже удалось узнать только благодаря Шантири.
   Разумеется обладая этой информацией, нам не составит труда подкараулить избранного где-нибудь на узкой тропинке. В приватной обстановке, когда рядом не будет тереться сотня-другая паладинов, мне не составит труда переговорить с Артуром. Даже если придёться это сделать по-плохому. В конце концов, с нашей последней встречи я стал несколько сильнее и теперь, приставив к моему горлу клинок, меня уже не напугать. Будь он сейчас хоть верховнейшим архимагом - от моей скорости и силы это его не защитит. Если он, конечно, не будет знать о моих намерениях заранее. А я ему такого козыря в руки уж точно давать не собираюсь.
   Последний поход куда-то в район северных стен у избранного состоялся буквально вчера, но так как мы тогда ещё не знали об этом, приходиться ждать другой возможности. Благо Шантири удалось подслушать разговор в лагере авири о том, что завтра к Великому князю собирается сам "герой" Эйримара. Вот тогда-то мы его и подловим. Сейчас же мне приходиться ждать и терпеть.
   Вгоняя в мишень на стрельбище один арбалетный болт за другим, я продолжал параллельно обдумывать подробности завтрашней встречи. Что делать, что спрашивать. Беспокойство о том, что наш план может не удастся никак не давало мне покоя. Сам не замечая этого я продолжал себя накручивать, пока неожиданно беспокойство не превратилось в злобу. Очередной выстрел ушёл куда-то в сторону попав в заграждение позади мишений.
   - Не беспокойся, всё будет нормально, - сделала попытку успокоить меня Ши, заметив моё промах.
   Девушка уже давно была со мной на стрельбище, но до этого момента не подавала голоса. К стрелкам в ополчении вообще-то было несколько особое отношение, так что мы могли позволить себе немного более свободно проводить свои тренировки. К примеру, заниматься стрельбой вместо забегов на стену. Собственно только поэтому мы с девушкой и ещё десятком стрелков, сейчас здесь. Жаль только "особое отношение" инструкторы к нам проявляли только в вопросах тренировки, иначе и я, и ящерка уже давным-давно свалили бы отсюда, во имя более важных дел.
   - Я понимаю... просто ничего не могу с собой поделать, - устало протянул я.
   Злость ушла так же быстро, как и появилась. Перезарядив арбалет, я сосредоточился и выстрелил снова. На сей раз болт лёг заметно ближе к "десятке" нежели все предыдущие, что не ускользнуло от внимания девушки. Слегка улыбнувшись, она молча вернулась к стрельбе.
   ...Спустя ровно час после того как зашло солнце, инструкторы, наконец, отпустили всех новобранцев на ужин. Быстро перекусив вместе со всеми, мы с ящеркой первыми отправились в нашу палатку. Я твёрдо намерен был лечь спать побыстрее, чтобы беспокойные мысли больше уже не могли мучить меня сегодня. Ши же была только рада поддержать меня в этом благом деле, поэтому после того как влезли в палатку, мы оба стали без отлагательств готовиться ко сну.
   Шантири, как авири, положено было место в их части лагеря, так что она не только дни проводила вдали от нас, но и ночи. Кстати, только благодаря этому она смогла подслушать информацию о визите Артура к Великому князю. Впрочем, не смотря на явную пользу её пребывания в лагере авири, девушка при каждом нашем разговоре не уставала проявлять недовольство таким раскладом.
   Рассеянно подумав о том, что во время последней встречи они о чём-то долго шептались с Ши, после обсуждения нашего плана, я потянулся к своей сумке. Там дожидалась своего часа заначка приготовленная Сену. Вздумай я лечь спать, не покормив этого проглота, он бы мне спокойно выспаться точно не дал. Вон как выжидающе сейчас смотрит на меня.
   Сен, кстати, эти два дня практически безвылазно просидел в палатке, добровольно став своеобразным охранником нашего немногочисленного добра. Правда, в первую очередь паучонок преследовал куда более эгоистичные цели. Попробовав сунуться за мной в первый день на тренировки, он чуть было не сорвал их чуть больше, чем полностью. Несмотря на размеры, его временами довольно трудно заметить. Ну а среагировать на него, когда он вдруг вздумает пробежать прямо перед тобой, ещё сложнее. Эти беды полным ртом хлебнули многие ополченцы, когда паучонок из интереса решил включиться в наши тренировки. Мало того, что я за это отхватил от иснтрукторов несколько десятков штрафных пробежек на стену, так и самому паучонку весьма не понравилось, когда об него спотыкаются. Хорошо ещё никого из неуклюжих бедолаг не укусил по доброте душевной.
   В общем коллективным собранием мы с ним решили, что ему лучше будет пока побыть сторожем палатки. Перспектива круглые сутки отлёживаться в теньке, когда под боком сумка с мясом, которое я выторговал у местного интендатна, пришлась Сену по душе. Особенно учитывая то, что он давно наловчился залазить в неё за едой самостоятельно. Хитрец наивно полагал, что я не замечу периодические исчезновения свертков с мясом. Я уж не говорю про хорошо заметный холмик в углу палатки, где он вероятно зарывает все "улики" остающиеся после преступления.
   Правда, несмотря на своё знание, я пока не спешил обвинять паучонка. В конце концов это даёт ему хоть какую-то разрядку, иначе он бы уже давно сбежал из палатки в лагерь. Всё-таки я его слишком хорошо знаю, чтобы не заметить, как всего через пару дней он уже начинает потихоньку проявлять беспокойство и нетерпение. Не та у него натура, чтобы сидеть на одном месте долго.
   Так или иначе, покормив проглота одним из последних кусков в сумке (а ведь я изначально брал с большим запасом), я отполз на свой лежак и прямо так, даже не расстёгивая доспехи ополчения, начал постепенно засыпать. Проблем с этим делом у меня возникнуть не могло в принципе. В конце концов, эти кожаные вещички куда удобнее доспехов повелителя, в остатках которых я был вынужден спать первое время, после побега из Бездны.
   ...Пробуждение вышло совсем даже не очень. В уши, а быть может и даже в сам мозг, резко, без предупреждения, ворвался тягучий гул какой-то боевой трубы. Мгновением позже в этот гул вплелись ещё десятки "голосов". Подскочив с лежака, я принялся спешно выползать из палатки наружу. Позади сонно пробормотала что-то Ши, отчаянно пытаясь вернуть безвозвратно разрушенное сновидение.
   Не успел я вылезти наружу, как большая часть труб затихла, но тише от этого не стало. Отовсюду начали раздаваться пока ещё неуверенные крики и грубые команды.
   Снаружи уже вовсю царило утро и нас, если бы не чёртовы трубы, скорее всего и так разбудили бы минут через десять. Тем не менее, легче мне от этого не становилось. Голова плохо соображала.
   Толком ничего не понимая, я нашарил взглядом ближайщего "крикуна", которым оказался один из инструкторов и прислушался:
   - Демоны атакуют! Просыпайтесь! Все на стены! - кричал инструктор и по совместительству наш непосредственный командир. Правда, спросонья я расслышал только конкретную информацию, пропустив мимо ушей поток ругательств, которые сопровождали буквально каждую фразу инструктора.
   - ...Эм...х...что? - из палатки показалась голова Ши. Параллельно с этим она старательно пыталась разлепить отчаянно смыкающиеся глаза.
   - Бери оружие. Лагерь атакуют, - приведя в порядок мысли, чётко скомандовал я девушке. С неё тут же слетела вся сонливость и она вновь скрылась в палатке. Я последовал за ней.
   Когда мы вновь вылезли наружу во все оружии, вокруг царил полнейший переполох. Ещё бы чуть-чуть и дело дошло до паники. Вот только командиры не зря ели свой хлеб. Паника была задушена в зародыше. Пару мгновений спустя первые, пока ещё не особо организованные группы ополченцев стали взбираться на стену.
   Нас с девушкой подхватило толпой народа и тоже понесло туда. Я не сопротивлялся. Прежде чем действовать, мне необходимо было понять, как обстоят дела. В первую очередь, насколько плохо они обстоят. Потом... возможны разные варианты.
   Поднимаясь на стену, я старался не думать, что крепость уже взяли в оцепление. Если это так, то...
   Демоны могли напасть только снаружи - это нам вдолбили ещё в самый первый день тренировок. Церковники позаботились о том, чтобы обезопасить лагерь от самого главного преймущества этих тварей - раскрывать свои порталы где угодно. Проблема в том, что наше преймущество, так же и наша слабость. Если демоны возьмут крепость в кольцо порталов, пусть даже довольно редкое, сбежать отсюда станет практически невозможно.
   Наконец, взобравшись на стену, я стал осторожно проталкиваться сквозь пока ещё неплотные ряды ополченцев к краю. К моему удивлению никто из них почему-то не ругался, никто не кричал в страхе при виде несметной армии демонов. На стене царило полнейшее молчание. И только пробравшись к краю я понял в чём его причина.
   Передо мной на многие сотни метров простиралась всё та же равнина, к которой я уже успел привыкнуть, после монотонных забегов на стену и обратно. Чуть дальше её окружала молчаливая стена леса, который на таком расстоянии от крепости вырубать уже практически нецелесообразно. И никаких признаков демонов...
   - Это что шутка? Тренировка такая? - удивлённо, с нотками зарождающегося гнева, осведомился усатый ополченец в годах у стоящего рядом послушника. Тот, как и его ближайщие собратья на это лишь растерянно промолчали.
   Несколько отрядов послушников были положены ополчению, чтобы обеспечить магическую защиту на стенах, но сейчас в них кажется не было никакой необходимости. Угрозы ведь не было.
   - А это кто? - вдруг подал голос ополченец справа от меня, указывая на лес в паре сотен метров восточнее нашей позиции. Все тут же сосредоточили свои взгляды на том месте. Я в том числе. Даже Сен, зачем-то прибежавший на сюда вместе со мной, пытался забраться на край стены, чтобы разглядеть происходящее.
   Тем временем, одинокая фигура, которую заметил ополченец медленно отошла от границы леса на несколько десятков метров и замерла. Даже приглядевшись, я не мог различить подробностей внешности неизвестного с такого расстояния. Единственное, что мне было ясно - незнакомец был одет в какое-то очень странное одеяние и вряд ли имел с собой оружие. Слишком плотно сидел костюм на его фигуре. В таком разве что стилет можно какой-нибудь спрятать.
   Оглядев задумчиво крепость в полной боевой готовности, незнакомец слегка повернулся и вдруг рядом с ним из ничего появилось удобное массивное кресло и аккуратный фигурный столик с бутылкой и бокалом на нём. Причём последний я сумел заметить, только благодаря солнечным бликам на нём.
   Как будто нарочито рассеянно поправив рукава своего станного костюма, чем-то напоминающему издалека деловые костюмы моего мира, незнакомец величественно опустился в кресло и занял расслабленную позу. После чего неторопливо протянул руку к бутылке и налил из неё себе в бокал что-то тёмное. Аккуратно пригубив бокал, неизвестный поставил его на столик и вновь обратил свой взгляд на крепость.
   - А теперь... пусть финал этого представления... начнётся, - размеренный, даже в чём-то скучающий голос прозвучал прямо у меня в голове. И, судя по тому, как стали непонимающе вокруг оглядываться люди, они его тоже услышали. А в следующее мгновение произошло это...
   ...Не было туч. Не было молний. Ничего не было. Просто спустя пару мгновений после слов неизвестного крепость последней надежды Эйримара окружил пылающий купол... так бы это наверное выглядело со стороны. На деле же это оказалось тысячами порталов разом открывшихся на одинаковом расстоянии от крепости. На земле, в воздухе вокруг... даже где-то далеко-далеко в небесах над нами.
   - ... - я раскрыл рот, но так и не смог подобрать слов.
  
  Глава 23
  
   А затем из огненной тьмы порталов в этот мир ринулись сотни тысяч тварей. Самых разных видов. Мешая другу другу, перепрыгивая собратьев демоны кричали и выли на разные голоса, разом затопив тишину равнины своим гвалтом. Из небесных порталов тем временем вылетали всё новые и новые крылатые твари. Демоны не стали строиться, не использовали никаких планов, даже не ждали своих собратьев. Словно бурные морские волны они со всех сторон ринулись к крепости.
   Вокруг послышалась неуверенная ругань и проклятья, бессильная придать людям храбрости. "Смельчаки" затыкались на полуслове, так и не сумев закончить свои крепкие выражения. Большинство просто стояли молча. Все понимали, что это конец. Когда обычный человек смотрит в лицо неминуемой смерти, ему вовсе не хочется смеяться над ней. Напротив, силы покидают тело, а в голове воцаряется звенящая тишина. Когда понимаешь, что выхода нет - в душе нет места ничему кроме отчаяния и пустоты.
   Один за другим с криками ужаса, люди вокруг меня стали бросаться прочь. Некоторые настолько помутились умом узрев столько тварей перед собой, что прыгали прямо со стены, ломая ноги. Но даже так, подвывая от боли и ужаса они продолжали ползти прочь от стены в сторону центра лагеря. Зачем? Ведь всем прекрасно видно, что демоны наступают со всех сторон. Даже если сбежать в самый центр лагеря, они всё равно рано или поздно доберутся до тебя. Стоит ли того эти лишние несколько десятков минут жизни, проведённых в животном ужасе и помутнение разума?
   Зато послушники церкви единого, совсем ещё молодые парни и девушки, стоявшие рядом с нами паники поддаваться не спешили. Сжав до белизны кулаки они не стояли на месте. Многие шептали себе под нос молитвы.
   Отвернувшись от приближающейся волны разнокалиберных монстров, я нашёл взглядом стоящую неподалёку Ши. Она не спешила убегать, продолжая расширенными от ужаса глазами наблюдать за происходящим. Подойдя к ней поближе, я положил ей руку на плечо. Хоть и не сразу, но она обратили на меня внимание.
   - Прости, - сказал я без какого-либо чувства в голосе. Ничего другого мне в голову не пришло. Мой страх стал реальностью. Я не только сам вырыл себе могилу, сунувшись сюда, но и привёл с собой девушек. Стоило наверное послушать Шантири и не лезть во всё это...
   Ши так и не нашла что мне ответить. Против воли её взгляд вернулся к приближающимся тварям. Мой тоже. К тому времени первым рядам демонов оставалось до стен каких-то двести метров, не больше.
   В следущее мгновение вырвавшихся вперёд тварей одну за другой стало охватывать золотистое пламя с вкраплениями ярких белых всполохов. Монстры даже понять ничего не успели, как буквально за считаные мгновения прогорели до состояния пепла. Очень скоро стало понятно, что такая участь ожидает всех тварей, которые пересекают невидимую черту проведённую вокруг крепости. Наверняка те самые двести метров, которые я определил на глаз.
   В небесах творилось тоже самое. Летучие твари подлетая слишком близко к крепости тут же обращались в золотистые факелы, мгновением позже обращающиеся в пепел. Первые комки этого своеобразного "снегопада" грозили вот-вот коснуться наших.
   По рядам оставшихся на стене ополченцев прокатился дружный вздох удивления, плавно перетекающий в радостные возгласы. Я тоже взял себя в руки, впервые с момента появления порталов, поверив, что у нас ещё есть какие-то шансы на выживание. Но как оказалось радовались мы рано. И я, благодаря своему зрению, понял это одним из первых.
   Чем больше тварей пересекало незримую черту, тем слабее становился эффект от неведомой силы, которая обращала их в пепел. Это происходило медленно, практически незаметно для человеческого глаза, но я всё же видел, как растёт расстояние, которое умудряются преодолеть твари перед превращением в кучку пепла. Вскоре это стали замечать и остальные. Крики радости на стене затихли сами собой.
   "До подходящего для ритуала времени оставалось шесть дней. Даже будь эта защита нерушимой для обычных тварей, мы бы вряд ли смогли продержаться это время. Чего уж говорить сейчас..." - пронеслось у меня в голове, когда я заметил демонического колосса, проходящего сквозь один из порталов. Огромная увитая рогами и костянными наростами, краснокожая тварь чем-то напоминала человека строением своего тела. Правда, если бы не гипертрофированные руки, сильно вытянутые к земле, сходство было бы сильнее. Оглядев крепость пылающими озёрами пламени, которые были у неё вместо глаз, тварь издала пронзительный рёв. Сократились гигантские мышцы и монстр резко рванул вперёд. Быстро набирая скорость, десятиметровый гигант грозил просто-напросто снести всё на своём пути. О мельтешащих под его ногами демонов, он при этом не особо беспокоился давя и кроша их в кровавое месиво.
   Тварь должна была ударить в стену заметно западнее моей позиции, но утешало меня это почему-то мало. Более чем уверен, что это не единственный гигант, который появится сегодня на поле боя.
   Прикованным взглядом я следил за тем, как стремительно приближается огромный демон к границе действия испепеляющего пламени... Именно поэтому я не заметил формирования гигантской ледяной глыбы в центре лагеря. А вот когда она, яростно вращаясь, перелетела через западную стену, не увидеть её мог разве что слепой. Глыба, разбрасывая во все стороны мелкие и не очень осколки льда с чудовищной силой врезался прямо в грудь бегущему монстру. Чудовищный грохот вперемешку с громогласным хрустом и глыба с лёгкостью отбрасывает тварь назад. От удара этой туши о землю стена под моими ногами ощутимо вздрогнула.
   Глыба не только сломала монстру все кости в груди, но и придавила её после падения к земле. Так что даже будь демон жив после такого чудовищного удара - подняться на ноги ему было бы не просто.
   "Кажется я знаю, кто это постарался..." - подумал я, переводя свой взгляд с ледянной глыбы, ставшей своеобразным надгробием для гиганта, к центру лагеря откуда и был совершен "выстрел".
   Продолжить зародившуюся мысль мне не дало неожиданное появление паладинов на стене. Быстро взбираясь по лестницам воины церкви стали молча занимать места дезертировавших ополченцев.
   Появление паладинов окончательно вернуло боевой дух ополченцам оставшимся на стенах. Сжав зубы, люди покрепче перехватили своё оружие и приготовились к бою. Всем было ясно, что испепеляющая защита продержиться недолго...
   ...Когда граница защиты, благодаря стараниям тварей, погибающих сотнями тысяч, сдвинулась почти до ста метров, её воздействие вдруг изменилось. Вбегающие в её пределы твари всё ещё загорались, но уже не обращались в пепел за считаные мгновения. Хотя с тем же успехом, защита могла вообще исчезнуть, потому что твари, даже охваченный пламенем с ног до головы, всё-равно продолжали бежать вперёд. С другой стороны зона действия этой защиты вроде бы перестала уменьшаться, после этого.
   Ещё одной хорошей новостью было то, что у летучих тварей с нашей защитой всё обстояло куда менее радужно, чем у других демонов. Летуны словно стервятники кружили на границе ста метров от стен, но не приближались. То ли пламя для них было больнее, то ли они просто оказались менее крепкими, чем их наземные собратья, но стоило какому-нибудь крылатому демону загореться, как он тут же стремился покинуть опасную область. Правда плохая новость состояла в том, что стоило им вылететь из зоны поражения, как пламя на их шкурах очень быстро тухло само собой.
   Больше времени на раздумья у меня не осталось - горящие заживо твари стремительно приближались к стене. Резко вскинув арбалет, я практически не целясь выстрелил. Болт ушёл легко и уже через секунду вонзился в плечо какой-то охваченной пламенем твари, опрокинув её на землю. Мой выстрел, словно послужил для всех остальных стрелков командой. Со всей стены в бегущих на нас тварей полетели стрелы и болты. Без прибывших на помощь паладинов с их арбалетами, этот разрозненный залп определённо вышел бы куда более скудным. Но даже так, наша стрельба была всё-равно что капля в море.
   Быстро перезаряжая арбалет я скосил взгляд туда, где в самом начале появился неизвестный... и спустя всего пару мгновений с лёгкостью нашёл его. Он всё так же сидел в своём кресле и попивал что-то из бокала. Единственное отличие - теперь кресло находилось на будто бы всегда стоявшем там холме. С возвышенности неизвестному открывался прекраснейший вид на всё происходящее.
   Вылезающие из порталов сотнями демоны старались обходить этот холм по широкой дуге. Наверняка не хотели закрывать вид своему хозяину.
   "А я ожидал чего-то ростом с небоскрёб, огромными крыльями и сотней другой рогов" - неожиданно промелькнула в голове странная мыслишка. Впрочем, мгновение спустя, когда я выпускал следующий болт в приближающихся тварей, в голове уже снова было кристально пусто. Рядом сосредоточена посылала стрелу за стрелой Ши. Сен, забившись за край стены у меня под ногами, источал страх и непонимание, но сейчас мне было совсем не до его состояния.
   ...Я успел выпустить ещё четыре болта, прежде чем воющая и орущая на все голоса толпа пылающих тварей врезалась в стену. Мгновением позже они, как ни в чём не бывало, начали взбираться по ней верх. Вряд ли я теперь смогу забыть зрелище охваченных пламенем, воющих и кричащих от боли и ярости тварей, которые взбираются ко мне по стене.
   В это время я краем глаза успел заметить нескольких колоссов выбирающихся из порталов. Что творилось на остальных участках стены можно было только гадать. Вот только думать об этом сейчас у меня времени совершенно не было.
   Следующий болт ушёл прямо в раскрытую пасть какой-то твари, чей внешний вид разглядеть сквозь охватившее её пламя не было никакой возможности. Лезущего позади неё демона, мне пришлось встречать уже копьём. Укол вышел неловким и неточным. Тем не мнее, длинная бандура, которой я так и не понял, как толком пользоваться легко проткнула грудь твари убив её. Так же легко мне удалось скинуть уже мёртвую тушу вниз - всё благодаря тому, что наконечник копья был узким без какого-либо подобия зазубрин или чего-то подобного.
   Пока я выискивал следующую цель, Ши, встав рядом со мной, продолжала щедро раздавать свистящую смерть лезущим по стене тварям. Благо недостатка в боеприпасах она не имела - запасные связки стрел и болтов были приготовлены паладинами на стенах заранее.
   Тем временем, новая тварь, чем-то напоминающая помесь ящерицы и насекомого, стала моей следующей целью. Почему-то на неё огонь повлиял слабее, чем на остальных демонов. На её теле горели всего несколько десятков небольших язычков пламени, похоже не причиняя ей не только вреда, но сколько-нибудь серьёзного беспокойства. Попытавшись наколоть монстра на копьё, я совершенно не ожидал, что она молниеносно, по-змеиному, извернёться пропуская копьё мимо себя. Более того - эта тварь умудрилась вцепиться в копьё и со страшной силой дёрнуть его на себя. Если бы я не успел среагировать - легко улетел бы вслед за ним, прямо в толпу демонов.
   Прорычав нечто невразумительное, пока я выхватывал меч из ножен, тварь бросилась на меня, прямо через край стены. Как вдруг в её груди образовалось сначала одно оперение стерлы, а затем и второе. Увернуться от уже мёртвой падающей туши, мне не составило труда. Не успел я поблагодарить девушку, как вдруг она бросилась на меня.
   - Вниз! Быстрее! - пытаясь повалить меня, закричала она. Я не стал раздумывать и тут же рухнул на деревянный настил, утащив заодно с собой и ящерку. А в следующее мгновение над нашими головами пронеслось несколько десятков пылающих болидов. Осторожно выглянув через край, я приметил новых противников.
   Краснокожие твари, с ног до головы утыканные шипами, скалили уродливые морды в неком подобии мерзкой ухмылки, на расстояние нескольких десятков метров от стены. В их руках, тем временем, каким-то образом сами собой формировались настоящие огненные шары, которые они не теряя времени бросали в сторону защитников. На этих тварей золотистое пламя к моему удивлению тоже практически не действовало.
   Были, впрочем, и хорошие новости среди увиденного мной. Трупы колоссов, порой сильно изувеченные благодаря их размеру заметить было несложно. Видно опять постарались маги из крепости. Риталиен вряд ли смогла бы осилить их всех за раз. Правда, я был настолько увлечён боем, что даже не заметил смерти колоссов, так что утверждать доподлинно не буду. Мало ли...
   Тут очередной пылающий снаряд прямо на моих глазах угодил в одного из ополченцев. Гулко хлопнул небольший взрыв и бедолагу с сильно подкоптившимся доспехом на груди отбросило со стены вниз. Выводы из этого я сделал неутешительные: сама по себе поражающая мощность у этих огненных шаров оказалась небольшая, но из-за своей ударной силы они всё-равно довольно опасны.
   В следующее мгновение, прямо напротив меня над краем стены появились сразу три охваченные пламенем головы. Прежде чем монстры успели это понять, я одним резким движнием проткнул раскрывшийся рот одного из них клинком. Ударив свободной рукой в морду второго, я отправил его обратно вниз. Третьему в это время вскрыла горло свои кинжалом Ши.
   Кстати, как и ожидалось - золотистое пламя оказалось абсолютно безвредно для не-демонов. Ударив рукой прямо сквозь него, я так ничего и не почувствовал.
   Тем временем, ситуация на стене складывалась крайне хреновая. Быстро заставив укрыться всех оставшихся на стене защитников, краснокожие твари давали остальным демонам спокойно взбираться по стенам. В нескольких местах они уже успели прорваться. Стену вот-вот захлестнёт волна демонов. Отсюда сам собой проистекает логический вывод - надо уходить.
   - Уходим. Отступаем к внутренним стенам, - шепнул я буквально в лицо ящерке, чтобы та услышала. Сен прижавшись к полу неподалёку тоже услышал, так что оповещать ещё и его не понадобилось. Пригибаясь, мы начали двигаться к лестнице. Только что вылезшая на стену тварь попробовала кинуться на меня, но наткнулась на предсмотрительно выставленный мной клинок.
   - Оступаем! Отступаем к внутренним стенам! - прокатился мгновение спустя по стене громогласный приказ. Все ополченцы, кто ещё держал оборону тут же ломанулись в сторону лестниц, мгновенно создав на них давку. За ними куда более организованно отступали паладины.
   - Придётся прыгать, - бросил я девушке рядом.
   Прежде чем та успела ответить, я ухватил Сена поперёк туловища и прыгнул во внутренний двор. Шесть метров для меня проблемой не оказались. Мне даже не понадобилось сильно сгибать ноги, чтобы погасить инерцию при приземлении. Поставив на землю паучонка, толком не успевшего ничего понять, я уже хотел задрать голову, чтобы приказать Ши прыгать ко мне на руки, как она спокойно приземлилась рядом со мной легко погасив инерцию ногами. Не повторять наш трюк оставшимся на стенах ополченцам ума, слава богу, хватило.
   Отбежав с девушкой и паучонком на десяток метров от стены, я принялся быстро перезаряжать прихваченный при отступлении арбалет. Девушка в это время посылала одну стрелу за другой прикрывая по мере сил отступление защитников по ближайшим лестницам. Перезарядив арбалет, я тоже внёс свой вклад, метким выстрелом уложив звероподобного демона, занёсшего над каким-то паладином свои устрашающие когти.
   Вскоре к нам с девушкой присоединились первые отступающие и тоже принялись за стрельбу. Не прошло и пары минут, как стихийно образовавшаяся группа начала потихоньку отступать от стен. Выжившие паладины в своих доспехах удерживали наступающую орду демонов, в то время как ополченцы старались по мере сил достать тварей из-за их спин копьями и стрелами.
   Кстати, после того как твари пересекли стены золотистый огонь на них очень быстро затухал сам собой, оставляя их злыми и обожёнными, но, к сожалению, всё ещё живыми. Это упущение мы старались исправлять по мере сил.
   Между тем Сен, ещё в самом начале отделившийся от отряда, двигался с нами параллельным курсом. Оставаясь на некотором расстоянии от нас паучонок обладал манёвром и не мешался под ногами.
   Вскинув в очередной раз заряженный арбалет, я краем глаза успел заметить, что к Сену бросилось несколько тварей отделившись от своры, атакующей нас. В следующее мгновение первого из них настиг мой выстрел. Двое других продолжили своё движение как ни в чём не бывало. Ближайший из них бросился к паучонку замахиваясь свои тесаком...
   Я не успел толком понять, что произошло дальше. Сен вдруг как-то странно скрючил своё туловище, после чего резко махнул передними лапами в сторону нападающих. В следующее мгновение их с головы до ног накрыла резко раскрывшаяся в воздухе паутина. Не удержав равновесия, оба демона тут же рухнули на землю. Но добивать их паучонок не стал, предусмотрительно продолжив двигаться своим курсом вместе с нами.
   Затем мы практически разом потеряли нескольких паладинов и мне пришлось вступить в рукопашную. Первая же тварь, рискнувшая сунуться ко мне получила прямо в морду брошенным арбалетом. Было обидно расставаться таким образом с качественным оружием, но времени повесить его на поясной крюк у меня уже не оставалось. Насевшего следом мускулистого рогача я в каких-то лохмотьях, я незатейливо пнул ногой в живот. Затем, резко выхватив меч вскрыл горло твари, попытавшейся достать своим зазубренным топором открытого с боку паладина.
   ...Отмахиваясь сразу от нескольких тварей своим клинком, я вместе с паладинами, продолжал медленно отступать назад, гадая когда же наконец мы доберёмся до второго кольца стен. Вдруг позади раздались радостные крики ополченцев. Только я успел подумать, что мы наконец добрались, как один из демонов попытался достать меня подобранным у павшего паладина мечом. Легко парировав его неумелый удар, я стремительным ударом вскрыл ему горло и сделал ещё один шаг назад, чтобы поравняться с паладинами.
   Я не мог видеть того, что происходит за спиной, но зато прекрасно слышал. Даже за воев и рычанием тварей, невозможно было не расслышать тяжёлый могучий топот нескольких ног, приближающийся к нашему отряду сзади. Я даже грешным делом подумал на стадо слонов, пока отражал грубые удары двух минотавроподобных демонов. В следующий момент, подловив одного из них, я отсёк ему руку с оружием и хотел уже приняться за следующего, но не успел.
   Два огромных, закованных в сталь локомотива выскочив справа и слева от меня буквально раскатали первые ряды демонов по земле. На этом они правда не остановились, продолжив нести смерть и разрушение в ряды тварей. В то время, как я с удивлением разглядывал нашу неожиданную подмогу из-за спин паладинов выскочило ещё трое... тяжёлых пехотинцев империи. Те самые штурмовики солнцепоклонников, с воскрешёнными версиями которых у меня возникло в своё время столько проблем в Бездне. В голове щёлкнуло воспоминание о том, что в лагерь должны были скоро прибыть выжившие имперцы. Наверняка они из них.
   Продолжая с лёгкостью убивать одного демона за другим, штурмовики начали постепенно оттеснять их обратно к стене. Прикрываясь своими огромными щитами, они буквально разбрасывали тщедушных на их фоне монстров в разные стороны. Тех кому не хватало этого, неотвратимо настигали удары устращающих моргенштернов.
   - Назад! - резкая команда послышалась позади и штурмовики резко отпрянули от демонов, разрывая дистанцию. В следующее мгновение всё орду заполонившую пространство впереди накрыло огненным валом. Прокатившись по их рядам он оставил за собой чудовищно опалённых монстров, некоторые из которых ещё пытались подавать признаки жизни на тлеющей земле. От удара заклятья загорелись и все строения, встретившиеся ему на пути, но это мало кого волновало. Не успела новая орда демонов, идущая следом, занять резко освободившееся пространство, как прямо перед ними на высоту двух метров поднялась длинная стена пламени.
   - Это даст нам немного времени, - произнёс тот же голос, который отдал команду пехотинцам. Очень знакомый голос. Ему вторил другой, не менее знакомый мне голос:
   - Арк, это безумие! Ты смог привлечь на свою сторону этих имперских психов, но даже с ними нам не прорваться до того демона! Да пойми же ты! -
   - Ты не понимаешь, Карт! Это наш единственный шанс! Ритуал должен был состояться через шесть дней! Мы не продержимся столько времени. Внешняя стена уже пала. Нам остаётся только попытаться убить лидера этих тварей! -
   Следом включился и третий:
   - Сын мой, он прав. Мы не сможем добраться до этой богомерзкой твари! Там слишком много демонов, -
   Голоса быстро приближались. Резко повернувшись и растолкав часть ополченцев перед собой, я имел удовольствие лицезреть всю героическую команду в полном составе, в компании с десятком каких-то незнакомых авири и нескольких паладинов не самого последнего ранга, если судить по их доспехам.
   Всё тот же Карт-Адир, с которым нас связывает глубокое взаиное презрение. Парень, за те несколько месяцев, которые мы не виделись будто бы постарел на десяток лет. Отрастил бороду и наконец начал носить с собой нормальное оружие и доспехи... хоть и довольно лёгкие.
   Всё та же сладкая парочка - Макр и Финиар. Сам Макр практически не изменился, зато его доспехи... судя по их богатой отделке служит он теперь далеко не рядовым паладином. Финиар напротив всё в той же простой мантии, с аккуратным кожаным нагрудником поверх неё. Пара новых морщин, да борода стала подлинее - вот и все его изменения.
   А вот хмурый Торал, который изменился больше всего. И дело даже не в десятке новых шрамов на теле. Изменился он внутренне. Спина сильно сгорбилась. В глазах появился какой-то совсем нездоровый огонёк.
   Риталиен же, казалось, вообще не изменилась. Всё та же подростковая фигура, которая только-только должна перерасти во что-то по-настоящему женское... и будет перерастать ещё ближайщие лет двадцать, если вспомнить про возрастные особенности её расы. Всё то же надменное выражение на лице, мгновенно меняющееся на заискивающее, когда на неё падает взгляд Артура. Вся та же необычная одежда.
   Ну и конечно же сам его величество избранный. Артур тоже мало изменился с нашей последней встречи. Разве что небольшая щетина на лице немного его состарила, да и всё. Одеяние имперского мага, за прошедшие месяцы заметно поистрепалось. Кое-где видны свежие заплатки, но парень почему-то до сих пор упрямо его носит, хотя уверен, изъяви он такое желание - ему подогнали бы всё: от самых наворочённых магических мантий до самых непробиваемых доспехов. Это была наша первая встреча, когда мне не приходилось сдерживать чувства Даши под контролем, что тут же немного подняло мне настрой. Правда, вспомнив о самой девушке, радоваться как-то расхотелось...
   - Ребяяяяята!!! - вдруг завизжали у меня над ухом, безжалостно разрывая поток моих мыслей.
   Мимо пронеслась Ши, совершенно без стеснения расталкивая всех на своём пути. Опешил от такого поворота не только я, но и сама героическая компания. Никто и понять ничего не успел, как Ши повисла на шее у Артура. Смелость, которую она когда-то, казалось совсем недавно, позволить себе ни за что не смогла бы. Надолго задерживаться на шее у избранного девушка, правда, не стала. Так же стремительно она стала перескакивать от одного члена отряда к другому. А они похоже от этого настолько опешили, что даже не сопротивлялись. Так продолжалось, пока дело не дошло до Риталиен...
   - Отстань от меня, девка! Ты что себе позволяешь?! - истерично завизжала на удивление тонким голосом авири, тщетно пытаясь не дать Ши прижать к себе её тело.
   - Кхм... отпусти, пожалуйста Риталиен... и ответь кто ты такая? Откуда ты нас знаешь? - осторожно взял Артур слово, наконец, справившись с удивлением и последствиями неожиданных обнимашек.
   - Вы что... - неуверенно начала Ши, осторожно выпуская из своих объятий, тут же судорожно отскочившую от неё авири, - ...не узнаёте меня?
   - Нет, - хмуро обронил Карт, как бы невзначай ухватив рукоять своего клинка, но мгновением позже что-то промелькнуло в его взгляде и он неуверенно разжал руку и как будто ни к кому не обращаясь протянул, - ...хотя одежда вроде знакомая...
   - ...одежда? - удивлённо уточнил Артур, повернувшись к парню. Но ответить тот не успел.
   - Это же я. Я! Ши! Помните?! - прокричала девушка, торопливо глотая слова.
   - Ши? - чуть ли не хором выдохнули Артур и компания.
   Избранный сам приблизился к девушке и недоверчиво пригляделся... чтобы в следующее мгновение сжать её объятьях. Следом за этим послышались удивлённые вздохи остальной команды, плавно переходящие в радостные вопли. Стоило Артуру отпустить ненадолго Ши, как ритуал с обнимашками продолжился. Только теперь друзья обнимали ящерку сами. Чувствуя себя немного лишним на этом празднике жизни, я двинулся к группе авири, по широкой дуге обойдя Артура и его компанию. Шантири, которую я первым заметил среди остроухих направилась мне на встречу.
   - С вами всё в порядке?! - стоило мне только приблизиться, как девушка тут же обеспокоено осмотрела меня с ног до головы. Даже не хочу гадать, что она пережила в первые мгновения атаки, но сейчас девушка вроде бы выглядела в порядке.
   - Всё в порядке... хотя касательно ситуации в целом я этого сказать не могу, - ответил я девушке и после небольшой паузы добавил виновато, - Прости.
   - За что? - удивилась та.
   - За то, что завёл вас сюда. Надо было послушать тебя и не лезть в это дело, - мрачно обронил я. Слова давались тяжело.
   - Забудь, - отмахнулась напарница, - мы с Ши знали на что шли.
   - Спасибо, но я просто не знаю, что теперь делать дальше, - продолжил я, - сбежать отсюда не получится. Пока ещё крепость держится за счёт паладинов и... магов, но это ненадолго.
   Последние слова я произнёс кивнув головой вверх, где какой-то фиолетовый диск только что рассёк сразу несколько десятков летающих тварей. С некоторых пор их небольшие группы стали постепенно все сильнее снижаться к крепости. Золотистое пламя теперь доставало их на куда меньшем расстоянии, чем раньше. Оптимизма защитникам это, понятное дело, не придавало.
   - Что-нибудь придумаем... - рассеянно протянула девушка, после чего добавила, кивнув мне за спину, - смотри. Кажется, она рассказала им про тебя.
   Оглянувшись, я понял, что вся героическая компании уже какое-то время усиленно буравит мою спину странными взглядами.
   - Ну тогда пойдём к ним, - спокойно откликнулся я.
   Пройдя несколько шагов вместе с Шаной, я остановился напротив Артура. Смерил его взглядом. Он ответил мне тем же.
   - Тисмор, - прозвучало, как вопрос.
   - Да, - не стал я отвечать на поводу у старых клише.
   - Спасибо, что спас Ши, - обронил избранный несколько скованно. В ответ на это я просто кивнул, промолчав. Чувствовалась межде нами какая-то скованность. Видно не быть нам с ним уже добрыми друзьями. Какая незадача...
   - Кстати, Арк! Тисмору срочно нужно с тобой кое-что обсудить, - вмешалась Ши в нашу молчаливую дуэль, поймав мой взгляд и как будто мысленно спрашивая, правильно ли она поступила.
   - Хорошо, но сейчас у нас нет времени на это, - отмахнулся Артур указав на заметно уменьшевшуюся в размерах огненную стену. Пару раз наиболее смелые и сильные твари уже пытались её перепрыгнуть. С теми кому это удалось, конечно с лёгкостью разобрались штурмовики, но всем было понятно, что долго так продолжаться не может.
   - Но... - хотела было возразить ящерка, но Артур прервал её:
   - Мы хотим прорваться к вражескому командиру и убить его, - сходу выложил он свой план, после чего обратился к Ши, - вы нам поможете?
   Девушка уже раскрыла рот, чтобы выпалить безоговорочное "Да", как вдруг замерла. Медленно переведя на меня вопросительный взгляд, она застыла без движения.
   - ...вы нам поможете? - несколько замешкавшись поначалу, Артур повторил свой вопрос обращаясь ко мне. Удивление проскользнувшее в его глазах, он постарался скрыть.
   Впрочем, я его чувства разделял. То что ящерка захочет спросить моего мнения в этом вопросе, оказалось и для меня большим сюрпризом. Первый мысленный посыл тут же потребовал, чтобы я отказал. Второй тоже. Но вот потом... в голове будто щёлкнуло и у меня появилась идея.
   - Да. Мы тебе поможем, - уверенно произнёс я и тут же добавил, кивнув на тех с кем мы отступали от стены, - но за тех паладинов и ополченцев я говорить не могу.
   Понятливо кивнув избранный вдруг громко обратился к названным:
   - Кто хочет жить - отступайте дальше по улице к центральным стенам!... - после чего тут же добавил, добавив "жару" в голос, - а те кто хочет наподдать демонам - За Нами!
   Последнюю фразу он буквально прокричал, резко подняв свой клинок над головой. Жест выглядел глупейшим фарсом на мой взгляд... и тем удивительнее мне было раздавшейся следом за этим одобрительный рёв лужёных глоток.
   - Мы все покойники... - мрачное предсказание Карта, на фоне этих возгласов расслышал кажется только я. Правда, стоило Артуру броситься вперёд, как бывший искатель без сомнений побежал за ним следом. Собственно как и все остальные. Лидерские качества - они такие.
   Когда мы приблизились к остаткам пламенной стены вперёд опять выступили штурмовики. Стоило стене под воздействием Артура опасть, как эти ходячие танки без сомнений бросились на встречу радостно взвывшей толпе тварей. "Бедолаги"... они не знали, что их ждёт. Легко раскидав первые ряды тварей, штурмовики стали деловито прокладывать остальному отряду путь вперёд. Наше участие в этом ограничивалось изредко выпускаемыми стрелами и простенькими заклятьями. Сена, деловито пристроившегося в хвосте отряда, это кажется вполне устраивало. Знал бы паучонок куда мы лезем...
   - У тебя есть какая-то идея? - поравнявшись со мной, тихо осведомилась Шантири.
   - Да. Если всё получится - я смогу вывести нас отсюда, - немного приоткрыл я перед девушкой завесу тайны.
   - Хорошие новости. Надеюсь у тебя получится, - откликнулась Шана, сразу же повеселев.
   Рискнув сунуться за Артуром навстречу верной смерти, я преследовал вовсе не героические цели. Нет, если у нас действительно всё пойдёт хорошо и мы каким-то чудом сможем добраться до владыки демонов, а затем ещё и убить его - я буду только рад. Но на случай менее благоприятных обстоятельств у меня есть и план "Б".
   Я прекрасно помню на что способна команда Артура в экстренной ситуации. И даже немного верю, что им по силам прорваться к командиру демонов. Собственно на этом и строится мой расчёт. Попробуй я взять девушек, Сена и ломануться сквозь орду демонов самостоятельно - с вероятностью девяносто, а то и больше процентов это закончилось бы для нас очень печально. Даже в самом лучшем случае Ши и Сен, наверняка бы погибли, потому что там где сможем пройти мы с Шаной - им попросту не выжить.
   Но вот если я попробую сделать тоже самое в составе команды избранного... тогда расклад совершенно другой. Прикрываясь ими, как бы чудовищно это не звучало, я вполне могу попробовать прорваться на заключительном участке пути, резко бросившись в сторону. Ши наверняка придётся вырубить, иначе она не пойдёт на такое, но зато она по крайней мере будет жива. И Шана тоже, и Сен. И что тоже немаловажно - я сам.
   В текущей ситуации - это единственный выход для нас.
   ...Как и ожидалось, до стен мы прорвались с лёгкостью. Штурмовики, при поддержке стрелков и магов-авири, спокойно проложили нам дорогу. После этого нам пришлось ещё некоторое время идти вдоль стены, чтобы добраться до ворот. Спрыгивать со стены по "короткому пути" рискуя покалечиться во время выполнения столь важной задачи, почему-то никто из "самоубийственной команды" не захотел.
   Когда мы прибыли к воротам, то к моему удивлению оказалось, что они всё ещё держатся. Несколько десятков паладинов, вместе с остатками израненного ополчения, зачем-то продолжали удерживать надвратную постройку. Хотя скорее всего, у них просто не было другого выхода. Демоны перебравшись через стены с разных сторон быстро взяли ворота в кольцо, отрезая их защитникам все пути к отступлению.
   Раскидав основную массу демонов наседающих на обескровленных защитников, мы, а вернее штурмовики, обладающие просто нечеловеческой силой с лёгкостью прокрутили валы, отвечающие за подъём ворот. После этого их оставшиеся внизу собратья встретили ринувшийся в ворота сплошной поток демонов доброй сталью, метр за метров выдавливая тварей обратно за ворота. Прежде чем скрыть в арке, Артур кинул ещё один призыв среди защитников врат, но с куда меньшим успехом, чем в прошлый раз. Впрочем, часть выживших паладинов и ополченцем всё-таки последовали за нами. Остальные же были либо слишком сильно изранены и не могли помочь при прорыве, либо попросту не желали отправляться на верную смерть за стены. Подхватив немногочисленных раненных они начали отступать к центру крепости, в то время как мы последовали под арку за штурмовиками...
   ...Стоило нам выйти за ворота, как нас со всех сторон облепила орда тварей. Но прежде чем они успели задавить нас массой, маги-авири успели применить какое-то заклинание. Возникший вокруг нас незримый купол словно прозрачная плёнка не давал большиству тварей приблизиться к отряду вплотную. Тех же кому каким-то образом удавалось приблизиться мы встречали с оружием в руках.
   Тем не менее, долго так продолжаться не могло. Не успели мы отойти от ворот и на два десятка метров, как одного из ополченцев утащила стремительно спикировавшая с небес тварь. Отлетев с ним в лапах на несколько метров от купола, она бросила его прямо в толпу рычащих монстров. Продержался бедолага, судя по крикам, недолго.
   Против летающих тварей, купол-пузырь оказался куда менее эффективен, чем против простых демонов и теперь то одна, то другая постоянно норовила выхватить из наших рядом зазевавшегося разумного. И это очень часто им удавалось.
   Против летунов не помогали даже точные выстрелы стрелков и заклятья магов. Слишком много их кружило над нашими головами. Огромный огненный шар запущенный Артуром и тот - помог лишь на время. Место изжаренных монстров тут же заняли другие.
   Тем не менее, несмотря на все проблемы, несмотря на то постепенно истаивающий отряд, мы приближались к нашей цели - владыке демонов... а он казалось бы и не замечал нас вовсе. Или делал вид, что не замечал. Впрочем, когда мы приблизились к нему настолько, что я уже мог довольно точно разглядеть его внешность, демон, наконец, соизволил обратить на нас внимание. Лениво повернув голову, он смерил нас ленивым взглядом, позволяя разглядеть себя во всей красе.
   Моё первое впечатление о нём только подтвердилось: внешность владыки демонов оказалась куда менее устрашающей, нежели можно было ожидать. Розовая чистая кожа, без каких-либо признаков недостатков или чещуи обтягивали молодое спокойное лицо. Обычное, пусть и в каком-то смысле довольно красивое, человеческое лицо. Пара аккуратных коротких рогов во лбу, совершенно не портили его образ, а скорее даже дополняли. Причёсанные тёмно-каштановые волосы средней длины аккуратно лежали по обе стороны его лица, придавая демоны некоторое сходство с аристократами девятнцадтого-двадцатого веков Земли. Глаза у него тоже оказались вполне человескими, с одним лишь исключением - даже с такого расстояния было заметно как слегка светится их золотистая радужка.
   Строгий костюм, действительно чем-то очень сильно похожий на деловые костюмы моего мира, отличался от них куда более качественным исполнением и необычным материалом. Если бы мне пришлось называть его, я бы сделал предположение, что это какой-то синтетический материал вроде пластика... но более "приятный" для взгляда. Этот костюм скрывал практически всё тело демона, но не было никаких признаков того, что по своему строению оно сильно отличается от человеческого.
   Завершали образ своеобразного "денди" ухоженные руки, без каких-либо признаков устрашающих когтей. Обычный мужской манекюр, в простонаречье - хорошо подстриженные ногти.
   Удивил такой внешний вид владыки демонов не только меня. Артур разглядев с кем мы имеем дело, тоже замешкался замедляя тем самым отряд. А вот остальных внешний вид демона хоть и удивил, но далеко не так сильно, как нас.
   В этот момент, демон всё так же равнодушно отвёл от нас взгляд и вновь пригубил бокал с вином. И тут же, будто по команде, из трёх ближайщих порталов появились колоссы. Чёрные увитые рогами твари, один в один как та, с которой нам пришлось столкнуться после побега из нелирской тюрьмы. Разве что эти оказались совсем немного поменьше. Метров шесть-семь в высоту всего...
   Вот теперь растерялись все. Ясное дело, никто не ожидал, что покушение на владыку демонов получится провести не столкнувшись ни с одним гигантом, но психологический эффект всё равно сделал своё дело. Первыми спустя пару мгновений опомнились штурмовики:
   - ЗА ИМПЕРАТОРА!!! - не сговариваясь грянули они вдруг в один голос штурмовики и бросились прочь из купола по направлению к ближайшей твари.
   - Убей его, - успел мрачно бросить последний из них Артуру, прежде чем последовать за собратьями. Сея смерть в рядах демонов на своём пути, штурмовики начали прокладывать свой путь к приближающемуся колоссу.
   - Прикройте меня! Я смогу убить ещё одного! - "очнулась" мгновением позже Риталиен и резко встала на месте. Все оставшиеся в живых тут же образовали вокруг девушки стену из стали.
   - Но что делать с последним?! - пытаясь перекричать вопли тварей вокруг и грохот титанических шагов, закричал Макр.
   И в этот момент, я поймал вопросительный взгляд Шаны.
   - Сможешь? - быстро спросил её я.
   - Да, -
   - Тогда давай, - выдохнул я, переборов себя. Я не хотел её отпускать, но другого выхода не было.
   "Она большая девочка уже" - мысленно повторил я для себя.
   Не став терять времени, девушка вылетела из нашего строя, словно из пушки. Сходу разрубив нескольких демонов лезвиями, сформированными из рук у всех на глазах, девушка подпрыгнула и оттолкнулась от плеча одной из тварей. Дальше она побежала уже исключительно по демонам, кроша их плечи и головы своей тяжёлой поступью. То и дело твари падали под её весом, не в силах удержаться на ногах, но даже упав в толпу тварей, девушка с лёгкостью вновь вырывалась из их окружения, продолжая движение к своей цели.
   Я же в это время, вместе с остальными выжившими вокруг всеми силами охранял вставшую в странную позу Риталиен. Окружающие нас демоны, будто чуя наши намерения усилили свой натиск пытаясь добраться до ушастой колдуньи. Особенно усердствовали летучие твари... первые мгновения, пока за дело не взялся Артур, превратившись в стационарный огнемёт высокой мощности. Так что хотя бы за небо мы могли пока не беспокоиться.
   ...Штурмовики ожидаемо первыми добрались до своей цели. Словно каждый день сражаются с титанами в несколько раз выше себя, трое из них без каких-либо сомнений бросились бегущей твари прямо под ноги. Первого уже спустя мгновение, словно мячик, в искорёженных доспехах отбросило куда-то в гущу демонов, двоих других стопа демона задела лишь по касательной, но... своей цели штурмовики всё-таки добились - тварь запнулась. И на полной скорости полетела на землю. Рухнув с оглущающим грохотов титан раздавил не менее нескольких сотен своих меньших собратьев. Первая же его попытка подняться не увенчалась успехом. Двое переживших столкновение штурмовиков подскочили к голове и парой точных ударов ослепили гиганта. После это при помощи ещё двух подоспевших собратьев принялись бить гиганта по уязвимым местам. Тот рычал и брыкался, но никак не мог подняться. Попутно штурмовики вовсю раздавали смерть тварям поменьше, если те пробовали к ним подобраться. Более того, я не мог быть уверен до конца, но кажется тот штурмовик, который получил самый сокрушительный удар умудрился после этого подняться и дал отпор демонам, попытавшимся его добить.
   - Есть! - вдруг выкрикнула позади меня Риталиен и рядом с нашим отрядом начал постепенно появляться гигантский кусок льда. От этой глыбы даже с расстоянии в несколько метров шёл ощутимый холод и это ожидаемо не прибавляло мне радости. К счастью, авири не стала долго держать его рядом с нами. Резким движением рук в воздухе, она оторвала айсберг от земли. Новым движением рук закрутив его вокруг своей оси, она наконец бросила эту гигантскую сосульку во второго колосса... к сожалению, не очень вовремя. Твари оставалось до нас всего каких-то пятьдесят метров. Пробил грудь твари насквозь он конечно убил её, но не смог полностью погасить инерцию гигантского тела.
   - В сторону! - успел скомандовать Артур и первым бросился в гущу демонов, стремясь убраться с пути летящей на нас туши. Вот только среагировать успели не все. Врубаясь в гущу тварей, стремясь расчистить место вокруг себя, я краем глаза увидел, как огромная туша накрыла двух замешкавшихся паладинов. Землю под ногами порядочно тряхнуло и практически все вокруг упавшем твари повалились на землю. И мы, и демоны. Большинство членов отряда успело опомниться быстрее тварей, быстро собравшись в прежнее построение, но двух ополченцев, последних на весь отряд, демоны всё-таки успели разорвать.
   - Что с третьим?! - резко бросил Артур, одновременно с этим выпуская вокруг оставшихся в живых людей несколько огненных волн подряд. Тем самым он дал время магам восстановить купол вокруг нас, обрушившийся после того, как они потеряли концентрацию.
   Третий титану к тому времени было уже не до нас. Стоя примерно в сотне метров от нашей позиции, он бешено вертелся на месте ожесточённо хлопая по своему телу огромными ладонями. Вот только крошечная тёмная фигурка всегда успевала среагировать раньше монстра, постепенно взбираясь по его телу к голове.
   - Вперёд! - убедившись, что последнему титану не до нас, скомандовал Артур. Не успели мы пройти и нескольких десятков метров сквозь ожесточённое сопротивление обезумевшей орды тварей, как в стороне послышался жуткий грохот вызванный падением титана. Похоже, что девушка, наконец, разобралась со своими противником. Бросив быстрый взгляд в её сторону, я заметил как Шантири весьма успешно прорывается обратно к нам через толпу демонов.
   - А теперь... настало время для кульминации... - неожиданно раздался в голове знакомый голос владыки демонов. В нём всё так же господствовало равнодушие.
   Резко отпрянувшие от нас демоны стали полнейшей неожиданностью. В мгновение ока вокруг нас образовалось довольно большое свободное пространство.
   - Что происходит?... - озадаченно обронил Артур.
   Я уже хотел посмотреть на самого виновника произошедшего, но не успел. От нашего отряда вдруг отделилась фигура священника в простой рясе, с кожанным нагрудником поверх неё. Не оглядываясь на нас, Финиар спокойно двинулся в сторону владыки демонов восседающего на своём кресле и равнодушнно взирающего на происходящее.
   - Что ты делаешь? Финиар! Фини... - на последнем восклицании Артур вдруг осёкся.
   Старик даже не обернулся на его слова. Продолжив двигаться вперёд. Но осёкся Артур не поэтому. Всё дело в одежде священника. Не успел он пройти и десятка шагов, как она буквально "потекла"... словно расплавленный воск, она начала понемногу стекать с его фигуры на землю. И не только одежда. Вот "растаяли" стариковские седые волосы. Следом начала "сходить" кожа... когда же всё "лишнее" осталось на земле, нам открылся вид на фигуру незнакомца одетого в некое подобие костюма владыки демонов. Кончики рогов слегка выступали над его головой, практически сливаясь с копной тёмных волос. Так ни разу не обернувшись, неизвестный спокойно добрался до рядов тварей и те начали осторожно расступаться с его пути.
   - Ч-что? - только и смог из себя выдавить Артур. Остальные вообще не смогли найти слова.
   И тут, не издав ни звука на землю как подкошенные рухнули все паладины до единого. Ещё не до конца отойдя от шока, все уставились на их тела, которые вдруг стали сотраясать судороги. Мы ожидали увидеть всё что угодно, вплоть до того фокуса, который провернул лже-священник, но...
   Из тел паладинов вдруг прямо сквозь доспехи вылезли сухие суставчатые руки покрытые бурой чешуёй. Когтистые кисти зашарили по воздуху. Что самое удивительное, руки не нанесли никакого вреда доспехам, да и наверняка самой плоти паладинов, просто проигнорировав их в качестве препятствия.
   Тем временем, пошарив в воздухе, багровые конечности согнулись, упираясь в землю. Затем из тела ближайщего ко мне паладина медленно поднялась уродливая лысая голова так же как и руки покрытая красной чешуёй. Оглядев окружающее пространство огромными, на пол лица, ярко-оранжевавыми глазами с золотыми зрачками, тварь задумчиво пошевелила длинными острыми ушами и открыла пасть, обнажая сотню-другую иглообразных зубок сплошным частоколом натыканные внутри. Мышцы на руках вновь напряглись и тварь продолжила медленно "вытаскивать" себя из лежащего ничком тела.
   Я быстро огляделся по сторонам. Демоны вокруг всё так же соблюдали дистанцию и даже не пытались проявлять какой-либо агрессии. Их владыка вместе со своим помощником, успевшим занять место по правую руку от кресла, со скучающим выражением наблюдал за нашей группой. Артур же и остальные... они были в настоящем шоке и кажется до сих пор не пришли в себя. Из всех, разве что Шантири более-менее держала себя в руках, но было видно - что делать дальше она не знает. Как и я. Единственной радостной новостью для меня стал Сен, которого я заметил рядом с ногой напарницы. Во время прорыва я потерял его из вида и в серьёз думал, что он погиб. Но хотя он и выжил, судя по отсутствию пары лап и сукровице выступившей на хитине - далось это ему не легко.
   В голове судорожно прокручивались варианты дальнейших действий, но планы рушились один за другим. Владыка демонов убедительно доказал, что именно он контролирует ситуацию. Тут же сами собой начали появляться мысли о том, какую глупость я сделал рискнув последовать за избранным. Видимо мой мозг под воздействием адреналина совсем не соображал в тот момент. Наивно было полагать, что из этого или из моего, так называемого, плана "Б" хоть что-то выйдет...
   Пока я предавался самобичиванию, первый чещуйчатый монстр наконец выбрался из тела паладина. Остальные его собратья были на подходе. Как оказалось тело твари было вполне себе гуманойдным... с одним лишь исключением: у него отсутствовало всё что должно быть ниже груди. Сама грудная клетка заканчивалась каким-то уродливым сгустком каких-то отростков.
   Но самое "приятное" оказалось вовсе не это. Тело твари и тело её паладина-донора соединяли два уродливых жгута переплетёной плоти, вен и каких-то совершенно непонятных отростков. Всё это "великолепие" жило, сокращалось и дрожало, вызывая одним своим видом далеко не самые приятные ассоциации.
   Скорее больше от отвращения, нежели из смелости Карт вдруг словно опомнившись ото сна попытался ткнуть осматривающуюся тварь своим клинком, но... тот совершенно беспрепятственно прошёл сквозь неё. Сам монстр прореагировал на произошедшее весьма... однозначно. Переведя взгляд своих огромных глаз на бывшего искателя, он вновь раскрыл утыканную зубами пасть и над равниной разнёсся какой-то неприятный кашляющий звук, в котором лишь с большой фантазией можно было узнать смех. Отсмеявшись, эта тварь вдруг подмигнула мне и тут же резко схватилась своими когтистыми лапами за жгуты ведущие к телу паладину. По нему тут же прошла ещё одна судорога и уже в следующее мгновение из-под шлема послышалось по-настоящему животное рычание. Сам шлем упал, когда паладин начал подниматься на ноги. Неуклюже выпрямившись, словно марионетка, которой он по сути и являлся, бывший воин церкви оглядел окружающих его людей. В его кроваво-красных из-за лопнувших сосудов глазах не оставалось ничего человеческого. Из уголка по-звериному оскаленного рта потекла толстая струя слюны. Обе руки судорожно сжатые до белизны, вцепились в рукоять меча. Щит со знаком Единого, так и остался на земле.
   Зарычав словно дикий зверь, "Макр" резко бросился на стоящего рядом со мной Артура, занося свой меч для удара. А за его плечами мерзко ухмылялся красный уродец, то и дело дёргая за жгуты плоти...
  
  Глава 24
  
   Мгновенно среагировав, я бросился наперерез одержимому. Врезавшись в него плечом, я с лёгкостью отбросил закованную в сталь тушу на землю. Жаль только тварь, контролирующая бывшего паладина, от этого ни капли не пострадала: после падения тело демона без каких-либо проблем практически целиком погрузилось в землю. Над поверхностью осталась только вечно ухмыляющаяся голова и часть торса. Быстро отыскав меня глазами, он опять разразился своим нечеловеческим смехом.
   В следующее мгновение, бешено зарычав, бывший паладин оттолкнулся от земли и начал подниматься на ноги...
   ...Прямой удар моей ноги ему грудь этому незамедлительно воспрепятствовал. Второй удар пришёлся по руке, всё ещё сжимающей меч. Обезоружив противника, я на мгновение замешкался, но быстро взяв себя в руки и замахнулся своим клинком над пускающим слюну "Макром".
   - Стой! - хлестнул вдруг мне в спину крик Артура, - Не надо!
   - Что?! - раздражённо прорычал я, резко обернувшись.
   - Он мой друг! Мы должны освободить их, а не убивать! - отчаянно откликнулся избранный.
   Я от такой наивности даже дар речи потерял. Как-то возражать этому безумцу просто расхотелось. Неужели он действительно не понимает? Какая теперь-то разница? Мы так и так тут умрём...
   - Делай что хочешь, - пнув напоследок вновь попытавшегося подняться одержимого, я отступил в сторону.
   - Надо их связать... - начал бормотать Артур, но я уже не обращал внимания на него.
   Поравнявшись с Шантири, я, как и она, оглядел орду демонов, сплошной стеной окружающую нас. Все твари, всего каких-то пару минут назад вопившие и рычавшие на все голоса, сейчас стояли молча. Более того, их зверские морды резко разгладились. Теперь на них невозможно было прочитать не то что агрессии... но и вообще каких-либо эмоций. В небе над нашими головами зависли летучие твари, по примеру своих наземных собратьев так же резко растерявшие всю свою "свирепость".
   - Как думаешь... почему они не нападают? - наконец, задумчиво обронила Шантири.
   - Не знаю... но наверняка это просто ещё один этап представления, которое срежиссировал он, - равнодушно кивнул я головой в сторону владыки демонов.
   В первые мгновения, после того, как лже-священник раскрыл себя, мной овладевали самые противоречивые чувства, но сейчас... сейчас я, к своему удивлению, был полностью спокоен.
   За спиной сверкнула фиолетовая вспышка. Обернувшись, я узрел слабо светящиеся верёвки, которые словно змеи обвивают одержимых по рукам и ногам. Напрасно красные демоны дёргали за свои "поводки" - даже когда колдовское сияние стало постепенно покидать верёвки, они легко выдерживали любые попытки бывших паладинов освободиться.
   - А теперь надо понять, как их освободить... - опять забормотал под нос Артур.
   Только сейчас я заметил, что выглядел он, мягко говоря, не совсем в себе. Не исключено, что его страстное желание "спасти" паладинов - последствия перенесённого только что шока. Оглядев остальных выживших, я понял, что им сейчас ничуть не лучше, чем нашему "предводителю". Внезапное предательство, странное поведение демонов вокруг... да вся эта ситуация ошеломила всех и никого не оставила равнодушным.
   По рядам тварей вокруг вдруг будто прошла волна. В следующее мгновение все они единой волной молча бросилась на нас. Молниеносно спикировавший с неба летун, ухватил одного из магов-авири и быстро утащил его куда-то вверх. Всё это произошло настолько быстро, что среагировать никто не успел...
   - Ставьте купол! Быстро! - не своим голос заорал я. Казалось, ещё мгновение назад мне было абсолютно всё равно, что с нами станет... и вдруг у моей жажды жизни словно открылось второе дыхание.
   Мой крик встряхнул опешивших магов-авири. Уже через несколько томительных секунд вокруг возникла знакомая полупрозрачная пелена. Орда тварей тут же облепила его словно мухи мёд. Тем не менее, можно было немного перевести дух... немедленная кончина нам больше не грозила. А вот в перспективе по здравому размышлению... наличие купола или его отсутствие уже никак не могло повлиять на ситуацию.
   Вдруг в спину ударил совершенно нечеловеческий крик Артура. Я резко обернулся и... едва успел уйти в сторону от летящего в меня пламенного лезвия. И только пропустив его мимо я понял, что оно изначально должно было пролететь мимо меня... пусть и в опасной близости. Разбрасывая во все стороны искры пылающий клинок, без каких-либо проблем пролетев сквозь пелену купола, врезалось в ряды демонов... и полетел дальше, оставляя за собой настоящую просеку из обугленных тварей.
   Тем временем, с белым от ярости лицом и безумными глазами, Артур взмахнул рукой и ещё одно лезвие пламени сорвавшись в полёт отправилось навстречу окружающим купол демонам. Только этого ему было мало. Впав в неистовство избранный принялся швырять лезвия в любые маломальские "щели" нашего довольно расплывчатого строя. О том, что он может задеть таким образом своих, парень сейчас похоже думал меньше всего. Пылающие лезвия пролетая в опасной близости от остальных выживших опаляли и обжигали их, заставляя рефлекторно отпрыгивать в сторону. Мгновение спустя, резко отшатнувшись от пылающего снаряда Торал врезался в Карта и они оба покатились по земле. В паре метров от них запнулась Риталиен, буквально в последний момент выскользнув из пролетающего рядом с ней пламенного лезвия.
   Вскоре большая часть отряда оказалась на земле, ругаясь и вскрикивая от ожогов, оставленных колдовством Артура. Хорошо ещё маги-авири стоически продолжали держать купол - стоя плотной группой они могли практически не опасаться взбесившегося Артура. Как бы сильно он не погрузился в безумие, но стрелять прямо в своих он не станет. Тем не менее, так дальше продолжаться не может...
   Пригнувшись и отклонившись немного в сторону, пропуская очередной "снаряд", я деловито переглянулся с Шаной. Кивнув мне, она стала быстро приближаться к избранному слева. Я в это время заходил к нему справа. Я в это время бросился к обезумевшему избранному справа. Дождавшись, когда Артур швырнёт очередное заклятье и откроется, мы с девушкой одновременно подскочили к парню. Прежде чем он успел сообразить мы заломили ему руки за спину и заставили опуститься на колени. Жутко хотелось ещё добавить ему по голове кулаком, чтобы окончательно успокоить... но попав в захват парень неожиданно резко успокоился. Практически повиснув у нас в руках, он опустил голову к земле...
   - Я в порядке... - совершенно спокойно прошептал он пару мгновений спустя, не поднимая головы, - можете отпустить.
   Переглянувшись с девушкой, мы неуверенно выпустили парня из захвата и приготовились к любым неожиданностям. К счастью, Артур похоже действительно взял себя в руки, поэтому делать глупостей не стал. Подняв голову, он усталым взглядом оглядел окружившую защитный купол орду.
   - И что теперь делать? - в голосе избранного прозвучало лишь усталое отчаяние. Никто ему не ответил.
   Пока остальные поднимались на ноги, потирая ожоги и ругаясь, я вновь бросил взгляд в сторону владыки демонов. Его поведение за прошедшее время не изменилось ни капли. Рогатый "джентльмен" в костюме продолжал спокойно попивать свой напиток, задумчиво разглядывая горизонт. Лже-Финиар с совершенно равнодушным лицом невозмутимо стоял позади кресла владыки. Казалось, они даже не заметили нашего присутствия на поле боя...
   Несмотря на это я был уверен, что они оба в курсе о любых наших действиях. Уже не возникает сомнений - если бы они хотели нашей смерти, наш купол не продержался бы и секунды. Как собственно и мы сами. Но вместо того чтобы просто добить нас, владыка почему-то просто заставляет своих тварей молчаливой толпой давить на купол. Даже периодически бьющиеся в него с неба летуны, больше не пытались пользуясь уязвимостью, выхватить из отряда кого-то своим цепкими лапами.
   Краем глаза я заметил, как сверкнул один из порталов в сотне метров от нас. Бросив туда взгляд, я увидел огромную рогатую голову, появившуюся из охваченной пламенем тьмы. Следом из портала показалось гигантское чёрное тело, целиком увитое мускулами. Очередной демонический колосс вот-вот должен был вступить на Эйримар. Одновременно с этим из соседних порталов один за другим показались головы его "близнецов-братьев".
   Вот только теперь, вступив в этот мир колоссы вели себя совершенно не так как раньше. Вместо того чтобы как дикие животные сразу же броситься на нас, огромные демоны стали спокойно собираться в небольшую группу. Зловещие свечение в глазах поутихло, да и огромные лица колоссов уже больше не искажала гримаса дикой ярости. Как и их меньшие собратья, огромные колоссы теперь выглядели не более чем "пустыми" марионетками.
   Когда общее количество тварей достигло шестнадцати, гиганты словно солдаты на параде слитно обернулись к нам и сделали первый шаг вперёд. Затем второй. Затем третий. Гиганты шли медленно, даже неторопливо... вот только было очевидно, что благодаря своим размерам, они всё равно доберутся до нас очень и очень скоро.
   Рядом вдруг забормотала заклинание Риталиен. Спустя мгновение ей уже вторил речитатив Артура. Затем, так и оставшиеся для меня безызвестными маги, тоже на разные голоса запели свои заклинания. По телу стоящей рядом Шантири прошла практически незаметная волна и я буквально почувствовал, как она напряглась готовая броситься навстречу колоссам. Краем глаза я заметил, как остальные так же приготовились продать свои жизни подороже, сдав в руках своё оружие покрепче.
   Глядя на всё это, я лишь задумчиво опустил клинок. Когда колоссы доберутся до нас, я подниму его снова, хоть это и бессмысленно, но прямо сейчас ещё слишком рано. В голове гуляли невесёлые мысли с философским окрасом.
   Было кристально ясно, что осилить сразу шестнадцать гигантов нашей могучей кучке попросту не под силу. И даже если нам это каким-то образом удастся - владыка демонов, наверняка, просто призовёт ещё. Или придумает ещё что-нибудь новенькое.
   Усталые глаза сами собой нашарили границу леса. До неё было всего-то метров сто-сто пятьдесят. Это было бы очень близко, если забыть про гигантов на пути и огромную орду демонов поменьше.
   Вот казалось бы - реши я последовать своему плану "Б" чуть раньше и всё было бы иначе. Жаль только, что такие мысли - простой самообман. Всё... абсолютно всё было заранее предусмотрено "режиссёром" этого спектакля. Более чем уверен, что в его колоде ещё полным-полно самых разнообразных козырей для любого, даже самого неожиданного развития событий. Осознавать, что все твои старания и поступки не более, чем "пшик" в чьём-то плане всегда обидно. И наверняка умирать с этим ощущением будет ещё обиднее...
   Задумчиво обернувшись в сторону крепости, которая должна была стать оплотом последнего шанса, я увидел, как за её стенами один за другим открываются всё новые и новые порталы. Из них в мир тут же ломанулись орды самых разнообразных тварей. Довольно странное решение со стороны владыки демонов, ведь к этому моменту внутри вряд ли остались ещё живые. Ну разве что одержимые паладины или лже-священники...
   "Интересно... неужели все служители Единого, кроме паладинов, на самом деле демоны? Или же большинство из них так же были одержимы или обмануты этими тварями?" - отрешённо подумал я, чувствуя, как трясётся земля под приближающимися колоссами...
   ...Именно поэтому я не сразу заметил, что земля трясётся не только из-за этого. Едва заметно, но твердь под ногами тряслась сама по себе. Трудно сказать, как именно моё тело смогло это почувствовать, но я был уверен в своих ощущениях.
   Не успел я толком осознать происходящее, как вдруг... мощный удар сотряс землю у меня под ногами. Прокатившись по равнине толчок достиг колоссов... резко сбившись с шага гиганты зашатались на месте, отчаянно пытаясь удержать свои тела от падения.
   Не успела тряска успокоиться, как следующий удар, ещё сильнее прежнего, внезапно выбил землю у меня из-под ног. Сгруппировавшись, я перекатился и тут же поднялся на ноги. Остальным повезло меньше. Большая часть группы после толчка оказалась на земле. Рухнул защитный купол из-за потерявших концентрацию магов, но надобности в нём уже не было. Орда демонов вокруг нас к тому моменту тоже лежала вповалку.
   А землетрясение и не думало утихать. Толчки следовали один за другим с каждым мгновением становясь всё сильнее и сильнее... Поглощённый тем как бы удержаться на ногах, я буквально краем глаза заметил, как упали огромные колоссы. На фоне сотрясающего равнину катаклизма падение их туш осталось для меня практически не замеченным.
   Судорожно оглядывался по сторонам, я пытался понять, в чём причина землетрясения. Взгляд сам собой нашарил владыку демонов... и я от удивления чуть не растянулся на земле. Глава вторжения всё так же спокойно попивал свой напиток в кресле. Холм, на котором он находился словно бы вообще не имел никакого отношения к этому месту. Вокруг него земля тряслась как безумная, а у владыки даже столик с напитком не шатался...
   Резко взбрыкнувшая под ногами земля, мгновенно привлекла моё внимание к более насущным вещам. Кое-как удержавшись на ногах, я услышал нарастающий гул из-под земли. Вкупе с усилившейся тряской, это не сулило ничего хорошего. Земля вокруг стала стремительно трескаться и расходиться в стороны.
   Отскочив от протянувшейся под ногами трещины, я чуть было не налетел на Сена. Быстро прикинув перспективы покалеченного паучонка, я резко взвалил его за себя и мысленно приказал держаться. По судорожно вцепившимся в меня лапам, я понял, что он меня услышал. С живым грузом на плечах, держать равновесие стало заметно сложнее.
   Остальные в это время "выживали" как могли. Понятное дело, что хуже всего приходилось одержимым. Связанные по рукам и ногами они могли только безропотно сносить постоянные удары о землю и тряску. Правда их, в силу невменяемого состояния, это наверняка беспокоило меньше всего. Как и тварей, овладевших ими. Красные демоны преспокойно продолжали игнорировать любое физическое воздействие на свои персоны. Многие даже, раскрыв пошире и так огромные жёлтые глаза, с интересом наблюдали за происходящим вокруг.
   Земля вновь дёрнулась под ногами и я, лишь чудом удержал равновесие. Плечо под наплечником повелителя обожгло адской болью. Дёрнувшись от неожиданности, я не успел отреагировать на новый толчок и закономерно полетел на землю. Рухнув на неё, я лишь в последний момент успел вытащить паучонка из-под себя.
   Откатившись от расходящейся всё дальше и дальше трещины, я вскочил на ноги и вновь закинул многострадального Сена себе на загривок. Он, похоже, даже не успел осознать, что мы упали...
   В следующий момент, округу тряхнуло в несколько раз сильнее прежнего и... земля буквально взорвалась всего в паре сотен метров от нас. Разбрасывая вокруг себя комья земли и тела попавших под раздачу демонов в небо взметнулось огромное... существо. Серое продолговатое тело в охвате и высоте не уступало большинству башен, увиденных мной в этом мире.
   Едва не рухнув на землю вновь, я во все глаза уставился на появившуюся "тушу". И только приглядевшись, я понял, что неизвестный объект... вовсе не живое существо, как мне показалось в начале. Серая чешуйчатая шкура трансформировалась в грубую каменную кладку из огромных блоков. И выглядели они странно знакомыми...
   Летучие твари, по понятным причинам легче всех пережившие землетрясение, ринулись к неизвестному объекту. И слава богу... ведь без купола, порядочно оглушённые землетрясением - мы для них были бы лёгкой добычей.
   Не успели летуны приблизиться к серой громадине, как чудовищный гул исходящий из её глубин заставил их отпрянуть в стороны. Прямо на моих глазах, огромная башня стремительно разгоняясь начала заваливаться на землю...
   Быстро прикинув, что она рухнет сравнительно недалеко от нас, я покрепче сжал лапы паучонка обхватившие меня за торс, слегка согнул ноги... и приготовился к удару.
   Земля в очередной раз подпрыгнула под ногами. По ушам ударил чудовищный грохот. Округу заволокло огромное облако пыли.
   К счастью, я был готов, поэтому сумел устоять на ногах. Отпускать Сена я тем не менее не спешил и был готов к продолжению "банкета". Сам паучонок вцепившись в меня, словно здоровенный клещ, был совсем не против.
   - Что...кхх... происходит...? - пытаясь откашляться от пыли забивший рот, прохрипел Артур, легко отыскав глазами мою фигуру в быстро оседающем облаке пыли. Я ему не ответил.
   Меня уже полностью поглотило странное ощущение. Словно чьё-то постоянное полузабытое присутствие рядом... Вместе с этим тело стало стремительно наливаться силой. Дар в груди ярко вспыхнул, превратившись в настоящее солнце. Мир вокруг резко замедлился. Вновь обжёгший тело наплечник окончательно расставил всё на свои места.
   Глаза нашарили место падения каменной башни. Сквозь быстро оседающую пыль, прямо на меня смотрел огромный зев тёмного туннеля. Из его глубин к выходу медленно приближался яркий источник белого света. Очень скоро источник света превратился в тонкую женскую фигуру, медленно парящую над землёй. Всё её тело, включая белую струящуюся одежду, источал мягкий, но в то же время довольно яркий, свет.
   - Я ПРИШЛА ЗА ТОБОЙ! СЕГОДНЯ ТЫ ОТВЕТИШЬ ЗА ВСЁ! - громогласный голос, прозвучавший в моей голове, я с лёгкостью узнал.
   Артур и остальные тут же заозирались, показывая, что слышал я это не один.
   Быстро оглянувшись в сторону владыки демонов, я с удивлением понял, что тот даже не посмотрел в сторону белой фигуры. Всё так же задумчиво уставившись на небо, он, прямо на моих глазах, в очередной раз спокойно пригубил свой напиток.
   - НЕ СМЕЙ МЕНЯ ИГНОРИРОВАТЬ! - в новом телепатическом крике богини звучало ещё больше ярости, плавно переходящей... в нечто за гранью этого чувства.
   Демон, правда, проигнорировал и это.
   - Сегодня ты умрёшь... - следующий телепатически посыл богини прозвучал спокойно и даже в какой-то мере равнодушно. Вот только, почему-то он впечатлил меня больше всего. Реакция же владыки осталось той же, что и раньше - то есть, никакой.
   Тем не менее, богиня похоже уже сказала всё что хотела. Пока она, продолжая парить над землёй прожигала взглядом владыку демонов из тьмы туннеля невозмутимо появились повелители Бездны в полном составе. Впереди всех вышагивал Алый, легко опознаваемый благодаря яркому цвету его облачения. Остальные плотной группой следовали за ним. Не доходя до богини всего нескольких шагов её слуги вдруг остановились. Только Алый продолжая идти вперёд, почтительно обошёл свою госпожу.
   - Что происходит? - повторил свой недавний вопрос Артур, неожиданно появившись рядом со мной. Я опять не ответил. Продолжая удерживать на загривке Сена, я во всё глаза следил за происходящим.
   Тем временем, оказавшись на своеобразном "пороге" туннеля, Алый наконец остановился. Вытянув вперёд руки, он как-то по особому сплёл их вместе и... яркий оранжевый луч вырвавшийся из его ладоней, в мгновение ока буквально испарил несколько сотен демонов на своём пути.
   Слепящий оранжевый клинок прошёлся по рядам тварей и упёрся прямо в холм с владыкой демонов... вернее в невидимую преграду вокруг него. Непонятная защита с лёгкостью выдержала этот удар. Пылающий луч не просто отразился или был поглощён... он буквально исчезал в никуда, стоило ему пересечь некую границу вокруг холма.
   Осознав бесплодность своих усилий, Алый спокойно сдвинул руки и луч легко рассёк на две части одного из колоссов, пытающегося подняться с земли. Остальных гигантов постигла та же судьба всего парой мгновений позже. Очень скоро от шестнадцати великанов остались только огромные куски мёртвой плоти. Сколько за это время погибло обычных демонов я даже не брался подсчитать.
   Владыка демонов казалось даже не заметил произошедшего. Вот только, сотни оживших разом порталов говорили против этой версии. Впрочем, учитывая то, что сам владыка в это время даже головы не повернул - утверждать с уверенностью о его причастности к происходящему не стоит.
   Новая волна демонов из порталов поражала количеством колоссов... и своим разнообразием. Даже из порталов в небе, начали появляться доселе мной невиданные твари огромных размеров и самого разного внешнего вида. Вокруг в мгновение ока потемнело так, словно наступила ночь от заполнивших небеса тварей. Тут были и какие-то безумные "мутанты", сочетающие в себе внешность более-менее знакомых мне существ, вроде уродливых драконов с телами усеянными огромными отростками, напоминающие щупальца... так и совершенно незнакомые и непонятные существа.
   Пока я с остальными выжившими зачарованно глядели за всем этим безумным бестиарием, небо вдруг прорезал всё тот же оранжевый луч и огромные твари стали гибнуть одна за другой. Следом Алый прошёлся по демонам на земле. Сотни и даже тысячи тварей умирали одна за другой прямо на моих глазах, но от этого их почему-то не становилось меньше. Порталы продолжали исправно "рожать" всё новых и новых тварей. Заклятье Алого убивало и их... это противостояние грозило затянуться надолго, ведь даже несмотря на всё возрастающее численное превосходство демоны не могли приблизиться к выходу из Бездны даже на пятьдесят метров.
   ...Внезапно бросившийся откуда-то снизу на стоящего рядом Артура демон, наткнулся на мой клинок. Я успел в самый последний момент. Позади раздался предсмертный вскрик. Резко обернувшись я увидел, как какая-то тварь с совершенно равнодушным лицом проворачивает зловещего вида тесак в животе одного из магов-авири.
   Все были настолько поглощены происходящим, что совсем не придали значения тому, что выжившие после землетрясения демоны уже давно успели подняться на ноги и стали постепенно окружать нас.
   В два прыжка достигнув твари убившей одного из магов, я прямым ударом ноги отправил её подальше. Привычное заклятье сформировалось само собой и я без каких-либо сомнений выпустил его в наступающих демонов. Чудовищная волна искажений прокатилась от меня на несколько десятков метров, корёжа на своём пути землю, воздух и плоть...
   - Ставьте купол! - буквально прорычал я обернувшись через плечо к магам-авири. Покалеченная рука повисла изломанной плетью вдоль тела. Окрылённый вернувшейся силой, я сотворил волну не задумываясь. Кто же знал, что вместе с силой ко мне вернулась лишь малая доля моей сопротивляемости к магии? Оставалось только скрипеть зубами из-за своей оплошности. Хорошо ещё, догадался использовать для заклятья левую, а не то сейчас даже меч бы не смог толком держать.
   Мгновение спустя вокруг вновь вспыхнула плёнка защитного заклятья. Взрывы, грохот и чудовищный гул опять привлекли моё внимание к происходящему у выхода из Бездны. Вот только к моему удивлению, взгляд брошенный в ту сторону наткнулся на стремительно разрастающуюся стену серого тумана, грозящую вот-вот поглотить равнину и нас заодно... Где-то в глубине этой завесы то и дело мелькали яркие вспышки заклятий и виднелись силуэты огромных колоссов, но больше никаких подробностей происходящего разглядеть не получалось.
   ...И только холм с владыкой демонов, который по идее уже давно должен был быть поглощён туманом, оставался неизменным островком стабильности. Его и довольно большую территорию вокруг туман поглотить не смог, как не пытался. Сам же владыка в это время, подперев рукой щёку, смотрел на стену тумана. Впрочем, я почему-то не сомневался, что он в ней видит гораздо больше чем я.
   "Забытая может гордиться. Похоже она, наконец, привлекла его внимание" - не успел я подумать об этом, как владыка демонов всё с тем же скучающем выражением на лице повернул голову в сторону кромки леса. Я мог бы поклясться, что выражение его глаз при этом ни капли не изменилось. Неужели зрелище эпической битвы и лесной пейзаж для него совершенно равнозначны в плане интереса? Или быть может... битва даже проигрывает в этом сравнении?
   В следующее мгновение по глазам ударило сразу несколько вспышек света... и вокруг нашего купола из ничего возникли сразу несколько порталов разом практически полностью закрыв обзор на происходящее вокруг. Из пылающей тьмы к нам со всех сторон ломанулись твари. И вновь мы оказались в облепленном со всех сторон демонами защитном куполе...
   Бросившуюся сверху тень я заметил в последний момент, но отреагировать уже не успел. Стремительно спикировавший летун, пробив купол, ухватил очередного мага и тут же улетел ввысь. Ему вдогонку ударили две молнии, посланные коллегами жертвы, но помочь они уже не смогли. Бедняга даже вскрикнуть не успел, как тварь резко взмахнув мощными ногами-лапами, просто-напросто свернула ему шею.
   Купол вокруг нас снова закономерно обрушился. Орда демонов молчаливой толпой бросилась на нас...
   - Ку... - не успел я выкрикнуть уже привычное слово, как вдруг навстречу орде тварей из-под земли выпрыгнули сотни толстых ледяных копий. В мгновение ока мы оказались под защитой своеобразного частокола, на верхушках которого повисли тела особо ретивых демонов. Одновременно с этим наверху вспыхнуло огромное облако пламени, сжигая в пепел сотни летунов над нами. Оставалось только поаплодировать слаженной реакции Риталиен и Артура.
   Пока над нами пылало пламенное облако, маги успели очухаться и вокруг снова возник защитный купол... практически бесполезный в текущей ситуации. Не успело магическое пламя над нами полностью рассеяться, как небо вновь начали заполнять летуны.
   Ситуации складывалась отвратительная. Нас буквально отрезало новыми порталами от сил Бездны... и что немаловажно для меня - от леса.
   "Хотя если задуматься... зачем мне тот лес? Пока владычица Бездны и повелители отвлекают демонов, можно попробовать сбежать в другую сторону" - прошелестело в голове вдруг.
   Вырисовывающийся план портили только воспоминания о том насколько безразлично воспринял появление владычицы "главный" демон, но уж лучше рискнуть здесь, чем глупо умереть...
   "Ты хорошо послужил мне, служа глазами и ушами, но это не значит, что тебе позволено будет сбежать от боя. Во имя нашего договора - ТЫ БУДЕШЬ СРАЖАТЬСЯ!" - неожиданно прогремел в голове угрожающий голос богини.
   По телу прокатилась волна боли и меня буквально сложило пополам. Мне только что очень наглядно показали, что я всё это время был под "опекой"... и что никто не позволит мне сбежать.
   Сжав зубы, я отчаянным взглядом оглядел орду тварей, перелезающих через ледяной частокол. Демоны вновь стали облеплять купол сплошной стеной из тел. Их безразличные лица всё так же буравили нас совершенно равнодушными взглядами...
   А мгновением спустя отряд поглотила огромная тень. Вскинув голову, я увидел, как сразу несколько десятков летунов плотной группой пикируют прямо на купол. Ещё больше, зависнув выше, вот-вот собирались последовать за собратьями. Сомнений в том, что защитный купол в очередной раз доживает свои последние мгновения, у меня не оставалось...
  
  ***
  
   Вынужденный отбиваться от бесчисленных тварей, сталью и магией отряд не мог заметить, что один из одержимых находясь среди своих "собратьев" практически не реагирует на команды обосновавшейся на его спине твари. Доспехи этого паладина на фоне остальных выглядели довольно бедно, но в этом не было ничего необычного.
   Вандар, в отличии от остальных своих собратьев, был посвящён в паладины совсем недавно. Всего за месяц до этой битвы, если быть точным. У него ещё даже не прошли кошмары, которые бывают у всех первое время после таинственного ритуала посвящения в воины церкви. Высшие иерархи говорили, что это просто ещё одно испытание Единого, призванное укрепить дух благородных воинов, но теперь Вандар знал правду. Правду о том, чем являлась церковь Единого в реальности.
   "Ложь... ложь... всё ложь..." - вертелось в его голове одно и тоже, под звуки мерзкого голоса демона, тщетно пытающегося заставить его подчиняться своим приказам. В отличии от его собратьев, парень смог оказать сопротивление твари, когда та попыталась взять его под контроль, но зачем и как он это сделал - Вандар и сам не знал.
   "Зачем бороться? Ради чего? Если всё оказалось ложью..." - твердила тварь внутри него, но он почему-то не спешил её слушаться.
   Он вспоминал. Вспоминал, как впервые захотел стать паладином. Когда на караван его отца напали разбойники - только подоспевший в последний момент отряд паладинов сумел спасти его от полного уничтожения. Жаль только отца его они спасти не успели. Тем не менее, тогда, глядя вслед паладинам, которые доведя остатки каравана до ближайшего каравана, двинулись дальше по дороге, выполняя только им известное задание - уже тогда парень понял, что хочет стать одним из них.
   Прибыв на земли церкви, спустя месяц после тех событий, он без каких-либо проблем смог стать сначала послушником, а затем и кандидатом в воины церкви. Всё благодаря отцу, который при жизни много денег отдал наёмникам, которые не только сопровождали его караваны, но и учили по мере сил его сына боевому искусству.
   Полгода проведённые в суровых тренировках и постижении сути веры в Единого бога, не только закалили тело юноши, но и укрепили его духовно. Вера в Единого перестала быть для него лишь средством для присоединения к корпусу паладинов, превратившись в смысл жизни.
   К сожалению, ослеплённый её светом и красноречием старших священников, он не видел странностей, которые тщательно скрывала церковь от посторонних глаз. Не видел ничего плохого в истреблении нескольких сотен странствующих магов по всему миру, названных иерархами еретиками и пособниками зла. Не видел ничего плохого в том, что паладины порой выполняли не только роль защитников, но и роль палачей церкви, уничтожая всех несогласных или неугодных людей, не оставляя при этом никаких свидетелей. Ему всегда хватало слов старших братьев по ордену о том, что все они были грешниками и врагами истинной веры. Не замечал он и того, что все те послушники, которых брали в качестве поддержки на такие задания очень часто пропадали из виду, если в их речах звучало осуждение действий и целей церкви.
   Когда же Вандар, наконец, прошёл таинственное посвящение и официально стал братом всему ордену паладинов - его радости не было предела. Не омрачили её даже ужасные кошмары, в которых он постоянно убегал от поглощающей его тьмы. Новоиспечённый паладин был полон решимости нести свет веры во все уголки мира и противостоять злу, где бы оно ему не встретилось. И демоны, о грядущем вторжении которых молодым послушникам рассказывали ещё на первых этапах обучения, под определение этого самого зла подходили как никто другой.
   И вот, месяц спустя, после нескольких десятков боёв против демонов, он, как и многие другие его собратья, удостоился чести попасть сюда - на передовую войны. Именно здесь он мог стать одним из героев, которые навсегда изгонят проклятых тварей из мира, освещаемого светом Единого.
   Теперь же, связанный, с уродливой тварью за спиной, он никак не мог понять, когда всё пошло не так. Всплывали в памяти все те странности, все те убитые маги и влиятельные люди, которых иерархи называли еретиками и злодеями. Но ведь дело было не в них.
   Всё глубже и глубже заглядывая в память Вандар никак не мог понять, что послужило изначальной причиной. Он всегда хотел быть на стороне справедливости. Тем, кто защищает слабых. Как и когда всё пошло не так?!
   Ни разу он не усомнился в лжи, которой его кормили старшие "братья". Более того, со временем это ложь превратилась в единственную истину для него, которую он уже сам был готов отстаивать с пеной на губах.
   ...Очевидно, что во всех своих бедах виноват он сам. А значит... значит он действительно заслуживает того, что с ним сейчас происходит. Действительно заслуживает...
   Уже собравшись сдаться твари, Вандар вдруг услышал незнакомый голос. Слабый, тихий, но в то же время, казалось бы, наделённый какой-то странной скрытой силой:
   "Хочешь ли ты искупить свою вину? Искренне ли ты жаждешь справедливости?"
   "Да" - ответил парень, прежде чем успел это осознать.
   "Тогда доверься мне..." - прошелестело в голове у бывшего паладина.
   Доверие... От него требуют доверия... после всего того, что произошло? Снова слепо поверить чьим-то словам? Парень должен был тут же грубо рассмеяться в ответ на такое предложение "голоса", но... почему-то именно сейчас он, как никогда раньше, был уверен, что неизвестный у него в голове ему не враг. Он сам не мог понять откуда.
   Демон внутри него затих и уже какое-то время не проявлял своего присутствия. Словно... словно эта тварь... испугалась...
   И тогда парень решился. Несмотря ни на что, вновь довериться...
   Он уже хотел спросить у голоса, что ему делать дальше, но не успел.
   "Позови меня..." - прошелестело в его голове.
   Уверенность и странная сила затопили естество Вардара и он, даже толком не понимая, что произносит это вслух, позвал...
  
  ***
  
   ...Очередная потеря купола вылилась для нас в потерю двух магов-авири. Твари так же пытались утащить Карта и Ши, но мы успели их отбить. И сейчас всё зависло в шатком равновесии. Оставшиеся в живых авири опять подняли защиту. Купол вышел заметно меньше, но всё ещё мог нас защитить от наземных демонов. В то же время летунов постоянными вспышками пламени отгонял Артур. Он не пытался применить что-то мощнее из своего арсенала экономя энергию. Хотя зачем, учитывая, что нам отсюда уже не выбраться?
   Глядя в пустые глаза какому-то когтистому демону, прижавшемуся к куполу всего в каком-то метре от меня, я вдруг услышал позади удивлённый возглас Артура:
   - Что... -
   Резко обернувшись, я с удивлением уставился на странный голубой луч света, нисходящий откуда-то с неба. Твари, попадающие под его мягкое сияние, мгновенно вспыхивали синими факелами. Прямо на глазах этот луч начал разрастаться стремительно поглощая наш отряд своим светом, но в отличии от демонов, нам это никакого вреда не причиняло.
   - Это еще что?! - выругался рядом Торал, кое-как прикрывая широкой ладонью глубокую рану на груди.
   В этот момент с тихим шипением верёвки связывающие одержимых стали тлеть в синем пламени. Самим одержимым от этого казалось не горячо ни холодно... более того, из их глаз вдруг пропало то животное безумие, в которое они впали по воле демонов. Сами твари, кстати, сейчас выглядели далеко не такими довольными как раньше: сжавшись за телами своих "марионеток", они практически полностью скрылись под землёй. Сияние, кстати, жгло их заставляя тела неуязвимых доселе тварей дымиться и обугливаться... Жаль только убить оно их не могло.
   Вдруг, небольшой пятачок земли рядом с паладинами, заискрился. Сотни пылающих голубых светлячков, возникнув из ниоткуда, начали стремительно формироваться в человеческую фигуру. Несколькими мгновениями спустя прямо перед нами уже стояла высокая фигура, закованная в тяжёлые рыцарские латы. Доспехи незнакомца пестрили глубокими вмятинами и прорехами, но их обладателю, казалось, было на это совершенно наплевать. Из каждой маломальской щели наружу вырывались языки яркого синего пламени. В правой руке незнакомец сжимал длинный двуручник, лезвие которого было объято всё тем же странным огнём.
   Тем временем, верёвки на телах паладинов окончательно сгорели, превратившись в пепел. После этого воины наконец зашевелись на земле. Руки в латных перчатках быстро нашарили рукояти клинков, буквально прыгнувшие им в руки под воздействием неизвестной силы. Крепко сжав своё оружие, паладины начали медленно и не очень уверенно подниматься на ноги. Красные твари схватившись за свои "поводья" отчаянно пытались притянуть их обратно к земле, но воины, как ни в чём не бывало, продолжали своё движение. Лезвия их клинков, прямо на глазах, начало постепенно охватывать тоже самое пламя, которым пылало оружие незнакомца.
   Все слитно отступили подальше - практически к самой границе купола. Обступившие его снаружи демоны нас сейчас беспокоили куда меньше, чем происходящее внутри.
   - Что они делают? - несмело нарушил молчание вдруг Артур.
   Не успел никто ничего ответить, как паладины вдруг бросились друг на друга... но уже в следующее мгновение стало понятно, что их настоящие цели - красные демоны. Замелькали со страшной скоростью пылающие клинки, легко рассекая демонов и их "поводья" на части. Рассечённые на части твари всего мгновение спустя, вспыхивали и с истошыми воплями исчезали в никуда.
   Всего за несколько секунд с тварями было покончено, освобождённые паладины словно по команде скрестили взгляды на своём спасителе. Из узких щелей их шлемов на мир глядели по две пары пылающих синевой углей. Один только Макр, который с самого начала был без шлема, щеголял небольшими язычками синего пламени из глаз.
   Так и не сказав ни слова, незнакомец резко развернулся в мою сторону. Я даже опешил на мгновение, столкнувшись с пылающим огнём, вырывающимся из щели в шлеме. Мгновение спустя в моей голове сверкнула догадка, что воин смотрит не на меня. Быстро отступив в сторону, я бросил взгляд в небольшую прореху между порталами и понял, что был прав. Взгляд таинственного воина определённо был направлен на владыку демонов.
   Не успел я это толком осознать, как стремительно пронёсшаяся мимо меня груда металла, обдав меня совершенно безобидным синим пламенем, врубилась в гущу демонов за пределами купола. И только тут стало понятно, что синее пламя вовсе не настолько безобидно. Стремительные даже для меня взмахи двуручника воина легко рассекали по несколько тварей за раз. Всполохи пламени, то и дело срывающиеся с клинка в гущу тварей, тоже не добавляли им здоровья.
   Следом за воином бросились освобождённые им паладины. Я едва успел отступить в сторону, как все они единым кулаком пронеслись мимо и врезались в толпу тварей, стремясь догнать незнакомца. Он к тому времени уже успел порядочно отдалится от нас, оставляя за собой настоящую просеку из мёртвых тварей.
   Воин тем временем успел достигнуть одного из порталов, но даже не замедлил движения. С лёгкостью подавляя нескончаемый поток тварей, бросающихся на него, он в очередной раз резко взмахнул клинком. Всполох синего пламени врезался в портал и... больше половины арки просто не стало! По остальной части стремительно растеклись искажения и мгновение спустя портал схлопнулся, открывая вид на поле боя впереди.
   - За ними! - вдруг крикнул стоящий рядом Артур и бросился вперёд, прежде чем кто-то успел отреагировать. Быстро переглянувшись, оставшиеся в живых, последовали за ним.
   Тем временем, впереди, таинственный воин снова несколько раз взмахнул своим клинком и "закрыл" ещё два портала, расширив проход для идущих позади него паладинов.
   Двигаться в куполе по просеке из трупов оказалось довольно просто. Мы быстро догнали паладинов, судя по всему резко вернувшихся на сторону "добра". Туман к тому времени уже практически рассеялся, но видимость всё ещё была далека от хорошей. Не успели мы опомниться, как проскочили следом за ними в мясорубку между силами Бездны и демонами.
   Как оказалось, богиня привела на бой не только своих ближайших слуг, но и целую армию созданий Бездны. Вокруг, в остатках тумана то и дело мелькали корды в доспехах и прочие обитатели подземелья.
   Обзор закрывали не только остатки тумана, но и сотни магических взрывов, вспыхивающих повсюду на поле боя. Вокруг царил настоящий хаос, сквозь который мы пробирались только стараниями незнакомца, который словно ледокол рассекал орду демонов перед собой. Холм с владыкой демонов становился всё ближе и ближе...
   - Старший брат... - прошелестел в голове вдруг удивлённый возглас владычицы Бездны.
   В следующий момент всё вокруг вдруг остановилось.
   - Хватит, - прозвучал равнодушный голос владыки демонов.
   Вся сила, вся магическая мощь, которые у меня были... в одно мгновение покинули тело. Наплечник повелителя, как ни в чём не бывало, сполз с плеча и уже было полетел к земле. Вот только стоило ему отделиться от моего тела, как он практически сразу же просто-напросто замер в воздухе. Ровно так же, как и всё вокруг... всё кроме демонов. Твари вокруг, резко растеряв последний интерес к сражению, начали исчезать одна за другой... без вспышек, порталов и прочих "спецэффектов".
   Вскоре вокруг остались только мои соратники, паладины во главе с горящим "рыцарем" и создания Бездны. Последних, к моему удивлению, рядом оказалось куда больше, чем я предполагал. Именно благодаря этому, даже после исчезновения демонов, равнина вокруг не выглядела опустевшей...
   Впрочем, сейчас меня куда больше беспокоило, почему всё вокруг застыло.
   - Что происходит? - вдруг прозвучал растерянный голос Артура впереди. За время нашего прорыва он успел немного вырваться вперёд, так что я не сразу заметил, что он в отличии от остальных не замер словно истукан.
   "Как и я..." - констатировал я, осторожно пошевелив рукой и вновь "застыв" на месте.
   В отличии от озадаченно оглядывающегося по сторонам Артура, я вовсе не спешил показывать, что моя персона тоже оказалась не подвержена странному заклятью. Если его сотворил тот, кто я думаю - это навряд ли чем-то мне поможет, но иметь даже такой козырь в рукаве лучше, чем не иметь вообще ничего.
   - Настало время развязки. По закону жанра - это должен быть последний разговор героя и злодея, - раздался тем временем в голове голос владыки демонов, подтверждая мою догадку.
   Скосив глаза, я видел, как спокойно спускается с холма главный демон. Лже-Финиар в это время окинув ленивым взглядом равнину, внезапно исчез так же, как и всё войско демонов, парой мгновений раньше. Владыка же, как ни в чём не бывало, направился прямиком к нам. Вернее, я очень сильно надеялся, что направился он только к Артуру и о моей персоне не знает. Я даже дышать перестал, остановившимися зрачками наблюдая, как приближается к ошарашенному "избранному" владыка демонов...
  
  Глава 25
  
   - Итак. С чего бы начать? - скучающим тоном продолжал владыка, приближаясь к Артуру.
   Сам парень к тому времени уже успел немного прийти в себя и потому встречал своего "собеседника" горящим ненавистью взглядом. Правда, последнего это ни капли не смутило.
   - Пожалуй начнём с небольшой игры, чтобы ты проявил интерес к нашей беседе. Правила таковы... - как ни в чём не бывало обратился к "избранному" демон, - сейчас я начну воздействовать на твой разум. Простейшее ментальное давление, ничего более, но по мере нашего общения я буду постепенно повышать его силу. Если сможешь выдержать определённое время - этот мир будет спасён. Нет - и он будет уничтожен окончательно.
   - Что ты несёшь?! Что происходит?! - окончательно взяв себя в руки, буквально прорычал Артур.
   Демон не стал утруждать себя ответом. Вместо этого его лицо ненадолго приняло задумчивое выражение. Я ещё раз удивился тому насколько... "обыкновенно" или даже тривиально выглядел владыка демонов. Сейчас, когда я мог спокойно его рассматривать - это буквально бросалось в глаза.
   - ...Думаю двадцати минут хватит, - тем временем несколько неуверенно обронил демон, после чего вновь встретился взглядом с Артуром и добавил, - сейчас ты почувствуешь лёгкое головокружение...
   В следующее мгновение Артур вдруг закричал и рухнул на землю. Схватившись за голову, парень, ещё мгновение назад пылающий ненавистью и уверенностью, теперь выл и катался по земле. Глядя на это я ещё раз поблагодарил себя за то, что решил не привлекать к себе внимания.
   - Хм... - немного понаблюдав за мучениями Артура с равнодушным лицом демон снова заговорил, - пожалуй такое давление с самого начала для тебя слишком. Придётся немного снизить силу воздействия, иначе всё закончится слишком быстро. К тому же, нам похоже может и не хватит этих двадцати минут для...
   В этот момент демон внезапно взглянул прямо на меня. Сердце ушло в пятки, но я не сдвинулся с места. И как оказалось не зря.
   Не задерживая на мне взгляда, демон обвёл округу рассеянным взором и вновь уставился на Артура. Тот как раз перестал кататься по земле и орать во всё горло. Неуверенно убрав руки от головы, парень быстро нашёл взглядом демона.
   - Лучше? - равнодушно поинтересовался демон глядя парню прямо в глаза.
   Артур не ответил. Медленно, не отрывая взгляда от демона, он начал подниматься на ноги. Я не знал, что у него сейчас творится в голове, но стоило ему выпрямится, как он тут же начал выделывать какие-то пассы руками. Привычного заклинательного бубнежа я не слышал, но сомнений в том, что парень готовит какое-то заклятье у меня не было.
   Демон вероятно понимал это не хуже меня, но почему-то не спешил что-либо предпринимать. Не меняя выражение лица, он спокойно продолжил приближаться к Артуру.
   В следующий мгновение, "избранный" резко выдохнул какую-то фразу и будто толкнул руками что-то в сторону владыки... и ничего не произошло. Почему-то я изначально ожидал такого исхода...
   - ...Что? - удивлённо выдохнул Артур, недоверчиво приближая руки к лицу.
   - Удивлён? Почему? Ты уже должен был почувствовать, что мана в твоём теле прекратила своё движение и замерла. Окружающая энергия так же недоступна, - всё так же спокойно и без эмоций высказался демон, останавливаясь в нескольких метрах от парня.
   - Как?... - только и смог выдохнуть "избранный", уставившись прямо на владыку.
   - Время на этой планете и на некотором расстоянии вокруг неё было остановлено мной. Всё что является частью этого мира оказалось под воздействием этой силы. В том числе и магия, - прозвучал невозмутимый ответ.
   - Я... - начал было парень, но демон не дал ему закончить.
   - ...Твоё тело родом из этого мира, но душа принадлежит другому. Благодаря этому ты способен двигаться, хотя это и даётся тебе не слишком легко. Несмотря на то, что душа могущественнее тела, оно в любом случае будет иметь своё влияние на твою сущность, - пояснил демон.
   "Похоже тоже самое относится и ко мне" - тут же сделал я для себя вывод.
   - Тебе наверняка трудно будет представить, но ты был перенесён не просто с одной планеты на другую. Всё немного сложнее... - продолжил тем временем демон, - Если использовать известные тебе понятия ты был перемещён из одного плана бытия на другой...
   - Плана бытия? - судя по неподдельному удивлению в голосе, демону удалось заинтересовать Артура.
   - Представь бесконечность. Вселенную в которой находится твоя солнечная система, с планетой на которой ты был рождён. Она необъятна. И в тоже время она - лишь точка в другой бесконечности. Бесконечной пустоте или "Межмирьи", если тебе угодно. Расстояние между этими вселенными невозможно измерить ничем, просто потому что такое понятие для этого неприменимо. Сколько бы ты не летел сквозь космос - ты никогда не сможешь попасть из другой вселенной в другую. Впрочем, это не значит, что такое путешествие невозможно в принципе. Просто для этого придётся использовать другие способы, - продолжил демон.
   И тут я начал чувствовать как смысл происходящего начинает медленно ускользать от меня. Ещё минуту назад мы находились в пылу схватки, а уже в следующее мгновение время вокруг замирает. Вся несметная армия разномастных тварей просто пропадает. Владыка демонов затевает с Артуром игру, ставка в которой - будущее этого мира... а после, как ни в чём не бывало, толкает речь о строении бытия.
   Судя по резко замолчавшему Артуру, не один я оказался буквально ошарашен происходящим. Застыв словно статуя, парень пытался переварить услышанное в голове...
   Вдруг, его фигура пошатнулась, словно он потерял равновесие на мгновение. Ухватившись рукой на автомате за застывшего в боевой стойке рядом с ним паладина, парень приложил вторую к виску.
   - А... что... с мой головой? Всё плывёт перед глазами... - неуверенно обронил он, странно растягивая слова.
   - Разве ты забыл? Мы ведь всё ещё играем, - спокойно напомнил демон.
   - Играем? - выдохнул Артур, медленно убирая руку с плеча застывшего паладина.
   - Да, и время идёт, - ответил владыка не меняя тона, после чего добавил... неожиданно вытащив из пустоты большие песочные часы, - думаю это поможет тебе не забыть об этом впредь.
   Сказав это, владыка вдруг повернулся к Артуру спиной. Не сказав больше ни слова, он принялся разглядывать опушку леса. Артур похоже серьёзно опешил от такого поведения - вон, даже руку от виска убрал. Я впрочем его вполне понимал. Уже в который раз поступки этого... "существа", ставят меня в тупик.
   Тем временем, очень медленно правая рука Артура потянулась куда-то к его поясу. Я не мог видеть точно, что именно он делает, но интуитивно догадался, что он вовсе не горсть конфет из подсумка вытащить пытается.
   - Не делай глупостей. Это даже не серьёзно, - не оборачиваясь протянул демон в прежней манере.
   В следующее мгновение Артур выругался и вновь болезненно схватился за голову. Впрочем, стоило его правой руке переместиться от пояса подальше, как боль похоже снова стала терпимой. По крайней мере парень убрал от головы руки и опять выругался... ещё тише и не столь болезненно, как в прошлый раз.
   Больше вытащить оружие или что-то наколдовать Артур не пытался, хотя я почему-то отчётливо понимал: он вовсе не сдался. Скорее его разум сейчас отчаянно ищет выход из сложившейся ситуации. Как и мой...
   ...Время шло и с каждым мгновением Артуру становилось всё хуже и хуже. Я не мог видеть его лица, но по сгорбившей фигуре и трясущимися рукам мог судить о его состоянии с некоторой уверенностью. Демон за всё это время так и не повернулся обратно, продолжая молча рассматривать, видимо чем-то очень сильно заинтересовавший его, лес.
   С каждым мгновением моя уверенность в том, что Артур не выдержит "испытания" демона только укреплялась. Песочные часы, спокойно зависшие в паре метров от земли едва-ли просыпались на четверть, а парень уже выглядит совсем не ахти.
   Да и сдержит ли демон слово? Так ли важно для подобного существа придерживаться правил? Тем более, что он уже показал свою способность управлять временем... да и вещь он из пустоты вытаскивает без каких-либо проблем. Что ему мешает просто немного "подкрутить" сами часы? Хотя мне почему-то кажется, что существо подобной мощи не будет размениваться на мелкое мошенничество. Тем не менее, это не повод полностью отвергать возможность чего-то подобного.
   Я ещё в самом начале, практически сразу же после остановки времени, понял, что отсидеться в этот раз у меня не получится. Но по-настоящему действовать меня заставило только отчётливое осознание того, что в этот раз Артур не сможет ничего сделать.
   Мне абсолютно точно нужно что-то предпринять... но что я в действительности могу сделать такому "монстру", как этот демон? Магия не действует... Ударить его по голове? Это даже не смешно. Не удивлюсь, если даже с клинком в груди он продолжит жить как ни в чём не бывало. К тому же, когда Артур попытался вытащить оружие, демон, даже стоя к нему спиной это заметил. С другой стороны, он ведь мог просто догадаться, что в любезно подставленную им спину Артур тут же попытается нанести удар. Мог ведь? Ведь мог же?
   В любом случае, если он полностью контролирует всю равнину, любое моя попытка сделать что-либо заранее обречена на провал. С другой стороны, я ведь пошевелился немного сразу после остановки времени, но он меня всё равно не заметил. Так или иначе это требует проверки... иначе я так и так не смогу ничего сделать.
   Мысленно обливаясь холодным потом, я попробовал немного пошевелить рукой и тут же опасливо скосил глаза на спину демона. Тот так и не пошевелился. Тогда я немного осмелел и попробовал переступить с ноги на ногу. Снова ноль реакции.
   Похоже, что с этим разобрался. Раз демон всё-таки не способен видеть затылком, у меня ещё есть шансы. Вот только, как ему навредить? Возможно ли, что обладая настолько огромной мощью, он не озаботился своей физической защитой? А живучестью? Весьма и весьма сомнительно, но... разве у меня есть другой выход? Просто стоять и смотреть, пока Артур не проиграет и демон сможет приступить к окончательному уничтожению мира? Можно было бы подумать, что мир этот не мой и дела мне до него нет, но с этим есть одна проблема - так уж сложилось, что сейчас я - часть этого мира. Умирать, даже не попытавшись что-то сделать, чтобы это предотвратить? Нет уж спасибо...
   "Но что я могу сделать?" - вновь ввинтился в сознание извечный вопрос. Без какой-либо надежды на спасение я украдкой зашарил взглядом по округе... надеясь неизвестно на что.
   - Кто... кто ты? И зачем это всё? - с трудом выдавил вдруг из себя Артур.
   Я тут же опасливо замер, опасаясь что демон решит повернуться, продолжая тем не менее осторожно оглядывать округу одними глазами.
   - Я - демон. Но не совсем тот, кем меня считают здесь. И довольно далёк от тех, кого так называют в твоём мире, - совершенно спокойно, как будто и не было длительной паузы в разговоре, заговорил владыка демонов, - Я - игрок. В каком-то смысле режиссёр. А в более широком смысле - нечто среднее между ними и даже больше. Как и многие представители моего народа - я просто пытаюсь немного развеять свою скуку.
   Убедившись, что демон не собирается поворачиваться, я вновь замотал головой по сторонам... естественно не выпуская из поля зрения спину демона. Как назло, взгляд цеплялся за застывшие фигуры обитателей этого мира. Так и не покинувшая входа в Бездну, богиня навечно зависла в своём белом одеянии в воздухе с удивлённым выражением на лице. Огромный минотароподобный гигант из Бездны, которого зачем-то оседлал Иллюзион. Пламенный воин, который повёл за собой бывших паладинов и чей огонь сейчас застыл словно на фотографии вместе со своим хозяином. Всё это было, конечно, интересно наблюдать, но... мне нужно было оружие. Причём необычное. Брать в руки какой-нибудь старый, тупой кинжал, чтобы зарезать им демона не хотелось. С другой стороны, всё магическое оружие сейчас наверняка ничем не отличается от обычного, но...
   "На что я надеюсь вообще?" - задавал я себе один и тот же вопрос, пока взгляд обшаривал округу.
   - Уничтожение... мира?.. Зачем? - тем временем, Артур нашёл в себе силы ещё на пару практически бессвязных слов. Тем не менее, демон его понял.
   - Видишь ли. Мой народ очень стар... за нашу длинную историю мы успели достигнуть... ну пожалуй можно сказать - всемогущества. Наука, магия и то что находится на их стыке - во всём этом мой народ уже давно находится далеко впереди по сравнению со всеми встреченными нами расами... вместе взятыми. Мы не испытываем никаких проблем в своей жизни... и всё же, даже несмотря на это - мы вымираем. Медленно и неотвратимо, - без каких-либо эмоции ответил демон.
   - П...почему? - с трудом выдавливая слова откликнулся Артур.
   Он уже не мог стоять сам, поэтому облокотился на какого-то корта в доспехах. Не сомневаюсь, что в другой ситуации этот уроженец Бездны вряд ли позволил бы парню подобное... но сейчас он, как и остальные обитатели этой планеты вряд ли смог бы выразить своё недовольство. Да и Артура, в его ситуации, наверняка меньше всего волновало, на кого он там опирается. Главное, что вообще есть на кого.
   Демон, тем временем, снова заговорил:
   - Когда каждый обладает силой способной дать ему всё что угодно... весьма трудно найти в жизни цель, ради которой стоило бы продолжать жить. Ради которой станешь совершенствовать свою волю, тело или и то и другое. Недаром, вскоре после того, как мы пришли к тому, что имеем сейчас, нашу расу захлестнула настоящая эпидемия самоубийств. Представь человек, каково это жить - не имея в жизни никакой цели? Никакого стимула к развитию? -
   Пока демон рассказывал, я внезапно наткнулся взглядом на одну странность. Обводя глазами округу я неожиданно нашёл кое-что сильно выделяющееся на фоне общей картины. Всего в каких-то двадцати метров от меня, прямо в пылу сражения застыл один из повелителей. Повелительница, если быть точным. Та самая "принцесса", которая когда-то так сильно удивила меня своим внешним видом.
   Вот только моё внимание привлекла не она сама... а её оружие. Огромная секира замерев в руках девушки во время ужасающего разворота вела себя очень странно. Я не мог быть уверен, что мои глаза меня не обманывают, но... секира будто бы не являясь частью этого мира двигалась в руке повелительницы. Вернее... выглядело это так, словно у меня в глазах двоится или даже троится. Сама по себе секира, как будто бы и не двигалась, оставаясь в том же положении что и на момент остановки времени. Впечатление движения создавали её полупрозрачные копии, которые то и дело выступали на пару сантиметров из неё в разных стороны. Поэтому я и подумал поначалу что у меня что-то не так с глазами.
   И только сейчас до меня дошло, что я видел секиру с самого начала, но до сего момента взгляд как будто сам собой соскальзывал с неё. Именно поэтому я продолжал искать её, даже не понимая толком, что собственно ищу. Весьма странный поворот дел... который, тем не менее, даёт мне шанс навредить этому "игроку".
   - ...Столкнувшись с таким кризисом мы стали искать решение проблемы. Мы перепробовали множество развлечений... и продолжаем пробовать всё новые и новые даже сейчас. То, что ты называешь "Уничтожением мира" лишь одно из них, - продолжал свой рассказ в это время демон, - цель этой игры - выстроить некий сценарий, который позволит "игроку" в конечном захватить власть над миром или же просто уничтожить его. Верхом мастерства считается, после начала "сюжета", полностью перестать в него вмешиваться. То, какой именно сюжет выбрать - зависит исключительно от игрока. Для этого мира я избрал сюжет об "избранном". Именно поэтому ты сейчас здесь, - продолжал демон.
   - Значит... всё это... моя "избранность"... моё путешествие... мир в руинах... всё это было... предрешено с самого начала? - Артур был настолько поражён, что даже на пару мгновений забыл о боли, - всё это было ложью? Всё бессмысленно?
   - Не стоит судить настолько поспешно. Несмотря на то, что я давно продумал этот сюжет, ты в какой-то мере... действительно "избранный" для этого мира. Пусть и не совсем в том смысле, в котором это принято понимать у тех, кто верит в пророчества, - невозмутимо ответил демон.
   - В каком смысле? - выдохнул Артур и тут же выругался сквозь зубы. Похоже надолго забыть о боли у него не получилось.
   Я же в это время пытался решить: стоит ли мне действовать? Секира манила меня. Не знаю, может быть мой мозг под воздействием стресса, стал соображать совсем плохо, но... в текущей ситуации я просто не видел другого выхода. С каждым мгновением слепая надежда на то, что всё это неспроста всё сильнее укреплялась у меня в голове.
   "Но сможет ли она повредить этой твари?" - пронеслось в сознании в который раз, когда я бросил косой взгляд в спину демона.
   - Всё это время именно ты был ключевой фигурой этого представления. Главным героем если хочешь. Несмотря на то, что кажется будто бы у тебя изначально не было ни шанса - это не так. В конце концов, играть в "нечестные игры", с самого начала зная, что не сможешь проиграть - невероятно скучно. Можешь мне поверить, - продолжал тем временем "режиссёр".
   - Что... это значит? - слова давались Артуру с трудом, он практически висел на замершем корде, но похоже сдаваться не собирался.
   Я наконец решился. Происходящее у меня на глазах просто не укладывалось в голове. Демон спокойно отвечающий на вопросы "избранного", спектакль в котором этот "избранный" играл свою роль и то, что ради этого фактически погиб целый мир с миллионами его обитателей...
   Сцепив зубы, я преодолел себя и сделал первый осторожный шаг к секире. И тут же невольно покосился в сторону демона. К моему облегчению он всё так же продолжил стоять спиной к нам с Артуром и похоже действительно не собирался поворачиваться. Следующий шаг дался мне гораздо легче. На третьем шаге демон наконец решил ответить на последний вопрос Артура:
   - Эта игра была честной с самого начала. Сценарий специально был сделан несовершенным. Я оставил множество подсказок жителям этого мира и тебе лично. Не явных, но и не слишком скрытых. Эти подсказки могли помочь понять истинную сущность происходящего. Если с помощью них ты или кто-то из обитателей этой планеты смог бы сломать "сюжет" моего представления - я бы в тот же момент признал своё поражение. В конце концов, это тот самый случай, когда удовольствие от проигрыша равноценно удовольствию от победы. Более того, поражение для меня куда более ценно, чем победа, если ты готов поверить в это, - впервые за всё время в голосе демона, промелькнули какие-то эмоции.
   Я даже замер на месте опасаясь, что он на волне этого чувства, решит сменить своё поведение. Но понаблюдав за ним пару мгновений, понял, что этого не будет. Демон тем временем продолжил:
   - Миры, способные дать настоящий отпор очень ценны. Такие миры - практически бесконечный источник интереса для "игроков" подобных мне. В них можно возвращаться снова и снова. Раз в несколько тысяч или даже десятков тысяч лет, чтобы дать миру оправиться от предыдущего вторжения, но всё же! - теперь уже в голосе демона слышался настоящий восторг, который ни с чем нельзя было спутать.
   Мне оставалось до повелительницы с секирой в руках всего каких-то пару метров, как вдруг эмоциональное состояние демона скакануло в другую плоскость:
   - К сожалению, такие миры чрезвычайно редки. Настолько, что каждый из них для "игроков" настоящие сокровище, которое не имеет цены. Куда чаще встречаются миры неспособные не то что оказать сопротивления... но даже сами по себе не особенно "интересные", - голос демона стал снова скучающим... даже возможно более скучающим, чем раньше, - этот мир с самого начала был именно таким.
   Не особо прислушиваясь к словам демона, я тем не менее слышал их все, но старался не концентрироваться на них. Слишком грандиозным и в то же время чудовищным был смысл, который скрывался за ними.
   Все на чём были сейчас сконцентрированы мои мысли - секира, которая уже висела у меня практически перед глазами. Неуверенно протянув руки, я взялся за древко и потянул её на себя. Подсознательно я ожидал, что мне придётся буквально выдирать оружие из сжатых в безвременье рук повелительницы, но это оказалось не так. Рукоятка словно нематериальный объект, легко прошла сквозь пальцы сжавших её рук. Оставалось только догадываться, как она оставалась в руках девушки до этого момента.
   Стоило мне покрепче ухватиться за древко, как оружие тут же перестало порождать своих полупрозрачных двойников. Не успел я этому порадоваться, как вдруг меня неуклонно потянуло к земле. Вес оружия оказался под стать его размерам. Я только и успел мысленно выругаться, когда огромное лезвие со всего маха вгрызлось в землю практически до половины. Меня будто молния пронзила, когда я понял, что шум неизбежно привлечёт внимание демона... и только мгновение спустя, я осознал, что секира, врезавшись в почву не издала не единого звука. Более того, я вдруг понял, что за всё это время не слышал не единого звука, кроме голосов демона и Артура. Земля не шуршала у меня под ногами, не скрипели доспехи на моём теле. Прислушался... и даже дыхания своего не услышал!
   "Наверное это из-за остановки времени" - первая же догадка, родившаяся у меня в голове тут же была принята мной за истину. Не хватало мне ещё сейчас задумывать об этом всерьёз. Есть дела и поважнее.
   Успокоившись, я принялся деловито вытаскивать огромное лезвие из земли...
   - Этот мир был одним из первых, который я посетил. Тогда я только-только начал заниматься "игрой" и был весьма неопытен в этом деле. Естественно ни о каком глубоком и продуманном сценарии не могло быть и речи. Моя душа требовала немедленных действий и разрушений, поэтому я просто появился здесь с армией, - рассказывая это демон, вдруг замер на мгновение и в следующее мгновение рядом с ним из ниоткуда появился один демонов-солдат.
   Благодаря тому, что я следил за происходящим мне удалось вовремя отреагировать и замереть на месте. По внутренностям распространился арктический холод, когда я подумал о том, что демон сможет как-то понять, что я поменял своё местоположение, благодаря своему слуге. Наверняка ведь он может видеть его глазами или что-то в этом роде.
   К счастью, меня похоже не заметили, потому что владыка продолжил свой рассказ, не оборачиваясь махнув рукой в сторону появившегося монстра:
   - "Солдаты из пробирки", как их наверняка назвали бы в твоём мире. Благодаря технологиям моей расы, я могу их создавать в неограниченном количестве. В любых вариациях. Программировать на любое поведение, в любой момент, -
   Стоило демону договорить, как монстр тут же исчез в никуда. После этого владыка продолжил свой рассказ:
   - Обладая такой армией, подкреплённой моей собственной силой, я вторгся в этом мир. Всего через пару дней, большая его часть уже лежала в руинах. Мне ничего не стоило добить оставшихся в живых за пару часов, но я неожиданно для себя начал растягивать этот процесс. С каждым новым убийством, с каждым новым разрушением, я всё сильнее замедлялся... пока в какой-то момент просто не потерял интерес. К тому моменту на планете всё ещё оставалось множество выживших, но их судьба всё равно была незавидна. Природные механизмы защиты, свойственные каждому миру, сопротивляясь моему вторжению, сделали проживание на этой планете весьма непростым делом для простых смертных, - невозмутимо вещал демон, - Оставив этот мир оправляться, после моего визита, я отправился на поиски новых ощущений в другие миры...
   Убедившись, что новых сюрпризов пока не ожидается, я наконец выдернул секиру из земли. Сил поднять огромную железяку у меня не было, но благодаря полному отсутствию звуков - это не было проблемой. Медленно двинувшись в сторону владыки демонов, я просто потащил секиру за собой по земле.
   В голову лезли самые разные мысли навеянные рассказом демона, но я из последних сил гнал их от себя. Тело двигалось будто бы само по себе, пока я старательно давил хаос, медленно разрастающийся в моей голове.
   - И вот, спустя несколько десятков тысяч лет, набравшись опыта в игре, я вернулся сюда. В эту вселенную и этот мир. После своего предыдущего визита, я многому научился и горел желанием испробовать новые трюки на "старом поле". Время здесь течёт куда медленнее и поэтому с момента моего вторжения прошло не более тысячи лет, но меня это не смутило. Мир уже успел восстановиться и его жители вполне были готовы к новой "игре", - судя по всему, демон действительно увлёкся своим рассказом, полностью перестав обращать внимание на Артура.
   Покосившись на скрипящего зубами от боли парня, который теперь уже фактически сидел, облокотившись на корда - я искренне засомневался в том, что он следит за рассказом демона. Покрепче стиснув древко, я продолжил двигаться к демону.
   - Я придумал сценарий, закончил все приготовления, а затем, наконец, запустил его в мир. К сожалению, уже с самого начала всё шло именно так, как я и задумывал. Время шло, но ничего интересного так и не произошло. Более того, из всех вариантов развития сюжета, этот мир избрал наиболее скучный и неинтересный для меня. Сплошное разочарование, - демон не оборачиваясь покачал головой, заставив меня вновь напрячься и остановиться, - в конце концов, подошёл момент "финальной битвы" - кульминации моего представления. Последний шанс для этого мира заинтересовать меня и спастись, но... он так и не смог ничего показать мне. Сумасшедшая богиня и её слуги, "герой" вместе со своей командой и горсткой выживших... даже вернувшийся из забвения бог - всё это я уже видел сотни раз, в самых разных вариациях, -
   Я снова начал двигаться. Прошёл мимо Артура. До спины демона оставалось всего несколько метров. Я чувствовал что в любой момент он может повернуться и тогда меня уже ничто не спасёт. В голове была абсолютная пустота. Ноги шли сами по себе. Я понимал, что мне не хватит сил для нормального замаха секирой...
   - Всё, что мог предложить этот мир я уже видел. Ничего интересного... кроме пожалуй... - продолжал говорить демон.
   Именно в этот момент я просто что есть силы дёрнул оружие в сторону противника. Боль пронзила всё тело, но лезвие уже отправилось в свой смертоносный полёт. Теперь дело было за инерцией.
   Прочертив лихую траекторию лезвие жадно впилось в бок демона... и практически не встречая сопротивления рассекло его напополам. Инерция удара и вес оружия оказались настолько велики, что лезвие, быстро устремившись к земле, утянуло следом за собой и меня. Не ожидая такого подвоха, я со всего маха въехал лицом в не слишком податливую почву.
   - ...тебя, - невозмутимо закончил демон свои монолог.
   Прежде чем я успел сообразить, сработали рефлексы и я откатился в сторону от демона. Вскинув голову я встретился взглядом с владыкой демонов. Его верхняя половина спокойно следила за мной, в то время как нижняя, деловито переставляя ноги, поворачивалась следом за ней. Сквозь пустое пространство между ними прекрасно просматривался высокий монстр из Бездны застывший позади владыки, а так же кромка леса, так сильно интересовавшая демона совсем недавно.
   В голове пронеслось казалось бы несколько сотен мыслей разом, разом превратив разум в кашу. Единственное что я сейчас отчётливо понимал - я доживаю последние мгновения своей жизни.
   - Преимущества частично энергетического существования... и его недостатки в некотором смысле, - произнёс тем временем демон, покосившись на пустоту между двумя половинками своего тела.
   Только сейчас я заметил, что внутри него вместо плоти что-то вроде однородной оранжевой массы. Словно внутрь формы налили раскалённого воска, а затем выждали, пока он остынет. Вот только эта форма умеет двигаться и мыслить...
   - Фальшивка... - я даже сам не понял зачем сказал это вслух.
   - Что? - как будто не расслышал, уточнил демон и тут же продолжил, - Нет, ты не прав. Это моё настоящее тело. Плоды науки, далеко за гранью твоих знаний, если тебе интересно. Но вернёмся к твоей персоне...
   Я ожидал, что в голове сейчас промелькнёт вся моя жизнь, но вместо этого в моем разуме воцарился пустота.
   - Признаться, я думал, что этот мир так и не сможет меня удивить. До самого конца я был уверен в этом. Какого же было моё удивление, когда я заметил тебя, после остановки времени. Несмотря на то, что я способен следить практически за всем в этом мире - ты каким-то образом умудрялся ускользать от моего внимания всё это время. Даже после того, как ты долго путешествовал бок о бок с "избранным", я не понял, что ты тоже родом не из этого мира. Это действительно достойно восхищения, - всё так же не повышая тона, высказался демон.
   Несмотря на одобрение владыки демонов, я не спешил радоваться. То что он признаёт мои "заслуги", вовсе не означает, что теперь меня ждёт долгая и счастливая жизнь. Куда вероятнее несколько более печальный исход...
   Позади вдруг взвыл Артур. Обернувшись, я увидел как он рухнул на землю, не в силах больше бороться с болью.
   - Достаточно, - стоило демону обронить это слово, как парень тут же перестал дёргаться и выть.
   - Уб..л..ю..д... - пытаясь оправиться от пережитого, сквозь зубы выругался Артур. Сжав кулаки до белизны, парень тут же попытался подняться, но ему не хватило сил.
   Проигнорировав ругательство, демон спокойно осмотрел нас, как будто увидел в первый раз. В следующее мгновение и меня и Артура, аккуратно подхватила невидимая силы и бережно водрузила на ноги. Избранный пошатнулся, но всё же устоял. Парень сразу же уставился на демона с неподдельной ненавистью. Я же, хоть и испытывал к этому чудовищу нечто подобное, постарался воздержаться от открытого проявления чувств.
   - Несмотря на то, что с самого начала эта игра не задалась... концовка смогла меня приятно удивить, - вновь заговорил демон, - так что я буду считать это своим поражением. Поздравляю.
   Уже догадываясь, что произойдёт в следующий момент я быстро выпалил:
   - Зачем ты позволил себя ударить?! - не знаю почему, но именно это мне захотелось сейчас узнать больше всего. Тысячи других вопросов роились в голове, но задал я именно этот.
   - Чтобы ты почувствовал свою победу. Разве нет? -
   Сказав это демон, улыбнулся краем губ... и просто исчез. Уже в следующее мгновение всё вокруг снова ожило. Отовсюду послышались крики ярости и боевые кличи... которые уже через пару секунд превратились в огромный хор удивлённых голосов.
   Тело рывком наполнила знакомая сила повелителя, по энергетическому телу пробежала волна маны, но я почему-то не был этому рад. В ушах всё ещё звучали последние слова демона.
   "Победа?... это... победа?"
  
  Эпилог
  
   Мы с Артуром сидели вдвоём в одном из уцелевших шатров. Лагерь-крепость теперь после всего произошедшего превратился в настоящие руины, так что этот шатёр уцелел действительно чудо.
   С того момента, как всё закончилось прошло несколько часов. Большинство выживших так и не узнало, что же на самом деле произошло. Правду знали только я, Артур и... богиня, которая залезла мне в голову практически сразу же после того, как всё вернулось в норму. Судя по тому, что с тех пор от неё нет никаких вестей - эта правда ей не особо понравилась.
   И вот теперь, пока оставшиеся в живых паладины и ополченцы бродят по лагерю с пустыми глазами, мы с Артуром сидим в этом шатре и размышляем каждый о своём. Наши друзья, словно чувствуя, что сейчас нам требуется поговорить один на один, расположились снаружи. Судя по вкусному запаху мяса - кто-то из них уже занялся приготовлением ужина.
   - И кто же ты? - неожиданно нарушил тишину Артур, впервые подняв взгляд с пола, после того как мы расположились в палатке.
   Несмотря на то, что в голове роилось множество мыслей, я серьёзно задумался над своим ответом... да и стоит ли вообще отвечать? Артур не торопил меня, вновь уткнувшись взглядом в пол.
   Наконец, я решился. Поднявшись на ноги, я быстро подошёл вплотную к парню.
   - Сначала это, - произнёс я и протянул ему камень с духом Даши.
   - Что это? - спросил меня Артур, не спеша брать камень в руки.
   - Возьми и я всё расскажу, - упрямо заявил я и буквально впихнул камень ему в руки. И тут же почувствовал, словно освободился от ноши, которую должен был снять с себя уже давным-дано. В конце концов, именно из-за этого всё началось.
   Вернувшись на своё место, я, не откладывая дело в долгий ящик, принялся за рассказ. Ничего не утаивая и не скрывая, я рассказал Артуру свою историю. Разве что старался сокращать излишне долгие моменты.
   Я ожидал, что он бросится на меня ещё в самом начале рассказа, но к моему удивлению он терпеливо выслушал всё. Хотя уже на середине рассказа я заметил, как его глаза буквально остекленели и на лице заиграли желваки. Когда я закончил рассказ, на улице уже начинало смеркаться. За всё время, никто из наших друзей нас не побеспокоил. Стоило отзвучать последнему слову из моего рассказа, как в палатке повисло тяжёлое молчание.
   Вдруг Артур поднялся и быстро сократил расстояние между нами. Размахнувшись, он без затей врезал мне по лицу. Боли я не почувствовал. Правда на этом парень решил не останавливаться и замахнулся для нового удара. Только на сей раз я легко пропустил его удар мимо, сам при этом ударив его в поддых. Хотя я и сдерживал силу, парень тут же сложился словно картонный отчаянно хватая ртом воздух.
   "Что-то мне подсказывает, что ловить мне здесь больше нечего" - рассеянно подумал я глядя на лежащего у моих ног Артура. Тяжело вздохнув, я поднялся и направился к выходу из палатки.
   - П-п-посто-й, кха, - надсадно просипел вдруг парень мне в спину.
   - Что? - я повернулся к парню, ожидая как минимум оскорблений.
   - С-с-с-спасиб-о, - надсадно прохрипел Артур, бережно прижав камень с душой своей девушки к груди.
   - Рад бы помочь, - сам не зная зачем, ответил я.
   Кое-как справившись с дыханием Артур начал подниматься на ноги и я уже было хотел двинуться дальше, но он остановил меня сделав знак рукой. Кое-как выпрямившись, прижимая к груди кулак с зажатым в нём камнем, парень взглянул мне в глаза.
   - Ч-что ты будешь теп-перь делат-ть? - уже практически не заговариваясь обратился он ко мне.
   И снова его вопрос заставил меня задуматься. Я действительно не знал, что буду теперь делать. После всего пережитого... а вокруг лежит мир в руинах... что мне теперь делать?
   - ...Отправлюсь путешествовать, наверное, - ответил я, наконец, и автоматически добавил, - а ты?
   - Мне нужно найти способ вернуть её, - тут же без каких-либо сомнений откликнулся Артур, скосив взгляд на камень, после чего добавил, - а затем мы будем пытаться найти дорогу обратно в наш мир.
   - Ясно, - равнодушно обронил я.
   - А ты? Разве ты не хочешь обратно? - вдруг спросил парень.
   - Нет. В этом я уверен, - без каких-либо сомнений ответил я.
   - ...Я не хотел бы расставаться на такой ноте, - обратился снова ко мне парень.
   Приблизившись, он неуверенно протянул руку, которую я так же с некоторыми сомнениями пожал.
   - Я не уверен, что ты мой друг, после всего произошедшего... - начал Артур, - ...но ты уж точно мне не враг. Надеюсь, если мы встретимся снова, у нас получится наладить чуть более нормальные отношения.
   - Взаимно, - откликнулся я.
   После этого мы вдвоём вышли к небольшому костерку, вокруг которого собрались в тесный кружок Торал, Карт, Риталиен, Шантири и Ши с покалеченным Сеном на коленях. Макра, как и остальных паладинов, которые пережили посвящение новому, пусть и хорошо забытому старому, богу мы видели только мельком. Да и то, в самом начале. После этого они все исчезли в неизвестном направлении.
   - Шана, выдвигаемся! - с ходу, не став тянуть заявил я. Девушка тут же без возражений поднялась на ноги, всем своим видом выражая готовность отправляться.
   - А куда мы идём? - тут же влезла Ши.
   - Путешествовать, - не став выдумывать ничего нового в лоб заявил я, - сначала на юг, а там посмотрим... эээ, мы?
   - Да, мы. Я иду с вами, - это было сказано ящеркой с такой уверенностью, что я даже не попытался возразить. Просто махнул рукой.
   ...Естественно то, что я задумал как быстрое прощание, при участии Ши тут же превратилось в долгое и печальное расставание. В конце концов, когда со всеми нужными церемониями и правилами было покончено, мы втроём двинулись прочь от костра к воротам. Артур вместе с остальными ещё долго глядели нам вслед, пока мы не затерялись среди куч деревянных брусьев, в которые превратились все защитные сооружения, после сегодняшнего дня.
   Ну и конечно я не забыл про Сена. Этого клеща-паразита, в силу его боевого ранения пришлось водрузить себе на загривок... чему он был только рад. Ведь понимает, паршивец, что ему ещё долго на мне ездить, пока не отрастёт новая лапа. То что она отрастёт, я не сомневался ни капли.
   ...На выходе из лагеря я резко остановился. В голове зазвучал знакомый голос:
   "Ты хорошо послужил мне. За твои заслуги я дарую тебе свободу. Своей силой и своим правом - я разрываю наш контракт. Всё что было мной даровано тебе, останется твоим. Учти только, что без поддержки моей силой эти способности сильно ослабнут, хоть и не пропадут совсем. К тому же теперь не суждено погибнуть от старости в ближайшие пару сотен лет. Таково моё слово. Ступай и живи только своей волей" - голос богини на сей раз прозвучал несколько странно. Словно она не говорила со мной, а просто записала сообщение в одну сторону, на которое не требуется ответа.
   Впрочем, чему я удивляюсь? Хорошо ещё, что наградила после того, как узнала правду о произошедшем, а не убила. Оглядев далёкую кромку леса взглядом свободного человека, я задумался:
   "Что же теперь меня ждёт впереди?"
Оценка: 6.55*116  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com LitaWolf "Жена по обмену"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Научная фантастика) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Н.Лакомка "(не) люби меня"(Любовное фэнтези) Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) М.Олав "Мгновения до бури 3. Грани верности"(Боевое фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Любовное фэнтези) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"